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ANTIGUAS CIVILIZACIONES DEL ASIA ANTERIOR

Con el nombre de Asia Anterior se designa, en el terreno de la historia, la parte de este continente cuyos lmites generales son la frontera de Irn al este, el Mediterrneo ~1 oeste, el parapeto del Cucaso al norte y el golfo Prsico al sur. En el presente volumen estudiaremos las civilizaciones que se han desarrollado sucesivamente en este inmenso dominio, desde la ms remota antigedad a que es posible remontarse hasta el momento en que la expedicin de Alejandro (siglo IV a. C.) cambia la faz de ese mundo y consolida la supremada de nuevas civilizaciones sobre aquellas a las que Europa tanto debe. N umerosas y variadas, estas civilizaciones de Asia Anterior no fueron, sin embargo, dismiles. Todas comportan un mismo fondo de cultura, lo cual permite presentadas conjuntamente en lo que tienen de comn y dar relieve a las caractersticas de una civilizacin asitica occidental que, con las del Egipto y del Egeo, hizo realizar a la humanidad sus primeros progresos antes de que la antorcha pasara a manos de los griegos.

Mesopotamia
Entre las regIones que se nos presentan, una comarca ms rica, ms favorecida que sus vecinas, la Mesopotamia, es el foco de irradiacin de progresos que las dems aprovecharon. Es su centro geogrfico, y los dones naturales la predisponan para la riqueza que supo desarrollar. Dos grandes ros, el Tigris y el ufrates, forman la regin que los griegos llamaron Mesopotamia "pas que est entre ros". stos tienen sus fuentes a poca distancia uno del otro, en el macizo de los montes de Armenia, situados al suroeste del Cucaso, y se alejan al principio uno del otr.o, abrindose camiI)o en las montaas. Luego, insensiblemente, se aproximan, hasta que a la altura de Bagdad los separan slo unos treinta kilometros. Divergen de nuevo y al llegar a Gorna se unen en un cauce nico, el Shattelrab, que a travs de un delta se de.rrama en el golfo Persico, 144 km ms abajo. El curso de los dos ros, que reproduce bastante bien el trazado de la cifra 8, era, en su parte baja, sealadamente distinto en la antigedad. A causa del terreno arenoso y casi sin pendiente, a lo largo de todo el curso inferior se han producido, al correr de las edades, desplazamientos del lecho del Tigris tanto como del ufrates. Mientras en la parte alta del pas stos son torrentes impetuosos que el derretimiento de las nieves engruesa peridicamente, en la parte baja inundan anualmente las comarcas que recorren. La inundacin comienza en el mes de marzo, alcanza su mximo en mayo, y las aguas van retirndose de junio a setiembre. Pero, menos regular que la del Nilo, ms imprevista en sus efectos, hubo que reglada, llevarla a diques por medio de canales que, perfeccionados en cada reinado, neutralizaron la violencia de la creciente ( l). Esta particularidad de los ros ha tenido otra consecuencia. Con las tierras de aluvin acarreadas y depositadas por la corriente y las inundaciones, se ha extendido poco a poco la costa del golfo, alejando cada vez ms la desembocadura de los ros. Se calcula que la tierra lleva ganados al mar unos 200 km desde el ao 3.000 a. C. hasta hoy. Es posible que el rellenamiento fuera ms rpido en la antigedad. En todo caso, en la aurora de la historia, hacia el ao 3.000 a. C., el Tigris y el ufrates desembocaban en el golfo por cauces diferentes. No exista el Shatte1-rab, y los primeros establecimientos smeros, las ruinas de cuyas ciudades forman un semicrculo en pleno desierto, estaban situadas si no junto al golfo mismo por lo menos junto a la laguna que formaban el delta de los ros. Cierta teora reciente sobre descendimientos del lecho de ambos ros es perfectamente compatible con la del rellenamiento de la llanura, bien comprobada desde la antigedad hasta nuestros das. Las producciones de la Baja Mesopotamia reflejan tal formacin de su suelo, originado por el entarquinamiento del golfo. Desde la moderna ciudad de Hit al sur, el subsuelo carece de toda riqueza mineral; ni una cantera de piedra, ni un filn metalfero. El clima, que en verano alcanza 50 a la sombra hasta en la regin de Bagdad, no permite la vegetacin si la tierra no est abundantemen micos 10 conoc;)n pero no lo importaron en cantidad sino en el 2 milenio a. C. Hasta entonces lo reemplaz el asno, especialmente el onagro, asno salvaje, variedad del hemono, que prestaba casi los mismos servicios que el caballo.

