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LES PUITS AERIENS
DE THEODOSIA,
DE MONTPELLIER
ET DE TRANS
Alain GIODA ,
Andrs N. ACOSTA BALADON
Janvier 1991
UR IB/T.O.A. Centre ORSTOM 2051, av. du Val de Molltferrand
B.P. 5045 F-34032 Montpellier cedex 01
LES PUITS ARIENS DE THODOSIA, MONTPELLIER ET TRANS
Alain GIODA, Hydrologue, ORSTOM, Montpellier
avec la collaboration de
Andrs N. ACOSTA BALADON, Expert Principal Honoraire de l'OMM,
Salamanque (Espagne).
INTRODUCTION
Entre 1905 et la Seconde Guerre Mondiale, des scientifiques russes,
franais et belges tentrent de capter la vapeur d'eau atmosphrique
autour de la Mditerranne avec des tas de cailloux et cela cause de
la belle histoire des fontaines de Thodosia en Crime.
J'ai essay par un montage d'articles anciens et peu accessibles de
vous conter leurs recherches et, en faisant des petites enqutes, de
reconstituer la fin de ces expriences en France.
Il faut toutefois savoir que c'est grce l'amiti de M. Andrs N.
ACOSTA BALADON, spcialiste des climats arides, que je me suis
intress aux prcipitations occultes et aux tentatives des hommes
pour les exploiter.
1. LES FONTAINES SANS SOURCE
M. VINOGRADOFF, ingnieur russe rfugi en Yougoslavie la suite de
la Rvolution d'Octobre, envoya une communication M. de
ZVORIKINE, correspondant de la Socit d'Agriculture du Nord de la
Russie. M. de ZVORIKINE en fit part ensuite M. Henri HITlER qui la
prsenta l'Acadmie d'Agriculture de Paris. Le texte suivant parut en
1925 dans les Comptes-Rendus de cette vnrable institution. Je me
suis permis simplement de censurer les passages les plus fleuris.
"La Crime, l'ancienne Tauride, comme crivit HERODOTE tait au Vme
sicle av. J.-C., un pays couvert de cultures faisant partie des colonies
grecques de la mer Noire, le Pont-Euxin. La viticulture y prosprait, ce
que confirment les amphores de grs dcouvertes en grandes
quantits dans les fouilles de Kertch, ancienne Ponticape" (Fig.l).
Thodosia tait une brillante cit, colonie de Milet fonde vers 600 av.
. J .-C., qui fut dtruite par les Huns (IVme s.) alors qu'elle tait
devenue colonie romaine.
Sur ses ruines, une trs prospre cit, Kaffa ou Cafa, fut fonde par
Gnes en 1266 qui acheta l'emplacement au khan de la Horde d'Or.
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Fig. 1. Esquisse de la localisation de Thodosia.
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MER NOIRE
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Elle devint une grande tape de la Route de Soie et de la Route des
Epices. Kaffa reut le nom de Kefe aprs sa prise par les Turcs en 1475
soit 22 ans aprs la chute de Constantinople et de l'Empire Romain
d'Orient. Les Ottomans en firent la capitale de la Crime. Pille lors de
la guerre russo-turque en 1771, elle fut rattache la Sainte Russie
sous le nom de Fodossia ou Fodosiya, lors de l'annexion de la Crime
(1783).
Un sicle plus tard, ce pays connaissait une terrible scheresse. "Le
gouvernement russe fut fort proccup et en 1888 fut construite la
premire conduite d'eau. Elle amenait 500 m3/jour d'eau Fodosiya
d'une source de la montagne Aguer-Mikh, situe 30 km. De plus, il
fut labor un vaste plan de reboisement des montagnes de la Crime,
la Chane Taurique.
L'excution des travaux fut confie l'ingnieur ZIBOLD et commena
en 1871 ; en 1903, plusieurs centaines d'hectares taient dj boiss.
