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Escalades dans les Alpes

Edward Whymper

Ibex Books

Escalades dans les Alpes (extraits)

Liste complte des ouvrages publis par les ditions Ibex Books en versions imprime ou lectroniques consultable sur http://www.ibex-books.com

Titre original : Scrambles Among the Alps, 1871 Traduit de langlais par Adolphe Joanne Dessins de lauteur 1873

Edward Whymper

Escalades dans les Alpes (extraits)

Ibex Books

Ce texte est un extrait des Escalades dans les Alpes dEdward Whymper parues aux ditions Ibex Books. Pour commander le livre en version imprime la demande ou en version lectronique complte, rendez-vous sur http://www.ibex-books.com/livres/escalades-dans-les-alpes/

Le mot de Libex
Le prsent ouvrage est une nouvelle dition du fameux livre dEdward Whymper (1840-1911) relatant ses aventures alpines, paru en Angleterre en 1871, puis en France en 1873 chez Hachette, selon une traduction de Adolphe Joanne. De nombreuses ditions ont t ralises depuis, mais, ma connaissance, cest la premire fois quune version est publie au format numrique et en impression la demande. Whymper entre ainsi dans lre du livre lectronique. Traitant dvnements ayant eu lieu il y a prs de 150 ans, cet ouvrage reste pourtant une rfrence de la littrature alpine aussi bien par lclairage quil apporte sur lge dor de lalpinisme que par la relation de grandes premires alpines dont celle, tristement clbre, de lune des montagnes les plus mythiques des Alpes : le Cervin. Le tout dans un style moderne et souvent plein dhumour, mme si Whymper ne cache finalement pas lamertume qui le ronge depuis la tragdie du Cervin. Ce livre est tour tour rcit de voyage et descalade, trait en ethnologie ou glaciologie, rapport technique, manuel dalpinisme, essai philosophique, livre dhistoire ou encore recueil dillustrations Whymper tait dessinateur-graveur de profession. Il relate lpoustouflante et intense carrire alpine du jeune Whymper qui a 25 ans lors de lascension du Cervin en 1865. Except la plupart des notes qui ont t coupes par commodit et parce quelles napportaient que peu au rcit, le texte qui suit est fidle la traduction apparemment parfois controverse de Joanne. Celui-ci indique dailleurs quil a pris la libert de couper ou rsumer certains passages. Il faut 5

bien avouer que Whymper est souvent friand de digressions et nhsite pas dvelopper certains points annexes au cours du rcit. On notera en passant lextrme prcision des relevs altimtriques et horaires du rcit. On sourira devant la toponymie dpoque et pardonnera certaines erreurs manifestes de traduction comme par exemple lorsquun bloc de rocher dun pied cube se transforme en un caillou de trente centimtres cubes. Sans oublier certaines conversions de tempratures un peu trop littrales. Au lecteur de samuser reprer ces erreurs. Tous ces ingrdients font dEscalades dans les Alpes un livre de montagne majeur quil faut absolument avoir dans sa bibliothque, lectronique ou pas ! Cest donc avec un trs grand plaisir que je vous propose aujourdhui la prsente dition qui inaugure la collection des livres Ibex Books. Je vous en souhaite bonne lecture. Alexandre Saunier Lausanne, septembre 2010

Prface
Pendant lanne 1860, peu de temps avant mon dpart de lAngleterre pour un long voyage sur le continent, un diteur de Londres vint me demander quelques croquis des grands pics des Alpes. A cette poque les montagnes ne mtaient connues que par les livres ; non seulement je nen avais jamais escalad, mais je nen avais jamais vu une seule. Parmi les pics qui figuraient sur ma liste se trouvait le mont Pelvoux, dans le Dauphin. Les croquis demands taient destins clbrer le triomphe de quelques-uns de mes compatriotes qui se proposaient de faire lascension de cette montagne. Ils vinrent, ils virent, mais ils ne vainquirent pas. Le hasard me fit rencontrer un trs aimable Franais qui les avait accompagns et qui mengagea de retourner lassaut du Pelvoux. En 1861 je cdai ses instances, et jeus le bonheur de vaincre cette belle montagne avec mon ami Macdonald. Telle fut lorigine de mes escalades dans les Alpes. Lascension du Pelvoux, y compris mme ses ennuis, mavait caus le plus vif plaisir. Dsireux dtendre tout la fois le cercle de mes connaissances et de mes jouissances, je me dirigeai vers le Cervin. Les impulsions mystrieuses qui dterminent les hommes se prcipiter dans linconnu mavaient entran vers le Pelvoux. Cette montagne passait pour la plus leve de la France, et, ce titre seul, elle et mrit toute lattention dun touriste ; en outre, elle tait le point culminant dun district trs pittoresque, offrant le plus haut intrt, et demeur jusqu ce jour presque compltement inexplor. Le Cervin mattira simplement par sa grandeur ; il tait regard comme la plus inaccessible de toutes les montagnes, mme par les montagnards qui avaient gravi des sommets plus levs. Les checs successifs que jessuyai 9

neurent dautre rsultat que de mexciter faire de nouvelles tentatives, et, ds que je le pus, je revins, danne en anne, au pied du Cervin, de plus en plus rsolu me frayer un chemin jusqu la cime ou prouver que lascension en tait rellement impossible. Lhistoire de ces tentatives ritres remplit une partie considrable de ce volume. Les autres excursions qui y sont dcrites ont quelque rapport plus ou moins loign avec le Cervin ou avec le Pelvoux. Toutes ces excursions sont nouvelles, cest--dire faites pour la premire fois, je crois pouvoir laffirmer. Quelques-unes sont rsumes trs brivement ; dautres, monte et descente comprises, noccupent gure quune seule ligne. Si je leur avais donn tout le dveloppement quelles comportaient, elles auraient form aisment trois volumes. En gnral, je nai insist que sur les points saillants, abandonnant tout le reste limagination de mes lecteurs auxquels jpargne ainsi des rptitions inutiles. En mefforant de rendre ce livre utile aux touristes qui dsirent escalader des montagnes, soit dans les Alpes, soit dans dautres pays, jai peut-tre accord une trop grande place mes erreurs et mes dfaites. Aussi remarquera-t-on peut-tre que dans la pratique je nai pas toujours t parfaitement daccord avec mes thories ; en effet, jai soutenu dans un des premiers chapitres de ce volume que les dangers positifs ou invitables des courses alpestres taient presque insignifiants, et les dernires pages prouvent quelles peuvent faire courir les plus grands prils. La raison de cette contradiction est vidente ; je ne suis pas parfait. Si jai expos franchement mes fautes, ce nest ni pour quon les admire, ni pour quon les imite, mais pour quon les vite. Mes escalades dans les Alpes ont t des rcrations de vacances ; cest ce point de vue quelles doivent tre juges. 10

Je nen parle que comme dun exercice corporel, agrable et utile. Il mest interdit, je le crains, de faire goter aux autres le plaisir quelles mont procur. Les crivains les plus minents ne sont jamais parvenus et ne parviendront jamais donner une vritable ide de la grandeur des Alpes. Les impressions que font natre les descriptions les plus dtailles et les plus habiles sont toujours errones. Si magnifiques que soient les rves de limagination, ils restent toujours de beaucoup infrieurs la ralit. Si jai t volontairement sobre de descriptions, je nai pas craint de multiplier les illustrations, esprant que le crayon russirait peut-tre l o la plume aurait invitablement chou. La prparation de ces illustrations, quil me soit permis de lajouter, ma occup presque exclusivement pendant six annes. Je dois des remerciements tout particuliers mes habiles et heureux interprtes, MM. James Mahoney et Cyrus Johnson. Jen dois aussi, jai du plaisir le reconnatre, tous les amis et tous les trangers qui, directement ou indirectement, en Angleterre ou sur le continent, mont aid dans mon travail : dabord mes compagnons qui ont mis si libralement ma disposition leurs notes et leurs croquis ; puis au Rvrend T. G. Bonney (du collge Saint-Jean, Cambridge) et M. Rob. H. Scott, F. R. S., dont les conseils et les critiques mont t si utiles, enfin M. Budden, au professeur Gastaldi et M. Giordano, en Italie ; M. mile Templier et M. le marchal Canrobert, en France ; M. Gosset, Berne. Edward Whymper Haslemere, mai 1871

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Premier voyage dans Les aLPes


Le 23 juillet 1860, je quittai lAngleterre pour aller faire mon premier voyage dans les Alpes. Au moment o le bateau vapeur dboucha dans le Canal, Beachy Head soffrit nos yeux et me rappela une grimpade tente bien des annes auparavant. Mon frre et moi, coliers tous deux, nous avions essay, avec laplomb de lignorance, descalader cette grande falaise crayeuse : non le sommet lui-mme, o les oiseaux de mer volent en cercle, o les cailloux sont rangs en couches parallles avec un ordre si parfait, mais un point situ plus lest, et do stait boul le fate nomm la Chemine du Diable. Depuis lors nous avons affront bien des dangers diffrents, mais jamais nous navons plus risqu de nous rompre le cou que dans cette folle expdition. A Paris, je fis deux ascensions. La premire au septime tage dune maison du quartier latin, chez un artiste de mes amis que je trouvai, au moment o jentrai, engag avec un petit juif dans un dbat des plus anims au sujet de je ne sais quel march ; il me recommanda de monter au haut des tours de Notre-Dame. Une demi-heure aprs, jtais appuy contre le parapet de la faade occidentale, ct du Dmon qui depuis des sicles abaisse un regard fixe et louche sur la grande cit. Ce regard, passant par-dessus lHtel-Dieu, sarrtait sur un petit btiment daspect vulgaire, sans cesse entour dune foule agite. Je descendis prs de ce btiment. Il tait rempli de femmes et denfants qui se bousculaient en bavardant pour examiner plus leur aise trois cadavres exposs aux regards des curieux... Ctait la Morgue... Je men loignai avec dgot. 12

chaPitre i

Je gagnai la Suisse ; je vis la lumire du soleil dcrotre lentement sur les gants de lOberland ; jentendis, dans la valle de Lauterbrunnen, les chos rpter les belles notes des cors des Alpes et les avalanches tomber avec fracas de la Jungfrau, puis je passai par la Gemmi dans le Valais aprs mtre repos au bord du beau lac dOeschinen. Pendant mon court sjour Kandersteg, javais recueilli dans la valle voisine le Gasterenthal un tmoignage concluant sur le mouvement des glaciers. Lextrmit suprieure de cette valle est couronne par le glacier de Tschingel, qui, en descendant, rencontre un rocher abrupt. Ce rocher le divise en deux parties qui se rejoignent au-dessous. Javais escalad la partie infrieure du glacier jusquau pied du rocher central, o je mtais arrt pour admirer le contraste des brillantes aiguilles de glace avec lazur du ciel. Une norme tranche du glacier se dtacha brusquement, et, passant par-dessus le rocher, alla retomber avec le bruit du tonnerre sur la partie infrieure. Plusieurs fragments me dpassrent, heureusement sans matteindre. Rebroussant chemin en toute hte, je ne marrtai quau del du glacier ; mais, avant den sortir, je reus une nouvelle leon : la moraine terminale, qui me semblait une masse solide, scroula sous mes pieds en me montrant que sa superficie trompeuse reposait sur une pente de glace unie et glissante comme du verre. Dans le sentier escarp de la Gemmi jobservai diverses reprises les moeurs et coutumes des mulets suisses. Peut-tre nest-ce point pour se venger dune longue suite de mauvais traitements que les mulets frottent constamment les jambes des touristes contre les murs de pierre et les cltures de bois qui bordent les chemins, et feignent de broncher dans les passages difficiles, surtout quand ils arrivent un tournant ou sur le bord dun prcipice. Leur dplorable habitude de 13

