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ARTIGO ARTICLE

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Amostragem por saturao em pesquisas qualitativas em sade: contribuies tericas Saturation sampling in qualitative health research: theoretical contributions

Bruno Jos Barcellos Fontanella 1 Janete Ricas 2 Egberto Ribeiro Turato 3

Abstract
1 Departamento de Medicina, Universidade Federal de So Carlos, So Carlos, Brasil. 2 Faculdade de Medicina, Universidade Federal de Minas Gerais, Belo Horizonte, Brasil. 3 Faculdade de Cincias Mdicas, Universidade Estadual de Campinas, Campinas, Brasil.

Introduo
Amostragem por saturao uma ferramenta conceitual freqentemente empregada nos relatrios de investigaes qualitativas em diferentes reas no campo da Sade, entre outras. usada para estabelecer ou fechar o tamanho final de uma amostra em estudo, interrompendo a captao de novos componentes. Objetivamos, neste artigo, refletir criticamente sobre alguns fundamentos metodolgicos e tcnicos de seu emprego. O fechamento amostral por saturao terica operacionalmente definido como a suspenso de incluso de novos participantes quando os dados obtidos passam a apresentar, na avaliao do pesquisador, uma certa redundncia ou repetio 1, no sendo considerado relevante persistir na coleta de dados. Noutras palavras, as informaes fornecidas pelos novos participantes da pesquisa pouco acrescentariam ao material j obtido, no mais contribuindo significativamente para o aperfeioamento da reflexo terica fundamentada nos dados que esto sendo coletados. Esta conotao/definio j vinha presente no texto que parece ter inaugurado o uso da expresso saturao terica (theoretical saturation) 2. No entanto, necessrio problematiz-la porque, embora possa parecer um procedimento decorrente de uma constatao facilmente atingvel, muitas vezes a averiguao de saturao

Correspondncia B. J. B. Fontanella Departamento de Medicina, Universidade Federal de So Carlos. Rodovia Washington Lus, Km 235, So Carlos, SP 13565-905, Brasil. bruno.fontanella@uol.com.br

The transparency and clarity of research reports, emphasizing the data collection stage, are considered important parameters for evaluating the scientific rigor of qualitative studies. The current paper aims to analyze the use of saturation sampling as a methodological concept, frequently employed in descriptions of qualitative studies in various areas of knowledge, particularly in the field of health care. We discuss and confront the following topics: definition of sampling closure by theoretical saturation; difficulties in the acceptance and operationalization of intentional samples (with examples), adequate size of the intentional sample, the significance of valuing what is repeated or the differences contained in the sample reports, inadequate uses of expressions containing the term saturation, and finally possible metaphors for understanding the concept. Sampling Studies; Qualitative Research; Methodology

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pode ser feita de maneira acrtica ou excessivamente subjetivista. No extremo, o emprego da expresso pode se apoiar apenas no consenso que atualmente existe, entre os pesquisadores qualitativistas, sobre a propriedade de utilizao deste recurso metodolgico, faltando, entretanto, suficiente discriminao quanto ao seu significado, ferindo assim a transparncia da investigao. Glaser & Strauss 2 originalmente conceituaram saturao terica como sendo a constatao do momento de interromper a captao de informaes (obtidas junto a uma pessoa ou grupo) pertinentes discusso de uma determinada categoria dentro de uma investigao qualitativa sociolgica. Na expresso dos autores, tratar-seia de uma confiana emprica de que a categoria est saturada, levando-se em considerao uma combinao dos seguintes critrios: os limites empricos dos dados, a integrao de tais dados com a teoria (que, por sua vez, tem uma determinada densidade) e a sensibilidade terica de quem analisa os dados.

construdos a partir de conceitos prvios do pesquisador 4. Os diferentes paradigmas cientficos comportam e prescrevem diferentes tipos de construo de amostras. Aquelas utilizadas nas pesquisas qualitativas so, talvez, as mais controversas aos olhos de leitores e pesquisadores acostumados s cincias de inspirao positivista, historicamente hegemnicas na produo cientfica na rea da sade. Tais cincias supem que o fato existe por si, cabendo ao observador descrev-lo e enunciar seus nexos causais, no importando a imaginao e outras questes subjetivas na elaborao das teorias na conscincia do cientista.

Amostragens intencionais so vlidas?