Toutefois, pendant les travaux on dcouvrit tout un rseau de tuyaux
de grs de 5 7 cm de diamtre qui alimentait les 114 (?) fontaines
taries de Thodosia. Sans doute, faut-il lire les 14 fontaines.
M. ZIBOLD constata que les tuyaux prenaient l'eau des crtes des
montagnes environnantes une altitude de 300-320 m, mais dans
aucun de ces endroits, il ne trouva trace de source.
Par contre, il y trouva des monceaux formant des cnes de pierres
calcaires concasses dont l'ensemble de l'entassement mesurait
environ 30 m de longueur, 25 m de largeur et 10 m de hauteur. Les
pierriers se trouvaient sous 5 10 cm de terre. Il trouva ainsi sur une
distance d'environ 3 km, 13 autres de ces appareils gigantesques qUI
alimentaient les fontaines.
Dans son rapport au Ministre de l'Agriculture, M. ZIBOLD suppose que
les vapeurs atmosphriques, en pntrant entre les interstices des
pierres dans les profondeurs fraches de ces appareils, se
refroidissaient et se transformaient en eau qui s'coulait vers les
fontaines.
D'aprs un calcul approximatif de M. ZIBOLD, en supposant que ces
condensateurs ne fonctionnaient que 8 heures par jour et prenant en
considration la capacit de la tuyauterie, chacun de ces condensateurs
tait en tat de produire 55,4 m3 par jour" soit environ 2 l/s pendant
8 heures (en admettant un diamtre moyen de 6 cm pour les
conduites, on obtient une vitesse moyenne du flot de l'ordre de 0,7
mIs) ; "de sorte que les citernes amnages au-dessus des 14 fontaines
pouvaient tre alimentes par presque 720 m3 par jour".
En 1905, M. ZIBOLD, avec les crdits du Ministre de l'Agriculture
Russe, reconstitua un ancien condensateur en utilisant les galets des
plages de Fodossia. Il choua peut-tre en partie cause de la nature
lithologique diffrente (mais non spcifie) du matriau par rapport
l'original. Toutefois conclut M. HITLER, son systme avait encore besoin
d'tre affin quand clata la Rvolution de 1917 qui dispersa les
hommes et les ides.
2. LA PYRAMIDE TRONQUEE
Les rsultats des expriences antrieures de M. CHAPTAL (1928 et
1930 notamment) sur la rose et la fixation de la vapeur d'eau sur le
sol, ainsi que les analogies existant entre les climats de Thodosia et de
Montpellier amenrent ce scientifique essayer d'obtenir de l'eau
potable par le procd dcrit en Crime.
A cet effet, un dispositif du type tas de cailloux a t install au dbut
de 1929 la Station de Physique et de Climatologie Agricoles de Bel-
3
Air dans le quartier du Petit Bard Montpellier ; M. CHAPTAL tant le
Directeur de cette Station. L'ensemble tait bien expos aux vents
manns.
"Sur une plate-forme carre en ciment impermabilis, mesurant 3 m
de ct, on a entass sur une hauteur de 2,50 m des pierres calcaires
non marneuses, dbites en morceaux irrguliers, ayant des
dimensions comprises entre 5 et 10 cm (Fig. 2). L'ensemble qui a
l'aspect d'un tronc de pyramide est recouvert par un revtement en
bton dans lequel sont mnags, vers la base et le sommet, des trous
d'aration (Fig. 3).
La plate-forme est lgrement incline vers le centre et de la partie la
plus basse part un conduit aboutissant un rservoir tanche creus
dans le sol.
Ce capteur a donn pendant la saison chaude de 1930 (avril-
septembre) 87,8 1 d'eau et, en 1931, 40,5 1 ; les conditions ayant t
moins favorables cette anne-l. Le rendement quotidien maximal a
t de 2,5 1 le 10 mai 1930. 28 fois le capteur a fourni plus de 1 1 en
24 h ; 4 fois plus de 2 1" (CHAPTAL, 1932).
