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CAPTULO 1

Kansas, 1868.

Elroy Brower apoy con fuerza su jarro de cerveza sobre la mesa. Estaba contrariado. El revuelo que se estaba produciendo en el otro extremo de la taberna lo distraa y no poda concentrar su atencin en la atractiva rubia que tena sentada en su regazo. No era frecuente que Elroy pudiera disfrutar de la compaa de una muchacha tan tentadora como Sal. La interrupcin le resultaba muy frustrante. Sal roz con sus nalgas la entrepierna de Elroy y murmur algo a su odo. Sus palabras, muy explcitas, obtuvieron el resultado esperado. Ella pudo percibir la ereccin de l. -Por qu no vienes conmigo arriba, querido, donde podremos estar a solas? -sugiri la gordezuela Sal, con voz insinuante. Elroy sonri, imaginando las horas de placer que tena por delante. Esa noche pensaba acaparar la atencin de Sal. La prostituta que sola visitar a veces en Rockley, la ciudad ms cercana a su granja, era vieja y flaca. Sal, en cambio, tena curvas generosas. Elroy ya haba elevado una pequea plegaria de agradecimiento por haberla hallado en su viaje a Wichita. La voz airada del ranchero llam una vez ms la atencin de Elroy. No poda evitar escucharla, sobre todo despus de lo que haba presenciado dos das antes. El ranchero deca a cuantos deseaban orle que su nombre era Bill Chapman. Haba ido a la taberna un poco antes y haba pedido bebidas para todos, lo que no result tan generoso como poda pensarse, ya que slo haba siete personas en el lugar, y- dos de ellas eran las muchachas de la taberna. Chapman era dueo de una granja situada en la zona norte y estaba buscando hombres que estuvieran tan hartos como l de los indios que sembraban el terror en la zona. A Elroy le haba llamado la atencin la palabra indios. Al menos hasta ese momento, Elroy no haba tenido problema alguno con ellos. Pero haca tan slo dos aos que estaba en Kansas. Su casa era vulnerable y l lo saba; sumamente vulnerable. Distaba un kilmetro y medio del vecino ms cercano y ms de tres de la ciudad de Rockley. Y slo la habitaban el mismo Elroy y un joven llamado Peter, al que haba contratado

para que lo ayudara con la cosecha. La esposa de Elroy haba muerto seis meses despus de su llegada a Kansas. A Elroy no le agradaba la idea de su vulnerabilidad. Hombre corpulento, de un metro noventa de estatura, estaba habituado a no tener problemas, excepto aquellos que l mismo provocaba. A nadie le interesaba probar un golpe de sus poderosos puos. Tena treinta y dos aos y un perfecto estado fsico. No obstante, estaba preocupado por la presencia de los salvajes que merodeaban en las llanuras, procurando alejar de all a los blancos decentes y temerosos de Dios que haban sentado sus predios en la regin. Esos salvajes no conocan el juego limpio: no respetaban las reglas. Las historias que Elroy haba escuchado lo hacan estremecer. Y pensar que le haban advertido que el sitio que haba escogido para establecerse, estaba demasiado cerca de lo que se denominaba territorio indio, esa vasta zona despoblada, entre Texas y Kansas. Su granja se hallaba a slo cincuenta y seis kilmetros de la frontera de Kansas. Eran buenas tierras, situadas entre los ros. Arkansas y WaInut. Como la guerra haba concluido, Elroy pens que ahora el ejrcito mantendra a los indios dentro de los lmites que les haban asignado. Pero no fue as. Los soldados no podan estar en todas partes. Y los indios haban declarado su propia guerra contra los colonos inmediatamente despus de que estallara la guerra civil. sta haba terminado, pero la guerra de los indios estaba en su apogeo. Se mostraban ms decididos que nunca a no renunciar a las tierras que consideraban suyas. El temor impuls a Elroy a escuchar atentamente a Bill Chapman esa noche, a pesar de su deseo de retirarse al piso de arriba con Sal. Dos das atrs, antes de que l y Peter fueran a Wichita, Elroy haba visto un grupo de indios cruzando el lmite oeste de su propiedad. Era el primer grupo de enemigos que encontraba, pues se los poda confundir con los indios pacficos que haba visto en sus viajes hacia el oeste.

Ese grupo en particular estaba formado por ocho hombres, bien armados y con calzones de ante, que se desplazaban hacia el sur. A Elroy le intrigaron lo suficiente como para seguirlos a una distancia prudencial hasta el campamento que posean en la conf luencia de los ros Arkansas y Ninnescah. Haba all diez viviendas indgenas, levantadas en la costa oriental del Arkansas, y otra docena de -salvajes, incluyendo mujeres y nios, haban establecido all sus hogares. Fue suficiente para que Elroy fuera presa de escalofros; el hecho de saber que este grupo de kiowas o comanches hubieran acampado a pocas horas de viaje de su hogar, le helaba la sangre. Advirti a sus vecinos sobre la existencia de indios en las cercanas, sabiendo que la noticia hara cundir el pnico entre ellos. Cuando lleg a Wichita, Elroy divulg su historia por la ciudad. Algunos se haban atemorizado, y Bill Chapman estaba tratando de captar la atencin de los parroquianos de la taberna. Tres hombres afirmaron que cabalgaran junto a Chapman y a los seis vaqueros que haba llevado con l. Uno de los clientes dijo conocer a dos hombres de la ciudad que estaran tambin dispuestos a matar a algunos indios. Despus de reclutar a tres voluntarios entusiastas y con, la perspectiva de agregar dos ms, Bill Chapman se volvi hacia Elroy, quien hasta ese momento haba estado escuchando en silencio.

-Y usted, amigo? acompaarnos?

-pregunt

el

alto

esbelto

ranchero-.

Desea

Elroy apart a Sal de su regazo pero la sostuvo del brazo mientras avanz hacia Chapman. -No debera usted dejar que el ejrcito se encargara de perseguir a los indios? -pregunt cautelosamente. El ranchero ri despectivamente. -Para que el ejrcito los escolte nuevamente hacia territorio indgena sin hacer justicia? La nica manera de asegurarse de que un indio ladrn no vuelva a robar es matarlo. Este grupo de kiowas ha dado muerte a ms de quince animales de mi manada y me robaron una docena de potrillos la semana pasada. En estos ltimos aos me han robado en varias ocasiones. No estoy dispuesto a soportarlo ms. -Mir fijamente a Elroy-. Est usted de nuestro lado? El temor se apoder de Elroy. Quince cabezas de ganado! Slo tena dos bueyes consigo, pero el ganado que haba dejado en la granja pudo haber sido robado o muerto en el transcurso del da en que falt de su hogar. Sin su ganado estara perdido. Si esos kiowas decidan hacerle una visita, estara arruinado. Elroy mir firmemente a Bill Chapman. -Hace dos das vi a ocho guerreros. Los segu. Poseen un campamento en la confluencia del ro Arkansas, a unos veinte kilmetros de mi granja. Es decir, a unos veintisiete kilmetros de aqu, si costea el ro. -Maldicin, por qu no lo dijo antes? -grit Chapman. Pensativo, agreg-: Quiz sean los que estamos buscando. S; podran haber llegado all en poco tiempo. Esos malvados pueden avanzar con ms rapidez que cualquiera de nosotros. Eran kiowas? Elroy se encogi de hombros. -Para m, son todos iguales. Pero sos no andaban detrs de caballos -admiti-. Tenan alrededor de cuarenta caballos en el campamento. -Nos indicar el sitio donde acamparon? -pregunt Chapman. Elroy frunci el ceo. -Tengo conmigo unos bueyes para llevar un arado hasta mi granja. No he venido a caballo. Slo lograra demorarlos. -Le conseguir un caballo -ofreci Chapman. -Pero mi arado... -Pagar para que lo cuiden mientras usted est ausente. Luego podr regresar por l. De acuerdo? -Cundo partirn? -A primera hora de la maana. Si cabalgamos velozmente, y si ellos no han abandonado el lugar, llegaremos al campamento a media tarde. Elroy mir a Sal y le sonri. Chapman no haba decidido marcharse de inmediato y Elroy no tendra que renunciar a su noche con Sal. Pero maana... -Cuente conmigo -asegur el ranchero-. Y tambin con mi asalariado.

CAPTULO 2

A la maana siguiente, catorce hombres salieron de Wichita como si se dirigieran al infierno. El joven Peter, de diecinueve aos, estaba muy agitado. Nunca le haba ocurrido nada igual. Estaba muy emocionado ante la oportunidad que se le presentaba. Y no era el nico, pues algunos de los hombres disfrutaban matando y sta era una excusa perfecta. A Elroy no le agradaron mucho. No era la clase de personas que sola frecuentar. Pero todos haban estado en el oeste durante mucho ms tiempo que l, y eso los haca sentirse superiores. Al menos, todos ellos tenan algo en comn: su propio motivo para odiar a los indios. Los tres hombres que siempre acompaaban a Chapman se identificaron slo por sus nombres de pila: Tad, Carl y Cincinnati. Los nicos pistoleros contratados por Chapman eran Leroy Curly, Dare Trask y Wade Smith. Uno de los hombres de Wichita era un dentista viajero, llamado seor Smiley. Elroy no poda comprender por qu tantos individuos que llegaban al oeste experimentaban la necesidad de cambiar sus nombres, que a veces estaban de acuerdo con sus ocupaciones y otras veces no. Haba entre ellos un ex diputado que haba llegado a Wichita seis meses atrs y que no tena ocupacin alguna. Elroy se pregunt de qu vivira, pero se abstuvo de preguntarlo. El tercer hombre de Wichita era un granjero como Elroy, que ocasionalmente haba entrado a la taberna aquella noche. Los dos restantes eran dos hermanos que se dirigan a Texas: el pequeo Joe Cottle y el gran Joe. Cabalgando sin cesar y con la esperanza de lograr la adhesin de algunos hombres ms, Chapman condujo a los hombres hasta que, al medioda, entraron en Rockley. Pero el rodeo slo logr la incorporacin al grupo de un hombre ms: el hijo de Lars Handley, llamado John. Pero comprobaron que no haba mucha prisa, porque el gran Joe Cottle, que se haba adelantado al resto, se uni a ellos en Rockley y les inform que los kiowas an acampaban en el sitio previsto.

Llegaron al lugar a media tarde. Elroy jams haba cabalgado tanto. Le dolan intensamente las nalgas. Tambin los caballos estaban muy fatigados. l nunca hubiera obligado a un caballo suyo a cabalgar de esa manera. La espesa vegetacin que creca junto al ro les sirvi para ocultarse. Se acercaron y observaron el campamento; el rugir de las aguas del ro impeda or el sonido que provena de las viviendas indgenas. Era un lugar apacible. Bajo los frondosos rboles podan observarse las tiendas imponentes. Los nios se ocupaban de los caballos y las mujeres estaban conversando entre s. Un anciano solitario jugaba con un beb. Resultaba difcil imaginar que se trataba de salvajes sanguinarios -pens Elroy-, y que los nios se convertiran en adultos dedicados a matar y robar. Haba odo decir que las mujeres eran aun peores que los, hombres cuando se

trataba de torturar a los cautivos. Solamente se vea un guerrero pero eso no aseguraba nada. Como seal el pequeo Joe, poda haber otros durmiendo la siesta, segn la costumbre mexicana. -Deberamos aguardar hasta la noche, cuando todos duerman y estn desprevenidos -sugiri Tad-. A los indios les desagrada combatir de noche. Creen que los moribundos y sus almas no encuentran el lugar de la eterna felicidad. Una pequea sorpresa no les vendra mal. -Pienso que deberamos sorprenderlos ahora mismo -opin el seor Smiley-, considerando que los guerreros estn durmiendo... - Quiz ni siquiera estn aqu. -Quin puede saberlo? Tal vez estn fabricando armas dentro de las tiendas o haciendo el amor a sus mujeres -dijo Leroy Curly, riendo. - Eso significara que hay muchas mujeres, Slo hay diez tiendas, Curly. -Reconoce usted alguno de sus caballos entre los que se ven all, seor Chapman? -pregunt Elroy. -No podra asegurarlo, pues estn tan juntos que resulta difcil distinguirlos. -Pues yo s distinguir muy bien a un kiowa cuando lo veo. -No lo creas, Tad -dijo Cincinnati-, Pienso que son comanches. -Cmo puedes saberlo? -De la misma manera en que t piensas que son kiowas -respondi CincinnatiReconozco a los comanches a primera vista. Carl ignor sus comentarios, pues Tad y Cincinnati nunca estaban de acuerdo. -Qu importancia tiene? Los indios son indios y sta no es una reserva, de modo que no cabe duda de que son salvajes. -Yo persigo a los que me invadieron... -dijo Bill Chapman. -Naturalmente, jefe, pero est dispuesto a no atacar a stos si no son los mismos? -Podran ser los que ataquen el ao prximo -seal Cincinnati, examinando su arma. -Qu demonios sucede? -pregunt el pequeo Joe-. Quieren decir que nos hemos desollado las nalgas durante todo el da y ahora piensan regresar sin haberlos matado? Mierda! -Calma, hermano. No creo que haya sido eso lo que el seor Chapman pens. No es as, seor Chapman? -No -dijo el ranchero, contrariado-. Carl est en lo cierto. No importa de qu grupo de salvajes se trate. Si los eliminamos, los restantes lo pensarn dos veces antes de invadir las tierras vecinas. -Entonces qu esperamos? Peter mir ansiosamente a su alrededor. -Slo asegrense de que las mujeres sean las ltimas -advirti Wade Smith, hablando por primera vez-. Deseo llevarme algunas. En pago por mi trabajo, comprenden?

-As se habla -dijo riendo Dare Trask-. Pens que ste sera tan slo un trabajo de rutina. Ya exista un nuevo elemento que aumentaba el inters de los hombres; stos se dirigieron hacia donde estaban sus cabalgaduras. Mujeres. No haban pensado en eso. Diez minutos despus se oy el disparo de los rifles. Cuando el tiroteo ces, slo quedaban con vida cuatro indias: tres mujeres y una jovencita, a la que Wade Smith haba echado el ojo. Todas ellas fueron violadas repetidas veces. Luego las mataron. Al atardecer catorce hombres regresaron. El ex diputado fue la nica baja que tuvieron. Cuando retiraron su cuerpo del lugar, pensaron que su muerte haba sido tan slo un pequeo sacrificio. Cuando se marcharon, el campamento qued sumido en el silencio; el viento se haba llevado los gritos de dolor. Slo se oa el rugido del ro. No qued nadie en el campamento para lamentarse de la muerte de los comanches, que nada tenan que ver con la banda de kiowas que haba invadido el rancho de Bill Chapman. Nadie que llorase la prdida de la nia codiciada por Wade Smith, de piel oscura y ojos azules, ojos que delataban el vestigio de sangre blanca de alguno de sus antepasados. Ninguno de los suyos la oy sufrir antes de morir, pues su madre haba muerto antes de que violaran a la nia.

Esa primavera haba cumplido diez aos.

CAPTULO 3
-Courtney, de nuevo has descuidado tu apariencia. Las damas no van tan desaliadas. No te ensearon nada en esa costosa escuela para nias? La adolescente mir de soslayo a su nueva madrastra, comenz a responder y luego cambi de idea. Para qu? Sarah Whitcomb, convertida ahora en Sarah Harte, slo escuchaba lo que deseaba. De todos modos, Sarah ya no miraba a Courtney; su atencin estaba dirigida hacia la granja que apenas se vea en la distancia. Courtney se irgui, percibiendo la tensin de los msculos de su cuello y rechin de dientes. Por qu era ella la nica que reciba las reprimendas de Sarah? En ocasiones, la personalidad de la mujer mayor sorprenda a Courtney. La mayor parte de las veces, Courtney se mantena en silencio, encerrndose en s misma para evitar el sufrimiento. ltimamente, era inusual que Courtney Harte apelara a su antiguo coraje; slo lo haca cuando estaba demasiado fatigada y ya nada le importaba. No siempre haba sido un cmulo de inseguridades. Fue una nia precoz, con iniciativa, cordial y traviesa. Su madre sola reprenderla cariosamente, diciendo que era un pequeo diablo. Pero su madre haba muerto cuando ella tena slo seis aos.

Durante los nueve aos que siguieron, Courtney fue enviada de una escuela a otra; su padre no haba podido atender las exigencias de la nia, abrumado por la prdida de su esposa. Pero, aparentemente, Edward Harte haba estado de acuerdo con ese estado de cosas, pues Courtney slo poda regresar a su hogar durante unas pocas semanas por ao, en el verano. Ni siquiera entonces encontraba el tiempo suficiente para dedicarlo a su nica hija. Durante la mayor parte de la guerra, Edward haba faltado de su casa. A los quince aos, Courtney ya haba sufrido durante demasiado tiempo la falta de amor. Ya no era abierta y cordial. Se haba vuelto introvertida y cautelosa, y era tan sensible que, ante la menor seal de desaprobacin, se encerraba en s misma. Sus maestras, demasiado estrictas, eran en gran parte responsables de la timidez de la joven, pero esa actitud provena sobre todo de su continuo esfuerzo por recobrar el amor de su padre. Edward Harte era un mdico tan ocupado que sus pacientes de Chicago rara vez le dejaban tiempo para otra cosa. Era un sureo alto y elegante; se haba establecido en Chicago despus de su boda. Courtney pensaba que era el hombre ms apuesto e inteligente que conoca. Adoraba a su padre y sufra intensamente cada vez que l la miraba con ojos ausentes, que tenan el mismo color castao claro que los suyos. No haba tenido tiempo para dedicarlo a Courtney antes de la guerra civil, y mucho menos despus. La guerra lo haba afectado profundamente, pues concluy combatiendo contra el sur, de donde provena, impulsado por sus sentimientos humanitarios. Cuando regres a su hogar, en 1865, no reanud la prctica de la medicina. Se aisl en su estudio y bebi para olvidar todas las muertes que no haba podido evitar. La fortuna de los Harte disminuy. Si no hubiera sido por la carta que recibi de su antiguo mentor, el doctor Ams, solicitndole que fuera a Waco en Texas para reemplazarlo, el padre de Courtney probablemente hubiera continuado bebiendo hasta morir. Los sureos decepcionados llegaban al oeste en busca de una nueva vida, deca la carta del doctor Ams, y Edward opt por la esperanza en lugar de la desilusin. Tambin sera una nueva vida para Courtney. Ya no debera concurrir a escuelas, alejada de su padre. Tendra la oportunidad de demostrarle que no era una carga y que lo amaba. Ambos estaremos juntos y a solas, se dijo. Pero cuando el tren en que viajaban se detuvo en Missouri, su padre haba hecho algo inconcebible. Se haba casado con el ama de llaves que tuvieran durante los ltimos cinco aos, Sarah Whitcomb. Aparentemente, haba habido comentarios acerca de la falta de decoro que presupona el hecho de que una mujer de treinta aos viajara con el doctor Harte. Edward no amaba a Sarah y Sarah se senta atrada por Hayden Sorrel, uno de los dos hombres que Edward haba contratado para escoltarlos a travs del peligroso territorio de Texas. El mismo da de su boda, Sarah se transform en otra persona. La que antes fuera cariosa y gentil con Courtney, se convirti en autoritaria, disconforme, insensible frente a los sentimientos ajenos. Courtney haba renunciado a tratar de comprender los motivos de esa transformacin. Se limit a eludir a Sarah, lo que no resultaba sencillo, dado que eran cinco personas viajando en un vagn de ferrocarril a travs de las llanuras de Kansas. Esa maana haban partido de Wichita y viajaron siguiendo el curso del ro Arkansas, hasta que decidieron buscar una granja o un pueblo donde pasar la noche. Cuando llegaran a la zona de trescientos veinte kilmetros de ancho del territorio indgena, deberan pasar la noche a la intemperie en ms de una ocasin.

Territorio indgena. El nombre, de por s, era suficiente para atemorizar a Courtney. Pero Hayden Sorrel y el otro hombre, a quien llamaban simplemente Dallas, dijeron que no haba nada que temer, siempre que llevaran consigo algunas cabezas de ganado para sobornar a los indios. Adquirieron una carreta para transportar en ella las escasas posesiones que llevaban de su hogar. Compraron un vehculo que ya haba recorrido ese camino; consideraron que ofreca por eso cierta seguridad. Courtney hubiera preferido regresar al este y llegar a Texas dando un rodeo. En realidad, esa haba sido la idea original: viajar por el sur y luego entrar a Texas por la frontera del este. Pero Sarah deseaba visitar a sus parientes de la ciudad de Kansas antes de establecerse en la lejana Texas. Adems, cuando Edward se enter de la existencia de ese camino usado para el transporte de ganado sin correr peligro y supo que pasaba por Waco, que era su lugar de destino, se empe en utilizarlo. Despus de todo, ya se hallaban en Kansas y ahorraran mucho tiempo si viajaban directamente hacia el sur. La verdad era que no deseaba recorrer el sur y ver la destruccin efectuada all, si poda evitarlo. Dallas cabalg hacia la granja que haban divisado y luego regres a informarles que les permitan pasarla noche en el granero. -Estaremos bien, doctor Harte -dijo Dallas a Edward-. No tiene sentido hacer un kilmetro y medio ms para llegar a Rockley. De todos modos, es una ciudad muy pobre. Por la maana tomaremos de nuevo el camino que costea el ro. Edward asinti y Dallas volvi a ocupar su lugar, al costado de la carreta. A Courtney no le agradaban ni Dallas ni su amigo Hayden. ste miraba codiciosamente a Sarah. Dallas era mucho ms joven que Hayden; quiz tuviera veintitrs aos, de modo que Sarah no le interesaba. Pero demostraba inters por Courtney. Dentro de su rusticidad, Dallas era bien parecido, y Courtney se hubiera sentido muy halagada por su inters, si no hubiera percibido que l miraba vidamente a cuanta mujer se le presentaba. Era lo suficientemente inteligente como para no permitir que la novedad de que un hombre se fijara en ella la perturbara. Saba que suscitaba la atencin de Dallas porque ste era un hombre sano y normal y ella era la nica mujer joven en las cercanas. Courtney reconoca que no era atractiva; al menos no tanto como para provocar el inters de los hombres si haba otras mujeres presentes. Posea bellos ojos y un hermoso cabello y sus rasgos eran regulares. Pero los hombres solan no notarlo. Contemplaban su figura rellenita y de baja estatura, y luego dejaban de mirarla. Courtney odiaba su aspecto, pero a menudo coma demasiado para consolarse de su infelicidad. Pocos aos antes no le haba importado. Cuando otros nios hacan bromas acerca de su obesidad, coma ms an. Cuando comenz a preocuparse por su aspecto, se esforz por adelgazar y lo logr. Ahora, decan que era rellenita en lugar de llamarla gorda. Despus de su boda, el padre de Courtney comenz a prestarle atencin. Mientras viajaban en la carreta uno junto al otro, comenzaron a tener largas conversaciones. En realidad, ella no atribuy el cambio al hecho de que su padre hubiera contrado nuevo matrimonio. Pens que probablemente se deba a la intimidad impuesta por la travesa. De todas maneras, comenz a pensar que tal vez an haba esperanzas. Quizs l estaba comenzando a amarla nuevamente, tal como la amara antes de la muerte de su madre. Edward detuvo el carromato frente al granero. Courtney, que siempre haba vivido en Chicago, no poda evitar sorprenderse ante esa gente que, como ese granjero qu les estaba dando la bienvenida, no tena reparos en vivir en medio de la soledad, sin vecinos a la vista. A Courtney le agradaba la soledad,

pero dentro de una casa rodeada por otras cosas, sabiendo que haba gente a su alrededor. Ese aislamiento, ese desierto en el que an merodeaban los indios, no ofreca ninguna seguridad. El granjero era un hombre corpulento, que pesaba por lo menos cien kilos. Tena ojos castaos y un rostro rubicundo. Sonriendo, dijo a Edward que dentro del granero hallara espacio para guardar la carreta. Cuando lo hubo hecho, ayud Courtney a bajar del vehculo.

-Qu bonita es! -coment; luego ayud a Sarah-. Pero necesita aumentar un poco de peso, querida. Es usted un palo. Courtney se sonroj y volvi la cabeza, rogando que Sarah no lo hubiese odo. Ese hombre estaba loco. Dos aos tratando de adelgazar y l le deca que era demasiado flaca. Mientras intentaba sofocar su confusin, Dallas se acerc a ella por detrs. Le susurr al odo: - l es muy corpulento y le gustan las mujeres grandes; no le prestes atencin. Dentro de uno o dos aos te habrs deshecho de esa gordura de beb y apuesto a que sers la muchacha ms hermosa del norte de Texas. Si Dallas hubiera podido ver la expresin del rostro de Courtney, hubiera percibido que no la estaba halagando. Ella estaba mortificada. No poda soportar tantas crticas masculinas. Sali corriendo del granero y se dirigi hacia la parte de atrs. Contempl la llanura que se extenda a travs de muchos kilmetros. Las lgrimas asomaron a sus ojos castaos dorados, dndoles el aspecto de estanques de miel. Demasiado obesa, demasiado delgada; cmo poda la gente ser tan cruel? Dos opiniones tan encontradas podan ser sinceras? O estaba aprendiendo que los hombres nunca dicen la verdad? Courtney ya no saba qu pensar.

CAPTULO 4
Elroy Brower se mostr muy simptico. Desde que construyera su casa, nunca haba recibido tantos visitantes. El da anterior no haba trabajado, pero no le importaba. No tena deseos de regresar a Wichita para buscar su arado, sobre todo con la resaca que haba tenido el da anterior, pero eso tampoco le importaba. Era bueno para un hombre embriagarse ocasionalmente. Adems, haba tenido muchos huspedes; Bill Chapman Y los dems haban pasado la noche en el granero dos das atrs y haban abierto muchas botellas de whisky para celebrar su victoria. Slo haban faltado los dos Joes, que, despus de la matanza, se dirigieron directamente hacia el sur. Y al da siguiente haban llegado el doctor, las damas y los vaqueros que acompaaban al doctor. Esas damas se haban sentado a comer a su mesa. Y eran verdaderas damas, sin duda. Lo percibi al observar sus elegantes atuendos de viaje y sus modales. Y su delicada piel blanca, naturalmente. Incluso haba hecho ruborizar a la ms joven. Elroy pens que sera muy dichoso si decidieran permanecer all durante unos das. Su arado poda esperar. Chapman haba pagado para que lo guardaran junto con sus bueyes y Elroy poda ir por ellos cuando as lo deseara. Pero el

doctor dijo que partiran esa maana. Al amanecer, insisti en ir de caza para reponer los vveres de Elroy. Y bien, no haba nada de malo en ello. El doctor era un hombre agradable y refinado. Haba observado que Elroy tena tres rasguos en el cuello y le ofreci un ungento. Cuando el doctor mencion los rasguos, Elroy se ruboriz. No a causa de la vergenza, porque no estaba avergonzado. Pero, habiendo damas presentes, uno no menciona nada que tenga que ver con el sexo ni con lo ocurrido en el campamento indgena. Pero el doctor no le haba preguntado cmo se haba hecho esos rasguos y Elroy se abstuvo de decirlo. La represalia haba sido una experiencia emocionante. Tambin contribuy a tranquilizar a Elroy respecto de la proximidad de los indgenas. Resultaba sencillo matarlos... y tambin violarlos. No se explic Por qu haba estado tan preocupado. Slo vacil durante un segundo cuando comprob que la pequea salvaje que lo haba araado no era totalmente india. Esos ojos que lo miraron con desprecio no podan pertenecer a una india pura. Pero, de todos modos, la haba violado. Despus de la matanza, estaba demasiado ansioso como para contenerse. Elroy ni siquiera se dio cuenta de que estaba muerta hasta que se apart de ella. No experiment ninguna culpa por lo ocurrido, slo irritacin, porque no poda dejar de pensar en esos ojos. Elroy supuso que las damas ya se habran levantado y estaran vestidas, de modo que decidi ir al granero para invitarlas a desayunar. Pronto regresaran el doctor y Dallas. El otro vaquero, Sorrel, se estaba afeitando junto al abrevadero y seguramente le estara contando historias a Peter. Elroy tema que el muchacho no permaneciera con l durante mucho ms tiempo. Ya haba hablado de la posibilidad de unirse al sptimo regimiento de caballera para luchar contra los indios. Elroy tena la esperanza de que no se marchara hasta despus de la cosecha. El campo de maz comenzaba a unos veinte metros de la casa de madera de Elroy. Los altos tallos se mecan suavemente. Si Elroy lo hubiera notado al dirigirse al granero, hubiera pensado que haba un animal suelto en el campo, ya que ni siquiera soplaba una leve brisa. Pero no lo not. Estaba pensando que en cuanto se marchara el grupo de Harte, l ira a Wichita en busca de su arado. Haca media hora que Courtney estaba levantada y aguardaba que Sarah concluyese su arreglo personal. Sarah era bonita y siem pre empleaba ba stante tiempo para acicalarse; arreglaba minuciosamente su peinado, se empolvaba y se aplicaba una crema para evitar las quemaduras del sol. La vanidad de Sarah era responsable de la demora del viaje. Ella haba convencido a Edward de que visitaran a sus parientes de Kansas porque deseaba exhibir a su marido, un mdico importante, para que todos sus conocidos comprobaran que haba logrado un buen partido. El granjero hizo muchos ruidos innecesarios antes de asomarse al interior del granero. -El tocino ya est preparado, seoras, y si desean venir a la casa para desayunar, batiremos los huevos de inmediato. -Es usted muy amable, seor Brower --agradeci Sarah sonriendo-. Mi marido ha regresado ya? -No, seora, pero pienso que no ha de tardar. La caza es abundante en esta poca del ao. El granjero se march. Al or que volva a repetir los ruidos junto a la puerta, Courtney mene la cabeza. Saba por qu los haba hecho al llegar, pero, por qu al irse?

Y entonces se abri la puerta y Elroy Brower cay hacia adentro, apretndose el muslo. Una larga varilla se haba clavado en su carne. Pero, por qu hara tal cosa? -Dios mo, haba ms -gru Elroy ponindose de pie; al hacerlo, rompi la vara de la flecha. -Qu sucede, seor Brower? -pregunt Sarah acercndosele. Elroy volvi a gruir. -Los indios. Nos estn atacando. -Sarah y Elroy indic con voz ronca-: All. Cav un causa. Era una mujer corpulenta, de Introdzcanse en l y no salgan, aunque casa en busca de mi rifle. Courtney lo miraron, boquiabiertas; pozo para mi mujer por esta misma modo que ambas cabrn en l. renazca la calma. Debo volver a la

Y se march. Ni Sarah ni Courtney deseaban creer sus palabras. Eso no estaba sucediendo. No era posible. Cuando Sarah oy el disparo del rifle, experiment una sensacin de malestar fsico. -Ve al pozo, Courtney -grit Sarah, corriendo a su vez hacia all-. Oh, Dios! No puede ser, justamente ahora que todo estaba resultando tan bien. Courtney se dirigi mecnicamente hacia el pozo detrs de Sarah. Era como una caja sin fondo. El pozo tena una profundidad de dos metros y su dimetro era suficiente como para que ambas pudieran ocultarse. -Cierra la tapa -dijo Sarah. Sus ojos grises estaban dilatados por el temor. Luego agreg-: No hay nada que temer. No nos hallarn. Ni siquiera mirarn hacia aqu. Ellos... Se interrumpi al or un grito que provena de ms all del granero: era un grito terrible, cargado de dolor. Lo que sigui fue an peor: mltiples sonidos, sonidos de animales, que se hacan cada vez ms intensos. Y luego se oy un alarido agudo cerca de la puerta del granero. Courtney reaccion y cerr la tapa. Quedaron sumergidas en una oscuridad total que les produjo ms temor an. -Sarah. Sarah! Cuando Courtney se dio cuenta de que Sarah haba perdido el sentido, se ech a llorar. Aunque perciba el calor del cuerpo de la mujer cada junto a,ella, se sinti sola. Iba a morir, y no deseaba morir. Saba que morira vergonzosamente; que gritara y rogara y que luego morira de todos modos. Todos saban que los indios no tenan piedad. " Oh, Dios, si debo morir, no permitas que les implore compasin. Aydame a tener el coraje de no pedir clemencia", murmuraba la joven para s. Cuando Edward Harte oy el primer disparo, regres apresuradamente a la granja. Dallas lo sigui. Pero cuando se acercaron lo suficiente para ver qu estaba sucediendo, el joven se alej del lugar. Dallas no era un hroe. Edward no se percart de que recorri el resto del camino a solas, pues nicamente poda pensar en su hija y en cmo salvarla. Se acerc a la granja por un costado y vio a cuatro indios que rodeaban los cuerpos de Peter, el ayudante, y de Hayden Sorrel. El primer disparo de Edward dio en el blanco, pero inmediatamente despus lo alcanz una flecha, que se clav en su hombro. Provena del granero. Dispar su arma en esa direccin.

Fue su ltimo disparo. Dos flechas ms le alcanzaron y cay del caballo. Ya no volvi a moverse. Los ocho comanches haban cumplido con su cometido. Haban seguido las huellas de trece caballos que se dirigan a esa granja. Haban comprobado que slo once caballos continuaron su camino. Eso indicaba que haba dos hombres en la granja; dos de los trece que los guerreros perseguan. Uno de esos dos ya estaba muerto. El granjero corpulento an segua con vida. Elroy tena apenas una herida. Estaba a mitad de camino entre el granero y la casa. Cuatro indios lo acosaban y amenazaban con sus cuchillos, mientras los dems comanches registraban la casa y el granero. Dos comanches entraron al granero. Uno subi a la carreta y revolvi su contenido. El otro examin el edificio en busca de lugares que pudieran servir de escondite. Sus ojos lo escudriaban todo con minuciosidad. Su rostro inexpresivo no revelaba sus pensamientos, pero estaba desencajado de dolor. El da anterior haba ido al campamento comanche y haba observado la escena dantesca provocada por los hombres blancos. Despus de tres aos de ausencia, haba regresado para visitar a su familia, pero lleg demasiado tarde, para salvar a su madre y su hermana. La venganza no compensara el sufrimiento de ambas, pero lo ayudara a mitigar su propio dolor. Vio huellas de pisadas en la tierra y las sigui hasta llegar al pozo. Llevaba en su mano el afilado cuchillo que usaba para despellejar animales. Courtney no haba odo a los dos indios que entraron al granero. Su corazn lata con tal fuerza, que apenas poda or los ruidos del exterior. De pronto se abri la tapa del pozo y Courtney fue agarrada brutalmente por los cabellos. Cerr con fuerza los ojos, para no ver el golpe mortal. Saba que le cortaran la garganta, pues el indio le ech la cabeza hacia atrs, para dejar el cuello al descubierto. Que sea rpido, oh Dios, que sea rpido. Ella no abra los ojos, pero l deseaba que lo mirara mientras le daba muerte. La otra mujer, cada en el pozo, estaba desmayada, pero sta estaba alerta y temblaba. Pero se negaba a mirarlo, a pesar de que l tiraba de sus cabellos violentamente, enroscndolos alrededor de su mano. Saba que le estaba haciendo dao, pero ella permaneca con los ojos cerrados. Y entonces, a pesar de que lo cegaba la ira, comenz a observarla. Comprob que era forastera. Sus ropas eran finas; no estaban hechas de algodn desteido. Su piel era muy blanca; no poda ser la mujer o la hija de un granjero; era una piel casi translcida, a la que el sol no haba bronceado. Sus cabellos parecan de seda; no eran castaos ni rubios, sino una mezcla de ambos tonos. Al mirarla detenidamente comprob que no tendra ms de catorce aos. Lentamente dirigi su mirada hacia el carromato y vio los vestidos que Dedo Torcido haba sacado de all. Solt los cabellos de la joven. Courtney estaba demasiado aterrorizada para mantener los ojos cerrados por ms tiempo. Haban transcurrido varios minutos y su garganta continuaba intacta. Cuando el indio la solt, no supo qu pensar. Pero cuando abri los ojos, estuvo a punto de sufrir un desmayo. Nunca haba visto nada tan terrible como ese indio: sus cabellos eran largos y muy negros y estaban recogidos en dos trenzas. Su torso desnudo estaba pintado de color rojo claro. Distintos tonos de pintura dividan su rostro en cuatro partes, ocultando sus rasgos. Pero sus ojos, fijos en los de ella, le produjeron una impresin extraa.

No parecan pertenecerle. No eran amenazantes como su actitud y el resto de su aspecto. Courtney lo observ sin mirar a lo lejos y luego nuevamente hacia ella. Ella se atrevi a mirar el resto de l con detenimiento, Lleg hasta la mano que empuaba el cuchillo, apuntndolo a ella. l vio que los ojos dorados de la joven se agrandaban al ver el cuchillo, y luego la vio desmayarse. Gru al ver que caa junto a la otra mujer. Estpidas mujeres del este! Ni siquiera haban tenido la precaucin de llevar un arma. Vacil. Las mejillas redondeadas de la joven eran muy similares a las de su hermana. No poda matarla. Cerr la tapa del pozo y se alej, haciendo una seal a Dedo Torcido para indicarle que ya haban perdido demasiado tiempo.

CAPTULO 5
Elroy Brower maldijo al destino que lo haba impulsado a ir a Wichita el da en que Bill Chapman pas por all. Saba que iba a morir. Pero, cundo... cundo? l y sus captores estaban a muchos kilmetros de su granja. Haban cabalgado hacia el norte, siguiendo las huellas de Chapman, y no se haban detenido hasta el medioda. Cuando Elroy se dio cuenta de lo que iban a hacerle, se defendi tan ferozmente que casi todos los indios debieron intervenir para someterlo. En pocos minutos lo arrojaron al suelo abrasado por el sol del medioda, lo despojaron de sus ropas y dejaron expuestas las partes de su cuerpo que nunca haban estado descubiertas bajo sus rayos ardientes. Los malditos salvajes se sentaron en torno a l, contemplando cmo sudaba. Uno de ellos golpeaba cada cinco segundos con un palo sobre la flecha que tena clavada en el muslo y el dolor lo atravesaba en forma de ondas incesantes. Sabia qu deseaban; lo haba sabido desde que le sealaron los tres hombres muertos en la granja. Pacientemente, se lo haban dado a entender; levantando dos dedos, sealndolo a l y luego a los tres cadveres. Saban que dos de los hombres que haban participado en la matanza de indios estaban en la granja y saban que l era uno de ellos. Trat de convencerlos de que no era uno de los que ellos buscaban. Despus de todo, haba dos cadveres ms, as que, cmo podan estar seguros? Pero no le creyeron, y cada vez que no les responda satisfactoriamente, lo torturaban. Cuando seal el cuerpo de Peter, ya tena media docena de pequeas heridas. Qu importaba? El muchacho ya estaba muerto y no poda sufrir ms. Pero Elroy sufri al ver qu hacan con el cuerpo de Peter. Vomit cuando vio que castraban el cuerpo de Peter, colocando el trozo de carne, dentro de su boca, que luego cerraron, cosindola. El mensaje sera muy claro para aquel que hallara el cuerpo mutilado de Peter. Y slo Elroy sabra que no lo haban hecho mientras Peter an estaba con vida.

Sera l tan afortunado como Peter? Supuso que la nica razn por la que todava estaba vivo era que deseaban que los condujera hasta donde se hallaban los otros que haban intervenido en la matanza. Poda ofrecerles decir cuanto saba, con tal de que dejaran de torturarlo, pero de qu servira si los canallas no podan comprenderlo? Y lo peor era que no saba cmo hallar a la mayora de los otros. Le creeran? Por supuesto que no. Uno de los comanches se inclin sobre l. A causa del sol, Elroy slo poda ver una f gura oscura. Trat de levantar la cabeza y, durante un instante, vio las manos del indio. Sostenan varias flechas. Terminaran con l ahora? An no. Casi suavemente, el indio explor una de las heridas de Elroy. Y luego, lentamente y provocndole un dolor agudsimo, introdujo una flecha dentro de la herida; la coloc de costado dentro del msculo y oh, Dios! haban puesto algo en la punta de la flecha, de modo que quemara. Era como si hubieran dejado caer sobre su piel una brasa ardiendo. Elroy apret los dientes para no gritar. Tampoco grit cuando hicieron lo mismo con las heridas restantes. Lo soport sin una queja. Slo tena seis heridas y poda sobrellevarlo. Luego lo dejarian en paz por un rato, para que su cuerpo absorbiera el dolor. Elroy trat de no pensar en el dolor. Pens en las damas que haban tenido la mala fortuna de alojarse en su granja. Agradeca no haber tenido que contemplar cuanto poda haberles ocurrido. Y de pronto, volvi a ver esos ojos obsesivos que lo miraban con desprecio. No haba valido la pena violar a la nia india. Nada poda valer la pena a cambio de esto. Finalmente, Elroy grit. Como no tena otras heridas, el indio le infiri una nueva y clav en ella otra punta de flecha. Elroy comprendi que no se detendran hasta que su cuerpo estuviera completamente cubierto de flechas. Ya no poda tolerarlo ms, porque saba que el dolor no cesara. Grit, maldijo y profiri alaridos, pero volvieron a herirlo y la sensacin abrasadora se intensific. -Malditos! Canallas! Os dir cuanto queris saber. Os dir cualquier cosa. -Lo hars? Elroy dej de gritar y durante un segundo olvid los dolores. -Hablas espaol? -pregunt jadeante-. Gracias a Dios! Haba esperanzas. Poda negociar con ellos. -Qu deseas decirme, granjero? La voz era agradable y suave y desconcert a Elroy. -Dejadme libre y os dar los nombres de los hombres que buscis. Y os dir dnde podis encontrarlos -agreg, sin aliento. -Nos lo dirs de todos modos, granjero. No ests canjeando informacin para vivir, sino para morir... una muerte rpida. Elroy haba abrigado esperanzas. Se dej caer pesadamente hacia atrs. Estaba derrotado. Slo le restaba desear que fuese rpido. Dijo a los indios los nombres, las descripciones y todos los lugares posibles donde podan ser hallados los hombres. Respondi cada una de las preguntas verazmente y de prisa, concluyendo con la frase: Ahora, matadme. -Como mataste a nuestras esposas, madres y hermanas?

El indio que hablaba en forma clara y precisa se coloc a los pies de Elroy. Elroy poda verlo claramente; vea su rostro, sus ojos... Oh, Dios! Eran los ojos de ella y lo miraban con el mismo odio. Entonces Elroy supo que ese hombre no tena la intencin de matarlo con rapidez. Elroy se humedeci los labios. Logr balbucear: -Era buena. Algo flacucha, pero me satisfizo ampliamente. Fui el ltimo en poseerla. Muri bajo mi cuerpo, con mi... El aullido desgarrante del indio interrumpi las palabras de Elroy. Uno de los comanches trat de detener al joven guerrero, pero no pudo. El dolor de Elroy fue mnimo; fue la culminacin de los dolores anteriores. Lo terrible fue la impresin de contemplar el miembro que estaba a punto de mencionar. El indio lo haba seccionado y lo sostena en alto. Luego lo mat. A unos cinco kilmetros de all, Courtney Harte contemplaba con desolacin el contenido disperso del carromato: las ropas rasgadas, la porcelana rota, los alimentos estropeados. No poda decidir qu rescatar de todo eso. En realidad, no estaba en condiciones de tomar ninguna decisin. Sarah, en cambio, miraba sus pertenencias como si no hubiera ocurrido nada grave. Para Courtney, el simple hecho de estar viva era increble. Su padre haba desaparecido. Berny BixIer, el vecino ms cercano de Elroy Brower, haba' visto el humo que sala de la casa de Elroy y fue a averiguar qu ocurra. Encontr los dos cadveres detrs de la casa y a Sarah y Courtney dentro del pozo. No haba seales de Dallas, Elroy Brower ni Edward Harte. Pero el padre de Courtney haba estado all porque su caballo estaba en el maizal y tena manchas de sangre. Estara Edward herido? -Si hubiera huido y se hubiera dirigido a Rockley en busca de ayuda, lo hubieran visto -les dijo Berny-: Lo ms probable es que se lo hayan llevado los indios junto con los otros dos. Quiz pensaron que dos cautivos corpulentos les seran tiles. -Por qu lo dice, seor BixIer? -pregunt Sarah-. Pens que, por lo general, llevaban cautivas a las mujeres. -Le ruego me disculpe, seora -dijo Berny-; pero si un indio las viera a ambas, pensara que no resistiran el viaje. -El viaje? Usted parece saber qu piensan hacer estos indios -dijo Sarah secamente-. No s cmo puede saberlo. Puede que tengan un campamento en las cercanas, no es as? -Lo tenan, seora, por supuesto que lo tenan. Por eso mismo. Este ataque no se realiz para robar ganado. El hijo de Lars Handley, John, fue a Rockley hace dos noches y dijo que l, Elroy y Peter se haban unido a unos hombres de Wichita para eliminar a los kiowas del sur que pensaban atacar Rockley. Afirm que ya no tendramos problemas porque haban matado hasta el ltimo hombre, incluyendo a mujeres y nios. Pero parece que algunos sobrevivieron. Los que vinieron aqu quizs estuvieron cazando y, al regresar, comprobaron que su tribu haba sido eliminada. -sas son meras suposiciones, seor Bixler. Los kiowas no deben de ser los nicos indios que hay por estos parajes. El granjero, contrariado, dijo: -John Handley tambin se jact de cuanto haba hecho en ese campamento indgena y que no puedo repetir ante una dama.

-Por Dios! -exclam Sarah, burlonamente-. De modo que violaron algunas indias. Eso no significa que... -Si desea saber qu significa, vaya all a contemplar el cadver de Peter, seora -dijo con indignacin-. Pero no se lo aconsejo. Lo que hicieron con l no es agradable. Al otro hombre no lo tocaron; su herida era limpia. Pero es probable que tenga pesadillas durante mucho tiempo pensando en lo que hicieron con Peter. Y calculo que hallaremos a Elroy en las cercanas y que su aspecto ser similar. No hace falta ser muy inteligente para saber que slo buscaban a ellos dos y por qu. Si les hubieran interesado las mujeres, las hubieran llevado a ustedes. No; fue una venganza y nada ms.

Despus de una pausa, concluy: -Procuren que John Handley se marche cuanto antes de este sitio, porque el asunto no ha concluido. Esos indios no cejarn hasta haber atrapado a todos los hombres que buscan.

CAPTULO 6
-Bien, all va otro, Charley. Opinas que tendremos otro tiroteo? Charley arroj un resto de tabaco dentro de la escupidera que estaba junto a la baranda de la galera antes de mirar al extrao que avanzaba por la calle. -Podra ser, Snub. Hay otros dos en la ciudad. Podra ser... Los dos amigos se echaron hacia atrs en sus sillas, frente a la tienda de Lars Handley. Solan pasar la mayor parte del da en la galera de Handley, conversando sobre cuantos pasaban por all. Desde ese sitio podan ver los dos extremos de la nica calle del pueblo. -Piensas que ha venido arreando ganado? -pregunt Snub. -No tiene tipo de vaquero -respondi Charley-. Ese hombre es un pistolero. -Muchos pistoleros se han convertido en vaqueros y viceversa. -Es verdad. Observando la expresin de Charley, Snub comprendi que insista en su primera opinin y que slo haba estado de acuerdo con l para complacerlo. -Me pregunto a cuntos habr matado. -Yo no se lo preguntara -gru Charley. Luego, de pronto, entrecerr los ojos-. ste parece conocido. No ha estado aqu antes? -Creo que ests en lo cierto, Charley. Fue hace un par de aos, verdad? -Dira que tres o cuatro.

-S. Lo recuerdo. Lleg muy tarde una noche; reserv una habitacin en el hotel pero no permaneci aqu. Recuerdo que hiciste un comentario sobre las extravagancias de los jvenes. Charley asinti, complacido por el hecho de que sus comentarios fueran tan sesudos como para ser recordados. -No puedo recordar el nombre que dio en el hotel. T lo recuerdas? -Sonaba extranjero, verdad? -S, pero es cuanto recuerdo. Ahora estar pensndolo durante todo el da. -Bien, parece que se dirige nuevamente al hotel -dijo Snub cuando el forastero detuvo all su caballo-. Por qu no nos acercamos y echamos un vistazo al libro de registros? -Ahora no, Snub -respondi Charley-. La mujer de Ackerman nos echar. -No seas cobarde, Charley. Es probable que la bruja an no se haya levantado de la cama. Y a la seorita Courtney no le importar si permanecemos durante unos minutos en el vestbulo o miramos el libro. -Cobarde yo -gru Charley-. Seguramente ha cambiado de nombre; todos lo hacen, as que no podr satisfacer mi curiosidad de todos modos. Pero si deseas que te grite esa arpa que se cas con Harry, ponte en pie y vayamos hacia all. Una leve sonrisa asom a los labios de Courtney cuando cerr la puerta del cuarto de huspedes que acababa de limpiar. Haba hallado otro peridico. Rockley no posea un peridico propio y las nicas noticias que le llegaban del mundo exterior provenan de las conversaciones de los extraos que pasaban por all o de algn peridico que los huspedes del hotel dejaban olvidado. Eso no ocurra con frecuencia. Cuando uno viva en un pueblo que no tena peridico propio, los peridicos eran tan buenos como los libros. La mayora de las personas se aferraban a los suyos. Sarah posea una coleccin de peridicos, pero jams la comparta, de manera que Courtney siempre trataba de hallar alguno antes que ella. Escondi el peridico debajo del montn de sbanas sucias que deba lavar y fue hacia la escalera, con la intencin de guardarlo en su habitacin que estaba en la planta baja, antes de dedicarse al lavado de la ropa. En lo alto de la escalera, Courtney vacil al ver al forastero que aguardaba en la planta baja. Luego se detuvo e hizo algo que rara vez haca: lo mir fijamente. Se dio cuenta de su propia actitud y se hubiera reprendido a s misma, pero mirarlo. Por alguna razn, este hombre suscit su inters como no poda dejar de no lo haba hecho ningn otro.

Lo primero que observ fue que era alto y erguido. En segundo lugar, se fij en su perfil aguileo. Pero el atractivo general de sus rasgos fue lo que ms la impresion. Estaba segura de que deba de ser sumamente apuesto, aunque slo vea su perfil izquierdo. Y era moreno; llevaba chaqueta y pantalones negros; sus cabellos lacios eran negros y su tez bronceada. La camisa y el pauelo que llevaba en el cuello eran de color gris oscuro. El hombre no se haba quitado el sombrero de ala ancha al entrar, pero al menos no llevaba las espuelas. Era extrao, ya que las alforjas que colgaban de su hombro sugeran que haba llegado al pueblo cabalgando y Courtney nunca haba visto un hombre que cabalgara sin espuelas.

Entonces observ lo que antes no haba notado, porque slo vea su perfil izquierdo: llevaba cintos dobles, lo cual significaba que seguramente tena un revlver junto a su muslo derecho. No resultaba muy sorprendente, ya que casi todos los hombres del oeste llevaban revlver. Pero eso, unido a su aspecto, le hizo pensar que no lo llevaba slo para protegerse. A Courtney le desagradaban los pistoleros. Los vea como a matones pendencieros y, en realidad, casi todos ellos lo eran. Esa clase de hombres pensaba que poda hacer o decir cualquier cosa. Eran muy pocos los que posean el coraje de enfrentarse a ellos porque corran el riesgo de morir. Como Courtney trabajaba en el nico hotel del pueblo, no poda evitar encontrarse con pistoleros. Uno de ellos haba estado a punto de violarla; otros le haban robado besos. Haban peleado por ella, la haban cortejado y le haban hecho las proposiciones ms increbles. Por eso deseaba fervientemente alejarse de Rockley y nunca quiso casarse con ningn hombre del lugar, aun cuando con ello hubiera podido marcharse del hotel, donde trabajaba de la maana hasta la noche como cualquier criada. Despus de firmar el libro de registros, el forastero dej la pluma. Courtney se volvi y baj apresuradamente por la escalera de atrs que daba directamente al exterior. No era la salida ms conveniente, pero no deseaba pasar por la cocina, donde poda encontrarse con Sarah, quien la reprendera porque perda el tiempo. No, rodeara el hotel y entrara por la puerta principal. Pero lo hara despus de que el forastero hubiera subido a su habitacin. No estaba segura de por qu no deseaba que l la viera, pero no lo deseaba. No era porque llevaba su vestido ms viejo ni porque iba despeinada. No le importaba lo que pudiera pensar de ella. Probablemente, permanecera all tan slo una noche como la mayora de los huspedes. Y luego no volvera a verlo. Courtney se dirigi hacia la entrada principal, agachndose al pasar frente a las ventanas del comedor que daban al costado del hotel, para poder espiar antes de entrar y asegurarse de que l no estuviera all. Fue hacia la puerta sin darse cuenta de que an llevaba entre sus brazos el montn de sbanas sucias. Slo quera llegar a su habitacin, ocultar el peridico y volver a su trabajo. Desde la calle, Charley y Snub observaban las maniobras de Courtney. Por qu demonios atisbaba por la puerta de entrada en lugar de abrirla y luego se aplastaba contra el muro, como si se ocultase? Pero entonces, la puerta se abri y el desconocido sali, cruz la galera, baj los peldaos y se dirigi hasta donde estaba su caballo. Como miraron al pistolero, no vieron a Courtney que entraba rpidamente en el hotel. Luego Snub se dio cuenta de que ya no estaba. -Qu ha sido eso? Charley estaba observando al forastero, que llevaba su caballo al establo-. Qu? -Tuve la impresin de que la seorita Courtney se estaba ocultado de ese hombre. -Bueno, no se la puede culpar por eso. Recuerda lo que sucedi con Polecat Parker: la llev a su cuarto y la aterroriz con sus actitudes. No s qu hubiera ocurrido si Harry no la hubiera odo gritar y no hubiera echado mano de su escopeta. Y luego ese estpido vaquero que trat de apoderarse de ella en la calle y llevrsela con l. Ella se lastim seriamente el tobillo al caerse del caballo. Y luego...

-Ambos sabemos que ha tenido problemas desde que vive aqu, Charley. Probablemente piense que ste tambin se los causar. Por eso trata de no cruzarse con l. -Tal vez. Pero, alguna vez la has visto salir del hotel slo para eludir un hombre? -No. -Entonces, quizs est interesada en ste. -Maldicin, Charley, eso no tiene sentido. -Acaso lo que hacen las mujeres tiene sentido alguna vez? -pregunt Charley, riendo. -Pero... Cre que pensaba casarse con Reed Taylor. -Eso es lo que su madrastra deseara. Pero no suceder; lo s por Mattie Cates. A Courtney le agrada Reed tanto como le agradaba Polecat. Dentro del hotel, Courtney dirigi una mirada rpida al registro que estaba abierto sobre el escritorio, antes de ir presurosa hacia su habitacin. Se llamaba Chandos. Eso era todo; tan slo el nombre.