Nesta linha argumentativa, so comuns as asseres de que as amostras no probabilsticas no so subconjuntos suficientemente representativos da realidade emprica em foco e das populaes estudadas, porque suas caractersticas inviabilizariam um tratamento estatstico dos resultados, de modo a permitir sua generalizao. A aplicao ficaria, assim, limitada prpria amostra (isto , teria uma baixa validade externa, embora com adequada validade interna) 5,6. Esse tipo de argumento enfatiza, a nosso ver equivocadamente, a idia de que a representatividade alcanada apenas por algo como uma imagem em tamanho reduzido do contexto, tomado como tendo seus atributos homogeneamente distribudos no universo de seus componentes. Bastaria, por isso, selecionar aleatoriamente um nmero suficiente deles para evitar, estatisticamente, que as excees fossem tomadas como regra. Essa viso no valoriza o fato de que, quando se trata de questes psicossociais do ser humano, o desempenho de um atributo, mesmo que de maneira superdimensionada por indivduos tpicos quanto a determinado parmetro em investigao (e, talvez por isso mesmo, especiais candidatos a serem selecionados), revele funes ou caractersticas representativas daquele mesmo contexto. Por exemplo, em um estudo sobre crenas que sustentam as prticas curativas alternativas de uma comunidade rural, poderiam ser entrevistados, como informantes-chave, uma benzedeira, um raizeiro e um curandeiro aos quais a comunidade recorresse. As crenas que sustentam suas prticas estariam difundidas na comunidade, mas concentradas nestes indivduos. A despeito desse tipo de crtica, a maioria dos estudiosos de metodologia cientfica prev o em-

Amostragem como fonte de validao das pesquisas


A importncia do estudo dos processos de amostragem relaciona-se estreitamente ao conceito de validade cientfica 3. Sem dvida, a forma de constituio de um subconjunto supostamente representativo do contexto sob investigao (isto , da realidade emprica pesquisada) um importante recurso de validao de estudos cientficos, uma vez que os dados a serem trabalhados emergem fundamentalmente embora parcialmente dos elementos que compem tal subconjunto. A constituio desse subconjunto transcorre paralelamente de outros elementos cruciais de validao cientfica: o desenho da pesquisa (seja experimental ou de campo), o recorte do objeto e formulao do problema, a formulao dos pressupostos ou hipteses, a escolha dos instrumentos de coleta de dados e os quadros de referenciais tericos de interpretao dos resultados. O supracitado advrbio parcialmente lembra que o campo de observao no a fonte exclusiva dos achados e explica-se pelos questionamentos sobre o que seriam as essncias dos diferentes objetos cientficos, suas propriedades e determinaes bsicas, bem como das possibilidades de conhecimento sobre eles, ou seja, por questes de natureza ontolgica. Tais propriedades, determinaes e conhecimentos so organizados psicolgica e socioculturalmente, sendo impossvel desconsiderar que os dados no advm passivamente da realidade, mas so

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prego de amostras no probabilsticas, dependendo dos objetivos da investigao. J sob a tica dos pesquisadores que utilizam mtodos compreensivo-interpretativos ou qualitativos os processos no probabilsticos de amostragem tambm podem representar uma fase difcil de planejar e empreender. Tais dificuldades muitas vezes parecem se relacionar fundamentao terica que constri o objeto em investigao e, portanto, quais os indivduos mais adequados para serem includos na amostra (ou seja, a adequao da amostra ao objeto de estudo). Para garantir qualidade s pesquisas qualitativas, necessrio congruncia entre os paradigmas tericos (que fundamentam a definio do objeto e a formulao do problema) e os mtodos e tcnicas empregados (para abordar a realidade emprica) 7. Em termos operacionais, a questo que orienta a amostragem no probabilstica relaciona-se homogeneidade fundamental 8,9 que deveria estar presente na amostra, isto , aos atributos definidos como essenciais, presentes na interseco do conjunto de caractersticas gerais dos componentes amostrais. Ocorrida essa definio, a escolha dos elementos amostrais advir de um caminho mais prtico, na dependncia direta dos objetivos da investigao, pois a um mesmo objeto podem corresponder diferentes objetivos de pesquisa.