marcher sur la limite extrme des sentiers (mme dans les endroits les moins srs) est assurment le rsultat de leurs relations avec lhomme. Ces mulets sont, en effet, occups pendant une grande partie de lanne descendre dans les valles le bois des montagnes voisines ; les fagots dpassant leurs bts de chaque ct une certaine distance, ils marchent instinctivement sur le bord extrieur des sentiers afin dviter de se heurter contre les rochers qui les bordent du ct oppos. Quand, la belle saison revenue, les touristes remplacent sur leur dos les charges de bois, les mulets continuent prendre les mmes prcautions. Cette habitude occasionne souvent des scnes plaisantes : deux mulets se rencontrent; chacun deux prtend passer sur le bord extrieur du chemin ; ni lun ni lautre ne veut cder ; pour leur persuader de se faire place, les guides sont obligs de les tirer fortement par la queue, car ils ne comprennent que cet argument. Je visitai les bains de Louche, o je vis un trange assemblage dhommes, de femmes, denfants, pars de leur costume de bain, babillant, buvant et jouant aux checs dans leau. Cette socit aquatique ne paraissait pas bien convaincue que des hommes dun ge mr, placs dans cette situation et attifs de la sorte, pussent, sans violer les convenances sociales, poursuivre de jeunes femmes dans tous les coins du bain ; mais, unanime protester en voyant entrer un tranger qui prtendait rester vtu, elle poussa en choeur de vritables hurlements quand je me retirai sans lui montrer mon croquis. Je remontai pied la valle du Rhne que je quittai Visp afin de remonter le Vispthal, o lon pourrait sattendre trouver des traces plus considrables de laction des glaces si, comme on le prtend, il a t jadis rempli par un glacier. Je me dirigeai dabord vers la valle de Saas, dont 14

jescaladai les deux versants, bien au-dessus de la limite de la vgtation et des sentiers frquents par les touristes. Des pentes du Wiessmies qui domine le versant oriental de la valle 1500 ou 1800 mtres au-dessus du village de Saas, je dcouvris peut-tre la plus belle vue de toute la chane des Alpes. On y embrasse dun seul coup doeil, de la base au sommet, les trois pics du Mischabel (la plus haute montagne de la Suisse), 3350 mtres dpaisses forts, de verts pturages, daiguilles de rochers et de glaciers tincelants. Les pics me parurent absolument inaccessibles dans cette direction. Je descendis ensuite par la valle de Saas au village de Stalden, et, de l, je remontai le Vispthal jusqu Zermatt, o je marrtai pendant plusieurs jours. Les formidables secousses de tremblement de terre, ressenties dans cette valle cinq annes auparavant, y avaient laiss de nombreuses traces, particulirement Saint-Nicolas, o les habitants avaient t terrifis outre mesure par la destruction de leurs glises et de leurs maisons. L, comme Visp, une grande partie de la population stait vue oblige de vivre sous la tente pendant plusieurs mois. Fait remarquable, bien quon ait compt prs de cinquante secousses, dont plusieurs furent trs violentes, il y eut peine une victime humaine. A Zermatt, jerrai dans plusieurs directions, mais le temps tait mauvais, et lexcution de mes projets se trouva trs retarde. Un jour, aprs avoir essay pendant longtemps de prendre des croquis prs du Hrnli et fait de vains efforts pour saisir la forme des pics quand ils mapparaissaient quelques secondes par-dessus les bords pais de gros nuages cotonneux, je rsolus de ne pas retourner Zermatt par le sentier habituel, mais de traverser le glacier de Goerner pour gagner lhtel du Riffel. Javais escalad rapidement les roches polies et les champs de neige qui bordent la base du glacier de 15

Saint-Thodule et pass gu quelques-uns des ruisseaux qui en dcoulent et qui taient alors trs gonfls par les dernires pluies ; une premire difficult marrta tout coup. Jtais arriv au bord dun prcipice profond denviron 90 mtres. Le glacier me semblait facile traverser sur ce point si je pouvais latteindre, mais, une grande distance au-dessus et au-dessous, mon oeil inexpriment ny dcouvrait aucun passage possible pour un touriste isol. Le rocher quil sagissait de descendre tait presque partout perpendiculaire ; toutefois, comme il se composait de nombreux fragments, je pus, sans trop de difficults, passer dun bloc et lautre en dcrivant des zig-zags. A lextrmit infrieure, je rencontrai une longue dalle peu prs polie et formant un angle de 40 degrs entre deux murailles pic. Au-dessous on ne voyait absolument que le glacier. Ctait, coup sr, un mauvais pas ; mais, doutant fort que je pusse remonter tous les blocs que javais descendus en me laissant glisser, je tentai laventure. Couch en travers de cette dalle trop unie, jappuyai fortement mon dos contre une des parois et mes pieds contre la paroi oppose, et je finis par descendre, en mettant en mouvement dabord mes jambes, puis mes paules. Parvenu au bas de la pente, japerus une obligeante crevasse, dans laquelle je pus enfoncer la pointe de mon bton, et je me laissai couler sur un bloc infrieur. La descente de ce couloir mavait pris beaucoup de temps, et, pendant quelques secondes, jeus la satisfaction de voir la glace presque porte de la main. Un instant aprs, une seconde difficult se prsentait : le glacier contournait un angle du rocher, et la glace, nayant pas les proprits de la mlasse ni du mastic mou, ne sappliquait pas tout fait la petite anse sur le bord de laquelle jtais descendu. ll ny avait pas entre nous un grand espace, mais sa surface tait plus leve que celle du rocher 16

do je la contemplais. En outre, le rocher se trouvait couvert de morceaux de terre et de pierres dtaches des roches suprieures. Aussi loin que la vue pouvait stendre dans les deux directions, la glace restait loigne du rocher, dont la sparait ainsi une crevasse marginale large de deux mtres au moins et dune profondeur inconnue. Un coup doeil mavait suffi pour tout voir. Jugeant quil mtait impossible de franchir la crevasse dun bond, je descendis le long du rocher, la recherche dun passage plus facile ; mais la glace devenait de plus en plus haute, et je finis par ne plus pouvoir avancer, car les roches taient tout fait polies. A laide dune hache, jaurais pu tailler des pas dans la glace ; nen ayant point, il ne me restait dautre alternative que de revenir sur mes pas et de tenter le saut prilleux. La nuit approchait et le calme solennel des hautes Alpes ntait troubl que par la chute de petits filets deau dans le glacier ou de fragments de rochers. Si ma tentative chouait, je tombais au fond de cette horrible crevasse pour y tre gel ou noy dans cette eau qui sy prcipitait avec un bruit sinistre. Ma vie dpendait du succs de ce saut ; je me demandai de nouveau : est-il possible ? A coup sr il tait ncessaire. Alors, jugeant mon bton inutile, je le lanai sur le glacier avec mon album de dessin ; je mloignai autant que possible, puis, courant de toute ma force, je pris mon lan et jatteignis tout juste le bord oppos de la crevasse o je tombai maladroitement sur mes genoux. Presque au mme instant, une grle de pierres sabattit sur lendroit do je mtais lanc. La traverse du glacier ne moffrit aucune difficult, mais le Riffel, qui tait alors un trs petit btiment, regorgeait de touristes ; il me fut impossible dy obtenir une chambre. Comme je ne connaissais pas le chemin qui descendait 17

Zermatt, on me donna obligeamment le conseil de prendre un guide aux chalets, sinon, me dit-on, je mgarerais certainement dans la fort. Mais, arriv aux chalets, je ny pus trouver personne pour me conduire, et les lumires de Zermatt, brillant travers les arbres, semblaient me dire : A quoi bon chercher un guide ? Descends vers nous, nous tindiquerons le chemin. Je partis donc seul travers la fort, marchant en ligne droite vers ces lumires. Je ne tardai pas mgarer, et jamais je ne pus retrouver le sentier. Je trbuchais sur les racines des pins, je tombais sur les touffes des rhododendrons, je dgringolais par-dessus les rochers. La nuit tait compltement noire, et peu peu les lumires de Zermatt perdirent leur clat, puis steignirent tout fait. Aprs une longue srie de glissades, de chutes et dvolutions plus ou moins dsagrables, je sortis enfin de la fort ; mais, pour atteindre Zermatt, il me fallait encore traverser des torrents dangereux. Pendant des heures entires, je cherchai mon chemin, presque sans espoir de le trouver. Enfin, par un effort suprme, je dcouvris un pont, et, vers minuit, couvert de boue, tout corch et tout meurtri, je rentrai dans lauberge que javais quitte le matin. Les touristes ne sont pas seuls embarrasss. Un ou deux jours plus tard, en me rendant mon ancien poste prs du Hrnli, je rencontrai un gros cur qui avait essay de passer le col Saint-Thodule. La force ou le souffle lui avaient manqu, et il se faisait descendre comme un ballot sur le dos dun guide efflanqu. Les paysans sarrtaient les mains jointes ; malgr son aspect grotesque, ils gardaient leur srieux, tant est grand leur respect pour lglise, mais, leur physionomie, on voyait quils avaient bien envie de rire. Je descendis la valle que je quittai Randa pour gravir les flancs du Dom, afin de contempler le Weisshorn face face. 18

Cette dernire montagne, la plus majestueuse de la Suisse, parat encore plus belle quand on ladmire de ce ct. Au nord, elle porte un immense plateau de neige qui alimente le glacier dont une partie se voit de Randa, et qui a plus dune fois dtruit ce village. Juste en face du Dom, le glacier du Bies semble descendre presque verticalement ; il nen est rien, bien que la pente en soit trs forte. Il a beaucoup diminu, et sa partie infrieure, maintenant divise en trois bras, et trangement suspendue aux rochers, parat vraiment y tenir comme par miracle. Je dus marracher bien malgr moi la contemplation de cette superbe montagne et je descendis Visp. Une socit de touristes anglais remontait la valle, avec un mulet. Elle se composait de neuf personnes, huit jeunes femmes et une gouvernante. Le mulet portait leur bagage et chacune delles le montait son tour. Les paysans, qui trop souvent surchargent leurs btes de somme, demeuraient frapps dtonnement ce spectacle inaccoutum, et commentaient trop librement, pour des oreilles anglaises, la nonchalance avec laquelle chaque jeune miss restait assise, tour de rle, calme et impassible, sur la malheureuse bte, qui pliait sous son double poids. A peine redescendu dans la valle du Rhne, je la remontai jusqu Viesch, do je fis lascension de lEggischhorn. Sur cette dplaisante sommit, je perdis, dans le brouillard, non seulement mon chemin, mais ma bonne humeur. Aprs avoir travers ensuite le Grimsel au milieu dune violente tempte, je gagnai Brienz, Interlachen et Berne, do je me dirigeai, par Fribourg, Morat et Neuchtel, sur Martigny et le Saint-Bernard. Les murs massifs du couvent rjouirent mes yeux, tandis que je gravissais pniblement les champs de neige voisins du col ; bien agrable me fut aussi le salut poli 19

