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El combate de la tapera

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Eduardo Acevedo Daz

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El combate de la tapera

Eduardo Acevedo Daz

I
Era despus del desastre del Cataln, ms de setenta aos hace.
Un tenue resplandor en el horizonte quedaba apenas de la luz del da.
La marcha haba sido dura, sin descanso.
Por las narices de los caballos sudorosos escapaban haces de vapores, y se hundan y
dilataban alternativamente sus ijares como si fuera poco todo el aire para calmar el ansia
de los pulmones.
Algunos de estos generosos brutos presentaban heridas anchas en los cuellos y pechos,
que eran desgarraduras hechas por la lanza o el sable.
En los colgajos de piel haba salpicado el lodo de los arroyos y pantanos, estancando la
sangre.
Parecan jamelgos de lidia, embestidos y maltratados por los toros. Dos o tres cargaban
con un hombre a grupas, adems los jinetes, enseando en los cuartos uno que otro
surco rojizo, especie de lneas trazadas por un ltigo de acero, que eran huellas recientes
de las balas recibidas en la fuga.
Otros tantos, parecan ya desplomarse bajo el peso de su carga, e banse quedando a
retaguardia con las cabezas gachas, insensibles a la espuela.
Viendo esto el sargento Sanabria grit con voz pujante:
Alto!
El destacamento se par.
Se compona de quince hombres y dos mujeres; hombres fornidos, cabelludos,
taciturnos y bravos; mujeres-dragones de vincha, sable corvo y pie desnudo.
Dos grandes mastines con las colas borrosas y las lenguas colgantes, hipaban bajo el
vientre de los caballos, puestos los ojos en el paisaje oscuro y siniestro del fondo de
donde venan, cual si sintiesen todava el calor de la plvora y el clamoreo de guerra.
All cerca, al frente, percibase una tapera entre las sombras. Dos paredes de barro
batido sobre tacuaras horizontales, agujereados y en parte derruidas; las testeras,
como el techo, haban desaparecido.
Por lo dems, varios montones de escombros sobre los cuales crecan viciosas las
hierbas; y a los costados, formando un cuadro incompleto, zanjas semi-cegadas, de cuyo
fondo surgan sacos y cicutas en flexibles bastones ornados de racimos negros y flores
blancas.
A formar en la taperadijo el sargento con ademn de imperio. Los caballos de
retaguardia con las mujeres, a que pellizquen... Cabo Mauricio! Haga echar cinco
tiradores vientre a tierra, atrs del cicutal... Los otros adentro de la tapera, a cargar
tercerolas y trabucos. Pie a tierra de dragones, y listo, canejo!
La voz del sargento resonaba bronca y enrgica en la soledad del sitio.
Ninguno replic.
Todos traspusieron la zanja y desmontaron, reunindose poco a poco.
Las rdenes se cumplieron. Los caballos fueron maneados detrs de una de las paredes
de lodo seco, y junto a ellos se echaron los mastines resollantes. Los tiradores se
arrojaron al suelo a espaldas de la hondonada cubierta de malezas, mordiendo el
cartucho; el resto de la extraa tropa distribuyose en el interior de las ruinas que
ofrecan buen nmero de troneras por donde asestar las armas de fuego; y las mujeres,
en vez de hacer compaa a las transidas cabalgaduras, pusironse a desatar los sacos de
municin o pauelos llenos de cartuchos deshechos, que los dragones llevaban atados a
la cintura en defecto de cananas.
Empezaban afanosamente a rehacerlos, en cuclillas, apoyadas en las piernas de los
hombres, cuando caa ya la noche.
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El combate de la tapera