O objeto, os objetivos e os componentes da amostra


Para esclarecimento, citemos um exemplo hipottico: Trabalhando em hospital para pacientes com tuberculose, um pesquisador preocupado com adeso ao tratamento ( objeto de pesquisa) verifica que a maioria dos casos internados relaciona-se reagudizao do quadro clnico, aparentemente relacionada ao abandono de tratamento proposto ( problema delimitado). Um exemplo de questionamento central a ser investigado poderia ser assim redigido: Que fatores o paciente associa ao fenmeno de sua no-adeso ao tratamento e que sentidos psicolgicos e socioculturais tais motivos tm para si? ( problema formulado). As hipteses poderiam ser as mais variadas: dificuldades objetivas de acesso ao tratamento (fsicas, sociais, econmicas, relacionais etc.), efeitos colaterais percebidos como da medicao, falta de motivao psicolgica (por no acreditar na eficcia, no acreditar que conseguiria seguir risca o tratamento, no desejar se curar, ou ainda, querer morrer ou contaminar outras

pessoas), co-morbidade psiquitrica que dificultasse a persistncia no tratamento, negao psicolgica da doena, famlia no colaboradora, unidades de sade com falha na gesto do cuidado, entre outras. Diante do problema e das hipteses, o pesquisador decide, ento, entrevistar indivduos ou realizar grupos focais, isto , elege uma tcnica de coleta de dados. A questo que se segue : quais devem ser os participantes? Neste ponto da elaborao do projeto de pesquisa, pensa-se nos seguintes subgrupos que poderiam fornecer dados para responder ao problema formulado: pacientes sem adeso ao tratamento e hospitalizados por esse motivo; pacientes sem adeso ao tratamento, mesmo no hospitalizados; pacientes com boa adeso ao tratamento, mas que poderiam relatar as dificuldades prticas para manterem o seguimento ambulatorial; familiares desses pacientes; profissionais de sade que sabem informar estas questes pela experincia acumulada na abordagem dessa clientela. Como referido, o subgrupo que constituir a amostra no poder ser casualmente escolhido, porque deve corresponder ao objeto de pesquisa, j que este o mesmo e est presente em todos os subgrupos (adeso ao tratamento para tuberculose). A escolha dever recair no subgrupo que melhor atender aos objetivos especficos da pesquisa. Estes, por sua vez, dependem dos pressupostos e dos limites que se quer dar ao estudo. Pode-se escolher conhecer especificamente o ponto de vista dos agentes comunitrios, ou de outros trabalhadores da sade, ou da famlia, ou do paciente que no abandonou ou do que abandonou etc. Portanto, embora o recorte do objeto determine indiretamente os componentes amostrais, estes so mais especificamente definidos pelos objetivos. Na situao exemplificada, aceitandose que o objeto-tema adeso ao tratamento da tuberculose, a amostra deveria ser constituda por quem tem um discurso sobre o assunto, sejam profissionais de sade, agentes comunitrios, familiares e amigos, sejam, evidentemente, os prprios doentes.

Tamanho adequado da amostra intencional


At aqui, discutimos a primeira de duas perguntas que devem ser feitas na busca de uma amostra adequada aos objetivos de uma pesquisa: quem selecionar? Outra pergunta crucial : quantos se-

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lecionar? Isto , qual o tamanho do grupo desses sujeitos. Nos estudos qualitativos, a questo quantos? nos parece de importncia relativamente secundria em relao questo quem?, embora, na prtica, representem estratgias inseparveis. Afinal, o que h de mais significativo nas amostras intencionais ou propositais no se encontra na quantidade final de seus elementos (o N dos epidemiologistas), mas na maneira como se concebe a representatividade desses elementos e na qualidade das informaes obtidas deles. Apesar desta importncia secundria, o estabelecimento de um nmero amostral fechado inevitvel (como em qualquer empreendimento investigativo no censitrio). Um erro metodolgico no estabelecimento desse nmero final pode comprometer a credibilidade dos achados e das anlises realizadas 10. Nas pesquisas qualitativas, de qualquer forma, este fechamento amostral ocorrer por critrios de seleo que no consideram mensuraes das ocorrncias estudadas, ao contrrio das pesquisas quantitativas que, ao utilizarem amostragem probabilstica, no devem prescindir desta caracterizao ao calcularem o N adequado aos clculos estatsticos. Diferentemente das pesquisas quantitativas, a seleo dos elementos amostrais em pesquisas qualitativas no decorre da mensurao da distribuio de categorias como nos estudos matematizados de caractersticas clnicas e bio-sociodemogrficas (como diagnsticos nosogrficos, perfis de personalidade, eficcia de teraputicas medicamentosas, idade, sexo, procedncia, tipo de moradia, situao conjugal, escolaridade etc.). Isso no necessrio porque os critrios a que os estudos qualitativos visam no obedecem aos mesmos padres de distribuio de parmetros biolgicos ou dos fenmenos naturais em geral. A seleo dos elementos decorre, sobretudo, da preocupao de que a amostra contenha e espelhe certas dimenses do contexto 8, algumas delas em contnua construo histrica. A desnecessria representatividade estatstica um dos motivos pelos quais as amostras qualitativas so menores do que as necessrias nos estudos quantitativos. No entanto, a necessidade de fechamento amostral exige do pesquisador a explicitao dos critrios para interromper a seleo de casos novos, tornando-os inteligveis aos futuros leitores dos relatrios e norteadores do andamento prtico dos procedimentos de captao. Variadas so as tcnicas para realizar uma amostra intencional, tendo Patton 11 listado mais