CAPTULO 7
-Por favor, Courtney, date prisa. No tengo mucho tiempo y prometiste ayudarme a escoger la tela de mi nuevo vestido. Courtney mir a Mattie Cates por encima de su hombro. Mattie estaba sentada sobre un barril. Courtney hizo un gesto poco amable. -Si tienes tanta prisa, ven y aydame a tender estas sbanas. -Ests bromeando? En cuanto llegue a casa debo lavar mi propia ropa, y los calzoncillos de Pearce son pesadsimos. Mis brazos estaran rendidos si comenzara desde ahora. No s por qu me cas con un hombre tan corpulento. -Quiz porque estabas enamorada -sugiri Courtney, sonriendo. -Quiz -respondi Mattie, sonriendo a su vez. Mattie Cates tena caractersticas contradictorias. La rubia pequea, de ojos azules, era por lo general cordial y amistosa; pero en ocasiones era reservada y silenciosa. Aparentemente independiente y a veces tan autoritaria como Sarah, tambin tena inseguridades ocultas, las que slo sus amistades ntimas conocan. Courtney era una de sus amigas ntimas. Mattie crea firmemente que uno obtena de la vida lo que pona en ella, que poda hacer cuanto se propusiera y sola decir: Hazlo por ti mismo, porque nadie lo har por ti.

Mattie haba demostrado la veracidad de esa filosofa, superando su propio carcter y conquistando a Pearce Cates dos aos atrs, cuando l era uno de los hombres que estaban enamorados de Courtney. nunca haba reprochado a su amiga ese enamoramiento. Se haba alegrado cuando Courtney se transform de patito feo en hermoso cisne y consideraba gracioso que los hombres que jams haban reparado en Courtney, de pronto se sintieran tan atrados hacia ella. 1
Mattie

En ocasiones, Mattie pensaba que Courtney era su creacin. No en lo concerniente a belleza, naturalmente, pues sta era consecuencia del crecimiento de los dos ltimos aos y, con grandes esfuerzos, ella haba, logrado adelgazar. Pero Courtney ya no era tan tmida ni nerviosa como antes, ni aceptaba las culpas por todo cuanto le ocurra, como si lo mereciera. Debi estimularla, acicatearla y amedrentarla, pero a Mattie le agradaba pensar que haba logrado insuflar un poco de coraje en su amiga. Courtney incluso se atreva a enfrentarse a Sarah; no siempre, pero mucho ms que antes. Ni siquiera toleraba ya las imposiciones de Mattie. Courtney haba comprobado cun grande era su coraje. Courtney deposit el cesto vaco sobre la tina de lavar. -Bueno, seorita impaciencia; vmonos. Mattie inclin la cabeza a un lado. -No vas a peinarte o cambiar de vestido? Courtney se quit la cinta con que sostena sus largos cabellos castaos, volvi a atarla y luego los alis con las manos. -Ya est. Mattie ri. -Creo que ests bien. Tus vestidos viejos te sientan mejor que mi ms bonito vestido nuevo. Courtney se sonroj levemente, pero se volvi para que Mattie no lo notara. Todava usaba la ropa que tena cuatro aos atrs cuando fue por primera vez a Rockley, a pesar de que ya le resultaba pequea y de que sus vestidos eran de color pastel, como el que llevaban las muchachas ms jvenes. Los haba reformado para adaptarlos a su silueta delgada y algunos de los vestidos posean dobladillos amplios que le permitieron alargarlos. Pero la mayor parte de ellos se alarg con distintos trozos de tela. Los viejos vestidos de Courtney, de seda y muselina de crpe de China y tela de Angora, sus cuellos de encale, sus paoletas y jubones e incluso sus abrigos de verano e invierno, de terciopelo fino, estaban fuera de lugar en Rockley. Y a Courtney nunca le haba agradado llamar la atencin. Su aspecto ya la haca de por s llamativa, y le incomodaba que su atuendo empeorase la situacin. Rockley era un pueblo pequeo; slo posea dos tabernas y un prostbulo de reciente inauguracin. Haba una gran escasez de mujeres jvenes y solteras, y en los dos ltimos aos, Courtney haba sido muy cortejada.

Cuando Richard, el joven herrero, le pidi que se casara con l, se sorprendi tanto que estuvo a punto de besarlo. Nunca pens que le haran una proposicin seria y honesta. Pero el herrero slo deseaba una esposa. No la

amaba. Ella tampoco lo amaba. Lo mismo ocurri con Judd Bakes, con Billy y con Pearce, que tambin deseaban casarse con ella. Y no estaba enamorada de Reed Taylor, quien siempre la persegua. Daba por descontado que finalmente la conquistara. -Alguna vez. has odo hablar de un tal seor Chandos, Mattie? Courtney se ruboriz, preguntndose por qu formulaba esa pregunta. Caminaban hacia el hotel y Mattie respondi: -No. Parece un nombre salido de un libro de historia, similar al de esos antiguos caballeros medievales de quienes me hablaste. -S; suena un tanto fuera de poca, verdad? -Tambin suena un tanto extrao. Por qu lo preguntas? -Por nada. Courtney se encogi de hombros. Pero Mattie insisti. -Vamos. Dnde has odo ese nombre? -Reserv una habitacin en el hotel esta maana. Pens que quizs habras odo hablar de l; que tal vez fuera conocido. -Otro con mala reputacin, no? -Su aspecto lo hace suponer. -Bien, si es un hombre mayor, podras preguntarle a Charley o a Snub. Conocen a todos los pistoleros de psima reputacin y sabes que les fascinan las habladuras. - No es tan viejo; puede que tenga veinticinco o veintisis aos. -Entonces es probable que no lo conozcan, pero si slo deseas saber a cuntos hombres ha matado... -Mattie! No deseo saber tal cosa. -Bien; entonces, qu deseas saber? -Nada; nada en absoluto. -Entonces, por qu preguntas? -Un momento despus agreg-: Es se? El pulso de Courtney se aceler y luego volvi a su ritmo normal. En la acera de enfrente, junto a la taberna de Reed, apoyado contra un poste, estaba uno de los otros dos pistoleros que haban llegado recientemente al pueblo. -No; se es Jim Ward -inform Courtney-. Lleg ayer, con otro hombre. -Jim Ward? Ese nombre s me resulta conocido. No era uno de los que apareca en un cartel enviado por Wild Bill desde Abilene el ao pasado y en el que pedan su captura? Courtney se encogi de hombros - Nunca comprend por qu el sheriff Hickok nos envi esos carteles. Nunca tuvimos un sheriff en el pueblo. -Nadie deseaba ocupar ese cargo en Rockley y por esa razn muchos bandidos acudan al pueblo-. No importara que lo buscaran. Quin lo arrestara en Rockley?

-Es verdad -dijo Mattie-, pero nos ayuda a saber de quin debemos mantenernos alejados. -Yo me mantengo alejada de todos ellos lo ms posible -dijo Courtney, estremecindose. -Naturalmente, pero ya sabes qu quiero decir. Si Harry hubiera sabido que a Polecat Parker lo buscaba la justicia, lo hubiese matado en lugar de echarlo simplemente del pueblo. Courtney se puso tensa al or mencionar ese nombre. -No me lo recuerdes. Durante meses, Sarah se enfadaba mucho cuando pensaba en la recompensa de mil dlares que recibi una persona de la ciudad de Hays por capturar a ese bandido. Mattie ri. -Sarah siempre se enfada por algo. Las dos jvenes cruzaron la calle, con la esperanza de evitar los fuertes rayos del sol. El verano llegaba a su fin, pero en Kansas no se notaba. Courtney no sola exponerse al sol, excepto cuando tenda la ropa, pero aun as, todos los veranos adquira un suave tono bronceado. Combinaba muy bien con el color dorado de sus ojos. Lars Handley sonri a las jvenes cuando entraron a su tienda. Estaba atendiendo a Birney Bixley, quien tambin las salud. Otros cuatro clientes se acercaron. En la tienda de Handley uno poda hallar prcticamente cualquier cosa, siempre que se tratara de un objeto prctico. Lo nico que no se venda era carne; pero Zing Hodges, un ex cazador de bfalos, haba abierto un mercado de carne junto a la tienda de Handley. Tambin en la tienda de Handley, los hombres podan afeitarse o hacerse cortar el pelo y, en caso de necesidad, Hctor Evans poda extraerles un diente. El barbero alquilaba ese pequeo rincn de la tienda a Lars, porque nunca se decida a establecerse definitivamente en Rockley, de modo que no deseaba invertir dinero en una tienda propia.

Mattie llev a Courtney hacia el muro donde colgaban los viejos carteles con los rostros de los hombres buscados por la ley. -Ves? -dijo Mattie-. Trescientos dlares de recompensa por Jim Ward, acusado de asesinato, robo a mano armada y otros crmenes en Nuevo Mxico. Courtney examin el cartel y el retrato-hecho a lpiz del hombre que efectivamente se pareca al Jim Ward que se alojaba en el hotel. -Dice que lo buscan vivo o muerto. Por qu hacen eso, Mattie? De ese modo otorgan a- todos el derecho de matar. -Deben hacerlo; de lo contrario, nadie se preocupara por buscar a los criminales. Piensas que alguien se atrevera a perseguirlos si supieran que no pueden matarlos? Siempre se produce una pelea y si el cazador, o el sheriff o quien sea, no es un buen tirador, resulta muerto. Corre ese riesgo. Si es bueno, captura al hombre y obtiene la recompensa; y hay un criminal menos para molestar a las personas decentes. Preferiras que nadie lo hiciese? -No, supongo que no -acept Courtney suspirando. Nunca tena respuestas para los argumentos razonables de Mattie-. Pero parece tan cruel... -Eres demasiado compasiva -sentenci Mattie-. No dirs que lamentaste la muerte de Polecat Parker.

-No. -Y bien; todos son iguales, Courtney. Es mejor para el resto de nosotros que estn muertos. -Imagino que s, Mattie. Mattie sonri. -No tienes remedio, Courtney. Tendras compasin de una serpiente. Courtney mene la cabeza. -Una serpiente? No lo creo. -Bien, de todos modos -dijo Mattie sealando el cartel-, es lgico que este tonto se cambie el nombre, habiendo tantos carteles como ste a la vista.. -Quiz me agrade mi nombre. Las jvenes contuvieron el aliento y se volvieron. Jim Ward estaba junto a ellas y no pareca complacido. De estatura mediana, delgado, ojos juntos y nariz aguilea, llevaba un bigote descuidado que se extenda hasta el maxilar. Arranc el cartel, lo arrug y lo guard en su bolsillo. Pos sus fros ojos grises sobre Mattie, que enmudeci. Courtney slo pudo argumentar:

-No lo dijo intencionadamente, seor Ward. -De todas maneras, no me gusta que me traten de tonto. -Me va a matar? -dijo burlonamente Mattie, haciendo gala de sbita audacia. Courtney hubiera deseado pellizcarla. Las rodillas le temblaban. -Me parece una excelente idea -dijo Ward con vehemencia. -Un momento -dijo Lars Handley-. No quiero problemas en mi tienda. -Entonces permanezca donde est, viejo -orden bruscamente Ward y Lars se detuvo-. Esto es entre la seorita chismosa y yo -concluy Ward. Lars mir el rifle que guardaba bajo el mostrador, pero no se movi. Nadie lo hizo. Haba un silencio mortal. Charley y Snub haban entrado detrs de Ward y estaban sentados en el rincn del barbero, disfrutando del espectculo. Hctor, quien haba terminado de afeitar a un cliente, comprob que le temblaban las manos. El cliente se limpi el rostro, pero no se levant. Como los dems, observaba en silencio el desarrollo del drama. Courtney estaba al borde de las lgrimas. Dios mo, ella se haba compadecido haca unos instantes de ese hombre porque quizs algn da alguien podra matarlo. _Mattie? -dijo, tratando de serenarse-. Mattie, marchmonos. -Vaya! -dijo Jim, tomando una de las trenzas de Mattie. La atrajo hacia l-. Ella no se ir hasta que no se disculpe. Luego me ocupar de ti, querida. Y bien? -pregunt a Mattie.

Courtney contuvo el aliento al ver que los ojos azules de Mattie lanzaban chispas. -Lo lamento -dijo Mattie finalmente, en voz baja. -En voz alta. -Lo lamento! -grit la joven con furia. Riendo, Jim Ward la solt. Pero sus ojos se fijaron en Courtney. Sonri de un modo desagradable. -Ahora, t y yo podemos ir a un sitio tranquilo para conocernos mejor, querida. Me fij en ti desde que... -No -dijo Courtney bruscamente. -No? -Ward entorn los ojos-. Me ests diciendo que no? -Debo... debo regresar al hotel, seor Ward. -Aj! -Recorri el brazo de Courtney con los dedos y luego lo tom firmemente-. Creo que no me has comprendido, querida. Dije que bamos a conocernos mejor y eso es lo que haremos. -Por favor, no -grit Courtney cuando l comenz a arrastrarla fuera de la tienda. l no hizo caso de sus gritos. -Sultala, Ward. -Qu? -Jim se detuvo y mir en derredor. Habra odo bien? -No voy a repetirlo. Jim permaneci all con Courtney, mirando en torno suyo hasta hallar a su interlocutor. -Tienes dos opciones, Ward -dijo el hombre serenamente-: Desenfunda tu arma o vete. Pero no tardes mucho en tomar la decisin. Jim Ward solt a Courtney y con la mano derecha alcanz su revlver. Al instante, cay muerto.

CAPITULO 8
Courtney decidi concentrarse en pensamientos felices. Record la primera vez que haba montado a pelo y cmo la haba sorprendido gratamente comprobar que esa manera de cabalgar era muy fcil. Record la ocasin en que Mattie le ense a nadar. La primera vez que orden a Sarah que se callara y la expresin de Sarah en esa circunstancia. No daba resultado. An vea la imagen del hombre que cay muerto frente a la tienda de Lars Handley. Nunca haba visto un hombre muerto. No haba sido testigo de otras muertes en Rockley. Ni haba visto los cadveres del joven Peter ni de Hayden Sorrel en la granja de Brower, el da en que su vida cambi

de una manera tan atroz, pues Berny BixIer haba cubierto los cuerpos antes de que ella pudiera verlos. En la tienda haba hecho el papel de una tonta, gritando a voz en cuello hasta que Mattie logr calmarla y la acompa de regreso al hotel. Ahora estaba tendida en su cama con una compresa fra sobre los ojos. -Toma, bebe esto. -Oh, Mattie, deja de ocuparte de m. -Alguien debe hacerlo, especialmente despus de la forma en que te trat Sarah -replic Mattie. La indignacin haca brillar sus ojos azules-. Qu injusta! Trat de culparte por lo ocurrido. En realidad, la verdadera culpable fui yo. Courtney levant la compresa para mirar a Mattie. No poda contradecirla. la verdad era que Mattie haba empeorado las cosas con su impertinencia. -No s qu me ocurri -dijo Mattie, ms serenamente-. Pero estoy orgullosa de ti, Courtney. Hace dos aos te hubieras desmayado. Hoy le hiciste frente a ese canalla. -Estaba muerta de miedo, Mattie -confes Courtney-. T no? Por supuesto que s -respondi la joven-. Pero cuando me asusto, ataco. No puedo evitarlo. Ahora, bebe esto. Es un curalotodo que prepara mi madre y pronto te repondrs. -Pero no estoy enferma, Mattie. -Bebe. Courtney bebi la pcima de hierbas, luego cerr los ojos y volvi a tenderse. -Sarah fue injusta, verdad? -Naturalmente que lo fue. Si deseas saber qu pienso, te dir que estaba contrariada porque no reconoci a ese malvado y no tuvo la oportunidad de introducirse en su habitacin para matarlo y obtener la recompensa de trescientos dlares. -Piensas que Sarah matara a alguien? -No lo dudo -respondi Mattie sonriendo-. Puedo imaginrmela deslizndose por el pasillo, de noche, con el rifle de Harry en la mano... -Basta, Mattie -ri Courtney. -As est mejor. Debes rerte de lo que ocurre. Y mralo desde este punto de vista: tienes el da libre. -Preferira no verlo as -dijo Courtney tristemente. -Vamos, Courtney, no te culpes. No puedes evitar que los hombres acten estpidamente cuando estn contigo. Y ese canalla recibi su merecido. Sabes muy bien qu te hubiera hecho si hubiera podido estar a solas contigo. Courtney se estremeci. Lo saba. Lo haba visto en los ojos de ese hombre. Y sus splicas hubieran sido intiles. -Fue realmente un tonto al pensar que nadie lo detendra -prosigui Mattie-. Bueno, quiz no. El hecho es que nadie lo hubiera detenido si no lo hubiera hecho ese desconocido. Y Ward pudo escoger. Pudo haberse marchado, pero

trat de disparar contra ese hombre. Fue l quien escogi. Despus de una pausa continu-: Ests en deuda con el desconocido, Courtney. Me pregunto quin ser. -El seor Chandos -Inform Courtney en voz baja. -Maldicin -exclam Mattie-. Deb imaginarlo. Por Dios, ahora comprendo por qu te intrigaba. Es fuerte y atractivo, no? -Supongo que s. -Lo supones? -pregunt Mattie, sonriendo-. Ese hombre salv tu honor, Courtney. Debes agradecrselo antes de que se marche. -Se marcha? Mattie asinti. -O a Charley y a Snub que hablaban de l en el vestbulo. Va a llevar el cadver de Ward a Wichita para recibir la recompensa. Courtney se sinti de pronto muy fatigada. -No deberas volver a tu casa, Mattie? -S, creo que s. Pearce comprender mi tardanza cuando le cuente lo sucedido. Pero debes prometerme que no pasars toda la noche cavilando sobre el asunto. -No lo har, Mattie -respondi suavemente Courtney-. Slo ha servido para reforzar mi decisin de regresar al este. All no suceden estas cosas. Este sitio no es civilizado, Mattie. Mattie sonri afectuosamente. -No tuviste la fortuna de hallar a tu ta. Slo descubriste que haba muerto, de modo que no tienes a nadie en el este, Courtney. -Lo s. Pero puedo hallar un empleo, aunque haga lo mismo que he estado haciendo durante los ltimos cuatro aos. No me importa. Pero aqu no me siento segura, Mattie. Harry no me protege. Apenas sabe que existo. Necesito seguridad y, si no la tengo junto a Harry y Sarah, debo hallarla en un lugar seguro. -Has decidido viajar sola? -No -dijo Courtney melanclicamente-. No podra hacerlo. Pero t sabes que Hector Evans piensa marcharse de aqu. Quiz despus de lo ocurrido hoy, decida volver al este. Podra ofrecerle dinero para que me lleve con l. Poseo dinero del que Sarah no sabe nada. -S, podras pagarle a Hector, pero sera malgastar el dinero, pues ni siquiera sabe protegerse a s mismo. Ya sabes que en la actualidad estn asaltando los trenes en Missouri. Es probable que te encuentres con la banda de James o alguna otra y que pierdas el poco dinero que posees. -Mattie! -Bueno, es la verdad. -Pues ser un riesgo que deber afrontar.

-Bien, si ests decidida a partir, al menos escoge la compaa de alguien que no sea un cobarde. Tal vez Reed te acompaara si se lo pidieras con gentileza. -Insistira en casarse conmigo antes. -Podras hacerlo -sugiri Mattie-. Por qu no? -No estoy para bromas -dijo Courtney, frunciendo el ceo-. Sabes que Reed ni siquiera me gusta. -Est bien -dijo Mattie sonriendo-. Ser mejor que me marche, Court. Podremos hablar de esto maana. Pero no cuentes con Hector. No hara absolutamente nada si alguien tratara de robarte. La verdad es que necesitas a alguien como Chandos. l no permitira que nadie te molestase. No has pensado en pedrselo?

-No; no podra -dijo Courtney, estremecindose-. Es un asesino. -Por Dios, Courtney, no me has escuchado? Es exactamente la clase de hombre que necesitas para que te acompae Si tanto te preocupa tu seguridad, bueno... Cuando Mattie se march, Courtney permaneci acostada, pensando en sus palabras. No, Mattie estaba equivocada. Si pensara en dirigirse hacia el oeste, el sur o el norte, podra sentirse segura con un hombre como el seor Chandos. Pero iba hacia el este; regresaba a la civilizacin. Por otra parte, el ferrocarril no se hallaba tan lejos. Sera un viaje sin problemas. Slo necesitaba alguien con quien viajar para no estar sola. Pero Mattie estaba en lo cierto respecto de una cosa: deba dar las gracias al seor Chandos por su intervencin. Courtney tard una hora ms en reunir el coraje necesario y buscar a su salvador. Esperaba no encontrarlo en su habitacin. Por las noches, su tarea consista en reponer el agua y las toallas de los huspedes, pero, como era la hora de cenar, esperaba que el seor Chandos estuviera en el comedor. Luego podra decirle a Mattie que haba tratado de darle las gracias pero que no lo haba hallado. Desde ahora ya se senta culpable. Deba darle las gracias y lo saba, pero la intimidaba encontrarse frente a frente con ese hombre peligroso. No obstante, si no estaba en su habitacin, poda dejarle una nota. Golpe dos veces la puerta, conteniendo el aliento. Escuch con atencin y luego trat de abrirla. Estaba cerrada con llave. No existan duplicados de las habitaciones de los huspedes, pues Harry opinaba que si un husped cerraba su habitacin con llave, lo haca porque no deseaba que nadie entrase. Y, por otra parte, dada la clase de clientes que tenan, uno poda recibir un disparo si entraba en una habitacin sin permiso del cliente. Courtney respir aliviada. Este hombre era peligroso, del tipo de quienes ella siempre trataba de evitar. Pero, curiosamente, experiment una extraa sensacin de decepcin al no encontrarlo. Cuando l le haba dicho a Jim Ward que la soltara, ella haba perdido el miedo. Este pistolero la haba hecho sentir segura. No experimentaba esa sensacin desde la muerte de su padre. Courtney se apart de la puerta, con la intencin de escribir una nota que dejara a su nombre en la conserjera. Pero, de pronto, la puerta se abri., Se volvi nuevamente y qued petrificada. l tena un revlver en su mano.

-Disclpeme -dijo y guard el arma en su pistolera. Abri ms la puerta y se hizo a un lado-. Pase usted. -No... no podra. -El agua que trae no es para m? -S; naturalmente... Lo lamento... Pondr estas cosas en su lavabo. Courtney, con las mejillas encendidas, se dirigi rpidamente hacia el lavabo y dej all las toallas y el agua. Estaba sumamente nerviosa. Qu pensara de ella? Primero, haba actuado como una histrica en la tienda de Handley y ahora balbuceaba como una idiota. Tuvo que armarse de coraje para mirarlo a la cara. l estaba apoyado contra el marco de la puerta con sus brazos cruzados; su cuerpo alto le cerraba la nica salida posible. No saba si lo haca intencionadamente o no. Pero, a diferencia de ella, estaba muy sereno. Daba toda la sensacin de sentirse muy seguro de s mismo, y eso la hizo sentir aun ms tonta. l la miraba fijamente con sus hermosos ojos azules que parecan desnudarla interiormente, dejando al descubierto todas sus debilidades. l, por su parte, no revelaba nada de s mismo; ni curiosidad, ni inters, ni un atisbo de atraccin hacia ella. Con gran esfuerzo, ella se recompuso y sbitamente se enfureci consigo misma. Vamos, Courtney, termina con esto y sal de aqu, antes que destruya toda la confianza en ti misma que has logrado acumular en tantos aos. -Seor Chandos... -Seor no. Slo Chandos. Ella no lo haba descubierto antes, pero la voz de l tena un timbre profundo y tranquilizador. Sonrojndose, trat de recordar qu iba a decirle. -Est asustada -dijo l bruscamente-. Por qu? -No, no lo estoy; de veras que no. -No divagues, Courtney-. Deseaba... deseaba agradecerle lo que hizo esta maana. -Por matar a un hombre? -No, no por eso. Oh, Dios, por qu lo hace todo tan difcil? Quise decir... Creo que eso fue inevitable. Pero usted... me salv... l no le hizo caso y... y usted lo detuvo y... -Seorita, ser mejor que salga de Aqu antes de que se desmaye. Dios, l poda adivinar sus pensamientos! Mortificada, Courtney vio que abra la puerta. Ella sali corriendo. No se hubiera detenido si la vergenza que le provocaba el hecho de haberse comportando tan tontamente no hubiera sido ms fuerte que su mortificacin. Se volvi. l continuaba mirndola con esos increbles ojos azules. Su mirada la tranquiliz, aventando sus temores y serenndola. No poda comprenderlo, pero se alegr de que as fuera. - Gracias -dijo sencillamente. -No hay de qu. Me pagarn por lo que hice.

-Pero usted no saba que lo buscaba la justicia. -No? l haba estado en la tienda. Pudo haber odo las palabras de Mattie. Pero, aun as... -Cualquiera que haya sido su motivo, seor, usted me ayud -insisti Courtney -. Y, las acepte o no, le doy las gracias. -Corno usted quiera -dijo l. El tono de su voz indicaba que la estaba despidiendo. Courtney salud rgidamente con una inclinacin de cabeza y se march, acelerando el paso antes de llegar a la escalera. Saba que l estaba mirndola. Afortunadamente, pronto partira. Ese hombre la sacaba de quicio.

CAPITULO 9
Cuando Reed Taylor fue a visitar a Courtney esa noche, ella se neg a recibirlo. Su actitud le vali una reprimenda severa de Sarah, pero no le import. A Sarah le agradaba Reed. Courtney comprenda por qu. Ambos eran semejantes: autoritarios y dominantes; era difcil llevarse bien con ellos. Y ambos haban decidido que ella deba casarse con Reed. Pareca no importarles la opinin de Courtney. S; Sarah propiciaba su boda con Reed. ltimamente, cada vez que hablaba con ella, terminaba diciendo: -Deseo que te cases y me libres de tu presencia. Te he mantenido durante mucho tiempo. No era cierto. Courtney se ganaba la vida. En realidad, Sarah slo le brindaba alojamiento y alimentacin. Nunca haba dado a Courtney ni un penique por todo el trabajo que realizaba, ni siquiera para que adquiriese lo indispensable. Courtney debi ganar dinero cosiendo para las seoritas Coffman en su tiempo libre. No deseaba que Sarah supiese que tena quinientos dlares ocultos en su habitacin. Ese dinero provena de la venta de algunos muebles que los nuevos dueos no quisieron conservar cuando Courtney, su padre y Sarah vendieron la casa de Chcago. Sarah no saba que el dinero haba sido entregado a Courtney ni que sta no se lo haba dado a su padre. Edward estaba demasiado preocupado para reclamarlo y, en medio del trastorno de la partida, Courtney se haba olvidado de l. Lo guard en el fondo de un bal y permaneci all, incluso durante el ataque de los indios. No saba por qu no haba mencionado la existencia de ese dinero cuando Sarah se quej de su falta de recursos, de que Edward no debi guardar todo su dinero encima, pero ahora, Courtney se alegraba de haber callado.

Supuso que, si se hubiera producido una situacin de extrema, necesidad, habra empleado el dinero, pero no se haba dado el caso. Muy pronto, Sarah obtuvo empleo para ambas en el hotel y, tres meses ms tarde, Sarah se cas con Harry Ackerman, dueo del establecimiento. No era tan buen partido como Edward, pero las perspectivas eran buenas. El matrimonio no favoreci a Courtney: Sarah se dedic a dar rdenes y a no hacer nada. Courtney saba muy bien por qu Sarah estaba ansiosa por deshacerse de ella. La gente haba comenzado a referirse a Sarah como la vieja Sarah, pues pensaban que Courtney era su hija. Aunque Sarah sealaba con frecuencia que Courtney tena diecinueve aos y que cumplira veinte antes de fin de ao, los dems las vean como madre e hija. Sarah slo tena treinta y cuatro aos y eso le resultaba intolerable. Sarah haba comenzado a insistir en que Courtney se casara cuando plane con Harry mudarse a la progresista Wichita. Ya haban comenzado a construir su nuevo hotel. Segn Reed, era el sitio adecuado para ganar mucho dinero. Reed tambin pensaba marcharse. Su nueva taberna y sala de juegos de Wichita estaran concluidas antes de que comenzara la temporada del 73. A Sarah no le importaba si Courtney ira a Wichita o no, siempre que no continuase viviendo con ellos. Courtney estaba alarmada ante la perspectiva de ir a Wichita. Le pareca diez veces peor que Rockley, dado el mal elemento que all habitaba. No deseaba acompaar a Sarah y mucho menos casarse con Reed. Pero no tena otra opcin, hasta que comenz a elaborar su propio plan. Siempre haba deseado regresar al este y ahora ya no quera permanecer en Rockley y tema vivir en Wichita bajo la precaria proteccin de Harry. Courtney se revolva en su lecho, sin poder conciliar el sueo. Finalmente, encendi la vela que estaba junto a su cama y busc el peridico que haba ocultado en su tocador. Haba ansiado leerlo durante todo el da. Decepcionada, comprob que no se trataba de un peridico del este, sino de un semanario de Fort Worth, Texas, y tena ocho meses de antigedad. As y todo, era un peridico, aunque estuviera arrugado y borroso. Lo extendi sobre su cama y ley algunos artculos, excepto el que se refera a un tiroteo. Le recordaba demasiado al seor Chandos y al difunto Jim Ward. Su pensamiento desech a Ward pero se detuvo en Chandos, aunque se esforz por no pensar en l. Deba admitir que la atraa y que la haba atrado desde el momento en que lo vio por primera vez. No era el primer hombre que le resultaba atractivo, pero ninguno la haba perturbado tanto. Cuando Reed Taylor lleg al pueblo, se haba sentido atrada por l, pero cuando lo conoci, la atraccin se esfum. La diferencia respecto de Chandos era que saba quin era, a qu se dedicaba y aun as le resultaba irresistiblemente atractivo. Era delgado y fuerte de la cabeza a los pies; su rostro, su cintura y los compactos msculos de sus largas piernas eran igualmente atractivos. Su espalda ancha hubiese sido desproporcionada para un hombre ms bajo, pero era perfecta para su estatura. Su rostro estaba bronceado por el sol y su piel era lisa, a excepcin de una pequea cicatriz en su mejilla izquierda. Pero eran su boca y sus ojos los que, combinados, determinaban que su rostro fuera tan perturbadoramente atrayente. Tena labios rectos, de lneas sumamente sensuales. Y sus ojos eran su rasgo ms sobresaliente: su color claro contrastaba con la piel oscura y tenan espesas pestaas negras. No obstante, era innegablemente masculino.

Junto a l, Courtney tena plena conciencia de su propia explicaba sus actitudes tontas.

femineidad y eso

Courtney suspir. Volvi a fijar la atencin en el peridico y vio la fotografa que haba estado mirando sin ver. Entonces su corazn se aceler; no poda creerlo. Sera posible? No... S! Rpidamente ley el artculo que acompaaba la fotografa borrosa; era la primera vez que vea una fotografa en un peridico. El artculo hablaba de un tal Henry McGirmis, conocido ladrn de ganado del condado de McLennan, Texas, que haba sido sorprendido en flagrante delito por el ranchero Fletcher Stratton. Los hombres de Stratton haban llevado a McGinnis al pueblo ms prximo, que era Waco. No se mencionaban otros nombres, excepto el del sheriff y los de los vaqueros que le entregaron el prisionero. En la fotografa se vea al ladrn cuando era conducido por la calle principal de Waco mientras la gente del pueblo observaba el hecho. El fotgrafo haba enfocado especialmente a McGinnis, y los rostros de los espectadores que estaban detrs de l no se vean con claridad. Pero uno de ellos era exactamente igual a Edward Harte. Courtney se envolvi en una bata y tom el peridico y la vela. Corri hacia la habitacin de Sarah y Harris, cercana a la de ella. Cuando golpe a la puerta oy una maldicin, pero ella no poda contener su ansiedad. Harry gru al comprobar que se trataba de Courtney. Sarah la mir con furia. -Tienes idea de la hora que es? -Sarah -exclam Courtney-. Mi padre est vivo,. -Qu? -exclamaron ambos al unsono. Harry mir a Sarah de soslayo. -Eso significa que no estamos casados, Sarah? -De ninguna manera -replic Sarah-. Courtney Harte, cmo te atreves ... ? -Sarah, mira -interrumpi Courtney, sentndose en la cama para mostrarle la fotografa, No puedes decir que se no es mi padre. Sarah mir la fotografa detenidamente. Luego su rostro se relaj. -Vuelve a la cama, Harry. Esta nia tiene demasiada imaginacin. No pudiste aguardar hasta maana, Courtney, antes de venir con esa tontera? -No es una tontera. se es mi padre. Y la fotografa fue tomada en Waco, lo que prueba... -Nada -dijo Sarah burlonamente-. Hay un hombre en Waco que se parece vagamente a Edward; y he dicho vagamente. La fotografa es borrosa y los rasgos de ese hombre no se ven con claridad. Slo porque exista cierta semejanza, no significa que sea Edward. Edward est muerto, Courtney. Todos coincidieron en que no pudo haber sobrevivido al cautiverio. -Todos menos yo -respondi Courtney, enfadada. Cmo poda Sarah restar importancia a una prueba como sa? -Nunca cre que hubiera muerto. Pudo haber huido. Pudo... -Tonta. En ese caso, dnde estuvo durante cuatro aos? En Waco? Por qu no trat de buscarnos? -Sarah suspir: -Edward est muerto, Courtney. Nada ha cambiado. Ahora, vete a dormir.

-Ir a Waco. -Qu? -Despus Sarah se ech a rer.- Por supuesto. Si deseas que te maten por viajar sola, hazlo. -Luego aadi bruscamente-: Fuera de aqu; djame dormir. Courtney iba a responder, pero cambi de idea. Sali en silencio de la habitacin. No regres a la suya. No estaba imaginando cosas. Nadie podra convencerla de que sa no era la f otograf a de su padre. Estaba vivo. Instintivamente lo saba; siempre lo haba sabido. Se haba marchado a Waco. Ella no saba por qu. Tampoco poda explicarse por qu nunca intent hallarla. Pero ella estaba decidida a hallarlo a l. Al diablo con Sarah. Se haba enfadado porque no deseaba que Edward estuviera vivo. Haba hallado un marido que la convertra en una mujer rica y que era mejor que Edward para ella. Courtney fue hacia el vestbulo del hotel. Sobre el escritorio de la conserjera haba una vela encendida, pero el joven Tom, quien permaneca all durante toda la noche por si entraba alguien, no estaba. Cuando no haba nadie en la conserjera, los clientes podan despertar a todos con sus gritos para pedir una habitacin. Ya haba sucedido alguna vez. Courtney no dio importancia a la ausencia de Tom ni al hecho de que ella estuviera en bata y camisn. Con la vela en la mano y el valioso peridico debajo del brazo, subi la escalera que llevaba a las habitaciones de los huspedes. Saba exactamente qu hacer. Era lo ms audaz que haba hecho en su vida. Si lo pensaba, no se atrevera a hacerlo, de modo que no lo pens. No vacilo ni siquiera un segundo cuando golpe a la puerta, aunque se cuid de hacerlo suavemente. Qu hora era? No lo saba, pero slo deseaba despertar a Chandos y no a los dems. Cuando golpe por tercera vez la puerta se abri y la hicieron entrar bruscamente. Una mano cubri su boca y su espalda fue aplastada contra un torso duro como una roca. La vela cay de sus manos y, cuando la puerta se cerr, la habitacin qued totalmente a oscuras. -Nadie le ha dicho que la pueden matar si despierta a un hombre en plena noche? Alguien que estuviera medio dormido, no aguardara hasta comprobar que es usted una mujer. La solt y Courtney estuvo a punto de desplomarse. -Lo lamento dijo-. Te... tena que verlo. Y tema aguardar hasta maana, pues podra haberse marchado para entonces. Usted se marcha maana, no es as? Courtney guard silencio mientras l encenda una cerilla. Chandos levant la vela (cmo pudo verla en la oscuridad?) y la encendi. La deposit sobre la pequea cmoda y ella vio que, junto a la cmoda, estaban su montura y sus alforjas. Se pregunt si en algn momento las habra deshecho. Lo dudaba. Le daba la impresin de ser un hombre que estaba siempre listo para partir. Haba estado cientos de veces en esa habitacin para asearla, pero esta noche la vea distinta. La gran alfombra estaba enrollada y apoyada contra el muro. Por qu? Y por qu haba sido arrojada debajo de la cama la estera que estaba junto a ella? El agua y las toallas que ella trajera anteriormente haban sido usadas; las toallas estaban sobre el toallero, secndose. La ventana estaba cerrada y las cortinas, corridas. Imagin que la ventana estaba cerrada

con pestillo. La estufa de hierro que se hallaba en el centro de la habitacin estaba fra. Sobre la silla de alto respaldo que se hallaba junto a ella haba una camisa limpia de color azul, la chaqueta y el pauelo negro que l haba usado antes, y un cinturn. El cinto donde guardaba el arma estaba junto a la cama; la funda estaba vaca. Sus botas negras estaban en el suelo. Cuando ella vio la cama revuelta, comenz a retroceder hacia la puerta. Lo haba despertado. Cmo poda haber hecho algo tan incorrecto? -Disculpe -dijo ella-. No deb molestarlo. -Pero lo ha hecho. De modo que no se ir hasta decirme por qu. Pareca una amenaza; al comprenderlo as, not que l tena su torso desnudo, que slo llevaba puestos los calzoncillos mal abrochados y que se le vea el ombligo. Se detuvo a observar el vello abundante y oscuro que se extenda entre sus tetillas formando una T con el vello que llegaba hasta el centro de su abdomen y desapareca bajo los calzoncillos. Tambin percibi que tena un pequeo cuchillo en uno de los ojales del cinto. Probablemente llevaba el revlver en la parte de atrs de sus calzoncillos. Evidentemente, no haba deseado correr ningn riesgo al abrir la puerta. Ella saba que en el oeste los hombres se regan por reglas diferentes, y los hombres como ste nunca bajaban la guardia. -Seorita? Ella retrocedi. La voz de l no revelaba impaciencia, pero ella saba que deba de estar harto de ella. Indecisa, lo mir a los ojos. Eran tan impenetrables como siempre. -Pens... pens que podra ayudarme. Tal como ella supusiera, llevaba el revlver consigo. Lo tom y se dirigi hacia la cama y lo coloc en su funda. Luego se sent sobre la cama, mirndola pensativamente. Era demasiado para Courtney: la cama deshecha, el hombre semidesnudo. Se ruboriz. -Tiene algn problema? -No, -Qu ocurre, entonces? -Puede usted llevarme a Texas? Lo dijo con rapidez, antes de cambiar de idea. Y se alegr de haberlo dicho. Hubo una breve pausa antes que l dijera: -Est loca, verdad? Courtney se sonroj. -No. Le aseguro que hablo seriamente. Debo ir a Texas. Tengo motivos para creer que mi padre est all, en Waco. -Conozco Waco. Est a ms de seiscientos cuarenta kilmetros y la mitad de ellos en territorio indio. No lo saba, verdad? -Lo saba.

-Pero no pensaba ir por all? - Es la ruta ms directa, no? Es la que hubiera tomado hace cuatro aos con mi padre si... bueno, no tiene importancia. Conozco los peligros. Por eso le pido que me acompae. -Por qu a m? Ella pens durante un instante antes de encontrar la respuesta adecuada. -No puedo pedrselo a ninguna otra persona. Bueno, hay otro hombre, pero su precio sera demasiado alto. Y hoy usted prob que es ms capaz de protegerme. S que lograra llevarme hasta Waco. Y que yo estara a salvo de cualquier peligro. -Se interrumpi, preguntndose si deba decir o no cul era el otro motivo.- Bien, existe otra razn, aunque parezca extraa. Usted me resulta... conocido. -Nunca olvido un rostro, seorita. -No quiero decir que nos hayamos conocido antes. Lo recordara si as fuera. Creo que son sus ojos. -Si ella le deca cmo sus ojos haban logrado tranquilizarla, l realmente creera que estaba loca. Ella misma no lo comprenda, de modo que no lo mencion. Sin embargo, le dijo-: Quiz siendo nia confi en alguien que tena unos ojos como los suyos; no s. Pero s que, por alguna razn, me infunde seguridad. Y, sinceramente, no me he sentido segura desde que... me separ de mi padre. l no hizo ningn comentario. Se puso en pie y fue hasta la puerta y la abri. -No la llevar a Texas. Ella estaba desolada. Slo la haba preocupado el hecho de pedrselo; no haba pensado en su negativa. -Pero le pagar. -No estoy disponible. -Pero... va a llevar a un muerto a Wichita por dinero. l pareci divertido. -Hubiera pasado por all de todos modos, de paso para Newton. Ella dijo: -No saba que pensaba permanecer en Kansas. -No lo pienso. -Entonces... -La respuesta es no. No soy una niera. -No estoy totalmente indefensa -comenz a decir Courtney, indignada, pero la mirada de l la detuvo-. Buscar otra persona que me acompae -dijo resueltamente. -No se lo aconsejo. La matarn. Era similar a lo que haba dicho Sarah, y Courtney se puso aun ms furiosa.

-Lamento haberlo molestado, seor Chandos -dijo secamente antes de salir muy erguida de la habitacin.

CAPTULO 10
A cuarenta kilmetros al norte de Wichita, Newton se estaba convirtiendo en la sucesora de Abilene como centro de expedicin de ganado en Kansas. Construida en forma similar a su predecesora, la ciudad quiz solo lograra ser el centro durante una temporada, ya que Wichita se aprestaba a serlo en la temporada siguiente. Al sur de las vas del ferrocarril, en la zona denominada Hide Park, se hallaban los salones de baile, las tabernas y los burdeles. Los vaqueros de los grupos ganaderos que siempre frecuentaban la ciudad, solan alborotar da y noche. Los tiroteos eran frecuentes. Tambin lo eran las rifias a puetazos, surgidas ante la menor provocacin. Eso era corriente durante la temporada de arreo de ganado, ya que los vaqueros reciban su paga al llegar a destino y la mayora de ellos la gastaba en pocos das. Cuando Chandos cabalg a travs de Hide Park, comprob que estos vaqueros hacan lo mismo. Algunos regresaban a Texas cuando se les acababa el dinero; otros se dirigan a otros pueblos. Alguno que fuera hacia el sur, poda parar en Rockley y ser convencido por Courtney para que la llevara a Texas. Chandos no sola dejar traslucir sus pensamientos, pero en ese momento frunci el ceo. La idea de que la joven Courtney estuviera sola en las llanuras con uno de esos vaqueros mujeriegos lo inquietaba. Lo inquietaba ms aun el hecho de que le importara. Estpida mujer del este! No haba aprendido nada en los cuatro aos transcurridos desde que l le salvara la vida. An careca del instinto de supervivencia. Chandos se detuvo frente a la taberna de Tuttle, pero no se ape. Introdujo la mano en el bolsillo de su chaleco y sac el pequeo manojo de cabellos que llevaba consigo desde haca cuatro aos; las largas guedejas que quedaron adheridas a su mano cuando retorci los cabellos de Courtney. Entonces no saba su nombre, pero lo averigu poco despus, cuando fue a Rockley para saber qu haba sucedido con Ojos de Gato. As la llamaba mentalmente, aun despus de saber cul era su nombre. Y Chandos haba pensado en ella con frecuencia durante esos aos. Nunca la imagin como era ahora. La imagen que tena de ella era la de una nia asustada, no mucho mayor que su hermana muerta. Ahora, la imagen haba cambiado; la nia tonta se haba convertido en una hermosa mujer, tan tonta como antes y quiz ms aun. Poda imaginarla violada y muerta por culpa de su tozuda decisin de viajar a Texas y saba que su imaginacin estaba basada en la realidad. Chandos desmont y at su caballo pinto frente a la taberna de Tuttle. Durante unos segundos, continu contemplando el manojo de cabellos que tena en su mano. Luego, exasperado, lo arroj y vio que la brisa lo llevaba rodando por la calle de tierra. Entr en la taberna y vio que, aunque era medioda, haba por lo menos veinte personas diseminadas en el saln. Incluso haba un par de mujeres de aspecto

dudoso. En una de las mesas, un jugador profesional haba comenzado a jugar y el sheriff se hallaba en el otro extremo del saln, bebiendo con seis compinches y haciendo tanto ruido como los dems. Tres vaqueros discutan acerca de las dos prostitutas. Dos hombres de aspecto inquietante beban tranquilamente, en una mesa situada en un rincn. -Ha llegado Dare Trask? -pregunt Chandos al cantinero, a quien pidi una bebida. -No lo repita, seor. Oye, Will, conoces a un tal Dare Trask? -pregunt a uno de sus clientes, en voz baja. -No -respondi Will. -Sola cabalgar con Wade Smith y Leroy Curly -aadi Chandos. -Conozco a Smith. Supe que se fue a vivir con una mujer a Texas. Pero los otros dos... El hombre se encogi de hombros. Chandos bebi su whisky. Al menos, era algo, aunque slo fuera un rumor. Formulando preguntas inocentes en una taberna, Chandos haba llegado a enterarse de que Trask se diriga a Newton. Pero no haba sabido nada de Smith durante dos aos, desde que supo que el hombre era buscado en San Antonio, acusado de asesinato. Chandos haba seguido el rastro de Leroy Curly hasta un pequeo pueblo de Nuevo Mxico y ni siquiera haba necesitado provocar una ria. Curly era un alborotador nato. Disfrutaba al hacer ostentacin de su rapidez para disparar un arma y provoc la ria con Chandos que le cost la vida.

Chandos no hubiera podido reconocer a Dar Trask, pues slo posea una vaga descripcin de un hombre bajo, de casi treinta aos, de cabellos y ojos castaos. Esos rasgos podan ser atribuidos por igual a dos vaqueros y a uno de los pistoleros que se hallaban en la mesa del rincn. Pero Dar Trask tena un rasgo distintivo: le faltaba un dedo de su mano izquierda. Chandos pidi un segundo whisky. -Si viene Trask, dganle que Chandos lo est buscando. -Chandos? S, seor. Es usted su amigo? -No. Era suficiente. Nada sulfuraba ms a un pistolero que saber que alguien a quien no conoca lo estaba buscando. Chandos haba hallado al vaquero vagabundo Cincinnati, empleando ese desafo. Tuvo la esperanza de que le diera el mismo resultado con Trask, quien durante los ltimos cuatro aos haba logrado eludirlo, tal como lo hiciera Smith. Para cerciorarse, Chandos mir detenidamente a los tres hombres que encajaban con la descripcin de Trask. Todos tenan los dedos intactos. -Qu diablos mira, seor? -dijo un vaquero que estaba solo frente a una mesa, ya que sus compaeros acababan de ponerse en pie, para ir al piso de arriba con las prostitutas. Obviamente, haba salido perdedor en la discusin y se vio obligado a aguardar el regreso de una de ellas---No estaba de buen humor. Chandos lo ignor. Cuando un hombre mostraba deseos de entablar una ria, poco poda hacerse para tranquilizarlo.

El vaquero se puso en pie y tom a Chandos del hombro, hacindolo girar sobre s mismo. -Hijo de puta. Te hice una pre... Chandos le propin un puntapi en la entrepierna y el hombre cay de bruces; las manos apoyadas sobre la zona golpeada y el rostro mortalmente plido. Cuando el vaquero cay al suelo, Chandos desenfund su revlver. Otro hubiera disparado en su lugar, pero Chandos no mataba por matar. Slo apunt con su arma, preparndose para disparar si fuera necesario. El sherif McCIuskie, quien se haba puesto en pie cuando comenz la pelea, no intervino. No comparta la filosofa de su antecesor, quien haba tratado de poner orden en Newton. Durante ,un instante, los ojos azules del desconocido se posaron en el sherif f. El mensaje fue claro. Con l no se jugaba. Adems, no se poda hacer frente a un extrao cuando ste ya haba desenfundado su arma. Los otros dos vaqueros se acercaron para recoger a su amigo; extendieron las manos en un gesto conciliatorio. -Est bien, seor. Bucky no es un hombre sensato. Es algo irresponsable, pero no le causar ms problemas. -Ah, no ... ? El vaquero dio un codazo a Bucky y lo levant. -Estpido. Cllate de una vez. Te pudo volar los sesos. -Estar en la ciudad durante unas horas ms -dijo Chandos-, por si su amigo desea reanudar la discusin. -No, seor. Llevaremos a Bucky de regreso al campamento y si no recapacita, le haremos entrar en razn a fuerza de golpes. No volver a verlo. Era discutible, pero Chandos lo dej pasar. Deba cuidarse mientras permaneciera en Newton. Cuando Chandos guard su arma, se reanud el bullicio en la taberna. El sheriff volvi a tomar asiento exhalando un suspiro de alivio y continu el juego de naipes. No vala la pena hablar acerca de los altercados de esta naturaleza. Para que en Newton se alborotasen los nimos, haba que derramar sangre. Pocos minutos despus, Chandos se march de la taberna de Tuttle. An deba recorrer las tabernas restantes, los salones de baile y los burdeles si deseaba encontrar a Trask. Probablemente tambin l visitara un prostbulo, ya que no haba estado en compaa de una mujer desde que se march de Texas, y sus encuentros inesperados con Courtney Harte en bata de noche lo haban perturbado. Al pensar en ella, vio la mata de cabellos en la calle, a pocos metros del lugar donde la haba arrojado. Una leve brisa la empuj hacia l y se detuvo a pocos centmetros de sus pies. Tuvo el impulso de pisarla antes de que volviera a volar. La tom de nuevo y la guard en el bolsillo de su chaleco.

CAPTULO 11
1

Ese domingo por la maana, mientras la gente devota estaba en misa, Reed Taylor se hallaba sentado en su oficina, una de las dos habitaciones que reservaba para su uso personal en el piso de arriba de la taberna. Haba acercado un silln a la ventana y tena un montn de novelas baratas junto a l. Era un entusiasta lector de novelas de aventuras. Estaba completamente absorto en la quinta lectura de Bowie Knife Ben, el pequeo cazador del noroeste, de 0ll Coomes, cuando sali Ellie May del dormitorio, distrayndolo adrede con un sonoro bostezo. Pero fue una distraccin pasaleta. El cuerpo semidesnudo de Ellie no le interesaba esa maana, porque ya haba disfrutado de l plenamente la noche anterior. -Debiste despertarme, cario -dijo Ellie May con voz gangosa, acercndose a Reed por detrs y rodendole el cuello con sus brazos-. Pens que pasaramos todo el da en la cama. -Te equivocaste -murmur Reed con aire ausente-. Ahora vete a tu cuarto como una nia buena. Le dio una pequea palmada en la mano, sin mirarla siquiera. Ellie May hizo un gesto de disgusto. Era una joven bonita, tena una hermosa silueta y le agradaban mucho los hombres. Tambin a Dora le agradaban. Era la otra joven que trabajaba con ella en la taberna de Reed. Pero Reed no les permita prestar servicios a los clientes. Incluso haba contratado a un pistolero particularmente perverso para que hiciera respetar sus normas al respecto. Gus Maxwell haca cuanto le ordenaban. Reed consideraba que ambas jvenes eran de su propiedad y poda volverse muy desagradable si lo hacan esperar cuando deseaba acostarse con alguna de ellas. El problema radicaba en que no se acostaba con bastante frecuencia con ninguna de las dos, porque divida sus atenciones entre ambas. Ellie May y Dora, que alguna vez haban sido amigas, se haban convertido en enemigas porque Reed era el nico hombre disponible para ambas.

Ellie May casi deseaba que Reed se casara con Courtney Harte. Tal vez as permitira que ella y Dora se marchasen, que era lo que ambas deseaban. Las haba amenazado en caso de que lo intentaran, y no estaban dispuestas a comprobar si cumplira con sus amenazas. Deca que las llevara con l a Wichita, y Ellie May tena la esperanza de que todo fuera diferente all. Al menos habra un sheriff a quien quejarse si la situacin no cambiaba. All, en Rockley, nadie hubiera credo que Reed fuera tan intransigente, pues su taberna era limpia y decente y todos lo respetaban. -Sabes cul es tu problema, Reed? -se atrevi a decir Ellie May-. Slo te interesas por tres cosas: el dinero, esas estpidas novelas y esa seorita elegante que vive enfrente. Me sorprende que no la hayas acompaado a misa para lograr que te invitaran a almorzar. Claro que escandalizaras al reverendo si aparecieras en la iglesia. El pobre hombre podra desmayarse. Su sarcasmo no dio resultado. Reed no la escuchaba. Ellie May se volvi, enfurecida. Por la ventana abierta vio a la dama en cuestin. Ellie May sonri y sus ojos brillaron maliciosamente. -Me pregunto quin ser el individuo que acompaa a la seorita Courtney a la iglesia -dijo intencionadamente. Al instante, Reed salt de su silln y empuj a Ellie May hacia un lado para poder ver mejor. Luego corri las cortinas y mir a Ellie May lanzando fuego por los ojos. -Debera abofetearte, tonta -la increp con furia-. No conoces a Pearce Cates? -Ah, se era Pearce? -pregunt ella inocentemente.

-Fuera de aqu! -Por supuesto, cario. Ella sonri afectadamente. Haba valido la pena ver a Reed enfadado, aunque slo fuera por unos instantes. Estaba tan habituado a ver satisfechos todos sus deseos, que, cuando las cosas no resultaban como l quera, se alteraba enormemente. Courtney Harte era una de las cosas que deseaba, y si bien ella no se haba arrojado en sus brazos, a Reed no le caba la menor duda de que finalmente cedera. Ya pensaba en ella como si le perteneciese. Ellie May esperaba que la joven se mantuviera inflexible. A Reed Taylor no le vendra mal verse humillado alguna vez. -Courtney. Courtney se detuvo de mala gana cuando vio que Reed Taylor cruzaba la calle en direccin a ella. Qu mala suerte. Unos pocos metros ms, y hubiera estado dentro del hotel. Mattie y Pearce tambin se detuvieron, pero Courtney, con expresin angustiada, les indic que prosiguieran su camino y luego aguard a que Reed se acercara. Lo encontr desaliado. Sus cabellos rubios estaban revueltos y an no se haba afeitado. De todos modos, era muy apuesto. Courtney pens que nada poda desmerecer el atractivo fsico de Reed. La combinacin de ojos verdes, nariz aguilea y simpticos hoyuelos resultaba letal. Y adems, era un hombre alto y corpulento, fuerte. Cada vez que vea a Reed, ella pensaba en su fortaleza' Era un ganador, un hombre de mucho xito. S, un hombre fuerte. Courtney sola preguntarse si no estaba loca al permitir que sus defectos decidieran los sentimientos de ella hacia l. Pero as era. Era el hombre ms tozudo y poderoso que jams conociera. No le agradaba. Pero no se not en la mirada que ella le dirigi, porque Courtney era muy educada. -Buenos das, Reed. l abord el tema directamente. -No me has recibido desde aquel incidente en la tienda de Handley. -No; es verdad. -Tanto te afect? -Bueno, s. Y era verdad. Pero tambin era verdad que estaba preocupada tratando de hallar alguien que la acompaara hasta Texas. Haba hecho el equipaje y estaba preparada para partir. Y Berny BixIer tena una carreta y un buen caballo en venta. Slo le faltaba alguien que la escoltara. Pero el incidente de la tienda de Handley le sirvi de pretexto para mantener alejado a Reed. Era intil decirle simplemente no deseo verte. -Cuando Gus me lo cont, no lo poda creer. Regres de Wichita por la noche -dijo Reed-. Fue providencial que ese tal Chandler estuviera all. -Chandos -corrigi Courtney en voz baja. -Qu? Bueno, como sea. Tena la intencin de darle las gracias por haberte ayudado, pero se march temprano a la maana siguiente; tal vez haya sido mejor as. Era un hombre demasiado rpido con el revlver.

