Vous êtes sur la page 1sur 14

Octanaje y rendimiento de la gasolina

Qu es el octanaje? El "Nmero de Octano" se refiere exclusivamente a la cualidad antidetonante de la gasolina. El octanaje no es otra cosa que la medida de la cualidad antidetonante que se requiere en el combustible para resistir la tendencia a la detonacin o autoencendido, por lo que el nmero de octano requerido depende directamente de la relacin de compresin del motor. Con el nivel de octanaje adecuado se evita la detonacin y se logra un solo foco de llama dado para el encendido en el momento preciso, con lo cual se logra una combustin pareja y efectiva. El exceso de octanaje por sobre lo requerido por un motor no agrega mayores beneficios, ni en trminos de potencia, suavidad ni de rendimiento, sino tan solo un costo adicional innecesario en dinero para los consumidores y puede generar una mayor contaminacin al medio ambiente. El exceso de octanaje involucra un costo adicional innecesario. No existe mayor potencia a mayor octanaje Un exceso de octanaje por sobre lo requerido de acuerdo con la relacin de compresin del motor, no agrega mayor potencia. En efecto, no existe relacin directa entre mayor octanaje y mayor potencia, puesto que como dijimos, la mayor potencia depende de la relacin de compresin, la que no se ve alterada de modo alguno por el nivel de octanaje. Adems de la relacin de compresin, existen otros aspectos relacionados con el diseo mecnico (geometra) que determinan el octanaje ms adecuado para cada motor, y es por esto que Shell siempre ha sostenido que es el fabricante de motores quin mejor determina experimentalmente los requerimientos especficos de octanaje de cada motor. No existe mayor rendimiento a mayor octanaje Cabe tener presente que en un motor a combustin, el rendimiento en trminos de nmero de kilmetros que es posible recorrer por cada litro de combustible, no tiene ninguna relacin positiva con el Nmero de Octano. En otras palabras, no existe una relacin directa entre octanaje y rendimiento que permita afirmar que a mayor octanaje se obtendr un mayor rendimiento. En relacin con el octanaje, el mximo y el ptimo rendimiento se logra justo con el octanaje preciso. Es decir, si bien un menor octanaje que el requerido puede generar un

menor rendimiento (por causa de una eventual combustin desorganizada motivada por una detonacin), un mayor octanaje que el requerido no contribuir a un rendimiento superior. Exceso de octanaje mayor contaminacin Otra consecuencia de una incorrecta seleccin de la gasolina, es el nivel de gases contaminantes emitidos. Las gasolinas sin plomo presentan contenidos de compuesto aromticos que se incorporan y utilizan precisamente para obtener el nivel de octano (cualidad antidetonante) que se requiere para controlar el efecto de detonacin, de modo tal que a mayor octanaje mayor es el nivel de compuestos aromticos que se incorporan a la gasolina. Por tanto, ya que por diseo la mezcla gasolina/aire no detona sino hasta comprimirse totalmente por la accin del octanaje recomendado, cualquier exceso aumenta innecesariamente la cantidad de compuestos aromticos presentes en los gases evacuados del cilindro, los cuales salen al exterior por el escape, aumentando la contaminacin del aire. Es as que cualquier disminucin que se obtenga en los contenidos de compuestos aromticos en las gasolinas sin plomo, favorece a una menor generacin de hidrocarburos (partculas), menos generacin de CO y fundamentalmente una fuerte reduccin de compuesto txicos. El consumidor puede optimizar Es por todas estas razones, Shell fue la primera en ofrecer a los consumidores gasolina sin plomo de distinto octanaje (93, 95 y tambin 97) para que los consumidores puedan escoger libremente, de acuerdo con la recomendacin del fabricante, el octanaje que ms le convenga de acuerdo con las caractersticas de su motor y con el mnimo impacto al medio ambiente. Adicionalmente, con el fin de informar debidamente a los consumidores, Shell ha distribuido de tiempo en tiempo folletos explicativos sobre el octanaje, incluyendo el detalle del octanaje recomendado por los distintos fabricantes de automviles presentes en Latinoamrica. Lo aconsejable en materia de octanaje Hoy en da este tema ya se encuentra totalmente resuelto a nivel mundial y nadie discute que lo ms razonable es aconsejar lo siguiente: A los consumidores les conviene comprar la gasolina de ms bajo octanaje que sus automviles puedan utilizar sin que sus motores detonen o "cascabeleen". Si un automvil funciona bien, sin detonacin o cascabeleo, no necesita y no se desempear mejor

con gasolina de ms alto octanaje. Lo recomendable es consultar el manual del fabricante del automvil para averiguar cual es el nivel de octanaje recomendado.