Eduardo Acevedo Daz

Nadie pitedijo el sargento. Carguen con poco ruido de baqueta y reserven los
naranjeros hasta que yo ordene... Cabo Mauricio! Vea que esos mandrias no se duerman
si no quieren que les chamusquee las cerdas... Mucho ojo y la oreja parada!
Descuide, sargentocontest el cabo con gran ronquera; no hace falta la
advertencia, que aqu hay ms corazn que garganta de sapo.
Transcurrieron breves instantes de silencio.
Uno de los dragones, que tena el odo en el suelo, levant la cabeza y murmur bajo:
Se me hace tropel... Ha de ser caballera que avanza.
Un rumor sordo de muchos cascos sobre la alfombra de hierbas cortas, empezaba en
realidad a percibirse distintamente.
Armen cazoleta y aguaiten, que ah vienen los portugos. Va el pellejo, barajo! Y es
preciso ganar tiempo a que resuellen los macarrones. Ciriaca, te queda caa en la
mimosa?
Est a mitadrespondi la aludida, que era una criolla maciza vestida a lo hombre,
con las greas recogidas hacia arriba y ocultas bajo un chambergo incoloro de
barboquejo de lonja sobada. Mir, geno es darles un trago a los hombres...
Dales chinaza a los de avanzada, sin pijotearles.
Ciriaca se encamin a saltos, evitando las rosetas, agachose y fue pasando el chifle
de boca en boca.
Mientras esto haca, el dragn de un flanco le acariciaba las piernas y el otro le haca
cosquillas en el seno, cuando ya no era que le pellizcaba alguna forma ms mrbida,
diciendo: luna llena!.
Te ha de alumbrar muerto, zafao!contestaba ella riendo al uno; y al otro:larg
lo ajeno, indino!; y al de ms all:a ver si aflojs el chisme, mamn!
Y reparta cachetes.
Poca vara alta quiero yo!grit el sargento con acento estentreo.Estamos para
clavar el pico, y andan a los requiebros, golosos. Apartate Ciriaca, que aurita no ms
chiflan las redondas!
En ese momento acrecentose el rumor sordo, y son una descarga entre voceros
salvajes.
El pelotn contest con bro.
La tapera qued envuelta en una densa humareda sembrada de tacos ardiendo;
atmsfera que se disip bien pronto, para volverse a formar entre nuevos fogonazos y
broncos clamoreos.

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En los intervalos de las descargas, oase el furioso ladrido de los mastines haciendo coro
a los ternos y crudos juramentos.
Un semicrculo de fogonazos indicaba bien a las claras que el enemigo haba avanzado
en forma de media luna para dominar la tapera con su fuego graneado.
En medio de aquel tiroteo, Ciriaca se lanz fuera con un atado de cartuchos, en busca de
Mauricio.
Cruz el corto espacio que separaba a ste de la tapera, en cuatro manos, entre silbidos
siniestros.
Los tiradores se revolvan en los pastos como culebras, en constante ejercicio de
baquetas.
Uno estaba inmvil, boca abajo.
La china le tir de la melena, y notola inundada de un lquido caliente.
Mir!exclam,le he dao en el testuz.
Ya no traga salivaaadi el cabo. Trujiste plvora?
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El combate de la tapera

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Aqu hay, y balas que hacer tragar a los portugos. Lstima que estea oscuro... Cmo
tiran esos mandrias!
Mauricio descarg su carabina.
Mientras extraa otro cartucho del saquillo, dijo, mordindolo:
Antes que ste, ya quisieran ellos otro calor. Ah, si te agarran, Ciriaca! A la fija que
castigan como a Fermina.
Que vengan por carne!barbote la china.
Y esto diciendo, ech mano a la tercerola del muerto, que se puso a baquetear con gran
destreza.
Fuego!ruga la voz del sargento.Al que afloje lo degello con el mellao.