de uma dezena de possibilidades porm seu fechamento freqentemente se dar por redundncia de informaes ou saturao, tema maior da presente discusso. Outras tcnicas de interrupo de captao de elementos amostrais podem ser confundidas com a tcnica da saturao. Foge do escopo deste artigo discuti-las, no obstante serem freqentemente empregadas: o fechamento por exausto (em que so includos todos os indivduos disponveis) e por cotas (em que se prdetermina a necessidade de contemplar algumas caractersticas secundrias dos elementos amostrais faixa etria e sexo, por exemplo, cujos indivduos que as retm sero deliberadamente procurados). Em nenhuma delas h a procura apriorstica por seguir uma lgica probabilstica, ainda que os participantes da pesquisa possam advir de uma seleo desse tipo. Quando, por exemplo, num mesmo grande empreendimento de pesquisa convivem projetos de tratamentos quantitativos e qualitativos, a praticidade pode fazer que a fonte de recrutamento dos sujeitos seja a seleo randmica (por exemplo, no estudo de Loyola Filho et al. 12).

Saturao: exemplo operacional de como constatar


A avaliao da saturao terica a partir de uma amostra feita por um processo contnuo de anlise dos dados, comeado j no incio do processo de coleta. Tendo em vista as questes colocadas aos entrevistados, que refletem os objetivos da pesquisa, essa anlise preliminar busca o momento em que pouco de substancialmente novo aparece, considerando cada um dos tpicos abordados (ou identificados durante a anlise) e o conjunto dos entrevistados. Propomos na Tabela 1 uma representao esquemtica de um processo de coleta de informaes, em que os participantes apresentam suas percepes e atribuies de significados sobre determinado tpico. Note-se que nenhum dos discursos igual a outro, no entanto todos apresentam elementos comuns com algum outro. No incio, os acrscimos aos anteriores so evidentes. Posteriormente, os acrscimos vo se rareando at que deixam de aparecer a partir da entrevista 9. Aps mais seis entrevistas confirmou-se a repetio. Nesse momento, poderamos dizer que o discurso do grupo amostral sobre o tpico em questo era {a,b,c,d,e,f,g,h,i,j,k,l}. Seria improvvel que novas idias aparecessem, mesmo que chegssemos ao dobro das entrevistas.