du frre qui minvita entrer. Si le poids de mon sac le surprit, je mtonnai, moi, de la duret de son pain. Les moines du Saint-Bernard ne prparent point en hiver, comme on la dit, les grillades quils offrent aux touristes lt suivant ; lhiver est lpoque de lanne pendant laquelle ils sont le plus occups. Ce qui est vrai, cest que leur gnreuse hospitalit les a souvent privs du combustible ncessaire pour chauffer leur chapelle pendant lhiver. Au lieu de descendre Aoste, je remontai le Val Pellina, afin de dessiner la Dent dHrens. La nuit tait venue lorsque jatteignis Biona, et il me fallut frapper bien fort et bien longtemps la porte de la maison du cur, avant de la voir souvrir. Une vieille femme, la voix plaintive, ayant un gotre norme, rpondait enfin mon appel, en me demandant aigrement ce que je voulais ; mais elle sadoucit et prit un air presque aimable la vue dune pice de cinq francs, quand sollicitai en change un lit et un souper. Daprs les indications que je possdais, un passage devait exister entre Prarayen, lextrmit suprieure du Val Pellina, et le Breuil dans le Val Tornanche. La vieille femme, enfin convaincue de ma respectability, soccupa de me chercher un guide. Elle ne tarda pas, en effet, me prsenter un indigne, pittoresquement coiff dune espce de chapeau tyrolien, vtu dune veste de tricot, dun gilet rouge et dun pantalon indigo : il sengageait me conduire au village du Val Tornanche. Le lendemain matin, nous partmes de bonne heure et nous atteignmes le col sans difficults. Je fis l ma premire exprience sur la manire de gravir les longues pentes de neige trs raides. Comme tous les dbutants, je tachais de maider en mappuyant sur mon bton que je tenais en dehors, au lieu de le placer entre moi et la pente pour men faire une sorte de rampe solide. Mon 20

guide voulut bien me donner quelques leons ; mais il avait videmment une trs pauvre opinion de son lve, et ce fut sans doute pour cette raison que, peu dinstants aprs avoir dpass le col, il dclara quil nirait pas plus loin et quil voulait retourner Biona. Tous mes raisonnements furent inutiles, il persista dans sa rsolution, et tout ce que je lui dis il ne rpondit rien, si ce nest quil voulait sen retourner. Comme jtais un peu inquiet de descendre seul plusieurs longues pentes de neige qui stendaient entre lendroit o nous tions et le haut de la valle, je lui offris un supplment de salaire et il maccompagna encore pendant quelques instants, mais bientt nous rencontrmes des rochers escarps quil nous fallait descendre. Il me dit de marrter en me criant quil voulait sen aller et en me faisant signe de remonter vers lui. Jattendis au contraire quil descendt prs de moi, mais, au lieu de mobir, il tourna les talons, remonta rsolument en haut du rocher et disparut. Je supposai dabord que ctait une ruse pour mextorquer un plus fort pourboire, et je lattendis pendant une demi-heure ; cependant il ne reparut pas. Ma position devenait embarrassante, car il avait emport mon sac. Je me voyais donc forc ou de lui donner la chasse, ou de descendre au Breuil, au risque de perdre mon sac. Je pris ce dernier parti, et jarrivai au Breuil le soir mme. Le matre de lauberge, se dfiant dun voyageur qui navait aucun bagage, hsitait me recevoir, il mintroduisit tout hasard dans une espce de grenier dj occup par des guides et demi rempli de foin. Depuis lors nous sommes devenus bons amis ; il na plus hsit me faire crdit et il ma mme avanc quelquefois des sommes considrables. Ce ne fut pas sans peine que je parvins dessiner au Breuil, car tout mon matriel avait t emport par mon guide. Je ne pus rien trouver de mieux que du beau papier sucre et 21

des crayons qui contenaient plus de silice que de mine de plomb. Malgr tout, je fis tout ce que je voulais faire ; puis je repassai le col de Va-Cornre, mais seul cette fois. Le lendemain soir, la vieille femme de Biona mamena de nouveau le guide infidle qui me fit attendre mon sac pendant deux ou trois heures. Quand il se fut enfin dcid me le rendre, je laccablai de toutes les injures et de tous les reproches que je pus trouver dans mon vocabulaire. Le drle sourit lorsque je lappelai menteur, il haussa les paules lorsque je le traitai de voleur, mais, au mot de cochon, il tira son couteau. Je passai la nuit suivante Cormayeur ; le lendemain je me rendis Orsires par le col Ferret, et le surlendemain je gagnai Chamonix par la Tte-Noire. Lempereur Napolon y arriva le mme jour, et laccs de la Mer de Glace fut interdit aux touristes. En grimpant le long du Plan des Aiguilles, je parvins dpister la police impriale, et jarrivai au Montanvers au moment o lempereur en partait avec sa suite ; mais jessayai vainement de monter le mme jour au Jardin, je manquai de me casser une jambe en faisant dgringoler de gros blocs de rochers sur la moraine du glacier. De Chamonix jallai Genve, puis de Genve par le Mont-Cenis Turin et dans les valles vaudoises. A la fin dune longue et fatigante journe, jatteignis Paesana. Lauberge tait pleine. Me sentant trs fatigu, jallais me mettre au lit, quand je vis entrer quelques rdeurs de village qui se mirent chanter. Ctait Garibaldi quils chantaient ! Le tnor, un jeune homme peine vtu, dont les guenilles ne valaient pas vingt sous, conduisait le choeur avec une expression et un sentiment admirables ; ses compagnons se distinguaient dans leur partie par une justesse non moins merveilleuse. Ce concert improvis me ravit tellement que je les coutai pendant plusieurs heures. Longtemps aprs mtre 22

retir, jentendais encore leur concert mlodieux dans lequel retentissait de temps en temps la voix plus aigu de la jeune fille dauberge. Le lendemain matin, je passai, en me rendant en France, prs des petits lacs qui forment la source du P. Le temps tait orageux. Comprenant mal le patois de quelques paysans qui me montrrent rellement le bon chemin, je me trompai de sentier et je me trouvai bientt au pied des rochers escarps du mont Viso. Une brche, que japerus dans la crte qui le relie aux montagnes de lest, minspira lide dy monter, et jy parvins aprs mtre escrim des pieds et des mains contre un champ de neige dune raideur excessive. La vue que jy dcouvris tait extraordinaire, et pour moi, unique. Au nord, je napercevais pas une molcule de brouillard, et le vent violent qui soufflait de cette direction me faisait chanceler sur mes jambes ; mais, du ct de lItalie, les valles taient compltement remplies une certaine hauteur par dpaisses masses de nuages ; partout o les nuages ressentaient linfluence du vent, ils taient nivels comme la surface dune table, et les sommets des montagnes se dressaient au-dessus de cette ligne uniforme. Je descendis rapidement Abries, puis je me rendis Mont-Dauphin par la gorge du Guil. Le lendemain, jtais la Besse, la jonction de la Vallouise et de la valle de la Durance, en face du mont Pelvoux. Jentrai par hasard dans un cabaret o djeunait un Franais qui avait tent inutilement, peu de jours avant, lascension de cette montagne avec trois Anglais et le guide Michel Croz, de Chamonix. Ce Franais tait un bon compagnon du nom de Jean Reynaud. Le soir du mme jour, jallais coucher Brianon, dans lintention de partir le lendemain matin pour Grenoble avec le courrier ; mais toutes les places avaient t arrtes plusieurs 23

jours lavance ; aussi je me mis en route deux heures de laprs-midi pour faire pied une course de 111 kilomtres. Le temps stait gt de nouveau. Parvenu au col du Lautaret, je me vis oblig de chercher un abri dans le misrable petit hospice qui sy trouvait alors et qui a t rebti depuis. Il tait rempli douvriers employs aux travaux de la route et dont les vtements mouills exhalaient les vapeurs les plus odieuses. Linclmence du temps tait prfrable aux ennuis que me rservait cet intrieur. Au dehors, ctait dsagrable, mais grandiose; au dedans, ctait dsagrable et misrable. Je continuai ma marche sous une pluie diluvienne, et, malgr lobscurit profonde qui mentourait, je parvins descendre au village de la Grave, o les gens de lauberge me retinrent de force. Ce fut peut-tre trs heureux pour moi, car, pendant la nuit, des blocs de rochers tombrent des montagnes sur plusieurs points de la route o ils creusrent dnormes trous dans le macadam. Je me remis en marche le lendemain matin cinq heures et demie, et, par une pluie battante, je gagnai le BourgdOisans, puis Grenoble o jarrivai aprs sept heures du soir, ayant franchi en dix-huit heures de marche la distance qui spare cette ville de Brianon. Ainsi finit mon voyage de 1860 dans les Alpes, voyage pendant lequel je vis pour la premire fois leurs plus hautes sommits, et qui minspira cette passion des grandes ascensions dont les chapitres suivants contiendront les dveloppements et les rsultats.

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chaPitre ii ascension du mont PeLvoux


Ainsi la fortune sourit nos premiers efforts. (Virgile) La contre dont le mont Pelvoux et les montagnes qui lentourent sont les points culminants est une des plus intressantes des Alpes, sous le double rapport historique et topographique. Comme le berceau et la rsidence des Vaudois, elle a droit une clbrit durable ; les noms de Waldo et de Neff vivront encore dans la mmoire de la postrit, quand leurs contemporains plus clbres seront oublis ; le souvenir du courage hroque et de la pit nave de leurs disciples durera aussi longtemps que lhistoire. Cette rgion contient les montagnes les plus leves de la France, le groupe du Mont-Blanc except, et quelques-uns de ses plus beaux paysages. Elle na peut-tre pas les beauts de la Suisse, mais elle possde un charme qui lui est particulier ; ses rochers escarps, ses torrents, ses gorges sont sans rivales ; ses profondes et sauvages valles prsentent des tableaux dune telle grandeur quelle touche au sublime, et, dans nulle autre contre, les montagnes nont des formes plus hardies. Ses nombreuses valles rivalisent lune avec lautre pour la singularit de leur caractre et la dissemblance de leur climat. Plusieurs dentre elles sont si troites et si profondes que les rayons du soleil ne peuvent jamais y pntrer. Dans dautres on se croirait aux antipodes ; car la temprature y ressemble plus celle des plaines de lItalie qu celle des Alpes franaises. Cette grande diffrence de climats a un effet marqu sur la flore de ces valles ; quelques-unes sont compltement striles ; les pierres y prennent la place des arbres ; la vase 25

et les dbris y remplacent les plantes et les fleurs ; dautres prsentent, sur un espace de quelques kilomtres, la vigne, le pommier, le poirier, le cerisier, le bouleau, laune, le noyer, le frne, le mlze, le pin, alternant avec des champs de seigle, dorge, davoine, de fves et de pommes de terre. Les valles, pour la plupart courtes et irrgulires, ne paraissent pas disposes daprs un plan dtermin, ainsi que cela arrive frquemment sur dautres points du globe ; elles ne sont, en effet, ni angles droits, ni parallles avec les sommets les plus levs ; mais elles semblent errer au hasard, suivant une direction pendant quelques kilomtres, puis se repliant en arrire pour reprendre parfois leur direction premire. Aussi les perspectives tendues y sont-elles rares, et il est difficile de sy former une ide gnrale de la disposition des principaux pics. Les sommets les plus levs forment presque un fer cheval. Le plus haut de tous, celui qui occupe une position centrale, est la Pointe des crins ; le second pour la hauteur, la Meije, est situ au nord, et le mont Pelvoux, qui donne son nom au massif tout entier, se dresse sur la limite extrieure, presque entirement isol. Cette contre est encore trs imparfaitement connue ; il y a l probablement beaucoup de valles et certainement plus dune sommit qui nont jamais t foules par le pied des touristes ou des voyageurs, mais en 1861 elle tait encore moins connue quaujourdhui. Jusqu ces dernires annes, il nen existait en ralit aucune carte : celle du gnral Bourcet, la meilleure qui et t publie, tant compltement inexacte sur la forme des montagnes, et trs souvent incorrecte quant aux sentiers ou aux routes. En outre, les touristes retrouvent dans les rgions montagneuses du Dauphin aucune des ressources quils rencontrent 26