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Las balas que penetraban en la tapera, haban dado ya en tierra con tres hombres.
Algunas, perforando el dbil muro de lodo hirieron y derribaron varios de los transidos
matalones.
La segunda de las criollas, compaera de Sanabria, de nombre Catalina, cuando ms
recio era el fuego que sala del interior por las troneras improvisadas, escurriose a
manera de tigra por el cicutal, empuando la carabina de uno de los muertos.
Era Catacomo la llamabanuna mujer fornida y hermosa, color de cobre, ojos muy
negros velados por espesas pestaas, labios hinchados y rojos, abundosa cabellera,
cuerpo en vigor extraordinario, entraa dura y accin sobria y rpida. Vesta blusa y
chirip y llevaba el sabe a la bandolera.
La noche estaba muy oscura, llena de nubes tempestuosas; pero los ojos culebrones de
las alturas o grandes refucilos en lenguaje campesino, alcanzaban a iluminar el radio
que el fuego de las descargas dejaba en las tinieblas.
Al fulgor del relampagueo, Cata pudo observar que la tropa enemiga haba echado pie a
tierra y que los soldados hacan sus disparos de mampuesta sobre el lomo de los
caballos, no dejando ms blanco que sus cabezas.
Algunos cuerpos yacan tendidos aqu y all. Un caballo moribundo con los cascos para
arriba se agitaba en covulsiones sobre su jinete muerto.
De vez en cuando un trompa de rdenes lanzaba sones precipitados de atencin y toques
de guerrilla, ora cerca, ya lejos, segn la posicin que ocupara su jefe.
Una de esas veces, la corneta reson muy prxima.
A Cata le pareci por el eco que el resuello del trompa no era mucho, y que tena miedo.
Un relmpago vivsimo ba en ese instante el matorral y la loma, y permitiole ver a
pocos metros al jefe del destacamento portugus que diriga en persona un despliegue
sobre el flanco, montado en un caballo tordillo.
Cata, que estaba encogida entre los sacos, lo reconoci al momento.
Era el mismo; el capitn Heitor, con su morrin de penacho azul, su casaquilla de
alamares, botas largas de cuero de lobo, cartera negra y pistoleras de piel de gato.
Alto, membrudo, con el sable corvo en la diestra, sobresala con exceso de la montura, y
haca caracolear su tordillo de un lado a otro, empujando con los encuentros a los
soldados para hacerlos entrar en fila.
Pareca iracundo, hostigaba con el sable y prorrumpa en denuestos.
Sus hombres, sin largar los cabestros y sufriendo los arranques y sacudidas de los
reyunos alborotados, redoblaban el esfuerzo, unos rodilla en tierra, otros escudndose en
las cabalgaduras.
Chispeaba el pedernal en las cazoletas en toda la lnea, y no pocas balas caan sin fuerza
a corta distancia, junto al taco ardiendo.
Una de ellas dio en la cabeza de Cata, sin herida, pero derribndola de costado.
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El combate de la tapera

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En esa posicin, sin lanzar un grito, empez a arrastrarse en medio de las malezas hacia
lo intrincado del matorral, sobre el que apoyaba su ala Heitor.
Una hondonada cubierta de breas favoreca sus movimientos.
En su avance felino, Cata lleg a colocarse a retaguardia de la tropa, casi encima de su
jefe.
Oa distintamente las voces de mando, los lamentos de los heridos, y las frases colricas
de los soldados, proferidas ante una resistencia inesperada, tan firme como briosa.
Vea ella en el fondo de las tinieblas la mancha ms oscura aun formaba la tapera, de la
que surgan chisporroteos continuos y lgubres silbidos que se prolongaban en el
espacio, pasando con el plomo mortfero por encima del matorral; a la vez que perciba
a su alcance la masa de asaltantes al resplandor de sus propios fogonazos, movindose
en orden, avanzado o retrocediendo, segn las voces imperativas.