La parte ms meridional era el pas de Sumer, cuya civilizacin, primera en aparecer, se impuso en el resto de la Mesopotamia por su superioridad ms que por la fuerza de bs armas. Sus principales ciudades, situadas algunas en las inmediaciones del golfo, otras a orillas de ambos ros o de los canales que las unan, fueron: Eridu (hoy Abu Sharin), Ur, Nippur (Nffer), Lagash (Tello), Umma (Djoja), Adab (Bismya), Larsa (Snkera). Ms al norte se extenda el pas de Akkad, cuya ciudad principal era Kish' (EI-Ohimir), y no lejos de ella Babilonia, cuyo nombre aparece slo en el curso del 3 er. milenio a. c.; adems Sippar (Abu-Habba), Eshnunna (Tell smar). A partir del 2 milenio el pas de Akkad toma el nombre de Babilonia. A esta porcin de la llanura, que est en el centro de la cuenca de los ros, sigue hacia el norte el pas de Subam o Subartu, que cuando entra en la historia, ms tarde que los dos anteriores, pertenece en su mayor parte a Asiria. Sus ciudades son, de sur a norte y a lo largo del Tigris: Assur (hoy Galat-Shergat), Kalhu (Nimrud) y Nnive. Como se ve, casi en los mismos territorios, los pases de Smer y de Akkad son sustituidos por los de Bablonia y Asiria, respectivamente. Al este de Mesopotamia se eleva en semicrculo la cadena de los montes Zagros, ms all de la cual se extiende la meseta irania. Los Zagros eran el dominio de hordas mviles dedicadas al pillaje, que peridicamente se sentan atradas por la prosperidad de la llanura son, de norte a sur, las de los lulubi y las de los kasitas.

Irn
En el extremo sur, hacia los confines de la llanura mesopotmica, comienza el pas de nshan o Anzan, que los mesopotmicos llamaban Elam ("pas alto"). Su ciudad principal, Susa, levantada en la confluencia de los caminos que llevan a la meseta, est todava en la llanura pero en comunicacin directa con aqulla, y es a su vez una confluencia de las dos culturas. La meseta misma, donde muchos valles paralelos se suceden encajonados en los pliegues de la cadena, tiene en su centro un desierto, antiguo mar interior cuyos vestigios se conservan en las arenas saladas que como eficaz barrera separan del Irn los cuatro puntos cardinales del territorio. No hay grandes ros; la naturaleza rocosa del terreno restringe su fertilidad; pero la temperatura estival, casi equivalente a la de lvfcsopotamia, permite ciertos cultivos en a1titudes que los haran imposibles en otras partes. Es as como el algodn se cultiva en la regin de Nehavend a 1.800 m de altura. A causa de la composicin del subsuelo, la piedra de construccin es abundante, muchas las minas, utilizadas antao o simplemente exploradas en nuestros das; y los bosques, sobre todo al norte, en la regin caspia, se cuentan entre los ms hermosos del mundo. La historia de la Susialla est ligada a la de Mesopotamia por las constantes relaciones de ambas comarcas. En cambio, de la meseta no sa bemos casi nada hasta los comienzos del 1 er. milenio a. c.,"cuando los medos ocupaban el norte (capital Ecbtana, hoy Hamadn) y los persas el sur (capitales: Susa, Pasrgadas yPerspolis).