en Suisse, dans le Tyrol, ou mme dans les valles italiennes. Les auberges, quand elles existent, sont dune malpropret indescriptible ; on parvient rarement dormir dans leurs lits, et leur cuisine ne fournit pas souvent une nourriture convenable ; de guides, il nen existe aucun. Les touristes y tant presque abandonns leurs propres ressources, doit-on donc stonner que ces rgions si intressantes de la France soient moins visites et moins connues que le reste des Alpes ? La plupart des renseignements que lon pouvait se procurer en 1861 sur les Alpes Dauphinoises provenaient de deux auteurs, M. lie de Beaumont et feu J. D. Forbes. Leurs ouvrages contiennent toutefois de nombreuses erreurs relatives surtout la dsignation des pics ; ainsi, par exemple, ils accordent la suprmatie au mont Pelvoux dont ils appellent le point le plus lev la Pointe des Arcines ou des Ecrins. Forbes a confondu sous le nom de Pelvoux le grand pic que lon voit de la valle de Saint-Christophe avec celui que lon aperoit de la valle de la Durance, et M. de Beaumont a commis des mprises semblables. En fait, au moment o M. de Beaumont et Forbes crivaient leurs ouvrages, la position relle du Pelvoux et des sommets voisins avait t dtermine par les officiers dtat-major chargs de dresser la carte de France ; mais leurs travaux, videmment communiqus M. de Beaumont, taient encore inconnus du public. Le groupe dofficiers plac sous la direction du capitaine Durand fit, en 1828, lascension du mont Pelvoux, du ct du Val dAilefroide, cest--dire en partant de la Vallouise. Suivant les habitants de la Vallouise, ils atteignirent le sommet du pic qui, pour laltitude, na droit quau second rang, et ils y sjournrent pendant plusieurs jours sous une tente une hauteur de 3930 mtres. Ils prirent de nombreux porteurs pour leur monter des provisions de bois, et ils rigrent un 27

grand cairn sur le sommet, qui reut le nom de Pic de la Pyramide. En 1848, M. Puiseux, parti du mme point, fit lascension du Pelvoux, mais son guide de la Vallouise sarrta peu de distance du sommet et laissa lillustre astronome achever seul sa courageuse entreprise. Au milieu du mois daot 1860, MM. Bonney, Hawkshaw et Mathews, avec le guide Michel Croz, de Chamonix, tentrent lascension du Pelvoux, en suivant aussi la mme direction. Ils passrent plusieurs jours et plusieurs nuits sur la montagne ; mais le temps se gta et ils ne purent atteindre quune altitude de 3178 mtres. M. Jean Reynaud, dont jai parl dans le chapitre prcdent, accompagnait M. Mathews et ses compagnons. Dans son opinion, cette tentative avait t faite une poque trop avance de la saison. Le temps, me dit-il, ntant dordinaire favorable pour lascension des hautes montagnes que pendant les derniers jours de juillet et les premiers jours daot, il vaut mieux remettre notre tentative cette poque

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de lanne prochaine. Sa proposition me convenait assez, et ses manires cordiales et modestes la rendaient irrsistible, bien quil ne dt y avoir quune faible chance de russir dans une expdition o M. Mathews et ses amis avaient chou. Au commencement de juillet 1861, jenvoyai du Havre Reynaud des couvertures (taxes comme tant dune fabrication prohibe), une corde et dautres objets utiles notre ascension, puis je quittai lAngleterre pour aller faire mon tour de France ; mais quatre semaines plus tard, Nmes, je me trouvai si compltement ananti par la chaleur (le thermomtre marquait 34 centigrades lombre), que je pris un train de nuit pour me rendre Grenoble. On pourrait crire un volume sur Grenoble. Aucune autre ville de France na peut-tre une plus belle situation, et ses forts les plus levs offrent des points de vue superbes. Linstitution la plus intressante quelle possde est lAssociation Alimentaire, qui a acquis une clbrit mrite. Cette institution, tablie il y a prs de vingt ans par quelques philanthropes intelligents, fut fonde dans le but exprs de donner aux ouvriers et aux indigents une nourriture de meilleure qualit, mieux prpare et moins chre que celle quils trouvaient dans les restaurants ou mme chez eux. A la socit alimentaire, les Grenoblois peuvent se procurer un dner compos dune portion de soupe, de viande ou de poisson, de lgumes, de dessert, de pain et dun quart de litre de vin pur de toute fraude, le tout pour la somme de soixante centimes. On devient membre de lAssociation en versant la somme de cinq francs ; mais on doit acheter davance les bons de repas, car il nest fait crdit personne. Les classes infrieures ont promptement reconnu les avantages quelles avaient faire partie de cette Association Alimentaire qui a produit, dit-on, parmi elles les rsultats les plus heureux. Ce 29

qui fait honneur cette institution, cest que non seulement elle paye toutes ses dpenses, mais quelle ralise encore un lger bnfice. Si Grenoble peut tre fire de sa socit alimentaire, elle doit sous dautres rapports rougir delle-mme. Ses rues sont troites, mal paves et tortueuses, quant aux odeurs quelle exhale et aux choses sans nom qui se passent dans ses maisons, il faut les connatre pour les apprcier. Je mtais gar dans les rues de cette ville pittoresque mais infecte, et, comme il ne me restait quune demi-heure pour dner et pour arrter une place dans la diligence, je ne fus pas trs satisfait dapprendre quun Anglais demandait me voir. Heureusement ctait mon ami Macdonald ; il allait, me dit-il, tenter dans une dizaine de jours lascension dune montagne nomme Pelvoux. Ds quil connut mes projets, il me promit de nous rejoindre la Besse le 3 aot. Peu de moments aprs, jtais en route pour le Bourg dOisans, perch sur la banquette dun misrable vhicule qui mit prs de huit heures pour accomplir un trajet de quarante-neuf kilomtres. Le lendemain, cinq heures du matin, je bouclais mon sac sur mes paules et je partais pour Brianon par un temps charmant. Les vapeurs de gaze qui enveloppaient les montagnes se dissipaient aux premiers rayons du soleil ; en disparaissant soudain elles dcouvraient, outre la ville, les belles collines calcaires qui la dominent et dont les couches sont si curieusement replies. Jentrai alors dans la merveilleuse Combe de Malaval o jentendis la Romanche ronger ses rives avec fracas. Prs du Dauphin, japerus le premier glacier de lOisans, stendant droite sur la montagne. De ce point jusquau del du col de Lautaret, chaque brche qui souvrit dans les montagnes me laissa voir un glacier tince30

lant ou un pic lanc. Ce fut la Grave que je jouis de la plus belle vue, car la Meije slve par une srie de prcipices effroyables jusqu 2438 mtres environ au-dessus de la route. Mais, au del du col, prs du Montier, on dcouvre une vue encore plus tendue et plus belle. Une montagne, regarde communment comme le mont Viso, se dresse dans le ciel lhorizon ; mi-chemin, mais encore dix-sept kilomtres de distance, se montre Brianon avec ses interminables forts ; au premier plan, des champs fertiles, parsems de villages et de clochers, descendent vers la Guisanne, pour remonter une grande hauteur sur le versant oppos des montagnes. Le jour suivant, jallai de Brianon la Besse pour y retrouver mon digne ami Jean Reynaud, qui tait agent voyer du canton. De la Besse on voit parfaitement tous les pics du mont Pelvoux, le point culminant aussi bien que celui sur lequel les ingnieurs avaient rig leur pyramide. Ni Reynaud ni personne nen tait instruit. Quelques paysans se rappelaient seulement que les ingnieurs avaient fait lascension dun pic do ils avaient aperu un point plus lev, quils avaient appel la Pointe des Arcines ou des crins. Ils ignoraient si ce dernier pic pouvait tre vu de la Besse, et ne savaient pas dsigner celui sur lequel la pyramide avait t leve. Dans notre opinion, les pics que nous voyions nous cachaient le sommet le plus lev, et, pour latteindre, il nous fallait dabord les escalader. Lascension de M. Puiseux tait compltement inconnue des paysans, et, les en croire, le point culminant du Pelvoux navait t gravi par personne. Ctait justement ce point que nous voulions atteindre. Rien ne nous empchait plus de partir, si ce nest labsence de Macdonald et le manque dun bton. Reynaud nous proposa de faire une visite au matre de poste, qui possdait un 31

bton clbre dans la localit. Nous descendmes au bureau, mais il tait ferm ; nous appelmes grands cris travers les fentes de la porte : point de rponse. A la fin cependant nous trouvmes le matre de poste, au moment o il sefforait, avec un remarquable succs, de se griser. A peine tait-il capable de scrier : La France ! cest la premire nation du monde ! phrase favorite du Franais quand il est dans cet tat o lAnglais commence crier : Nous ne rentrerons chez nous quau matin la gloire nationale occupant le premier rang dans les penses de lun et le home dans celles de lautre. Le bton fut exhib ; ctait une branche dun jeune chne, longue denviron 1 mtre 50 cent., noueuse et tordue. Monsieur, dit, le matre de poste en nous la prsentant, la France ! cest la premire... la premire nation du monde, pour ses... il sarrta. Btons ? lui souffl-je. Oui, oui, monsieur ; pour ses btons, pour ses... ses... mais il fut incapable den dire davantage. En regardant ce maigre support, jeus un instant dhsitation ; mais Reynaud, qui connaissait tout dans le village, choses et gens, me dit quil ny en avait point de meilleur. Nous partmes donc avec le fameux bton, tandis que son propritaire marmottait en titubant sur la route : La France ! cest la premire nation du monde ! Le 3 aot, Macdonald ntant pas arriv, nous partmes sans lui pour la Vallouise. Notre expdition se composait de Reynaud, de moi, et dun porteur, Jean-Casimir Giraud, le cordonnier de la Besse, surnomm Petit-Clou. En une heure et demie dune marche rapide, nous atteignmes VilleVallouise, le coeur rjoui par la vue des beaux pics du Pelvoux qui resplendissaient au soleil dans un ciel sans nuages. Je renouvelai connaissance avec le maire de Ville. Il avait une tournure originale et des manires gracieuses, mais lodeur qui sexhalait de sa personne tait horrible. Le mme 32

reproche peut du reste sadresser la plupart des habitants de ces valles. Reynaud eut la complaisance de soccuper des provisions ; mais, au moment de partir, je vis ma grande contrarit que, en me dchargeant de ce soin, javais consenti tacitement ce quil emportt un petit baril de vin qui fut un grand embarras ds le dbut du voyage. Il tait excessivement incommode de le tenir la main ; Reynaud essaya de le porter, puis il le passa Giraud ; ils finirent par le suspendre lun de nos btons dont ils placrent les deux extrmits sur leurs paules. A Ville, la valle de Vallouise se divise en deux branches : le Val dEntraigues gauche et le vallon dAlefred (ou Ailefroide) droite. Ctait ce dernier que nous devions remonter. Nous nous dirigemes dun pas ferme vers le village de la Pisse, rsidence de Pierre Smiond, qui, daprs lopinion gnrale, connaissait mieux le Pelvoux quaucun autre habitant de la valle. Cet homme avait lair fort honnte ; malheureusement il tait malade et ne pouvait nous accompagner. Il nous recommanda son frre, vieillard dont la figure ride et ratatine ne nous promettait gure le guide dont nous avions besoin ; nayant pas le choix, nous lengagemes et nous nous remmes en marche. Des noyers et une grande varit dautres arbres bordaient le chemin, et la fracheur de leur ombrage nous donnait une nouvelle vigueur ; au-dessous de nous, grondait, au fond dune gorge sublime, le torrent dont les eaux prenaient leur source dans ces neiges que nous esprions fouler sous nos pieds le lendemain matin. Le Pelvoux nest pas visible de Ville, car il est cach par une chane intermdiaire au pied de laquelle nous marchions alors pour atteindre les chalets dAlefred, soit, comme on 33

