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Thomas Kuhn: La estructura de las revoluciones cientficas

Uno de los ms importantes, y mejor conocidos, representantes de la "nueva filosofa de la ciencia" es indudablemente Thomas Kuhn. Su libro La estructura de las revoluciones cientficas,publicado en 1962, caus literalmente una revolucin no slo en el campo de la historia de la ciencia, sino tambin en la filosofa de la ciencia y en la concepcin que los distintos campos cientficos se han formado de s mismos. Cualquier persona interesada en comprender el debate contemporneo en la filosofa de la ciencia debe leer su libro. Kuhn se inici profesionalmente como fsico y slo despus se convirti en historiador de la ciencia. Fue mucho ms tarde en su carrera profesional, y como consecuencia de su inters por la historia de la ciencia, que empez a interesarse por los problemas relacionados con la filosofa de la ciencia, en general, y del crecimiento o evolucin de la ciencia, en particular. Su primer contacto con la filosofa fue a travs de la tradicin analtica y particularmente de los "juegos del lenguaje" de Wittgenstein. Kuhn qued especialmente impresionado por la concepcin wittgensteiniana de los "universos de discurso", es decir, de la existencia de sistemas lingsticos cerrados en los que los elementos obtienen el significado de su lugar en el contexto sistemtico y lo pierden al salir o ser extrapolados de ste. Ms an, estos universos de discurso tienen la caracterstica de no ser traducibles entre s, lo cual imposibilita, las ms de las veces, la comunicacin, entre ellos. La estructura de las revoluciones cientficasse origin en un intento por aplicar esta nocin de universos de discurso al anlisis de la historia de la ciencia y de las teoras cientficas. Esto quedar ms claro a continuacin, cuando analicemos la nocin de "paradigma", redefinida por Kuhn, y que posee una enorme similaridad con la de universo de discurso. El anlisis kuhniano, sin embargo, no se detiene ah; elabora toda una nueva tipologa de anlisis histrico de la ciencia que va ms all de las nociones propuestas por Wingenstein.

Kuhn reinici el debate filosfico sobre el crecimiento del conocimiento cientfico elaborando una posicin radicalmente distinta de las sostenidas hasta entonces por los positivistas lgicos y los falsacionistas. Como ya lo hemos discutido anteriormente, el problema principal de Popper en su Lgica del descubrimiento cientficoera encontrar una regla de demarcacin entre ciencia y no ciencia o pseudo-ciencia, que le permitiera evitar los problemas del inductivismo y del verificacionismo. La solucin a este problema la encontr en su "falsacionismo" que consiste, esencialmente, en la adquisicin de conocimiento a travs de la refutacin de conjeturas previamente formuladas. En el anlisis que Kuhn hace del crecimiento cientfico, el nfasis se dirige ms hacia la descripcin histrica que a la metodologa normativa, como en el caso de Popper o del positivismo lgico. De acuerdo con Kuhn, la historia de la ciencia se encuentra marcada por largos periodos de refinamiento estable, que l denomina "Ciencia normal", y que se ven sistemticamente interrumpidos por cambios bruscos de una teora a otra sin ninguna posibilidad de comunicacin entre ellas. A estas bruscas interrupciones, Kuhn las llama "revoluciones cientficas". Un esquema representara grficamente su modelo de la siguiente forma: La ciencia normal se inicia siempre con algn "logro", esto es, con el surgimiento de una teora que explica, por primera vez en la historia del rea, algn hecho o evento. La ciencia normal es un perodo en que la actividad cientfica se dedica a la resolucin de "acertijos" o enigmas concretos y parciales. A travs de la resolucin de estos acertijos los cientficos tratan, al mismo tiempo, de extender el rango de aplicacin de sus tcnicas de investigacin y de resolver algunos de los problemas existentes en su campo. Los perodos de investigacin cientfica normal se caracterizan tambin por sus marcadas tendencias conservadoras, los investigadores son premiados no tanto por su originalidad como por su lealtad al trabajo de confirmacin de la teora o "paradigma" dominante. En este sentido, la tenacidad cientfica es tambin una de las caractersticas que define los perodos de ciencia normal. Esta tenacidad se manifiesta, principalmente, en la resistencia a cualquier manifestacin externa y contraria al paradigma dominante. Es importante hacer notar que, para Kuhn, sta es una caracterstica que se origina con el entrenamiento cientfico que prepara a los estudiantes para el manejo y aplicacin de un solo