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De la tapera seguan saliendo chorros de fuego entre una humareda espesa que impregna
el aire de fuerte olor a plvora.
En el drama del combate nocturno, con sus episodios y detalles heroicos, como en las
tragedias antiguas, haba un coro extrao, lleno de ecos profundos, de esos que solo
parten de la entraa herida. Al unsono de los estampidos, oanse gritos de muerte,
alaridos de hombre y de mujer unidos por la misma clera, sordas ronqueras de caballos
espantados, furioso ladrar de perros; y cuando la radiacin elctrica esparca su intensa
claridad sobre el cuadro, tiindolo de un vivo color amarillento, mostraba el ojo del
atacante, en medio de nutrido boscaje, dos picachos negros de los que brotaba el plomo,
y deformes bultos que se agitaban sin cesar como en una lucha cuerpo a cuerpo. Los
relmpagos sin serie de retumbos, a manera de gigantescas cabelleras de fuego
desplegando sus hebras en el espacio lbrego, contrastaban por el silencio con las
rojizas bocanadas de las armas seguidas de recias detonaciones. El trueno no
acompaaba al coro, ni el rayo como ira del cielo la clera de los hombres. En cambio,
algunas gruesas gotas de lluvia caliente golpeaban a intervalos en los rostros sudorosos
sin atenuar por eso la fiebre de la pelea.
El continuo choque de proyectiles haba concluido por desmoronar uno de los tabiques
de barro seco, ya dbil y vacilante a causa de los ludimientos de hombres y de bestias,
abriendo ancha brecha por la que entraban las balas en fuego oblicuo.
La pequea fuerza no tena ms que seis soldados en condiciones de pelea. Los dems
haban cado uno en pos del otro, o rodado heridos en la zanja del fondo, sin fuerzas ya
para el manejo del arma.
Pocos cartuchos quedaban en los saquillos.
El sargento Sanabria empuando un trabuco, mand cesar el fuego, ordenando a sus
hombres que se echaran de vientre para aprovechar sus ltimos tiros cuando el enemigo
avanzase.
Ans que se quemen sosaadimonte a caballo el que pueda, y a rumbear por el
lao de la cuchilla...Pero antes, nadie se mueva si no quiere encontrarse con la boca de mi
trabuco...Y qu se has hecho de las mujeres? No veo a Cata...
Aqu hay unacontest una voz enronquecidaTiene rompida la cabeza, y ya se ha
puesto medio dura...
Ha de ser Ciriaca.
Por lo motosa es la mesma, a la fija.
Cllense!dijo el sargento.
El enemigo haba apagado tambin sus fuegos, suponiendo una fuga, y avanzaba hacia
la tapera.
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El combate de la tapera

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Sentase muy cercano ruido de caballos, choque de sables y crujidos de cazoletas.


No vienen de a piedijo Sanabria.Menudeen bala!
Volvieron a estallar las descargas.
Pero, los que avanzaban eran muchos, y la resistencia no poda prolongarse.
Era necesario morir o buscar la salvacin en las sombras y en la fuga.
El sargento Sanabria descarg con un bramido su trabuco.
Multitud de balas silbaron al frente; las carabinas portuguesas asomaron casi encima de
la zanja sus bocas a manera de colosales trucos, y una humaza densa circund la
tapera cubierta de tacos inflamados.
De pronto, las descargas cesaron.
Al recio tiroteo se sigui un movimiento confuso en la tropa asaltante, choques, voces,
tumultos, chasquidos de ltigos en las tinieblas, cual si un pnico repentino la hubiese
acometido, y tras de esa confusin pavorosa algunos tiros de pistola y frenticas
carreras, como de quienes se lanzan a escape acosados por el vrtigo.
Despus un silencio profundo...
Solo el rumor cada vez ms lejano de la fuga, se alcanzaba a percibir en aquellos
lugares desiertos, y minutos antes animados por el estruendo. Y hombres y caballeras,
parecan arrastrados por una tromba invisible que los estrujan con cien rechinamientos
entre sus poderosos anillos.