les appelle quelquefois, dAilefroide, o commence proprement parler la montagne. Vus de ces chalets, les pics infrieurs, qui sont plus rapprochs, paraissent dpasser de beaucoup les sommets bien plus levs situs derrire eux, et quelquefois ils les cachent compltement. Mais on embrasse dun seul coup doeil, dans toute sa hauteur, le pic connu dans ces valles sous le nom de Grand-Pelvoux, qui prsente du sommet la base 1800 2100 mtres de rochers presque pic. Les chalets dAilefroide sont un amas de misrables huttes de bois, bties au pied du Grand-Pelvoux, prs de la jonction des torrents qui descendent du glacier de Sapenire (ou du Sel) gauche, et des glaciers Blanc et Noir droite. Nous nous y reposmes quelques minutes pour y acheter un peu de beurre et de lait, et Smiond sadjoignit un affreux petit drle pour nous aider porter, pousser et rouler notre baril de vin. Au del des chalets dAilefroide, nous tournmes brusquement gauche, fort heureux que le jour tirt sa fin, car nous profitions de lombre des montagnes. Limagination ne saurait rver une valle dun aspect plus triste et plus dsol. On ny voit pendant lespace de plusieurs kilomtres que rocs bouls, amas de pierres, tas de sable et de boue. Les arbres y sont rares et si haut perchs quils deviennent presque invisibles. Nul tre humain ne lhabite ; il ny a ni oiseaux dans lair, ni poissons dans les eaux ; les pentes, trop escarpes pour les chamois, noffrent pas dabri suffisant aux marmottes, et laigle lui-mme ne peut sy plaire. Pendant quatre jours nous ne vmes pas une crature vivante dans cette sauvage et strile valle, si ce nest quelques pauvres chvres qui y avaient t amenes bien malgr elles. Ctait un bien digne dcor pour la tragdie qui y avait 34

eu lieu environ quatre cents ans auparavant, le massacre des Vaudois de Vallouise, dans la caverne que nous apercevions alors bien au-dessus de nous. Fort triste est leur histoire : industrieux et paisibles, ils habitaient depuis plus de trois sicles ces valles retires, o ils vivaient dans la plus obscure tranquillit. Les archevques dEmbrun tentrent, mais avec peu de succs, de les ramener dans le giron de leur glise ; dautres catholiques, voulant seconder cette tentative, commencrent par les emprisonner et par les torturer, puis ils les brlrent tout vivants par centaines. En lanne 1488, Albert Cattane, archidiacre de Crmone et lgat du pape Innocent VIII, se disposait commettre les barbaries, qui plus tard excitrent lindignation de Milton et de Cromwell ; mais, repouss de tous cts par les Vaudois du Pimont, il abandonna leurs valles et traversa le mont Genvre pour aller attaquer les Vaudois du Dauphin, qui taient plus faibles et plus dissmins. Il envahit la valle de la Durance, la tte dune arme compose, dit-on, moiti de troupes rgulires, moiti de vagabonds, de voleurs et dassassins. Pour les attirer et les retenir sous sa bannire, il leur promettait lavance labsolution de tous leurs crimes, il les relevait des voeux quils pouvaient avoir prononcs, et il leur garantissait la possession de tous les biens quils avaient acquis par la violence. Les habitants de la Vallouise, senfuyant devant une arme dix fois suprieure en nombre, vinrent se rfugier dans cette caverne, o ils avaient amass des provisions suffisantes pour deux annes. Mais lintolrance est toujours industrieuse : leur retraite fut dcouverte. Cattane avait un capitaine qui joignait lastuce dun Hrode la cruaut dun Plissier ; laide de cordes il fit descendre ses soldats devant la caverne, lentre de laquelle ils allumrent des tas de fagots. La plus 35

grande partie des Vaudois qui sy taient rfugis prirent touffs ; ceux qui chapprent aux flammes de lincendie furent massacrs. On extermina impitoyablement les Vaudois sans distinction dge ni de sexe. Plus de trois mille personnes, assure-t-on, prirent dans cette effroyable boucherie. Les rsultats de trois cent cinquante ans de paix furent anantis dun seul coup, et la valle se trouva compltement dpeuple. Louis XII la fit repeupler. Trois sicles et demi se sont couls depuis. Contemplez le rsultat obtenu : une race de singes. Aprs nous tre reposs prs dune petite source, nous reprmes notre marche en avant jusqu ce que nous fussions presque arrivs au pied du glacier de Sapenire ; l Smiond nous fit tourner et droite pour gravir les pentes de la montagne. Nous grimpmes donc pendant une demi-heure travers des pins pars et des dbris de roches boules. La nuit approchait rapidement ; il devenait temps de chercher un abri. En trouver un ntait pas difficile, car nous tions alors au milieu dun vrai chaos de rochers. Quand nous emes choisi un bloc norme qui avait plus de 15 mtres de longueur sur 6 mtres de hauteur, nous nettoymes un peu notre chambre coucher future, puis chacun alla la rcolte du bois qui tait ncessaire pour faire du feu. Ce feu de bivouac est pour moi un agrable souvenir. Le petit baril de vin avait chapp tous les prils, il fut mis en perce, et les Franais semblrent puiser quelques consolations dans lexcrable liquide quil contenait. Reynaud chanta des fragments de chansons franaises, et chacun fournit sa part de plaisanteries, dhistoires et de vers. Le temps tait superbe, et tout nous promettait une bonne journe pour le lendemain. La joie de mes compagnons fut son comble quand jeus lanc dans les flammes un paquet de feu 36

de Bengale rouge. Aprs avoir siffl et crpit un instant, il rpandit une lueur blouissante. Leffet de cette courte illumination fut magnifique ; puis les montagnes dalentour, claires pendant une seconde, retombrent dans leur solennelle obscurit. Chacun de nous sabandonna son tour au sommeil, et je finis par mintroduire dans ma couverture-sac. Cette prcaution tait peine ncessaire, car la temprature minima tait au-dessus de 444 centigrades (40 F), bien que nous fussions une hauteur dau moins 2130 mtres. A trois heures nous tions rveills, mais nous ne partmes qu quatre heures et demie. Giraud navait pas t engag pour aller au del de ce rocher, toutefois, comme il en manifesta le dsir, il obtint la permission de nous accompagner. Gravissant les pentes avec vigueur, nous atteignmes bientt la limite des arbres, puis nous dmes grimper pendant deux heures travers des roches boules. A sept heures moins un quart, nous avions atteint un troit glacier, le Clos-delHomme, qui descend du plateau situ au sommet de la montagne, et nous tions bien prs du glacier de Sapenire. Nous nous efformes dabord dincliner droite, dans lespoir de ntre pas obligs de traverser le Clos-delHomme ; toutefois, contraints de revenir chaque instant sur nos pas, nous reconnmes quil tait ncessaire de nous y aventurer. Le vieux Smiond, qui avait une antipathie remarquable pour les glaciers, fit de son ct de nombreuses explorations pour tcher dviter cette inquitante traverse, mais Reynaud et moi nous prfrions la tenter, et Giraud ne voulut pas nous quitter. Le glacier tait troit (on pouvait jeter une pierre dun bord lautre), et il nous fut facile den escalader le ct ; mais le centre formait un dme escarp o nous dmes tailler des pas. Giraud marchait en tte, et, sous le prtexte quil aimerait sexercer la main, il sempara de 37

notre hache quil refusa de nous rendre. Ce jour-l et toutes les fois quil fallut traverser ces couloirs remplis de neige durcie qui sont si abondants dans la partie suprieure de la montagne, il fit lui seul toute la besogne, dont il sacquitta admirablement. Le vieux Smiond vint nous rejoindre quand nous emes travers le glacier. Nous escaladmes, en dcrivant des zigzags, quelques pentes de neige, et bientt aprs nous commenmes gravir linterminable srie des contreforts qui sont la grande singularit du Pelvoux. Trs abrupts sur certains points, ils offraient gnralement une base solide, et, dans de telles conditions, une ascension ne peut jamais tre qualifie de difficile. Entre ces contreforts stendent de nombreux ravins dont quelques-uns sont trs larges et trs profonds. Ils taient pour la plupart encombrs de dbris, et un homme seul et eu de la peine les traverser. Ceux dentre nous qui tenaient la tte taient continuellement obligs de dplacer des blocs de rochers et de harponner leurs compagnons avec leurs btons. Nanmoins, ces incidents rompaient la monotonie de notre ascension, qui autrement nous et paru fort ennuyeuse. Nous escaladmes ainsi pendant des heures chemines et couloirs, croyant toujours atteindre un but auquel nous narrivions jamais. Le profil ci-joint aidera expliquer notre situation. Nous tions au pied dun grand contrefort lev denviron 60 mtres, et nous le regardions de bas en haut : il ne nous semblait pas se terminer en pointe comme dans le dessin, car nous ne pouvions en apercevoir la partie suprieure ; cependant, dans notre conviction, derrire cette frange de bastions il devait se trouver un sommet, et ce sommet tait le bord du plateau que nous dsirions si vivement atteindre. Nous grimpions avec ardeur, et nous escaladions 38

une dentelure de bastion ; mais, hlas ! nous en dcouvrions un autre, puis un autre, et toujours dautres ; enfin, quand nous en atteignions le point culminant, ce ntait que le sommet dun contrefort, et nous devions redescendre 12 ou 15 mtres avant de recommencer monter. Renouvele quelques douzaines de fois, cette volution nous parut dautant plus assommante que nous ne savions plus o nous tions. Cependant Smiond nous encourageait, sr, disait-il, que nous suivions le bon chemin. Nous repartions donc lassaut de notre terrible forteresse. Nous tions presque au milieu du jour, et nous ne nous voyions pas plus prs du sommet du Pelvoux quau moment de notre dpart. A la fin, nous nous runmes tous pour tenir conseil. Smiond, mon vieux, savez-vous o nous sommes maintenant ? Oh oui ! parfaitement ; trois mtres prs, une demi-heure de la limite de la neige. Trs bien, continuons. Une demi-heure scoula, puis une autre, et nous tions toujours dans la mme situation. Bastions, contreforts, ravins soffraient avec profusion nos regards, mais le plateau ne se montrait pas. Smiond venait de jeter autour de lui un regard effar, comme sil ntait pas parfaitement sr de la direction suivre. Appel de nouveau, je lui rptai la question : A quelle distance sommes-nous du plateau ? A une demi-heure, rpondit-il. Mais vous nous lavez dj dit ; tes-vous bien certain que nous sommes dans la bonne voie ? Mais oui, je le crois. Il ne faisait que croire, ce ntait pas assez. tes-vous sr que nous montons directement au pic des Arcines ? Le pic des Arcines ! scria-t-il tout tonn, comme sil entendait ces mots pour la premire fois. Le pic des Arcines ! non ! mais nous allons en ligne droite la pyramide, la clbre pyramide quil avait aid le grand capitaine Durand construire, etc., etc. 39