Courtney saba a qu se refera. Esa noche haba dormido muy poco y, a la maana siguiente, se despert tarde, de modo que no tuvo ocasin de ver el segundo tiroteo. Aparentemente, el amigo. de Jim Ward haba desafiado a Chandos frente al hotel, Segn el relato del viejo Charley, el hombre no haba tenido tiempo de defenderse, ante la rapidez increble de Chandos. Pero slo result herido en una mano. Chandos no lo haba matado. Despus, Chandos lo at, recogi el cadver de Jim Ward y se march de Rockley con el muerto y el hombre vivo a rastras. -No te corresponda darle las gracias en mi nombre, Reed -dijo Courtney-. Trat de hacerlo yo misma, pero no acept mi agradecimiento. -Hubiera deseado estar all para ayudarte, querida -respondi Reed cariosamente. Luego, y con el mismo entusiasmo, agreg-: Pero mi viaje ha sido provechoso. Logr asegurarme un lugar privilegiado en la ciudad de Buf falo. El hombre que me dio el dato estaba en lo cierto. Gracias al ferrocarril, ha surgido una nueva ciudad de la noche a la maana; sta se encuentra en torno al cam~ pamento de los antiguos vendedores de whisky. La han rebautizado con el nombre de Dodge en memoria del comandante de la guarnicin cercana. -Otra ciudad ganadera? -pregunt Courtney secamente, sin sorprenderse ante el egocentrismo de Reed-. Te marchars all en lugar de ir a Wichita? _No; hallar a alguien que se encargue de regentar la taberna de Dodge. Wichita ser mi base de operaciones, tal como lo planifiqu. -Qu emprendedor eres! Por qu no mantienes tambin tu taberna aqu, en Rockley, en lugar de demolerla? -Lo he pensado. Si crees que es una buena idea... -No lo hagas, Reed -lo interrumpi Courtney. Qu increble; el hombre era insensible al sarcasmo-. Tus decisiones nada tienen que ver conmigo. -S, tienen que ver contigo. -No -insisti ella con firmeza; luego aadi-: Es mejor que lo sepas: he decidido marcharme de Rockley. -Marcharte? Qu quieres decir? Siempre deseaste regresar al este y no te culpo por eso. Me establec en Rockley por ti. Pero ya nada tienes que hacer en el este, querida. Sarah me ha dicho... -No me importa lo que Sarah te haya dicho. -La voz de Courtney se elev ante la actitud paternalista de Reed-. Y no te concierne el hecho de que me marche. -Por supuesto que si. Courtney hubiera deseado gritar. Pero siempre haba sido as. l nunca poda aceptar una negativa. Cuando ella se neg a casarse con l, l haba ignorado su decisin. Cmo comunicarse con un hombre as? -Reed, debo marcharme. Mattie y Pearce me aguardan en casa. -Que esperen -dijo l, frunciendo el ceo-. Escchame, Courtney. No puedo permitir que te alejes de aqu... -No puedes permitirlo? - pregunt indignada. -Bueno, no fue mi intencin decirlo de esa manera. -Trat de calmarla. Dios, qu bella era cuando sus ojos se encendan as! Rara vez ocurra, pero cuando suceda, ella lograba excitarlo como ninguna otra mujer lo haba hecho-.

Ocurre que me estoy preparando para partir dentro de dos semanas y pens que podramos casarnos antes. -No. -Querida, la distancia de aqu a Wichita es demasiado grande para seguir cortejndote. -Me alegro. El rostro de Reed tena una expresin cada vez ms sombra. -Nunca me has dicho por qu no deseas casarte conmigo. Ya s; dices que no me amas... -Oh, me has prestado atencin. -Querida, aprenders a amarme -le asegur l; sus hoyuelos reaparecieron-. Te acostumbrars a m. -No deseo acostumbrarme a ti, Reed; yo... Soport el inesperado beso de l, sin forcejeos poco dignos. No era desagradable. Reed saba besar muy bien. Pero lo nico que suscit en ella fue exasperacin. Hubiera deseado abofetearlo por su osada. Pero la escena que estaban ofreciendo era bastante deplorable y no quera empeorarla. Cuando la solt, ella retrocedi. -Buenos das, Reed. -Nos casaremos, Courtney -dijo cuando ella pas junto a l. Courtney hizo caso omiso de sus palabras, que sonaron como una amenaza. Quiz deba retrasar su partida hasta que Reed se marchase a Wichita. No crea que l se atreviera a interponerse en su camino, pero con Reed nunca se saba.

Estaba tan preocupada que estuvo a punto de chocar contra el pistolero. En realidad, l extendi una mano para evitarlo. Estaba en la puerta del hotel, obstruyendo la entrada. Cmo no lo haba visto antes? La habra visto besando a Reed? Como siempre, su mirada era inescrutable. No obstante, Courtney se ruboriz. Ella mir de soslayo para comprobar si Reed an la observaba; l haba regresado a su taberna. -En... en ningn momento pens encontrarme con interrumpindose cuando l blandi un papel frente a ella. -Puede reunir todo esto en el trmino de una hora? Ella estudi brevemente el contenido. Su corazn lati con fuerza. Era una lista detallada de provisiones. Lentamente, levant su mirada hacia l. -Esto significa que ha cambiado de idea? l la mir fijamente durante unos segundos. Ella era transparente; en sus ojos felinos brillaba la esperanza. usted -dijo ella,

-Dentro de una hora, seorita, o me marchar solo -fue cuanto dijo.

CAPTULO 12

Mattie golpe una vez la puerta antes de abrirla. De modo que regres? Courtney la mir por encima del hombro. -Qu? Oh, Mattie, olvid que t y Pearce me aguardabais. Lo lamento. Pero no permanezcas ah d pie. Ven a ayudarme. -Ayudarte a qu? -Qu supones? -dijo Courtney con impaciencia. Los ojos de la muchacha ms joven mostraron sorpresa al comprobar que la habitacin estaba en desorden. Haba ropa dispersa por todas partes: enaguas y vestidos colgando de la silla, sobre la cama, el escritorio y otros muebles. -Deseas que te ayude a desordenar tu habitacin? -Tonta. No puedo llevar mi bal porque la lista no menciona una carreta; slo un caballo ensillado. Lela. Courtney le entreg la lista. Mattie abri los ojos. -De manera que va a llevarte a Texas. Cre que habas dicho... -Cambi de idea. Es un hombre de pocas palabras, Mattie. Slo me entreg la lista y pregunt si poda comprarlo todo en una hora. Oh, vamos, no tengo mucho tiempo. An debo ir a la tienda de Handley para adquirir alforjas y provisiones y debo comprar un caballo, y... -Courtney. No puedo creer que ests dispuesta a viajar hasta Texas sin una carreta. No tendrs intimidad alguna. Debers dormir en el suelo. -Llevar una manta -dijo Courtney alegremente-. Est en la lista. -Courtney! -Bueno, no tengo muchas alternativas, no? Y piensa en el tiempo que ahorraremos al no tener una carreta que nos obligue a marchar lentamente. Llegar a Waco mucho antes de lo que pens.

-Court, nunca has cabalgado durante un da entero, y mucho menos durante semanas. Estars tan dolorida...

-Mattie, te aseguro que estar bien. Y no tengo tiempo para discusiones. Si no estoy preparada, se marchar sin m. -Que lo haga. Por Dios, Courtney, ese hombre lleva demasiada prisa. Cruzar las llanuras a toda velocidad. Dentro de dos das desears estar muerta y le rogars que te traiga de regreso. Aguarda hasta que otra persona pueda llevarte. -No -dijo Courtney con gesto decidido-. Quizs otros que vengan a Rockley estn dispuestos a llevarme, pero, podra confiar en ellos? Confo en Chandos. T misma dijiste que es el hombre perfecto para este trabajo. Y hay algo ms, Mattie: tengo la impresin de que Reed tratar de detenerme. -No se atrevera -dijo Mattie, indignada. -S, se atrevera. Y no hay muchos hombres dispuestos a contradecir a Reed. -Y crees que Chandos lo hara? S, pienso que lo hara. Pero... -Mattie, debo ir a Waco. Chandos es el hombre indicado para llevarme. As de sencillo. Y bien, vas a ayudarme? Me queda poco tiempo. -Est bien -suspir Mattie-. Veamos qu dice la lista; vas a comprar pantalones y camisas? Figuran aqu. Ocupada eligiendo ropa, Courtney neg con la cabeza. -Estoy segura de que puso eso en la lista porque cree que no podr montar con vestido. Pero tengo esa falda de lana de angora que adapt para cabalgar, de modo que servir. -Ests segura que se es el motivo? Quiz desee que parezcas un hombre. Olvidas la clase de zona que debes atravesar. -No me hables de peligros, Mattie. Ya estoy bastante asustada. -Quiz deberas comprar, al menos, un par de pantalones para estar segura. -Podra hacerlo, pero el seor Handley pensar que estoy loca. Y no tengo tiempo para todo eso. Mattie contempl el saco de noche en el que Courtney colocaba dos vestidos. -S que dijo que llevaras poca ropa, Court, pero all cabe an otro vestido. Por qu no? Y adems tienes las alforjas. Viajars muy cargada de cosas, pero es inevitable. -Mattie, entiendes de caballos ms que yo y me dijo que necesitara un buen caballo. Me compraras uno? -No existen muchos para elegir en la caballeriza. Si hubiera tiempo... Tenemos uno esplndido en casa. -No hay tiempo, Mattie. Dijo que se marchara dentro de una hora, y lo har. -Ver qu puedo hacer -gru Mattie-. Nos encontraremos frente a la tienda de Handley. Sarah ya lo sabe? Courtney entreg a su amiga unos billetes y, sonriendo, dijo: -Lo preguntas seriamente? Si lo supiera, estara aqu brindndome sus lgubres predicciones. -Por qu no te marchas sin decirle nada? Te ahorraras el sermn.

-No puedo, Mattie. Despus de todo, se ha ocupado de m en estos ltimos aos. -Ocupado de ti! -dijo Mattie con indignacin-. Dirs que te ha obligado a trabajar como una esclava. Courtney sonri ante la franqueza de Mattie. A travs de los aos, haba adoptado algunas frases de su amiga y en ocasiones las utilizaba impensadamente. Al menos, ya no se ruborizaba cuando Mattie deca atrocidades. Dndose cuenta de que quiz no vera a Mattie en mucho tiempo, Courtney le confi: -Te echar de menos, Mattie. Y deseo que elijas algo para ti entre las cosas que poseo y que no puedo llevar conmigo. Mattie abri mucho sus ojos. -Quieres decir... estos hermosos vestidos? -Prefiero que los tengas t y no Sarah. -Bueno, no s qu decir. Tambin yo te echar mucho de menos. Sali de la habitacin antes de echarse a llorar. No tena sentido. Court estaba decidida a marcharse. Tambin los ojos de Courtney se llenaron de lgrimas mientras terminaba de hacer el equipaje y se pona su equipo de montar. Antes de salir del hotel se encontr con Sarah. Habra deseado despedirse en el ltimo momento, cuando ya hubiera comprado cuanto necesitaba, pero no fue as. -Evidentemente, persistes en tu tonta idea de ir a Waco -le reproch Sarah. -S, Sarah -admiti Courtney suavemente. -Pequea tonta. No pienses que voy a llorar por ti si mueres en la llanura. -No ir sola, Sarah. -Qu? Quin te acompaar? -Se llama Chandos; es el que... -S muy bien quin es -dijo Sarah Luego, inesperadamente, se ech a rer-. Ya veo. Todas esas tonteras acerca de tu padre eran un pretexto para marcharte con ese pistolero. Siempre supe que eras una vagabunda. Courtney la mir enfurecida. -Nada de eso, Sarah. Pero puedes pensar lo que quieras. Despus de todo, si mi padre est vivo, te convertirs en una adltera, no. es as? Courtney aprovech el sbito mutismo de Sarah para salir del hotel. Tema que Sarah fuese tras ella, pero no lo hizo. En la calle no haba seales de Chandos ni de su caballo; Courtney an dispona de algunos minutos antes de la hora sealada. Compr rpidamente cuanto necesitaba. Tambin pudo despedirse de algunas personas que la

haban tratado siempre con gentileza, porque Lars Handley, Charley, Snub y las hermanas Coffman estaban en ese momento en la tienda de Handley. Antes de que concluyera, lleg Mattie. -Est esperndote, Courtney. Mir por la ventana. All estaba Chandos, montado en su caballo. Un ligero temor la hizo estremecer. Apenas lo conoca e iba a viajar sola con l. -Trajo otro caballo -dijo Mattie, en voz baja~. Est ensillado y listo para partir. Incluso escogi la montura. Quiz pens que no hallaras una buena cabalgadura por aqu. Pero compr para ti la vieja Nelly a muy buen precio. -Mattie le entreg el dinero sobrante-. No es buena para montarla pero s para transportar carga; no tendrs que llevar tus cosas contigo. -Entonces no emplees ese tono tan triste. -Te marchas... Y no es tan slo por eso... No s. Chandos me impresion. En la caballeriza, sin decir palabra, se hizo cargo de todo. Tienes razn, es un hombre de pocas palabras. Y... y me aterroriza. -Mattie! -Es verdad. Por qu ests tan segura de que puedes confiar en l, Court? -Confo en l; eso es todo. Olvidas que ya una vez me salv de ese odioso Jim Ward. Ahora est dispuesto a ayudarme nuevamente. -Lo s; lo s. Pero no comprendo por qu. -No importa. Lo necesito, Mattie. Ahora ven y aydame a cargar a la vieja Nelly. Cuando las jvenes salieron de la tienda, Chandos no pareci verlas. Ni siquiera se ape para ayudarlas a asegurar las alforjas de Courtney sobre la yegua. Courtney se dio prisa, no tanto porque l aguardaba, sino para evitar que Reed la viera. Miraba nerviosamente hacia la taberna, con la esperanza de poder marcharse con Chandos antes que se produjera un escndalo. Cuando ambas amigas se abrazaron por ltima vez y Courtney mont su caballo, Chandos dijo: -Trae todo lo que figura en la lista? -S. -Supongo que es demasiado tarde para preguntarle si sabe cabalgar. Lo dijo tan secamente que Courtney se ech a rer. -S cabalgar. -Cabalguemos entonces, seorita. Chandos tom las riendas de la vieja Nelly y se dirigi hacia el sur. Courtney slo tuvo tiempo para volverse y saludar a Mattie con la mano. Casi inmediatamente llegaron a la salida de Rockley y, con un profundo suspiro, Courtney se despidi de ese captulo de su vida. No le llev mucho tiempo habituarse a mirar la espalda de Chandos. l no deseaba cabalgar junto a ella. Courtney lo alcanz en varias ocasiones, pero l

siempre lograba mantenerse a una buena distancia delante de ella; no muy alejado, pero no tan cerca como para poder conversar. Pero siempre saba qu estaba haciendo Courtney. No miraba hacia atrs, pero cuando el caballo de ella se atrasaba, l aminoraba la marcha. Mantena constantemente la misma distancia entre ambos. Eso la hizo sentir segura. Aunque no por mucho tiempo. Pocos momentos despus, Chandos se ape de su caballo y camin hacia donde estaba ella. Courtney lo mir, intrigada. Ya era casi el atardecer y no pens que acamparan tan temprano. Luego se alarm. El rostro de l tena una expresin de fra determinacin. Sin decir una palabra, levant los brazos y la oblig a apearse. Con un gemido de sorpresa, ella cay contra l, y sus botas golpearon las piernas de Chandos. l no se inmut. La tom de la cintura con un brazo y con la otra mano tom sus nalgas.

-Chandos, por favor -grit ella, horrorizada-. Qu est haciendo? l no respondi. Sus fros ojos azules lo decan todo. -Por qu? -Por qu no? Dios, ella no poda creerlo. -Confi en usted. -Supongo que no debi hacerlo -dijo l con frialdad, rodendola fuertemente con sus brazos. Courtney comenz a llorar. -Por favor. Me est haciendo dao. -Le voy a hacer mucho ms dao si no hace exactamente cuanto le ordene, seorita. Abrceme. No estaba enfadado. Ni siquiera levant la voz. Courtney hubiera preferido que se enfureciera. Mirndolo a los ojos, obedeci. Su corazn lata enloquecidamente. Cmo pudo equivocarse tanto? -As est mejor -dijo l, serenamente. Luego, con un solo movimiento le abri la blusa. Courtney grit, sabiendo que era intil, pero no pudo evitarlo. Con eso logr que Chandos la empujara; ella cay sentada a sus pies. Rpidamente, se abroch la blusa. Haba conf lado en Chandos para que la protegiera y l la haba traicionado. Le lanz una mirada muy elocuente. Courtney se estremeci. All, de pie, con las piernas separadas, se lo vea tan fuerte y apuesto, pero tambin tan cruel y despiadado... -Creo que an no se ha dado cuenta de la situacin. De lo contrario, no provocara mi ira con sus gritos. -S; me he dado cuenta.

-Dgame cul es. Ahora. -Va usted a violarme. -Y bien? -Y no puedo evitar que lo haga. -Y qu ms? -No... no s qu ms puedo decir. -Mucho ms, seorita. La violacin es lo que menos debera preocuparla. Se ha puesto usted a mi merced. Fue una estupidez, pues ahora puedo hacer cuanto desee con usted, Me comprende? Puedo cortarle el cuello y dejarla aqu; ningn ser humano la hallara.

Courtney temblaba violentamente. En su momento, no haba pensado en todo eso y ya era demasiado tarde. Como no dejaba de temblar, Chandos se inclin y la abofete. De inmediato, ella rompi a llorar y l lanz una maldicin. Tal vez estaba siendo demasiado rudo con ella, pero deba aprender la leccin. Haba estado dispuesto a hacer algo ms que atemorizarla, si hubiera sido necesario. Pero no lo era. Ella se atemorizaba con f facilidad Puso su mano sobre la boca de ella para hacerla callar. -Puede dejar de llorar. No voy a hacerle dao. Vio que ella no le crea y suspir. Haba resultado mejor de lo que pensaba. -Esccheme, ojos de gato -dijo l, en tono deliberadamente amable-. El dolor no se olvida. Por eso lo us. No quiero que olvide cuanto aprendi hoy. Otro hombre la hubiera violado, asaltado y luego probablemente la hubiera matado para ocultar su delito. No debe poner su vida en manos de un extrao, al menos en esta regin; jams. Trat de decrselo, pero no quiso escucharme. Este camino es recorrido por muchos hombres peligrosos. Ella haba dejado de llorar y l le apart su mano de la boca. Vio que ella humedeca sus labios con su pequea lengua rosada. Luego se incorpor y le volvi la espalda. -Ser mejor que acampemos aqu para pasar la noche -dijo l sin mirarla-. Por la maana, la llevar de regreso a Rockley.

CAPITULO 13
Courtney permaneci acostada durante varias horas observando las estrellas. Luego se volvi y contempl el fuego que se apagaba. Pens que deba ser medianoche, pero no estaba segura.

Se haba tranquilizado. Chandos no haba vuelto a tocarla; ni siquiera se haba acercado a ella, excepto para alcanzarle un plato de comida. Tampoco le haba dirigido la palabra; indudablemente pensaba que no era necesario anadir nada ms. El muy canalla. Qu derecho tena de erigirse en su maestro? Qu derecho tena de hacerla ilusionar para luego destruir sus ilusiones? No obstante, ella no se atreva a provocarlo, dicindole qu opinaba de su leccin. Comenz a llorar amargamente. En silencio; slo de tanto en tanto lanzaba un suspiro. Pero fue suficiente. Chandos la oy. No estaba durmiendo. Sus propias preocupaciones lo mantenan despierto. No senta remordimientos por lo que haba hecho. Sus intenciones haban sido buenas, si bien la ejecucin haba sido un tanto drstica. Era mejor que la joven sufriera un susto y no que terminara enterrada en una tumba annima en medio de la llanura ms adelante. Hablar con ella hubiera sido intil; ella no le hubiera hecho caso. El problema era que no esperaba que el sufrimiento de Courtney pudiera afectarlo tanto. Era casi como aquella vez, en que la vida de ella haba estado en sus manos. Dentro de l surgi un instinto protector y slo deseaba consolarla. El llanto' de ella lo perturb profundamente. No poda soportarlo. Su primer impulso fue el de alejarse hasta que ella se calmara, pero saba que ella creera que la estaba abandonando y no deseaba atemorizarla nuevamente. Maldicin! Nunca se haba alterado ante los llantos femeninos. Qu tena este llanto que lo haca diferente? Chandos se puso en pie silenciosamente y fue hacia ella. Se sent junto a Courtney y la rode con sus brazos, acercndola hacia l, de manera que la espalda de ella qued apoyada contra el torso de l. Ella contuvo el aliento. -Tranquilzate, gatita. No te har dao. Ella estaba rgida como una tabla. No confiaba en l. -Slo voy a abrazarte; nada ms -dijo Chandos con tono tranquilizador-. Deja ya de llorar. Ella se volvi apenas, para poder verlo. Chandos se emocion al ver su rostro hmedo. Sus ojos parecan dos grandes heridas. -Lo has arruinado todo -dijo ella, lastimeramente. -Lo s -dijo l. Cualquier cosa con tal de calmarla. -Ya no hallar a mi padre. -S, lo hallars. Pero debers buscar otra manera de hacerlo. -Cmo? Me hiciste gastar tanto dinero en vveres que ya no podr llegar a Waco. Compr ropa que jams usar, un caballo tan viejo que el seor Sieber no querr volver a comprarlo y un revlver intil, ms costoso aun que el caballo. -Un revlver nunca es intil -dijo Chandos pacientemente-. Si lo hubieras usado hoy, me hubieras podido detener antes de que me acercara a ti. No saba que pensabas atacarme -replic, indignada.

--No, supongo que no -dijo l, razonablemente-. Pero debiste suponerlo. Aqu debes estar preparada para todo. -Ahora lo estoy. Le apunt con el arma que tena oculta debajo de su manta. La expresin de l no vari. -Muy bien, seorita. Ests aprendiendo. Pero debers mejorar tu sentido de la oportunidad. -Desliz su mano debajo de la manta para quitarle el revlver-. La prxima vez, asegrate de estar frente a tu objetivo, especialmente si te hallas tan cerca de l. -Qu diferencia hay? -Suspir con gesto desdichado-. De todos modos, no hubiera podido disparar contra ti. -Si te provocan, puedes disparar a cualquiera. Ahora, deja de llorar, quieres? Te devolver tu dinero. -Muchas gracias -respondi ella, tensa-. Pero no ser una gran ayuda. No puedo llegar a Texas sin compaa. Me has demostrado que no puedo confiar en nadie. Qu hago, entonces? -No deberas ir en busca de tu padre. l debera tratar de hallarte. Escrbele. -Sabes cunto tardara una carta en llegar a Waco? Puedo llegar yo antes. _Podra llevarla yo. -Vas a Waco? -No pensaba ir tan lejos, pero podra hacerlo. -No lo hars -dijo ella, fastidiada-. Cuando te marches, ya no te preocupars del asunto. -Dije que lo hara, y si lo dije, lo har. -Y si mi padre no est all -repuso ella-. Cmo he de saberlo? Ella rog con su mirada, pero l no dio seales de haber comprendido. _Alguna vez quiz vuelva por aqu. -Alguna vez? Debo aguardar a que eso suceda alguna vez? -Qu demonios deseas de m? Tengo otras cosas que hacer adems de tus diligencias. -Deseo que me lleves a Waco. Dijiste que lo haras. -Nunca dije que lo hara. Te dije que compraras provisiones. T entendiste lo que deseabas. No haba elevado la voz, pero ella supo que haba perdido la paciencia. Aun as, insisti. -No veo por qu no puedes llevarme. Vas a Texas de todos modos. -No has aprendido nada, verdad? El tono de su voz era fro. -S -dijo ella nerviosamente.

-Si as fuera, no estaras dispuesta a viajar conmigo. Courtney mir a lo lejos, incmoda. Naturalmente, l tena razn. Ni siquiera debera dirigirle la palabra. -S por qu actuaste as -dijo ella en voz muy baja-. No puedo decir que me agrad, pero no creo que hayas deseado hacerme dao. -No lo sabes en absoluto -dictamin l categricamente. La abraz con fuerza y ella se puso tensa. Sin aliento, dijo: -Realmente... hubieras ... ? -Escchame -interrumpi Chandos-. No sabes de qu soy capaz. No intentes adivinarlo, -Ests tratando de asustarme nuevamente? l se incorpor. -Mira -dijo secamente-, slo deseaba que dejaras de llorar. Ya no lloras. Tratemos de dormir. -Por qu? -dijo ella, ofendida-. Mis problemas no te conciernen. Olvida mi peticin de ayuda. Olvdalo todo. Chandos se puso en pie. La impertinencia de la joven no lo afectaba. Era una mujer, y supuso que si se quejaba se sentira mejor. Pero las palabras que pronunci luego lo dejaron perplejo. -Tengo una alternativa: Reed Taylor me llevar a Waco. Naturalmente, eso quiere decir que deber casarme con l. Qu otro camino me queda? Estoy habituada a que las cosas no resulten como lo deseo. Adems, cul es la diferencia? Se haba vuelto de espaldas a l y hablaba consigo misma, no con l. No supo si ignorarla o hacerla entrar en razn a golpes. -Seorita? -Qu? -dijo ella, cortante. Chandos sonri. Quizs era valiente, despus de todo. -Debiste decirme que estabas dispuesta a usar tu cuerpo para llegar a Waco. -Qu? -Se volvi tan rpidamente que la manta que la cubra cay hacia un lado.- jams permitira... -Acaso no dijiste que te casaras con ese individuo? -Eso nada tiene que ver con... lo que has dicho -replic ella. -No? Piensas que puedes casarte con un hombre sin compartir su lecho? Courtney se ruboriz. No lo haba pensado; slo haba hablado para sentirse mejor. -No es asunto tuyo lo que yo haga cuando me lleves de regreso a Rockley -dijo, a la defensiva.

l se acerc a ella. -Si estas vendiendo tu virginidad, tal vez est interesado. Ella no supo qu responder. l actuaba as para escandalizarla? -Habl de boda -replic Courtney con voz temblorosa-. T tambin? -No. -Entonces no hay nada ms que decir -dijo con firmeza, y se volvi. Chandos observ que ella tomaba la manta y se cubra con ella hasta el mentn. Durante un instante, Chandos se volvi y contempl el cielo oscuro y estrellado, pensando que se haba vuelto loco. Inspir profundamente y luego dijo: -Te llevar a Texas. Se produjo un gran silencio. Luego ella lo interrumpi: -Tu precio es muy alto. -No hay precio; slo el que ests dispuesta a pagar. Finalmente, estaba cambiando nuevamente de idea. Estaba demasiado mortificada; slo dijo: -No, gracias. -Como gustes -respondi l con indiferencia. Luego se alej. Ella se enorgulleci por haber rehusado. Quin crea l que era al jugar as con su vida? Durante un largo rato slo se oy el crepitar del fuego. Luego ella dijo susurrando: -Chandos. -S? -Lo he pensado mejor. Acepto tu ofrecimiento. -Entonces, durmete. Partiremos temprano.

CAPTULO 14
1

El fuerte aroma del caf despert a Courtney. Durante un instante permaneci acostada, dejando que el sol de la maana baara su rostro. Nunca haba dormido a la intemperie y le result muy agradable despertar bajo la caricia del sol matutino. Quiz, despus de todo, no echara de menos la falta de una carreta.

Cuando se movi, comprob que le dola todo el cuerpo. Luego record la advertencia de Mattie. El da anterior haban cabalgado durante casi seis horas. No haba sido una cabalgata intensa, pues slo haban recorrido alrededor de veinticinco kilmetros. Pero Courtney no estaba habituada a cabalgar durante tanto tiempo y sus msculos se lo hacan saber. Se volvi con un gesto de dolor. Era peor de lo que pensaba. Luego vio a su acompaante y olvid sus malestares. Chandos se estaba afeitando a unos tres metros de distancia, cerca de los caballos. En el suelo, a sus pies, haba un pequeo jarro dentro del cual se vea una brocha. De la montura de su caballo penda un espejo. No estaba a su altura pero lo haba colocado de manera que pudiera mirarse en l. A menudo, Courtney haba contemplado a su padre mientras se afeitaba, pero no era lo mismo que observar a Chandos. No llevaba camisa; slo pantalones, botas y el cinto que sostena el revlver. Ella lo mir levantar un brazo para quitarse la espuma del rostro. Vio que sus msculos se tensaban y movan. No poda dejar de contemplar su cuerpo de lneas firmes. Su piel desnuda era oscura, suave y fascinante. -Srvete un poco de caf. No permaneceremos aqu durante mucho tiempo -le dijo como sabiendo desde siempre que ella lo observaba fascinada. Se ruboriz. Cmo saba que estaba despierta? Courtney se incorpor lentamente, a causa de sus dolores musculares. Hubiera deseado quejarse, pero no se atrevi. Slo haban viajado durante un da. Si l pensaba que ella no era capaz de sobrellevarlo, podra cambiar nuevamente de parecer. -Hablas espaol? -pregunt ella con aire casual. -No. -Mattie pens que quiz fueras espaol. Tu nombre lo es? -No. Courtney hizo una mueca. Dios, qu poco sociable era. No poda tratar de ser amable alguna vez? Volvi a intentarlo. -Entonces, cul es tu nacionalidad? -El caf se enfra. Ella pens que no vala la pena insistir y concentr su atencin en el caf. Estaba realmente hambrienta. -Hay algo para comer, Chandos? Finalmente, l la mir. Sus cabellos se haban soltado mientras dorma y caan sobre su lado izquierdo, cubriendo la mayor parte de su falda a cuadros. El record que haba entrelazado sus dedos en esos cabellos. Ella lo miraba con ojos semidormidos, ms rasgados que de costumbre. Estaba fatigada de llorar y por haber estado despierta casi toda la noche. l saba muy bien que ella ignoraba hasta qu punto estaba seductora.

-Junto al fuego hay bizcochos -Inform l secamente. -Eso es todo? -Suelo comer poco por la maana. Debiste comer anoche. -No hubiera podido. Estaba tan... -Se interrumpi. No menciones el da de ayer, Courtney, se dijo-. Los bizcochos me vendrn muy bien, gracias. Chandos se volvi para terminar de afeitarse. Pens que deba estar loco. No haba excusa alguna para llevar a una mujer, a esta mujer, a travs de seiscientos cuarenta kilmetros de llanuras solitarias Una maldita virgen. Slo saba mirarlo fijamente, pensando que l no lo perciba. Pero l haba captado cada una de sus miradas. Haba tenido la sensacin de que esos ojos acariciaban su cuerpo, como s hubieran sido manos. No te agradaban los sentimientos que despertaba en l. Pero la llevara a Waco. De lo contrario, *jams podra olvidar su hermoso rostro baado en lgrimas, sus ojos felinos llenos de desconsuelo. No deseaba conservar esa imagen por el resto de su vida, como haba conservado durante los ltimos cuatro aos la de esa joven asustada que le recordaba a su hermana muerta. Para su desgracia, haba estado ligada a l desde el da en que la vio por primera vez, ligada a travs de cuanto l haba sufrido y de cuanto ella estaba a punto de sufrir. Cuando le perdon la vida, ella se convirti en una parte de la suya. Ella lo ignoraba. No haba motivo para que lo supiera. Haba sido un error Ir a Rockley para comprobar si an estaba all. Haba sido an peor regresar para salvarla de su estupidez. Ella no era responsabilidad suya. l slo deseaba romper el vnculo que los una. Y en lugar de hacerlo, la estaba acompaando a Waco. S; decididamente, estaba loco. -Chandos? El se quit el resto de espuma del rostro, tom la camisa que colgaba de su cabalgadura y luego se volvi para mirarla. Ella estaba sentada cerca del fuego, en una postura muy femenina. En una mano sostena una taza de metal y, en la otra, el resto de un bizcocho. Su rostro estaba sonrojado y no lo miraba a los ojos. Mir a su alrededor, contemplando la vasta llanura que se extenda en torno suyo, desierta y silenciosa. l percibi de inmediato su dilema y aguard para averiguar qu pensaba hacer al respecto. Ella lo mir a los ojos y luego su mirada volvi a posarse en la lejana. -Aparentemente tengo... quiero decir que... no importa. Los ojos de Courtney se iluminaron con una sonrisa. Era un ser increble. Prefera sufrir antes que mencionar lo que consideraba un tema inapropiado. l camin hacia el fuego y se puso en cuclillas junto a ella. -Deberas hacer algo con esto -dijo l, llevando un mechn de sus cabellos hacia atrs. Courtney mir fijamente su torso bronceado; el vello oscuro. No debi acercarse a ella con la camisa abierta. No obstante, pens que iba a tener que habituarse a su falta de formalidad si deseaba viajar con un hombre que no daba la menor importancia a tales cosas. -Est bien -dijo ella y rpidamente recogi su cabello, formando con l un rodete sobre la nuca. Chandos la contempl detenidamente y ella evit mirarlo. Iba a tener que mantenerse a distancia de ella.

-Voy a ponerme en marcha -dijo l bruscamente. Cuando ella lo mir, alarmada, l aadi-: No tardes; de lo contrario te ser difcil alcanzarme. l recogi la cafetera y su jarro de metal, apag el fuego y se march. Ella tendra algunos minutos a solas para satisfacer sus necesidades naturales. De pronto, tom conciencia de que Chandos saba cul era su problema. Qu mortificacin. Y bien, no le quedaba otra alternativa que dejar de lado su sensibilidad delicada y adaptarse a viajar con un hombre. No perdi tiempo, pensando que quiz no podra alcanzarlo. En cuanto pudo, se march tras l. No debi preocuparse. l se hallaba a unos cuatrocientos metros de distancia. Estaba sentado, mirando hacia el oeste y no pareci verla cuando ella se acerc. Courtney se detuvo junto a l y entonces le lanz una mirada. l le ofreci algo de comer. -Con eso podrs sobrevivir hasta que nos detengamos a medianoche. De modo que saba que estaba hambrienta. Los dos bizcochos no haban satisfecho su apetito; especialmente porque no haba comido desde el da anterior por la maana. -Gracias -dijo ella en voz baja. -sta es tu ltima posibilidad de regresar, seorita. Lo sabes, verdad? -No deseo regresar. -Sabes realmente a qu te arriesgas? No hallars aqu ningn rastro de civilizacin. Y ya te he dicho que no soy una niera. No esperes que haga por ti lo que puedas hacer por ti misma. Ella asinti lentamente con la cabeza. -Sabr cuidarme. Slo pido tu proteccin en caso de necesidad. -Luego agreg con vacilacin-: Me la dars, verdad? -Lo mejor que pueda. Ella suspir y l dej de mirarla, mientras guardaba el resto de alimento en su alforja. Al menos eso estaba claro. Para que pudieran llevarse bien, slo haca falta que l dejara de actuar como si ella lo hubiera obligado a acompaarla. Al menos, poda dejar de tratarla de seorita, que ms pareca una ofensa que una seal de respeto. -Tengo nombre, Chandos -dijo ella-. Me llamo... -Conozco tu nombre -interrumpi l, azuzando a su caballo, que comenz a galopar. Ella lo mir, azorada.

CAPITULO 15
Courtney vio al indio por primera vez antes de cruzar el ro Arkansas, al medioda. Esa maana, Chandos haba cabalgado hacia el oeste, siguiendo luego el curso del ro hacia el sur, hasta llegar a un sitio en el que la escasa profundidad les permiti cruzarlo. Courtney estaba encandilada por el reflejo del sol de medioda sobre el agua. Por ese motivo, le resultaba difcil distinguir las sombras de la ribera, poblada de rboles y arbustos. El movimiento que vio entre los matorrales pudo haber sido provocado por cualquier cosa. El hombre de las largas trenzas negras pudo haber sido un espejismo. Cuando avis a Chandos de que haba credo ver un indio al otro lado del rio que s e aprestaban a cruzar, l le quit importancia. -Si era un indio, pues lo era. No te preocupes. Luego tom las riendas del caballo de ella y las de la yegua Nelly, conducindolos a todos a travs del ro. Ella olvid al indio y se preocup por mantenerse sobre su cabalgadura, mientras el agua helada lleg primero hasta sus pies, luego hasta sus muslos y finalmente hasta sus caderas. La yegua corcoveaba y se zambulla, tratando de mantener el equilibrio en la rpida corriente de agua. Finalmente, despus de cruzar el ro Courtney puso a secar sobre un arbusto su falda de montar y su enagua, y se calz los pantalones. Sali de detrs de los arbustos, donde haba demorado su aparicin en pantalones. Cuando los compr en la tienda, no haba tenido tiempo de probrselos y les haba echado un rpido vistazo, suponiendo que le iran bien. Se haba equivocado. No eran pantalones de hombre sino de nio y, si no hubiera tenido tanto apetito, hubiera permanecido entre los arbustos. Vio a Chandos junto a la orilla del ro, llenando con agua las cantimploras, pero se olvid de l cuando vio el almuerzo que se estaba cocinando. En una pequea cazuela, sobre el fuego, herva un guisado. Encontr su cuchara y se inclin para revolverlo; el aroma hizo que su boca se hiciera agua. -Hija de puta. Courtney dej caer la cuchara con un grito de sorpresa. Lentamente se volvi y mir a Chandos. Estaba a pocos metros de ella; en una mano llevaba las dos cantimploras; con la otra sostena su frente como para aliviar el dolor. Pero cuando baj su mano y ambos se miraron a los ojos, Courtney comprob que no sufra dolor alguno. -Chandos? l no respondi. La mir, detenindose en las curvas que el estrecho pantaln delineaba ntidamente. Ella saba que eran muy ceidos, pero Chandos la hizo sentir como si estuviera desnuda. Courtney se ruboriz intensamente. -No me mires as. En realidad, no deseaba comprarlos, pero Mattie dijo que quiz deseabas que me pareciese a un hombre, de modo que los compr.

Cmo iba a saber que no eran de mi medida? No suelo comprar ropa masculina. Y no tuve tiempo de probrmelos porque slo me diste una hora para... -Cllate, mujer -interrumpi l-. No me importa por qu los tienes puestos; slo qutatelos de inmediato y ponte de nuevo la falda. -Pero t dijiste que los comprara -protest Courtney, disgustada. -Dije camisas y pantalones. Eso no quiere decir... si eres tan insconsciente como para hacer ostentacin de tu trasero frente a m.

-Cmo te atreves? -dijo ella. -No me provoques, seorita -gru l-. Slo ponte la falda. -An est mojada. -No me importa. Pntela. Ahora. -Muy bien. -Ella se volvi y aadi, enfadada-: Luego no me culpes si pillo un resfriado y tienes que... l la tom de los hombros y la hizo girar sobre s misma con tal fuerza, que ella cay entre sus brazos. Posteriormente, Courtney pens que l debi de sorprenderse tanto como ella. Por qu, si no, la tom de las nalgas y no apart las manos, aun despus de que ella recuperase el equilibrio? Courtney estaba harta de su despotismo. -Y bien? -pregunt bruscamente-. Pens que deseabas que me cambiara de ropa. La voz de l son ronca, suave, y, al mismo tiempo, perturbadora. -No comprendes nada, verdad, ojos de gato? Nerviosamente, ella pregunt: -Puedes soltarme ahora? El no lo hizo y por un segundo sus ojos parecieron tan confundidos como los de ella. De pronto, ella qued sin aliento. -En el futuro, seorita -dijo l finalmente-, sugiero que no trates de sorprenderme de sta manera. Puedes usar tus pantalones, dado que yo, como sealaste, insist en que los trajeras. Si no puedo controlar mi... desaprobacin, se ser mi problema, no el tuyo. Ella supuso que se trataba de una disculpa por su extrao comportamiento. En lo sucesivo, tratara de no sorprenderlo para que no actuara de manera tan irracional. -Entonces, si no te importa, preferiria comer mientras se seca mi falda. De acuerdo? l asinti y Courtney fue en busca de los platos que se hallaban en las alforjas. Una hora despus reanudaron la marcha, mantenindose cerca del ro, aunque a una distancia suficiente como para eludir el espeso follaje que haba en las orillas. Courtney vio nuevamente al indio. Sera el mismo? Cmo

saberlo? Pero esta vez estaba segura de haberlo visto. Estaba a horcajadas de un pinto, muy semejante al de ella, sobre un pequeo cerro situado al oeste, y los observaba. Courtney acerc su caballo al de Chandos. -Puedes verlo? -S . -Qu espera de nosotros? -Nada. -Entonces, por qu est all? Nos observa? -pregunt ella. Finalmente, l se volvi y la mir. -Tranquilzate, seorita. No ha de ser el nico indio que veas en las prximas semanas. No te preocupes por l. -No? -No -insisti l con firmeza. Courtney no habl ms. Por Dios, cun irritante era! Pero ya no estaba tan preocupada por el indio, pues Chandos no lo estaba. Despus de unos minutos ya se haban alejado del indio, y ella se volvi para comprobar que no los haba seguido. An se hallaba sobre el pequeo cerro. Pero esa tarde, Courtney comenz a recordar todos los ataques indgenas de los que haba ledo u odo hablar, incluyendo aquel que le haba tocado vivir. Pensaba que algunos ataques se justificaban. Suspir. Los blancos mataban. Los indios trataban de vengarse. Luego los hombres blancos se vengaban a su vez y los indios tomaban represalias. Cundo acabara? No pareca posible que acabara, al menos por el momento. Y todos los sitios estaban amenazados, pues las tribus indgenas se extendan desde Mxico hasta la frontera con Canad. Un ao atrs, en el norte de Texas, diez carromatos haban sido atacados por ciento cincuenta indios. Llevaban grano desde Weatherf ord hacia Fort Griffin, y aunque el conductor de la caravana haba logrado reunir las carretas y ofrecer resistencia para que algunos de sus hombres pudieran huir, los que huyeron fueron hallados muertos y mutilados. Se deca que el ataque haba sido encabezado por Set- Tain- te, el jefe de los kiowas, ms conocido como Satanta. Este jefe indio era fcilmente reconocible porque sola usar un casco dorado con plumas y una chaqueta con charreteras, perteneciente a un general del ejrcito norteamericano. Courtney recordaba la risa de Mattie ante el despliegue de humor del jefe indio despus de atacar Fort Larned. Despus de robar casi todos los caballos del regimiento, envi un mensaje al comandante, quejndose de la mala calidad de los mismos y solicitando que, en su prxima visita, llevara mejores cabalgaduras. Courtney estaba segura de que no se encontrara con ese indio en el camino, pues Satanta se hallaba en la crcel estatal de Texas, aunque exista el rumor de que sera puesto en libertad bajo fianza

La joven pens que ese viaje entraaba verdaderos peligros. Poda un solo hombre protegerla? Decidi que slo le quedaba rezar y esperar que sus caballos respondieran satisfactoriamente. Si se detena a pensar en todas las posibilidades, no podra seguir adelante. No; lo ms atinado era imitar la actitud de Chandos. Slo esperaba que la serenidad de l fuera justificada.

CAPTULO 16
Chandos aguard hasta estar seguro de que Courtney dorma. Entonces, tom sus botas y su arma, y silenciosamente se alej del lugar donde acampaban. Fue en direccin opuesta al ro. La noche era oscura y haba sombras por doquier. A poco de andar, se le acerc Lobo Rampante. Caminaron sin dirigirse la palabra, hasta alejarse lo suficiente como para que el viento no llevara sus palabras. -Es tu mujer? Chandos se detuvo y mir hacia adelante. Su mujer? Sonaba agradable. Pero nunca haba tenido una mujer, ni lo deseaba. No haba tenido tiempo. La nica mujer a la que visitaba peridicamente era la apasionada Calida lvarez. Pero Calida perteneca a muchos hombres. -No, no es mi mujer -respondi finalmente. Lobo Rampante percibi el tono de tristeza con que lo haba dicho. -Por qu no? Chandos saba que haba muchos motivos pero slo mencion el ms obvio. -No es de las que obedecen ciegamente... y yo no acostumbro a interrumpir lo que comienzo. -Pero est contigo. Chandos ri, y sus dientes blancos brillaron en la oscuridad. -No sueles ser tan curioso, amigo mo. Creeras que estoy loco si te dijera que es ms fuerte que yo 0, al menos, ms persistente? -Qu poder emplea? -El de las malditas lgrimas. -Recuerdo muy bien cun poderosas son. Chandos comprendi que Lobo Rampante estaba pensando en su difunta mujer. Siempre era as. Con una palabra o una mi rada, l poda revivirlo todo en detalle. Aunque su camino estaba marcado por la sangre de sus seres queridos, Chandos trataba de olvidar lo sucedido. A Lobo Rampante no le ocurra lo mismo. El bravo comanche viva de sus recuerdos. Eran la razn de su vida.

La pesadilla no acabara para ninguno de ellos hasta que muriera el ltimo de los quince carniceros. Slo entonces dejara Chandos de escuchar gritos en sus sueos, de ver a Lobo Rampante, su ntimo amigo, llorando junto a su mujer muerta, mirando fijamente a su hijo de dos meses que yaca a unos pocos metros. Un pequeo beb degollado. En ocasiones, cuando las imgenes lo acosaban, Chandos perda el contacto con la realidad circundante y lloraba interiormente, como lo haba hecho cuando lleg a su hogar y presenci esa escena escalofriante. No lloraba fcilmente como Lobo Rampante, o como su padrastro, que haba cubierto las piernas de su mujer, manchadas de sangre por las reiteradas violaciones, y haba cerrado sus ojos, esos hermosos ojos azules llenos de horror y sufrimiento. A la madre de Chandos la llamaban la mujer de los ojos de cielo. Quizs algn da podra llorar. Entonces dejara de escuchar sus gritos. Tal vez entonces podra dormir con tranquilidad. Pero pens que la imagen de Ala Blanca nunca se borrara de su mente. Su pequea hermanastra, que lo adoraba, y a quien l adoraba a su vez. La muerte cruenta de esa nia adorable atormentaba su alma; los brazos rotos, las marcas de las dentelladas, el cuerpo retorcido y cubierto de sangre. La violacin de su madre era comprensible. Haba sido una hermosa mujer. Pero la violacin de Ala Blanca era una atrocidad inexplicable. Slo dos de los quince hombres blancos responsables de ese horror an estaban vivos. Lobo Rampante y los cinco valientes que acompaaban a Chandos haban hallado y dado muerte a casi todos los asesinos durante ese primer ao.

-Adnde va la mujer? -pregunt Lobo Rampante emergiendo de sus recuerdos. -Tambin se dirige a Texas. -Bien. Creo que no deseas nuestra compaa en este viaje. Chandos sonri. -No creo que ella lo comprendiera. Se asust mucho cuando te vio hoy. Si ve a los dems, se pondr histrica. -Pero ten la seguridad de que estaremos cerca si nos necesitas -le record Lobo Rampante. Y desapareci tan silenciosamente como haba llegado. Chandos permaneci all durante largo rato, contemplando el oscuro cielo nocturno. Una sensacin de vaco lo invadi. Y esa sensacin no desaparecera hasta que el ltimo asesino hubiera muerto. Slo entonces sus queridos muertos descansaran en paz y dejaran de gritar en sus sueos. De pronto, un grito lo estremeci. Lo llamaban por su nombre. No se trataba de un sueo. Chandos fue presa de un temor tan grande como el que experimentara aquel da en que lleg a su hogar, en el campamento indio. Corri a toda velocidad hasta llegar junto a ella. -Qu ocurre? Courtney cay en sus brazos, aferrndose a su torso desnudo.

-Lo lamento -balbuce, ocultando su rostro en el hombro de l-. Despert y no estabas aqu. No fue mi intencin gritar, pero cre que me habas abandonado. Me asust tanto, Chandos... No me abandonars, verdad? l la tom de los cabellos y ech su cabeza hacia atrs. La bes con fuerza. Esos labios que ella haba considerado tan sensuales se movan sobre los de ella con violencia. No haba suavidad alguna en su beso ni en la manera en que la sostena. Al cabo de un instante, algo comenz a mezclarse con su azorada confusin. Volva a experimentar esa extrana sensacin en su estmago; una sensacin ya conocida. Cuando percibi que era ella quien prolongaba el beso, aferrndose fuertemente a l, pens en apartarse, pero no lo hizo. No deseaba poner fin a ese beso. Pero todo lo bueno concluye alguna vez. Chandos la solt yse apart de ella. Courtney, estupefacta, contempl sus intensos ojos azules. Era demasiado tarde para tratar de explicarse su propio comportamiento, pero estaba muy intrigada por la reaccin de l. Inconscientemente, se llev la mano a los labios. -Por... por qu hiciste eso? Era todo cuanto Chandos poda hacer para mantener una pequea distancia entre ambos y ella preguntaba por qu. En realidad, qu poda esperar de una mujer virgen. Preguntaba por qu. Esos senos suaves y turgentes rozando su pecho, esos brazos sedosos rodeando su cuello. Slo llevaba una delgada camisa y una enagua. Por qu? Oh, Dios! -Chandos -insisti ella. No hubiera sabido qu hacer si no hubiera visto a Lobo Rampante detrs de ella. Aparentemente, su amigo haba odo el grito y haba acudido en su ayuda. Habra visto lo ocurrido? La sonrisa que le dirigi a Chandos indicaba que s. Luego desapareci. Chandos suspir profundamente. -Olvdalo -le dijo-. Simplemente pens que era la mejor manera de hacerte callar. -Oh! Maldicin; por qu se mostraba tan decepcionada? No se haba dado cuenta de que haba estado a punto de violarla? No, no lo haba percibido, se dijo a si mismo No tena la menor idea de lo que estaba haciendo con l. Chandos camin hacia el fuego, arrojando con fastidio otro leo. -Vuelve a dormir, seorita -dijo, volvindole la espalda. -Dnde estabas? -O un ruido y fui a averiguar de qu se trataba. No era nada. Pero antes de sacar conclusiones, debiste comprobar si mi caballo estaba aqu. La prxima vez, recurdalo.

Courtney gru interiormente. Haba actuado como una tonta. No era de extraar que l se desconcertara. Seguramente pensaba que era una mujer histrica que slo le traera problemas. -No volver a suceder... -comenz a decir Courtney; se interrumpi cuando l profiri una de esas palabras extranjeras que sola emplear cuando estaba inquieto. El se volvi y' fue hacia donde se hallaba su caballo-. Adnde vas? -Como estoy completamente despierto voy a darme un bao. Sac una toalla y jabn de su alforja. -Chandos, yo... -Vete a dormir. Courtney se cubri con su manta, contrariada. l se dirigi hacia el ro. Slo haba deseado disculparse. l no tena por qu reaccionar as. Courtney no supo si llorar de vergenza o si rer pensando en el espectculo absurdo que haba ofrecido a Chandos. En realidad, no era extrao que se hubiera comportado como lo hizo. Seguramente, la situacin haba sido ms incmoda para l que para ella. Courtney suspir y se volvi para contemplar el fuego y el ro que se hallaba ms all. No poda ver ni or a Chandos, pero saba que estaba all. Dese tener la osada de baarse en el ro como l, en lugar de lavarse superficialmente, con su ropa puesta, como lo haba hecho horas antes. Probablemente, sera muy beneficioso para sus msculos doloridos. Cuando Chandos regres, ella an estaba despierta. Fingi dormir, temiendo que l an estuviera enfadado, pero lo observ a travs de sus espesas pestaas, sin sorprenderse de desear contemplarlo. Sus movimientos grciles le recordaban los de algunos felinos. Tena algo de animal de rapia por la manera en que conoca su entorno y era capaz de superar cualquier desafo. sa era una idea muy reconfortante. Ella lo sigui con la mirada cuando l arroj la toalla sobre un arbusto y guard el jabn en la alforja. Luego se puso en cuclillas frente al fuego para atizarlo con un palo. Se pregunt por qu no la miraba para comprobar si dorma o no; pero entonces lo hizo y ella qued sin aliento, pues no apart de inmediato la mirada. La estaba contemplando de la misma manera en que ella lo contemplaba. Qu pensaba al mirarla? Probablemente, que ella era un estorbo del cual deseara deshacerse. Pensase lo que pensase, era mejor ignorarlo. Cuando finalmente se puso en pie y fue hacia su manta, ella fue presa del desconsuelo; ya no le interesaba, mientras que su inters por l era muy intenso. Ella not que Chandos an tena la espalda mojada. Experiment un fuerte deseo de secarla con su mano. Por Dios, Courtney, durmete ya, se reprendi a s misma.

CAPTULO 17

-Buenos das. El caf est preparado y he mantenido caliente tu comida. Chandos gru al or el tono alegre de su voz. Qu demonios haca? Por qu se haba levantado antes que l? Luego record que apenas haba dormido la noche anterior, gracias a ella. Le dirigi una mirada directa. -Deseas comer ahora? -No -respondi l, speramente. -No hace falta que me grites. -No recuerdas que te dije que no como por la maana? -pregunt l suavemente. -Lo recuerdo exactamente. Dijiste que comas poco por la maana; no que no comieras en absoluto. De modo que te prepar dos tortas de maz, es decir, un desayuno muy ligero. Pero deseara aclarar que, si comieras bien por la maana no tendramos necesidad de detenernos para almorzar, lo que nos obliga a desperdiciar buena parte del da. -Si dejaras de hablar, seorita, te dira que ayer nos detuvimos a almorzar por tu causa. Si no estuvieras conmigo, podra recorrer esta distancia en la mitad del tiempo que estamos empleando. Pero si consideras que tu trasero est en condiciones... -Por favor -dijo Courtney-. Lo lamento. Slo pens.... no, obviamente no pens. Y en realidad... No estoy en condiciones de cabalgar durante mucho tiempo, al menos por ahora. -Se ruboriz-. Y te agradezco que tomes en cuenta mi... Balbuce y se sonroj intensamente. -Comer las tortas de maz -dijo l, cortsmente. Courtney corri a servrselas. Una vez ms, se haba comportado tontamente. Y l tena toda la razn; ella no haba pensado en su cuerpo dolorido y en el efecto que podran tener sobre l ms horas de viaje. Tal como estaban las cosas, no sufra tanto como lo previera Mattie, pero comprendi que se deba a la consideracin que Chandos le dispensaba. Acerc a Chandos el jarro con caf, diciendo: -Cundo cruzaremos territorio indgena? Restndole importancia al tema, l repuso: -Lo cruzamos anoche, dos horas antes de acampar. -Ya? No pareca muy diferente del terreno de Kansas que dejaron detrs de ellos. Acaso supona que encontraran poblaciones indgenas? No haba a la vista ser viviente alguno; slo tierras llanas y rboles en las orillas de los ros. Sin embargo, esta zona haba sido asignada a los indios y deban de estar en algn sitio... -No te preocupes, seorita. Ella lo mir, sonriendo nerviosamente. Tan evidente era su temor? -- Por qu no me llamas Courtney? -pregunt sbitamente.