Los octanos en la gasolina


En los motores de combustin de los automviles actuales, se queman hidrocarburos(gasolina) para obtener la energa propulsora. Como consecuencia de esto, a travs de los tubos de escape de los vehculos, se expulsan a la atmsfera substancias que contribuyen a su contaminacin. Entre otras hay : 1. Hidrocarburos sin quemar 2. Monxido de carbono 3. xidos de Nitrgeno 4. Aditivos del combustible Para reducir las cantidades emitidas, desde hace unos aos los vehculos incorporan un dispositivo denominado convertidor cataltico o "catalizador". Los gases procedentes del motor atraviesan el convertidor cataltico antes de ser expulsados a la atmsfera. En el interior del mismo hay una substancia denominada catalizador(con frecuencia platino, rodio u xidos de metales de transicin) que facilitan la transformacin de las substancias contaminantes en otras que no los son tanto. Los conversores catalticos son muy efectivos logrndose unas reducciones del orden del 85% en la emisin de gases contaminantes. Adems del precio(los metales de los que se hacen son caros), otro inconveniente de los convertidores catalticos es que son incompatibles con los aditivos antidetonantes que contengan plomo. Aditivos de los combustibles como el tetrametil plomo(Pb(CH3)4), usado como agente antidetonante, "envenenan" el catalizador inutilizndolo. Este hecho es el responsable de que simultneamente a la aparicin de los convertidores catalticos haya sido necesario desarrollar combustibles sin plomo. Estos combustibles incorporan otros aditivos antidentonantes que, como el metil t-butil eter (MTBE), no contienen plomo. Cuando se quema la gasolina en el interior del cilindro del motor del automvil, la explosin debe ser de tal magnitud que empuje al pistn de forma suave y contina. Si la combustin es demasiado rpida, se produce una detonacin que hace que el pistn reciba un golpe brusco y se reduzca la eficiencia del motor. El ndice de octano de una gasolina es una medida de su capacidad antidetonante. Las gasolinas que tienen un alto ndice de octano producen una combustin ms suave y efectiva. El ndice de octano de una gasolina se obtiene por comparacin del poder detonante de la misma con el de una mezcla de isooctano y heptano. Al isooctano se le asigna un poder antidetonante de 100 y al heptano de 0. Una gasolina de 97 octanos se comporta, en cuanto a su capacidad antidetonante, como una mezcla que contiene el 97% de isooctano y el 3% de heptano.

"De 95 por favor"


Esta seguro de que esa es la gasolina que ms le conviene a su motor, digo... a su bolsillo? Nos acostumbramos a pedir siempre la misma gasolina para nuestros carros, algunos inclusive cuando vamos a viajar le echamos de mayor octanaje y otros hasta pensamos que le hacemos un cariito cuando le ponemos de 95 y le ponemos un aditivo. Esta duda que para algunos representa hasta un misterio, la aclararemos a continuacin: Comencemos por el pistn. En su carrera ascendente para comprimir la mezcla de aire y combustible, mientras se desplaza hacia arriba, la presin y la temperatura de la mezcla se incrementan tanto que por si sola puede detonar (inflamar) antes de que salte la chispa en la buja. Los sntomas de este problema los conocemos, ya que cuando esto sucede, escuchamos un ruido de cloink. cloink, cloink en el motor al cual llamamos pistoneo. Los ingenieros conocen muy bien este evento y cuando disean y fabrican los motores, determinan con mucha precisin cuantas veces se va a reducir el volumen del cilindro, concepto conocido como "Relacin de compresin". La relacin de compresin es un parmetro que compara el volumen total disponible en el cilindro cuando el pistn se encuentra en su punto ms bajo y el volumen que queda una vez que alcanza su posicin ms alta. (En la figura, el motor A tiene mayor relacin de compresin que el motor B)

Por ejemplo: Una relacin de compresin de 9.7 a 1, significa que el volumen que ocupa el cilindro cuando el pistn se encuentra en su punto ms bajo se reduce 9.7 veces comparado a cuando se encuentra en su punto ms alto. Mientras mayor sea la relacin de compresin del motor, mayor ser entonces la capacidad que debe tener el combustible para resistir la presin y la temperatura. Es decir, un motor de alta compresin debe utilizar un combustible con mayor capacidad antidetonante. El indicador de la capacidad antidetonante de la gasolina es su octanaje (este se mide e identifica de diferentes formas que detallaremos en otra ocasin). Mientras mayor sea su octanaje mayor ser entonces su resistencia a auto encenderse a causa de la compresin. En Venezuela se comercializan gasolinas con tres niveles de octanaje: 87, 91 y 95 Octanos. La ms costosa es la de 95 octanos ya que tiene mayor cantidad de aditivos antidetonantes. Si su motor est diseado y fabricado para trabajar con 91 octanos entonces no puede llenar el tanque con 87 ya que producir pistoneo el cual daa irreversiblemente el motor. Si su motor es de 91 octanos y usted llena el tanque con 95 octanos estar desperdiciando su dinero. Algunos desperfectos mecnicos como el ajuste del avance del encendido y problemas de temperatura pueden modificar el comportamiento del motor dando la impresin de que debemos usar otro tipo de gasolina al acostumbrado recomendado. Algunos motores con control electrnico estn equipados para detectar el pistoneo y corregir el avance del encendido para que este no se produzca. Otro mito frecuente es el de considerar que la gasolina, mientras mayor sea su octanaje mayor es su pureza. En tal sentido recomendamos llenar el tanque con la gasolina del octanaje que especifica el fabricante del vehculo, aprovechando los beneficios de aditivos y calidad de filtracin que ofrecen las diferentes marcas que se comercializan en el Pas. Los aditivos adicionales no estn contemplados en ningn programa regular de mantenimiento de automvil y por lo tanto quedan a riesgo del usuario y de su presupuesto.