Les dimensions du capteur taient trop restreintes selon CHAPTAL
pour que l'on puisse valuer, mme approximativement, les quantits
d'eau que pouvaient donner des capteurs plus volumineux. Quand on
augmente le volume, poursuit CHAPTAL, on augmente non seulement
la surface de dpt, mais aussi l'inertie thermique de l'ensemble et par
suite le rendement par unit. Les rsultats obtenus Montpellier
laissaient toutefois supposer que la production serait assez leve pour
tre pratiquement intressante.
3. LE PUITS AERIEN
"C'est afin de bien dterminer les conditions de rendement maximum
et de se rendre compte du rle conomique que peuvent jouer les
capteurs que M. KNAPEN, qui tudiait depuis de nombreuses annes
les diverses questions relatives l'humidit de l'air et des
constructions, a difi Trans, dans le dpartement du Var, un
condensateur qu'il a dnomm puits arien.
Le puits arien a l'aspect d'une vaste cloche en maonnerie, mesurant
12 m de diamtre la base et 12 m de hauteur. La paroi a une
paisseur de 2,5 m (Fig. 4)" tandis que celle de la vote atteint 4 m.
Cet ensemble trs massif est constitu de roches calcaires assembles
selon la technique des pierres apparentes. "Cette paroi porte aux
parties infrieure et suprieure plusieurs ranges d'ouvertures faisant
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Fig. 2. Croquis du capteur de CHAPTAL (d'aprs CHAPTAL, 1932).

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Fig. 3. Vue d'ensemble du capteur de CHAPTAL (d'aprs CHAPTAL,
1932).
communiquer l'extrieur avec l'intrieur (Fig. 5). Sous la cloche, et
spare d'elle par un assez grand espace, se trouve une masse de
bton en grenaille de porphyre et mortier au ciment dans laquelle on a
dispos, suivant des directions dtermines, des tubes poreux spciaux
connus sous le nom de siphons ariens. Sur la face externe de cette
masse btonne, on a implant une grande quantit de morceaux
d'ardoises afin d'augmenter la surface de contact entre l'air et les
solides destins recevoir les dpts aqueux. Au centre, on trouve une
cavit cylindrique de 1 m de diamtre et 9 m de hauteur, dont l'axe
est occup par un tube mtallique de 30 cm de diamtre qui traverse
la cloche et la dpasse de 50 cm (cf. fig.5)".
Voici comment M. KNAPEN concevait le fonctionnement de son puits :
"la nuit, l'air froid pntre dans le tube mtallique central. Il remonte
ensuite par le vide annulaire qui entoure ce tube, glisse le long de la
masse externe de la masse en bton et sort par les orifices infrieurs
de la cloche. Le jour, l'air pntre par les orifices suprieurs de
l'enveloppe, il arrive au contact des ardoises et de la masse interne
basse temprature, se refroidit, laisse dposer une partie de son
humidit et s'chappe par les ouvertures infrieures. Les gouttelettes
formes l'intrieur du condensateur tombent sur le plancher et elles
sont conduites par des rigoles dans un rservoir souterrain.
Au Congrs des Ingnieurs Civils qui eut lieu Paris en septembre
1931, M. KNAPEN avait fait savoir que la construction de son puits
tait peu prs termine, mais qu'il fallait attendre que les
maonneries chauffes par la carbonation des mortiers aient repris
leur temprature normale". Selon CHAPTAL (1932), bien que cet tat
thermique ne soit pas encore atteint en septembre 1931, la
condensation a commenc se produire, faisant prvoir un prochain
fonctionnement de l'installation.
En fait, rien ne part dans les revues scientifiques selon REIS F. CUNHA
(1964) et d'aprs notre petite enqute. Toutefois, F. SENSIDONI (1945)
voquait les expriences de Thodosia, de CHAPTAL et de KNAPEN
quand il parlait du dveloppement du dsert de la Lybie. D'autre part,
H. MASSON (1948) rappellait que KNAPEN n'avait pas utilis les
calcaires poreux de Thodosia et de Montpellier ; d'ailleurs, il se
proposait de continuer pareilles expriences en Mauritanie, mais ce ne
fut pas le cas.