-Ese es tu nombre civilizado. No tiene nada que ver aqu. Ella volvi a disgustarse. -Supongo que Chandos no es tu verdadero nombre, entonces. -No. -Ella supuso que l no aadira nada ms, como de costumbre, pero esta vez la sorprendi-. Es el nombre que sola darme mi hermana, antes de aprender a pronunciarlo. Courtney se pregunt qu nombre podra sonar similar a Chandos. Al mismo tiempo, se alegr de saber algo ms acerca de l. De modo que tena una hermana? Luego, l prosigui hablando ms consigo mismo que con ella. -Es el nombre que usar hasta que concluya lo que debo hacer, para que mi hermana deje de llorar y duerma en paz. De pronto, Courtney se estremeci. -Eso resulta bastante incomprensible. Supongo que no deseas explicrmelo. Sus ojos azules la miraron largamente antes de decir: -No te agradara saberlo. Ella hubiera deseado decirle que s, que quera saberlo. Y no slo saber lo que acababa de decir, sino saberlo todo acerca de l, pero se abstuvo. Aguard a que l terminara de beber su caf y se dedic a ensillar su caballo. Saba que empleara el doble de tiempo del que empleaba Chandos. -La yegua tiene nombre, Chandos? l se estaba preparando para afeitarse y no la mir. -No. -Puedo ... ? -Ponle el nombre que ms te agrade, ojos de gato. Courtney capt la irona de la respuesta. El nombre que ms le agradase; tal como l haca con ella. l saba que a ella le disgustaba que la llamara seorita, pero ojos de gato? Bueno, era preferible. Y l lo deca de una manera que sonaba ms ntima que su nombre real. Ella se acerc al fuego para limpiar y guardar los utensilios. Mientras lo haca, contempl a Chandos. Estaba de espaldas a ella; recorri lentamente el cuerpo de l con la mirada, como acaricindolo. Era un hermoso cuerpo masculino. Por Dios, Courtney, es ms que eso; es soberbio! Imagin que sera el cuerpo ideal para que un escultor lo tomara como modelo. Courtney suspir y llev los utensilios al ro para lavarlos. Finalmente, haba admitido que admiraba el cuerpo de Chandos y no se sorprenda. Se ruboriz. Era por eso que experimentaba esa sensacin extraa cuando lo miraba, cuando l la tocaba o cuando la bes? Se pregunt a s misma qu saba realmente acerca del deseo. Gracias a Mattie, quien con frecuencia sola

ser explcita respecto de sus sentimientos hacia su marido, Courtney saba bastante. -No puedo dejar de acariciarlo -deca Mattie y Courtney comprendi que senta de la misma manera respecto de Chandos. Experimentaba deseos de tocarlo, de recorrer su piel firme con los dedos, de explorar lo desconocido. Cmo evitar esos sentimientos? No poda eludir a Chandos. Por otra parte, l no haba demostrado mucho inters por ella. Courtney saba que no la deseaba como mujer. Ella ni siquiera le agradaba. Courtney estaba desconcertada. El beso de la noche anterior rondaba sus pensamientos. Ella no era una novata en lo que a besos se refera; los haba recibido de sus pretendientes en Rockley, y conoca los besos posesivos de Reed. Pero nunca haba disfrutado tanto de un beso. Trat de imaginar cmo sera ser besada por Chandos si l se propusiera besarla realmente. Se sorprendi a s misma pensando cmo hara este hombre el amor. En forma primitiva? Salvajemente, tal como viva? O sera tierno, o tal vez ambas cosas a un tiempo? De pronto, dej caer un plato en la corriente de agua. Al agacharse se dio cuenta de que l la estaba observando burlonamente. Cuando pudo atrapar el plato se volvi, dispuesta a reconvenir a Chandos por espiarla, pero sus ojos se iluminaron cuando contempl sus labios increblemente sensuales. Lanz un pequeo gemido y desvi la mirada. -Creo que estaba... soando despierta -dijo, disculpndose y rogando que l no adivinara sus pensamientos. -Hazlo cuando estemos cabalgando. Ya deberamos haber partido. l se alej, dejndola enfurecida. sta es la realidad, se dijo a s misma. Era un pistolero despiadado, duro y salvaje. Totalmente desagradable. No un amante de ensueo.

CAPTULO 18
La diferencia se hizo notable cuando se apartaron del sinuoso curso del ro Arkansas. Ya no soplaban las frescas corrientes de aire que ahuyentaban los insectos. Ya no podan refugiarse bajo la sombra de los rboles. Pero el ro se diriga hacia el sudeste, y Chandos hacia el sudoeste. Inform a Courtney que al atardecer volveran a encontrarse con el Arkansas, pues ste formaba un recodo y volva a tomar esa direccin ms adelante. Courtney sufri los efectos del calor. Estaban en la primera semana de septiembre, pero la temperatura no haba disminuido a pesar de que el verano ya conclua. El clima era sumamente hmedo. El sudor baaba las sienes y la frente de Courtney y descenda por su espalda, sus axilas y entre sus senos, mojando su gruesa falda. Se deshidrat tanto que Chandos le hizo beber agua con sal, muy a pesar suyo. Al atardecer llegaron a la zona de las montaas de piedra arenisca; una zona de montes bajos y chatos que se extenda a travs de la regin oriental del territorio indio hasta unirse con las montaas Arbuckle, en la frontera sur. Algunos de estos montes alcanzaban ciento veinte metros de altura y estaban cubiertos por bosques de robles y poblados por animales de caza. Mientras Courtney trataba de secar su falda, despus del segundo cruce del ro, Chandos le comunic que ira en busca de alimento para la cena. Esperaba que el campamento estuviera preparado cuando regresara. Courtney apenas pudo emitir dos palabras de protesta, pues l ya se haba marchado. Se sent y lo mir alejarse, disgustada.

Era una prueba. Ella lo saba y eso la molestaba. Pero lo hizo; se ocup de atender los caballos y recogi lea, tal como lo haca Chandos. Como no estaba completamente seca el fuego despidi mucho humo. Comenz a cocer los frijoles mientras decida que jams volvera a comer frijoles despus de ese viaje. Incluso amas el pan.

Cuando concluy, se sinti muy orgullosa de s misma y se sent a esperar el regreso de Chandos; record su falda mojada y pens que era un buen momento para lavarla, Junto con su ropa interior. Y como Chandos no estaba en *el campamento, podra darse un agradable y prolongado bao. Al momento se reanim; ya no estaba contrariada porque Chandos la haba dejado sola. An haba luz; el cielo estaba rosado. Se sinti segura al recordar que tena su revlver Colt, aunque lo manejaba con torpeza. Tom rpidamente la toalla, el jabn y una muda de ropa. La Orilla del ro era rocosa; busc un pequeo espacio de aguas tranquilas entre los peascos. Primero, se sent en el borde y lav su ropa, luego la distribuy sobre las rocas. Se lav el pelo y su ropa interior sin quitrsela; la enjabon sobre su cuerpo. Se frot despus con energa quitando el polvo y el sudor adheridos a la piel. El agua estaba estimulantemente fra, muy agradable despus de la cabalgata sofocante. Se senta feliz en ese refugio. Como no vea ms all de las rocas, tena una sensacin de completo aislamiento. El cielo comenzaba a teirse de rojo y violeta cuando sali del agua y recogi sus ropas mojadas. No pudo avanzar ms all del borde del ro. Diseminados a lo largo de la orilla, cerrndole el acceso al campamento haba cuatro caballos. Cuatro caballos y cuatro jinetes. No eran indios. Fue el primer pensamiento de Courtney. Pero, de todos modos, se alarm. Todos la miraban de manera tal que su piel se eriz. Los hombres tenan las piernas mojadas, lo que indicaba que acababan de cruzar el ro. Si tan slo los hubiera visto cruzar o los hubiera odo acercarse... -Dnde est su hombre? El que habl tena ojos y cabellos castaos; chaqueta, pantalones, botas, sombrero y camisa de color castao. Era joven, y ella calcul que no tendra treinta aos an. Todos eran jvenes pistoleros. Ya saba reconocerlos; su aspecto indicaba que tenan sus propias leyes y que usaban sus armas para implantarlas. -Le he formulado una pregunta. La voz del hombre era spera. Courtney no se haba movido ni un centmetro. No poda. El pnico la inmovilizaba. Pero deba recuperar el control de s misma. Mi acompaante regresar en cualquier momento. Dos de ellos rieron. Por qu? El que vesta de color castao no ri. Su rostro permaneci inexpresivo. -Eso no responde mi pregunta. Dnde est? -repiti. -Ha ido a cazar. -Cunto tiempo hace? -Ms de una hora.

-No o disparos, Dare -dijo un joven pelirrojo-. Aparentemente, deberemos aguardar durante largo rato. -Me parece estupendo -dijo un individuo corpulento, de ca~ bellos negros y barba hirsuta-. S cmo lograr que el tiempo pase rpidamente. Hubo ms risas. -Nada de eso; al menos por ahora -dijo el hombre vestido de castao-. Llvala al campamento, Romero -orden en voz baja. El hombre que desmont del caballo y se acerc a ella pareca tan mexicano como su nombre, excepto que tena los ojos ms verdes que jams haba visto. Era poco ms alto que ella, su cuerpo era delgado y fuerte; vesta completamente de negro, con adornos de conchas plateadas que, a la luz del atardecer, lanzaban reflejos rojizos. Su rostro era cetrino y tan serio como el de Chandos. Pareca un hombre peligroso, quiz ms peligroso que los dems. Cuando se acerc a ella y la tom del brazo, ella tuvo la valenta de zafarse. -Un momento. -No lo haga, preciosa -le aconsej duramente-. No cree problemas, por favor. -Pero no-Cllate -dijo l intercalando en su lenguaje palabras que Courtney no entendi. Pens que seran en espaol. Instintivamente, Courtney supo que deseaba que bajara la voz o algo similar. Era como si tratara de protegerla. Los dems ya estaban subiendo la cuesta. Ella comenz a temblar, en parte por el efecto de la brisa del ro sobre su cuerpo mojado y en parte a causa del hombre de fros ojos verdes que estaba a su lado. Volvi a tomarla del brazo, pero ella se zaf nuevamente. -Al menos puede permitirme secarme y vestirme. -Con esas ropas mojadas? -No; con aqullas. -Seal el arbusto que estaba en la parte alta de la orilla, donde haba puesto sus ropas a secar. -S, pero rpidamente, por favor. Courtney estaba tan nerviosa cuando torno' la toalla, debajo de la cual estaba el revlver, que el arma se desliz entre sus dedos y cay ruidosamente sobre las rocas. El hombre exhal un suspiro exasperado y se inclin para recogerla. Luego la puso en su cinto. Courtney gru. Avergonzada, pues saba que Chandos la reprendera por su estupidez, subi apresuradamente la cuesta. Romero la sigui mantenindose cerca de ella. Ella no poda quitarse la ropa interior mojada para reemplazarla por la que estaba seca, as que se puso el vestido seco, que rpidamente se humedeci. -Pillar un resfriado, preciosa -le advirti Romero cuando ella sali de detrs del arbusto.

Como era por su culpa, ella dijo: -No tengo otra alternativa, verdad? -S, la tiene. Qu ocurrencia. Seguramente esperaba que ella se desnudase ante l. -No, no la tengo -Insisti Courtney, enfticamente. l se encogi de hombros. -Muy bien. Venga conmigo. No trat de tomarla nuevamente del brazo, pero extendi su mano sealando el campamento, indicando que avanzara delante de l. Ella recogi rpidamente sus cosas y obedeci. Poco despus llegaron al pequeo claro del bosque, donde ella haba instalado el campamento. Los otros tres hombres estaban sentados junto al fuego, comiendo sus frijoles y su pan y bebiendo su caf. Courtney estaba indignada, pero tambin atemorizada. -No te llev mucho tiempo -dijo el gigante de los cabellos negros-. No te dije, Johnny Red, que era muy rpido para desenfundar? El insulto no afect a Courtney, pero el mexicano se ofusc. -Imbcil. Es una dama. -Ser una dama cuando yo defeque de color de rosa -dijo el gigante, burlonamente-. Trela y ponla aqu. Courtney se ruboriz al ver que el hombre sealaba su entrepierna. Mir al mexicano con ojos implorantes, pero l se encogi de hombros. -Depende de usted; preciosa. -No! Romero volvi a encogerse de hombros, pero su gesto estaba dirigido al gigante. -Ves, Hanchett? Ella no desea conocerte mejor. -No me importa qu desea, Romero -replic Hanchett con un gruido, ponindose en pie. El mexicano dio un paso adelante, colocndose frente a Courtney y, dirigindose a Dare, dijo-: No deberas decir a tu amigo que slo cuentas con la mujer para atrapar a Chandos? Chandos ha partido con su caballo, de modo que no necesita regresar al campamento, excepto para buscarla a ella. Personalmente si me usaran la mujer, aunque fuera en contra de su voluntad, yo no querra tenerla nuevamente conmigo. Simplemente me alejara. Courtney estaba consternada ante su insensibilidad. Qu clase de hombre ... ? Mir a Dare, quien obviamente mandaba el grupo. -Romero est en lo cierto, Hanchett -opin Dare, finalmente, y Courtney dej escapar un suspiro de alivio, que, lamentablemente, fue prematuro-, Esperad a que atrape a ese canalla y sepa qu se propone. -Usted... conoce a Chandos? -susurr Courtney al mexicano, en un aparte.

-No. -Pero ellos lo conocen? -No -dijo nuevamente y explic-: Chandos est buscando a Dare, y a Dare no le agrada eso. -Quiere decir que nos han estado siguiendo? -S -respondi l-. Estbamos a un poco ms de un da de distancia de ustedes y no tenamos esperanzas de alcanzarlos tan pronto, pero inexplicablemente, l aminor la marcha. Courtney saba que era la culpable de esa demora y de que esos hombres los hubieran alcanzado. Dijo en voz baja: -Cuando l llegue y su amigo obtenga las respuestas que desea, qu ocurrir? Los ojos oscuros de Romero ni siquiera parpadearon. -Dare lo matar. -Pero por qu? -pregunt Courtney. - Dare est enfadado porque pierde tiempo yendo tras l; la forma en que Chandos busc a Dare en Newton fue un desafo que no puede ser ignorado. Por eso buscamos a su hombre. -No es mi hombre. Me est acompaando hasta Texas; eso es todo. Apenas lo conozco y... .l hizo un gesto como descartando su explicacin. -La razn por la que viaja con l no tiene importancia, preciosa. -Pero -continu ella con nfasis-, cmo puede decirme tranquilamente que su amigo lo matar? No se mata a un hombre por un motivo tan ftil como el que acaba de darme. -Dare lo hace. -Y usted no va a detenerlo? -A m no me incumbe. Pero si est preocupada por s misma, tranquilcese. No la abandonaremos aqu. Regresaremos a Kansas y vendr con nosotros. -Eso no me hace sentir mejor, seor. -Sin embargo, debera servirle de consuelo, preciosa. De lo contrario, usted tambin podra morir. -Courtney enmudeci. Luego l dijo algo que la conmocion an ms-. Tiene tiempo para pensar si desea pelear. Pero, pinselo bien, pues ellos la sometern de todas maneras. Y, qu importa si es un hombre o son cuatro? -Cuatro? Usted tambin? -Usted es muy bonita y yo soy un hombre -dijo l sencillamente. Courtney movi la cabeza, incrdulamente. -Pero usted... evit que Hanchett...

-Es un estpido. La poseera y nos distraera a todos, otorgando una ventaja a Chandos. -Ahora la tiene -dijo ella, deliberadamente, esperando minar su confianza-. Ustedes cuatro estn iluminados por la luz de fuego, en tanto l est oculto en la oscuridad. -S, pero la tenemos a usted. Courtney se qued sin argumentos. Mentalmente trataba de encontrar la manera de ayudar a Chandos. Tuvo una idea y dijo: -He sido un estorbo para Chandos y estoy segura de que se alegrara de deshacerse de m. Por lo tanto, ustedes pierden su tiempo aqu.

-Bien pensado, seorita; pero no la creo -dijo Dare, que la haba odo. Courtney mir fijamente el fuego. Probablemente era verdad. Era seguro que Chandos presentira el peligro. Por qu iba a enfrentarse a esos hombres slo porque ella estaba all? Eran cuatro contra uno. Arriesgara su vida por ella? No deseaba que Chandos muriese. Pero tampoco deseaba ser violada. -Nos han dicho que es mestizo. Es as? Pasaron unos segundos antes de que Courtney percibiera que Hanchett se diriga a ella. Evidentemente, no saban nada acerca de Chandos. Ella tampoco, pero ellos lo ignoraban. Mir al gigante barbudo con indiferencia y dijo: -Si quiere decir que es mitad indio, no, no lo es. Tres cuartas partes de l son comanches. Existe un nombre para eso? -Qu audaz es usted al acostarse con un mestizo -dijo Johnny Red, menosprecindola, y su maniobra dio resultado. Courtney lo mir, indignada. -Slo voy a repetir esto una vez ms: Chandos no es mi... mi... amante. Es un salvaje despiadado. Pero cuando lo vi matar a Jim Ward, un forajido malvado, supe que era el hombre que yo necesitaba para acompaarme hasta Texas. -Demonios. El viejo Jim est muerto? -pregunt Hanchett. Courtney suspir. No le sorprenda que conocieran a Ward. Tambin ellos eran forajidos. -S. Chandos lo mat -respondi ella-. Es un buen cazador. Ser por eso que preguntaba por usted? -dijo dirigindose a Dare. l mene lentamente la cabeza, imperturbable. -No me persigue la ley, seorita. Siempre me aseguro de que no queden testigos de mis crmenes. Hanchett y Johnny Red se echaron a rer. Courtney haba perdido su ventaja y trat de recuperarla.

-Bien, estoy segura de que son ustedes despiadados y despreciables, de modo que tienen mucho en comn con Chandos. El es muy desagradable. Trat de amedrentarme dicindome cuntos cueros cabelludos haba obtenido. No les dir cuntos. No le cre, as que ustedes tampoco lo creern. Tambin me dijo que durante varios aos haba estado acompaado por ese vengativo Satanta. Pero yo les pregunto, cmo pudo matar a esos diecisiete hombres buscados por la justicia, segn afirma? No es tan viejo. Cmo pudo matar a tantas personas en tan poco tiempo? Es imposible y se lo dije. -Cllese, mujer -la interrumpi Dar, furioso. -Por qu? Oy usted algo? -pregunt Courtney inocentemente-. Probablemente se trata de Chandos. Debi regresar hace tiempo. Pero no volver, Para qu hacerlo, si puede huir? - Johnny Red, ponle algo en la boca para hacerla callar -rugi Dare. Cuando el muchacho se acerc a ella, un disparo lo alcanz en el hombro izquierdo, alejndolo de ella. Johnny Red se revolva en el suelo, gritando que su hueso estaba roto. Courtney apenas poda orlo, pero saba que deba advertir a Chandos. -Chandos, tratan de matarte. Se interrumpi al ver que Dare estaba a punto de abofetearla. Pero no pudo tocarla porque una bala se incrust en su codo, paralizando su brazo. Dej caer el revlver. Cuando Hanchett vio lo ocurrido, apunt a Courtney'con su arma. sta vol por el aire, alcanzada por un disparo. A Courtney le zumbaban los odos y mir a su alrededor, completamente asombrada. -Idiotas -rugi Romero-. Est protegiendo a la mujer. Dejadla en paz. -Luego, dirigindose a Chandos grit-: Seor, deje de disparar, por favor. Puede usted ver que acabo de enfundar mi arma. Lo hizo y luego levant los brazos. Trataba de que Chandos no lo matase al verlo indefenso. Aparentemente, la maniobra dio resultado, porque Chandos no volvi a disparar. Fuera del crculo del fuego, todo estaba silencioso. Cerca del fuego, Johnny Red grua y Hanchett tena el aliento entrecortado mientras sostena su mano ensangrentada. A Courtney an le temblaban las piernas, pero su temor haba cedido. Chandos lo haba logrado. Estaba en una situacin ventajosa. Por qu no les ordenaba que montasen sus caballos y se marcharan? Por qu no hablaba? Romero se acerc lentamente a Dar, para ayudarle a vendar su brazo. -Sea razonable, amigo -aconsej Romero a Dare en voz muy baja-. Pudo habernos matado a todos en pocos segundos. Pero slo nos hiri. Hgale las preguntas que desea hacerle y marchmonos. Usted ya no se halla en una posicin ventajosa.

-An la tengo a ella -dijo Dare, mirando a Courtney. Ella lo mir a su vez. -No lo creo, seor. Podra marcharme ahora mismo y usted no se atrevera a tocarme. Est donde est, Chandos domina la situacin.

Courtney experiment una gran satisfaccin al ver la mirada encendida de ira del hombre, pues ste saba que ella deca la verdad. Pero, como si no pudiera aceptar los hechos, se acerc a ella. Son otro disparo y la bala penetr en el muslo de Dare, quien cay al suelo, gritando. Romero tom a Dare por los hombros y le advirti: -Basta ya. Si no desiste, nos acribillar a todos. -Buen consejo. -Chandos -exclam Courtney con alegra, volvindose hacia el lugar de donde provena su voz. Al comenzar a distinguir las formas entre las sombras que lo rodeaban, tuvo el impulso de correr hacia l, pero no os distraerlo. Estaba de pie, en la lnea que marcaba el comienzo de un claro en el bosque; su revlver apuntaba hacia los bandidos; el ala del sombrero cubra sus ojos, de modo que nadie poda saber a quin estaba mirando. Su aspecto era decidido y firme. A Courtney le pareci maravilloso. -Es usted Chandos? -Romero se puso en pie, con los brazos en alto-. Alborota usted mucho sin motivo, seor. Usted buscaba a mi amigo. l ha venido hacia usted; slo desea saber por qu lo persigue. -Es mentira -dijo Courtney, sealado a Dare con un dedo acusador-. Cuando obtuviera la respuesta, pensaba matarte. l me lo dijo -afirm, sealando a Romero-. Tambin dijo qu sucedera despus de tu muerte. Iban a... -An te cuesta pronunciar la palabra, seorita? -dijo Chandos. Cmo poda bromear en un momento como se?, pens Courtney. -Y bien; lo hubieran hecho -dijo ella secamente. -No me cabe la menor duda, querida -replic. Chandos-. Y mientras te dura la indignacin, por qu no recoges sus armas? Courtney tard un instante en moverse; tal era la sorpresa que le haba causado la palabra empleada por l para dirigirse a ella. Pero cuando se inclin para recoger el primer revlver, comprendi que l deseaba que esos hombres pensaran que ella era su mujer. Evitando colocarse delante de ellos, para no entorpecer la visin de Chandos, tom los revlveres de Dare y de Hanchett que estaban en el suelo. El de Johnny Red an estaba enfundado. Romero le entreg el suyo y le devolvi tambin el revlver de ella, que estaba en el cinto de l. -No sea vengativa, preciosa -dijo l suavemente-. Recordar que la ayud? -Ciertamente -respondi ella-, y tambin recordar el motivo por el cual me ayud. Le parece que le diga a Chandos lo sucedido, para que l resuelva si me ayud o no? Se alej, sin aguardar la respuesta. Ese hombre la disgustaba especialmente, porque se haba aprovechado de su temor, disipndolo y asustndola alternativamente. Todos ellos eran despreciables, pero l era ms cruel que los dems. La joven se desplaz por el borde exterior del claro hasta llegar junto a Chandos y dej caer las armas a sus pies. Retuvo su propio revlver. -S que no desearas que te abrumara con mi gratitud en este momento -dijo ella en voz baja, apoyndose contra la espalda de l. Le dio un rpido abrazo-.

Pero no puedo dejar de decirte cunto me alegro de que regresaras cuando lo hiciste. -Ests completamente mojada -murmur l. -Me estaba baando cuando llegaron. -Vestida? -En ropa interior, naturalmente. -Naturalmente -ri l. Y luego hizo algo sorprendente para Courtney y para los dems. Dijo a los hombres serenamente: -Mrchense... mientras puedan. Les estaba perdonando la vida!

CAPTULO 19
No haba luna llena, pero la luz era lo suficientemente brillante como para iluminar el afluente del ro Arkansas. Tan brillante era que Courtney logr divisar claramente a los hombres que se vieron obligados a cruzar las aguas. Estaba de pie junto a Chandos en la orilla del ro y contempl cmo forcejeaban los caballos para avanzar. La corriente rpida desmont a Hanchett de su cabalgadura. Courtney dud que pudiera alcanzar la otra orilla, debido a su mano herida. Para su sorpresa lo logr, lo mismo que su caballo. Ella y Chandos permanecieron all, contemplando a Hanchett y a los otros dos hombres marchar hacia el norte, rumbo a Kansas. Los miraron hasta que se perdieron de vista. Luego, como si la situacin fuese perfectamente normal como si Dare Trask no estuviera atado a un rbol cerca del fuego, Chandos procedi a desollar las dos ardillas que haba cazado. Aparentemente, las haba cogido con sus manos, pues no presentaban heridas y no haba disparado un solo tiro mientras estuvo cazando. Las coloc sobre el fuego para asarlas, luego prepar ms frijoles y caf. Courtney permaneci sentada, mirando a Dare Trask. Chandos haba anunciado que Trask no partira junto con los dems. Lo haba llamado por su nombre completo, lo que Indicaba que lo conoca o tena referencias de l. Luego oblig a Romero a atar los pies y las manos de Trask, empleando para ello su camisa y calzoncillos. Envi a Courtney en busca de la soga que llevaba en su montura. Ella regres con la soga y con el cinto, y permaneci all, mientras Chandos imparta indicaciones a Romero para que atara con fuerza la soga alrededor de las muecas de Trask y luego los pies de Trask fuertemente, ya que, si no lo haca as, Trask podra quebrarse ambas piernas al caer. Sus palabras resultaron obvias cuando arrastr con una mano a Trask hasta el rbol ms cercano, llevando en la otra su revlver. Levant a Trask a ms de un metro dealtura y at la soga alrededor del tronco.

-Va a matarlo? -pregunt Romero.

-No -respondi Chandos-. Pero sufrir un poco por lo que hizo aqu. -Nada le ha hecho a usted, seor. -Es verdad. Pero no estoy de acuerdo con lo que pudo haberle hecho a una seorita. Nadie puede tocarla, excepto yo. Romero mir a Courtney, preguntndose si le habra mentido acerca de su relacin con Chandos. Luego, volvi a mirar a Chandos. -Creo que esto no slo tiene que ver con la mujer, sino con la razn por la que buscaba a mi amigo, no es cierto? Chandos no respondi. Los hombres ya se haban marchado y Dare Trask an colgaba del rbol; tena un pauelo atascado en la boca porque haba comenzado a gritar para que sus hombres regresaran por l y Chandos se haba cansado de orlo. Trask estaba completamente estirado y Courtney supuso que deba de experimentar mucho dolor. Sus heridas continuaban sangrando, aun la que haba sido vendada rpidamente. Supona que lo tena merecido, pero no soportaba verlo. Saba que pensara de otro modo si l hubiera logrado violarla o si Chandos estuviera muerto. Pero, aun as, no poda disfrutar del sufrimiento de Trask. Qu sentira Chandos al respecto? No poda saberlo. Su expresin era, como siempre, impenetrable. Prepar la comida y comi en actitud indiferente. No dej de observar a Trask durante todo el tiempo. Cuando ella trat de hablar con Chandos, l le orden callarse, pues necesitaba escuchar atentamente el posible regreso de los dems. Courtney obedeci. Luego le dijo que lo guardara todo y ensillara los caballos. Iban a marcharse y ella estaba encantada. Pero cuando estuvo preparada y reuni los caballos, incluyendo el de Chandos y el de Trask, l pareci cambiar de idea. El fuego no estaba apagado; incluso l lo aliment con lea para que durase. Tampoco haba bajado a Trask. Chandos se volvi y la mir tan serio que ella se alarm. -No estars pensando en... en... S, lo piensas. -No saba cmo haba logrado adivinar el pensamiento de Chandos, pero lo hizo-. Deseas que me marche sola, verdad? l la tom de la mano y la condujo hacia el otro extremo del claro del bosque. -No te alteres innecesariamente, seorita. Slo quiero que te adelantes. Lleva los caballos lentamente hacia el sur. En pocos minutos te alcanzar. La llamaba nuevamente seorita. Y hablaba muy en serio. No poda creerlo. -Lo matars, no es as? -pregunt ella. -No. -Lo torturars? -Mujer, dnde est esa serenidad que te permiti distraer a cuatro desesperados?

-Me envas hacia un sitio donde hay indios, y esperas que mantenga la serenidad? Probablemente oyeron tus disparos. Debe de haber una docena... tal vez cien salvajes deambulando por all en estos momentos. -Realmente piensas que te enviara hacia el peligro? Lo dijo con tal suavidad, que ella se desconcert. -Lo lamento -dijo Courtney, avergonzada-. Soy una cobarde. -Eres ms valiente de lo que crees, seorita. Ahora ve; te alcanzar dentro de pocos minutos. Debo decir a Trask ciertas cosas y no considero conveniente que las escuches.

CAPTULO 20
Cabellos castaos, ojos pardos. Podan pertenecer a cualquiera- pero los dos dedos que faltaban lo identificaban. Era Dare Trask. Chandos, de pie frente a su enemigo, intent controlarse y no dejarse llevar por los recuerdos. Dare Trask haba violado a su madre. No la haba matado, pero la haba deshonrado. Era el ltimo hombre viviente que lo haba hecho. Dare Trask era tambin uno de los tres hombres que violaron a la mujer de Lobo Rampante. Y fue su cuchillo el que se clav en el vientre de la mujer despus de hacerlo; y no haba sido una pualada f ranca y directa, sino hecha con la intencin de hacerla sufrir an ms. Por esa sola razn, Trask mereca morir, y por las dems, mereca morir lentamente. Y morira. Ese da, al siguiente o quizs al otro. Pero Chandos no estara all para verlo. Despus de cuatro aos, haba perdido gran parte del deseo de venganza; excepto en lo que conce rna a Wade Smith. Chandos matara a Wade Smith con sus propias manos. Pero, respecto a Trask, slo deseaba llevar a cabo lo que haba jurado hacer. Fuera de eso, no le interesaba. Trask no sabra por qu iba a morir, a menos que Chandos se lo explicara. Y Chandos deseaba que Trask lo comprendiera todo; que supiera que su vandalismo brutal no quedara impune. Chandos quit la mordaza de la boca de Trask; luego retrocedi y lo mir. Trask escupi a Chandos, en seal de desprecio. Sus ojos no revelaban temor. -Mestizo -gru Dare-, s que no me matars. Te o cuando hablabas con tu mujer. -Ests seguro de haber odo bien? Trask perdi un poco de agresividad. -Qu diablos deseas? No toqu a tu maldita mujer. No tienes por qu... -Esto nada tiene que ver con ella, Trask. -De modo que Romero estaba en lo cierto? Entonces, por qu la utilizas como pretexto? -No es necesario que tus amigos sepan lo que hay entre t y yo. Pensarn que soy un hombre celoso; nada ms. Se sorprendern al no volver a verte, pero nunca sabrn qu ocurri realmente.

-Mentira. Regresarn muy pronto. No me abandonarn aqu. Chandos movi lentamente la cabeza. -Te har la ltima apuesta de tu vida, Trask. Apuesto que tus amigos ya han visto seales de indios en la zona y en este momento se dirigen velozmente hacia la frontera. -Mentiroso - farfull Trask-. No vimos... Viste t seales de ellos? -No me hizo falta. S que estn cerca. Solemos viajar juntos. Pero esta vez, a causa de la mujer, se mantienen a cierta distancia. Los indios la atemorizan. -Viajan contigo? -dijo Trask. Chandos asinti sin dar explicaciones. -S qu tratas de hacer, mestizo -dijo su adversario-. Dare Trask no se atemoriza con tanta facilidad. Estamos demasiado cerca de la frontera como para que haya indios por aqu. Chandos se encogi de hombros. -No necesito probarlo, Trask. Cuando te encuentren, lo sabrs. Te dejar aqu en calidad de obsequio para ellos. -Obsequio? -grit Trask, demostrando el temor que comenzaba a invadirlo-. Si deseas matarme, hazlo; o no eres lo suf icientemente hombre para hacerlo? Chandos no cedi a la provocacin y adems, estaba harto de hablar con ese ser despreciable. -No es que no desee matarte, Trask -dijo suavemente, acercndose-. Mrame. Mira mis ojos. Los has visto antes, Trask, aunque no eran los mos. 0 has violado a tantas mujeres que no recuerdas a la mujer a la cual me refiero? Cuando Trask contuvo el aliento, Chandos aadi framente: -De modo que lo recuerdas? -Eso ocurri hace cuatro malditos aos. -Pensaste que, como haba transcurrido tanto tiempo ya habas logrado escapar de la venganza comanche? No sabes qu les sucedi a los que estaban contigo ese da? Trask lo saba. Haba credo que ya los salvajes haban satisfecho su sed de venganza. Pero no era as. Forceje para liberarse de sus ataduras, pero eran muy fuertes. Chandos poda oler su temor; los ojos que lo miraban estaban llenos de miedo a morir. Satisfecho, Chandos se volvi y mont su caballo. Tom las riendas del ruano de Trask, diciendo: -Sabes por qu deseo tu muerte, Trask. Pero tambin recuerda a la joven comanche a la que violaste y luego mataste lenta y cruelmente. -Era tan slo una maldita india. La conciencia de Chandos se tranquiliz al escuchar esas palabras. ~Era una mujer dulce y hermosa; una madre cuyo beb tambin muri ese da y una esposa a la que su marido an llora. jams haba hecho dao a nadie.

Era buena y gentil. Y la mataste. Te dejo en manos de su marido. l quiere matarte y yo no. Chandos se alej, sin escuchar los gritos de Trask que le peda que regresara y lo matara. Chandos escuchaba, en cambio, los gritos de las mujeres y nios, violadas, torturados, asesinados. Se hallaban muy cerca, as como los guerreros, a pesar de que no poda verlos. Pero perciba que vigilaban y saba que comprendan. Despus de unos minutos, Chandos vio a Courtney a lo lejos, y los espectros se desvanecieron. Ella lograba desterrar el pasado. Esa mujer dulce e inocente, inmersa en un mundo cruel, era un blsamo para su alma. Ella se haba detenido en medio de una planicie; la luz plateada de la luna caa como un manto sobre ella y su yegua. Apresur el paso. Cuando se acerc, ella rompi a llorar. Chandos sonri. Ella no acostumbraba reprimir sus sentimientos, pero esa noche lo haba hecho de una manera admirable. Haba estado serena y haba sido valiente en el momento necesario. Ahora que estaba a salvo, lloraba. l la tom entre sus brazos y la subi a su caballo. Ella se apoy contra l, llorando, y l la sostuvo, f eliz de poder enjugar su llanto. Cuando ella dej de llorar, l tom su rostro suavemente y la bes. Courtney percibi que ese beso era intencional. Sus emociones hirvieron en su interior y la asustaron. Se apart de Chandos. Lo mir sin aliento. La compostura de l la sac de quicio. -No puedes decir que tambin esta vez tratabas de hacerme callar. -Vas a preguntarme por qu te bes? -dijo l, suspirando. -Voy a ... -No, gatita, porque si te lo digo, nos haremos el amor ahora mismo y maana ya no sers la joven inocente que eres ahora. Courtney dijo con voz entrecortada: -No... no pens que me hallaras... atractiva. l gru. No dijo que s; se limit a gruir. Qu demonios quera decir? - Creo que ser mejor que vuelvas a dejarme sobre mi caballo, Chandos -dijo ella con vacilacin. -Es eso lo adecuado en este momento? Todo su ser deseaba permanecer donde estaba, pero el sarcasmo de l la irrit. -S; lo es. l la volvi a dejar en su cabalgadura y Courtney apenas tuvo tiempo de tomar las riendas. Su caballo ya haba comenzado a trotar detrs del caballo de Chandos. Durante todo el camino viaj en estado de deslumbramiento. Chandos la deseaba.

CAPTULO 21
Chandos la deseaba. A la maana siguiente se despert, extasiada todava por ese pensamiento. Pero luego tuvo la sensacin de recibir un cubo de agua fra. La verdad era muy obvia. Haba sido una tonta soadora. Por supuesto que la deseaba. Era la nica mujer que haba por all, y l era un hombre. Por lo que saba, los hombres tomaban lo que estaba a su alcance. No la deseaba realmente a ella. Desde un comienzo le haba demostrado su indiferencia. Ahora slo ceda a la tentacin; los hombres solan dejarse tentar por el deseo, sin que les importara verdaderamente la mujer en cuestin. -Piensas matar esa manta, o qu? -Qu? -pregunt Courtney, volvindose hacia l. -La has estado mirando como si desearas matarla. -Tuve una pesadilla. -No es extrao, dadas las circunstancias. Estaba de cuclillas junto al fuego. Se haba vestido y afeitado, y ya llevaba su sombrero de ala ancha. Estaba listo para partir pero, aparentemente, la haba dejado dormir cuanto deseara. Cmo haba sabido que necesitaba dormir mucho? -Si no tienes mucha prisa, me serviras un poco de caf? -pregunt ella, ponindose de pie para doblar su manta. Luego se dio cuenta de que an llevaba las mismas ropas que haba usado la noche anterior-. Dios mo, debo de haber estado loca -murmur, tocando su vestido todava hmedo. -Probablemente por efecto de una reaccin tarda -sugiri Chandos. Su mirada lo atraves. -Pero t lo sabas. Por qu no me lo sealaste? -Lo hice. Me lo agradeciste y de inmediato te acostaste y te dormiste. Courtney desvi la mirada. Debi de parecer una tonta yndose a dormir con la ropa mojada. Y todo porque Chandos la haba deseado durante unos instantes. Cmo pudo ser tan idiota? -Debo... debo cambiarme -dijo ella y se alej. Pero no termin todo all. La noche anterior lo haba empaquetado todo con tanta prisa que, impensadamente, haba guardado su ropa mojada con el resto y ahora todo estaba hmedo. Mir a Chandos por encima de su hombro y luego volvi a mirar su equipaje. -Chandos, yo... yo... -No puede ser tan grave, ojos de gato. Ella volvi a mirarlo y luego dijo apresuradamente: -No tengo qu ponerme. -Nada?

-Nada. Guard algunas prendas mojadas y olvid sacarlas para que se secaran. -Debers postergar el secado hasta la noche. Y tus pantalones? Se acerc a ella y mir la bolsa. -No estn mojados; los guard en mi alforja. -y bien; debers usarlos. -Pero pens que... -No se puede evitar. Aguarda, te dar una de mis camisas. Courtney estaba asombrada. No pareca enfadado. Un momento despus le entreg una camisa color crema, de suave cuero de ante. El problema era que no poda abrocharla. Tena lazos en la parte delantera y no tena una camisa seca para usar abajo. -No te enfurrues, ojos de gato, no hay otra solucin. El resto de mi ropa est sucia. -No quise... Me agradara lavar tu ropa. -No -dijo l tajantemente-. Me ocupo de mis propias cosas. Ahora estaba enfadado. Maldicin. Courtney tom sus pantalones y se dirigi hacia unos arbustos. Qu hombre tan irritante. Slo le haba ofrecido ayuda y l reaccionaba como si ella tratara de convertirse en su esposa o algo similar. Cinco minutos ms tarde, Courtney regres al campamento para enrollar su manta. Sus mejillas estaban enrojecidas por la indignacin. La camisa de Chandos le llegaba hasta las caderas y no poda introducirla dentro de los pantalones. Y el escote en V, con lazos, que probablemente llegaba hasta la mitad del torso de l, dejaba ver el ombligo de Courtney. Pero lo peor eran los lazos, de cuero rgido, que no podan ajustarse debidamente. Por mucho que tirase de ellos, las aberturas que quedaban eran escandalosas. Se mantuvo de espaldas a Chandos y, cuando se acerc al fuego para beber su caf, sostuvo el sombrero sobre su pecho. Su mirada desafiante lo instaba a decir algo. Pero no lo hizo. En reali dad, trat de no mirarla. Courtney mir a su alrededor, buscando un tema de conversacin que la distrajera de su incomodidad. -No fue un tanto cruel hacer caminar a Trask hasta Kansas? La leve reprimenda produjo una reaccin inesperada en l. Chandos la mir fijamente con sus fros ojos azules y ella tuvo la sensacin de que estaba al borde de la violencia. -Como no sabes de qu es culpable, seorita, cmo puedes saber qu castigo merece? -Te consta que es culpable? -S. -De qu?

-Violacin. Asesinato. La muerte de hombres, mujeres y nios. -Dios mo! -exclam Courtney-. Si lo sabas, por qu no lo mataste en el acto? Sin decir una palabra, l se puso de pie y se acerc a los caballos. -Lo lamento -dijo ella. La habra odo? Ella apag el fuego sobre el que se calentaba el resto del caf y luego se dirigi hacia donde estaba su caballo, al que Chandos haba amablemente ensillado. Cepill con rapidez su cabello que estaba muy enredado, aunque limpio. Mientras trataba de desenredar un nudo especialmente difcil, Chandos se acerc a ella por detrs. -Como piensas que tengo habilidad para esas cosas, podra cortrtelo. -Haba humor en su voz; luego aadi-: Cuntos cueros cabelludos se supone que cort? Ya no lo recuerdo. Courtney se volvi bruscamente. l la sonrea. Con qu rapidez superaba el mal humor. Record todo cuanto haba dicho acerca de l la noche anterior y se ruboriz. -Durante cunto tiempo estuviste escuchando? -El suficiente. -Espero que no pienses que creo en lo que dije -se apresur a decir ella-. Slo que cuando me preguntaron si eras medio indio, pens que era mejor decirles que s. Deseaba perturbarlos. Ell os afirmaron no conocerte, de modo que no podan saber que no pareces un indio. . -No? -dijo Chandos suavemente, con tono inquietante-. Has visto tantos indios corno para distinguirlos? Estaba bromeando, pero a ella no le causaba ninguna gracia. Lentamente, comprendi que l hablaba seriamente. -No eres medio indio, verdad? -susurr ella. En el acto se arrepinti de su pregunta. l no sola responder a preguntas improbables. No le respondi; se limit a mirarla de manera inquietante. Ella baj la mirada. -Olvida mi pregunta. Nos marchamos?

CAPTULO 22
-Si necesitas lavar algo ms, ser mejor que lo hagas esta noche.-sugiri Chandos cuando instalaron el campamento al atardecer-. Maana partiremos, alejndonos del Arkansas y no volveremos a acercarnos a su curso hasta dentro de tres das.

Courtney no tena mucho. para lavar, pero deba secar todo su guardarropa. Chandos se ocup de su caballo y del de Trask; luego se dirigi hacia el ro para asearse. Concluy rpidamente, antes de que Courtney comenzara con sus tareas. Muy pronto, el lugar donde acampaban mostraba sobre cada rbol, roca y arbusto, una prenda de vestir. Courtney pens que era cmico que su campamento, situado en medio de territorio indio, tuviera un aspecto tan hogareo. Pero as era. Eso le produjo una sensacin agradable, que la sorprendi. Esa sensacin provena en parte de la compaa de Chandos y del hecho de sentirse segura junto a l. Esa noche l no haba ido a cazar y ella estaba segura de que el motivo era que no deseaba dejarla a solas. Presinti que ella no estaba an preparada para repetir la experiencia; Courtney agradeci su gesto. Para demostrarle su aprecio, trabaj arduamente preparando un sabroso guisado con carne seca y legumbres, empleando las pocas especias que haba comprado. No emple ni un solo frijol. Mientras Courtney preparaba la comida, Chandos se recost contra su montura y cerr los ojos. Cuando ella comenz a canturrear, la meloda lo conmovi y apret los ojos con ms fuerza. Lo estaba haciendo otra vez; apelando a sus sentidos en el momento ms inesperado. Sus defensas parecan intiles frente a Courtney Harte. Hasta cundo podra resistir el deseo que ella le inspiraba sin satisfacerlo? El hecho de tener que luchar contra sus instintos naturales era algo nuevo para Chandos; deseaba a esa mujer ms que a nada. Estaba a punto de estallar y no haba modo de eludirla. Pero no la tocara. Ni aunque ella se le ofreciera... Bueno,no era cuestin de exagerar. Su abstencin tendra un lmite. En realidad, se estaba engaando a s mismo. Acaso ella no se le haba ofrecido? Esa idea ridcula de que deba protegerla, aun de s mismo, se converta en una tortura . Ella le haba enviado mensajes reiterados con sus miradas provocativas, y sus besos tiernos. Ella lo deseaba; y esa idea encenda su sangre. Pero saba ella que lo estaba tentando ms all de lo tolerable? No poda saberlo. El haba hecho todo lo posible para que no lo supiera... hasta la noche anterior. Y si lo saba, era evidente que no le importaba, pues no haca el menor esfuerzo por reprimir esas miradas penetrantes . -Chandos, cmo hacen para arrear esas grandes manadas de ganado por estas montaas> Dan un rodeo? -No -respondi l, sorprendido ante la aspereza de su voz, que de inmediato trat de suavizar-. El camino que toman est a unos ochenta kilmetros al oeste de aqu. -Cre que el camino ms directo a Waco era el del ganado. -Lo es. -Y por qu no lo tomamos? -Tengo asuntos pendientes al noroeste de Texas. Nos desviaremos durante cinco das, pero es inevitable. Paris era mi destino original y no me siento obligado a perder una semana para ir en primer lugar a Waco y luego regresar. Tienes algn inconveniente? Su tono era tan defensivo, que ella no os contradecirlo.

-No. No te pedira que cambies tus planes por m. Unos pocos das ms no importan. -Ella revolvi el guisado por ltima vez-. La comida est lista, Chandos. Mientras coman, Courtney experiment al mismo tiempo la sensacin agradable que le produca el hecho de saber que estara junto a Chandos durante unos das ms, y la sensacin de fastidio que le provocaba el hecho de que l no se hubiera molestado en hacerla partcipe de sus planes. Lo mir de soslayo en varias ocasiones, hasta que l lo percibi y la mir severamente. Ella se apresur a concluir su cena y fue a revisar su ropa. Muchas de sus prendas estaban secas, de modo que poda cambiar de atuendo; se dirigi hacia el ro. Se quit los pantalones y la camisa y se zambull en el agua. Era casi de noche; Chandos an estaba comiendo. sta sera la ltima vez en el transcurso de varios das que acamparan cerca del agua, de modo que no podra baarse en los das venideros. La luz de la luna se reflejaba en el agua. Courtney hundi sus pies en el fondo del ro, bajo la sombra de un rbol inclinado sobre las aguas y dej que la corriente de agua la lavara. Estaba completamente desnuda; eso la hizo sentirse muy perversa, pero al mismo tiempo, la sensacin era deliciosa. Por ltimo, renuentemente, sali del ro. No tena una toalla y debi quitarse el agua con las manos. Record que en un momento haba deseado hacer lo mismo con la espalda de Chandos. No pienses en eso, Courtney, se reprendi. Luego se visti rpidamente y regres al campamento. La sorprendi comprobar que l haba limpiado la vajilla, extendido su manta y estaba apagando el fuego. Suspir. Despus del bao estimulante, no tena sueo, pero l ya se dispona a dormir. Cuando ella se acerc, l se puso en pie. Recorri con la mirada el vestido de seda color verde plido de Courtney, y ella percibi que an no estaba completamente seco. La seda se adhera a algunas partes de su cuerpo y, aunque se haba recogido los cabellos, algunos mechones estaban hmedos. Era obvio que haba tomado un bao. Al recordar que lo haba hecho desnuda, experiment una sensacin de incomodidad. -Si hubiera sabido que no tendra que lavar la vajilla -balbuce- no me hubiera vestido. Quise decir... bueno no importa. Aqu tienes. -Courtney le entreg la camisa-. Gracias nuevamente. Se volvi, pero Chandos la sorprendi al tomarla de la mueca. -La prxima vez, dime qu ests haciendo, mujer. Pudo atacarte una serpiente o pudo golpearte un madero arrastrado por la corriente, o pudieron apresarte los indios, o algo peor. -Qu podra ser peor que los indios? -dijo ella con ligereza y a la defensiva, pues no haba considerado ninguna de esas posibilidades. -Hay cosas peores. -Pero no estabas lejos -dijo ella-. Me hubieras odo si hubiera pedido ayuda. -Si la hubieras pedido. Un hombre no te dara la oportunidad. -Si ests sugiriendo que no debo baarme... -No. Ella abri mucho los ojos ante la nica alternativa posible. -Piensas ... ?

-Demonios, no -gru l, tan asombrado de la idea de ella como ella misma-. No es necesario que te vigile. Slo necesito estar lo suficientemente cerca de ti como para protegerte. -l comprendi que no haba manera de esquivar la conversacin embarazosa-. Olvdalo -dijo por ltimo secamente. -Olvidar qu? De advertirte antes d ... ? -Olvida el bao; simplemente olvdalo. -Chandos. -Una dama no tiene por qu baarse en los caminos. -Eso no es razonable y lo sabes -dilo ella, desafiante-. No suelo quitarme toda la ropa. Esta noche lo hice, pero... No pudo continuar. La imagen que sus palabras haban suscitado en la mente de Chandos fue ms fuerte que l. Con un suave gruido la atrajo haca s y se desat todo el mpetu de su pasin. El contacto de sus labios conmocion profundamente a Courtney; sus piernas flaquearon. Pensando que no la sostendran, se aferr fuertemente a Chandos, rodeando el cuello de l con sus brazos. Uno de los brazos de Chandos la sostena con fuerza, estrechndola de tal modo, que los senos de ella parecieron fundirse contra su pecho. La otra mano tom la nuca de la joven para que no pudiera eludir sus labios ansiosos. Haba algo muy salvaje en la manera feroz y brutal en que sus labios se movan sobre los de ella, obligndola a abrirlos. Y luego su lengua ardiente se uni a la de Courtney. Sin comprender la violencia de sus caricias, Courtney pens que trataba nuevamente de lastimarla y se atemoriz. Trat de apartarse de l, pero l no la solt. Ella empuj los hombros de Chandos para liberarse de su abrazo, pero l la abraz con ms fuerza an. Courtney se retorci intilmente. Chandos percibi que Courtney estaba luchando contra l. Haba perdido su batalla personal y lo saba; pero no pens que podra asustarla con su deseo impetuoso. De pronto se detuvo y recapacit. Dej de besarla y ella trat de recuperar el aliento. La solt lo suficiente como para que hubiera cierto espacio entre ambos. -Fue sa otra de tus lecciones? -dijo ella, jadeando. -No. -Pero volviste a hacerme dao. Chandos acarici su mejilla. -Era lo ltimo que deseaba hacer, pequeo gato. Era tan tierno: su voz, su mirada, su mano sobre la mejilla de ella. Pero Courtney no bajaba la guardia. An le tema. -Por qu me atacaste, Chandos? La acusacin lo desconcert. ~Atacarte? -Cmo lo llamaras t?

-Derribar tus defensas? -sugiri con una mueca. -No te atrevas a rer -grit ella-. Eres odioso, y... y... -Calla, ojos de gato, y escchame. Si te asust, lo lamento. Pero cuando un hombre desea a una mujer tanto como te deseo a ti, no resulta fcil proceder lentamente. Lo comprendes? Despus de una pausa, durante la que trat de reponerse de su asombro, ella pregunt: -Me... me deseas? -Cmo puedes dudarlo? -pregunt l tiernamente. Courtney baj la mirada para que l no viera su alegra, su aturdimiento. -Antes no me deseabas -dijo en voz muy baja-. No me hagas esto, Chandos, tan slo porque necesitas una mujer, y soy la nica disponible. l levant el mentn de Courtney para mirarla a los ojos. -Qu te he hecho en mi estpido intento de resistirme a ti? -Suspir con remordimiento-. Puedes dudar de la prudencia de mi deseo, pero no dudes que existi desde que entr en esa tienda de Rockley. Crees que me hubiera molestado por ese insignificante Jim Ward, si no hubiera sido por ti? -No... digas eso. -Sabes que estuve a punto de matar a tu amigo Reed porque permitiste que te besara? -Chandos, por favor. Esta vez la atrajo hacia s con suma suavidad, ignorando la dbil resistencia de ella. -No puedo evitar mis sentimientos, as como t no puedes evitar los tuyos, ojos de gato. Trat de abandonarte y olvidarme de ti, pero no pude. Trat de no tocarte, pero ya no puedo continuar luchando, especialmente ahora que s que t tambin me deseas. -No, yo... l no le permiti negarlo. Aniquil su voluntad y su razonamiento con un nuevo beso, esta vez muy tierno. Pero f ue su confesin la que actu sobre ella con ms persuasin que cualquier beso. La deseaba; la haba deseado siempre. Oh Dios, qu emocin! Courtney se abraz a l, devolviendo su beso con total abandono. Sus fantasas se convertan en realidad y deseaba que fueran interminables. P-1 continu besndola reiteradamente. Ella no pensaba en la consecuencia final de esos besos; ni siquiera cuando Chandos la llev hasta su manta y la deposit suavemente sobre ella. Los besos de Chandos se hicieron ms apasionados y comenz a desvestirla. Ella trat de impedrselo, pero l no cej en su intento y comenz a besarle al cuello. Era una sensacin tan deliciosa, tan estremecedora. Ella se dijo que deba tomar una decisin. Se enfadara l si lo dejaba avanzar y luego lo detena? Podra detenerlo?

Un leve temor la invadi y dijo entrecortadamente: -Chandos, no... no soy... -No hables, gatito -murmur l con voz ronca en su odo-. Ya no slo lo deseo; debo acariciarte. As... y as. La mano de l se desliz a lo largo del vestido abierto de Courtney, tomando un pecho, luego el otro. La delgada camisa de Courtney no la protega de su intensa pasin. Y luego, cuando el placer se torn intolerable, l comenz a morderle suavemente una oreja. La bombarde con el estallido de su pasin y ella ya no pudo pensar. Cuando l le quit la ropa, ella no protest. Luego la bes y arroj la camisa a lo lejos, ponindola de espaldas, desnuda de la cintura hacia arriba. La boca de Chandos cubri uno de sus pechos y el cuerpo de ella se contorsion de placer. Tom la cabeza de Chandos entre sus manos para mantenerla all. Sus dedos se entrelazaron entre los cabellos de l y gimi cuando l bes su pezn. Luego comenz a succionarlo, y de la garganta de ella brot un sonido de placer. Ese ronroneo hizo gruir a Chandos. Courtney nunca haba soado con nada tan maravilloso, tan profundamente gratificante, pero haba ms, y Chandos estaba impaciente por demostrrselo. Ella no haba percibido que l desabrochaba su enagua, pero cuando la mano de l la acarici, su vientre se estremeci. Los dedos suaves de l se deslizaron hacia abajo y, de pronto, Courtney se sorprendi al darse cuenta de hasta dnde haban llegado. Podra detenerlo? Tir de su brazo sin conviccin.

