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Gradiente geotrmico Gradiente geotrmico es la variacin de temperatura, es decir gradiente trmico, que se produce en el material de un planeta rocoso (de

ah el prefijo GEO) cuando se avanza desde la superficie hacia el centro por un radio de su esfera, esto es, avanzando perpendicularmente desde la superficie del planeta hacia su interior. Fsicamente se expresa en unidades de temperatura de diferencia entre unidades de longitud recorrida para obtenerlas. Por ejemplo, un gradiente geotrmico de 0,03C/m indica que cada metro de descenso supone un aumento de 0,03C en la temperatura. El gradiente geotrmico nos da una idea de la variacin del calor interno de la Tierra. El gradiente geotrmico no es un valor constante puesto que depende de las caractersticas fsicas que presente el material en cada punto del interior del planeta, es decir, de las condiciones geolgicas locales algunas de las cuales son: la relacin presin con temperatura, la composicin qumica y las reacciones que se produzcan, la existencia de material radiactivo, la presencia de movimientos convectivos y rozamientos, y un largo etcetera. En la corteza terrestre el gradiente geotrmico promedio es de 30C/km, lo que supone aumento de 1C cada 30 metros de descenso. Los valores normales se encuentran en el rango 10 a 60 C/km pero se han medido grandientes de hasta 200 C/km. El aprovechamiento del gradiente geotrmico como fuente de energa geotrmica es una de las posibles soluciones que se han planteado para evitar la crisis energtica que tendr lugar con el pico de Hubbert. Su frmula es dT/dz El gradiente geotrmico en la corteza o es decir la subida de la temperatura con la profundidad es como promedio 1/30m o 30/1km. En una zona de subduccin a lo largo de la placa hundida el gradiente geotrmico es menor, aproximadamente 5C a 10C/1km. En un arco magmtico el gradiente geotrmico es mayor y puede alcanzar 90 a 100/km. Por tanto, suponiendo que el mecanismo de transmisin de calor en la litosfera es esencialmente por conduccin, y ya que en la ley de Fourier la conduccin es directamente proporcional al negativo del gradiente trmico (dT/dx), se concluye que en la direccin que disminuya la temperatura en la Tierra, mayor ser la cuanta del calor transmitido. Siendo la conductividad trmica, K, el factor de proporcionalidad en esta relacin. Aplicando esta conclusin al gradiente geotrmico, que se mide segn la direccin vertical z, resulta que a medida que disminuye z (i.e. hacia zonas ms superficiales de la listosfera) el gradiente trmico dT/dz disminuye, o en otras palabras el flujo trmico aumenta hacia la superficie terrestre (i.e. una cantidad positiva de calor es transferida hacia fuera de la Tierra). Temperaturas en la Litosfera: el gradiente estable ("steady-state geotherm") La mencionada disminucin en profundidad del gradiente geotrmico, est determinada por diversos factores. El primero es debido a la produccin radiognica de calor en la corteza continental. El segundo, la transmisin de calor en el manto sub-litosfrico es esencialmente por conveccin, lo que contribuye a mantener estable la temperatura en la base de la litosfera (0.6 C/km) [i.e. gradiente trmico vertical o de pendiente 90 en un diagrama T(coord. x)-P(coord. y), comunmente denominado gradiente adiabtico]. Finalmente, a temperaturas superiores a 1200C aumenta la transparencia de los minerales del manto (esencialmente silicatos) a las radiaciones infra-rojas, lo que permite que el calor se transmita por radiacin. La accin combinada de estos tres factores contribuye a reducir el gradiente geotrmico en profundidad. Ya que la extrapolacin lineal de la T con la profundidad realizada a partir de las medidas superficiales, da resultados errneos, interesa definir el gradiente geotrmico en regiones de corteza continental estable (e.g. cratones proterozoicos o paleozoicos). El gradiente geotrmico estable se dice que ha alcanzado el estado estacionario ("steady-state geotherm") cuando no vara con el tiempo. En un gradiente de este tipo la temperatura vara en relacin exclusivamente con la profundidad. La expresin numrica de una geoterma estable de este tipo, se realiza mediante las series de expansin de Taylor. As la temperatura a una profundidad cualesquiera z es igual a:

siendo Tz=0 la temperatura en la superficie terrestre (en K), y el gradiente geotrmico superficial es dT/dz. Esta expresin se puede poner en funcin del flujo trmico J sabiendo que dT/dz=J/K. Por lo que el tercer sumando en la expresin anterior, que es la segunda derivada del gradiente geotrmico sera:

El resto de los trminos en la serie de Taylor pueden considerarse resultado de la produccin radiognica de calor. Suponiendo que la concentracin de estos elementos en la corteza es constante, la temperatura a cualquier profundidad resulta ser:

[3] siendo J0 el flujo geotrmico medido en la superficie; A0 la produccin radiognica de calor en la superficie terrestre y z la profundidad considerada. A medida que se incluyen trminos en esta ecuacin ms nos aproximamos al valor real de la temperatura.