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Asomaba una aurora gris-cenicienta, pues el sol era importante para romper la densa
valla de nubes tormentosas, cuando una mujer sala arrastrndose sobre manos y rodillas
del matorral vecino; y ya en su borde, que trep con esfuerzo, se detena sin duda a
cobrar alientos, arrojando una mirada escudriadora por aquellos sitios desolados.
Jinetes y cabalgaduras entre charcos de sangre, terceloras, sables y morriones cados ac
y acull, tacos todava humeantes, lanzones mal encajados en el suelo blando de la
hondonada con sus banderolas hechas flecos, algunos heridos revolvindose en las
hierbas, lvidos, exanges, sin alientos para alzar la voz: tal era el cuadro en el campo
que ocup el enemigo.
El capitn Heitor, yaca boca abajo junto a un abrojal ramoso.
Una bala certera disparada por Cata lo haba derribado de los lomos en mitad del asalto,
produciendo el tiro y la cada la confusin y la derrota de sus tropas, que en la oscuridad
se creyeron acometidas por la espalda.
Al hundir aturdidos, presos de un terror sbito, descargaron los que pudieron sus
grandes pistolas sobre las breas, alcanzando a Cata un proyectil en medio del pecho.
De ah le manaba un grueso hilo de sangre negra.
El capitn an se mova. Por instantes se crispaba violento, alzndose sobre los codos,
para volver a quedarse rgido. La bala le haba atravesado el cuello, que tena todo
enrojecido y cubierto de cuajarones.
Revolcado con las ropas en desorden y las espuelas enredadas en la maleza, era el
blanco del ojo bravo y siniestro de Cata, que a l se aproximaba en felino arrastre con
un cuchillo de mango de asta en la diestra.
Hacia el frente, veanse la tapera hecha terrones; la zanja con el cicutal aplastado por el
peso de los cuerpos muertos; y all en el fondo, donde se manearon los caballos, un
montn deforme en que solo se descubran cabezas, brazos y piernas de hombres y
matalotes en lgubre entrevero.
El llano estaba solitario. Dos o tres de los caballos que haban escapado a la matanza,
mustios, con los ijares hundidos y los aperos revueltos, pugnaban por triscar los pastos a
pesar del freno. Salales junto a las coscojas un borbolln de espuma sanguinolenta.
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Al otro flanco, se alzaba un monte de talas cubierto en su base de arbustos espinosos.


En su orilla, como atisbando la presa, con los hocicos al viento y las narices muy
abiertas, vidas de olfateo, media docena de perros cimarrones iban y venan inquietos
lanzando de vez en cuando sordos gruidos.
Catalina, que haba apurado el avance, lleg junto a Heitor, callada, jadeante, con la
melena suelta como un marco sombro a su faz bronceada: reincorporose sobre sus
rodillas, dando un ronco resuello, y busc con los dedos de su izquierda el cuello del
oficial portugus, apartando el lquido coagulado de los labios de la herida.
Si hubiese visto aquellos ojos negros, y fijos; aquella cabeza crinuda inclinada hacia l,
aquella mano armada de cuchillo, y sentido aquella respiracin entrecortada en cuyos
hlitos silbaba el instinto como un reptil quemado a hierro, el brioso soldado hubirase
estremecido de pavura.
Al sentir la presin de aquellos dedos duros como garras, el capitn se sacudi,
arrojando una especie de bramido que hubo de ser grito de clera; pero ella, muda e
implacable, introdujo all el cuchillo, lo revolvi con un gesto de espantosa saa, y
luego cort con todas sus fuerzas, sujetando bajo sus rodillas la mano de la vctima, que
tent alzarse convulsa.
Al udo ha de ser!rugi el dragn-hembra con ira reconcentrada.
Tejidos y venas abrironse bajo el acerado filo hasta la trquea, la cabeza se alz
besando dos veces el suelo, y de la ancha desgarradura salt en espeso chorro toda la
sangre entre ronquidos.
Esa lluvia caliente y humeante ba el seno de Cata, corriendo hasta el suelo.
Soportola inmvil, resollante, hoscosa, fiera; y al fin, cuando el fornido cuerpo del
capitn ces de sacudirse quedndose encogido, crispado, con las uas clavadas en
tierra, en tanto el rostro vuelto hacia arriba enseaba con la boca abierta y los ojos
asaltados de las rbitas, el ceo iracundo de la ltima hora, ella se pas el puo cerrado
por el seno de arriba abajo con expresin de asco, hasta hacer salpicar los cogulos
lejos, y exclam con indecible rabia:
Que la lamban los perros!
Luego se ech de bruces, y sigui arrastrndose hasta la tapera.
Entonces, los cimarrones coronaron la loma, dispersos, a paso de fiera, alargando cuanto
podan sus pescuezos de erizados pelos como para aspirar mejor el fuerte vaho de los
declives.