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Entretanto, se na entrevista 25 aparecesse o conjunto de informaes {r,t,z}, poderamos supor que o informante pertence a outro grupo cultural ou que est margem de sua cultura (podendo, por exemplo, ser considerado portador de graves problemas mentais, ou um sujeito cuja particular viso de mundo aponta para uma tendncia futura do grupo). No sendo uma descoberta deste tipo o nosso objetivo, poderamos ter parado na entrevista 15 ou 13. Expomos na Tabela 2 uma anlise preliminar de entrevistas de um estudo qualitativo sobre adeso de pais de crianas deficientes ao tratamento, em realizao na Universidade Federal de Minas Gerais (UFMG). A categoria em questo sentimentos dos pais diante da constatao de ter um filho deficiente. Obsserve-se que a entrevista 2 acrescenta bastante primeira, mas a 3 e 4 j acrescentam menos, considerando o conjunto de informaes obtidas na duas primeiras. Da por diante,o acrscimo ou no existe ou considerado pequeno. Diante disso, existe uma possibilidade de que a saturao tenha ocorrido com relao a este objetivo nas 11 primeiras entrevistas, o que pode e deve ainda ser confirmado com mais entrevistas, talvez uma ou duas. Os sentimentos de tristeza, negao, desespero, decepo, susto, frustrao, medo, revolta, vergonha, rejeio, culpa, resignao, aceitao com o passar do tempo e desenvolvimento de apego excessivo so os que o grupo manifesta diante dessa vivncia, ou permite que o pesquisador infira estarem presentes. Com esse conjunto de dados, este poder considerar ter elementos suficientes para novas e substanciais elaboraes terico-conceituais sobre a categoria em questo, aprofundando o conhecimento sobre o tema geral investigado. Porm, se tambm for de seu interesse a forma como tais sentimentos so expressos pelos informantes (por exemplo, que comportamentos pregressos so associados pelos informantes a esses sentimentos), a pr-anlise em busca de saturao deve recomear. Para esta nova categoria, e para as demais que sejam elaboradas, a saturao poder ocorrer em outro ponto do processo de coleta de dados, no necessariamente na entrevista 11. Note-se que tratamos neste exemplo de uma pr-categoria, pois, diante do objeto de pesquisa adeso de pais de deficientes ao tratamento, de certa forma previsvel que os sentimentos vivenciados pelos participantes da amostra venham a se constituir como uma categoria de anlise ou mesmo um objetivo especfico do estudo.

Tabela 1 Representao de um processo de coleta de informaes (atribuies de signicados quanto ao tema X). Entrevistado 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 Contedo manifesto do entrevistado ou inferido pelo pesquisador Afirma pensar: Relata ter vivenciado: Sugere a possibilidade de: Relata saber: Opina no ser possvel: Refere acreditar: J conversou a respeito: Permite inferncias sobre: Relata ter vivenciado: J pensou, no acredita mais: Afirma pensar: Relata ter vivenciado: Permite inferncias: Relata ter vivenciado: Relata ter vivenciado: a,b,c,d c,e,f a,d,g f,g,d h,b,d,k f,b,c,h c,i,g b,c,d,j,f,k k,d,b,c,h,l d,h a,d,f,c,h,l a,b,j,l,h l,f,a f,d,l,a,c,k c,f,b,h

Tabela 2 Anlise preliminar de entrevistas de estudo sobre adeso de pais de crianas decientes ao tratamento (categoria: sentimentos relatados e vivenciados). Entrevistado 1 Contedo manifesto do entrevistado ou inferido pelo pesquisador Permite inferncias: Relata ter vivenciado: Opina ser possvel: 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 Relata ter vivenciado: Sugere a possibilidade: Relata ter vivenciado: Relata ter vivenciado: No acrescenta Relata ter vivenciado: Opina ser possvel: Relata ter vivenciado: No acrescenta No acrescenta Relata ter vivenciado: Permite inferncias: No acrescenta tristeza, vergonha culpa vergonha, resignao rejeio tristeza, medo negao resignao aceitao com o passar do tempo desespero, decepo, susto, frustrao, medo desenvolvimento de apego excessivo desespero, medo, resignao, aceitao com o passar do tempo desespero, decepo, susto, frustrao, revolta

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Indo a campo sem pr-categorias


Diferentemente deste exemplo, h situaes em que o pesquisador vai a campo sem pr-categorias explicitadas. o caso de estudos com um carter exploratrio ainda mais marcante, nos quais a populao desconhecida, e no existem problemas ou objetivos especficos nitidamente delimitados, tampouco hipteses ou pressupostos claramente definidos. Este pode ser o caso de muitos estudos etnogrficos na rea da sade, os quais pressupem a imerso parcial ou total do pesquisador na cultura abordada. Dos fenmenos observados, reportados e vivenciados, ele far necessariamente, mesmo que no intencionalmente, um recorte, que constituir o seu relato e ser objeto de suas reflexes, constituindo objetivos declarados a posteriori. Esses objetivos, embora no anteriormente explicitados ou discernveis, j faziam parte ou ento passaram a fazer parte do estudo, medida que este se desenvolveu. Numa situao desse tipo, o pesquisador provavelmente no interromperia sua busca enquanto novas explicaes, significados ou vises de mundo estivessem surgindo sobre os assuntos e fatos focalizados. Diante disso, diramos que o pesquisador sempre vir a julgar, mesmo de forma no intencional, se houve saturao terica dos significados, representaes e simbolizaes que a cultura estudada atribui aos fenmenos focados.