Ainsi, nous lui avions parl de ce pic pendant un jour entier, et maintenant il avouait quil ne le connaissait pas. Je me tournai vers Reynaud, qui semblait frapp de la foudre. Que veut-il dire ? lui demandai-je. Reynaud haussa les paules. Eh bien ! dmes-nous aprs nous tre franchement expliqus avec Smiond, plus tt nous rebrousserons chemin, mieux cela vaudra, car nous ne nous soucions gure de voir votre pyramide. Aprs une halte dune heure, nous commenmes descendre. Il nous fallut prs de sept heures pour revenir notre rocher ; mais je ne prtai aucune attention la distance, et je nai gard aucun souvenir de cet insupportable trajet. A peine descendus, nous fmes une dcouverte dont nous fmes aussi troubls que Robinson la vue de lempreinte dun pied humain sur le sable de son le : un voile bleu gisait terre prs de notre foyer. ll ny avait quune seule explication possible : Macdonald tait arriv ; mais o tait-il ? Vite nous emballons notre petit bagage et dgringolons ttons dans lobscurit, travers le dsert pierreux, jusqu Ailefroide, o nous arrivons vers neuf heures et demie. O est lAnglais ? telle fut notre premire question. Il tait all passer la nuit Ville. Nous nous logemes comme nous pmes dans un grenier foin, et, le lendemain matin, aprs avoir rgl le compte de Smiond, nous descendmes la valle la poursuite de Macdonald. Notre plan doprations tait dj arrt : nous devions le dcider se joindre nous, et recommencer notre tentative sans aucun guide, en prenant simplement le plus robuste et le plus intelligent de nos compagnons comme porteur. Javais jet les yeux sur Giraud, brave garon sans prtention, quoique toujours prt tout faire. Mais nous fmes bien dsappoints : il tait oblig daller Brianon. 40

Notre course magaa bientt les nerfs. Les paysans que nous rencontrions nous demandaient quels avaient t les rsultats de notre expdition, et la politesse la plus vulgaire nous commandait de nous arrter. Cependant je craignais de manquer Macdonald, car il ne devait, nous avait-on dit, nous attendre que jusqu dix heures, et le moment fatal approchait. A la fin, je me prcipitai sur le pont de Ville, une heure et un quart aprs avoir quitt Ailefroide ; mais un cantonnier, marrtant, mapprit que lAnglais venait de partir pour la Besse. Mlanant la poursuite de mon ami, je dpassai rapidement lun aprs lautre tous les angles de la route sans lapercevoir ; un dernier tournant, je le vis qui marchait trs vite. Fort heureusement il entendit mes cris. Nous revnmes Ville, o nous fmes de nouvelles provisions, et le soir mme nous dpassions notre premier rocher, la recherche dun autre abri. Nous tions bien dcids, comme je lai dit, ne pas prendre de guide, mais, en passant la Pisse, le vieux Smiond nous offrit ses services. Il marchait bien, malgr ses annes et son manque de sincrit. Pourquoi ne pas le prendre ? dit Macdonald. Je lui proposai donc le cinquime de son premier salaire et il sempressa daccepter mon offre, mais cette fois il nous accompagnait dans une position bien infrieure : ctait nous de le conduire, lui de nous suivre. Notre second compagnon tait un jeune homme de vingt-sept ans, qui ne ralisait nullement nos dsirs. Il buvait le vin de Reynaud, fumait nos cigares et cachait tranquillement nos provisions quand nous tions moiti morts de faim. La dcouverte de ses aimables procds ne le dconcerta nullement ; il y mit le comble, au contraire, en faisant faire notre note de Ville quelques petites additions que nous refusmes de payer, son grand dplaisir. Le soir venu, nous campmes au-dessus de la limite des 41

arbres, et nous nous imposmes la tche salutaire de monter notre gite le bois qui nous tait ncessaire. Notre rocher tait bien moins confortable que celui de la veille. Pour pouvoir nous y installer, il nous fallut en dbarrasser la base dun gros bloc qui nous gnait ; ce bloc tait trs obstin, mais il finit par se dcider se mouvoir lentement dabord, puis de plus en plus rapidement ; la fin, prenant son lan, il bondit dans lair, lanant, chaque fois quil retombait sur un autre rocher, des gerbes dtincelles qui brillaient dans lobscurit de la sombre valle au fond de laquelle il roulait ; longtemps aprs lavoir perdu de vue, nous lentendmes rebondir de roc en roc et sarrter sur le glacier, qui assourdit le bruit de sa dernire chute. Comme nous revenions notre gte, aprs avoir assist ce curieux spectacle, Reynaud demanda si nous avions jamais vu un torrent enflamm ; len croire, la Durance, quand elle est gonfle par la fonte des neiges, charrie quelquefois, au printemps, tant de rochers que, la Besse, o elle passe dans une gorge trs troite, on ne voit plus leau, mais seulement les blocs qui roulent lun sur lautre, se heurtant de faon se rduire en poudre, et lanant dans lair une telle masse dtincelles que le torrent parat tre en feu. Nous passmes une joyeuse soire quaucun contre-temps ne vint gter ; le temps tait parfaitement beau ; tendus sur le dos, nous gotions un repos dlicieux en contemplant le ciel tincelant de ses milliers dtoiles. Macdonald nous raconta ses aventures. Il avait voyag jour et nuit depuis plusieurs jours, afin de nous rejoindre, mais il navait pu trouver notre premier bivouac, et il avait camp quelques centaines de mtres de nous, sous un autre rocher, une plus grande altitude. Le lendemain matin, il nous aperut longeant une crte une grande hauteur audessus de lui, et, comme il lui tait impossible de nous rat42

traper, rsign son sort, il nous suivit des yeux le coeur bien gros jusqu ce que nous emes, au tournant dun contrefort, disparu sa vue. La respiration pesante de nos camarades, dj profondment endormis, troublait seule le calme solennel de la nuit. Ctait un de ces silences qui impressionnent. Navez-vous rien entendu ? coutez ! quel est ce bruit sinistre qui gronde au-dessus de nous ? Me suis-je tromp ? Je lentends encore, et cette fois plus distinctement ; il se rapproche de plus en plus... Cest un bloc de rocher dtach des hauteurs qui nous dominent. Quel fracas effroyable ! En un instant nous sommes tous debout. Il descend avec une furie terrible. Quelle force peut en arrter la violence ? Il bondit, il saute, il se brise, il vole contre dautres blocs, il rugit en descendant. Ah ! il nous a dpasss ! Non ! le voici de nouveau. Nous retenons notre haleine au moment o, lanc par une force irrsistible, avec des explosions semblables aux dcharges dune puissante artillerie, il tombe au dessous de notre retraite comme un trait, suivi dune longue trane de dbris. Enfin, nous respirons plus librement au bruit de sa chute finale sur le glacier. Nous regagnons enfin notre abri, mais jtais trop surexcit pour pouvoir dormir. A quatre heures un quart, chacun de nous reprenait son sac et nous nous remettions en route. Nous convnmes cette fois de nous tenir plus sur la droite, pour tenter datteindre le plateau sans perdre notre temps traverser le glacier. Dcrire notre route serait rpter ce que jai dj dit. Nous montmes rapidement pendant une heure et demie, marchant quelquefois, mais grimpant le plus souvent laide des mains, et nous constatmes la fin quil tait ncessaire de traverser le glacier. La partie sur laquelle nous y entrmes offrait une pente trs raide et trs crevasse. Le 43

mot de crevass exprime mal sont aspect : ctait une masse de formidables sracs. Nous prouvmes plus de difficults y pntrer qu le traverser ; mais, grce la corde, nous gagnmes lautre bord sans accident. Au del, les interminables contreforts se succdrent de nouveau. Nous continumes monter pendant de longues heures, nous trompant souvent et nous voyant obligs de redescendre. Cependant la chane de montagnes qui stendait derrire nous stait abaisse depuis longtemps, et notre vue, passant par-dessus, allait se reposer jusque sur le majestueux Viso. Mais les heures scoulaient et la monotonie restait lordre du jour. A midi, nous nous arrtmes pour djeuner, en contemplant avec satisfaction le beau spectacle qui stalait sous nos yeux. A lexception du Viso, tous les sommets que nous apercevions taient au-dessous de nous et nos regards embrassaient un espace immense, un vritable ocan de pics et de champs de neige. Toutefois les bastions du Pelvoux nous dominaient toujours, et, selon lopinion gnrale qui sexprimait sans contestation, nous ne verrions pas ce jour-l le sommet dsir. Le Vieux Smiond tait devenu un vrai cauchemar pour nous tous. Si par hasard lun de nous, sarrtant un instant, essayait de sorienter, il ne manquait pas de dire avec un gros rire bte : Nayez aucune crainte, suivez-moi. Nous atteignmes enfin un trs mauvais passage, un amas de dbris escarps, sans aucun point dappui solide. Reynaud et Macdonald, se dclarant fatigus, parlrent de sinstaller pour dormir. Nous parvnmes sortir dembarras, et je ne sais plus qui scria : Regardez donc le Viso ! Il nous apparaissait presque au dessous de nous. Nous nous mmes donc grimper avec un redoublement dnergie, et nous apermes enfin le glacier lendroit o il se dverse hors du plateau. Ce spectacle ranima nos es44

prances, qui ne furent pas trompes ; un cri de joie simultan salua lapparition de ces neiges si longtemps dsires. A la vrit, une large crevasse nous en sparait encore ; mais nous trouvmes un pont, et, nous attachant la file, nous y marchmes en toute sret. Pendant que nous le traversions en ligne droite, un beau pic tout blanc de neige se dressa devant nous. Le vieux Smiond scria : La pyramide ! je vois la pyramide ! O, Smiond, o donc ? L, au sommet de ce pic. L, en effet, slevait la pyramide quil avait aid construire plus de trente ans auparavant. Mais o donc tait le pic des Arcines que nous devions voir ? Il ntait visible daucun ct. Nous napercevions quune vaste tendue de neige, limite par trois pics infrieurs. Un peu dcourags, nous nous avanmes vers la pyramide, regrettant de navoir point dautres sommets conqurir ; mais peine avionsnous fait deux cents pas que se dressa sur notre gauche un superbe cne blanc, cach jusqualors par une pente de neige. Le pic des Arcines ! nous crimes-nous, et nous demandmes Smiond sil savait que lascension de ce pic et t faite. Il ne savait quune seule chose : le pic que nous voyions devant nous sappelait la Pyramide, cause du cairn quil avait aid, etc., etc., et personne depuis nen avait fait lascension. Alors tout va bien, volte-face, mcriai-je, et immdiatement nous tournons angle droit en nous dirigeant du ct du cne, pendant que le pauvre porteur fait de timides efforts pour nous attirer vers sa chre pyramide. Notre marche fut arrte peu de distance par larte de la chane qui reliait les deux pics et qui se recourbait en une charmante volute. Force nous fut de battre en retraite. Smiond, qui formait larrire-garde, saisit cette occasion de 45

se dtacher de la corde et refusa de nous suivre plus loin ; nous courions, disait-il, trop de dangers, et il parlait vaguement de crevasses. Aprs lavoir rattach, nous nous remmes en marche. La neige tait trs molle, nous enfoncions toujours jusquaux genoux et quelquefois jusqu la ceinture, mais un violent mouvement davant en arrire nous sortait du mauvais pas. Nous arrivmes ainsi au pied du pic le plus lev. Larte de gauche nous paraissant plus praticable que celle sur laquelle nous nous trouvions, nous dcrivmes une courbe pour latteindre. Quelques rochers surgissaient hors de la neige 50 mtres au-dessous du sommet, nous les escaladmes en rampant, aprs avoir abandonn notre porteur qui se disait peu rassur. Je ne pus rsister la tentation de me retourner vers lui, quand nous le laissmes seul, et de lui faire 46