- Sin plomo -

Cmo nos afecta la falta de gasolina de 87 y 95


Ramn Villalobos Scovino

En Venezuela a partir del prximo mes de septiembre de este ao sern eliminadas de los surtidores de las estaciones de servicio, las gasolinas de 87 y 95 octanos con plomo. Esto evidentemente tiene un trasfondo poltico pero en este artculo veremos las implicaciones tcnicas que esto conlleva. Qu consecuencias puede ocasionar si utilizo un octanaje menor al indicado por el fabricante del vehculo? Utilizar una gasolina de octanaje superior al indicado por el fabricante del automvil no ofrecer ninguna mejora al motor, pero tampoco ocasionar daos (solo al bolsillo), pero el utilizar gasolina de menor octanaje a la indicada provocar pistoneo que acarrear daos irreversibles al motor. El pistoneo se produce en un motor de gasolina cuando aparte de la chispa de la buja se producen combustiones adicionales y espontneas de la mezcla (por la alta temperatura o por puntos incandescentes), originando varios frentes de llama de velocidades que van de 250 m/seg. a 300 m/seg., con violentos aumentos de la presin y la temperatura mxima de combustin, esto va acompaado de ruido metlico que produce el pistn golpeando de forma lateral contra el cilindro, el pistn no ha concluido su carrera ascendente (carrera de compresin) y est siendo obligado a bajar por una presin contraria pero antes de tiempo, mecnicamente el pistn culminara su ascenso. Otra causa de pistoneo adems de un combustible de bajo octanaje se debe a un avance excesivo de la chispa. El pistoneo se puede presentar durante aceleraciones desde bajas velocidades, por ejemplo al arrancar en segunda marcha, en este caso el pistoneo puede ser escuchado, o a altas revoluciones por minuto del motor con baja velocidad del vehculo, por ejemplo en subidas con carga (pistoneo inaudible por el nivel de ruido del motor). El pistoneo puede producir perforaciones en la cabeza de los pistones y cmaras de combustin y hasta el agarrotamiento de los pistones con los cilindros. La mayora de los vehculos con inyeccin de combustible con control electrnico disponen de sensores de pistoneo que independientemente del octanaje utilizado controlan el avance del encendido y la mezcla del combustible a valores en donde eliminan casi por completo el pistoneo. Pero... mi automvil utiliza gasolina de 95 con plomo! Qu ocurre si utilizo gasolina verde (sin plomo) en un vehculo diseado para utilizar combustible con plomo? En otros pases el cambio ha sido mas drstico, porque han eliminado por completo la gasolina con plomo y dejando gasolinas de 95 y 98 octanos sin plomo, en el caso de Espaa que no ha renovado por completo su parque automotor, han dejado una gasolina de 95 octanos sin plomo pero con aditivos para ser utilizada en motores que requieran gasolina con plomo.