Il est important de savoir que la ngueur de L. CHAPTAL et la qualit
de l'ensemble de ses travaux firent qu'en 1937 l'Organisation
Mtorologique Internationale, l'anctre de l'OMM, l'avait charg, au
cours de la runion de Dantzig, d'effectuer la tche suivante : mener
une enqute sur l'intrt des sources secondaires d'humidit et sur
6
Fig. 4. Aspect extrieur du puits arien de KNAPEN (d'aprs CHAPTAL,
1932).
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Fig. 5. Coupe du puits aenen de KNAPEN (La Nature, Paris, 1933, 1er
semestre, p. 300 in MASSON, 1948).
l'tat d'avancement des recherches dans ce domaine (DAMAGNEZ,
1958).
CONCLUSION
La guerre, nouveau, dispersa les hommes notamment cause du
prtexte du corridor de Dantzig. L. CHAPTAL s'teignit. Son capteur
existait encore en 1962 et fut cit par REIS F. CUNHA (1964), Chef du
Groupe de Travail de Bioclimatologie pour l'Outre-Mer Portugais, qui le
dcrivit en 1962 lors d'un voyage d'tudes Montpellier. En 1969,
avant l'abandon par l'INRA de la Station de Physique et de
Bioclimatologie Agricoles de Bel-Air, le capteur avait t dtruit. Les
rendements avaient toujours t trs modestes. Les archives de le la
Station furent transfrs l'INRA-Montfavet, prs d'Avignon (Hubert
CHAMAYOU de l'INRA-Montpellier, comm. orale).
A Trans, entre les Arcs et Draguignan (sur l'Autoroute La Provenale
en direction de Nice, sortir au panneau Le Muy-Draguignan puis
poursuivre vers Draguignan ; Trans est moins de 10 km de la sortie
de l'Autoroute), le puits arien existe toujours. Il a mme t restaur
aprs avoir servi de vespasienne pendant des annes. A l'adret parmi
les villas de caractre, il domine, de son lgante silhouette de
colombier, la petite ville arrose par la Nartuby et il est devenu l'une
des curiosits touristiques de la localit (Planche de la couverture).
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BIBLIOGRAPHIE
- CHAPTAL, L. (1928). Contribution l'tude de la rose et des sources
secondaires d'humidit du sol, Annales de la Science Agronomique, pp.
134-154.
- CHAPTAL, L. (1930). La rose et les dpts aqueux de l'atmosphre,
Annales de la Science Agronomique, pp. 69-77.
- CHAPTAL, L. (1932). La lutte contre la scheresse. La captation de la
vapeur d'eau atmosphrique, La Nature, n? 2893, 60me anne, 2me
semestre, 15 novembre, pp. 449-454.
- DAMAGNEZ, J. (1958). Les sources secondaires d'humidit et
l'approvisionnement en eau des sols de la France mditerranenne,
Symposium Rose, Assemble Gnrale de l'UGGI, 3-4 septembre
1957, AISH n044, Genbrugge (Belgique), vol. II, pp. 446-457.
- HITlER, H. (1925). Condensateurs des vapeurs atmosphriques dans
l'Antiquit, Comptes-Rendus de l'Acadmie d'Agriculture, Paris, pp.
679-683.
MASSON, H. (1948). Condensations atmosphriques non
enregistrables au pluviomtre. L'eau de condensation et la vgtation,
Bulletin de l'IFAN, Dakar, Tome X, pp. 1-181.
- REIS F. CUNHA (1964). 0 problema da captao da gua do nevoeiro
em Cabo Verde, Garcia de Orta, Lisboa, vol. 12, n04, pp. 719-756.
. - SENSIDONI, F. (1945). Contributo al problema idrico nelle regioni
costiere a elima caldo-arido, Giornale deI Genio Civile, Roma, Fasc. 1,
pp. 84-107.
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