signe de venir nous rejoindre en ajoutant : Nayez pas peur, suivez-moi, mais il ne rpondit pas cet appel et ne voulut jamais saventurer jusquau sommet. Ces rochers aboutissaient une courte arte de glace sur laquelle il nous fallait passer, en ayant dun ct le plateau, de lautre un prcipice presque vertical. Macdonald se mit y tailler des pas, et, 2 heures moins un quart, nous nous serrions la main sur le sommet le plus lev du Grand-Pelvoux vaincu. Le temps continuait nous tre aussi favorable que nous pouvions le dsirer. De prs et de loin, dinnombrables pics se dressaient dans le ciel, sans quun seul nuage vint nous en cacher le plus petit dtail. Nos regards furent dabord attirs par le roi des Alpes, le Mont-Blanc, plus de 112 kilomtres de distance, et, plus loin encore, par le groupe du MontRose. Vers lest, de longues ranges de cimes inconnues se droulaient lune aprs lautre dans une splendeur idale ; de plus en plus faibles de ton, elles conservaient cependant la nettet de leurs formes, mais le regard finissait par les confondre avec le ciel, et elles svanouissaient lhorizon lointain dans une teinte bleutre. Le mont Viso se dressait devant nous dans toute sa grandeur, mais, comme il tait peine loign de 65 kilomtres, nous voyions se drouler par-dessus ses contreforts une masse brumeuse qui devait tre les plaines du Pimont. Au sud, un brouillard bleu semblait nous rvler lexistence de la lointaine Mditerrane. A louest, notre vue dpassait les montagnes de lAuvergne. Notre panorama stendait ainsi plus de 160 kilomtres, dans toutes les directions. Ce ne fut pas sans peine que nous parvnmes dtacher notre attention des points les plus loigns pour regarder ceux dont nous nous trouvions le plus rapprochs. Mont-Dauphin tait parfaitement visible, mais nous emes quelque peine dcou47

vrir la Besse. Aucune autre habitation humaine ne pouvait tre aperue ; tout tait roc, neige ou glace. Bien que nous sussions lavance quils taient fort grands, les champs de neige du Dauphin nous offraient une tendue qui surpassait encore toutes les prvisions de limagination la plus ardente. Immdiatement au sud de Chteau-Queyras, presque entre nous et le Viso, slevait un beau groupe de montagnes dune grande hauteur. Un peu plus vers le sud un pic inconnu semblait encore plus lev ; et nous tions tonns de dcouvrir prs de nous une autre montagne qui paraissait plus haute encore que celle dont nous foulions aux pieds le sommet, telle tait du moins mon opinion ; Macdonald ne croyait pas cette montagne aussi leve que le Pelvoux, et Reynaud pensait quelle avait peu prs la mme altitude. Cette montagne ntait gure qu 3 kilomtres de distance et un abme effroyable, dont nous ne pouvions apercevoir le fond, nous en sparait. De lautre ct de labme se dressait un grand pic aux flancs pareils des murailles, trop escarp pour que la neige pt y sjourner, noir comme la nuit, hriss de vives artes et termin par un sommet aigu. Nous ignorions compltement quelle tait cette montagne, nayant jamais voyag de ce ct. Dans notre opinion, la Brarde se trouvait au fond de labme qui souvrait nos pieds, mais elle tait en ralit au del de lautre montagne. Nous quittmes enfin le sommet pour redescendre aux rochers vers notre porteur. Je fis bouillir de leau pour le th avec la neige fondue. Apres avoir bu notre th et fum nos cigares (allums sans difficult avec une allumette ordinaire), nous constatmes quil tait trois heures dix minutes, et par consquent grand temps de nous remettre en route. La traverse de la neige exigea vingt-cinq minutes. Elle nous demanda quelques mouvements un peu violents, et 48

nous fit faire dassez nombreuses glissades, puis, vers quatre heures, nous commenmes la longue descente des rochers. A huit heures la nuit devait tre profonde ; nous navions donc pas une minute perdre, et nous redoublmes defforts. Cette partie de la descente noffrit rien de remarquable. Nous ctoymes de plus prs le glacier que nous traversmes au mme endroit que le matin. La sortie en tait aussi difficile et aussi dangereuse que lentre. Le vieux Smiond sen tait tir sans accident, ainsi que Reynaud ; Macdonald qui les suivait glissa en sefforant descalader un gros bloc de glace, et il et disparu en un instant dans une profonde crevasse, sil net t attach la corde. La nuit tait presque venue au moment mme o nous nous retrouvions tous sur la terre ferme; mais jesprais encore que nous pourrions bivouaquer sous notre rocher. Macdonald ntait pas si prsomptueux, et il avait raison, car nous finmes par nous garer tout fait, et pendant une heure nous errmes laventure, tandis que Reynaud et le porteur ne cessaient de se quereller. A notre grand ennui, ne pouvant plus descendre, il nous fallut absolument rester o nous tions. Nous tions alors plus de 3200 mtres daltitude, et, si la neige ou la pluie commenait tomber comme nous en menaaient les nuages qui se rassemblaient sur le Pelvoux et le vent qui slevait, notre situation pouvait devenir assez dsagrable. Nous tions affams, nayant presque rien mang depuis trois heures du matin, et le bruit dun torrent voisin, que nous ne pouvions apercevoir, augmentait notre soif. Smiond entreprit daller y puiser un peu deau, il parvint y descendre, mais il ne lui fut plus possible de remonter vers nous, et nous dmes le consoler de son absence force en lappelant par intervalles dans les tnbres. 49

Il serait difficile dimaginer un endroit moins confortable pour passer une nuit la belle toile ; il noffrait aucune espce dabri, compltement expos au vent glacial qui slevait, il tait trop escarp pour nous permettre de nous rchauffer en nous promenant. Des pierres brises couvraient le sol, et nous dmes les enlever avant de pouvoir nous asseoir notre aise. Ce travail forc avait son avantage, que nous ne smes pas apprcier dabord, car il entretenait une circulation salutaire. En une heure de cet intressant exercice, je parvins me faire une petite plate-forme longue denviron trois mtres, sur laquelle il tait possible de marcher. Reynaud commena par se mettre en colre et par accabler dinjures le porteur, dont les avis avaient t suivis de prfrence ceux de Macdonald ; puis il finit par tomber dans un accs de dsespoir dramatique ; il se tordit les mains avec un geste frntique en scriant : Oh ! malheur, malheur ! oh ! misrables ! Le tonnerre se mit gronder, les clairs se succdrent sans relche parmi les pics qui nous dominaient, et le vent qui avait fait descendre la temprature presque 0, commenait nous glacer jusquaux os. Nous examinmes nos ressources. Il nous restait six cigares et demi, deux botes dallumettes, le tiers dune pinte deau-de-vie mlange deau, et une demipinte desprit-de-vin, maigre pitance pour trois touristes demi morts de faim et de froid, qui avaient sept heures passer avant le retour de laube. La lampe esprit-de-vin fut allume et nous fmes chauffer le reste de lesprit-de-vin, leau-de-vie et un peu de neige. Bien que ce breuvage ft un peu fort, nous eussions souhait den avoir davantage. Quand il eut t consomm, Macdonald entreprit de scher ses chaussettes la flamme de la lampe ; puis, couchs sous mon plaid, nous essaymes tous 50

trois de dormir. Les infortunes de Reynaud saggravrent dun mal de dents qui lui arrachait des cris de douleur, et Macdonald seffora de son mieux de fermer les yeux. Les nuits les plus longues ont une fin ; la ntre se passa comme tant dautres. Nous descendmes en une heure et un quart notre rocher, o nous trouvmes notre drle fort surpris de notre absence. A len croire, il avait allum un feu gigantesque pour nous clairer la descente et pouss des cris dappel pendant toute la nuit. Nous navions ni aperu son feu ni entendu ses cris. Nous ressemblions, nous disait-il, une troupe de revenants. Quoi dtonnant, ctait la quatrime nuit que nous passions en plein air. Nous nous restaurmes avec nos provisions et chacun de nous accomplit quelques ablutions fort ncessaires. Les habitants de ces valles sont toujours infests par certaines petites cratures dont lagilit gale le nombre et la voracit. Il est dangereux de les approcher de trop prs, et il faut avoir soin dtudier le vent, afin de les accoster du ct o il souffle. En dpit de toutes ces prcautions, mes infortuns compagnons et moi nous tions menacs dtre en quelques instants dvors tout vifs. Nous nesprions dailleurs quune trve temporaire nos tortures, car lintrieur des auberges fourmille, comme la peau des indignes, de cet insupportable chantillon de la nature vivante. A en croire la tradition, un voyageur, trop candide, fut transport hors de son lit par un essaim de ces bourreaux, tous galement affams ! Mais ce fait mrite confirmation. Encore un mot et jen aurai fini avec ce misrable sujet. Au retour de nos ablutions, nous trouvmes la conversation engage entre les Franais. Ah ! disait le vieux Smiond, quant aux puces, je ne prtends diffrer de personne, moi, jen ai. Cette fois du moins il disait certainement la vrit. 51

Nous descendmes notre aise Ville, o pendant plusieurs jours nous menmes une vie de luxe et dabondance, faisant dinnombrables parties de boules avec les indignes qui nous battaient toujours. A la fin il fallut se sparer ; je me dirigeai au sud vers le Viso, tandis que Macdonald partait pour Brianon. Je nai pas cherch le dissimuler, lascension du mont Pelvoux offre un caractre assez monotone ; nanmoins, la vue dont on jouit du sommet peut tre recommande en toute confiance aux touristes futurs. A lunique exception du Viso, dont la position est sans rivale, il est mieux situ quaucune autre montagne dune hauteur considrable pour embrasser lensemble des Alpes occidentales ; il suffit de jeter un coup doeil sur une carte pour sen assurer. Nous avions, certes, t heureux de dcouvrir que le pic qui doit tre appel la Pointe-des-crins tait une montagne distincte et spare du mont Pelvoux, et non son point le plus lev, mais cette satisfaction nous avait caus un certain dsappointement. En redescendant la Besse, nous confondmes tort ce pic avec celui que lon voit de ce point la gauche du Pelvoux. Ces deux montagnes se ressemblent beaucoup, et cette mprise nest peut-tre pas sans excuses. Quoique ce dernier pic soit bien plus haut que le Wetterhorn ou que le mont Viso, il ne porte aucun nom ; nous lappelmes le Pic-SansNom. Daprs des remarques qui ne me sont pas personnelles, les officiers dtat-major franais ntaient probablement pas rests pendant plusieurs jours sur le pic de la Pyramide sans visiter lautre pointe plus leve. Sils y sont monts, on est en droit de stonner quils ny aient pas laiss quelque souvenir de leur ascension. Les gens du pays qui les avaient 52