Y entonces un dedo de l avanz en su exploracin. -No! Los labios de l la silenciaron, pero no quit su dedo. Ella haba gritado ante la idea de que el dedo de l la penetrara, no por lo que senta. Una intensa agitacin reverber en todo su ser, anulando su resistencia. Cuando se calm, cuando dej de tironear el brazo de Chandos y lo tom del cuello, l hizo una pausa para contemplarla. El fuego de su mirada la hipnotiz y tuvo un atisbo del esfuerzo que l haba hecho hasta entonces para controlar su pasin. Era una revelacin casi intolerable. l no dej de mirarla y continu acariciando su pubis. Ella jade y se ruboriz intensamente cuando vio que l la miraba. -No... -Calla, gatito -murmur l-. Imagname dentro de ti. Ests hmeda por m. Sabes cmo me-siento al comprobar que ests preparada para recibirme? La bes una y otra vez y la mir ardientemente a los ojos. -Djame amarte, gatito. Djame escuchar tu ronroneo cuando est dentro de ti. No le permiti responder; volvi a besarla. Luego l se apart y la despoj del resto de su ropa. -No te cubras -dijo l cuando ella trat de hacerlo; y aadi susurrando-: Eres ms hermosa que cualquier mujer que he conocido. No me ocultes tu belleza.

Courtney dej de lado su pudor porque l se lo pidi. Luego, de rodillas junto a ella, l se quit la camisa y ella olvid su timidez al contemplarlo. l volvi a conmocionarla. -Tcame, gatito. Tus ojos me han dicho muchas veces que deseas hacerlo. -No es verdad -minti ella. -Mentirosa -dijo l, tiernamente. No tuvo tiempo de indignarse. Vio que l desabrochaba sus pantalones. Al verlo completamente desnudo, inspir profundamente. Le sera imposible dejarse penetrar por l. El temor retorn, pero era un temor emocionante. Chandos supo que estaba atemorizada. Una vez desnudo, separ las piernas de ella y apoy su largo cuerpo sobre el de ella, hasta que ella sinti sus genitales contra su cuerpo. Luego gru y la bes con fuerza. La penetr, absorbiendo con sus labios el grito de dolor de ella y los espasmos de su cuerpo con los de l. La penetr profundamente, pero el dolor fue fugaz. Durante todo el tiempo continu besndola apasionadamente, tratando de obtener con su lengua la reaccin de ella. La abraz con ternura, sostuvo su rostro entre las manos, la acarici, desliz su pecho sobre los de ella.

Durante largo rato, Chandos slo movi los labios y las manos. Cuando finalmente comenz a mover tambin las caderas retirndose un poco, Courtney gimi, decepcionada. Le provocaba un intenso placer sentirlo dentro de ella y pens que haba concluido. Pero muy pronto comprob que no era as. l se desliz haca afuera y hacia adentro, con energa, y al mismo tiempo, con gran suavidad. - Oh , s, gatito, dime -gru l sobre los labios de ella, al escuchar su ronroneo de placer. Lo hizo. No pudo evitarlo. Lo abraz con fuerza y sus caderas se movieron al comps de las de l. Descubri que, si levantaba las piernas, l poda penetrarla ms profundamente. Cuanto ms se elevaba, ms penetraba l. Las elev a una altura cada vez mayor, hasta que en su interior estall un xtasis increble; entonces pronunci su nombre. Courtney no percibi que l la haba estado contemplando continuamente y que slo entonces se dej arrastrar por la pasin avasalladora que durante tanto tiempo lo haba estado dominando.

CAPTULO 23
Durante todo el da siguiente, Courtney se sinti enamorada. Nada la importunaba, ni el calor, ni los insectos, ni el montono cabalgar. Nada poda alterar su felicidad. Dos das ms tarde, ya no estaba segura. Y, despus de tres das, cambi de idea. No era posible que amara a un hombre tan exasperante como Chandos. An lo deseaba y se despreciaba a s misma por eso, pero no poda amarlo. Lo que ms indignaba a Courtney era comprobar que haba vuelto a convertirse en un ser enigmtico. La haba posedo, la haba transportado a las cumbres del xtasis y luego la haba tratado con la misma indiferencia de siempre. Estaba estupef acta.

No poda eludir la verdad. Haba sido usada. Todo cuanto Chandos le dijera esa noche era mentira, todo. l haba satisfecho su lascivia y ya no la necesitaba. Al atardecer del sptimo da de viaje cruzaron otro ro, tal como lo haba previsto Chandos. Como Courtney ya estaba mojada, decidi baarse despus de la cena, sin advertrselo a Chandos. Ese bao le produjo un placer especial, porque desafiaba a Chandos al desobedecer sus rdenes. Pero, al salir del agua, con la ropa interior adherida al cuerpo y el cabello chorreando agua, percibi que no estaba sola. Despus de un minuto de zozobra, lo vio. Era Chandos. No obstante, no experiment un alivio al verlo. Estaba en cuclillas a la sombra de un rbol y la haba estado observando, no saba durante cunto tiempo. l se puso en pie y sali de la oscuridad, dirigindose hacia ella. -Ven aqu, ojos de gato. Haca tres das que no la llamaba de esa manera ni empleaba ese tono de voz. Haba vuelto a llamarla seorita y slo le hablaba ocasionalmente. Courtney, indignada, lo mir con ojos encendidos por la ira. -Maldito -grit furiosa-. No me usars nuevamente. l avanz otro paso hacia ella, y ella retrocedi dentro del agua. Quizs hubiera retrocedido ms an, pero l se detuvo. Ella lo mir iracunda; toda su actitud era desafiante. Entonces, l maldijo en esa lengua extraa que empleaba con frecuencia y volvi al campamento. Lo haba hecho. Haba mantenido su decisin con coraje y valenta, y estaba orgullosa de s misma. Courtney decidi permanecer un rato ms dentro del agua, a pesar de que haba comenzado a tiritar. No lo hizo porque te miera enfrentarse a Chandos. Slo deseaba darle tiempo para que se apaciguara su enojo. Y cuando escuch el disparo proveniente del lugar del campamento no se inmut. No era tonta. Si l estaba empleando esas argucias para obligarla a correr y averiguar qu, ocurra, era porque no se haba tranquilizado. Diez minutos despus, Courtney comenz a, preocuparse. Quiz se haba equivocado. Tal vez haba matado un animal salvaje. 0 alguien pudo haber herido a Chandos. Podra estar muerto.

Courtney sali apresuradamente del agua. Cambi su ropa interior mojada por ropa seca y se puso la falda y la blusa de seda blanca que recientemente haba remendado. Llev el resto de su ropa y avanz descalza, rogando no pisar nada reptante ni venenoso. Corri hasta ver la luz del fuego, y luego disminuy cautelosamente la velocidad. Aun as, estuvo a punto de tropezar con una serpiente que haba en su camino. Era una cobra larga, de color rojo amarillento, una vbora mortalmente peligrosa. Estaba muerta pero, no obstante, no pudo reprimir un grito. -Qu ocurre? -grit Chandos. El sonido de su voz la tranquiliz. Ella corri hasta verlo. Estaba vivo y solo, sentado junto al fuego y... Courtney se detuvo bruscamente. Chandos se haba quitado una bota y tena el pantaln cortado hasta la altura de la rodilla. La sangre corra por la parte

posterior de su pantorrilla, en la que haba hecho una incisin. Lo haba mordido una serpiente.

-Por qu no me llamaste? -dijo ella, entrecortadamente y horrorizada ante el hecho de que tratara de curarse a s mismo. -Tardaste mucho en llegar despus del disparo. Habras venido si te hubiera llamado? -S; si me hubieras dicho qu te ocurra. -Me hubieras credo? l lo saba. Saba qu haba estado pensando ella. Cmo poda quedarse all, tranquilamente ... ? Deba hacerlo; de lo contrario el veneno se hubiera propagado por el cuerpo ms rpidamente. Courtney dej caer sus ropas y avanz hacia l; tom la manta de Chandos y la coloc junto a l. El corazn le lata con violencia. -Acustate boca abajo. -No me indiques qu debo hacer, mujer. Ella se asombr del tono duro de su voz, luego comprendi que se deba al dolor que l senta. Una amplia franja de su pantorrilla se haba vuelto de un color rojo muy intenso. La mordedura estaba en la mitad de la pantorrilla y l haba atado fuertemente su cinto unos centmetros por encima. Si la serpiente lo hubiera atacado un centmetro ms abajo, hubiera mordido la bota de Chandos. Mala suerte. -Succionaste la mayor parte del veneno? Los ojos de Chandos, ms brillantes que de costumbre, la atravesaron. -Acrcate y observa, mujer. Si crees que puedo llegar hasta all, ests loca. Courtney volvi a palidecer. -Quieres decir que ni siquiera ... ? Debiste llamarme. Lo que ests haciendo es slo un ltimo recurso. -Tienes conocimientos al respecto? -dijo l secamente. -S -replic ella indignada-. He visto cmo mi padre trataba las mordeduras de serpiente. Es mdico y... an no has aflojado ese cinto? Deberas hacerlo aproximadamente cada diez minutos. Por favor, Chandos, acustate. Djame quitar el veneno antes de que sea demasiado tarde. La mir detenidamente durante largos instantes; ella pens que se iba a negar. Pero se encogi de hombros y se tendi sobre la manta. -La incisin est bien hecha -dijo l; su voz era cada vez ms dbil-. Pude hacer eso, pero no llegaba hasta ella con la boca. -No sientes nada fuera del dolor? Debilidad o nuseas? Puedes ver bien? Quin era el mdico? Ella se alegr de que an conservara su cido humor.

-Sera til que respondieras a mis preguntas, Chandos. Necesito saber si el veneno ha entrado directamente en la sangre o no. -No experimento ninguno de los sntomas que has mencionado, seorita -dijo, y suspir. -Bueno, ya es algo, considerando el tiempo que ha transcurrido. Pero Courtney no estaba segura de que l no estuviera mintiendo. Si estuviera dbil, no lo admitira. Ella se arrodill junto a la pantorrilla de l, dispuesta a cumplir con lo que deba hacer, sin remilgos. Pero la aterraba pensar en la cantidad de tiempo transcurrido. Chandos permaneci inmvil mientras ella trabajaba; slo en un momento le dijo que quitara la mano de su maldita pierna. Courtney succionaba y escupa sin pausa, pero se ruboriz y evit volver a colocar su mano en la parte superior de la pierna de Chandos. Ya tendra tiempo para enfadarse despus. Evidentemente, l no poda controlar su deseo ni siquiera cuando sufra. Courtney trabaj durante una hora, hasta que las fuerzas la abandonaron. Tena sus labios entumecidos y le dolan intensamente las mejillas. La herida ya no sangraba, pero estaba muy roja y sumamente inflamada. Dese tener algn blsamo para aplicarlo sobre ella. Adems, dese tener conocimientos sobre plantas medicinales, pues quiz junto al ro o en el bosque habra alguna que ayudase a extraer el veneno o aliviase la inflamacin. Pero no saba qu buscar. Acarre agua del ro y aplic una compresa mojada fra sobre la herida. Cada diez minutos aflojaba el cinto que impeda la circulacin de la sangre. Despus de un minuto, volva a colocarlo. Trabaj sin pausa. Cuando pregunt a Chandos cmo se senta, l no pudo responder. Haba perdido el conocimiento. El pnico se apoder de Courtney.

CAPTULO 24
Si me corta el cabello lo matar, viejo -dijo Chandos, delirando a causa de la fiebre.
-

Courtney lo haba odo decir lo mismo y muchas otras cosas ms, que brindaban una descripcin penosa de la vida de Chandos. En algn momento de la noche ella se haba quedado dormida, aunque por poco tiempo. Haba apoyado su cabeza sobre la parte posterior de las piernas de Chandos, y de pronto despert al or que Chandos gritaba, diciendo que no podra descansar hasta que ellos estuvieran muertos. Trat de despertarlo, pero fue imposible. -Maldicin, Calida, djame en paz gru Chandos-. Vete a la cama de Mario. Estoy fatigado. Despus de eso, no trat de despertarlo nuevamente. Le cambi la compresa de agua f ra por otra y escuch sus delirios acerca de tiroteos, golpes y enfrentamientos con la persona a la que llamaba viejo. Tambin hablaba con mujeres; respetuosamente con Meara y cariosamente admonitorio con Ala Blanca. Al hablar con ellas su voz cambiaba de tal forma que lleg a la conclusin de que las amaba mucho. Ala Blanca no fue el nico nombre indgena que mencion. Hubo otros, incluido el que llamaba amigo. Defenda al comanche tan enrgicamente frente al viejo, que Courtney record de pronto que Chandos nunca le haba respondido cuando ella le preguntara si era medio indio o no.

Antes no le haba dado importancia, pero era posible. Comprendi que ese extrao idioma que l empleaba a veces, bien Poda ser un lenguaje indgena. Se sorprendi de que el hecho no la molestara. Indio o no, segua siendo Chandos. Cuando las primeras luces del amanecer anunciaron el nuevo da, Courtney comenz a dudar seriamente de la recuperacin de Chandos. Ella estaba exhausta. No saba qu ms poda hacer por l. La herida tena tan mal aspecto como la noche anterior, y la inflamacin apenas haba cedido. An tena fiebre y el dolor pareca haberse intensificado; l se quejaba y se mova tan dbilmente que pareca carente de fuerzas. -Le rompi los brazos para que no pudiera defenderse. Maldito canalla... era tan slo una nia. Muerta; todos muertos. -Susurraba, como si ya no tuviera energas para hablar-. Rompe la cadena... ojos de gato. Ella se sent y lo mir fijamente. Era la primera vez que mencionaba su nombre. _Chandos? -No puedo olvidar... no a mi mujer. Respiraba con tanta dificultad que Courtney se alarm. Y cuando lo sacudi y l no despert, ella rompi a llorar. -Chandos, por favor. -Maldita virgen... no sirve. Courtney no desaba or cuanto l pensaba acerca de ella. No poda tolerarlo. Pero lo que ya haba dicho la hiri y se refugi en su enojo. -Despierta, maldito; quiero que me escuches. Te odio y te lo dir en cuanto despiertes. Eres cruel e inhumano y no s por qu he malgastado la noche tratando de salvarte. Despierta! Courtney le golpe la espalda y luego se ech hacia atrs, consternada. Haba golpeado a un hombre inconsciente. -Oh Dios; Chandos, disclpame -exclam, frotando la espalda de Chandos-. Por favor, no mueras. No volver a enfadarme contigo, por muy despreciable que seas. Y... y si mejoras, prometo no volver a desearte. -Mentirosa. Courtney estuvo a punto de ahogarse. Chandos an tena sus ojos cerrados. -Eres detestable -dijo ella, ponindose en pie. Chandos se volvi de costado y la mir. -Por qu? -pregunt serenamente. Por qu? Sabes muy bien por qu. -Y luego dijo inoportunamente-: Y no soy una maldita virgen, al menos no ahora, verdad? - Dije que lo fueras? -Hace cinco minutos. -He estado hablando en sueos?

-Profusamente -dijo ella con burla. Luego dio media vuelta y se alej. -- No puedes tomar seriamente lo que un hombre dice cuando duerme, ojos de gato -dijo l-. Y, para que lo sepas, hace tiempo que no te considero una maldita virgen. -Vete al diablo -dijo ella por encima del hombro, y continu su marcha. Pero no lleg muy lejos. Al toparse con la serpiente muerta, vio junto a ella una pequea bolsa de cuero que no estaba all la noche anterior. Un escalofro recorri su espalda y mir rpida y furtivamente a su alrededor, pero haba tantos arbustos y rboles, que cualquiera podra estar all oculto, Mir la bolsa; tema tocarla. Era de piel de ante y su tamao era el doble del puo de Courtney. Deba de contener algo, porque era abultada. Si alguien se hubiera acercado al campamento en algn momento de la noche, cuando ella estaba atendiendo a Chandos, lo hubiera visto o hubiera presentido su presencia. Por qu esa persona no haba dicho que estaba all? Podra ser una presencia accidental? Aun as, hubiera visto el fuego y se hubiera acercado... a menos que no deseara ser visto. Courtney se atemoriz al comprobar que alguien haba estado efectivamente all y con toda probabilidad la haba observado sin que ella lo supiera. Pero quin? Y por qu habra dejado esa bolsa de cuero? La tom con cuidado y la mantuvo alejada de su cuerpo mientras la llevaba al campamento. Chandos estaba donde ella lo haba dejado, tendido sobre un costado, y ella pens que no estaba realmente mejor, sino simplemente despierto. Dios, las cosas que le haba dicho cuando estaba dbil y sufra! En qu se estaba convirtiendo? -No creo que eso muerda, ojos de gato. -Qu? -pregunt ella, acercndose lentamente a l. -La bolsa. La sostienes tan lejos de ti -dijo-. No creo que sea necesario. - Toma. -Courtney la dej caer junto a l-. Prefiero no abrirla personalmente. La encontr junto a tu serpiente muerta. -No menciones a esa maldita vbora -dijo l con furia-. Deseara poder matarla nuevamente. -Me lo imagino -dijo ella comprensivamente. Luego baj la mirada-. Lamento... haber perdido los estribos, Chandos. A Igunas de las cosas que dije son imperdonables. -Olvdalo -contest l, mirando fijamente la bolsa. La abri-. Bendito sea -exclam sacando una planta a la que se le vean las races. -Qu es? -Bistorta. Hubiera deseado poder usarla anoche. Pero es mejor ahora que nunca. -Bistorta? -repiti ella dubitativamente.

-Tritrala, mezcla el zumo que obtengas con un poco de sal y colcala sobre la mordedura. Es una de las mejores medicinas para la mordedura de serpiente. -Se la entreg-. Lo hars. Courtney tom la planta. -Sabes quin la dej aqu, verdad? -S. -Y bien?" l la mir fijamente durante varios segundos. Ella crey que no iba a responder. Finalmente dijo: -Un amigo mo. -Pero por qu no se acerc y me entreg la planta? Pudo haberme dicho qu hacer con ella. Chandos suspir. -No podra haberlo dicho. No habla ingls. Y si se hubiera acercado, probablemente hubieras huido. -Es un indio? -No era realmente una pregunta, porque ella intuy que el visitante era un indio-. Lobo Rampante, por casualidad? Chandos frunci el ceo. -Aparentemente, habl bastante, no? -Mantuviste conversaciones con diversas personas. Siempre hablas en sueos? -Cmo diablos quieres que lo sepa? La respuesta abrupta hizo que Courtney se alejara. Prepar la bistorta y luego regres. -Puedes volverte de espaldas, por favor? -No. Dame eso. ---Lo har yo. -Eludindolo, se coloc detrs de l diciendo-: Ya hiciste bastante dao al curarte a ti mismo anoche, innecesariamente. -No ped tu maldita ayuda. -Supongo que hubieras preferido morir antes de recibirla -replic ella. l no respondi. No aadi nada ms. Courtney estaba ofendida. Despus de todo cuanto haba hecho, pudo haberse mostrado un poco ms agradecido. Pero aparentemente, nada le importaba. Y no le agradaba verse obligado a aceptar su ayuda. -Tu amigo an est cerca, Chandos? -Deseas conocerlo? -No.

l suspir, fatigado. -Ya no debe de estar por aqu, si eso es lo que te preocupa. Pero probablemente regrese para saber si me he recuperado. Pero no lo vers, ojos de gato. Sabe que te atemorizas fcilmente. -No es verdad -respondi ella duramente-. Cmo lo sabe? -Se lo dije. -Cundo? -Qu diablos importa eso? -Nada. -Ella concluy de curar la pierna de Chandos y lo mir de frente-. Slo deseara saber por qu nos sigue, Fue a l a quien vi en aquella ocasin, verdad? Durante cuntas noches nos ha estado espiando? Al pensar en las posibilidades, se alarm. -Esa noche no estaba all, ojos de gato -dijo Chandos suavemente, adivinando sus pensamientos-. Y no nos sigue. Nosotros... vamos en la misma direccin. -Pero viajaras con l si yo no estuviera aqu, no es as? S, naturalmente. No me extraa que no hayas deseado mi compaa. l frunci el ceo. -Te expliqu cul era la razn por la que no deseaba acompaarte. -S -respondi ella framente-. Pero debes perdonarme si ya no creo ni la mitad de cuanto dijiste la otra noche. En lugar de tranquilizarla, tal como ella lo esperaba, Chandos guard silencio. Ella no saba si gritarle o llorar. No hizo ninguna de las dos cosas. Irgui los hombros y se alej. -Ir al ro a baarme. Si no regreso dentro de pocos minutos, sabrs que me he encontrado con tu amigo y he cado desmayada.

CAPTULO 25
1

Chandos contempl a Court:ney mientras ella recalentaba el caldo que haba estado tratando de hacerle beber durante todo el da. El sol del atardecer confera reflejos dorados a su espesa cabellera castaa. Pens que jams se cansara de mirarla. Comprendi que haba sido demasiado duro con ella. Le haba jugado una mala pasada y ella lo castigara hacindole sufrir. Pero no pudo actuar de otra manera. Ella no era para l. Si ella lo conociera bien, lo comprendera. Si se enterase de todo, le temera. La mirada de ella estaba encendida de amor y de ira; la ira de una mujer despreciada. Si tan slo esa ira no alimentara su vanidad masculina... Pero era inevitable; la reaccin de ella lo complaca. Se hubiera sentido muy herido si ella hubiera aceptado su fingida indiferencia. Pero descubri que, cuando la ignoraba, ella se enfureca, y saberlo le produjo placer.

l no haba deseado robar su inocencia. Haba intentado evitarlo por todos los medios. Pero, cuando perdi esa batalla contra s mismo y la posey esa nica noche increble, pens que haba satisfecho su deseo. Luego supo que no era as. El hecho de contemplarla cuando se baaba en el ro, haba desbaratado sus intentos de reprimirse. Casi estaba agradecido a la serpiente que haba puesto fin a su locura, de lo contrario, hubiera hecho el amor a Courtney nuevamente. Y no hubiera sido conveniente. Estando las cosas como estaban, le resultara muy difcil despedirse de ella. Toda relacin posterior slo lograra empeorar la situacin. Ella no lo comprenda an. sa era su primera pasin y estaba sumamente contrariada por cmo iban encadenndose los hechos. Pensaba que l la haba usado. Chandos suspir. Era mejor que lo pensara as. Aun sera mejor que lo odiara. La verdad era que, si por un instante creyera que lograra haerla feliz, no se alejara de ella. Pero, qu clase de vida poda ofrecerle? Cuatro aos atrs, haba decidido abandonar el mundo de los blancos y reanudar el estilo de vida comanche. Quince malvados haban cambiado su vida para siempre y, cuando todo concluyese, qu le quedara? Haba viajado sin una meta fija durante tanto tiempo que se crea incapaz de volver a establecerse definitivamente en ningn sitio, ni siquiera con otros comanches. Podra una mujer adaptarse a una vida as? Podra hacerlo esta mujer? Saba que no poda pedrselo. Despert de su ensoacin cuando Courtney se arrodill junto a l, entregndole el jarro de caldo caliente. -Crno te sientes? -Tan mal como la ltima vez que lo preguntaste. Como la mierda. Ella frunci el ceo. -Por Dios, Chandos, por qu eres tan grosero? -Grosero? Si deseas or groseras, las dir... -No, gracias -lo interrumpi ella-. Anoche o bastante. -Me perd muchos rubores, ojos de gato? -brome l-. Es una pena. Disfruto mucho con ellos, sabes? Si slo es necesario un poco de grosera... -Chandos! -As est mejor. No es difcil lograr que te ruborices, Verdad? -Si puedes ser tan detestable, no has de estar moribundo -dijo ella remilgadamente. Luego, aadi sbitamente-: Y bien, dime; eres medio indio? Despus de una brevsima pausa, l dijo: -Sabes una cosa? Tus conocimientos de medicina fueron muy efectivos hasta que consideraste que esta sopa insulsa puede devolverme las energas perdidas. Courtney suspir ostensiblemente. -Slo deseo que respondas s o no. Pero si no deseas responder, no lo hagas. No me molesta que lo seas.

_Qu tolerante eres. -Qu sarcstico eres. El rostro de Chandos adopt su habitual expresin imperturbable y dijo en voz baja: -Crees que no s que los indios te atemorizan mucho? Ella levant la barbilla: -No puedo evitarlo; la nica experiencia que he tenido con indios fue muy mala. Pero t no eres como ellos. Chandos estuvo a punto de echarse a rer; logr contenerse. -Te advert que no trataras de sonsacarme informacin, mujer Si deseas que sea un indio, puedo actuar como tal. -Entonces no eres realmente ... ? -No, pero no necesito ser un indio para ser un salvaje, verdad? Deseas que te lo demuestre? Courtney se puso en pie inmediatamente y corri hacia el otro lado del fuego. Con esa barrera de por medio, mir indignada a Chandos, ambas manos sobre las caderas. -Asustarme te produce un placer perverso. -Te asust? -pregunt l, inocentemente. -Por supuesto que no -replic ella-. Pero lo intentaste. -Por supuesto que no. Chandos imit sus palabras. Estaba disfrutando de su enojo. No poda evitarlo. Se volva muy hermosa cuando le centelleaban los ojos y adoptaba una actitud de dignidad ofendida, echando hacia atrs sus cabellos e irguiendo los hombros. -Deseara saber qu piensas que podras hacer conmigo, Chandos, considerando que apenas puedes levantar tu cabeza para beber el caldo. Era un desafo. -Ten cuidado, seorita. Te sorprendera comprobar qu puede hacer un hombre en mi estado. Courtney se encogi de hombros. -Era simple curiosidad -le asegur. -Entonces, ven ac, y la satisfar -dijo suavemente. Ella lo mir, furiosa. -Puede que no te importe tu estado, pero a m me importa. Deberas ahorrar energas en lugar de reir. Ahora, por favor, bebe ese caldo, Chandos. Luego descansa, mientras te preparo algo sustancioso para la cena. l asinti. Para qu irritarla an ms?

CAPTULO 26
Estaba a punto de llover. Incluso podra desencadenarse una tormenta; por lo menos as lo hacan pensar las nubes oscuras que se acumularon en el cielo. Fue lo primero que vio Courtney al despertar. La segunda cosa que vio fue a Chandos, an dormido. Aprovech la ocasin para ir al ro a llenar las cantimploras y luego preparar el caf. El sendero que llevaba hacia el ro estaba ms oscuro que de costumbre, a causa del cielo nublado. El da gris la deprimi y no sinti deseos de cabalgar durante todo el da bajo la lluvia, aunque Chandos estuviera en condiciones de hacerlo. Pero tampoco la atraa la perspectiva de permanecer sentada a la intemperie mientras llova. No se atrevi a quejarse. ste era tan slo uno de los inconvenientes de viajar sin un vehculo. Cuando Courtney se agach para llenar de agua las cantimploras, dirigi una mirada crtica al cielo amenazador. Lluvia. Se dijo a s misma que no se trataba del fin del mundo. Chandos estaba reponindose. Debera estar agradecida por eso. Tena tanto que agradecer, que no debera estar deprimida por un poco de lluvia. -Es usted Courtney Harte? Ella permaneci inmvil ante la sorpresa; sigui inclinada, con la cantimplora en el agua. Todo su cuerpo se puso rgido y contuvo la respiracin. -Est sorda, querida? De pronto se dio cuenta y se asombr. -l dijo que usted no hablaba ingls -exclam. -Quin? De quin diablos me habla? Ella se volvi y mir el rostro del hombre. El alivio fue enorme. -Por Dios, cre que era un comanche. Hay uno por aqu -balbuce. -Cmo lo sabe? Lo ha visto? -Bueno... no. -Pues yo tampoco. Creo que ya no debe de estar por aqu. Y bien es usted la seorita, Harte? Qu suceda? No pareca peligroso. Su rostro pareca habituado a la risa; tena arrugas alrededor de la boca y los ojos; era un rostro agradable, de mejillas llenas y sus ojos eran grises. Era de estatura mediana y algo rollizo; de unos treinta y cinco aos. -Quin es usted? -pregunt ella. - Jim Evans. Cazador a sueldo. -Pero no parece, bueno... quiero decir... -S, lo s. -Sonri-. Me resulta incmodo. No respondo a la imagen preconcebida. Bien, va a decirme quin es? Si no hubiera dicho que era un Cazador, tal vez le hubiera respondido la verdad. Pero pens que quiz buscaba a Chandos. -No soy Courtney Harte.

l sonri nuevamente. -No me miente? No existen muchas probabilidades de que haya por aqu dos mujeres que respondan a la descripcin que me han dado. Apostara la vida que he hallado a Courtney Harte. -Entonces por qu lo pregunta? -replic Courtney. -Debo hacerlo. No puedo cometer errores. No me pagan por eso. Y lo que pagan por usted es mucho. -Por m? Entonces no busca a... Qu significa que pagan mucho por m? Sepa usted que no me persigue la ley, seor Evans. -No dije que as fuera. -Dijo que era un cazador a sueldo. -Recibo recompensas -dijo l-. No slo por personas perseguidas por la justicia. Busco a cualquier persona cuando el precio es razonable. En su caso, lo es. Su hombre est muy ansioso por recuperarla, querida. -Mi hombre? -La incredulidad comenz a transformarse en enfado cuando comprendi de quin se trataba-. Cmo se atrevi? Reed Taylor lo contrat, verdad? -Pag el precio. -Pero no es mi hombre. No es nadie para m. Jim Evans se encogi de hombros. -se no es asunto de mi incumbencia. l desea que usted regrese a Kansas y as se har, pues no me pagar hasta que no la lleve. -Lamento decepcionarlo, seor, pero no voy a regresar a Kansas por ningn motivo, y menos porque Reed Taylor lo desee. Temo que ha perdido usted su tiempo. Qu increble -Y yo temo que usted no comprende, querida. -Su voz segua siendo agradable, pero su expresin se haba vuelto adusta-. jams pierdo el tiempo. Usted regresar a Kansas. Puede presentar sus quejas al seor Taylor; no a m. -Pero me niego... l sac el revlver y lo apunt hacia ella. El corazn de Courtney se aceler. Y antes de que pudiera recordar que llevaba su propio revlver en la cintura de su falda, l lo haba hallado y se lo haba quitado. -No se sorprenda tanto, querida -dijo l, sonriendo-. Soy muy eficiente en mi trabajo. -Ya lo veo. Pero realmente disparara sobre m? Dudo que Reed le pagara si me llevara muerta. -Es verdad -acept l-, pero no especific en qu condiciones deba regresar usted. Courtney comprendi el significado de sus palabras. Podra huir si sala corriendo? l se hallaba muy cerca de ella.

-No trate de correr ni de gritar. Si el hombre que la acompaa viene hacia aqu, tendr que matarlo. Hizo un gesto en direccin al ro. -Vamos. -He de ir a buscar mis cosas. No supone que voy a partir sin... -Muy astuta, pero olvdelo. Despus de lo que dijo el mexicano acerca de ese mestizo que viaja con usted, prefiero no conocerlo. Y si nos vamos de inmediato, no sabr qu le ocurri. Courtney fue presa del pnico. El hombre deca la verdad. Cuando Chandos la buscara estara lloviendo y sus pisadas ya no seran visibles. Se entretuvo un instante, esperando que Chandos se hubiera levantado y se preguntara por qu no regresaba. -El mexicano del que habla es Romero, por casualidad? -S. Lo encontr con otros dos hace un rato. Me contaron una historia impresionante acerca de su amigo. Aparentemente es un ejrcito de un solo hombre. Naturalmente, no se puede creer todo lo que un hombre dice cuando trata de disimular sus propias debilidades , o de encubrir lo que ellos hicieron. Tal vez desearon maltratarla y no pudieron. Nifio Bonito quera matarlos y regresar a Kansas, pero el mexicano nos ofreci indicarnos dnde los haban visto a ustedes por ltima vez; siguiendo las huellas llegamos hasta aqu

-Quin es Nio Bonito? -No supondr que soy tan tonto como para entrar solo en territorio indio, no? Los dems aguardan ro arriba, con los caballos. Imaginaron que su amigo no sospechara nada si vena yo solo, y adems tendra la oportunidad de sorprenderlo. -Y supongo que vio que yo vena hacia aqu sola, verdad? -S; tuve suerte, no? -dijo, sonriendo-. Porque puedo asegurarle que no tena deseos de conocer al mestizo. La arrastr y ella se dio cuenta de que sa era su ltima oportunidad para gritar. Pero no poda hacerlo. Si Chandos hubiera estado en condiciones normales, no hubiera dudado. Bien pronto se arrepinti de haber obedecido dcilmente, en lugar de gritar para que Chandos acudiese en su auxilio.

CAPTULO 27 El apelativo de Nio Bonito que tena Reavis era muy adecuado. Tena cabellos espesos y platinados y ojos de intenso color violeta. Era, en realidad, sorprendentemente atractivo, incluso hermoso. Tena veintids aos; era delgado, meda un metro ochenta. Responda a la ms exigente fantasa femenina. Courtney qued tan impresionada al verlo, que ni siquiera vio a los dos hombres que lo acompaaban. Y Nio Bonito tambin la encontr muy atractiva.

-Taylor dijo que eras hermosa, querida, pero no te hizo justicia. Probablemente, hace tiempo que no disfruta de una compaa femenina, pens Courtney, pues ella llevaba su ajada falda de montar y la blusa de seda blanca completamente arrugadas. Sus cabellos caan en desorden hasta la cintura, y no se haba baado desde la noche en que Chandos fuera atacado por la serpiente. -Cabalgars conmigo -anunci Nio Bonito, adelantndose hacia ella. -Nio Bonito -llam el cazador. -Cabalgar conmigo, Evans -repiti l, secamente. Nio Bonito era, evidentemente, mucho ms que un rostro agraciado. Jim Evans hizo caso de la advertencia inequvoca y solt el brazo de Courtney. Ella comenz a preguntarse quin estara al mando de ellos. Pero en ese momento Evans dio la orden de montar y lo hicieron. Evans era el jefe. Pero Nio Bonito haba logrado lo que deseaba sin discutir. Nio Bonito era temido. Considerando la forma en que Evans le haba obedecido, Courtney tuvo la impresin de que nadie desafiaba a Nio Bonito. Quiz no era un simple pistolero, sino alguien que disfrutaba matando. La colocaron sobre el caballo de Nio Bonito y luego mont l, sentndose detrs de ella. Entonces vio al mexicano. l la mir con la torva seriedad que ella ya conoca. Era una mirada que la enfureca. -No aprende de sus errores, verdad, Romero? -pregunt ella sarcsticamente. l tuvo la audacia de sonrer. -Veo que an le queda valor, preciosa. Pero s aprendo. -Mir a Jim, que estaba montando en ese momento-. No hemos odo disparos, seor. Qu hizo con Chandos? -Nada -respondi Jim-. No tuve necesidad de acercarme a l. Ella estaba junto al ro... -Quieres decir que l ni siquiera sabe que la tenemos? -dijo un individuo de rostro alargado, con bigote rojizo ms largo an~. Qu bien. Estar aguardando su regreso y ella no regresar. -Ri-. Los mestizos no son inteligentes. Me pregunto cunto tiempo tardar en darse cuenta de su ausencia. -Ests equivocado -dijo Romero serenamente-. Mis amigos y yo cometimos el error de subestimarlo. Por mi parte, no estar tranquilo hasta verlo muerto. Si no lo matan ustedes, lo har yo. Courtney estuvo a punto de gritar, pero saba que no era la manera de detener al mexicano. Chandos haba sido ms hbil que Romero y l deseaba vengarse. Ningn lamento o ruego lo disuadira. Incluso podran estimularlo. Pensando rpidamente, ella dijo: -Gracias, Romero. Tem que Chandos pensara que yo haba cado al ro y, de ser as, no se tomara la molestia de ir a buscarme. -Habla seriamente? -pregunt Cara Larga. Luego dijo a Courtney~: Quiere que el mestizo muera?

-No sea ridculo -respondi Courtney, con un dejo de altanera-. Chandos no va a morir. Es demasiado listo para que lo atrapen desprevenido. Pero, cmo puede saber qu me ha ocurrido si no ve a alguno de ustedes? -Romero no te agrada, verdad, querida? -Nio Bonito ri. Luego dijo a los dems-: Olvdenlo. Si el mestizo nos persigue, ya me har cargo de l. Aparentemente, nadie dudaba de su capacidad, incluyendo a Romero, pues se pusieron en marcha. Courtney suspir, aliviada. Chandos estaba a salvo.

Pero ella no. Poco despus de cruzar el ro, las manos de Nio Bonito comenzaron a actuar. Una de ellas se acerc a sus pechos y Courtney contuvo el aliento, indignada. Apart la mano de l, pero l le tom ambas manos y las retorci detrs de la espalda de Courtney, hacindola llorar de dolor. -No juegues conmigo, querida -le advirti Nio Bonito, en voz baja y enfadado-. Ambos sabemos que te has entregado al mestizo. Eres una presa fcil. La mano que sostena las riendas se desliz por el abdomen de Courtney y por encima de sus pechos. El caballo se lade, sacudiendo la cabeza. Courtney cerr los ojos ante el dolor que senta en hombros y brazos, an apretados contra su espalda. -Considrate afortunada de haberme agradado, querida -continu l-. Mantendr a los otros alejados de ti, siempre y cuando demuestres que lo valoras. Taylor desea que regreses a l, pero antes de llegar pienso cobrarme la molestia. De qu manera, depende de ti. Le solt el brazo. Courtney permaneci en silencio. Qu poda decir? Estaba indefensa, pero no resignada. Aunque l era increblemente apuesto, su crueldad lo haca repulsivo. Cuando se alivi el dolor del hombro de Courtney, le dijo qu pensaba del maltrato que le haba dado, sin pensar en las consecuencias. Ella incrust su codo en el estmago de l y trat de saltar del caballo. l le dio un golpe en la cabeza, pero ella continu peleando hasta que, finalmente, l la rode con sus brazos y ya no pudo moverse. -Muy bien -gru l con furia-. Ya has dicho cuanto tenas que decir. Por ahora, no te tocar. Pero comienza a rezar para que me haya serenado cuando acampemos esta noche. Como rubricando su advertencia, un relmpago ilumin el cielo y se oy el retumbar de los truenos. Luego comenz a llover copiosamente. La disputa lleg a su fin cuando Nio Bonito sac su impermeable, con el que cubri tambin a Courtney, y luego alent a su caballo para ponerse a la par de los dems.

CAPTULO 28
-Qu le ocurri a Dare Trask? Courtney decidi no responder la pregunta de Romero. De todos modos, desconoca la repuesta.

Estaba sentada cerca del fuego, probando unos pocos bocados de su plato de frijoles. El temor anudaba su estmago. Al atardecer haba cesado la lluvia y acamparon en la espesura del bosque. Ella supona que Nio Bonito la castigara; en realidad, prcticamente la haba arrojado del caballo. Se dedic a atender al caballo y luego jug a los dados con Cara Larga, que se llamaba Frank. A veces, ambos la miraban, como para intranquilizarla. -Qu ocurre, preciosa? -Ese asesino con cara de ngel va a violarme, y me pregunta qu me ocurre? -respondi a Romero. Los ojos de Courtney brillaban de furia y el fuego haca resplandecer sus cabellos con reflejos dorados. Ignoraba cun hermosa se vea y cunto la deseaba Romero en ese momento. -Temo que no puedo compadecerla. Deseara hacerlo yo. Mis amigos la compartiran, pero Nio Bonito no lo har. -No puede detenerlo? -Bromea usted? -Se ech hacia atrs, asombrado-. Nadie desafa a ese hombre ni se interpone en su camino. Est loco. No le importa a quin mata ni por qu. -Chandos no vacilara en desafiarlo. -Pero l no est aqu. -Vendr, Romero -le advirti ella-. No lo dude. l entrecerr los ojos. -La ltima vez que nos vimos, usted jur que l no le importaba. Desde entonces, las cosas han cambiado. -Ella mir hacia el fuego antes de agregar-: Ahora soy su mujer., -Creo que me sentira ms seguro si no viajara con usted ni con estos hombres. Es peligroso -dijo Romero. -Probablemente tenga usted razn. -Courtney trat de adoptar un tono indiferente-. Pero, a menos que se marche ahora, ya no importar mucho. Por un momento, Courtney se pregunt si podra lograr que todos la abandonaran. Era dudoso. Nio Bonito no se intimidara fcilmente. Confiaba demasiado en su habilidad. Pero, no obstante, cuantos menos de ellos estuvieran all, ms probabilidades tendra ella de huir. -Chandos debe de haber hallado nuestras huellas antes de que comenzara a llover -sugiri a Romero-. Sabr cmo encontrarme. -Esta maana no estaba tan segura, cuando me envi a la muerte. Se encogi de hombros. -No pensar que deseo que alguien muera. Pero no s qu puedo hacer ahora... Despus de un prolongado y tenso silencio, Romero repiti su primera pregunta.

-Qu pas con Dare? -Chandos no me lo dijo. -Usted estaba all. -No. Me hizo adelantarme. Dijo que tena que hablar con Dare sobre temas que yo deba ignorar. -La envi sola, sabiendo que por all haba indios? -pregunt Romero con incredulidad. -No corra peligro. Me lo asegur. -Ella decidi exagerar un tanto la verdad, ya que Romero no poda saber que slo haba un indio en las cercanas-. Ayer me enter de que son amigos suyos y que generalmente viajan juntos. Han estado all desde que partimos de Kansas, pero se mantuvieron a distancia porque Chandos sabe que me atemorizara verlos. _S. Si no hubisemos visto a tres de ellos, hubisemos regresado por Trask esa noche. -Vieron tres? -Courtney contuvo el aliento. Despus de todo, aparentemente haba dicho la verdad-. No pens... quiero decir... ahora que lo pienso, no s cmo Trask hubiera podido salir vivo de all. Chandos se llev el caballo de Trask. Dijo que no lo haba matado, pero... tambin dijo que Trask era culpable de cosas atroces y que se mereca cualquier castigo. Cre que su intencin era obligarlo a caminar de regreso a Kansas, pero es posible que lo haya dejado all para que... Courtney trag con dificultad. S, era posible y eso demostraba hasta qu punto Chandos poda ser implacable. Qu pudo haber hecho Trask para merecer ser entregado a los comanches? Habra matado a las personas que Chandos mencion en sueos? -Esos comanches an estn all? -pregunt Romero con inquietud, mirando hacia los rboles que los redeaban. -S. En realidad, cuando Evans me sorprendi esta maana, cre que era uno de ellos. -Entonces es posible que vengan con Chandos a rescatarla? Era una esperanza en la que no haba pensado. -No, no; no viajaran con Chandos -dijo ella-. Para qu? l no necesita ayuda para enfrentarse a cuatro hombres. Acaso no lo ha demostrado ya? Romero asinti brevemente. -Creo que me voy a despedir de usted, preciosa. Su compaa es un peligro. -No se marcha, verdad? -dijo ella, mientras l se alejaba. Los dems oyeron su pregunta. Nio Bonito se puso en pie, enfrentndose a Romero. -Qu sucede? -Les ayud a hallar a la mujer. Fue un error. Debieron dejarla con su hombre. -Taylor? -pregunt Jim, intrigado.

-No, seor; ella es la mujer de Chandos y l vendr a buscarla. No deseo estar aqu cuando llegue. -Prefieres cabalgar ahora, de noche... a solas? -pregunt Jim incrdulamente-. Ests loco. Nio Bonito intervino. -Qu te dijo para atemorizarte as? -pregunt. -Dijo que era la mujer de Chandos. -Esperas que creamos que a un mestizo le importara cuanto pueda sucederle a una mujer blanca? -intervino Frank. Courtney se sorprendi al ver el gesto desdeoso de Romero cuando los mir y les inform. -Vi lo que este mestizo hizo con mis amigos y eso sucedi antes de que ella fuera su mujer, cuando slo era su escolta. Pero ahora es diferente. Saben lo que un comanche hace a quien le roba su mujer?

-l slo es medio comanche -seal Jim. - Eso lo convierte en un ser doblemente mortal, pues puede matar como un blanco o como un comanche. Estamos en medio del territorio comanche y temo que cuando venga por su mujer, no venga solo. Jim mir a Courtney con expresin severa. -Entonces permanecers Necesitaremos todos los... aqu, Romero -dictamin Jim con firmeza-.

-Djalo ir -interrumpi Nio Bonito, burlonamente-. No necesito cobardes que me apoyen. Soy el mejor tirador, Evans. Por eso quisiste que te acompaara, recuerdas? Cuando Romero oy que lo llamaban cobarde, se puso rgido. Courtney percibi que luchaba contra su orgullo; luego grit: -No! -y se cubri los odos al or el disparo. Romero sac su arma, pero Nio Bonito demostr que era el mejor tirador. Courtney contempl, horrorizada, la sangre que cubri el pecho de Romero. Cay lentamente hacia adelante y qued inmvil. Nio Bonito sonrea. Era la clase de sonrisa que a Courtney le produca nuseas. -Has causado una verdadera conmocin, querida. Courtney, doblada en dos, vomit. Cuando se repuso, Nio Bonito se acerc a ella. Ri cruelmente. -No pens que fueras tan delicada, querida; te hubiera aconsejado que no miraras. -Lo provocaste... deliberadamente -dijo ella. -Puede ser.

-No cabe duda alguna -grit ella-. Deseabas matarlo. Por qu? -En tu caso, no sera tan engreda -dijo l con frialdad-. T lo provocaste. No me agradan los cobardes; eso es todo. Courtney gru. Era culpa suya. No; no lo era. Quiz dijo algunas mentiras, pero no oblig a Romero a mostrarse desafiante. Todo era obra de Nio Bonito. -Pens que los comanches eran salvajes, pero el salvaje eres t -lo increp Courtney. Crey que l la golpeara, pero slo la oblig a ponerse en pie. -Creo que el problema radica en que no te he prestado bastante atencin, querida. -Apret con fuerza el brazo de Courtney y el dolor la oblig a retorcerse, pero l continu sostenindola con energa, mientras se diriga a los dems-. Frank, deshazte del mexicano... tmate todo el tiempo necesario. Jim, si ests tan preocupado por los indios, por qu no vas a recorrer los alrededores?

Courtney palideci. -No -exclam-. Evans, no se atreva a dejarme aqu con este monstruo. Evans! Jim Evans ni siquiera la mir; tom su rifle y se alej del campamento. Frank tambin la ignor y arrastr el cuerpo de Romero para quitarlo de all. Nio Bonito concentr toda su atencin en Courtney. Apret su brazo con ms fuerza an. La ira que brillaba en sus ojos de color violeta aterroriz a Courtney. -No... no quise decir... -dijo ella con temor. -Por supuesto que no, querida. Naturalmente no le crey; intuitivamente, Courtney comprendi que ese hombre era despiadado. En una ocasin, haca ya mucho tiempo, Courtney haba rogado tener el coraje de no suplicar. Haba sucedido durante el ataque de los indios, cuando su vida corri peligro. Esta ocasin era igualmente horrible y se dijo a si misma que no pedira compasin ni se humillara. La ira la ayud a tener coraje. -Est bien. Eso dije: eres un malvado... Su mejilla enrojeci a causa de la bofetada que l le dio. Luego la arroj al suelo; el peso del cuerpo de l le impeda moverse. Azorada, sinti que la boca de l, apoyada con fuerza sobre la suya, le dificultaba la respiracin. Conoci la diferencia entre el deseo y la lujuria brutal. Nio Bonito le estaba haciendo dao deliberadamente y ella supo que el dolor apenas comenzaba. Habra ms, mucho ms. Los dientes de l rasgaron las mejillas de Courtney y se clavaron en su cuello. Courtney grit, agarrndolo con fuerza por los cabellos y echando su cabeza hacia atrs. A l no le molest. Le sonri. -Si sigues adelante -dijo entrecortadamente-, Chandos te matar. -An no lo has comprendido, querida? Tu mestizo no me causa temor.

-Si no le temes eres un estpido. l apret cruelmente la garganta de Courtney; ella trat desesperadamente de respirar. La dej forcejear durante un minuto y luego la solt. Inmediatamente, rasg su blusa; un hilo de sangre se desliz por el pecho de ella. Le haba clavado una ua.

-Sera mejor que guardaras silencio -dijo l framente-. Te he tolerado demasiados insultos. -Evidentemente, nadie te haba dicho antes la verdad. Courtney no poda creer lo que haba dicho. Le vali otra bofetada; esta vez, las lgrimas asomaron a sus ojos, pero no poda reprimirse. -Hay algo que no has tenido en cuenta, Nio Bonito -dijo ella, jadeando-. Es la ltima vez que matas a un hombre en un desafo; los comanches no luchan de esa manera. Si desean matarte, cuatro o cinco de ellos te atacarn a un tiempo. De qu te servir entonces el revlver? -Eso fue lo que despectivamente. dijiste al mexicano para hacerlo huir? -dijo l

-No -dijo ella, meneando la cabeza-. Le dije que probablemente Chandos vendra solo, porque no iba a necesitar ayuda para deshacerse de unos malvados como... Courtney dio un grito cuando l clav sus dedos en los pechos de ella. Con la otra mano le tap la boca, pero ella lo mordi y l retir bruscamente la mano. -Chandos! -grit Courtney, sabiendo que era intil, pero tratando de aferrarse a una dbil esperanza. -Perra! -gru Nio Bonito-. Debera... Se interrumpi al or un alarido horripilante. Nio Bonito call y ambos se aterrorizaron. Era un grito de muerte, un grito de dolor, el grito de un hombre. Le sigui otro grito, ms horrible que el primero. Luego oyeron que alguien corra entre la maleza y vieron a Frank, que irrumpa en el campamento. -Maldicin -dijo Frank, jadeando-. Atraparon a Evans. Nio Bonito se- puso inmediatamente en pie y desenfund su revlver. -Pudo ser un oso. O un gato salvaje. -Claro, pero lo crees tanto como yo -dijo Frank-. Es un viejo truco. Lo torturarn durante toda la noche, para que lo oigamos gritar. Se supone que as nos volvern locos y, por la maana, seremos presas fciles. Nio Bonito apunt a Courtney con su arma. -Ponte de pie. Nos iremos de aqu. Lentamente, ella se incorpor. -Cre que deseabas enfrentarte a ellos -dijo, inocentemente. Le vali otra bofetada; Courtney se tambale hacia atrs y se desplom. Permaneci all, con una mano sobre su rostro y sosteniendo su blusa con la otra mano. Mir a Nio Bonito con profundo odio. A pesar de s mismo, l se sorprendi.

-Ten cuidado quieres? -dijo Frank-. Ella es lo nico que poseemos para negociar. 1 -Nos marchamos -decidi Nio Bonito-. No har falta negociar si no estamos aqu. -No podremos. No crees que alguno de ellos nos est observando en este mismo momento? Si tratramos de huir, nos lo impediran. Tendremos que luchar para salvar nuestra vida. Nio Bonito saba que Frank estaba en lo cierto. Gir sobre s mismo, buscando un blanco. Courtney se alegr al percibir el temor de Nio Bonito, a pesar de que ella tambin estaba atemorizada. Todos tenan sus buenos motivos para estarlo, pero por diferentes razones. Frank se equivoc respecto de Evans. Durante diez minutos no oyeron sus gritos y supusieron que estaba muerto. Los dos hombres tambin imaginaron que los indios slo buscaban a Courtney, pero Courtney saba que podan ser indios que pasaban por all casualmente, y no los amigos de Chandos. Y si no eran amigos de Chandos, ella corra tanto peligro de morir en sus manos como Nio Bonito y Frank. -Necesitar un revlver -dijo Courtney cuando se puso en pie. -Ests loca -dijo Nio Bonito despreciativamente.

-Por Dios, continuars siendo un tonto hasta el final? -dijo ella-. No tengo mucha experiencia con las armas, pero puedo disparar a lo que tenga frente a m. -S, como yo. Frank ri disimuladamente y Courtney, exasperada, rechin de dientes. -Ninguno de vosotros ha pensado que cualquiera puede estar all? -pregunt bruscamente-. Puede ser incluso un animal salvale; no ha habido ms gritos. O quizs Evans sufri un accidente. -Un hombre no grita de esa manera cuando sufre un accidente -dijo Frank. -Est bien -admiti Courtney, vacilando un instante antes de continuar-. Pero debo deciros algo: no es probable que Chandos haya llegado tan pronto. Fue mordido por una serpiente y an se estaba recuperando cuando Evans me apres. Por eso no deseaba que Romero se enfrentara a Chandos. Chandos no est todava en condiciones de pelear. Y, aunque haba algunos indios en la zona, es poco probable que vengan a rescatarme. Os imaginis a un comanche rescatando a una mujer blanca? -Imagino que una mujer blanca dira cualquier cosa para apoderarse de un revlver. Sabes que lo hara, querida -respondi Nio Bonito-. Puedes decir cuanto quieras, pero la respuesta es no. -Eres... l perdi la paciencia. -Cllate de una maldita vez, para que pueda or qu sucede all afuera -dijo l, enfundando de nuevo su revlver. Courtney guard silencio. En ese momento, Frank musit:

-No puedo creerlo. Ese canalla est loco. Viene hacia aqu, solo. Nio Bonito y Courtney se volvieron. Era Chandos y estaba solo. Avanzaba lentamente entre los rboles; lo divisaron cuando se hallaba a unos cien metros de distancia. A Courtney le lati fuertemente el corazn. Haba venido por ella. An enfermo, decidi rescatarla. Su aspecto era terrible. Su rostro estaba demacrado, haca dos das que no se afeitaba y sus ropas estaban arrugadas. Ni siquiera se haba cambiado. Nio Bonito sonrea. Frank sostena firmemente su revlver. Chandos sujet las riendas; su revlver estaba enfundado. Cuando vio a Courtney con las ropas rasgadas, se puso rgido y su expresin se endureci. -Est solo, seor? Chandos no respondi a la pregunta de Frank. Desmont y se coloc delante de su caballo. Courtney contuvo el aliento; an no haba desenfundado el revlver y a Frank le resultara muy fcil levantar el suyo y disparar. Pero entonces comprob que Frank, intimidado por la audacia de Chandos, vacilaba. Nio Bonito tampoco se movi. Courtney comprendi que ambos pensaban que haba flechas que les apuntaban. No podan creer que Chandos hubiera entrado solo al campamento, a menos que sus amigos comanches lo protegieran. Sera as? -T eres Chandos? -pregunt Frank. Chandos asinti. -Las huellas indican que sois cuatro. Dnde est el cuarto? Nio Bonito sonri. -Querras saberlo verdad? -El mexicano est muerto, Chandos -le inform Courtney. -Dije que te callaras -grit Nio Bonito, avanzando hacia ella para golpearla . -Yo no lo hara. La voz de Chandos lo detuvo y Nio Bonito baj lentamente su mano; luego se volvi hacia Chandos para mirarlo de frente. Courtney sospech que desenfundara su arma. Frank se lo impidi, pues Chandos haba revelado algo. -No preguntas por Evans; eso indica que t lo mataste. -No est muerto -lo contradijo Chandos. -Entonces, qu diablos le hiciste para que gritase de esa manera? -No me agradaron algunas de las cosas que me dijo, de modo que... -Chandos, no deseo orlo -grit Courtney. -S, no importa -dijo Frank-. Pero no est muerto? -Dej su rifle cerca de l. Courtney no comprendi el significado de sus palabras, pero los hombres, s. Era la provocacin que pona fin al parlamento; las intenciones de Chandos

eran claras. El aire se electriz cuando los tres hombres se enfrentaron, aguardando cada uno el primer movimiento de los dems. Frank fue el primero en levantar su revlver y disparar. Courtney lanz un grito. Los nervios de Frank determinaron que errase el tiro. En ese momento, Chandos desenfund su arma. Tambin lo hizo Nio Bonito, pero Chandos se arroj al suelo y efectu dos disparos. El primero dio en el pecho de Frank. Este muri instantneamente. El segundo tiro hizo saltar a Nio Bonito hacia adelante. An no haba disparado ni una sola vez. Apret el gatillo y el revlver sali despedido de su mano cuando Chandos dispar por tercera vez. El impacto hizo girar a Nio Bonito sobre s mismo y cay de bruces, frente a Courtney.