Si un motor antiguo llegase a trabajar con gasolina sin plomo, las guas de las vlvulas y sus asientos, por falta de la lubricacin ofrecida por el plomo, se recalentaran debido al roce y se desgastaran hasta hacerse inservibles. (El mismo caso se presenta al utilizar estos motores con gas natural) los motores antiguos son de baja compresin, por lo tanto funcionan sin presentar pistoneo con gasolina de 91 octanos. Una gran mayora de los fabricantes de vehculos redisearon sus motores para que funcionaran sin inconvenientes con gasolina sin plomo a principio de los aos 90 y en el caso de los fabricantes americanos, el cambio se realiz a finales de los 80, reemplazando los materiales de fabricacin de las vlvulas, guas y sus asientos. Estas nuevas aleaciones de materiales no necesitan de la ayuda de un lubricante que proporcionaba el plomo en el combustible. Dado que Venezuela es uno de los ltimos pases del mundo en ofrecer la gasolina verde en las estaciones de servicio, los fabricantes tuvieron que adaptar los motores de los vehculos destinados al mercado venezolano para que funcionaran con gasolina con plomo, sustituyendo el convertidor cataltico por un silenciador y la sonda lambda era eliminada, es decir que engaaban a la unidad de control electrnico con un emulador (simulador) de sonda lambda que emite una seal falsa pero en valores correctos. Otros fabricantes optaron por instalar una resistencia variable en la cual se ajusta el nivel de monxido de carbono en marcha mnima con la ayuda de un analizador de gases de escape, en otros casos solo se eliminaba la sonda lambda y se modificaba el software de la unidad de control electrnico la cual fijaba internamente un valor lambda. Estos motores convertidos para la utilizacin de gasolina con plomo estn capacitados constructivamente para funcionar con gasolina sin plomo, ya que originalmente este fue el propsito del fabricante. Nunca utilice gasolina con plomo en un vehculo destinado por el fabricante para utilizar sin plomo. Los efectos negativos ocasionados por la gasolina con plomo en vehculos destinados a utilizar la gasolina verde (sin plomo) son el dao de la sonda lambda y la obstruccin del convertidor cataltico, como consecuencia de esto, tendremos una notable perdida de potencia ya que la unidad de control electrnico no recibir seal del estado de la mezcla por parte de la sonda Lambda, la obstruccin del convertidor cataltico ofrecer mucha resistencia a la salida de los gases de escape que acentuar la carencia de potencia y el aumento de la temperatura del motor, esto se traduce en altos costos de reparacin. Y que ocurre en los motores de dos tiempos? El utilizar gasolina sin plomo en motores de dos tiempos que necesitan del plomo para lubricar ciertos componentes, se puede garantizar su buen funcionamiento solo si se utilizan aceites de ultima generacin para la mezcla combustible. Los nuevos aceites sintticos para motores de dos tiempos (para lubricacin por mezcla de combustible) ofrecen esta funcin generando un mnimo de humos.

Para que el lector tenga aun mas claro algunos conceptos, a continuacin algunas explicaciones adicionales. Qu es el octanaje en la gasolina? Existe una creencia de que a mayor octanaje, mayor potencia nos dar el motor. La gasolina independientemente del ndice de octano que posea, tiene prcticamente el mismo poder calorfico. A mayor relacin de compresin, mayor potencia, y menor consumo de combustible, altas relaciones de compresin se traducen en altas temperaturas en la cmara de combustin, el limite de compresin en los motores de gasolina lo define el octanaje del combustible disponible. El octanaje, es la capacidad anti-detonante, a mayor ndice de octano mayor ser la temperatura necesaria para que el combustible auto encienda (sin necesidad de la chispa de la buja). El octanaje necesario para el motor de su vehculo lo determina el fabricante. La gasolina producto del proceso de destilacin del petrleo es sometida a pruebas comparativas para determinar su ndice de octano, si ste es muy bajo, la gasolina se aditivar con mezclas de tetrametilo de plomo y tetraetilo de plomo, aumentndose as su ndice de octano. Para que el plomo no se quede dentro del motor produciendo excesivos depsitos slidos en la cmara de combustin, sobre la cabeza de las vlvulas y pistones, se le agregan a la gasolina soluciones como el dibromuro de etilo o el dicloro etilo, de tal manera que gran cantidad del plomo sale del motor como gas de escape, lo que genera una pigmentacin blanca en el tubo de escape. Los motores Diesel no poseen sistemas de ignicin (no se requieren bujas para encender la mezcla), la combustin se produce por auto-encendido de la mezcla, en el caso de estos motores se necesita de un combustible que no requiera de una chispa para iniciar la combustin, el gasoil enciende por temperatura, los motores Diesel poseen una alta relacin de compresin (de 15:1 a 20:1) en fases de arranque del motor podemos tener 600 C en la cmara de combustin al final de la carrera de compresin, momento en el cual es inyectado el gasoil a alta presin, encendiendo este a medida de que toma temperatura del aire comprimido, el gasoil encender a mas baja temperatura cuanto mas alto sea su numero de Cetano. Nmero de CETANO: Es la flamabilidad del combustible, los combustibles para motores Diesel deben poseer un ndice de Cetano superior a 45 para evitar el encendido retardado, los motores Diesel estn provistos de bujas de precalentamiento (resistencias elctricas) para ayudar a su encendido en climas fros. Efecto Lubricante: El plomo es un metal blando y sus residuos ejercen un efecto lubricante entre los vstagos de las vlvulas, guas y en los asientos de las vlvulas. La gasolina sin plomo: Es la misma gasolina base, pero como aditivo anti-detonante no se utilizan compuestos de plomo, en su sustitucin se pueden emplear sustancias como el penta-carbonilo de hierro y el penta-carbonilo de nquel, estos compuestos son mas costosos y menos eficaces en su funcin, pero debido al alto nivel toxico del plomo la tendencia mundial se enfila a su eliminacin total en los combustibles.