Empregos polmicos de saturao


Consideramos cabvel, neste ponto, comentar alguns empregos polmicos do termo saturao. Eles tm sido observados por ns, algumas vezes, em situaes de exposio oral de argumentos em eventos ou reunies cientficas e em relatrios escritos (artigos e teses). Primeiramente, o termo pode assumir uma conotao que sugere que o pesquisador ficou saturado, ou seja, farto de entrevistar e ouvir respostas semelhantes, resolvendo ento interromper a coleta de dados. Caso ocorra, tal fenmeno estaria situado na esfera mental do pesquisador e no seria, obviamente, um parmetro metodolgico para encerrar a captao de novos elementos. Tratar-se-ia possivelmente de um estado de impacincia, reflexo de uma predisposio para perceber somente alguns fenmenos 10, talvez mais aderidos realidade emprica. Por outro lado, o eventual emprego da expresso pesquisador saturado pode corresponder a uma figura de linguagem referente percepo,

avaliao e tratamento mental dos dados pelo pesquisador com base em seu escopo terico e que, a partir deste, julga-os j suficientes. Um segundo emprego controverso, e talvez equivocado, refere-se expresso amostra saturada quando, na prtica, o fechamento amostral se deu por exausto (os participantes foram todos os que faziam parte do universo definido pelo pesquisador). No estudo de Goulart et al. 13, por exemplo, sobre as representaes das mes quanto ao processo de morte de seus filhos no primeiro ano de vida, num bairro de Belo Horizonte, Minas Gerais, todas aquelas cujos filhos faleceram num determinado perodo foram entrevistadas. Neste caso, a palavra utilizada para descrever seu fechamento no parece corresponder ao efetivamente realizado. possvel, porm, que uma amostra fechada por exausto seja suficiente para saturar algumas ou todas as categorias formuladas pelo pesquisador. Tratarse-ia, no entanto, de uma constatao de saturao no decorrente do prprio processo de pesquisa. A expresso pouco a acrescentar pode igualmente ser problematizada: o que seriam poucos dados novos ou certa reincidncia das informaes 8, as quais justificariam a interrupo de coleta de dados? Pouco a acrescentar toma como referncia aquilo que o pesquisador objetivou atingir, um certo grau de aperfeioamento terico da discusso de uma categoria. O contedo das respostas dos informantes s questes formuladas (e implcitas nos objetivos) pouco acrescentam a tal aperfeioamento. Contudo, outro pesquisador ou o mesmo, achando necessrio aprofundar a discusso ou se apoiando em referenciais tericos diferentes, podem sentir que necessitam de mais ou de outros dados. Alm disso, dependendo dos objetivos da investigao, no momento em que fica bem caracterizado que um determinado conjunto de percepes a partir da amostra repetitivo, as diferenas que venham a se apresentar podem ser mais valorizadas e exploradas. Pode ser um momento de questionar sobre um possvel movimento que esteja levando o pesquisador a simplificar excessivamente sua anlise. Casos desviantes ajudariam a melhor demarcar a extenso das anlises, apontando seus limites, e uma maior variedade da representao (incluindo esses casos extremos ou negativos, maximizando a representao de grupos numericamente minoritrios da populao em estudo 14) mostraria o compromisso com a transparncia da investigao.

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Valorizar o que se repete ou as diferenas?