-Pienso que... deb... creerte, querida. El canalla... me ha matado. An no estaba muerto. Tardara en morir. Pero morira. Los disparos en el abdomen son mortales, y l lo saba. Sus hermosos ojos de color violeta estaban llenos de horror. Chandos se incorpor y avanz; su rostro era de piedra. Tom el revlver de Nio Bonito y luego permaneci de pie frente a l. Sin dejar de mirarlo, Chandos guard su revlver y luego tambin coloc el de Nio Bonito en su cinto. Nio Bonito comprendi. -Dejaste,a Evans su rifle -dijo Nio Bonito gimiendo-. Djame el revlver. -No. -Chandos, no puedes abandonarlo as -rog Courtney. Chandos ni siquiera la mir. Sus ojos estaban fijos en Nio Bonito. -Te ha hecho dao. Debe pagar. -Debera decidirlo yo. -Pero no es as. -La observ fugazmente y volvi a mirar a Nio Bonito-. Monta mi caballo, seorita. Nos marchamos. Ella corri hacia el caballo de Chandos y l percibi su intencin. No iba a aguardarlo. Deseaba alejarse de l y de su implacable sentido de la justicia. Corri hacia ella y la detuvo. Te hizo dao, verdad? Su voz pareca de acero. -S, pero no lo que piensas. Los gritos de Evans lo detuvieron. -Pero te hizo dao de todos modos, de manera que merece el castigo. Podra haberlo hecho morir de una manera peor. Podra haber prolongado su agona. La solt y ella grit: -Por qu eres tan vengativo? No te hizo dao a ti. -Lamentas que haya venido por ti, ojos de gato? Courtney baj la mirada.

-No. -Entonces, monta y no se te ocurra marcharte sin m. Ya estoy bastante enfadado contigo. Esta maana no diste seales de estar en peligro. No me obligues a correr nuevamente detrs de ti, porque no podrs huir de m, seorita. Courtney asinti y luego se volvi para montar. Estaba tan furiosa con Chandos, que casi olvid darle las gracias. La haba salvado de Nio Bonito... pero no poda olvidar la fra expresin del rostro de Chandos.

CAPTULO 29

Era la segunda vez que Courtney se ale] aba de un lugar en el que se haba derramado sangre esa noche. Iba sentada delante de Chandos, envuelta en su calor protector. Una vez ms, l haba matado por ella. Slo hera a los hombres que lo perseguan; pero mataba a los que perseguan a Courtney. Estaba enfadado con ella, pero a pesar de eso reapareci su pasin. La hizo desmontar y la blusa de Courtney se abri. Quizs sa fue la causa. O tal vez fue la matanza. No slo haba matado, sino que haba estado a punto de morir. Pareca necesitar una reafirmacin de la vida, y la hall en el cuerpo tierno y complaciente de ella. Courtney estaba subyugada y no poda negarse. Pero no estaba atemorizada esta vez. Experiment una temblorosa emocin; la pasin de Chandos era arrolladora. Si Chandos necesitaba expresar su dominio masculino de esa manera, ella se alegraba de poder complacerlo. Tambin necesitaba desahogar sus propias ansiedades y sa era la mejor manera de hacerlo. Y adems, pensaba que, si l deseaba hacerle el amor, no estara tan enfadado con ella. La tendi en el suelo y Courtney se aferr a l, atrayndolo. La hierba y las piedras daaron su ropa, pero apenas tuvo conciencia de ello cuando l bes y succion vidamente uno de sus pezones. Exclamaciones de placer salieron de su garganta. Chandos gru y apoy el peso de su cuerpo entre las piernas de ella, abrazndola para tenerla junto a s. Su abdomen presion la entrepierna de Courtney, quien se sinti invadida por oleadas de placer. Courtney hizo el amor salvajemente. Mordi, ara y abraz con violencia. La despoj de su falda y su enagua, apilndolas debajo de las caderas de Courtney. No por eso tuvo ella un lecho muy mullido, pero no le import. La mirada encendida de Chandos se encontr con la suya mientras, de rodillas entre las piernas de Courtney, l se desabroch el cinto. Aun en la oscuridad, su mirada la haca contener el aliento. En cuanto l termin de desvestirse, ella lo atrajo nuevamente hacia su cuerpo. La penetracin fue inmediata. Un gruido vido acompa sus movimientos bruscos y encontr eco en el suspiro de Courtney. Ella jadeaba cada vez que l la penetraba; su pasin era tan ferviente como la de Chandos. El xtasis de Courtney se prolong cuando l se hundi profundamente en ella, hasta inundarla con su torrente clido.

Courtney yaci bajo el cuerpo de Chandos: el peso comenzaba a hacerle dao, pero no deseaba moverse. El corazn le lata violentamente y su respiracin an no se haba normalizado. A su mente acudieron diversos pensamientos y, de pronto, comprendi cmo acababa de reaccionar; casi tan salvajemente como Chandos. l se movi. La bes en el cuello suavemente y se incorpor. Luego la mir. -Gritaste. -Lo hice? Estaba asombrada ante su propia serenidad. l sonri y la bes; sus labios se deslizaron suavemente sobre los de ella. Courtney suspir. -Ahora eres tierno. -T no deseabas ternura, gatita -dijo l; la verdad la hizo ruborizarse-. Pero la deseas ahora, verdad? Ella estaba demasiado avergonzada para responder. l se tendi a su lado y la abraz. Los pechos de Courtney se hundieron en su cuerpo. Sopl una suave brisa y ella se estremeci. -Tienes fro? -Un poco... no, no te levantes. Ella apoy su brazo sobre el cuerpo de Chandos. Un gesto muy dbil para retener a un hombre como l, pero efectivo. l la rode protectoramente con sus brazos. -Chandos. -S, ojos de gato. Hubo un silencio. Courtney trataba de poner orden en sus ideas. -No podras llamarme Courtney? -dijo finalmente.

-No era eso lo que pensabas decirme. -No; no lo era. Crees que habr muerto ya? Su tono era vacilante e infantil. -S -minti l. Courtney acarici el vello del pecho de Chandos. Se produjo otro prolongado silencio, durante el cual Courtney pens si sera conveniente o no preguntar a Chandos si haba sido necesario hacer morir a Nio Bonito de esa manera tan cruel. Pero esa idea no le impeda experimentar el regocijo primitivo de saber que su hombre la haba vengado. -Chandos. -S? -Realmente fuiste solo a rescatarme?

-Esperabas que reuniera un pelotn en este sitio? -pregunt l secamente. -No, no, por supuesto que no. Pero tu amigo Lobo Rampante estaba cerca. No pens que pudieras encontrarme sin ayuda. Los msculos del torso de Chandos se tensaron y ella comprendi que haba puesto en duda su hombra. Sin embargo, l la haba demostrado heroicamente. -De modo que pensaste que no poda protegerte? Por eso no gritaste pidindome ayuda esta maana, cuando te raptaron? Courtney gruo. -Lo lamento pero tu estado de salud no era ptimo esta maana -dijo ella, defendindose-. Tem que te mataran. -Te asombraras si supieras qu puede hacer un hombre cuando tiene un motivo para luchar. No te lo dije anoche? -Cul es tu motivo, Chandos? -pregunt ella, desafiante. Era una pregunta osada, y ella lo saba. -Me pagas para protegerte. O lo has olvidado? La decepcin anud la garganta de Courtney. Ella le pagaba. Era sa la nica razn? Trat de incorporarse, pero l la retuvo a su lado. -No vuelvas a subestimarme, ojos de gato. Acarici la mejilla y la sien de Courtney. Apret el rostro de ella contra su pecho. Su voz era tierna y la decepcin se disip un tanto. Por lo menos, l no deseaba que ella se incorporase. Pero ella esperaba ms... mucho ms. Deseaba que la amase. -No te enfades conmigo, Chandos. Me has encontrado. Nunca dud que lo haras. Despes de unos segundos, ella pregunt: -Te has recuperado de la mordedura de la serpiente? -Y me lo preguntas ahora? Ella presion el pecho de l con su rostro, preguntndose si l percibira el calor de su mejilla. -Quiero decir... ya no te duele? -An me duele mucho. Pero, a pesar del dolor, haba cabalgado para salvarla. Ella sonri, sin darse cuenta de que l poda percibir su sonrisa sobre su piel. Ella acarici las tetillas de Chandos. -Chandos? -Qu ocurre ahora? -Qu pasar si quedo encinta?

l suspir largamente. -Lo ests? -No s. Es muy pronto para saberlo. -Ella vacil~. Pero qu ocurrir si lo estoy? -Si no lo ests, no lo estars. -Hizo una larga pausa antes de aadir-: Si lo ests, lo ests. Una respuesta completamente insatisfactoria. -Te casaras conmigo si lo estuviera? -Podras vivir como yo vivo? Siempre viajando, sin establecerme en un sitio durante ms de unos das. -De ese modo no se puede formar una familia -dijo ella, irritada. -No -coincidi l resueltamente. Luego la apart a un lado y se puso en pie. Lo contempl mientras l se vesta. Luego el enojo y la desilusin hicieron presa de ella. Chandos arroj su manta al suelo y ella permaneci durante largo rato contemplndolo. Chandos poda ser muy fro e insensible cuando se lo propona.

CAPTULO 30

Aun cabalgando un promedio de cuarenta a cincuenta kilmetros diarios, Courtney haba logrado evitar las deplorables ampollas pronosticadas por Mattie. Pero pens que ineludiblemente le apareceran algunas. Chandos cabalg durante mucho tiempo y con rapidez para compensar el tiempo que haban perdido, y Courtney se pregunt si no lo estara haciendo adrede. Pareca hacer todo cuanto fuera posible para que se sintiera incmoda; actu as desde que se levantaron por la maana. La oblig a levantarse y montar detrs de l, lo que era sumamente incmodo. Llegaron al campamento con las ltimas luces de la tarde y hallaron los otros caballos bien atendidos. Adems, haba un fuego encendido, que no pudo haber durado desde el da anterior. Chandos emiti un agudo silbido, y diez minutos despus apareci un indio Lobo Rampante no era muy alto. En realidad los comanches no se destacaban por su estatura, pero s por su habilidad para montar a caballo. Vesta una vieja camisa del ejrcito y llevaba un cinto para carabina apoyado sobre su cadera. Su calzado era de caa alta hasta la mitad de sus pantorrillas; el resto de las piernas estaba desnudo, excepto por un ancho taparrabos de cuero que llegaba hasta sus rodillas. Sus cabellos eran de color negro brillante y los llevaba largos, y sueltos; los ojos eran muy negros y su rostro era ancho. Su

piel era de color cobre. Era joven y delgado, pero sus hombros eran anchos. En los brazos, como si se tratara de un nio, llevaba un rifle. Courtney, que haba dejado de respirar cuando el indio entr al campamento, vio que los dos hombres se saludaban y luego se ponan en cuclillas junto al fuego para conversar. Naturalmente, hablaban en lengua comanche. Ignoraron por completo a Courtney. Como no poda comenzar a cocinar, pues estaban junto al fuego, revis su equipaje para comprobar que no le faltara nada. Efectivamente, nada faltaba. Al poco tiempo Lobo Rampante se march, no sin antes mirarla prolongada e intensamente, como cuando llegar. Pero si bien antes su mirada haba expresado cierto recelo, ahora pareca ms tranquilo, y ella hubiera podido jurar que le sonrea. Le dijo algo, pero no quiso que Chandos lo tradujera. Cuando se march, Chandos volvi a agacharse junto al fuego, masticando una brizna de hierba y contemplando el lugar entre los rboles por donde su amigo haba desaparecido. Courtney imagin que no iba a repetir lo que Lobo Rampante haba dicho, de modo que fue en busca de provisiones para preparar la cena. Regres con los frijoles, la carne desecada y los bizcochos de siempre. Chandos la mir con atencin. -Deseo que quemes esa blusa -dijo, sorprendindola. Courtney no lo tom seriamente. -Deseas bizcochos? -Qumala, ojos de gato. l contempl la profunda V que terminaba en un nudo atado cerca de la cintura. Debajo, se vea su enagua rasgada; Courtney la haba vuelto de delante hacia atrs, para que no se viera el desgarrn que tena. -Tu amigo dijo algo acerca de mi blusa? -No cambies de tema. -No lo hago. Pero, si te hace feliz, me cambiar la blusa. -Hazlo. Luego trela y... -No lo har. -Qu le ocurra a Chandos?- Esta blusa puede ser cosida. Arregl la anterior... -Hizo una pausa y sus ojos se entrecerraron-. Ah, comprendo. Cuando t rompes mi blusa, no hay problema; pero esta vez lo hizo otro y por eso deseas que la queme. Es eso, no? l la mir muy serio, y el enojo de ella se transform en ternura. Ya fueran celos, sentido posesivo o algo similar, lo cierto es que indicaban que senta algo por ella. Decidi hacer lo que le peda. Tom una blusa de color rosado intenso y fue a cambiarse detrs de un rbol. Pocos minutos despus, regres, y dej caer la blusa de seda blanca en el fuego. Era de una seda delicada y fina. En pocos segundos desapareci, consumida por las llamas. Las cenizas flotaron en el aire y fueron barridas por la brisa.

Chandos segua mirando fijamente el fuego, con tristeza. -Qu me dijo tu amigo? -pregunt Courtney finalmente. -No hablaba contigo. -Pero me miraba. -Hablaba de ti. -Y bien? Chandos guard silencio. Slo se oa el crepitar del fuego. -Alab tu coraje -respondi por ltimo. Courtney lo mir, asombrada, pero Chandos ignor su expresin. Se puso en pie y sali del campamento, dirigindose hacia el ro. Ella suspir, preguntndose si le habra dicho la verdad. No era exactamente as. No deseaba decirle que Lobo Rampante haba dicho textualmente: Tu mujer tiene ms coraje ahora. Es bueno, en caso de que decidas quedarte con ella. Chandos saba que ella era ahora ms valiente, pero eso no cambiaba la situacin. An deseaba y mereca cosas que Chandos nunca podra darle, de modo que no poda quedarse con ella. No obstante, cuando Lobo Rampante se habla referido a ella como su mujer, le haba agradado. Maldita mujer con ojos d gato! Dese que el viaje hubiera concluido o que nunca hubiera comenzado. Sera infernal compartir dos semanas ms con ella. Lo nico positivo era que ella le haba dado un motivo para no volver a tocarla: la posibilidad de un embarazo. Naturalmente, eso no significaba que no continuara desendola... .l tena miedo. Cuando la posea, experimentaba un temor que no haba experimentado en muchos aos. Era un sentimiento al que haba sido inmune durante los ltimos cuatro aos. Habla que amar a alguien para experimentar ese temor de perderlo. Chandos pas una noche intranquila, acosado por diversas frustraciones.

CAPITULO 31
Cuando estaban a dos das de viaje de Paris, Texas, Courtney se torci un. tobillo. Fue un accidente tonto. Pis una gran roca, apoyndose slo con la punta, y el resto de su pie se torci. Si no hubiera llevado botas, pudo haber resultado peor.

Su pie se inflam con tanta rapidez, que le cost un gran esfuerzo quitarse la bota. Y, una vez se la hubo quitado, ya no pudo volver a ponrsela. El dolor no era muy intenso, siempre que no moviera el pie. Pero no poda considerar la posibilidad de descansar y demorar el viaje. Aun cuando Chandos lo hubiera sugerido, ella no lo habra aceptado. Cuando ella se lastim, la actitud de Chandos cambi. Su indiferencia disminuy, Se torn solcito, y ella tuvo la impresin de que l agradeca la oportunidad de retribuir la atencin que ella le haba brindado cuando lo mordi la serpiente. El hombre era tan exasperantemente independiente, que era probable que estuviera molesto por haber recibido ayuda de ella. Esa deuda fue rpidamente cancelada, pues l se ocup de todas sus necesidades; prepar la comida y atendi los cuatro caballos. Le improvis una muleta con una rama gruesa, la ayudaba a montar y a apearse del caballo, y aminor la marcha, alargando en definitiva el viaje. Ya en Texas, entraron en un pueblo y se dirigieron a un restaurante llamado Mamas Place. Courtney estaba ansiosa por comer un plato que no contuviera frijoles y entr muy complacida, a pesar de su aspecto polvoriento e impresentable. El gran comedor luminoso contena una docena de mesas cubiertas con manteles a cuadros. Slo una de ellas estaba ocupada, ya que era media tarde. La pareja de mediana edad all sentada los mir y la mujer se alarm al ver a Chandos. Sucio y andrajoso por el viaje, era la imagen del pistolero de pantalones negros y camisa gris oscuro, abierta hasta la mitad del pecho, y un pauelo negro atado alrededor del cuello. Chandos mir fugazmente a la pareja y luego los ignor. Acompa a Courtney hasta una mesa, le anunci que volvera en seguida, y desapareci rumbo a la cocina. Courtney fue sometida a un minucioso examen por parte de la pareja y no pudo evitar la incomodidad que sinti al saberse desaliada y sucia. Un minuto despus, se abri la puerta de entrada del restaurante y entraron dos hombres que haban visto a los desconocidos cabalgando por la calle y deseaban estudiarlos ms de cerca. La nerviosidad de Courtney fue en aumento. Siempre haba odiado ser el centro de la atencin, pero era imposible no serlo en compaa de Chandos. l despertaba una gran curiosidad. En ese momento, al imaginar qu pensaran de ella esas personas, le vino a la mente la opinin que le merecera ella a su padre. Acaso no se haba casado con su ama de llaves para guardar las formas? Courtney viajaba sola con Chandos. Su padre pensara lo peor... y lo peor era verdad. Cuando Chandos regres, not de inmediato el rubor y la rigidez de Courtney. Tena la mirada fija en la mesa. Qu suceda? Acaso los dos individuos que entraron despus de ellos la habran molestado? Los mir tan severamente, que en el acto abandonaron el restaurante. Pocos minutos despus, la pareja tambin se march.,. -Dentro de unos instantes nos traern la comida, ojos de gato -inform Chandos. La puerta de la cocina se abri y una mujer obesa fue hacia ellos. -sta es Mam. Te atender durante unos das -anunci Chandos, serenamente.

Courtney mir a la corpulenta mexicana, quien comenz a hablar en espaol con Chandos. Era baja y de aspecto cordial; sus cabellos grises estaban recogidos, formando un moo. Llevaba una blusa blanca y una falda de algodn de colores brillantes, sobre la que tena un delantal; calzaba sandalias de cuero. -Qu quieres decir con eso? -pregunt Courtney a Chandos-. Adnde irs t? -Te dije que tena varios asuntos que atender en Paris. -Estamos en Paris -dijo ella, exasperada. l se sent frente a ella e hizo un gesto a Mam para que desapareciera. Courtney contempl a la mujer que se alejaba contoneando las caderas y luego mir a Chandos, aguardando una explicacin. -Qu ests tramando? -pregunt ella, enfadada-. Si crees que puedes... -Clmate, mujer. -Se inclin y le tom la mano-. Esto no es Paris. Es Alameda. Pens que, debido al estado de tu tobillo, Podras descansar unos das mientras yo me ocupo de mis negocios. No deseaba dejarte sola, por eso te he trado aqu. -Por qu deberas dejarme sola? Qu tienes que hacer en Paris? -Eso, seorita, no te concierne. Qu odioso le resultaba cuando adoptaba ese tono con ella. -No regresars, verdad? Me abandonars aqu, no es as? -Sabes bien que no -dijo l-. Te he trado hasta aqu, no? No voy a abandonarte a pocos kilmetros de nuestro lugar de destino. No se alivi la frustracin de Courtney. No deseaba permanecer entre extraos, y no quera que Chandos la abandonara. -Pens que ibas a llevarme contigo a Paris y que luego seguiras viaje. -Cambi de parecer. -A causa de mi tobillo? El tuvo la sensacin de haber respondido ya su pregunta. -Mira, slo me ir por cuatro das. Te har bien descansar durante ese tiempo. -Pero, por qu aqu? Por qu no en Paris? l suspir. -No conozco a nadie en Paris. Paso con frecuencia por Alameda cuando atravieso el territorio indio. Conozco a Mam. Puedo confiar en ella para que te atienda mientras no estoy contigo. Estars en buenas manos, oj os de gato. No te dejara si no fuera por. . . -Por qu, Chandos? -Maldicin! -explot l-. No me hagas sentir... Se interrumpi al ver que Mam se acercaba con una gran fuente de comida.

Chandos se puso en pie. -Ahora me marchar, Mam. Preprale un bao despus de comer y haz que se acueste. Antes de llegar a la puerta, se volvi y regres a la mesa. Levant a Courtney de la silla y la abraz. Luego la bes apasionadamente dejndola sin aliento. -Volver, gatita -murmur roncamente contra su boca-. No araes a nadie durante mi ausencia. Y luego se march. Mam mir fijamente a Courtney, mientras ella segua contemplando la puerta que acababa de cerrarse, tratando de contener sus lgrimas. Si ahora estaba tan desolada y l slo se marchaba por cuatro das, cmo se sentira cuando la dejara para siempre, en Waco?

CAPTULO 32

Courtney permaneca sentada frente a la ventana del dormitorio, en el primer piso del restaurante, mirando hacia la calle. Cuando Mam lvarez la reprendi por no quedarse en cama, Courtney sonri vagamente y se neg a discutir. Mam tena buenas intenciones. Y Courtney saba que era tonto vigilar permanentemente; Chandos no habra llegado a Paris an, pero ella no se mova de su sitio. Sentada, con su pie apoyado sobre una banqueta mullida, observaba las actividades del pequeo pueblo, slo un poco ms grande que Rockley. Pens mucho y aunque discutiera consigo misma, la verdad era innegable: amaba a Chandos. Lo amaba con ms intensidad de la que crey posible amar a nadie. No era slo la atraccin que senta por l. Tampoco el hecho de que l le brindara seguridad. Eso era importante, pero adems estaba el deseo. Dios, cmo lo deseaba! Era tambin porque l saba ser tierno cuando ella necesitaba ternura y amarla cuando necesitaba ser amada. Y tambin influa su solitaria independencia, su actitud distante. Pero aunque hubiera deseado hacerlo, Courtney no poda engaarse a s misma. Saba que no podra tener a Chandos, por mucho que lo amara. l no deseaba una relacin permanente y lo haba expresado con claridad. Deba ser realista. Ella no podra casarse con Chandos. Cuando se remontaba al pasado lejano, recordaba que siempre haba puesto en duda que pudiera encontrar un verdadero amor y que ese amor fuera correspondido. El hecho de comprobar que haba estado en lo cierto no la consolaba. Al segundo da de estar all, conoci a la hija de Mam. Entr en la habitacin de Courtney sin llamar a la puerta y se present a s misma. Fue un odio mutuo a primera vista, pues Courtney reconoci el nombre que Chandos haba mencionado en sus delirios, yCalida lvarez saba que Chandos haba llevado a Courtney all. Calida era hermosa, vibrante; tena brillantes cabellos negros y en sus ojos pardos asomaba malicia. Era slo cuatro aos mayor que Courtney, pero haba una gran diferencia entre ambas. Apasionada por naturaleza, trasuntaba la confianza y seguridad de las que Courtney siempre haba, carecido.

Esa fue la imagen que tuvo Courtney. Calida, por su parte, vio en Courtney a su primera rival verdadera; una joven dama, framente formal, serena y controlada. Y con un rostro apenas tostado por el sol, que era bellsimo. Piel dorada, cabellos castaos con reflejos de oro, ojos rasgados como los de un gato, de un clido color ambarino. Courtney era toda dorada y Calida hubiera deseado arrancarle los ojos. De hecho, la atac verbalmente. -Espero que tenga una buena razn para viajar con mi Chandos. -Su Chandos? -S; mo -afirm Calida rotundamente. -Vive aqu, entonces? Calida no haba esperado un contraataque, y vacil; pero luego se recuper. -Vive aqu ms que en ningn otro sitio. -Eso no lo convierte en su propiedad -murmur Courtney-. Si me dijera que es su marido... Sonri vagamente y dej la insinuacin suspendida en el aire. -Yo he rehusado casarme con l. Si deseo hacerlo, slo tengo que chasquear los dedos. Y lo hizo, sonoramente. Courtney se impacient. Saba Chandos cun segura estaba Calida lvarez de l? Tena ella motivos para esa seguridad? -Est bien, seorita lvarez, pero hasta que no luzca una alianza matrimonial en su dedo, las razones por las que viajo con Chandos no le incumben. -S que me incumben -grit Calida a voz en cuello. Courtney estaba harta. -No, no es as -dijo lentamente y en voz baja, pero con furia~. Y si tiene ms preguntas que formular, resrvelas para Chandos. Ahora, mrchese. -Puta! -espet Calida-. Por supuesto que hablar con l. Y me cerciorar de que l la deje aqu cuando se marche, pero no en casa de mi madre. Cuando la joven se march, Courtney cerr la puerta con fuerza y luego comprob que le temblaban las manos. Habra algo de verdad en la amenaza de Calida? Poda convencer a Chandos para que la abandonara en ese lugar.Las dudas carcomieron a Courtney. Calida conoca a Chandos desde haca mucho tiempo. Lo conoca ntimamente. Courtney tambin, pero Chandos volva a Calida con frecuencia. Adems, luchaba contra sus sentimientos hacia Courtney. Calida entr resueltamente en la taberna de Mario, donde trabajaba por las noches. Viva con su madre, pero era independiente y haca cuanto se te antojaba; trabajaba donde mejor le pareca y haca odos sordos a los ruegos de su madre. Estaba empleada en la taberna porque all haba movimiento y accin. Ocasionalmente, se producan tiroteos y reyertas, muchas de ellas por causa de Calida. A ella le resultaba emocionante y era feliz provocando rias, ya fuera oponiendo a dos hombres entre s, o quitndole el hombre a otra mujer

para desencadenar un drama. Calida nunca se haba visto frustrada, siempre obtenla cuanto se propona, de una manera u otra. En ese momento, estaba furiosa. La gringa no le haba respondido satisfactoriamente sus preguntas. Ni tampoco pareci alterarse cuando se enter de que Chandos tena otra mujer. Quiz no haba nada entre Chandos y la gringa. Era posible? Quizs el beso que haba visto su madre no tena mayor importancia. Pero Calida intua que haba algo entre Chandos y Courtney. l nunca viajaba con una mujer. Calida saba que Chandos era un solitario. Era una de las cosas que le agradaban de l. Eso, y el aura peligrosa que lo envolva. Saba que Chandos era un pistolero, pero pensaba que tambin era un forajido. Nunca se lo haba preguntado, pero estaba segura de que lo era. Los forajidos atraan intensamente a Calda. Su condicin de perseguidos por la ley, su carcter impredecible, su vida peligrosa la fascinaban. Muchos de ellos pasaban por Alameda, huyendo de la justicia, para ocultarse en territorio indio. Conoca a muchos y se haba acostado con ellos, pero Chandos era algo especial. l nunca le haba dicho que la amaba. Nunca trat de embaucarla con palabras bonitas. Ella no poda defraudarlo. Si l la deseaba, ella deba acceder a su deseo. Si trataba de oponer resistencia o de provocar sus celos, l se alejaba. Su indiferencia la intrigaba. Ella siempre estaba disponible para l cuando llegaba al pueblo, aunque en ese momento estuviera acostndose con otro hombre. Y Chandos siempre la buscaba. Y adems se alojaba en casa de su madre, lo que era muy conveniente. A Chandos le desagradaban los hoteles, y la primera vez que fue a Alameda, convenci a Mam para que le alquilara una habitacin. A Mam le agradaba Chandos. No as los otros hombres que su hija sola frecuentar. Y en la casa haba dormitorios vacos, pues los hermanos de Calida ya eran hombres y se haban alejado de la casa. Mam saba qu hacan por las noches Calida y Chandos. Calida llevaba otros hombres a su habitacin, incluyendo a Mario, pero su madre ya haba renunciado a reformarla. Su hija proceda a su antojo y siempre lo hara as. Y ahora, el hombre que ella consideraba exclusivamente suyo haba acompaado a otra mujer al pueblo y haba pedido a su madre que la atendiera. Qu atrevimiento! -Por qu te brillan los ojos, chica? -Esa... esa... -Se interrumpi, mirando pensativamente a Mario. Sonri-. Nada importante. Srveme un whisky antes de que comience a atender a los clientes; sin agua. Lo observ mientras l le serva la bebida. Mario, primo lejano suyo, haba llegado a Alameda con la familia de Calida, nueve aos atrs. La familia se haba visto obligada a abandonar pueblo tras pueblo, en los que no toleraban que los mexicanos tuvieran comercios. Alameda, situada ms al norte, era tolerante con ellos porque nunca haba habido mexicanos all. Todos adoraban la comida de Mam y nadie se opuso cuando Mario abri una taberna frente al restaurante de Mam. La taberna fue un xito porque las bebidas de Mario eran buenas y ms baratas que las de sus competidores. Cuando Calida estaba de buen talante, Mario le haca el amor. Se hubiera casado con ella sin vacilar un instante, tal como lo hubieran hecho otros hombres, pero Calida no deseaba un marido. Y menos aun a Mario. Era apuesto, tena aterciopelados ojos pardos y un bigote muy f no que le daba el

aspecto de un noble espaol. Adems, era muy fuerte. Pero, ntimamente, era un cobarde. Mario nunca peleara por ella. Calida le dirigi otra sonrisa y Mario le entreg la copa de whisky. Calida tena una idea que ofreca muchas posibilidades. -Mam tiene una husped, una hermosa gringa -dijo Calida, al pasar-. Pero mam no sabe que es una puta. -Y t cmo lo sabes? -Me dijo que piensa permanecer en casa hasta que su pie mejore. Luego se ir a casa de Bertha. Sus palabras despertaron la curiosidad de Mario. Sola ir a menudo al prostbulo de Bertha, aunque pocas jvenes de all lo aceptaban. Una prostituta nueva sera muy codiciada en la casa de Bertha, especialmente si era hermosa. Pero Mario pens que,l sera el ltimo en acostarse con ella. -Vas a decrselo a tu madre? -pregunt l. Calida se encogi de hombros. -No veo por qu. Fue muy cordial, muy conversadora y, en realidad... le tengo compasin. No puedo imaginar lo que debe ser desear un hombre y no tener uno disponible. Pero la pobre est en esa situacin. -Te lo dijo ella? Calida asinti y se inclin sobre el mostrador para susurrar: -Incluso me pregunt si conoca a alguien que pudiera estar interesado. Lo ests t? -l frunci el ceo y ella ri-. Vamos, Mario. S que finalmente la tendrs. No me importa, querido, porque s que no significar nada para ti. Pero, piensas aguardar a que est harta? No te agradara poseerla ahora que est desesperada por un hombre? Lo convenci. Conoca esa mirada. A Mario le entusiasm la idea de ser el primer hombre del pueblo que poseyera a la nueva mujer. -Y tu madre? -pregunt l. -Aguarda hasta maana por la noche. Mam fue invitada a la f esta de cumpleaos de Anne Harwell y piensa salir tan pronto se marche el ltimo cliente del restaurante. Naturalmente, no regresar muy tarde. Pero, si no haces ruido, estoy segura de que la gringa querr que permanezcas con ella toda la noche y puedes marcharte por la maana, cuando mam est en misa. -Le dirs que me espere? Calida sonri. -Debes sorprenderla. No deseo que piense que me debe un f avor. Slo asegrate de que no grite antes de decirle por qu ests all. Calida pens que, si todo resultaba bien, Chandos regresara a tiempo para sorprenderlos. Se producira un escndalo, y Calida dese poder estar all para presenciarlo. Pensar en ello la alegraba.

CAPTULO 33
Un haz de luz amarilla iluminaba la concurrida calle de tierra que estaba detrs de la pequea casa. Era sbado. A Chandos le haban dicho que en esa calle vivan sobre todo muchachas que trabajaban en locales nocturnos. Una de ellas era la mujer de Wade Smith. Se llamaba Loretta. Chandos haba perdido mucho tiempo tratando de hallarla, porque all, en Paris, Smith usaba un apodo. Adems, llevaba una vida muy tranquila porque lo buscaba la justicia. Nadie lo conoca por el nombre de Wade Smith y slo algunas personas lo conocan como Will Green. Quizs este Will Green no fuera l, y Chandos lo saba. Pero quizs s lo fuera. Chandos no deseaba correr riesgos. Permaneci de pie entre las sombras de la calle y contempl la casa durante largo rato antes de acercarse. Llevaba la mano sobre su revlver, pegado a su cuerpo. El corazn le lata apresuradamente. Era el momento que tanto haba esperado. Estaba a punto de enfrentarse con el asesino de su hermana. Cautelosamente, se acerc a la puerta y trat de abrirla. No estaba cerrada con llave. Aguard, con su odo pegado a la puerta y no oy sonido alguno. Slo escuchaba el latido de su corazn; nada ms. Volvi a apoyar su mano sobre la falleba y, rpidamente, abri la puerta. El muro entero se estremeci. Varios platos cayeron de los estantes y una taza rod por el suelo de tierra. En la cama, una cabeza rubia se volvi y mir la pistola de Chandos. Sus pechos, apenas insinuados debajo de la sbana, eran pequeos, an no formados totalmente. Era una nia de trece o catorce aos. Se habra equivocado de casa? -Loretta? -S? La nia se encogi, temerosa. Chandos suspir pesadamente. No se haba equivocado. Debi recordar que a Smith le agradaban las jovencitas. Estaba llena de contusiones. Tena una mejilla inflamada y enrojecida. Del otro lado, un ojo morado. Una fea magulladura oscura se extenda desde la clavcula hasta el hombro izquierdo y tena una hilera de pequeos hematomas en la parte superior de sus brazos, como si la hubieran agarrado brutalmente. No deseaba pensar cmo estara el resto de su cuerpo, oculto bajo la sbana. -Dnde est? -Qui... quin?

Su voz era patticamente. joven y estaba atemorizada. Chandos pens cmo lo vera a l. No se haba afeitado desde que se despidi de Courtney y le apuntaba con un revlver. Lo enfund. -No voy a hacerte dao. Busco a Smith. Ella se puso rgida. Su ojo sano brill de ira. -Llega tarde, seor. Lo denunci. La ltima vez que me golpe fue realmente la ltima. -Est en la crcel? Ella asinti. -As es. Saba que haba un comisario en el pueblo; de lo contrario no lo hubiera denunciado. No confo en la crcel de aqu. Le dije a mi amigo Pepper que enviara al comisario a verme. Le cont quin era Wade. Wade me haba hablado de esa joven que mat en San Antonio. En una ocasin me amenaz; dijo que me matara como a ella. Le cre. -Se lo llev el comisario? -pregunt Chandos, tratando de no parecer impaciente. -S. Volvi con el sheriff y atrap a Wade cuando estaba sin pantalones. El muy canalla an deseaba poseerme, en este estado. Creo que disfruta ms cuando estoy as. -Cundo ocurri eso? -Hace tres das, seor. Chandos gru. Tres malditos das! Si no hubiera sido por la mordedura de la serpiente y los hombres que apresaron a Courtney, hubiera llegado a tiempo para atrapar a Smith. -Si desea verlo, seor -Prosigui Loretta-, deber darse prisa. El comisario conoca a Wade y dijo que en San Antonio haba tantas pruebas en contra de l, que podan ahorcarlo despus de un juicio sumarlo. Chandos no lo dudaba. Haba estado en San Antonio despus de la matanza y se enter de todo lo ocurrido. All fue donde perdi por primera vez el rastro de Wade Smith.

-Te estoy muy agradecido, nia. -No soy una nia -dijo ella-. Y no lo parezco cuando me maquillo el rostro. Hace ya un ano que trabajo en los salones de baile. -Debera haber una ley que lo prohibiera. -No me diga -replic ella-. Un pistolero que da sermones. Es el colmo. -l no respondi y se volvi para marcharse. Ella lo llam-. Eh, seor. No me dijo por qu busca a Wade. Chandos la mir. La nia podra haberlo pasado mucho peor con Wade. No saba cun afortunada era. -Lo busco por asesinato, nia. La joven de San Antonio no fue la nica que mat. Vio que a la nia se le erizaba la piel.

-Cree que podr escapar? Lo cree? -No. -Creo que, en cuanto sanen mis costillas, me marchar de aqu. Lo dijo ms para s misma que para Chandos. Chandos cerr la puerta. Pens buscar al comisario. Tal vez lo hallara, pero el hombre no le entregara a Smith. Debera pelear por eso, y no deseaba matar a un hombre que slo cumpla con su deber. Nunca lo haba hecho, y no estaba dispuesto a comenzar ahora. Y adems, estaba Ojos de gato. Si no regresaba a Alameda antes de que se cumplieran los cuatro das, ella pensara que le haba mentido. Incluso, quizs intentara ir a Waco sola. No tena alternativa: pero no le agradaba en absoluto. Cundo demonios se haba convertido ella en una prioridad? Frustrado, Chandos se dirigi hacia la caballeriza. No renunciara a atrapar a Smith. No era la primera vez que se le escapaba. Primero, llevara a Courtney hasta Waco y luego seguira viaje a San Antonio. No estaba dispuesto a entregar a Smith al verdugo. El canalla le perteneca.

CAPTULO 34
Courtney pas la tarde del sbado escribiendo una carta a Mattie. Haca tres semanas que haba partido de Rockley; sin embargo, tena la impresin de que haban transcurrido meses. Deseaba que su amiga supiera que no lamentaba su decisin de viajar a Waco. Mam Alvarez haba asegurado a Courtney que muchas personas pasaban por Alameda camino de Kansas y que seguramente podra hallar a alguien que llevara la carta de Courtney. De modo que escribi una larga carta, detallando vvidamente sus aventuras, pero se abstuvo de decir que se haba enamorado de su acompaante. Concluy la carta expresando nuevamente sus esperanzas de hallar a su padre. Segn Mam lvarez, Waco se encontraba a una semana de viaje. Muy pronto, Courtney comprobara si su intuicin haba sido certera o si slo corra detrs de una quimera. No se atreva a pensar en esto ltimo, pues si no hallaba a su padre, quedara desamparada en Waco, sola y sin dinero, porque deba a Chandos todo cuanto le quedaba. Si resultaba ser as, no tena la menor idea de qu hara. El da transcurri plcidamente. Courtney ya no aguardaba junto a la ventana el regreso de Chandos. Haba querido bajar al restaurante para comer, pero Mam se haba negado rotundamente, recordndole que Chandos le haba dado instrucciones de permanecer en cama, descansando. Su tobillo estaba mejor. Incluso poda apoyar un poco ese pie y suprimir el uso de la muleta. Pero no insisti. Las intenciones de Mam lvarez eran buenas. A diferencia de su hija, era muy amable.

Courtney le haba formulado varias preguntas y se haba enterado de que Calida trabajaba por las noches en una taberna sirviendo bebidas; pero slo eso, segn Mam lvarez. Courtney percibi que la madre de Calida no aprobaba el comportamiento de su hija. Mam dijo enfticamente que Calida no necesitaba trabajar y que slo lo haca porque le agradaba.

-Tozuda. Mi nia es tozuda. Pero ya es una mujer. Qu puedo hacer? Courtney comprenda que trabajara para sentirse til o para ganar dinero... pero por qu en una taberna y sin necesidad de hacerlo? Courtney se alegr de que hubiera transcurrido un da ms sin que la molestara esa joven desagradable, y dej de pensar en ella. Esa noche se acost temprano. Mam haba ido a una fiesta y Calida estaba trabajando, de modo que la casa estaba tranquila. Pero en la calle haba mucha animacin porque era sbado y en eso, Alameda no se diferenciaba de los otros pueblos fronterizos. Los hombres salan de juerga durante toda la noche, pues podan dormir durante toda la maana del domingo. La mayora de ellos no tenan esposas que los arrastrasen a la iglesia. Ella sonri, recordando que, en Rockley, a menudo haba visto a algunos hombres dormitar en la iglesia, algunos con los ojos enrojecidos y vidriosos, y otros erguan la cabeza cuando el cura alzaba la voz durante el sermn. Probablemente ocurra lo mismo en Alameda. Finalmente se durmi. A los pocos minutos comenz a soar. No era un sueo agradable. Estaba herida; un gran peso aplastaba su pecho. Lloraba y no poda respirar. Y entonces Chandos la consolaba y ahuyentaba sus temores, como slo l poda hacerlo. Luego la besaba y ella despert lentamente, comprobando que realmente la estaba besando. Y sinti efectivamente el peso de su cuerpo sobre el de ella. No se detuvo a pensar por qu no la haba despertado: slo se alegr de que la deseara. Lo haca tan espordicamente... Ella le rode el cuello con sus brazos y lo atrajo hacia s. El bigote roz su rostro. Courtney se puso rgida. -Usted no es Chandos -exclam, luchando para deshacerse de l. El horror la haba hecho gritar y l tap la boca de Courtney con su mano. Sus caderas golpeaban contra las de ella y ella percibi el roce de su pene contra el abdomen. Estaba desnudo. Al darse cuenta, Courtney grit y l volvi a ahogar su grito con una mano.

-Shh... Dios. -Ella mordi la mano del hombre. l la quit de la boca de Courtney-. Qu te sucede, mujer? -murmur l, exasperado. Courtney trat de hablar, pero l haba vuelto a presionar sus labios con la mano. -No, no soy Chandos -dijo, irritado-. Para qu lo quieres? Es muy violento. Adems, no est aqu. Me tienes a m, de acuerdo? Ella sacudi la cabeza tan violentamente, que estuvo a punto de zafarse de la mano opresora. -No te agradan los mexicanos? -pregunt con brusquedad. El tono iracundo de su voz la inmoviliz. -Calida me dijo que deseabas un hombre -prosigui-. Dijo que no eras exigente. Vine para hacerte un favor, no para obligarte. Deseas verme primero? Por eso ests enfadada? Azorada, Courtney asinti lentamente. -No gritars cuando retire mi mano? -pregunt l y ella mene la cabeza. Retir la mano. Ella no grit. l se apart de la cama, contemplndola detenidamente. Ella no grit y l comenz a tranquilizarse. Courtney saba que de nada le valdra gritar. La casa estaba vaca y haba tanto ruido en la calle que nadie le prestara atencin. En cambio, puso la mano debajo de la almohada para tomar su revlver. Haba adquirido ese hbito durante el viaje y agradeca haberlo hecho, no porque pensara disparar. No pens que sera necesario. Cuando l encendi una cerilla y comenz a buscar una lmpara, Courtney se cubri con la sbana y lo apunt con el arma. l vio el revlver y qued inmvil. Ni siquiera respiraba. -No deje caer esa cerilla, seor -le advirti Courtney-. Si se apaga, disparo. Courtney experiment una sensacin de calidez en la sangre. Era la sensacin embriagadora del poder que confera un arma. Ella jams disparara, pero l no lo saba. Su mano se mantuvo firme. Ya no tena miedo; pero l, s. -Encienda la lmpara, pero no haga movimientos bruscos ... lentamente; as est bien -orden-. Ahora, apague la cerilla ... Bien -dijo ella cuando l cumpli con sus instrucciones-. Y ahora, dgame quin demonios es usted. -Mario. -Mario? -Frunci el ceo pensativamente-. Dnde o ese...? Lo record. Chandos le haba mencionado aquella noche en sus pesadillas. Qu haba dicho? Algo acerca de Calida yendo al lecho de Mario. 1 -Es amigo de Calida? -pregunt ella desdeosamente.

-Somos primos. -Tambin primos? Qu agradable. Su tono lo puso ms nervioso. -Mi ropa, seorita. Puedo ponrmela? Creo que he cometido un error. -No; no lo cometi, Mario; lo cometi su prima. S, s, vstase. -Estaba comenzando a ruborizarse-. Apresrese. As lo hizo y ella lo contempl: era un hombre corpulento, aunque no muy alto, sino fornido. Tena un torso muy grande. Por eso se haba sentido aplastada. La hubiera podido romper en dos con las manos. Sin duda, hubiera podido llevar a cabo lo que se propona hacer si hubiera deseado emplear la fuerza. Gracias a Dios, no era un mal hombre. -Me marchar -dijo l-. Siempre que me lo permita, naturalmente. Era una insinuacin para que ella dejara de apuntarle con el revlver. Pero Courtney no lo hizo. -Aguarde un momento, Mario. Qu le dijo Calida, exactamente? -Mentiras, supongo. -Sin duda, pero qu mentiras? Decidi ser sincero y terminar con el asunto. -Dijo que usted era una prostituta, seorita; que haba venido a Alameda para trabajar en casa de Bertha. Las mejillas de Courtney se encendieron. -La casa de Bertha es un prostbulo? -S. Y muy bueno. -Entonces, por qu estoy aqu, si mi intencin es vivir all? -Calida dijo que su pie estaba lastimado. -Es verdad. -Dijo que usted permanecera con su madre slo hasta que se recuperase. -Seguramente dijo algo ms, Mario; qu fue? -S, hay algo ms, pero temo que no le agradar. -De todos modos, deseo saberlo -lo apremi Courtney, framente. -Dijo que usted deseaba un hombre, seorita; que usted... no poda aguardar... hasta mudarse a casa de Bertha. Dijo que usted le haba pedido que le buscara un hombre, que estaba desesperada.

-Esa mentirosa... -dijo Courtney, furibunda-. Realmente dijo desesperada?

l asinti mirndola fijamente. La furia estaba pintada en el rostro de Courtney; an apuntaba con su revlver hacia el pecho de Mario. Ella lo sorprendi. -Puede irse. No; no se ponga las botas. Llvelas en la mano. -Cuando l lleg a la puerta, aadi-: Si vuelve a entrar en mi habitacin, le volar los sesos. A l no le cupo ninguna duda.

CAPTULO 35
Calida aguard durante toda la noche que Mario regresara a la taberna. Cuando la taberna cerr sus puertas, lo aguard en su habitacin. Alrededor de las cuatro de la madrugada, se qued dormida. Courtney tambin aguard que Calida regresara a su casa, paseando por su habitacin, cada vez ms enfadada. A las diez de la noche, escuch a Mam que regresaba de la fiesta, pero, a partir de ese momento, el silencio invadi la casa. Finalmente, Courtney desisti. No estaba dispuesta a ir a la taberna para enfrentarse a Calida y no poda permanecer despierta toda la noche. Se durmi. A pesar de que ambas durmieron mal, Calida y Courtney se despertaron temprano el domingo por la maana. Para Calida, era casi un milagro, pues sola dormir hasta tarde. Pero estaba ansiosa por conocer los resultados del drama que ella haba desencadenado. Mario no haba regresado, de modo que pens que haba logrado seducir a la gringa y que haba pasado la noche con ella Siendo as, comenz a pensar cmo le dara la noticia a Chandos. Sonriendo, sali de la taberna. Mario la observaba cuando ella se march. Amaba a esa puta, pero tambin la odiaba. Lo haba hecho vctima de su ltima jugarreta. Saba qu estara pensando ella. Se haba abstenido de regresar a su casa, porque se imagin que ella lo estara aguardando all para enterarse de lo sucedido; por eso fue a casa de Bertha y se embriag. No haba dormido en toda la noche. Apenas poda mantener abiertos los ojos. Desde el amanecer, haba permanecido junto a la ventana en casa de Bertha, aguardando que apareciera Calida. La casa de Bertha estaba en el extremo del pueblo de modo que, desde all, poda ver claramente la calle en toda su extensin. Haca quince minutos, haba visto que se abra la ventana del dormitorio de la gringa, en la casa de su prima; as supo que ella ya estaba despierta. Y, cinco minutos antes haba visto a Mam que sala en direccin a la iglesia.

Mario hubiera deseado estar all para presenciar la escena que iba a desarrollarse, pero tendra que conformarse con saber que los

planes de Calida no haban tenido xito esta vez. Que supiera cmo era la sensacin de ser apuntado con el arma de una mujer encolerizada. Finalmente, dej de vigilar por la ventana y se durmi junto a la prostituta que roncaba en la cama, detrs de l. Courtney estaba junto al hornillo de la cocina, sirvindose una taza del caf que Mam haba preparado antes de salir. Su ira herva como el caf. Cada vez que pensaba en lo que pudo ocurrirle la noche anterior, se enfureca ms. Cuando Calida entr en la cocina, se encontr con Courtney. Se sorprendi al verla, y la sorpresa se reflej en su mirada. Courtney estaba sola. Calida se acerc lentamente, contoneando las caderas. Sonri al ver el aspecto demacrado de Courtney. -Cmo te fue anoche, puta? -pregunt riendo-. Mario an est aqu? -Marlo no se qued -dijo Courtney, lenta y serenamente-. Temi que le disparara. La sonrisa de Calida se desvaneci. -Mentirosa. Dnde est? S que no fue a su casa. -Quizs est en la cama de otra mujer, ya que no obtuvo lo que vino a buscar aqu. ~Eso es lo que dices t, pero dudo que Chandos lo crea -dijo Calida malignamente. Courtney comprendi. Haba planeado todo eso por Chandos. Debi adivinarlo. Sorprendi a Calida con una bofetada violenta, que hizo saltar la taza que sostena en su mano. Calida gru y ambas comenzaron a atacarse con araazos. A los pocos segundos, rodaron por el suelo. Calida era experta en rias: jugaba sucio. Courtney, por su parte, nunca haba imaginado cmo poda ser una reyerta de esa clase. Pero necesitaba descargar su furia; jams haba estado tan enojada. Usada e injuriada slo por despecho, pele salvajemente. Courtney logr aplicar a Calida otras dos bofetadas; la segunda le hizo sangrar la nariz. Calida corri entonces hacia el armario de la cocina. Courtney se desplom y, cuando logr ponerse de pie, Calida se volvi con expresin triunfal y un cuchillo en la mano . Courtney se qued inmvil. Un escalofro recorri su piel. -Por qu vacilas> -dijo Calida-. Deseabas ver mi sangre; ven y tmala. Courtney mir el cuchillo que ella blanda en el aire. Pens en retroceder, pero Calida se echara sobre ella. Dara rienda suelta a su crueldad y slo habra sufrido una pequea herida en la nariz. No era suficiente; Courtney deseaba ganar la batalla para poner a salvo su honor.

Calida pens que Courtney se renda. Supuso que la haba derrotado. No imagin que Courtney se lanzara sobre ella, agarrndola por la mueca para quitarle el cuchillo. Calda se desconcert. No se atreva a matar a una gringa, aunque Courtney hubiera sido la primera en atacar. La ahorcaran por ser mexicana. Pero la gringa poda matarla. La mirada de Courtney le indic que usara el cuchillo si lograba tomarla. Calida se atemoriz seriamente. La joven estaba loca. Courtney apret su mueca con ms fuerza y se acerc a Calida. -Sultalo. Se separaron, anonadadas. Chandos estaba en el umbral y su expresin era feroz. -He dicho que soltaras ese maldito cuchillo. El cuchillo cay al suelo y ambas jvenes se apartaron. Calida comenz a alisar su ropa y a secar la sangre de su rostro. Courtney se agach para recoger la taza de caf que haba dejado caer al suelo. No poda mirar a Chandos. Estaba mortificada porque la haba sorprendido en una reyerta. -Estoy aguardando -dijo Chandos. Courtney mir a Calida con furia, pero Calida levant la cabeza y la mir a su vez con ferocidad. Siempre haba logrado mentir con xito. -Esta gringa que has trado me atac -dijo Calida con vehemencia. -Es as, Courtney? Courtney lo mir, azorada. -Courtney? -repiti con incredulidad-. Ahora me llamas Courtney? Por qu? Por qu ahora? l suspir y dej caer sus alforjas al suelo; luego fue lentamente hacia ella. -Por qu ests tan alterada? -Est celosa, querido -ronrone Calida. Courtney jade. -Es mentira. Si vas a mentir, perra, tendr que decirle la verdad. -Entonces dile cmo me echaste de tu habitacin cuando nos conocimos -dijo Calida apresuradamente. Luego prosigui-: Me trat muy mal, Chandos. Cuando le pregunt por qu estaba aqu, me grit que no era asunto de mi incumbencia. -Creo recordar que fuiste t quien grit -la contradijo Courtney speramente. -Yo? -exclam Calida, asombrada-. Fui a darte la bienvenida y...