Gasolina sin plomo amenaza la seguridad pblica


El uso de MTBE en la produccin de gasolina es, en realidad, un proceso industrial obsoleto y peligrosamente contaminante. Venezuela parece ser, una vez mas, vctima en una negociacin que lesiona los intereses nacionales
Julio Cesar Centeno, PhD

La gasolina sin plomo introducida al mercado venezolano a finales de 1999, y presentada al pblico venezolano como limpia, ecolgica, y "verde", es en realidad una seria amenaza a la salud pblica y un fraude a la Nacin. La Agencia de Proteccin Ambiental de los Estados Unidos (EPA) anunci el 20 de Marzo del 2000 medidas contundentes para la eliminacin del aditivo MTBE de la gasolina sin plomo en ese pas. La mayora de los estados norteamericanos ya la han prohibido. Otros, como California, donde se encuentra el productor mas grande del mundo de MTBE, Lyondell Chemical Company, han decretado el ultimo da del ao 2002 como la fecha tope para comercializar gasolina con MTBE en el mercado. La gasolina sin plomo introducida al mercado venezolano se basa en el uso de MTBE como sustituto del plomo. A slo un ao de haberse introducido al pas, la revista Ven-Economa y los principales diarios del pas publicaron el anuncio de PEQUIVEN de sustituir el MTBE por trimetil-pentano: "debido a que el uso del txico aditivo en la gasolina 'verde' ha sido prohibido en muchos mercados importantes, incluido el de California. En su lugar, producir iso-octanos (trimetil pentano)" . Ven-Economa Vol. 19 No. 4, Dic 2000. Sin embargo, ningn cambio ha sido efectivamente introducido, mientras que se anuncia una nueva poltica, y se desata una nueva campaa, para aumentar la dependencia nacional del consumo de gasolina con MTBE. Urge recapacitar sobre la poltica nacional de forzar el consumo de gasolina con el aditivo MTBE en Venezuela, a pesar del riesgo para la salud colectiva de la poblacin, y a pesar de contar con alternativas como el etanl, el ter-amil-metil-eter (TAME), el ter-butilalcohol (TBA) o el trimetil-pentano.

Cuando se introdujo la gasolina sin plomo al mercado venezolano en Octubre de 1999, Petrleos de Venezuela y empresas relacionadas, como Trebolgas y Deltaven, desataron una campaa publicitaria para promocionar las bondades del nuevo producto. Otras empresas se sumaron al esfuerzo: Shell, Texaco, British Petroleum y Mobil. Juntas tienen como objetivo la comercializacin de gasolina sin plomo, presentndola como limpia, "verde", o "ecolgica".

En el ao 2000, la gasolina sin plomo representaba menos del 2% del consumo nacional. Hoy esa proporcin es de 12%. Todo automvil que desde el ao 2000 entra al mercado venezolano, viene con el motor dependiente del consumo de la nueva gasolina. Las nuevas polticas gubernamentales pretenden reducir las opciones en el mercado nacional de 4 a slo 2 tipos de gasolina: una de 91 octanos, con plomo, y la gasolina "verde", la "ecolgica", la gasolina sin plomo. De esta manera, la gasolina "verde" pasara rpidamente a representar el 50% de la gasolina que se consume en el pas, con la tendencia a continuar aumentando a medida que se ampla y moderniza el parque automotor. La gasolina con plomo se mantendr en el mercado nacional por varios aos. El plomo se utiliza como aditivo en la gasolina en forma de tetraetilo de plomo (LTE). Se transmite a la atmsfera durante la combustin. El uso de gasolina sin plomo contribuye a reducir la concentracin de plomo en la atmsfera. La eliminacin del tetraetilo de plomo de la mezcla de la gasolina es de inters nacional, desde el punto de vista social, ambiental y econmico. El tetraetilo de plomo es un producto importado. Su nico proveedor es la compaa Dupont. Efectos del Plomo Las emisiones de plomo al aire generan serios problemas de salud pblica. El plomo que se inhala se fija en los pulmones por hasta 10 aos, en forma acumulativa. Afecta el hgado, el cerebro, el sistema nervioso y los rganos reproductivos. En los nios puede producir retardo mental y trastornos de conducta. Afecta la produccin de hemoglobina. Se asocia con la anemia y las afecciones al sistema renal. Actualmente se investiga la relacin entre la presencia de plomo en el organismo y trastornos cardiovasculares. La eliminacin del plomo de la mezcla de productos utilizados en la elaboracin de la gasolina ha impulsado la introduccin de otros aditivos para oxigenar la mezcla y aumentar el octanaje. Los requisitos federales de los Estados Unidos para la gasolina exigen un contenido de oxgeno de 2% por peso, 1% en benceno, la estabilizacin o reduccin de las emisiones de xidos nitrosos (NOx), y reducciones especficas en el contenido de compuestos voltiles y contaminantes. Que es el MTBE? Uno de los sustitutos del plomo en la gasolina es el MTBE (metil-ter-butil-eter), introducido hace 20 aos en Estados Unidos. Venezuela ha optado por su uso. Otros oxigenantes normalmente utilizados son el etanl y otros teres y alcoholes, como etil-ter-butileter (ETBE), ter-amil-metil-eter (TAME), o el ter-butil-alcohol (TBA). El metil-ter-butil-eter, o MTBE (C5H12O), es un producto qumico que se utiliza para aumentar el octanaje, mejorar la combustin, y reducir las emisiones de monxido de carbono en aproximadamente un 10%. El MTBE tambin contribuye a reducir las emisiones de compuestos orgnicos reactivos, y la proporcin de contaminantes aromticos, sulfuro, olefina y benceno, en la fabricacin de gasolina. En la actualidad, el MTBE representa entre 5% y 10% del volumen de la gasolina. En los Estados Unidos se ha utilizado como aditivo en aproximadamente un tercio de la gasolina que se consume. Es un ter, con la propiedad de disolverse en el agua con gran facilidad. Es un producto residual, con escasa potencialidad