Observe-se, ento, que o fechamento da amostra resulta de um balano que o pesquisador faz sobre valorizar, no conjunto das informaes obtidas, as diferenas ou, em contraposio, o que se repete. Isso leva reflexo sobre a relao indivduo-grupo e sobre qual desses aspectos a abordagem terica do pesquisador privilegia. Segundo os tericos da Anlise do Discurso, l-se na fala de um indivduo o discurso do grupo e o seu prprio discurso 15. Diz-se seu prprio discurso no no sentido de ter sido construdo fora de um contexto histrico e interacional, independente das condies de sua produo e das determinaes histricas e sociais de sua formao, mas no sentido da forma original pela qual esse discurso mais amplo foi assimilado e organizado pelo indivduo. As diferenas (o que se percebe como individualizaes da fala) seriam as nuances que a linguagem adquire ao ser assimilada s vivncias pessoais e aos contornos que o enunciado adquire, determinados pelas condies imediatas da enunciao. Tais condies imediatas (onde se diz, de onde se diz e para quem se diz) definem para o sujeito o que pode, o que deve e como pode ser dito naquele momento e situao. Mas as possibilidades de um indivduo dizer so limitadas pelo tempo e espao social a que pertence, o que o leva a ser identificado, pelo observador, como pertencente a um determinado grupo. Dessa forma, as semelhanas predominantemente indicaro, na perspectiva social, o discurso do grupo, da formao social qual pertence o sujeito ou, na perspectiva psicanaltica, as estruturas do aparelho psquico mais universais ou gerais. Por sua vez, as diferenas marcaro as vivncias pessoais e as condies imediatas de produo da fala, podendo incluir os fenmenos ditos transferenciais na relao com pesquisador ou com a instituio onde a pesquisa conduzida. Logo, a constatao de saturao depende dos objetivos do pesquisador: se ele tem como objetivo a captao daquilo que caracteriza o grupo, a saturao amostral se d num determinado nvel. Este nvel poder garantir maior validade externa, ou seja, maior transferibilidade das interpretaes para contextos mais amplos. Porm, se lhe interessa o conhecimento aprofundado do sujeito, essa saturao poder, hipoteticamente, nunca ocorrer. Buscar-se-ia, neste ltimo caso, uma maior validade interna das interpretaes, ou seja, um aprofundamento nos sujeitos que compem a amostra, sem a preocupao precpua de ampla generalizao. Tal

aprofundamento pode corresponder a diferentes fenmenos, de acordo com a linha terica adotada. Em sociologia, por exemplo, corresponderia investigao dos modos como se concretizam, nos indivduos, os comportamentos inerentes estrutura de uma sociedade 16. Em psicanlise, por seu turno, corresponderia investigao da dinmica transferencial mpar entre um entrevistado e um pesquisador 17. Considerando um mesmo estudo, diferentes tipos de informaes e objetivos especficos tero diferentes momentos de saturao. Por exemplo, numa pesquisa sobre acidente escolar, da qual um de ns participou (J. R.) 18, considerou-se que todos os conceitos sobre o que acidente apareceram nas primeiras 11 de um total 17 entrevistas realizadas com coordenadores de escolas de ensino fundamental. J as diferentes atribuies de responsabilidade sobre a preveno de acidente apareceram nas 13 primeiras. A maior ou menor homogeneidade da amostra no que diz respeito cultura, tradio, gnero, faixa etria, experincia vivida etc., tambm influenciar o momento de saturao. No estudo citado, sendo todos os entrevistados profissionais de escolas privadas, de classes scio-econmicas mdia e alta, presume-se que a saturao tenha ocorrido mais rapidamente do que se tivessem sido entrevistados tambm coordenadores de escolas pblicas de bairros pobres. Uma amostra constituda somente de jovens adultos diabticos, com o objetivo de captar representaes relativas restrio de alimentos, estaria saturada mais rapidamente do que se l inserssemos jovens adultos no diabticos, e assim por diante. Num extremo deste raciocnio, estaria um processo de amostragem que no se satura ou que satura o pesquisador. Seria o caso, por exemplo, se resolvssemos pesquisar em profundidade as vivncias de luto pela perda de um filho, obtendo histrias de vida tpicas de pessoas que vivenciaram essa perda. Em tese, tantas seriam as formas quantos seriam os indivduos. Consideramos, ento, que, dependendo do objeto ou do problema focalizado, diferentes nveis de abrangncia do contexto investigado so requeridos, na tentativa de captar os diferentes tipos ou nveis de simbolizao presentes nas manifestaes individuais dos participantes de uma pesquisa: nmero de indivduos representantes desse contexto, diferentes tempos de durao de entrevista ou capacidades de insight dos entrevistados, assim como diferentes nveis de aprofundamento interpretativo por parte do pesquisador. Por exemplo, em pesquisa sobre vivncias emocionais a respeito de determinado problema de sade, dependendo do nvel focado, nova entrevista com um mesmo sujeito pode ser

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necessria para que o pesquisador conclua a respeito de determinado mecanismo de defesa utilizado pelo entrevistado que, por sua vez, poderia tambm precisar de mais tempo para tornar tal mecanismo evidente.