-Cllate, Calida -gru Chandos, perdiendo la paciencia. Tom a Courtney por ambos brazos, y la acerc a l-. Seorita, ser mejor que te expliques con rapidez. Cabalgu toda la noche para regresar. Estoy mortalmente cansado y no tengo deseos de desentraar la verdad entre una maraa de mentiras. Ahora, dime qu ha ocurrido. Como un animal que se siente acorralado, Courtney atac: --Deseas saber qu ocurri? Muy bien. Anoche despert y haba un hombre en mi cama, tan desnudo como yo... Tu... tu amante me lo haba enviado. l apret los brazos de Courtney con fuerza. Pero su voz fue muy tierna. -Te hizo dao? Atraves su furia. Ella saba que l estaba enfurecido y que sa sera su primera pregunta. -No. -Hasta dnde ... ? -Chandos! No toleraba la idea de hablar del tema frente a Calida, pero Chandos estaba perdiendo el control. -Debiste estar muy dormida para que pudiera desvestirse sin despertarte -dijo-. Hasta dnde ... ? -Por Dios -dijo ella bruscamente-. Me quit la ropa antes de acostarme. Haba cerrado la ventana a causa del ruido, de modo que haca calor en la habitacin. Estaba dormida cuando l se introdujo en mi habitacin. Supongo que estaba vestido y que luego se quit la ropa, antes de tenderse junto a m. -Hasta dnde ... ? -Slo me bes, Chandos -interrumpi ella-. Cuando sent su bigote supe que no eras... -se detuvo y su voz se convirti en un susurro antes de decir-: t. -Y entonces? -pregunt l despus de un breve silencio. -Naturalmente le... dije claramente qu pensaba. No lo esperaba. Se incorpor para encenderla lmpara y cuando se alej de m, tom mi revlver. Estaba tan atemorizado, que confes la verdad. Ambos se volvieron y miraron a Calida. -Una bonita historia, gringa -dijo Calida-, pero Mario no volvi a casa anoche. Si no pas la noche contigo, adnde fue? Chandos apart a Courtney de su lado y se volvi hacia Calida, mirndola duramente. Calida nunca lo haba visto as. Por primera vez, percibi que l podra no creer en sus palabras. Apret los puos. -Mario? -pregunt enfurecido-. Le enviaste a Mario? Calida retrocedi. peligrosamente

-Enviarlo? No -neg de inmediato-. Le dije que ella estaba aqu. Slo suger que viniera a conocerla, para levantar su nimo, pues estaba sola. Si la gringa lo meti en su cama, es asunto suyo. -Perra mentirosa! -la insult Courtney, indignada. Chandos tampoco lo crea. Extendi su mano y tom a Calida por el cuello. -Debera estrangularte, perra simuladora -dijo con un gruido-. La mujer que has atacado est bajo mi proteccin. Pens que ste era el nico sitio seguro para ella. Pero tuviste que hacerle una sucia jugarreta y ahora debo matar a un hombre contra el que nada tengo, slo porque particip de tu malvado plan. Calida palideci. -Matarlo? -exclam-. Por qu? No hizo nada. Ella dijo que no le hizo nada. Chandos la empuj lejos de l. -Entr en su habitacin y la asust. Le puso las manos encima. Es suficiente. Fue hacia la puerta y Courtney corri tras l, tomando su brazo para detenerlo. Estaba atemorizada, enfadada y emocionada al mismo tiempo. -Chandos, a veces tomas tu trabajo demasiado seriamente; no es que no lo aprecie. Pero, por Dios, si hubiera deseado verlo muerto lo hubiera matado yo misma. -No est en tu naturaleza, ojos de gato -murmur l, con un dejo de humor. -No ests tan seguro ~replic ella-. Pero no mates a Mario, Chandos. No fue culpa suya. Ella le minti, dicindole que yo estaba aqu para trabajar en casa de Bertha. -Courtney supuso que l saba quin era Bertha-. Le dijo que yo era una... prostituta y que necesitaba un hombre, que estaba... estaba... desesperada -exclam Courtney, enfurecindose nuevamente. Chandos reprimi un gesto-. No te atrevas a rer -exclam ella. -No se me ocurrira. Ella lo mir con desconfianza. Pero, por lo menos, ya no tena esa mirada asesina. -Eso fue lo que ella le dijo. De modo que l vino para hacerme un favor. -Oh Dios! As que lo ves de esa manera? -No seas sarcstico, Chandos. Pudo haber sido mucho peor. Pudo haberme obligado, aun sabiendo que yo no lo deseaba. Pero no lo hizo. -Est bien. -Chandos suspir-. No lo matar. Pero, de todas maneras, debo arreglar un asunto. Aguarda en tu habitacin -orden Chandos. Ella vacil y se puso tensa; l acarici suavemente su mejilla. -Nada que te disguste, ojos de gato. Ahora, ve. Arrglate o duerme un rato. Aparentemente, te hace falta. No tardar.

Su voz la calm y su caricia le asegur que no tena por qu preocuparse. Obedeci y sali de la cocina, dejando a Chandos con Calida.

CAPTULO 36
Cuando Courtney lleg a su habitacin, comenz a sentir los dolores que le haba provocado la pelea con Calida. Su tobillo le dola ms que nunca. Camin con dificultad hasta el espejo ovalado que estaba sobre el tocador y gru al verse reflejada en l. Dios! Chandos la haba visto en ese estado. Qu atrocidad! Tena los cabellos revueltos, manchas de caf en la falda, lgrimas sobre su blusa. Un desgarrn de la blusa a la altura del hombro dejaba ver sus tres rasguos inflamados, rodeados por sangre seca. Tena unas gotas de sangre en el cuello y un araazo junto a un ojo. Saba que despus apareceran tambin algunos hematomas. Maldita Calida! Pero, por lo menos Chandos haba credo lo dicho por ella y haba comprobado qu clase de mujer era Calida. Courtney dudaba de que volviera a acostarse con ella, lo cual agradeci, experimentando cierta satisfaccin. Decidi tomar un bao y descendi a la planta baja. Chandos y Calida ya no estaban all. Limpi el caf derramado en el suelo y calent agua para baarse. Mam regres a tiempo para ayudarla. Courtney no habl sobre lo sucedido; slo dijo que Chandos haba regresado. Estaba vistindose cuando entr Chandos, sin molestarse en llamar. A Courtney no le import, ya que estaba habituada a que l invadiera su intimidad. Su aspecto la alarm. Era similar al de ella momentos antes y se frotaba un costado del cuerpo. Al ver el agua en la tina, se alegr. -Justamente lo que necesito. -No pensars guardar silencio -dijo ella con firmeza. -No hay nada que decir -la eludi; luego suspir-. No lo mat. Pero tampoco poda quedarme de brazos cruzados. Calida sali de la cocina en cuanto te marchaste. De lo contrario, la hubiera estrangulado.

-Pero, Chandos, Mario no hizo nada. -Te toc. Ella estaba azorada. Era una respuesta absolutamente posesiva. Estuvo a punto de decirlo, pero se contuvo. -Quin gan?

-Podra decirse que empatamos -dijo l, sentndose en la cama con un quejido-. Pero creo que el hijo de puta me ha roto una costilla. Ella se acerc de inmediato y trat de abrir su camisa. -Djame ver. l tom las manos de Courtney antes de que pudiera tocarlo, y ella lo mir, interrogante. La mirada de Chandos era muy significativa, pero ella no lograba descifrarla por completo. No saba en qu forma reaccionaba l cada vez que ella lo tocaba. Courtney dio un paso atrs. -Deseabas darte un bao -dijo, avergonzada-. Te dejar a solas. - Puedes permanecer aqu. Confo en que te volvers de espaldas. -No sera correcto... -Qudate. -Est bien. Courtney se volvi y fue hacia la ventana; tom una silla y se sent, con la espalda rgida y los dientes apretados, aguardando en silencio. -Cmo est tu tobillo? -Pregunt l. -Mejor. l frunci el ceo. -No pongas mala cara, ojos de gato. Es que no deseo que hables con Calida, si no es en mi presencia. Ella oy cmo la ropa de Chandos caa al suelo, prenda por prenda, y trat de concentrarse desesperadamente en el paisaje exterior. Cuando las botas de Chandos cayeron al suelo, ella dio un respingo. Estaba muy bien que l deseara que ella permaneciera cerca para protegerla, pero en ese momento, Courtney no se lo agradeci. Acaso l no saba que ella estaba imaginando todos sus movimientos? Con cunta frecuencia lo haba visto con el torso desnudo? Ella conoca muy bien el cuerpo de Chandos y en ese instante lo recordaba ntidamente, como si lo estuviese viendo. Su pulso se aceler. Se oy el ruido del agua y el aliento entrecortado de l. El agua deba de estar fra, y ella imagin que la piel de Chandos se habra erizado y se imagin a s misma frotndola. Courtney se puso de pie. Cmo se atreva a someterla a esto? Tuvo la sensacin de que se derreta interiormente. l se baaba alegremente, sin pensar en las consecuencias. Qu insensible' -Ojos de gato, acustate y descansa. Su voz era ronca y sonaba como una caricia. -Arreglaste tus asuntos en Paris? -pregunt ella, dbilmente. -Debo ir a San Antonio.

-Antes o despus de dejarme en Waco? -Despus -respondi-. Y debo apresurarme de modo que viajaremos de prisa. Podrs? -Acaso puedo escoger? Courtney se encogi al escuchar el resentimiento de su propia voz. Pero no poda evitarlo. Estaba segura de que l simulaba tener asuntos pendientes en San Antonio para deshacerse de ella lo antes posible. -Qu ocurre, ojos de gato? -Nada -respondi ella, framente-. Nos marcharemos hoy? -No. Necesito descansar. Y no creo que t hayas dormido bien anoche. -No. Se produjo un silencio y luego l agreg: -Tienes algo con qu vendar esta costilla? -Por ejemplo? -Una enagua. -No las mas -replic ella-. Slo traigo dos. Ir a pedir... -No importa -interrumpi l-. Tal vez no est rota; slo golpeada. Por Dios, no poda alejarse de la habitacin ni por un instante? -Me han amenazado, Chandos? Existe alguna razn determinada por la que deba permanecer aqu contigo? -Supuse que estabas habituada a estar a mi lado, ojos de gato. Por qu ests tan asustada, de pronto? -Porque no es decente que est aqu mientras te baas -explot ella. -Si es eso lo que te molesta, me rindo. Courtney mir a su alrededor. La tina estaba vaca y Chandos estaba sentado sobre el borde de la cama. Tena una toalla alrededor de sus caderas Volvi a mirar hacia la ventana. -Por Dios, ponte la ropa. -Temo que dej mi ropa en la cocina. -Yo traje tus alforjas -dijo ella secarnente-. Estn all, junto al tocador. -Entonces alcnzamelas, por favor. Creo que no puedo moverme. De pronto, ella tuvo la impresin de que l estaba jugando con ella, pero desech la idea. Frunciendo el ceo, tom las alforjas y las deposit sobre la cama, desviando la mirada.

-Si ests tan fatigado -dijo ella- usa mi cama. Podr dormir en otra habitacin. -No -dijo l, y su tono era contundente-. Esta cama es lo suficientemente amplia para ambos. Ella inspir profundamente. -No tiene gracia. -Lo s. -Por qu haces esto? -dijo ella, mirndolo-. Si piensas que podr dormir estando a tu lado, ests loco. -An no te han hecho el amor en una cama, verdad, ojos de gato?

Chandos sonri y ella contuvo el aliento. Le temblaron las rodillas; se agarr al poste de la cama. l se puso en pie. La toalla cay al suelo y ella supo que hablaba en serio. Tena el cuerpo suave y hmedo y ella deseaba tanto arrojarse en sus brazos... Pero no lo hizo. Deseaba hacer el amor, pero no poda tolerar la indiferencia de l despus; ya no. -Ven aqu, gatita. -Levant el mentn de Courtney-. Has estado rezongando toda la maana. Ahora ronronea para m. -No lo hagas -murmur ella, antes de que los labios de l se apoyaran sobre los suyos. Chandos se ech hacia atrs sin soltarla. Le acarici los labios con los pulgares y ella se acerc a l. l sonri. -Lo lamento, gatita. No quise que sucediera. Lo sabes. -Entonces no hagas esto -rog ella. -No puedo evitarlo. Si hubieras aprendido a no demostrar tan abiertamente tus sentimientos, no me hallara en esta situacin. Pero cuando s que me deseas, me vuelvo loco.

-Eso es injusto. -Crees que me gusta perder el control de esta manera? - Chandos por favor.., -Te necesito... pero no es slo eso. -La acerc hacia s y bes su mejilla-. Mario te toc. Debo borrar eso de tu memoria... Debo hacerlo. Cmo poda ella resistirse, despus de eso? Quizs l nunca lo admitiera, pero esas palabras demostraban cunto le importaba ella.

CAPTULO 37
El cielo nocturno semejaba un terciopelo negro, tachonado de brillantes. A lo lejos, se oa el mugido del ganado y, ms lejos an, el aullido de un lince. Era una noche fresca y la brisa meca las copas de los rboles que coronaban la colina. Los caballos subieron la cuesta y se detuvieron bajo un rbol. Decenas de luces se extendan en la planicie. Courtney suspir. -Qu pueblo es se? -No es un pueblo. Es el rancho de Fletcher Straton. l lo hace todo a lo grande. Courtney conoca ese nombre. Lo haba ledo en el artculo del peridico en el que apareca la fotografa de su padre. Fletcher Straton era un granjero cuyos hombres haban apresado al ladrn de ganado que luego fue entregado a la justicia en Waco. -Por qu nos detenemos? -pregunt Courtney cuando Chandos, apendose de su caballo, se acerc al de ella-. No vamos a acampar aqu, verdad? Waco est muy cerca. -Faltan ms de seis kilmetros para llegar al pueblo. La tom de la cintura para ayudarla a desmontar. No lo haba hecho desde que partieron de Alameda. No haba estado tan cerca de ella desde Alameda. Cuando los pies de Courtney tocaron el suelo, ella quit sus manos de los hombros de Chandos, pero l continu con la manos en su cintura. -No podramos seguir hasta Waco? -pregunt ella. -No estoy acampando, ojos de gato -dijo l tiernamente-. Me estoy despidiendo. Aturdida, Courtney permaneci inmvil. -No... no me vas a llevar a Waco? -Nunca pens hacerlo. Hay all personas a las que no deseo ver. Y tampoco podra dejarte sola en Waco. Debo asegurarme de que ests con alguien en quien confo. En Bar M hay una dama amiga ma. Es la mejor solucin. -Me vas a dejar con otra de tus amantes? -exclam incrdula. -Maldicin, no! Margaret Rowley es el ama de llaves de Straton. Es una seora inglesa, una persona muy maternal. -Una ancianita, supongo -dijo ella con brusquedad. .l ignor su tono y dijo alegremente:

-Sea como sea, no la llames de ese modo. Se ofendi cuando yo lo hice, en una ocasin. Courtney estaba muy angustiada. Realmente l pensaba dejarla Iba a salir de su vida, sin ms. Ella haba llegado a creer que significaba algo para l. -No me mires as, ojos de gato. Chandos se volvi. Aturdida, ella lo contempl mientras l reuna algunas ramas para encender fuego. Las llamas iluminaron sus rasgos afilados. -Debo llegar a San Antonio antes de que sea demasiado tarde -declar l enrgicamente-. No tengo tiempo de aguardar a que te establezcas en el pueblo. -No hace falta que lo hagas. Mi padre es mdico. Si est all, no me ser difcil hallarlo. -S est all. -Las chispas saltaron por el aire-. Si no lo est, aqu al menos tendrs a alguien que te ayude a pensar en tus planes futuros. Margaret Rowley es una buena mujer y conoce a todos en Waco. Sabr si tu padre est all, de modo que te enterars esta noche -dijo para tranquilizarla. -Lo sabr? No vas a aguardar hasta saberlo? No. -Ella lo mir con desconfianza. Ni siquiera vas a llevarme hasta all, verdad? -No puedo. En Bar M hay personas a las que no deseo ver. Pero aguardar aqu hasta verte entrar. Finalmente, Chandos la mir. La angustia lo invadi. En los ojos de Courtney haba dolor, incredulidad y confusin. Y estaba tratando de contener las lgrimas. -Crees que deseo dejarte aqu? jur no regresar jams a este sitio. Courtney se volvi para enjugar las lgrimas que brotaban de sus ojos, a su pesar. -Por qu, Chandos? -dijo con voz ahogada-. Si este sitio no te agrada, por qu me dejas aqu? l se acerc a ella y puso las manos sobre sus hombros. La proximidad de, Chandos la hizo llorar an ms. -No me agradan las personas, ojos de gato, a excepcin de la anciana seora. -Su voz era ms serena-. Por alguna razn incomprensible a Margaret Rowley le gusta trabajar en el Bar M. Si conociera a otra persona en las inmediaciones, te llevara a ella. No te traera aqu. Pero ella es la nica en la que puedo confiar sin preocuparme por ti. -Preocuparte por m? -Era demasiado mortificante-. Has hecho tu trabajo. Nunca volvers a verme. Por qu tendras que preocuparte?

l la oblig a volverse para que lo mirara a la cara. -No me hagas esto, mujer. -A ti? Y yo? Y mis sentimientos? -Qu deseas de m? -dijo l, sacudindola. -Yo... yo... No. No lo dira. No le rogara. No le pedira que no la abandonara, aunque esa despedida la estuviera destrozando. Tampoco le declarara que lo amaba. Si l poda dejarla tan fcilmente, a l no le importara. -No deseo nada de ti -dijo, apartndole-. Deja de tratarme como a una nia. Te necesit para que me trajeras hasta aqu; no para que me establecieras en ninguna parte. Puedo hacerlo por mi cuenta. Por Dios, no estoy indefensa. Y no me gusta ser entregada a extraos y... -Has concluido? -pregunt l. -No. An debemos aclarar cunto te debo -aadi secamente-. Ir a buscarlo. Trat de pasar junto a l, pero Chandos la tom de un brazo. -No quiero tu maldito dinero. -No seas ridculo. Por eso aceptaste... -El dinero no tuvo nada que ver en esto. Te dije antes que no debas presuponer cosas respecto de m, ojos de gato. No me conoces. No sabes nada de m... verdad? Ya no la atemorizaba con esas actitudes. -S que no eres tan malo como desearas que yo creyese. -No? -Aferr el brazo de Courtney con ms fuerza-. Quiz deba decirte por qu ir a San Antonio. -Preferira no saberlo -lo detuvo ella, incmoda. -Voy a matar a un hombre -inform l fra, amargamente-. No ser un acto legal. Lo he juzgado lo he considerado culpable y pienso ejecutarlo. Slo hay un inconveniente: la justicia lo tiene en su poder y piensan ahorcarlo. -Y qu tiene eso de malo? -Que debe morir en mis manos. -Pero si la justicia lo tiene... no pensars arrebatrselo a la ley? -dijo ella con voz entrecortada. l asinti. -An no he pensado cmo liberarlo. Lo importante es que llegue antes de que lo ejecuten. -Estoy segura de que debes tener tus motivos, Chandos, pero...

-No, maldicin. -l no deseaba su comprensin. Deseaba que lo rechazara para no tratar luego de volver por ella-. Qu hace falta para abrirte los ojos? No soy como me imaginas. -Por qu haces esto, Chandos? -exclam ella-. No te basta con abandonarme, con decirme que no te ver nunca ms? Deseas que tambin te odie? Es eso? -Me odias -dijo l tristemente-. Slo que an no lo sabes. Un escalofro premonitorio la invadi cuando vio que l sacaba un cuchillo de su cinto. -Vas a matarme? -pregunt incrdulamente. -No pude hacerlo hace cuatro aos, ojos de gato. Qu te hace pensar que podra hacerlo ahora? -Entonces, qu... qu quieres decir? Hace cuatro aos? -Ella mir fijamente la hoja del cuchillo que se hunda en el ndice de la mano derecha de l-. Qu haces? -murmur. -Si an me deseas, el vnculo no se romper jams. Y debe ser roto. -Qu vnculo? La ansiedad quebr la voz de Courtney. -El que formamos hace cuatro aos. -No comprendo... -La hoja del cuchillo se introdujo entonces en el ndice izquierdo-. Chandos. l dej caer el cuchillo. Courtney lo mir asombrada. l se llev las manos al rostro. Apoy sus dos dedos sobre el centro de la frente y los desliz hacia afuera, hacia las sienes, dejando huellas de sangre sobre sus cejas. Uni ambos dedos en el tabique de la nariz y los baj por sus mejillas, hasta unirse en el mentn, dejando ms huellas de sangre. Durante un instante, Courtney slo vio las rayas de sangre que dividan el rostro de Chandos en cuatro partes. Pero luego, reconoci los ojos azules, contrastando con la piel bronceada. -T. Eras, t. Oh, Dios mo! No pudo soportar el viejo temor que la invadi, y corri enloquecidamente. l la alcanz en mitad de la colina. Ambos cayeron al suelo. Los brazos de Chandos la rodearon para protegerla del golpe y juntos rodaron hasta llegar al pie de la colina. Cuando se detuvieron, Courtney trat de ponerse en pie, pero l se lo impidi. El temor la llev de nuevo a la granja de Elroy Brower. -Por qu lo hiciste? Por qu? -exclam, aterrorizada-. Oh Dios! Qutate la sangre del rostro. se no eres t. -Soy yo -la contradijo l implacablemente-. Esto es lo que soy; lo que siempre he sido. -No. -Ella sacudi violentamente la cabeza, negndolo una y otra vez-. No, no!

-Mrame. - No. Apresaste a mi padre. T apresaste a mi padre. -No hice eso. Qudate quieta. -Tom las manos que lo golpeaban y las oprimi contra los cabellos de ella, extendidos sobre el suelo-. Slo apresamos al granjero. Dejamos a los dems, creyndolos muertos. -El granjero -dijo ella con voz ronca recordando-. S lo que los indios hicieron con l. Mattie oy hablar de eso en una ocasin y me lo dijo. Cmo pudiste participar en eso? Cmo permitiste que lo mutilaran de esa forma? -Permitirles? -l mene la cabeza-. Oh, no; no puedes engaarte a ti misma hasta ese punto. Yo atrap al granjero. Muri en mis manos. -No! -grit ella. Pudo haberle dicho por qu, pero no lo hizo. Dej que ella forcejeara hasta zafarse de l y luego la dej alejarse hasta que desapareci en direccin a Bar M. La vio marcharse y luego se puso en pie. Haba hecho lo que se haba propuesto. Haba matado cualquier sentimiento que ella pudiera haber tenido hacia l. Ya nunca sabra si la vida que poda ofrecerle era aceptable para ella. La haba liberado. Si pudiera liberarse de ella con la misma facilidad... Chandos limpi la sangre de su rostro y se encamin hacia la cima de la colina. Cuando lleg, los caballos se movieron. Tal vez lo haban hecho antes cuando se acerc el vaquero, pero Chandos haba estado muy pendiente de Courtney para advertirlo. Estaba tan distrado que slo percibi la presencia del hombre en cuclillas frente al fuego cuando estuvo a menos de un metro de distancia. Nunca supuso que volvera a ver a ese individuo.

-Tranquilo, Kane --dijo el hombre cuando la actitud de Chandos se volvi peligrosa-. No mataras a un hombre porque se ha demorado, no? No pude ignorar tu fuego. - -Debiste hacerlo, Dientes de Serrucho -dijo Chandos con un tono de advertencia en la voz-. Esta vez, debiste hacerlo. -Pero no lo hice. Y olvidas quin te ense a usar ese revlver. -No, pero he practicado mucho desde entonces. El hombre mayor sonri, mostrando una perfecta hilera de dientes que le haban valido ese apodo. Sola decir que sus dientes eran antes tan desparejos que le impedan comer bien y decidi serrarlos. Era un hombre, delgado, pero corpulento, de casi cincuenta aos y tena algunas canas entre sus cabellos castaos. Era un experto en ganado, caballos y revlveres, en ese orden. Era el capataz de Bar M y el amigo ms ntimo de Fletcher Straton. -Demonios, no has cambiado, verdad? -grit Dientes de Serrucho, al ver que Chandos segua tenso-. Cuando vi tu pinto no pude creerlo. Nunca olvido un caballo.

-Te sugiero que olvides que lo has visto y tambin que me has visto a m -dijo Chandos, inclinndose para recoger el cuchillo que haba dejado caer antes. -Tambin reconoc tu voz. -El hombre sonri-. No pude evitar oros, pues t y esa mujer hablabais a gritos. Extraa manera de atemorizarla. No podras satisfacer la curiosidad de este viejo? -No. -Lo supuse. -Podra matarte y encontrarme a muchos kilmetros de aqu cuando hallaran tu cadver. Es la nica manera de asegurarme que no dirs al vicio que me viste? -Si ests de paso, qu importa que lo sepa? -No deseo que piense que puede usar a la mujer para atraparme. -Puede? -No. -Respondiste con demasiada rapidez, Kane. Ests seguro de haber dicho la verdad? -Maldito seas -gru Chandos-. No deseo matarte. -Est bien, est bien. -Dientes de Serrucho se incorpor lentamente con las manos extendidas y evidentemente vacas-. Si lo tomas as, supongo que puedo olvidar que te he visto. -Y no te acerques a esa mujer. -Bueno, eso va a ser difcil, no crees? Sobre todo despus de haber visto cmo la abandonaste aqu. -Permanecer con Rowley, y no por mucho tiempo. -Fletcher querr saber quin es -dijo mirndolo intencionadamente. -No la relacionar conmigo. T guarda silencio; eso es todo. -Por eso la asustaste? Para que no dijera nada? -No insistas -dijo Chandos speramente-. Siempre te has en para m. Y nada puede decir a Fletcher porque no sabe quin soy. Si cambias la situacin slo crears una confusin innecesaria, pues no pienso volver por aqu. -Adnde vas? -Eres un maldito sabueso -fue la respuesta de Chandos. -Fue una pregunta amistosa -dijo Dientes de Serrucho sonriendo.

-No lo creo. -Chandos pas junto a l y mont su caballo. Tom las riendas del caballo de Trask y dijo-: Estos otros dos caballos son de ella. Puedes llevarlos a la casa o dejarlos para que otra persona venga a buscarlos. Probablemente, ella dir que sufri una cada y uno de los peones vendr por ellos; a menos que la alcances antes de que llegue al rancho. Pero si lo haces, abstente de hacerle preguntas, me oyes? Esta noche no est para interrogatorios. Cuando Chandos se alej, Dientes de Serrucho apag el fuego. As que no significaba nada para l, eh? -se dijo, sonriendo-.Y piensa que alguien pueda creerle?

CAPTULO 38
Las luces brillaban a lo lejos en la oscuridad de la noche. An se oan los mugidos de algunas vacas. Exteriormente, nada haba variado; el cambio se haba producido en el interior de Courtney. Cunto dolor le produca comprobar que amaba a un salvaje... a un indio salvaje. En esos momentos, la palabra indio era sinnimo de vil y terrorfico. Un carnicero salvaje. Pero no, su Chandos no era as. Y sin embargo, era verdad. Cuando an deba recorrer la mitad del camino para llegar al rancho, las lgrimas nublaron su visin y cay de bruces, sollozando convulsivamente No hubo ningn indicio de que l la siguiera. Ya no tendra sus fuertes brazos para consolarla, ni su voz para calmarla o para hacerle comprender la situacin. Dios mo, por qu? Trat de recordar el da en que se produjo el ataque a la granja de Brower. No le result fcil. Haba intentado con empeo olvidar todo aquello. Pero logr revivir el terror que experiment cuando se abri la tapa del pozo. Crey que iba a morir y se propuso no implorar por su vida. Y luego haba visto al indio; no, a Chandos. Haba visto a Chandos. Pero ese da l era realmente un indio; tena el cabello largo y trenzado, el rostro pintado, un cuchillo en la mano. Y su intencin haba sido matarla. Haba retorcido los cabellos de Courtney con su mano y, ella haba sido presa del terror; luego haba visto sus ojos, que no eran los de un indio. Slo haba pensado que esos ojos no combinaban con su rostro amenazante, que esos ojos no infundan terror. Ahora saba por qu, cuando lo vio por primera vez en Rockley, pudo confiarle su vida. Chandos haba mencionado un vnculo. Qu haba querido decir? Un vnculo? Y por qu haba estado ese da con aquellos indios, atacando y matando? Courtney dej de llorar a medida que iba recordando ms detalles de aquel da. Berny Bixler haba mencionado a Sarah la palabra

venganza. Los indios deseaban vengarse porque haban sufrido un ataque a su campamento. Dijo que John, el hijo de Lars Handley, quien se haba marchado apresuradamente de Rockley, afirmaba que l y un grupo de vaqueros haban eliminado a todos los hombres, mujeres y nios de una banda de kiowas. Pero los indios muertos debieron de ser cornanches y no kowas. Debieron de ser amigos de Chandos. Record que BixIer dijo que los indios no se detendran hasta no atrapar a todos los hombres involucrados en la matanza. Ella haba imaginado que todos estaban muertos, a menos; que... Trask. Sera l uno de aquellos? Chandos le haba dicho que era culpable de violacin y asesinato. Y el hombre de San Antonio? Tambin sera uno de ellos? A quin pudo perder Chandos en la matanza para eliminar a Elroy Brower de la manera en que lo haba hecho? -Son suyos, seorita? Sorprendida, Courtney se arroj al suelo. El hombre se acerc y ella vio a la vieja Nelly y al pinto que nunca lleg, a bautizar porque saba que no podra guardarlo para s. Chandos no se haba llevado la yegua aunque pens que lo hara. -Dnde los... encontr? -pregunt con vacilacin. - l se ha ido, si es eso lo que desea saber. -Usted lo vio marcharse? -S, seorita, lo he visto. Por qu sinti temor al enterarse? Slo porque Chandos le dijera que no deseaba ver a nadie all? Ya no deba continuar preocupndose por los problemas de l. -Supongo que no lo conoce -dijo ella. -Lo conozco. Courtney mont sobre su pinto, ms deprimida que antes. Haba sucedido justamente lo que Chandos deseaba evitar. Si algo malo ocurriera, ella sera la culpable. -Trabaja usted en Bar M? -S, seorita. Me llamo Dientes de Serrucho; es mi apodo. -Yo soy ojos de-comenz a decir ella, y luego se corrigi-, Courtney Harte. No es mi deseo estar aqu. Hubiera preferido ir a Waco y tomar una habitacin en... Hay hoteles all, verdad? -S, seorita, pero est a seis kilmetros y medio de aqu. -Lo s, lo s -dijo ella con impaciencia-. Sera usted tan amable de acompaarme? Le estara muy agradecida. El hombre guard silencio. No sola ser descorts con las damas e incluso capaz de cambiar su ruta para serles til. Pero sta... planteaba muchos interrogantes Era muy probable que Fletcher lo matara si averiguaba quien haba llevado hasta all a la joven y se enteraba de que l la haba dejado escapar. -Mire, seorita -dijo razonablemente-, acabo de bajar de la montaa y an no he descansado, y probablemente usted tampoco. Dadas

las circunstancias, no es el momento oportuno para emprender viaje. Y debe de tener algn motivo para venir a Bar M, no? -S -respondi Courtney, decepcionada-. Supuestamente, debo acudir a Margaret Rowley, una mujer a la que ni siquiera conozco, slo porque l lo dijo. Por Dios, no soy una nia. No necesito una niera. El hombre encendi una cerilla y, durante un segundo, ambos pudieron mirarse. Dientes de Serrucho estuvo a punto de quemarse los dedos. Sonri. -Venga; la llevar donde est Maggie. -Maggie? -Margaret. Tiene su propia casa en la parte posterior de la casa principal. Y no se preocupe. No hace falta conocer a Maggie para apreciarla. Estoy seguro de que usted le agradar. -Es usted muy amable, pero... bueno, est bien. -Courtney emprendi la marcha, sabiendo que no tena alternativa. Despus de unos instantes, dijo Sera mucho pedirle que no dijera quin me trajo hasta aqu, ni que usted lo ha visto? -Por qu? -Por qu? -Courtney reaccion-. Cmo puedo saber por qu? Chandos no suele dar explicaciones. Dijo que no deseaba ver a nadie aqu; es todo cuanto s. -As se hace llamar ahora, Chandos? Ella lo mir. -Cre que haba dicho que lo conoca. -Cuando estuvo aqu por ltima vez, responda a un nombre indgena muy largo e imposible de pronunciar o recordar. -Es muy propio de l. , -Hace mucho que lo conoce? -pregunt l. -No... bueno, si se considera... no, eso no... No soy muy clara, verdad? En realidad, hace alrededor de un mes que lo conozco. Me trajo desde Kansas. -Kansas -dijo l con un silbido-. Eso est muy lejos de aqu. -As es. -Tan lejos como para que pudieran llegar a conocerse muy bien -dijo l con tono intrascendente. -Se supone que s, no es cierto? -dijo Courtney en voz baja-. Pero esta noche descubr que no lo conoca en absoluto. -Sabe usted adnde se dirige l, seorita Harte? -S... -Se detuvo, contemplando al hombre que cabalgaba junto a ella. Quiz Chandos era buscado por la justicia en ese lugar-. Lo lamento, pero he olvidado el nombre de la ciudad que mencion.

La risa del hombre le sorprendi. -Aparentemente, l es muy importante para usted. -No significa nada para m -le asegur ella, altanera, y l volvi a rer.

CAPTULO 39
Antes de que llegaran a la entrada de la casa, Courtney oy el rasgueo de una guitarra. Luego vio la enorme casa iluminada en su interior y en la galera del frente. All haba un grupo de hombres, sentados en sillas, barandas e incluso en los anchos peldaos que conducan a la gran puerta de entrada. Se oan risas y chanzas, junto con la msica. Era una amable escena de camaradera y ofreca una buena impresin de Bar M. Obviamente, era un sitio agradable donde vivir. Pero Courtney experiment cierta incomodidad al ver que slo haba hombres en la galera; muchos hombres. Y, cuando la vieron, la msica se interrumpi en una nota discordante. Cuando Dientes de Serrucho condujo los caballos hasta la galera, se hizo un gran silencio. No se oy ni un murmullo. En medio del silencio, su risa molest a Courtney. -Nunca habis visto a una dama? Malditos... Perdone usted, seorita... No se trata de una aparicin. Dru, levntate y ve a decir a Maggie que tiene una visita. Un hombre joven, de cabellos ensortijados, se puso en pie y obedeci sin dejar de mirar a Courtney. -sta es la seorita Harte -dijo Dientes de Serrucho, dirigindose a los dems-. No s durante cunto tiempo permanecer aqu. No s si volvern a verla, de modo que qutense los sombreros para saludarla, ahora que tienen la oportunidad. -Algunos hombres lo hicieron y los restantes continuaron mirndola fijamente-. Nunca he visto tantos imbciles juntos. Venga usted, seorita -aadi. Courtney sonri levemente y luego march detrs de l hacia un costado de la casa. Oy un gran ruido de botas sobre la galera y supo que, si se volva, vera a todos los vaqueros inclinados sobre la baranda para observarla. -Ha disfrutado usted, verdad? -dijo a Dientes de Serrucho, que marchaba delante de ella. -Me divierte incomodar a los muchachos. -Ri, encantado-. Pero no creo que sus lenguas se muevan con tanta rapidez como sus cerebros. Usted es una mujer muy hermosa, seorita. Durante un mes se harn bromas entre s porque ninguno fue capaz de decirle a usted nada. -Llegaron a la parte trasera de la casa-. Hemos llegado. En cualquier momento aparecer Maggie. Dientes de Serrucho se detuvo frente a una casita que pareca pertenecer a la campia de Nueva Inglaterra y no a las llanuras de Texas.

Courtney qued fascinada por la casa. Tena una cerca de estacas puntiagudas, un sendero bordeado de flores, celosas en las ventanas y macetas con flores en los alf izares. Pintoresca y hermosa, estaba fuera de lugar detrs del enorme rancho texano. Delante tena csped y, hacia la izquierda, se vea un aoso rbol. Incluso haba un enrejado sobre la puerta de entrada, cubierto por una parra. -Seorita Harte? Courtney dej de contemplar la casa y el hombre la ayud a desmontar. Comprob que no era muy alto aunque s robusto, pero sus ojos grises tenan una mirada bondadosa. Una puerta se cerr en la parte posterior del rancho. -Debe de ser Maggie. Lo era. Caminando apresuradamente por el terreno que separaba las dos casas apareci una mujer menuda, envuelta en un chal. La luz de la casa grande permiti a Courtney ver que la mujer tena cabellos canosos, un cuerpo algo rollizo y, cuando se acerc a ellos, un par de ojos verdes muy vivaces. -Quin es mi visitante, Dientes de Serrucho? -Ella te lo dir -respondi l. Luego aadi-: La ha trado un amigo tuyo. -S? Quin? Courtney mir al hombre y se tranquiliz al percibir que no iba a decirlo. Courtney respondi: -Chandos. Al menos as se hace llamar. Maggie repiti el nombre para s misma, pensativamente, meneando la cabeza. -No, no. No recuerdo ese nombre. Pero son tantos los jvenes que van y vienen, y me gusta pensar que he impresionado bien a algunos. Es agradable ser considerada una amiga. -Pero Maggie -se burl Dientes de Serrucho-, cualquiera dira que nadie te quiere en el rancho. Courtney vio con placer que otra persona se ruborizaba, que ella no era la nica a quien le suceda. Maggie le agrad de inmediato. Pero la dignidad -se dijo-, es la dignidad. -Si no recuerda a Chandos, no puedo imponerle mi presencia... -Tonteras. Y hablo en serio, nia. Cuando usted me hable de l y refresque mi memoria, lo recordar. Nunca olvido a ninguna persona, verdad, Dientes de Serrucho? -As es. -El ri-. Traer su bolsa, seorita -dijo a Courtney. Courtney fue con l hacia el lugar donde estaban los caballos y le susurr: -Puedo hablarle de l? No me dijo... joh Dios!, no s qu deseaba eludir aqu. Pero usted lo sabe, no es as?

-S, lo s. Y puede hablarle a Maggie de l. Ella siempre lo defendi. Esa afirmacin despert la curiosidad de Courtney y trat de seguir hablando, pero l agreg: -La acompaar hasta donde estn sus caballos, seorita. Y espero ... 1 bueno, espero que permanezca aqu durante algn tiempo. Ella comprendi el significado de sus palabras. -Chandos no regresar por mi causa. -Est segura, seorita? Se llev los caballos. Courtney qued all de pie, con su bolsa en la mano, hasta que Maggie fue a buscarla para conducirla por el sendero bordeado de flores hasta la casa. No parece muy feliz, muchacha -observ Maggie amablemente-. El hombre que la trajo hasta aqu, es importante para usted? Courtney no pudo responder la verdad. -Fue mi acompaante. Le pagu para que me llevara a Waco, pero rehus el dinero. Tampoco quiso llevarme hasta all. En cambio, me trajo aqu, porque dijo que usted era una amiga; que era la nica persona en la que poda confiar en este sitio, y no deseaba que yo permaneciera sola. Por Dios, parece una broma. Se preocupaba por m y ahora se ha desentendido. -Ese terrible nudo en la garganta volva a aparecer-. Simplemente me... me abandon aqu. Me sent tan... Se ech a llorar y, cuando Maggie le ofreci su hombro, Courtney se apoy en l. Era muy embarazoso. Pero el sufrimiento era muy grande y no lo poda reprimir. Courtney saba que no tena derecho a pedir nada a Chandos y saba tambin que l no era como ella haba credo. Tena una actitud vengativa que ella no poda comprender. Pero, a pesar de eso, y a pesar de que sera mejor para ella no volver a verlo, sufra su abandono, su traicin. Maggie hizo sentar a Courtney en un sof, un f no sof Chippendale que luego Courtney admirara y le entreg un pauelo con bordes de encaje. Dej a Courtney a solas durante unos instantes, mientras encenda algunas lmparas. Luego regres para abrazar a Courtney hasta que la joven se tranquiliz. -Bueno, bueno -dijo Maggie, reemplazando el pauelo hmedo por otro-. Siempre he dicho que hace bien llorar a gusto. Pero es algo que no se puede decir a un hombre, y aqu slo hay hombres. Es agradable poder ser maternal con una mujer, para variar. -Lamento haberme comportado de esta manera -se disculp Courtney. -No, nia, no lo lamentes. Cuando una persona necesita llorar, debe hacerlo. Te sientes mejor? -En realidad, no. Maggie le dio una palmadita en la mano, sonriendo tiernamente.

-Janto lo amas? -No -se apresur a responder Courtney, con firmeza. Luego aadi sin entusiasmo-: Oh, no lo s. Lo amaba, pero no puedo seguir amndolo despus de lo que descubr esta noche: el salvajismo de que es capaz. -Por Dios, qu te ha hecho, querida? -murmur Maggie. -A m nada. Pero mutil a un hombre y lo mat para vengarse. -Te habl de eso? -pregunt Maggie, sorprendida. -Ya lo saba. Chandos slo me confirm que lo haba hecho. Y ahora se dirige a matar a otro hombre, tal vez de la misma horrible manera. Quizs esos hombres merecan su venganza. No lo s. Pero, matar con tanta... tanta crueldad. -Los hombres hacen cosas terribles, hija. Slo Dios sabe por qu, pero las hacen. Al menos, la mayor parte de ellos tiene un motivo para hacerlo. Lo tiene l? -No estoy segura -dijo Courtney en voz baja, relatando lo que saba de aquella matanza de indios que se haba producido haca ya mucho tiempo-. S que tena amigos comanches dijo-. Puede que haya vivido con ellos. Pero, es sa una razn para una violencia tan atroz?

-Quiz tena una esposa entre ellos -sugiri Maggie-. Muchos hombres blancos tienen esposas indias. Y si la violaron antes de matarla, se explicara la mutilacin. Courtney suspir. No haba deseado pensar en la existencia de una esposa, pero era probable que Maggie tuviera razn. Eso explicara por qu Chandos conoca tan bien a los indios. Naturalmente, Maggie slo haca conjeturas. -En realidad poco importa si puedo perdonar lo que hizo, o comprenderlo -murmur Courtney-. No volver a ver a Chandos nunca ms. -Y eso te hace muy desdichada... No, no digas que no, muchacha. Debo admitir que tengo una gran curiosidad por saber quin es este joven. Puedes describrmelo? Estoy ansiosa por recordarlo. Courtney se mir fijamente las manos, entrelazadas sobre su regazo. -Chandos es un pistolero. Y muy bueno. Por eso me sent segura viajando con l. Es alto, moreno y muy apuesto. Tiene cabellos negros y ojos azules. -Maggie no hizo comentario alguno y Courtney prosigui-. Es callado. No le agrada hablar mucho. Es muy difcil obtener de l cualquier informacin. Maggie suspir. -Acabas de describir a una docena de hombres que he visto llegar a este rancho y despus marcharse, querida ma. -No s qu otra cosa puedo decirle... Ah, Dientes de Serrucho dijo que Chandos usaba un nombre indgena cuando estuvo aqu.

-Bueno, eso es ms explcito. Ha habido dos jvenes con nombres indgenas. Uno de ellos era mestizo... y s, tena ojos azules. -Chandos podra ser medio indio, aunque l asegura que no lo es. _Bien, si no lo es, entonces... -Maggie hizo una pausa y frunci el ceo-. Por qu no vino contigo? -No quiso. Dijo que aqu haba personas a las que no deseaba ver. Temo que haya hecho algo aqu. Quiz lo busca la justicia o algo semejante. -Dijo algo ms, muchacha? -pregunt Maggie con cierta urgenca en su voz. Courtney sonri tmidamente. -Me advirti que no dijera que usted era una anciana. Dijo que, cuando l lo hizo, usted se ofendi. -Dios mo! -exclam Maggie. -Sabe quin es? -pregunt Courtney esperanzada. -S, s. Fue ese da en que nos hicimos amigos. No era fcil... relacionarse con l. -Lo busca la justicia? -pregunt Courtney muy suavemente. Deba saberlo. -No, a menos que te refieras a la justicia de Fletcher. No se march en buenos trminos con l, y Fletcher dijo algunas cosas terribles. Ambos las dijeron. Pero eso ocurri hace cuatro aos, y Fletcher lamenta... -Cuatro aos? -interrumpi Courtney-. Pero en esa poca estaba con los comanches. -S; haba regresado con ellos... -Maggie se interrumpi y se llev una mano al pecho-. Dios mo, ese ataque; debe de haber sido... Su madre viva con los comanches. Y tambin su hermanastra, a la que adoraba. Ambas deben de estar muertas... Oh, pobre muchacho! Courtney palideci. Su madre? Una hermana? Por habl de ellas? En una ocasin mencion a su hermana ella lo llamaba Chandos. Dijo que usara ese nombre concluyera lo que deba hacer... para que su hermana llorar y durmiese en paz. qu no le y dijo que hasta que dejase de

Courtney mir sin ver por la ventana. No haba comprendido antes. Esos hombres haban matado a su madre y a su hermana. Debi de haber sufrido muchsimo. Ella misma nunca pudo creer que su padre estuviera muerto, pero haba sufrido enormemente al estar separada de l. Pero Chandos quiz vio los cadveres... -Seora, puedo... podemos hablar de otra cosa, por favor? -rog Courtney, temiendo echarse a llorar nuevamente. -Por supuesto -dijo Maggie comprensivamente-. Por qu no me dices por qu ests aqu?

-S. -Courtney se aferr a ese tema-. Estoy aqu para hallar a mi padre. Chandos dijo que usted sabra si est viviendo en Waco. Dijo que usted conoca a todo el mundo. Oh Dios!, ni siquiera me he presentado. Soy Courtney Harte. -Harte? En Waco hay un doctor Harte, pero... -Es l -exclam Courtney, ponindose de pie por la emocin-. Yo estaba en lo cierto. Est vivo! Est aqu! Lo saba. Maggie mene la cabeza, perpleja. -No comprendo, muchacha. Ella Harte dijo a Sue Anne Gibbons, en ocasin del ltimo almuerzo campestre parroquia], que la nica hija del doctor Harte haba muerto durante un ataque de los indios. Courtney mir a la mujer con asombro. -Crey que yo haba muerto? -En un incendio que destruy una granja -complet Maggie-. Dijo que supuso que te habas refugiado en la casa con tu madrastra. Se lo dijo a Sue Anne. -Pero estbamos en el granero, dentro de un pozo. Maggie mene la cabeza, completamente confundida. Antes de que pudiera decir nada Courtney pregunt: -Quin es Ella? -La esposa del doctor Harte. Se han casado hace dos meses. Courtney volvi a tomar asiento; su entusiasmo ya no era tan grande. No! Otra esposa! No era justo. Jams podra tenerlo para ella, ni siquiera durante poco tiempo? Haba llegado con dos meses de retraso. Desalentada, exclam a la manera de Chandos: -Maldicin!

CAPTULO 40
La cocina estaba muy bien iluminada y casi vaca; slo estaba Dientes de Serrucho sentado frente a la mesa, bebiendo un gran vaso de leche y una porcin de pastel de cerezas. Cuando la puerta trasera se abri y entr Maggie, l ni se movi. Conoca sus pasos. Maggie tena una expresin de ansiedad en el rostro. El hombre se ech hacia atrs en su silla y la mir fijamente. -Vas a decrselo? Maggie lo mir. -Lo sabas. No pensaste decrselo? -No. Deseaba aguardar hasta saber qu haras t. Adems -l sonri-, el muchacho me hizo jurar que me olvidara de haberlo visto. Fue muy persuasivo al respecto. T sabes cmo es.

Maggie se cruz de brazos, contemplando la puerta que separaba la cocina del resto de la casa... -An est levantado? -Creo que s. Es temprano. Cmo est la joven? -La convenc para que se acostara. Sabas que es la hija del doctor Harte? -De verdad? Bueno, en parte me tranquiliza. Al menos s que permanecer por aqu durante un tiempo; aqu o en el pueblo. -No estoy muy segura de eso -suspir Maggie-. La muchacha qued muy consternada al enterarse de que su padre haba vuelto a casarse. Es una joven muy desdichada. -Eso cambiar pronto, cuando Kane regrese. -Crees que regresar? -pregunt Maggie, ansiosa. -Nunca le dio importancia a nada, Maggie; pero esta noche comprob que esa muchacha es sumamente importante para l. T tambin debes de haberlo percibido; de lo contrario no pensaras si debes o no decrselo a Fletcher. -se no es mi motivo -dijo Maggie tristemente, en voz baja-. Si eso fuera todo, no lo perturbara, hacindole correr el riesgo de desilusionarse. Pero la seorita Harte me dijo que hace cuatro aos, un grupo de comanches fue muerto en Kansas por hombres blancos y, desde entonces, el muchacho ha estado buscando a los asesinos para vengarse.

-Maldicin! Entonces Meara ha muerto. -As parece -respondi Maggie-. Asesinada. Y Fletcher tiene derecho a saberlo. Se oyeron voces que aumentaban de volumen a medida que se acercaban a la casa. Courtney despert. Entonces se abri violentamente la puerta y Courtney se sent, cubriendo su camisa de dormir con las mantas. En el umbral apareci un hombre enorme. Detrs de l estaba Maggie, quien lo hizo a un lado y entr en la habitacin. Mir atentamente a Courtney y luego se volvi hacia el hombre. -Ves lo que has hecho? -lo increp Maggie en voz alta, muy exasperada-. Has atemorizado a la pobre muchacha. Podras haber aguardado hasta maana. El hombre entr en la habitacin, y suave pero firmemente, hizo a Maggie a un lado. Pero su mirada estaba fija en Courtney, y su expresin era muy decidida. Era alto y musculoso, con grandes hombros y brazos gruesos. Sus ojos pardos eran expresivos y sus cabellos castaos tenan un mechn de canas en el centro de la frente. Su espeso bigote tambin tena algunos cabellos grises. Courtney pens que sera un hombre apuesto si su aspecto no fuera tan severo.

Courtney se irgui en el sof. La casa tena solamente un dormitorio, y ella se haba negado a usar la cama de Maggie. -Quin es usted, seor? -pregunt ella. Su tono directo lo desconcert. Incluso mir a Maggie corno preguntando si sa era la pobre muchacha atemorizada. Pareca pertenecer a la clase de hombre acostumbrado a que todos le obedecieran al instante. Sera el dueo de Bar M? -Soy Fletcher Straton, seorita Harte -dijo l con voz spera~. Me han dicho que conoce muy bien a mi hijo Kane. -No, no lo conozco -replic Courtney-. Y si sa es la razn por la que ha entrado tan intempestivamente... -Usted lo conoce por el nombre de Chandos. Ella entrecerr los ojos. -No le creo. Lo mencion a usted por su nombre. Si fuera su padre, me lo hubiera dicho, y no lo hizo. -Kane no me ha llamado padre desde que Meara se lo llev -respondi Fletcher-. Meara es su madre; una irlandesa terca de cabellos negros que no perdona a nadie. l tiene sus mismos ojos. Por eso lo reconoc cuando apareci por ac, diez aos despus de que yo los diera a ambos por muertos. Estupefacta, Courtney mir a Maggie. -Es verdad, nia -dijo Maggie, suavemente-. Y no hubiera traicionado tu confianza si no fuera porque l tiene derecho a saberlo. -Se mir las manos-. Fletcher, no me has dado oportunidad de decirte todo cuanto tena que decir y viniste de inmediato a ver a la seorita Harte. No es fcil decirte esto. Temo que Meara est muerta; ella y los comanches con quienes viva. De acuerdo con el relato de la seorita Harte, parece que, cuando Kane se march de aqu, regres al campamento y los hall muertos y, desde entonces, ha estado buscando a los blancos que los mataron. El hombre perdi la compostura. El dolor transfigur sus rasgos y de pronto, pareci mucho mayor. Pero despus de un instante, recuper el control de s mismo y su expresin se endureci. -Kane le dijo que su madre haba muerto? -pregunt a Courtney. Ella hubiera deseado darle alguna esperanza. No saba muy bien por qu, pero lo hubiera deseado. Se pregunt por qu. La primera impresin que ese hombre le haba causado era la de ser un duro y severo. Ni siquiera le agradaba a su propio hijo, pero... -Chandos jams mencion a su madre ~dijo ella sinceramente-. Supe que hubo una matanza. Vi a Chandos cabalgando junto a los comanches sobrevivientes que atacaron la granja en la que yo me alojaba. Ese da, Chandos me perdon la vida; casi todos los dems murieron. Fue horrible lo que hizo con el granjero que haba participado en el asesinato de los indios. Pero si su madre haba sido vio... asesinada, puedo comprender por qu lo hizo. -Hizo una pausa y luego, cautelosamente, agreg-: Pero si usted me pide pruebas, no puedo drselas. Deber preguntarle a Chandos. -Dnde est?

-No se lo puedo decir. -No puede, o no desea decirlo? -pregunt l. Ante su agresividad, Courtney dej de compadecerlo. -No deseo hacerlo. No lo conozco, seor Straton. Slo s que Chandos no deseaba verlo a usted. Por lo tanto, por qu habra de decirle dnde puede hallarlo? -Es usted leal, verdad? -gru l, poco habituado a verse frustrado-. Pero deseo recordarle que est usted durmiendo bajo mi techo. -En ese caso, me marchar -replic Courtney. Se puso en pie, envolvindose en una manta. -Sintese, maldicin. -No lo har. En medio del tenso silencio, Maggie ri discretamente. -Creo que debers cambiar de tctica, Fletcher. La joven ha estado en compaa de tu hijo durante un mes. Se ha tornado tan desafiante como l; al menos en lo que a ti respecta. Fletcher mir severamente a Maggie. Courtney tambin. -Imagin que un vicio como t, Fletcher Straton, habra aprendido algo de sus errores -arriesg Magge con frmeza-. No te ha ocurrido antes lo mismo? Acaso no te he odo decir cientos de veces que si tuvieras la oportunidad haras las cosas de otra manera? Y bien, quizs sta sea esa oportunidad, pero, por lo que veo, cometers las mismas equivocaciones. Ya has cometido una muy grande: en lugar de preguntar a la joven, de explicarle que deseas saber algo de Kane, la hostigas. Por qu habra ella de hablar contigo? Slo est aqu para pasar la noche bajo mi techo, dicho sea de paso. No depende de ti, Fletcher. Por qu habra de molestarse en hablar contigo? Yo no lo hara. Despus de su arenga, Maggie sali de la casa. El silencio que se produjo a continuacin fue sumamente incmodo. Courtney volvi a sentarse en el sof y se arrepinti de haberse enfadado. Despus de todo, ste era el padre de Chandos. Y cada uno de ellos posea informacin acerca de Chandos, que el otro deseaba conocer. -Lo lamento -comenz a decir ella; luego sonri porque Fletcher dijo las mismas palabras simultneamente-. Quiz podamos volver a empezar, seor Straton. Puede decirme por qu Chandos no quiso ni acercarse a este sitio? -Chandos -gru l, contrariado-. Maldicin, y perdone usted, pero ese muchacho es capaz de usar cualquier nombre, menos el que yo le di. Cuando estuvo aqu, no responda cuando lo llamaba Kane. Se lo poda llamar de cualquier otra manera, incluso, dicindole oye, t, pero cuando lo llamaban Kane no se daba por aludido.

-No me pida que lo llame Kane -dijo Courtney con firmeza-. Para m, es Chandos, simplemente Chandos.