para su degradacin natural. Fue introducido por primera vez en la gasolina premium en los Estados Unidos y Europa hace mas de 20 aos. El MTBE es altamente voltil y soluble en agua. Al evaporarse la gasolina, en las estaciones de servicio o en los puntos de almacenamiento, arrastra al MTBE a la atmsfera. All se disuelve en el agua de lluvia, para luego contaminar los acuferos. Tambin puede contaminar acuferos por fugas o derrames en los sistemas de almacenamiento y transporte. Efectos del MTBE La controversia sobre el uso de MTBE lleva mas de 15 aos en los Estados Unidos. En Alaska se suspendi su uso debido a sus relaciones con problemas de salud en los trabajadores de las refineras de petrleo, y por la contaminacin de agua para el consumo humano. Como aditivo oxigenante se utiliza ahora el etanl. La ciudad de Missoula, Montana, ha optado por prohibir la venta y uso de MTBE. Otros estados, como Washington, Oregon, Colorado, Nevada, Arizona y Nuevo Mjico, utilizan principalmente etanl como aditivo oxigenante en la gasolina, sin haber llegado a expresamente prohibir el uso de MTBE. En California se ha desatado una campaa pblica para erradicar el uso de MTBE de la gasolina. All se han reportado mas de 10.000 acuferos contaminados por este producto. La organizacin Comunidades por un Mejor Ambiente (Communities for a Better Environment) ha introducido demandas judiciales contra las principales compaas petroleras que producen o distribuyen MTBE en California, entre ellas Chevron, Shell, Mobil, Arco y Texaco. Las demandas se refieren a la contaminacin de acuferos con MTBE. El 80% del agua potable de la ciudad de Santa Mnica ha sido contaminada con MTBE, con concentraciones de hasta 600 partes por billn (ppb). Las compaas involucradas, Shell y Chevron, han llegado a un acuerdo con la ciudad para pagar por el suministro de agua de fuentes alternas, recuperar las fuentes afectadas, y cubrir los costos de las investigaciones realizadas. La ciudad de Santa Mnica tambin ha demandado a la compaa Mobil por "negligencia extrema y consciente" debido a fugas de una estacin de gasolina en Arcadia. Mobil deber pagar por los daos ocasionados, y por gastos futuros relacionados con el suministro de agua de fuentes alternas. Una evaluacin sobre la calidad del agua realizada en 1994 por el US Geological Survey determin la presencia de MTBE en 27% de los pozos y fuentes de agua urbanos a nivel nacional (Preliminary Assessment of the Occurrence and Possible Sources of MTBE in Groundwater in the United States, 1993-1994) El Collegium Ramazzini es una organizacin independiente dedicada al estudio de la salud ocupacional, formada por mdicos y cientficos de 30 pases, incluyendo a EUA, Alemania, Japn, Suecia, Finlandia, Canad, Blgica y China. El Collegium Ramazzini ha concluido: "Una significativa falla regulatoria es que no se determinaron adecuadamente los efectos txicos agudos o crnicos del MTBE antes de permitirse su uso en la gasolina". "Muchos consumidores y trabajadores, cuando se exponen a gasolina que contiene MTBE, padecen de dolores de cabeza, vmito, diarrea, fiebre, tos, dolores musculares, adormecimiento, desorientacin, mareos, e irritaciones en la piel y los ojos"