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Algunos cuervos enormes, muy negros, de cabeza pelada y pico ganchudo, extendidas y
casi inmviles las alas empezaban a poca altura sus giros en el espacio, lanzando su
graznido de ansia lbrica como una nota funeral.
Cerca de la zanja, vease un perro cimarrn con el hocico y el pecho ensangrentados.
Tena propiamente botas rojas, pues pareca haber hundido los remos delanteros en el
vientre de un cadver.
Cata alarg el brazo, y lo amenaz con el cuchillo.
El perro gru, ense el colmillo, el pelaje se le eriz en el lomo y bajando la cabeza
preparse a acometer, viendo sin dudas cun sin fuerzas se arrastraba su enemigo.
Ven, Caneln!grit Cata colrica, como si llamara a un viejo amigo. A l,
Caneln!...
Y se tendi, desfallecida...
All, a poca distancia, entre un montn de cuerpos acribillados de heridas, polvorientos,
inmviles con la profunda inquietud de la muerte, estaba echado un mastn de piel
leonada como haciendo la guardia a su amo.
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El combate de la tapera

Eduardo Acevedo Daz

Un proyectil le haba atravesado las paletas en su parte superior, y pareca postrado y


dolorido.
Ms lo estaba su amo. Era ste el sargento Sanabria, acostado de espaldas con los
brazos sobre el pecho, y en cuyas pupilas dilatadas vagaba todava una lumbre de vida.
Su aspecto era terrible.
La barba castaa recia y dura, que sus soldados comparaban con el borln de un toro,
apareca teida de rojinegro.
Tena una mandbula rota, y los dos fragmentos del hueso saltado hacia fuera entre
carnes trituradas.
En el pecho, otra herida. Al pasarle el plomo el tronco, habale destrozado una vrtebra
dorsal.
Agonizaba tieso, aquel organismo poderoso.
Al grito de Cata, el mastn que junto a l estaba, pareci salir de su sopor; fuese
levantando trmulo, como entumecido, dio algunos pasos inseguros fuera del cicutal y
asom la cabeza...
El cimarrn baj la cola y se alej relamindose los bigotes, a paso lento, importndole
ms el festn que la lucha. Merodeador de las breas, compaero del cuervo, vena a
hozar en las entraas frescas, no a medirse en la pelea.
Volviose a su sitio el mastn, y Cata lleg a cruzar la zanja y dominar el lgubre paisaje.
Detuvo en Sanabria, tendido delante, sobre lecho de cicutas, sus ojos negros, febriles,
relucientes con una expresin intensa de amor y de dolor.
Y arrastrndose siempre llegse a l, se acost a su lado, tom alientos, volviose a
incorporar con un quejido, lo bes ruidosamente, apartole las manos del pecho, cubrile
con las dos suyas la herida y quedose contemplndole con fijeza, cual si observara cmo
se le escapaba a l la vida y a ella tambin.
Nublbanse las pupilas al sargento, y Cata senta que dentro de ella aumentaba el
estrago en las entraas.
Gir en derredor la vista quebrada ya, casi exange, y pudo distinguir a pocos pasos una
cabeza desgreada que tena los sesos volcados sobre los prpados a manera de horrible
cabellera. El cuerpo estaba hundido entre las breas.
Ah!...Ciriacaexclam con un hipo violento.
Enseguida extendi los brazos y cay a plomo sobre Sanabria.
El cuerpo de ste se estremeci; y apagose de sbito el plido brillo de sus ojos.
Quedaron formando cruz acostados sobre la misma charca, que Caneln olfateaba de
vez en cuando entre hondos lamentos.

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