accompagns assuraient quils navaient point pass dun pic lautre. Nous avions donc rclam lhonneur davoir fait pour la premire fois lascension de la cime la plus leve. Mais lascension authentique de M. Puiseux ne nous permet pas de soutenir notre prtention. La question de priorit a peu dimportance, car notre excursion nous offrit tout lintrt dune premire ascension, et je me rappelle ma premire grimpade srieuse avec plus de satisfaction et avec autant de plaisir quaucune de celles dont ce volume contient la relation. Aprs mtre spar de mes aimables compagnons, je montai par la gorge du Guil Abris o je fis la connaissance dun joyeux Marseillais, qui parlait bien anglais. A part cet tranger et quelques belles truites des torrents voisins, javais peu de raisons pour prolonger mon sjour Abris. Lauberge de ltoile, chez Richard, est un endroit quil faut tous gards soigneusement viter. Quelques annes plus tard je me vis forc, mon grand regret, de me rfugier dans ce bouge. Richard me demanda mon passeport, sur lequel il aperut les mots John Russel . Il mit aussitt ce nom au lieu du mien dans le rapport quil adressait la gendarmerie, en poussant une exclamation de joyeuse surprise. Jeus limprudence de ne pas le dtromper, mais je la payai cher : il me remit une note de lord, contre laquelle chourent toutes mes protestations. Son erreur innocente et assez naturelle fut dpasse par celle dun gendarme du Bourg-dOisans qui prit mon passeport, le tint gravement le haut en bas pendant plusieurs minutes sous prtexte de le lire, puis me le rendit en me disant quil tait bien en rgle. Tout autour dAbris le patois de la contre offre un carac53

tre plus ou moins italien, et la prononciation des indignes rappelle celle dun cockney qui essaye de parler franais pour la premire fois. On prononce pain pan, et fromage, fromargi. Ce coin de la France possde un nombre considrable de dialectes diffrents, et parfois on en rencontre plusieurs dans un espace de quelques kilomtres qui sont tous aussi inintelligibles pour les trangers que pour les paysans des districts environnants. Dans quelques endroits lorthographe du patois est la mme, mais la prononciation est diffrente ; on pourrait se croire en Chine. Il nest pas facile pour les trangers de comprendre les dialectes soit crits, soit parls. Je quittai les abominations dAbris pour aller chercher une paisible botte de foin au Chalp, village plus rapproch du Viso de quelques kilomtres. En approchant du Chalp, je sentis une odeur toute particulire dont je reconnus la cause en tournant langle dune maison o japerus le cur entour de quelques-unes de ses ouailles. Je mavanai humblement vers lui, le chapeau la main ; mais, avant que jeusse pu dire un mot, il scria avec violence : Qui tes-vous ? Qui tesvous ? Que voulez-vous ? Je tachai de mexpliquer. Vous tes un dserteur ; je suis sr que vous tes un dserteur ; allez-vous en, vous ne pouvez pas rester ici ; allez le Monta, dans le bas de la valle ; je ne veux pas de vous ici. Et il me chassa littralement du village. Jeus plus tard lexplication de cette trange conduite. Des soldats pimontais, fatigus du service militaire, taient descendus assez frquemment dans la valle par le col de la Traversette, et lon avait eu regretter lhospitalit quon leur avait accorde. Mais je lignorais alors ; aussi ntais-je pas mdiocrement indign de me voir considr comme un dserteur, quand ctait moi qui marchais lattaque. Je continuai donc mon chemin, et bientt, la nuit de54

venant trop obscure, je campai dans une charmante petite grotte de terre, o javais un rocher pour mabriter contre le vent, un ruisseau dun ct et de lautre quelques branches de pin brises porte de ma main. Un rocher, une grotte, du bois et de leau, ctait lidal du confort. Aprs avoir allum un feu bien ptillant, je me glissai dans ma couverture-sac (une couverture ordinaire cousue lextrmit infrieure, double autour des jambes et garnie dun ruban lastique louverture) et je mendormis, mais ce ne fut pas pour longtemps. Mon sommeil fut troubl par des rves de lInquisition : on mappliquait la torture ; des prtres remplissaient de puces mes yeux et mes narines, menlevaient des lambeaux de chair avec des pinces rougies au feu, me coupaient les oreilles et me chatouillaient la plante des pieds. Cen tait trop. Je poussai un affreux hurlement et je me rveillai couvert de petites btes qui grimpaient sur tous mes membres. Javais camp ct dune fourmilire. Aprs avoir exaspr les fourmis par le feu que javais allum, je mtais 55

tranquillement install au milieu delles. La nuit tait magnifique, et, pendant que je mtablissais dans des lieux plus confortables, un brillant mtore parcourut plus de soixante degrs dun ciel sans nuage, laissant aprs lui une trane de lumire qui dura plusieurs secondes. Ctait le hraut qui annonait un spectacle splendide. Des toiles filantes tombrent par centaines, et leur clart ntant obscurcie par aucune vapeur, elles brillrent avec plus dclat que Sirius mme dans notre humide climat. Le lendemain matin, aprs avoir remont la valle pour examiner le Viso, je retournai Abris o jengageai mon service un paysan dun hameau voisin, que mon ami le Marseillais avait envoy chercher. Il ne pouvait se lasser de boire et de fumer, et ne quittait sa pipe que pour prendre un verre de vin ou deau-de-vie. Nous remontmes ensemble la valle et nous couchmes dans la hutte dun berger dont le gain annuel tait presque aussi restreint que celui du ptre que Longfellow met en scne dans Hyprion. Le lendemain matin, nous nous dirigemes tous trois vers le sommet du passage que javais travers en 1860, mais la tentative que nous fmes pour nous rapprocher de la montagne choua compltement : une brche profonde aux versants pic formait un obstacle infranchissable ; la pente de neige elle-mme, qui existait lanne prcdente sur le versant pimontais du passage, avait disparu, et il nous fut impossible de descendre sur les rochers situs au-dessous de nous. Quinze jours plus tard, lascension du Viso fut accomplie pour la premire fois par MM. Matthews et Jacomb, avec les deux Croz de Chamonix. Ils montrent du ct du midi, et cette ascension, autrefois considre comme absolument impossible, est devenue une des courses ordinaires et prfres de cette contre. 56

Nous revnmes la tte un peu basse Abris. Le berger, dont les chaussures avaient grand besoin de rparations, glissa sur des pentes de neiges trop raides, et accomplit une suite de culbutes fort curieuses mais fort inquitantes, qui le conduisirent jusquau fond de la valle beaucoup plus vite quil ny ft descendu autrement. Il ntait pas trop meurtri, et je le rendis tout heureux en lui donnant quelques aiguilles et un peu de fil pour raccommoder ses vtements endommags. Mon autre compagnon pensa quil commettrait un affreux gaspillage sil lui cdait un peu deau-de-vie pour panser ses gratignures, quand il pouvait lemployer dune manire plus ordinaire et infiniment plus agrable. Le 14 aot au soir, je me trouvais Saint-Vran, village que Neff a rendu fameux, mais qui noffre rien de remarquable, si ce nest quil est considr comme le plus lev de lEurope. Les protestants ny forment plus maintenant quune infime minorit ; en 1861, ils taient 120 contre 780 catholiques romains. La misrable auberge du village, tenue par un protestant, tmoignait dune grande pauvret. On ny trouvait, en effet, ni viande, ni pain, ni beurre, ni fromage ; je ne pus gure y obtenir que des oeufs. Les moeurs des indignes sont trs primitives : lhtesse resta, sans paratre y trouver rien dinconvenant, dans ma chambre jusqu ce que je me fusse couch. La note quelle me prsenta pour le souper, le coucher et le djeuner sleva 2 francs environ. Il existe encore un nombre considrable de chamois aux environs de Saint-Vran, ainsi que dans toutes les montagnes voisines du mont Viso. Le jour o jy arrivai on en avait, me dit-on, aperu six, et laubergiste dclara en avoir vu une troupe denviron cinquante la semaine prcdente. Dans mes deux excursions jen aperus moi-mme plusieurs groupes aux environs du Viso. Cette contre offre peut-tre autant 57

de chances quaucune autre rgion des Alpes un chasseur de chamois, parce que les lieux dans lesquels ces animaux se tiennent dordinaire ny sont sous aucun rapport dun abord trs difficile. Le jour suivant je descendis la valle jusqu Ville-Vieille. Prs du village de Molines, du ct oppos de la rivire, je remarquai une curieuse colonne naturelle haute denviron 21 mtres, assez semblable daspect une bouteille de champagne, qui avait t lentement forme par les intempries de latmosphre, et suivant toute probabilit, surtout par la pluie. Dans ce cas, un bloc deuphotide protge un calcaire friable. La singularit de la forme quont acquise ces colonnes et le contraste quoffre leur base blanchtre avec lespce de bonnet noir qui les surmonte, attirent vivement lattention. Ces colonnes naturelles peuvent tre ranges parmi les exemples les plus remarquables des puissants effets que produit laction longue et continue de forces presque insignifiantes. On en trouve dans plusieurs autres parties des Alpes et dans dautres pays. Ville-Vieille senorgueillit dune auberge qui a pour enseigne un lphant. Suivant lopinion des principaux habitants du village, cette enseigne prouve quAnnibal a travers la gorge du Guil. Je me souviens de lauberge parce que le pain quon y servit, nayant quun mois de cuisson, tait remarquablement tendre. Pour la premire fois depuis dix jours, il me fut possible den manger un peu sans le dcouper en petits morceaux pour le faire tremper dans de leau chaude, opration qui produisait une pte visqueuse la surface, mais qui laissait lintrieur un noyau dune duret invincible. Le mme jour je traversai le col Isoard pour gagner Brianon. Ctait le 15 aot. Partout la population tait en fte. Des bruits joyeux schappaient des maisons de Servires, 58

quand je franchis le pont sur lequel sexcute chaque anne la danse pyrrhique, et les indignes erraient par les chemins, dans tous les diffrents degrs de livresse. Il tait tard lorsque les lumires de la grande forteresse brillrent mes yeux ; mais je franchis les portes sans obstacle, et je vins de nouveau chercher un abri sous le toit de lhtel de lOurs.

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tabLe des matires


Le mot de lIbex Prface I. Premier voyage dans les Alpes II. Ascension du Mont Pelvoux III. Le Mont-Cenis Le chemin de fer Fell Le grand tunnel des Alpes IV. Ma premire grimpade sur le Cervin V. Encore le Cervin, nouvelles tentatives dascension VI. Traverse du Breuiljoch Ascension du Grand-Tournalin VII. Sixime tentative pour escalader le sommet du Cervin VIII. De Saint-Michel la Brarde, par les col des Aiguilles dArve, de Martignare et la brche de la Meije IX. Ascension de la Pointe des crins X. De Vallouise la Brarde par le col de Pilatte XI. Passage du col de Triolet, ascensions du Mont-Dolent, de lAiguille de Trlatte et de lAiguille dArgentire XII. Le col de Moming Zermatt XIII. Ascension du Grand Cornier XIV. Ascension de la Dent Blanche page 5 page 9 page 12 page 25 page 60 page 79 page 99 page 139 page 176

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XV.

Le col dHrens Septime tentative au Cervin XVI. La valle dAoste Ascension des Grandes Jorasses XVII. Le col Dolent XVIII. Ascension de lAiguille Verte XIX. Le col de Talfre XX. Ascension de la Ruinette le Cervin XXI. Ascension du Cervin XXII. Descente du Cervin

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Dpt lgal : dcembre 2010 ISBN de la version imprime la demande : 979-10-90013-00-1 ISBN de la version lectronique : 979-10-90013-01-8 Ce livre est commandable en version papier imprime la demande ou en version lectronique complte sur la page : http://www.ibex-books.com/livres/escalades-dans-les-alpes/

Escalades dans les Alpes est une oeuvre majeure de la littrature de montagne. Ecrit en 1871 par Edward Whymper, figure emblmatique de lge dor de lalpinisme au cours de la seconde moiti du XIXe sicle, ce livre est tour tour rcit daventure, manuel dalpinisme, livre dhistoire, essai philosophique, trait de gologie, de glaciologie ou encore dethnologie. Whymper y relate les escalades de nombreux grands sommets des Alpes sans oublier la glorieuse mais tragique ascension du mythique Cervin.

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