"Se conoce que el MTBE causa depresiones en el sistema nervioso central, dificultades respiratorias, ataxia, inflamacin crnica de la mucosa nasal, irritacin en los ojos y erupciones en la piel" (Collegium Ramazzini: "Position on Oxygenated and Reformulated Gasoline", December 22, 1996, in Holmes, Dirty Air). Myron Mehlman es el secretario regional norteamericano del Collegium Ramazzini, toxiclogo del Robert Wood Johnson Medical School, New Jersey, y director de Toxicologa Bioqumica de la oficina federal para alimentos y drogas (U.S. Food and Drug Administration). Segn Mehlman, las emisiones de gasolina tratada con MTBE contienen formaldehido, un conocido cancergeno relacionado con la leucemia. (CE, April 1999, McGraw-Hill, Inc. Volume: 102 Issue: 4 Page: 49:NEWSFRONT: NEWS BRIEFS). Mehlman argumenta: "El MTBE causa cncer en muchos rganos y tejidos de dos especies de animales experimentales. Estos cnceres son similares a aquellos causados por exposicin a dosis comparables de bencina, cloruro de vinilo, y 1,3-butadieno, todos cancergenos reconocidos" Mehlman ha solicitado que se prohba el uso de MTBE en la gasolina, y que la concentracin mxima permitida de MTBE en el agua para el consumo humano sea reducida a 5 partes por billn (ppb), igual que para el benceno (Carta a Carol Browner, Dec. 10, 1996) La Oficina para Poltica en Ciencia y Tecnologa de los Estados Unidos (United States Office of Science and Technology Policy), ha concluido: "Estudios experimentales indican que el MTBE produce cncer en las ratas. El ter-butil-alcohol y el formaldehido, los principales componentes de la transformacin biolgica del MTBE, son tambin cancergenos en animales". "Aunque no existen estudios concluyentes sobre el potencial cancergeno del MTBE en humanos, los resultados con animales aportan suficiente evidencia para concluir que el MTBE es un probable cancergeno en humanos" ("Interagency Assessment of Potential Health Risks Associated with Oxygenated Gasoline", 1996 OSTP Draft Report). En Noviembre de 1998 se dieron a conocer los resultados de una investigacin de la Universidad de California sobre el MTBE (UC REPORT: MTBE FACT SHEET. November 12, 1998). Seala los aspectos nocivos del aditivo, y propone su erradicacin en forma gradual. El informe destaca que los avances tecnolgicos actuales, tanto para la produccin de combustibles como para la fabricacin de motores para automviles, hacen cada vez menos necesario el uso de aditivos oxigenantes como el MTBE en la gasolina. El potencial de contaminacin de fuentes de agua por parte del MTBE representa un costo que no es compensado por los beneficios que se persiguen con su uso. El informe de la Universidad de California establece: ".no se presentan beneficios significativos adicionales en la calidad del aire como consecuencia del uso de oxigenantes como el MTBE en gasolina reformulada, en relacin con otras formulaciones sin oxigenantes". Mientras que aade. " Hay riesgos significativos y costos asociados con la contaminacin de agua debido al uso de MTBE" Ya en 1994, la Asociacin Mdica Americana (American Medical Association) haba recomendado una moratoria en el uso de gasolina oxigenada con MTBE hasta que se determine cientficamente que no representa una amenaza para la salud (American Medical Association, "Moratorium on Methyl Tertiary Butyl Ether Use as an Oxygenated Fuel in Alaska", June 14, 1994, Chicago, Illinois).