Alta Siria y Canan


Vol viendo hacia el oeste, encontramos, ms all de la Mesopotamia, el gran desierto de Siria, que la separa de la costa. La comuni- cacin normal es fcil: se remonta el ufrates por el lado de Tell Harir, la antigua Mari, y se desciende por la banda costera que bordea el Mediterrneo. Este arco de crculo ha sido llamado "la media luna frtil". En efecto, por su amplitud y su intensa fertilidad, que ha podido variar en el curso de los siglos pero nunca desmentirse, la "media luna" ha sido la gran va de comunicacin entre las felices tierras del este, lindantes con Irn, y las menos dotadas del noroeste, vecinas de Anatolia o Asia Menor. Al oeste del curso superior del ufrates, hacia el Mediterrneo, se encuentra la Alta Siria, en otro tiempo pas de Amurru; sus principales ciudades fueron Halab (Alepo ) , Karkemish (Djerablus) junto al ufrates, y la que ocupaba el sitio de la actual Zendjirli y era capital del reino de Samal. En esa misma direccin, despus de franquear la cadena del Amanus, en las proximidades del golfo de Alejandreta, se abren dos rutas: la del norte, por las gargantas cilicias a travs del Tauro, conduce a Analolia; la del sur se interna en el pas de Canan, bordeado por el Mediterrneo y, en el interior, por el Orontes y la barrera que constituyen las cadenas del

Lbano y del Antilbano. Entre estas ltimas, fuera de los caminos habituales, se extiende la Siria "honda" (Celesiria), que se cuenta entre los territorios ms frtiles del Oriente.

La costa presenta una serie de puertos y abrigos naturales ms o menos dominados por la montaa, la cual de tanto en tanto irrumpe en el mar con unos espolones rocosos que aslan casi completamente los distritos as delimitados. El pas de Canan desde Ladhigiya estuvo dividido en Fenicia al norte y al sur Pales tina, cuya
extremidad meridional ocuparon los filisteos desde fines del 2 milenio antes de nuestra era.

Asia Menor
Si, volviendo a nuestro punto de partida, tomamos la ruta del norte, desembocamos, despus de franquear el Tauro, en Asia Menor o Anatolia, cuyas condiciones son bastante comparables con las del Irn, aunque menos extremas a causa de su menor altitud y de su mayor proximidad del mar. En el centro, un desierto salado que es preciso contornear para recorrer la meseta de oeste a este; costas bastante abruptas y poco accesibles para los habitantes del interior. Pas de terrenos variados (llanuras, pastaderos y bosques) cuyo suelo provee de piedras y metales, Asia Menor, ms rica que Persia, lo fue mucho menos que Mesopotamia, cuyas felices condiciones debieron de contribuir en gran manera a su progreso y a la primaca que ejerci sobre el resto del Asia Occidental. Asia Menor tuvo en su centro varias ciudades de importancia en la antigedad; de este a oeste son: Malatia; Kanes, no lejos de la moderna Gaisariya [Kaisarieh]; Hattu, capital de los hititas (hoy Boghaz-KOeY), Hoyk de Aladja. Las antiguas rutas que unan la capital con los pases vecinos estn jalonadas, sobre todo. las que conducen al mar Egeo, de restos de esculturas hititas que adornan las paredes de las rocas y atestiguan la importancia de Hattu en Asia Menor. La "Ruta Real", que usaron los persas Aguemnidas, pasaba an por el sitio que haba ocupado la capital hitita, en ruinas desde haca mucho tiempo.

En: CONTENAU, Georges, Antiguas civilizaciones del Asia Anterior. Bs.As, EUDEBA, 1969.

1 Los canales y 105 diques son tan caractersticos de la civilizacin egipcia como de la mesopotmica. (N. del T.)