paradigma cientfico. Fue el mismo Kuhn quien utiliz esta caracterstica de la ciencia en contra del modelo popperiano. Kuhn arguye, en contra de Popper, que la respuesta tpica de los cientficos al enfrentar una refutacin experimental no es la de rechazar la teora, como l afirma, sino la de retener dicha teora modificando sus hiptesis auxiliares u observacionales (involucradas en dicha refutacin). El mismo Lakatos, un filsofo falsacionista casi tan importante como Popper, ha ilustrado la nocin de tenacidad con varios ejemplos en la historia de la ciencia, aunque dndoles un sentido distinto al de Kuhn. (Ver Lakatos ms adelante). De acuerdo con Kuhn, los logros de una teora integrada al paradigma dominante en perodos de ciencia normal son acumulados e integrados en los libros de texto que se utilizan para entrenar a las nuevas generaciones de cientficos en los problemas y soluciones legtimas del paradigma. En general, los logros que constituyen la teora que caracteriza los perodos de ciencia normal carecen de precedentes, esto es, son originales y novedosos y, adems, son logros abiertos en el sentido de que presentan y permiten la existencia de enigmas y acertijos que deben resolverse en el futuro. La caracterstica ms importante de la ciencia normal es la existencia de un "paradigma". Su significado, un tanto vago, ha sido criticado por una de las ms distinguidas seguidoras del modelo kuhnniano, Margaret Masterman (1970), quien encontr ms de 20 acepciones distintas, y en ocasiones contradictorias, del trmino. Debido principalmente a esto, en las correcciones a su propio trabajo, Kuhn (1970) distingue dos formas principales del uso de la palabra "paradigma". Por un lado, el paradigma debe ser concebido como un logro, es decir, como una forma nueva y aceptada de resolver un problema en la ciencia, que ms tarde es utilizada como modelo para la investigacin y la formacin de una teora. Por otra parte, el paradigma debe ser concebido como una serie de valores compartidos, esto es, un conjunto de mtodos, reglas y generalizaciones utilizadas conjuntamente por aquellos entrenados para realizar el trabajo cientfico de investigacin, que se modela a travs del paradigma como logro. Kuhn tambin acu el trmino "matriz interdisciplinaria", el cual, adems de incluir la nocin de paradigma, se refiere al grupo de cientficos como la unidad social que reconoce y comparte un logro paradigmtico, que escribe y selecciona los libros de texto,

proporciona entrenamiento y grados acadmicos y conduce investigacin para la resolucin de enigmas y acertijos. De acuerdo con Kuhn, el cambio de un paradigma por otro, a travs de una resolucin, no ocurre debido a que el nuevo paradigma responde mejor las preguntas que el viejo. Ocurre ms bien, debido a que la teora antigua se muestra cada vez ms incapaz de resolver las anomalas que se le presentan, y la comunidad de cientficos la abandona por otra a travs de lo que el mismo Kuhn ha denominado switch gestaltico.Las revoluciones ocurren porque un nuevo logro o paradigma presenta nuevas formas de ver las cosas, crean de con ello nuevos mtodos de anlisis y nuevos problemas a qu dedicarse. En la mayora de los casos, las teoras y problemas anteriores son olvidados o guardados como reliquias histricas. Caracterstica que ha dado en llamarse, desde entonces, "prdidas kuhnianas". Ahora bien, dado que diferentes paradigmas se enfocan y parten de diferentes problemas y presupuestos, no existe una medida comn de su xito que permita evaluarlos o compararlos unos con otros. A esta caracterstica de los paradigmas, Kuhn la llama "inconmensurabilidad", trmino que tomaron Paul Feyerabend y el mismo Kuhn de la geometra, y que significa "sin medida comn". Es tambin debido a esta caracterstica, la carencia de conceptos con significado comn entre teoras, que la transicin de un paradigma a otro ocurren de una manera radical y repentina, casi podemos decir irracional. Despus de una serie ms o menos larga de fuertes crticas en contra de su modelo, Kuhn ha suavizado sus concepciones originales bsicas, como "paradigma" y "revolucin cientfica". Se ha argumentado mucho en contra de estas categoras que, inicialmente, fueron definidas de una forma estricta y que encontraron pocas confirmaciones en la historia de la ciencia. Del mismo modo se argument en contra de la necesaria irracionalidad que este modelo impone al cambio cientfico constrindolo casi totalmente a su historia externa o a la sociologa del conocimiento, y por desconocer la posibilidad de progreso de la ciencia. Sin embargo, y a pesar de las modificaciones que el mismo Kuhn hizo a su modelo, lo que an permanece de ste es su nfasis en el papel que tienen los valores compartidos por la comunidad cientfica en las decisiones cientficas, particularmente con respecto a la tenacidad y a la evaluacin de paradigmas en competencia; conserva tambin una

actitud escptica hacia los llamados factores cognoscitivos como "racionalidad epistemolgica" o "historia interna" en la explicacin del cambio cientfico, y se inclina por los factores sociolgicos como autoridad, poder, grupos de referencia como determinantes de la conducta cientfica. Finalmente, Kuhn fue uno de los primeros y ms importantes crticos de la nocin de "progreso" en la ciencia, nocin que l relaciona con la acumulatividad o el reduccionismo y a las que se opone abiertamente al menos al hablar de cambios entre distintos paradigmas. Es por esto que l prefiere hablar de "cambio" cientfico en lugar de "crecimiento o "progreso".