La Agencia para la Proteccin Ambiental de los Estados Unidos (US Environmental Protection Agency, EPA) clasifica al MTBE como cancergeno en animales y potencialmente cancergeno en humanos. En 1997, la EPA elev ante el Congreso de los Estados Unidos una propuesta para reducir significativamente el uso de MTBE en todo el pas. En Diciembre de ese mismo ao, la EPA redujo sbitamente sus recomendaciones sobre los niveles mximos permitidos de MTBE en el agua, de 200 ppb a 40 ppb. ("Drinking Water Advisory: Consumer Acceptability Advice and Health Effects Analysis on Methyl Tertiary-Butyl Ether (MTBE)", USEPA Document Number: EPA-822-F-97-008, December 8, 1997). En Marzo del 2000 la EPA presenta nuevas y alarmantes evidencias para justificar accin inmediata del Congreso norteamericano para eliminar el uso de MTBE de la gasolina reformulada que se comercializa en los Estados Unidos, con el propsito de proteger las fuentes de agua. La propuesta incluye la sustitucin de MTBE por etanol como oxigenante, para aumentar el octanaje, mejorar la combustin, y reducir las emisiones de monxido de carbono y otros contaminantes. En Estados Unidos se consumen 17.000 millones de litros de MTBE por ao. John Stephenson es el director de Recursos Naturales y Ambiente de la General Accounting Office, brazo investigativo del Congreso de los Estados Unidos. En su testimonio ante el Congreso el 8 de Mayo del 2002, Stephenson declar que solo en el ao 2000 se haban reportado mas de 14.500 fugas de sustancias txicas de los tanques de almacenamiento de gasolina, y que el total de tanques con fugas podra ascender a mas de 76.000 en todo el pas. Se refiri a un caso en Roselawn, Indianna, en donde los nios haban estado bebiendo agua contaminada con MTBE con una concentracin 10 veces superior al lmite permitido (ENS 10-05-2002). El principal productor mundial de MTBE se encuentra en el estado de California, EUA: Lyondell Chemical Company. El gobernador de ese estado, Gray Davis, anunci en el ao 2000 la eliminacin total del uso de MTBE para finales del ao 2002. Las empresas Shell y British Petroleum anunciaron sus correspondientes polticas de sustituir el MTBE por etanl para finales del 2002 en sus refineras en California. Shell utiliza mas de 6 millones de barriles anuales de MTBE en sus tres refineras de California: una en Martinez, cerca de San Francisco, con capacidad para producir 55 millones de barriles de gasolina al ao; una en Wilmington, cerca de Los Angeles, con capacidad para 30 millones de barriles de gasolina por ao, y otra en Bakersfield, con capacidad para 20 millones de barriles de gasolina por ao. Por su parte, Phillips Petroleum Co. ya sustituy mas del 80% del MTBE de su produccin. El apresuramiento por eliminar el MTBE es tan pronunciado que se teme un aumento en el precio de la gasolina por limitaciones en el suministro de etanol, cuyo consumo tiende a triplicarse a corto plazo. En el ao 2000 se consumieron cerca de 7.000 millones de litros de etanol en EUA. El plan energtico propuesto por el jefe de la mayora del Senado Norteamericano, Tom Dashle, potencial candidato presidencial, prev la produccin de 9.500 millones de litros de etanol en el ao 2004, y 20.000 millones de litros para el 2012, al final del primer perodo de negociaciones del Protocolo de Kyoto (Senate Debates Plan To Triple Ethanol In Tth US - 24-04-2002). Dashle, coincide con Archer Daniels Midland, el principal productor de etanol en el pas (40%) en resaltar tanto la conveniencia para la salud pblica de la sustitucin del MTBE por etanol, como los beneficios para los trabajadores del campo, para la economa y para la seguridad energtica Norteamericana: el etanol se produce principalmente a partir del maz cultivado en el pas.

Otros senadores cuestionan la medida, como Dianne Feinstein de California, o Charles Schumer de Nueva York. Feinstein seala que, aunque el etanol reduce las emisiones de monxido de carbono, sus emisiones de xidos nitrosos aumentan el smog, especialmente en el verano. Resalta adems que toma mas energa producir etanol que la que ahorra, y que los subsidios para su produccin equivalen a un impuesto de 10 centavos de dlar por galn. El Senado aprob recientemente un paquete de 14.000 millones de dlares en subsidios energticos, de los que cerca de 2.000 millones corresponden a carburantes alternativos para vehculos. Paralelamente, en Mayo del 2002 el Presidente Bush firm un paquete de subsidios agrcolas para los prximos 6 aos que asciende a 190.000 millones de dlares. La CITGO y el MTBE Citgo es una de las empresas filiales de Petrleos de Venezuela. Incluye miles de estaciones de servicio en los Estados Unidos de Norteamrica, a travs de las cuales se vende gasolina directamente al consumidor norteamericano. Gasolina sin plomo. La "verde". La "ecolgica". Entre los problemas de la Citgo con la justicia norteamericana se destacan al menos dos demandas millonarias por contaminacin de aguas comunitarias con residuos de MTBE. Una de estas demandas corresponde a la empresa pblica de acueductos de South Tahoe. CITGO tambin encara una demanda en Carolina del Norte, donde se la acusa de contaminar acuferos con MTBE. Conclusiones El uso de MTBE en la produccin de gasolina es, en realidad, un proceso industrial obsoleto y peligrosamente contaminante. Su uso es suficientemente peligroso para la salud pblica como para ser prohibido en casi todos los pases industrializados. Sin embargo, en Venezuela ha sido recientemente introducido como lo ms avanzado en la reformulacin de gasolina para evitar los efectos nocivos del plomo. La gasolina sin plomo que se comercializa en el pas como limpia y ecolgica, se basa en el uso de MTBE como oxigenante. Venezuela parece ser, una vez mas, vctima en una negociacin que lesiona los intereses nacionales, y que expone a la poblacin a los efectos nocivos de un producto altamente txico, con alarmantes consecuencias sobre la seguridad pblica. La sociedad venezolana merece una explicacin sobre las razones que condujeron al gobierno y a Petrleos de Venezuela (PDVSA), a introducir al pas en los ltimos meses del siglo 20, la gasolina "ecolgica", sin plomo, basada en el uso de MTBE. Debemos exigirle al Gobierno Nacional, a la Asamblea Nacional y a Petrleos de Venezuela, que den cumplimiento al anuncio pblico de eliminar el MTBE de la gasolina que se consume en el pas. .