-Est bien, est bien -protest suavemente Fletcher-. Pero no espere que yo lo llame Chandos. _De acuerdo -sonri Courtney. -Respecto a su pregunta, no me sorprende que Kane no deseara que yo supiera que estaba cerca de aqu. Hace cuatro anos, cuando se march, envi a cuatro de mis hombres para que lo obligaran a regresar. Naturalmente, no lo alcanzaron. Durante tres semanas jug con ellos al escondite; supongo que luego se hart y desapareci. Sabe que tratara nuevamente de retenerlo. Probablemente por eso no dese que nadie supiera que andaba por aqu. -Tratara usted de retenerlo? -Maldicin, por supuesto que lo hara -dijo Fletcher obstinadamente-. Pero -agreg con vacilacin contemplndose las manos- no de la misma manera. Esta vez le pedira que permaneciese aqu. Hara todo lo posible por demostrarle que sera diferente, no como antes. -Cmo era... antes? -Comet un error tras otro -admiti Fletcher tristemente-. Ahora lo comprendo. Lo trat como a un nio cuando, a los dieciocho aos, ya era un hombre para los comanches. Tena dieciocho aos cuando regres. Luego comet la estupidez de intentar hacerle olvidar todo cuanto haba aprendido con los comanches; eran cosas muy naturales para l, pues haba estado entre ellos durante mucho tiempo. Le permit que me sacara de quicio reiteradamente. No poda tolerar que rechazara cuanto yo le ofreca. -Usted dijo que durante diez aos lo crey muerto. Vivi l con los comanches durante ese tiempo? -S, con su madre. Ella me abandon. No la culpo por eso. Pero no debi llevarse al nio. Ella saba que yo lo amaba mucho. -No se puede esperar que una madre abandone a su hijo. -No, pero cuando dos personas no se llevan bien, hay otras maneras de separarse. Le hubiera dado cuanto me pidiera. La hubiera instalado en el lugar que escogiese. Slo le hubiera pedido ver a Kane con frecuencia. Pero ella desapareci. Nunca comprend cmo lo logr, hasta que regres Kane. Entonces supe dnde se haban ocultado durante todos esos aos. Al comienzo no se ocultaron, sino que fueron capturados por los kiowas y vendidos a los comanches. Un joven comanche los compr a ambos. Se cas con Meara y adopt a Kane.

Se qued un momento pensativo, meneando la cabeza. -Cuando Kan entr cabalgando en mi propiedad, con su pinto y su aspecto audaz, idntico a un indio, vestido de cuero y esas malditas trenzas que se neg a cortar, se salv milagrosamente de que uno de mis hombres le disparara. Courtney no poda imaginarse al joven Chandos entrando en Bar M con ese aspecto y enfrentndose a un grupo de blancos desconocidos. Pero, a diferencia de ella, ya a esa edad debi de ser valiente y desaf ]ante. Cmo pudo sentirse su padre, al ver que su

hijo regresaba convertido en un salvaje? Comprendi que se hu~ bieran producido problemas. De pronto, record el sueo de Chandos. -l lo llamaba viejo, seor Straton? Fletcher gru. -Slo me llamaba de esa manera. Se lo dijo l? -No. Cuando estbamos en la pradera lo mordi una serpiente -explic ella. A medida que recordaba los detalles, volva la irritacin-. El muy terco ni siquiera me llam para que lo ayudara. Habamos tenido una discusin... Bueno, lo cierto es que esa noche tuvo pesadillas y habl mucho en sueos. Una de las cosas que dijo... ~Se detuvo, pues no quera repetir las palabras exactas de Chandos-. Bueno, no estaba de acuerdo con que usted le cortara el cabello. Trat usted de hacerlo? Fletcher se movi, incmodo. -Fue mi mayor equivocacin; la que lo decidi a marcharse. Habamos tenido otra discusin, una entre miles, y me enfurec de tal modo que orden a mis hombres que lo acorralaran y le cortaran las trenzas. Hubo una pelea descomunal. Kane hiri a tres muchachos con su cuchillo antes de que Dientes de Serrucho pudiera quitrselo. Despus le ense a usar un revlver, pero, mientras estuvo aqu, Kane se neg a hacerlo; slo empleaba ese cuchillo. Sus negativas me exasperaban; rehusaba comportarse como un hombre blanco. Slo usaba su ropa de cuero y, en ocasiones, un chaleco. Cuando haca fro, tambin una chaqueta. Pero eso era todo. Le compr docenas de camisas, pero no las us. Creo que lo haca para irritarme. -Pero por qu? Acaso no deseaba permanecer aqu? -Precisamente. -Fletcher suspir profundamente, abrumado por el remordimiento-. Cuando Kane lleg, pens que se quedara. Cre que haba deseado volver. Por eso nunca pude comprender la hostilidad que me demostr desde un comienzo. Era retrado, coma a solas, excepto cuando trabajaba en las colinas. Y todos los das traa carne a la mesa, aunque tuviera que levantarse al alba para ir de caza. Ni siquiera ceptaba mi comida. Era muy introvertido; no deseaba hacer amistad con los hombres del rancho y mucho menos conmigo. No se poda conversar con l, a menos que uno se resignara a monologar. No recuerdo haberlo visto dirigirle la palabra a alguien por propia iniciativa. Y, sin embargo, s muy bien que estaba lleno de interrogantes, pues los intua en sus ojos. Pero tena una paciencia limitada. Aguardaba hasta recibir informacin, sin formular preguntas. Deseaba aprender todo cuanto estbamos dispuestos a ensearle. Y lo aprendi. Cuando transcurri un ao, saba hacer todas las tareas del rancho. Esa fue otra razn por la que pens que haba regresado por su propia voluntad.

-Y no era as? -No. Pero no me lo dijo. Lo supe a travs de Maggie, dos aos despus de su llegada. Para entonces, confiaba en ella. De hecho, fue la nica persona que logr saber algo acerca de l. -Por qu vino?

-Podra decirse -arriesg Fletcher- que su madre lo oblig, pues l hubiera hecho cualquier cosa por complacerla. Haba llegado a una edad en que un comanche goza de todos los privilegios de ser un hombre, lo que inclua casarse. Supongo que ella pens que, antes de establecerse definitivamente en aquel mundo, deba conocer ste, para no lamentarlo despus. Admiro a Meara por su actitud -declar Straton, ms para s mismo que dirigindose a Courtney-. Pens en el muchacho y no en ella. -Le pidi que permaneciera aqu durante cinco aos. l se march a los tres. Ella deseaba que disfrutara de las comodidades que brinda el dinero, y no temo decirle que soy un hombre muy rico. Pero l se burl de mi dinero. Ella quiz pens que l no tendra prejuicios y que aprovechara la oportunidad antes de tomar una decisin. Pero ya la haba tomado antes de llegar. -Despus de vivir diez aos entre esos indios, Kane era un comanche, en todos los aspectos, menos el biolgico. Nunca trat de adaptarse a esta vida. Slo trat de hacer tiempo y de aprender cuanto pudo de nosotros los blancos. Bueno, al menos su mente no rechaz los conocimientos que adquiri. Tal vez hubiera permanecido aqu durante esos cinco aos, si no hubiera surgido el tema de las malditas trenzas.

-Chandos ya no las usa -dijo Courtney serenamente. -No? Bueno, ya es algo. Tambin es cierto que ya no tiene a su grupo de comanches. -Eso no es exactamente as -lo contradijo Courtney y explic brevemente la situacin-. No ha estado solo en la bsqueda de los hombres que atacaron el campamento comanche. En realidad, durante todo nuestro viaje por territorio indio, siempre hubo cerca algn comanche amigo. Si no hubiera aceptado acompaarme hasta Waco, habra viajado con ellos. -Por qu la acompa, seorita Harte? -pregunt Fletcher con gran curiosidad-. No es algo que hara el Kane que yo conozco. ~No deseaba hacerlo. Trat de convencerme de que no viaJara. En determinado momento desist de persuadirlo, pero l cambi de idea. Pens que lo haba hecho porque, de todas maneras, l deba venir a Texas. Le haba ofrecido todo el dinero que tena para que me acompaase. Pens que el trato estaba cerrado, y esta noche, cuando intent pagarle, se enfad y dijo que el dinero nada tena que ver con su decisin. -Courtney se encogi de hombros y luego agreg-: Dijo que no deba presuponer nada acerca de l ni tratar de comprender sus motivaciones. Es verdad. Ni puedo comprender la razn de cuanto hace. Es el hombre ms tierno que conozco... y el mas salvaje. Puede ser carioso y protector, para luego volverse contra m y tratar de que lo odie. -Carioso? Protector? Jams pens que se pudieran emplear esas palabras para describir a Kane. -Cuatro aos es mucho tiempo, seor Straton. Acaso es usted el mismo hombre de hace cuatro aos? -Lamentablemente, lo soy. Los perros viejos ya no cambian. -Entonces, an desea convertir a Chandos en lo que no es?

-No. Creo que he aprendido la leccin. Es mi hijo, pero es un hombre con decisiones propias. Pero, maldicin!, dijo usted tierno? Courtney se ruboriz, pero recuper su autodominio. Prcticamente, haba confesado datos ntimos; slo en la intimidad poda un hombre como Chandos ser tierno. -Dije que Chandos es el hombre ms tierno que he conocido, seor Straton, pero lo demostr en muy contadas ocasiones. En general es fro, duro, exasperante, terco, peligroso e implacable. Y tambin despiadado. Adems, impredecible...

-Comprendo -la interrumpi Fletcher, riendo-. De modo que no ha cambiado tanto. Pero, si tiene tantos defectos, seorita, cmo se ha enamorado de l? -pregunt en voz baja. Courtney pens negarlo, pero para qu? Segurmente saba por Maggie que ella haba admitido amar a Chandos. -Le aseguro que no tuve alternativa -le confi Courtney, tensa-. Pero creo que usted, Maggie y aun Dientes de Serrucho, tienen una idea equivocada. Aparentemente, creen que mi presencia aqu har regresar a Chandos. Eso no suceder. Dije que era carioso, no que me amaba. Si alguna vez regresa, no ser por m. -De todos modos, deseara que permaneciera aqu, seorita Harte, en calidad de invitada. -En realidad, mi intencin es establecerme en Waco, seor Straton. -Quise decir aqu en el rancho. Ella mene la cabeza. -No le dijo Maggie que mi padre vive en Waco? Por l vine a Texas. Voy en su busca. -S, lo s. Su padre es Edward Harte. Pero eso no significa que desee vivir con l. Tiene una nueva esposa. Est segura de que ser feliz viviendo con ellos? Ella dese no haber tratado ese tema. -No puedo saberlo hasta que no vea a mi padre. Pero, de todos modos, no podra permanecer aqu. -Por qu no? Ahora ya no somos desconocidos. Y tenemos algo en comn, seorita Harte. Ambos amamos a mi hijo.

CAPTULO 41
-Ahora es un pueblo agradable y bastante grande -inform Dientes de Serrucho mientras conduca la carreta por la calle principal de Waco-. Antes de la guerra era ms pequeo, pero luego se instalaron aqu muchos sureos que deseaban comenzar una nueva vida. Los vaqueros se detienen aqu cuando van hacia el norte, y eso tambin ha contribuido al progreso del lugar.

-No es otro pueblo ganadero, verdad? -pregunt Courtney con temor. -Como el de Kansas? No, seorita. -El hombre ri, Los vaqueros no se han convertido en salvajes como aquellos que atraviesan el territorio indio. Courtney sonri. Naturalmente, Texas deba de ser muy dif erente de Kansas. Record cmo se haba alegrado al llegar a un pueblo, despus de atravesar ms de trescientos veinte kilmetros de territorio salvaje. Cmo haba disfrutado del bao caliente, de la comida, de la cama. Comprendi por qu los viajeros necesitaban celebrarlo y armar algo de alboroto. Tuvo la esperanza de que no hicieran lo mismo en ese sitio. Docenas de hombres iban armados, pero en la calle principal slo vio unos pocos que tenan aspecto de pistoleros. Por lo menos, Waco contaba con un sheriff para defender la ley. Rockley no. Y, aunque muchos hombres iban armados, tambin haba muchos que no. En las aceras se vean tambin damas bien vestidas, acompaadas por caballeros. Courtney vio asimismo algunos mexicanos, un par de indios, e incluso un chino. Waco casi pareca una ciudad. -All est la casa de su padre -indic su acompaante sealndola-. Tambin tiene all su consultorio. Era muy diferente de la casa que haban tenido en Chicago, pero era una casa agradable, de dos plantas, bien cuidada, con jar dines floridos alrededor, y el cerco que delimitaba el pequeo patio. Estaba situada en la esquina de una calle lateral. En la galera haba sillones y una hamaca que penda del alero. Courtney imagin que deba de ser agradable sentarse all en las noches clidas, pues era un buen mirador de la calle principal y, al mismo tiempo, se disfrutaba de cierta intimidad.

-Cmo es su esposa? -pregunt Courtney con ansiedad. Cuando se detuvieron frente a la casa, l respondi: -La seorita Ella? Es una dama muy agradable, al menos as dicen todos. Es maestra de escuela. Lleg despus de la guerra con su hermano. La seorita Ella lo ayudaba en su estudio jurdico hasta que la maestra del pueblo regres al este. Se ofreci para reemplazarla y desde entonces ha estado en la escuela. Courtney estaba sumamente nerviosa. Otra madrastra. Slo poda pensar en lo insoportable que haba sido la ltima. Pero en esta ocasin, seguramente su padre dese casarse, y eso determinaba una gran diferencia. No se haba casado por razones formales, de modo que probablemente amara a Ella. -Y bien, seorita? El hombre aguardaba a que ella decidiera apearse, para ayudarla. -Lo lamento -dijo ella y tomando su mano, baj de la carreta-, estoy algo nerviosa. Hace mucho tiempo que no veo a mi padre. Y he cambiado mucho en estos cuatro. aos. Qu tal estoy?

-Est tan bonita que me casara con usted, a pesar de que soy un soltern empedernido. -Eso quiere decir que estoy bien? Ella le sonri. l ri. Tom el equipaje de Courtney que estaba en la parte posterior de la carreta y seal con su cabeza en direccin a los caballos, atados al vehculo. -Llevar sus caballos a la caballeriza. S que su padre guarda all una calesa. -Gracias -dijo Courtney y le bes la mejilla-. Y gracias por traerme al pueblo. Lo ver pronto? -Es muy probable -respondi l, sonriendo-. Seguramente, Fletcher me enviar a m o a otro de los hombres para que la visitemos a diario. -Para saber si ha regresado Chandos? -S. Har eso o enviar a alguien para vigilar la casa de su padre. Creo que es capaz de hacerlo. Courtney movi tristemente la cabeza. -Ser intil. Deseara que l lo comprenda. -Slo piensa en la ocasin de ver nuevamente a su hijo. Eso es todo cuanto ve. Incluso tiene la esperanza de que Kane se establezca permanentemente en algn sitio por usted. Dara cualquier cosa por tenerlo cerca de su casa, aunque no fuera en el rancho, pero lo suficientemente cerca como para verlo de tanto en tanto. Parece imposible, considerando la forma en que rean, pero Fletcher ama a ese muchacho. -Chandos me pregunt en una ocasin si yo vivira de la manera en que l lo hace, sin establecerse en ninguna parte durante ms de un par de das. No creo que cambie su estilo de vida. -Y cmo fue que hablaron de este tema, si es que puedo preguntrselo? Ella enrojeci -Le pregunt si se casara conmigo. No lo har. El hombre se sorprendi ms de que Kane lo hubiera negado, que de que ella se lo hubiera pedido. -Quiere decir que la rechaz? -No. Slo me pregunt si yo poda vivir como l. -Entonces lo rechaz usted? -No. Le dije que de esa manera no se poda formar una familia. l estuvo de acuerdo, y eso puso fin a la conversacin. -Podra usted vivir como l? -pregunt atnito. Ella frunci el ceo.

-No lo s. Sola pensar que lo ms importante es la seguridad que brinda un hogar. Pero, en estos ltimos das he comprobado que el hogar depende de las personas que lo integran, y no de otros factores. Ella saba que estaba confiando sus pensamientos ntimos a un hombre que era prcticamente un desconocido, pero prosigui: -Con Chandos siempre me sent segura, aun en medio del territorio indio. Pero deseo tener hijos, y los hijos no pueden ir constantemente de un sitio para otro. De modo que no lo s. Courtney suspir. -Los hombres tambin suelen cambiar de idea respecto de cosas importantes -sentenci Dientes de Serrucho. Algunos hombres, quiz -pens Courtney-, pero no Chandos. Cuando el hombre se hubo marchado, con determinacin, tal como lo hubiera hecho Chandos, Courtney se dirigi hacia la casa y golpe la puerta. Se abri casi de inmediato; una mujer alta y espigada la mir con sorpresa.

-Ella? -Dios, no! -dijo la mujer, riendo-. Soy la seora Manning, el ama de llaves. Si desea ver a la seora Harte, est en la escuela. -No... en realidad, he venido a ver a Edward Harte -Pase usted, pero deber aguardar un momento. Est en el otro extremo del pueblo, visitando a un paciente. La seora Manning condujo a Courtney hasta la sala de espera, donde haba numerosas sillas. A Courtney no le import. No deseaba dar explicaciones a esa mujer, y necesitaba tiempo para tranquilizarse antes de ver a su padre. Afortunadamente, la habitacin estaba vaca; de modo que permaneci all a solas, aguardando el regreso del mdico. Fueron los veinte minutos ms largos de su vida. Estaba inquieta. Se arreglaba constantemente los cabellos y el vestido verde. Se pona de pie y caminaba de un lado a otro; luego tomaba asiento en otra silla. Finalmente, oy que se abra la puerta de entrada y la voz de su padre llamando a la seora Manning para avisarle que estaba de regreso. Pas por la puerta abierta, camino del vestbulo que llevaba a su consultorio. Courtney quiso llamarlo, pero no pudo hablar. Un instante ms tarde, l regres y apareci en el umbral. Ella se puso de pie y lo mir; todava no poda pronunciar ni una palabra. l la mir a su vez. Quiz fueron sus ojos. Sus ojos no haban cambiado, y en ese momento estaban muy abiertos, con expresin suplicante. -Dios mo... Courtney?

-Pap -exclam la joven. l corri hacia ella y Courtney se arroj en sus brazos y, cuando l la abraz, ella experiment la mayor alegra de su vida. Su padre la estaba abrazando, como tantas veces lo haba soado. Despus de un largo rato, Edward la apart de s y la contempl. Con sus manos, sec las lgrimas de Courtney. Tambin l estaba llorando, y en ese momento Courtney supo que l realmente la amaba. Siempre la haba amado. Slo sus propias dudas le haban impedido saberlo. Haba sido una chiquilla tonta; tan desdichada que no pudo ver lo que estaba frente a sus ojos. -Courtney? -murmur l-. Cmo es posible? Cre que habas muerto. -Lo s, pap. -No te capturaron. Vi a los indios cuando se alejaron y slo llevaban al granjero. -Estaba en el granero. -Pero te busqu en el granero. Grit hasta quedar afnico. -No miraste dentro del pozo. No haba recriminacin en su voz; simplemente se lo deca. -Por supuesto. No era lo suficientemente grande para ocultar... Dios mo! Cmo? -El seor Brower haba cavado un gran pozo oculto. Lo haba hecho para su mujer. Cuando comenz el ataque, l estaba en el granero y nos dijo que nos ocultramos all. Sarah y yo perdimos el conocimiento. Quizs por eso no omos tus gritos. l tard unos instantes en comprender lo ocurrido. -Sarah tambin est viva, entonces? Courtney asinti. -Y ha vuelto a casarse. Le explic que todos haban pensado que l haba sido capturado por los indios y que no habra sobrevivido. Le dijo que ella nunca perdi la esperanza de volverlo a encontrar y luego le relat rpidamente los sucesos de los ltimos cuatro aos, incluso que haba visto su fotografa en un peridico viejo. -Sarah pens que yo estaba loca, pero, sinceramente, creo que ella no deseaba creer que eras t. Le agrada estar casada con Harry. -Tambin yo me he casado nuevamente, Courtney. -Lo s. Pas la noche en Bar M con Margaret Rowley. Ella me habl de tu esposa. Con ambas manos apoyadas sobre los hombros de su hija, l mir por la ventana. -Santo Dios! Tengo dos esposas. Deber hacer algo al respecto.

-Y Sarah tiene dos maridos -agreg Courtney, sonriendo-. Pero estoy segura de que estar de acuerdo en que una anulacin es mejor que dos divorcios, no lo crees? -Espero que sea as. -Pap -pregunt Courtney-, por qu te marchaste de la granja? Estabas herido. Por qu no aguardaste a que te auxiliaran? -No poda soportarlo, querida. Pensaba que t habas muerto en la casa incendiada. Deba alejarme de all. S que comet un error, pero en ese momento no poda pensar coherentemente. Ni siquiera me llev un caballo; eso te demuestra cul era mi estado. Fui caminando hasta el ro y luego perd el conocimiento. Fui hallado por un predicador y su mujer. Cuando recobr la lucidez, estbamos internados en territorio indio y comprob que me llevaban a Texas.

-Fue as como llegaste a Waco? -S. Trat de olvidar. Rehce mi vida. Hay buenas personas aqu. -De pronto, se detuvo y pregunt-: Por qu pernoctaste en Bar M en lugar de venir al pueblo? -Chandos me dej all. -Chandos? Qu clase de nombre es se? El nombre que emplear hasta que termine de hacer lo que me he propuesto. -Es el nombre que le dio su hermana. Es el hijo de Fletcher Straton; es decir, el hijo que Straton ha perdido. Es difcil explicarte lo concerniente a Chandos, pap. -Dime cmo llegaste desde Kansas. -Chandos me trajo. -Slo l? -exclam l, y ella asinti-. Viajaste sola con l? El sentido moral que lo haba llevado a casarse con su ama de llaves se hizo evidente en la expresin escandalizada de su rostro. Courtney se sorprendi al comprobar que su padre se irritaba. -Mrame, pap. Ya no soy una nia. Soy lo suficientemente adulta como para tomar mis propias decisiones. Y si decid viajar sola con un hombre porque era la nica manera de llegar hasta aqu, ya est hecho -dijo ella con serenidad-, Lo importante es que estoy aqu. -Pero... ests bien? -Chandos me protegi. No permiti que nada malo me ocurriera. -No es lo que he querido decir. -Oh, pap -suspir Courtney. -Pap?-dijo una voz ansiosa que provena de la puerta-. Edward, cre que slo habas tenido una hija. Courtney agradeci ntimamente la interrupcin; era muy oportuna. Temi que su padre adoptara una tpica actitud paterna respecto de

Chandos. Pero ya no era la criatura tmida de otros tiempos. No iba a pedir disculpas por algo de lo que no se arrepenta. Claro que no era la mejor manera de comenzar una nueva relacin con su padre. De modo que, aunque estaba preparada para no simpatizar con la dama que estaba de pie en el umbral, se acerc a ella y le extendi amablemente la mano. -Usted debe de ser Ella -dijo Courtney, sonriendo clidamente-. Y es verdad; slo tiene una hija; soy yo. Estoy viva y sana, como puede usted comprobar. Pero dejar que l se lo explique. Dej mi equipaje en la galera. Podra la seora Manning indicarme cul ser mi habitacin? Estaba tratando de eludir a la sorprendida Ella y salir de la habitacin cuando su padre la detuvo, con tono de advertencia: -Continuaremos con nuestra conversacin ms tarde, Courtney. -Si es inevitable... -Trat de que su tono pareciera alegre-. Pero deseara instalarme. Y estoy segura de que Ella no dispone de mucho tiempo... o ha terminado su trabajo en la escuela por hoy? -No, no; debo regresar. Courtney volvi a sonrer a la confundida dama antes de abandonar la habitacin. Una vez fuera, se apoy contra el muro y cerr los ojos. Los oy conversar; su padre explicaba la situacin y Ella dijo que se senta muy feliz por l. Ella era una mujer bonita y joven. Courtney no haba esperado que fuese tan joven; tendra tan slo unos veinticinco aos. Sus cabellos eran rojizos, y sus ojos de color verde claro. Ella no se pareca a ninguna de las maestras que haba conocido. Probablemente su padre la amaba. Y seguramente no necesitaban que Courtney alterara sus vidas. Suspir y fue en busca de su equipaje.

CAPTULO 42
Con una habilidad de la que no se hubiera considerado capaz, Courtney logr postergar toda discusin relativa a Chandos durante varios das. Mantuvo distrado a su padre preguntndole sobre su vida en Waco, sobre cmo haba conocido a Ella y todo lo dems. Los pacientes ocupaban gran parte de su tiempo, de modo que slo lo vea por las tardes y la noche y, aun as, en muchas ocasiones l deba salir para atender enfermos. Lleg a conocer mejor a Ella, y le agrad. Era muy diferente a Sarah. Pero Ella tambin estaba muy ocupada con la escuela, y Courtney se encontr sola durante gran parte del da. Al poco tiempo, comenz a sufrir de tedio. Pens en ocuparse de las tareas que estaban en manos de la seora Manning. Saba que era capaz de administrar una casa. Pero una maana se enter de cmo haba sido la vida de la seora Manning y de lo feliz que era trabajando para los Harte, de modo que no toc el tema. Pero

Courtney haba trabajado durante muchos aos y no poda estar desocupada. Deba hacer algo. Durante unos das ayud a su padre con los pacientes. A l le agrad. Ella siempre haba deseado participar en su trabajo, pero no saba cun agotador era. Courtney era demasiado sensible y sufra con el dolor ajeno. Cuando comprob que no poda afrontar el espectculo de un nio lisiado, dej de trabajar en el consultorio de su padre. A los diez das de haber llegado, Courtney decidi marcharse. No slo porque se senta intil all. Fletcher Straton haba estado en lo cierto. La sensacin de ser una intrusa le resultaba muy incmoda. Edward y Ella tenan muy poco tiempo para estar a solas, y deban compartirlo con ella. An se estaban conociendo mutuamente y la presencia de Courtney resultaba a veces inoportuna. Lo peor eran las noches. Courtney oa a su padre y a Ella conversando amablemente en la habitacin contigua a la suya, y luego los oa hacer el amor. Por la maana, cuando los vea, se ruborizaba. No poda soportarlo. Y no poda evitar orlos, ni siquiera escondiendo la cabeza bajo la almohada. Y slo haba tres dormitorios; la seora, Manning ocupaba el tercero.

Por eso decidi marcharse, al menos sas fueron las razones que Courtney se dio a s misma. Pero el hecho era que echaba tanto de menos a Chandos que era muy desdichada y le resultaba muy difcil ocultarlo. Dijo a su padre que ira a visitar a Maggie durante unos das, pero su verdadera intencin era la de pedir trabajo a Fletcher Straton. Seguramente habra alguna tarea para ella en un rancho tan grande. Cuando lleg y habl con Fletcher, l se mostr encantado. La joven supuso que sera as, pues enviaba todos los das un hombre para vigilar su casa. Deba reunir coraje para anunciar a su padre que no regresara a su hogar. Sin duda, sera para l una decepcin. Esa noche cen con Fletcher y pas un momento muy agradable. l trat por todos los medios de hacerla sentir como en su casa. Maggie y Dientes de Serrucho cenaron con ellos y todos sugirieron qu poda hacer Courtney en el rancho. Las sugerencias incluan elaborar un catlogo de la biblioteca de Fletcher, decorar la casa grande y escoger los nombres de los terneros recin nacidos. Despus de la cena, se dedicaron a conversar sobre recuerdos amables. Maggie cont que Fletcher la haba hallado en Galveston. Durante mucho tiempo,haba estado buscando un ama de llaves y supo que ella era la indicada. Pero ella no tena intenciones de permanecer en Texas; estaba de paso e iba camino de New Hampshire para vivir con su hermana. Fletcher le prometi que podra administrar la casa a su gusto, y ella saba que no gozara de ese privilegio en la casa de su hermana, de modo que acept. Pero Fletcher afirm que no haba aceptado hasta que prometi darle una casa exactamente igual a la que ella haba tenido en Inglaterra. Y cumpli su promesa: hizo traer de Inglaterra esa misma casa, con los muebles incluidos.

Courtney se fue a dormir mucho ms contenta de lo que haba estado durante varios das. Necesitaba estar junto a esas personas que conocan ntimamente a Chandos. Bueno, quiz no tan ntimamente. l no lo permita. Pero todos lo queran. Y ninguno de ellos le dira que no era el hombre indicado para ella, como seguramente le dira su padre si supiera que estaba enamorada de un pistolero.

Una suave brisa movi las cortinas de la ventana abierta. Courtney se volvi en la cama, estirndose. De pronto una mano le cubri la boca. Un peso cay sobre la cama, aplastndola y tomndola de los brazos para que no pudiera moverse. Y en esta ocasin ella no tena el revlver debajo de la almohada. Haba credo estar segura y a salvo all. -Qu demonios ests haciendo aqu? El tono era brusco y enfadado, pero fue el sonido ms dulce que Courtney oyera jams. Trat de hablar, pero l no apart su mano. -Casi mat a mi caballo para llegar hasta aqu y descubro que no te encuentras donde deberas estar. Y hace unos minutos estuve a punto de matar de un susto a la pobre anciana, pensando que estaras durmiendo con ella. Pero no, ests en la maldita casa principal, que jur no volver a pisar. Debo de estar loco. Qu diablos haces aqu? Courtney sacudi la cabeza, tratando de zafarse de la mano de Chandos. Por qu no la quitaba de su boca? Seguramente saba que ella no iba a gritar; que era feliz al verlo. Pero no, no lo saba. Ella haba huido corriendo. l haba tratado de que lo odiara y probablemente pensaba que lo haba logrado. Entonces, por qu estaba all? l apoy su frente sobre la de ella y suspir. Haba descargado su enojo. Qu estaba haciendo all?, se pregunt Courtney una y otra vez. Como si hubiera ledo sus pensamientos, l dijo: -No estaba tranquilo. Deba cerciorarme de que estuvieras bien, de que todo haba resultado como deseabas. Fue as? No, por supuesto que no. De lo contrario no estaras aqu en Bar M, sino en casa de tu padre. S que est all. Lo he visto; vi su casa y vi a su mujer. Qu ocurri, ojos de gato? Te disgust que tuviera una esposa? Puedes sacudir tu cabeza. Ella no lo hizo. No deseaba mantener una conversacin unilateral. Le mordi la mano con fuerza. l gru, retirando su mano. -Lo tienes merecido, Chandos -dijo Courtney-. Por qu me sujetas y me impides responder a todas esas preguntas? -Se incorpor y dijo Si slo viniste para saber si estoy bien, ya puedes marcharte. -l se levant de la cama-. No te atrevas a hacerlo -dijo ella, tomndolo del brazo.

No lo hizo. Encendi una cerilla y l encontr la lmpara junto a la cama. Durante esos instantes ella lo contempl, arrobada. Su

aspecto era terrible; tena la ropa cubierta de polvo y estaba demacrado. No se haba afeitado. Su aspecto era el de un pistolero implacable y peligroso, pero para ella estaba esplndido. l la mir y a Courtney la invadi la emocin. Ella llevaba un camisn sencillo de algodn blanco que haba adquirido cuando fue de compras con Ella. Contrastaba con su piel dorada por el sol, y sus ojos eran apenas un poco ms oscuros que su piel. Sus cabellos castaos estaban sueltos. -Cmo es posible que ests... ms bonita? Ella trat de que l no percibiera su turbacin. -Quiz porque hace mucho tiempo que no me ves. -Quiz. Ninguno de los dos se detuvo a pensar que diez das no era mucho tiempo. l haba sufrido tanto como ella. Esos diez das haban sido una eternidad. -Cre que nunca volvera a verte, Chandos -dijo ella suavemente. -S, yo tambin lo pens. -Se sent en el borde de la cama, obligndola a dejarle sitio-. Tena toda la intencin de ir a Mxico cuando me march de San Antonio -le inform l-. Pero slo pude viajar durante un da, y despus regres. Ella haba esperado que l le declarara su amor, pero estaba enfadado porque haba regresado contra su voluntad. La decepcin la irrit. -Por qu? -pregunt-. Y si vuelves a decir que viniste slo para comprobar que yo estaba bien, juro que te golpear. l estuvo a punto de sonrer. -Considerando la forma en que nos separamos, no pens que aceptaras otra razn. -Haz la prueba. -No poda dejar las cosas como estaban, ojos de gato -dijo sencillamente, mirndola a los ojos-. Pens que podra. Cre que, si me odiabas, podra mantenerme alejado de ti. Pero no result as. En lo que a ti respecta, nada me puede mantener alejado. La esperanza retorn. -Y es tan malo eso? -pregunt ella dulcemente. -No lo es? No es posible que desearas verme de nuevo. Ella saba que l esperaba que lo negara, pero, despus de lo que la haba hecho sufrir, no iba a facilitarle las cosas. -Si creste eso, me sorprende que tuvieras la osada de reresar. l frunci el ceo. -A m tambin. Pero ya te dije que debo de estar Especialmente por haber venido a buscarte aqu... aqu! loco.

Hizo un gesto que abarcaba a todo Bar M. -Te comportas como si este sitio fuera una crcel -replic ella-. Nadie va a obligarte a permanecer aqu, y tu padre menos que nadie. Chandos se puso rgido. Su rostro se volvi adusto. -Lo sabes? -S. Y no s por qu no me lo dijiste. Debiste imaginar que me enterara de la existencia del rebelde Kane Straton. -No juzgues segn lo que has odo decir, ojos de gato. Slo has escuchado la versin del viejo. -Entonces dime la tuya. l se encogi de hombros. -Pens que me posea; que yo deseara tener todo esto y que aceptara cuanto l deca. De modo que me castig por los pecados de mi madre, porque prefiri vivir con un comanche en lugar de vivir con l. Descarg su odio y su amargura en m y luego se sorprendi de mi desprecio. Sacudi la cabeza pensando en la estupidez de todo eso. -Ests seguro de que as fueron las cosas, Chandos? No estabas en contra de l, aun antes de venir aqu? Tu madre debi de estar resentida con l, porque no tuvo ms alternativa que abandonarlo. T absorbiste parte de ese resentimiento. Despus de todo, eras slo un nio. Adems, el comportamiento de tu padre fue quiz slo una reaccin frente a tu manera de actuar con l. -No sabes lo que dices -la interrumpi, exasperado. -S que te ama -declar ella rotundamente- y que est arrepentido de los errores que cometi contigo. Y s que dara cualquier cosa por volver a tener otra oportunidad contigo. -Otra oportunidad para convertirme en lo que l desea -la desafo l mirndola con cinismo. -No. Aprendi la leccin. Por Dios, Chandos! ste es tu bogar -dijo ella, irritada-. Eso no significa nada para ti? Significa algo para m. Por eso estoy ac. -Por qu? Porque pensaste que era el lugar donde podas ocultarte de m? Porque no me arriesgara a venir? Eso le doli. -No -exclam ella-. Porque aqu me dejaste y, me siento ms cerca de ti en este sitio. l no esperaba esas palabras. La afirmacin de Courtney hizo desaparecer sbitamente su ira y qued desarmado. Curiosamente, tambin l se alegr. -Ojos de gato... -dijo con voz ronca.

Le toc la mejilla y acarici los cabellos de Courtney. Se inclin hacia ella. Sus labios rozaron los de Courtney y fue como si se abriera un dique. La pasin los inund, borrando todo lo dems. Instantes despus estaban desnudos y abrazados; sus cuerpos agonizaban de impaciencia. Chandos le hizo el amor con una furia posesiva que jams haba empleado. Courtney demostr una intensidad salvaje que nunca haba puesto de manifiesto. Hablaron a travs de sus cuerpos, dicindose lo que no podan decir con palabras, ofrecindose mutuamente todo el amor y el deseo que siempre haba existido en ellos. Quiz maana todo sera slo un recuerdo. Pero esa noche, Courtney era la mujer de Chandos.

CAPTULO 43
Lenta y cautelosamente, Courtney abri la puerta de su dormitorio y mir hacia dentro. Chandos an dorma y no era extrao. Desde que se haba despedido de ella, haba dormido slo treinta horas en diez das. Cerr nuevamente la puerta y continu contemplando a Chandos durante unos instantes. Pensaba dejarlo dormir cuanto deseara. Tampoco iba a decir a nadie que estaba all. Maggie lo saba, pero no se lo dira a Fletcher. Pens que al viejo tonto le vendra bien una sorpresa. Maggie estaba segura de que Chandos no partira de inmediato. Courtney rog que fuera as, pero no estaba tan segura como Maggie. Era indudable que Chandos an la deseaba. Lo haba demostrado la noche anterior durante mucho tiempo y de todas las maneras posibles. Pero eso no quera decir que la deseara para siempre. Ni tampoco que no se marchara, volviendo a abandonarla. Sin embargo l haba regresado. Y le haba confesado que no poda estar lejos de ella. Eso era suficiente para que Courtney se sintiera muy feliz. Haba colocado las alforjas de Chandos en un rincn. Maggie se las haba entregado por la maana temprano. Luego se mir una vez ms en el espejo. An estaba sorprendida de lo radiante que estaba esa maana. Era el amor el responsable del brillo de sus ojos? No; el amor tena sus altibajos y ella lo saba muy bien. Era la felicidad la que le transmita deseos de rer, cantar, e incluso de gritar. Y esa felicidad la desbordaba. Durante un rato permaneci junto a la ventana, contemplando a Chandos, que dorma. Pero eso no era suficiente. Saba que deba salir de la habitacin y buscar algo que la mantuviera ocupada. Pero no poda evitar el temor de que, al regresar, Chandos se hubiera marchado. Era absurdo; esta vez l no desaparecera sin decirle al menos cundo volvera a verlo. Deba tener con ella esa mnima consideracin. No obstante, era lo nico de lo cual estaba segura, de modo que no deseaba perderlo de vista.

Se acerc lentamente a la cama, tratando de no perturbarlo. Slo deseaba estar junto a l. Despus de unos minutos, se acost con cuidado en la cama. l no se movi. Dorma profundamente; era evidente que estaba exhausto. Tan fatigado estaba, que no se hubiera despertado ni siquiera si... Courtney lo toc; sus dedos recorrieron suavemente los fuertes msculos del pecho de Chandos. Slo estaba cubierto por una sbana delgada, y Courtney poda percibir las formas de su cuerpo. Cuando ella lo toc, el no se inmut. Estaba profundamente dormido y Courtney se atrevi a deslizar los dedos por los costados de su cuerpo y sus fuertes caderas. Luego contuvo la respiracin cuando comprob que una parte de su cuerpo se mova. Chandos ri. -No te detengas ahora, gatita. Courtney se ruboriz intensamente; su color resaltaba contra su vestido amarillo. -No estabas realmente dormido, verdad? -le dijo acusadoramente. -Es la desventaja de los hbitos del camino. La mir con ojos somnolientos. Era increblemente atractivo, pero Courtney, incmoda, se puso en pie. -Aqu estn tus cosas, por si deseas afeitarte. A menos que quieras seguir durmiendo... No fue mi intencin molestarte. Puedes continuar durmiendo si lo deseas. Nadie sabe que ests aqu. -Por el momento -dijo l, sentndose en la cama-. Pero muy pronto vern mi caballo detrs de la casa de Maggie. -Maggie ya se encarg de eso -anunci ella sonriendo-. Lo llev hasta la galera. -Qu? Courtney ri. -Cuando lo vi all, no pude creerlo. Pero lo est sobrellevando muy bien. Maggie ha decidido comunicar a Fletcher que t ests en casa. Dice que si algo sucede esta vez, t debers decidir. Chandos gru y se pas la mano por la mandbula. -Creo que voy a afeitarme. Courtney le seal sus alforjas, que estaban en un rincn; luego se sent en la cama para contemplarlo. Vers a tu padre? -pregunt. -No -respondi l rotundamente, ponindose un par de pantalones negros. La mir severamente-. Y no trates de componer .las cosas, mujer. No deseo saber nada con ese hombre. -Es un viejo cascarrabias, duro y que grita mucho, pero no es malo, Chandos. 1 l la mir y ella suspir, bajando los ojos.

Despus de unos instantes lo mir; estaba enjabonando su rostro junto al lavabo. Con vacilacin, pregunt: -Encontraste al hombre de San Antonio? l se puso tenso. -Lo encontr. Haba sido juzgado y condenado a la horca. -Entonces no lo mataste? -Lo saqu de la crcel -dijo framente. Se sec el rostro, recordando-. No fue difcil. Smith no tena amigos en San Antonio, de modo que nadie se preocup por l. Chandos se volvi. Ella nunca haba visto una mirada tan fra y dura ni odo tal odio en una voz. -Le romp los dos brazos, entre otras cosas, y luego lo ahorqu. Pero el canalla ya estaba muerto. Debi de sospechar algo. Quiz reconoci el caballo de Trask, no s. Quiz no confi en los motivos que le di para liberarlo. Pero, en cuanto nos detuvimos, me atac. Tom mi cuchillo y peleamos. l cay sobre el cuchillo y muri a los pocos segundos. No era suficiente -exclam, angustiado-. No era suficiente, comparado con lo que le hizo a Ala Blanca. Courtney cruz la habitacin y lo abraz. l tard en abrazarla a su vez, pero finalmente lo hizo. -Ala Blanca era tu hermana? -S. Con una voz que pareca venir desde muy lejos, l le relat lo ocurrido aquel da, cuando regres a su hogar y hall a su madre y hermana violadas y asesinadas. Antes de que concluyera, Courtney se ech a llorar. Finalmente, l debi consolarla a ella. -No llores, ojos de gato. Nunca pude tolerar que llorases. Adems, todo acab. Ellas tampoco lloran ya. Ahora pueden dormir en paz. La bes tiernamente y luego volvi a besarla. De esa manera ambos se consolaban y olvidaban.

CAPTULO 44
Courtney se levant de la cama en las primeras horas de la tarde. Chandos dorma nuevamente y, en esta ocasin, ella decidi dejarlo dormir. An estaba conmovida por el relato de Chandos, pero se propuso no pensar ms en eso. Haba sucedido cuatro aos atrs y l haba aprendido a vivir con ese recuerdo, aunque ella se preguntaba cmo lo lograba. Cuando termin de vestirse, oy que golpeaban a la puerta y mir rpidamente hacia la cama. Chandos tambin lo haba odo y abri los ojos. En su mirada haba una advertencia, aunque innecesaria, pues ella no iba a denunciar su presencia.

Ella fue hacia la puerta y apenas la abri. -S? -Tiene un visitante, seorita -dijo una de las jvenes mexicanas que ayudaban a Maggie-. Un tal seor Taylor. Est aguardando en la galera con el seor Straton y... -Jaylor? -interrumpi Courtney bruscamente-. Ha dicho usted Taylor? -S. -Gracias. -Courtney cerr la puerta con furia-. Reed Taylor. No puedo creerlo. Cmo se atreve a presentarse aqu despus de lo que hizo? Ordenar secuestrarme... Ese... ese... -Courtney, ven ac -grit Chandos al verla salir encolerizada de la habitacin. Maldijo salvajemente porque ella no le haba prestado atencin y no poda salir a detenerla desnudo como estaba. Indignada, Courtney lleg a la puerta de entrada y la abri violentamente. All estaba Reed, con su terno oscuro y su camisa con volantes, el sombrero en la mano, inmaculado como siempre. Reed le sonri. -Ests loco -exclam ella, saliendo a la galera, sin reparar en nadie ms-. Sabes que podra hacerte arrestar por lo que hiciste? -Vamos, Courtney querida, no creo que sa sea la manera de saludarme despus de haber viajado hasta aqu para hallarte. Ella parpade. Por Dios, haba olvidado la mente tan estrecha que tena! Todo cuanto ella deca siempre rebotaba en su cabeza terca. -No me llames querida -dijo ella, furiosa-. Ni siquiera me llames Courtney. No entendiste mi mensaje al ver que tus hombres no regresaron? Yo no deseaba que me hallaran, Reed. No tenas derecho a enviar a esos... esos asesinos a buscarme. l la tom de un brazo, alejndola de los hombres que estaban cerca de ambos, contemplando la escena. Pero no baj el tono de su voz y no comprendi que la estaba irritando cada vez ms. -Uno de esos hombres regres, Courtney.... moribundo. Ese pistolero con el que partiste le haba cortado la lengua y una mano. Dios mo!, crees que podra dejarte all con ese demente despus de lo que hizo? -Estoy segura de que ests exagerando -afirm Courtney suavemente. -Sin duda -dijo Chandos, que haba odo las palabras de Reed-. Slo le hice un tajo en la lengua cuando me dijo que haba dejado a Courtney en el campamento para que la violara uno de sus compaeros. Y antes de atarlo a un rbol, le romp dos dedos de la mano derecha. Parece que era muy sensible al dolor; eso es todo. Tambin lo es usted, Taylor? Reed ignor la pregunta y quiso saber a su vez:

-Qu hace l aqu, Courtney? Courtney no respondi. Contemplaba a Chandos, de pie en el umbral, vestido tan slo con los pantalones y el cinto. Saba que estaba haciendo un gran esfuerzo para no desenfundar el revlver. Luego, por primera vez, percibi la presencia de los dems: los vaqueros, Fletcher, quien sonrea mirando a Chandos y, detrs de l, vio a... su padre. Dios mo! Su padre haba presenciado toda la escena! -Reed, por qu no te marchas? -sugiri Courtney. l no la haba soltado y su rostro tena esa expresin ceuda que ella conoca muy bien. Era intil, pero le dijo de todos modos-: Has ve~ nido hasta aqu intilmente. No voy a casarme contigo y tampoco y a regresar a Kansas. Y si tratas de obligarme, como lo hiciste tes, acudir a la justicia. -Ests alterada -dijo Reed lacnicamente-. Si me das la oportunidad de... -Ya se la dio, Taylor... La oportunidad de marcharse -gru Chandos, adelantndose-. Ahora deber tratar conmigo. Quite sus malditas manos de mi mujer. Reed lo mir, sin soltar el brazo de Courtney. -Va a disparar sobre m, pistolero? -dijo, burlonamente-. Va a matarme delante de todos estos testigos? Seal con la cabeza a los presentes. -No. -Sonriendo, Chandos desenfund su revlver y lo entreg a Courtney-. Ser rpido, ojos de gato ~murmur, dando un fuerte puetazo a Reed. ste sali disparado hacia atrs, y Courtney trastabill hacia adelante, pero Chandos la tom de la cintura, impidiendo que cayera por los peldaos de la galera, junto con Reed. Luego la hizo a un lado con una sonrisa de disculpas y se ech sobre el hombre cado. Courtney permaneci en lo alto de la escalera, contemplando a dos hombres que trataban de matarse con los puos. No pens en detenerlos. An estaba conmocionada porque Chandos se haba referido a ella llamndola mi mujer. Lo haba dicho delante de su padre y delante del padre de ella. Dios mo! Lo habra dicho seriamente? Un brazo la tom por los hombros y ella levant los ojos. Pero su padre no la miraba; miraba la pelea. -Supongo que ests de acuerdo con lo que dijo ese joven -dijo como al pasar. -S. Oy un golpe particularmente fuerte y se volvi; Chandos haba cado al suelo. Instintivamente Courtney dio un paso hacia adelante, pero l ya se haba levantado y propin un f uerte golpe a Reed en el abdomen. Comenz a preocuparse. Chandos era ms alto, pero Reed era muy fornido. -ste es el hombre que te trajo a Texas? -pregunt Edward en el mismo tono que haba empleado anteriormente.

-S, s. Estaba pendiente de la pelea. -Courtney, querida, mrame. Ella dej de contemplar a Chandos. -S, pap? -Lo amas? -Oh, s. Ms de lo que cre posible. -Luego pregunt con vacilacin-: Te preocupa? -No estoy muy seguro -dijo Edward-. Es siempre tan... impetuoso? -No, pero siempre me protege. -Bueno, al menos eso lo favorece -dijo su padre, suspirando. -Oh, pap, no lo juzgues hasta conocerlo. Slo porque es un pistolero... -Hay muchos hombres que lo son, querida. Lo s. -Y ha estado solo durante tanto tiempo que no est acostumbrado a ser sociable o amistoso, de modo que no cometas el error... -Tambin hay muchos hombres silenciosos, querida -dijo l. Ella sonri tmidamente. -Vas a ser tolerante, verdad, pap? -Podra no serlo? -l ri-. No me gustara que esos puos me golpearan. -l no hara eso -le asegur Courtney, y luego comprendi que era una broma. Los vaqueros que haban estado observando la pelea gritaron de entusiasmo. De inmediato supieron de qu lado deban estar: Fletcher, apoyado en la baranda de la galera, alentaba a Chandos. Courtney busc a Chandos en medio de todos los que lo felicitaban. Estaba doblado en dos, frotando su abdomen. Su rostro tambin estaba bastante golpeado. -Parece que harn falta mis servicios -dijo Edward a Courtney desde la galera. -S -admiti Courtney, preocupada por Chandos. -Me refera al otro -dijo Edward, riendo. -Qu? No malgastes tu tiempo -dijo Courtney sin el menor asomo de compasin. Reed yaca en el suelo, inconsciente~. Se mereca la paliza. No te imaginas qu descarado es. No acepta negativas. -Bueno, espero que en esta ocasin se d por aludido, ojos de gato -opin Chandos, trastabillando hacia ella~. De lo contrario, tendra que matar a ese canalla, slo porque es un individuo terco y obstinado.

-Chandos, sintate -dijo ella, acompandolo hasta la galera. -No empieces a decirme qu debo hacer, mujer. Ella le oblig a sentarse en los peldaos. -Por Dios, mira en qu estado te encuentras. -Apart el cabello de Chandos de su frente y escudri su rostro-. Pap, trae tu maletn. -Pap? -Chandos se volvi e hizo una mueca-. Pudiste advertirme. Ella no pudo evitar una sonrisa. -Disfrut de la pelea. Chandos gru. -Tu padre tambin. l volvi a maldecir y mir a Fletcher, que estaba dando rdenes a sus hombres para que colocaran a Taylor sobre su caballo y lo enviaran de regreso. -Qu es esto? Una maldita reunin familiar? Ella comprendi que l estaba malhumorado slo porque se senta acorralado. -Podra serlo, si t lo permitieras -sugiri Courtney. -Vine nicamente por ti, mujer. -S? -Sabes que es as. De pronto, ella adopt el mismo tono de l. -Entonces, dilo. No te he odo decirlo, Chandos. l frunci el ceo. El padre de Chandos estaba a pocos metros de distancia, apoyado sobre la baranda de la galera. Nadie trat de ocultar su inters por la conversacin que sostenan Courtney y Chandos. Peor an, el padre de ella tambin escuchaba atentamente. Chandos percibi la mirada de todos ellos fija sobre l, pero, ms que nada, vio los ojos encendidos y resueltos de Courtney. De pronto, slo le import eso. -Eres mi mujer, ojos de gato. Lo has sido desde la primera vez que te vi. No satisfecha con eso, ella insisti: -Dilo. l sonri y la oblig a sentarse sobre su regazo. Courtney permaneci all, rgida, expectante, hasta que finalmente, l dijo: -Te amo. Era eso lo que deseabas or? Te amo tanto que estoy perdido sin ti.

-Oh, Chandos! -Conmovida, ella le ech los brazos al cuello-. Te amo... l la interrumpi: -Ser mejor que lo pienses detenidamente, ojos de gato; porque si me entregas tu amor, no permitir que dejes de amarme. No puedo vivir preocupado si te hago feliz o no. Har todo lo que pueda, pero no podrs cambiar de idea ms adelante. Comprendes lo que te digo? Si vas a ser mi mujer, jams podrs abandonarme. -Eso es vlido para ambos? -pregunt indignada. Chandos ri y respondi: -Por supuesto. -Entonces, permteme exponer mi ley. Ya dijiste que me amabas y no voy a permitir que te retractes. Y tambin yo har todo cuanto pueda para hacerte feliz. Pero, si ms adelante cambias de idea, te advierto que no hallars dnde ocultarte, porque lo primero que vas a ensearme es a rastrear. Y lo segundo, a disparar un revlver. Comprendes lo que te estoy diciendo, Chandos? -s, seora -dijo l. -Bien. -Ella sonri, algo ruborizada despus de su arranque de osada. Se inclin hacia adelante, sus labios muy cerca de los de Chandos-. Porque te amo. Te amo tanto que hubiera deseado morir cuando me dejaste. No quiero volver a sentirme as, Chandos. -Yo tampoco -declar l apasionadamente. Luego la bes con profunda ternura-. An sabes ronronear, gatita. -Chandos! l ri. Entonces ella tuvo conciencia de que haba all otras personas. A l le encantaba la forma en que le brillaban los ojos cuando se sonrojaba. -Ests segura, ojos de gato? -pregunt en voz baja. -S. ~Y podrs vivir como yo vivo? -Vivir como t lo desees, aunque deba transportar a mis hijos en la espalda. -Hijos! -An no -murmur furiosa y mortificada, mirando a su padre. l la estrech contra su cuerpo, riendo. Nunca lo haba visto tan relajado y feliz. Oh, cmo lo amaba! -Tendremos hijos, verdad? -continu diciendo l, pensativamente-. Quiz no sera tan mala idea tener una casa. Courtney lo mir azorada. -Hablas en serio?

-Podra dedicarme a administrar un rancho. El viejo me ense todo lo referente a eso. Tambin ha depositado una fortuna a mi nombre en el banco de Waco y jams la us. Con ese dinero podramos adquirir un sitio agradable cerca de aqu. Al viejo le vendra bien la competencia. Courtney fue la nica que vio que los ojos de Chandos sonrean cuando escucharon el balbuceo de Fletcher. Edward sonrea cuando baj los peldaos para unirse a ellos. -No creo que necesite mi maletn. Una persona con ese sentido de] humor no puede estar muy grave. -Tiene razn, doctor. -Puedes llamarme Edward, ya que pronto sers mi yerno. -Por ahora, slo necesito darme un bao y... te habl de casarnos, ojos de gato? -No, no lo has hecho. -Ella sonri al ver la expresin de su padre-. Oh, pap, est bromeando. Dselo, Chandos. Chandos? Chandos apart la mano de Courtney de sus cabellos. -Realmente vas a obligarme a participar en una ceremonia de hombres blancos, que no toma en cuenta los sentimientos? Me he declarado frente a testigos. T tambin lo has hecho. Ya eres mi esposa, ojos de gato. -A mi padre sencillamente. -Y a t? -Tambin. -Entonces supongo que estaba bromeando -dijo tiernamente. Ella lo abraz; era tan feliz que apenas poda tolerarlo. En algunos aspectos era cruel y salvaje, pero tambin era su Chandos, amable cuando era necesario. Y la amaba. El hecho de que estuviera dispuesto a establecerse en un lugar fijo a causa de ella lo probaba, fuera de toda duda. Courtney se ech hacia atrs. Deseaba que todos fueran tan felices como ella, incluyendo a Fletcher. -Por qu no le dices a tu padre que slo bromeabas cuando te referiste a l? -Porque no fue as. -Chandos se volvi y mir a Fletcher-. Podrs soportar la competencia, viejo? -Por supuesto que s -rugi Fletcher. -Estaba seguro -dijo Chandos, sonriendo. Despus de un instante, Fletcher hizo un gesto que fue casi una sonrisa, algo completamente inusual en l. lo hara muy feliz, Chandos -dijo Courtney,

No obstante, rebosaba de alegra. Nunca haba visto a su hijo as, tan clido, tan abierto, tan... accesible. Era un comienzo. Un maldito buen comienzo!, segn dira l.

FIN

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