Abrangncia da generalizao
Do primeiro exemplo mencionado (acidente escolar), teramos resultados que se aplicariam ao grupo como um todo e, mesmo que parcialmente, a cada indivduo. A generalizao se apoiaria na anlise das semelhanas histricas, sociais e culturais entre o grupo estudado e o foco da aplicao. Do segundo caso (luto), quanto mais aprofundssemos, mais teramos resultados que se restringiriam aos indivduos pesquisados. A generalizao possvel, aqui, apoiar-se-ia na avaliao caso a caso dos sujeitos que compuseram a amostra e no julgamento dos leitores do relatrio de pesquisa sobre a plausibilidade de aplicao dos resultados apresentados em casos e settings especficos. Essas diferenas nos remetem novamente afirmao de que saturar ou no, bem como o momento em que isto acontece, depende dos objetos e dos objetivos do pesquisador.

Recurso a metforas para compreender saturao


Com base no exposto, parece inerente tcnica de fechamento amostral por saturao um certo grau de impreciso ou aproximao quanto a um nmero ideal de componentes. Isto exemplificado pelo simples fato de que a constatao de redundncia de informaes depende diretamente de certa quantidade de entrevistas realizadas posteriormente saturao. Assim, o ponto exato de saturao amostral determinado, logicamente, sempre a posteriori, embora sua ocorrncia tenha sido prevista no desenho da pesquisa. Na medida em que as ferramentas utilizadas na constatao de saturao no so de ordem matemtica, e sim cognitiva (envolvendo a percepo do pesquisador e seu domnio terico), vrios parecem ser os fatores que intervm nesse processo, podendo influenciar a deciso de interromper o recrutamento da amostra por consider-la saturada, usando agora a expresso no sentido de amostra completa. Cabe ressaltar, ainda, que qualquer projeto de pesquisa se insere num contexto que extrapola questes puramente metodolgicas, situando-se num determinado contexto poltico de produo cientfica. Os objetivos de pesquisa inserem-se tambm neste

contexto mais amplo e, como vimos, eles influenciam diretamente todos os aspectos do processo de amostragem. Para ilustrao desses fatores, alguns deles imponderveis, comparamos a saturao, nesse sentido amplo, ao conceito de saturao na rea fsico-qumica. Recorremos ao auxlio de metforas advindas desta rea do conhecimento que, ao que nos parece, encontram-se implcitas j na origem da formulao do conceito de saturao terica 2. Nesta rea do conhecimento, o termo saturao empregado para descrever comportamentos de materiais (solutos) transferidos para um meio especfico (solvente): uma soluo est saturada quando a concentrao do soluto a mxima possvel para as determinadas condies fsico-qumicas do solvente (temperatura e presso, por exemplo). Outra possibilidade de emprego fsico-qumico dessa expresso se d quando um determinado material gasoso se encontra em equilbrio com seu estado lquido, sendo impossvel uma transferncia maior de um estado para outro, tambm em determinadas condies. Dir-se-ia, portanto, que o processo de coleta de dados se satura quando h a percepo de que os dados novos a serem coletados decantam-se, isto , no so diludos ou absorvidos na formulao terica que se processa, no mais contribuindo para seu adensamento. Isso se daria por diferentes motivos: Por questes prticas do processo de pesquisa, como possibilidade de acesso aos informantes, tempo disponvel para a sua realizao ou a abrangncia ou tamanho possveis do relatrio. A metfora qumica seria a de um continente (um frasco) com pouca capacidade e que comporta pouco solvente e, em decorrncia, pouco soluto (em termos absolutos). Exemplificando: em uma pesquisa em andamento sobre violncia domstica contra a criana, da qual um de ns participa, os pais de classe mdia e alta no foram entrevistados por impossibilidade de acesso. Por questes ontolgicas, quando o material obtido no solvel nas ferramentas ou paradigmas interpretativos disponveis; isto , alguns objetos no seriam reconhecveis e, assim sendo, seria impossvel serem utilizados e interpretados (diludos). Na falta de um referencial terico suficientemente denso (utilizando termo de Glaser & Strauss 2), o pesquisador no conseguiria transformar certos aspectos do contexto com que se defronta em dados, resultando em pontos-cegos ao conhecimento. Por questes cognitivas e das dinmicas psicolgicas e culturais do pesquisador e ou dos pesquisados. Quando essas questes esto presentes, talvez correspondam aos elementos beta

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conceituados pelo psicanalista Bion 19: elementos dos participantes da pesquisa no apreendidos (neste caso, por quem coleta e analisa os dados), sendo ento mentalmente descartados, no absorvidos, rejeitados de antemo por uma simples impossibilidade psicolgica de serem percebidos. No caso das pesquisas qualitativas na rea clnica, por exemplo, em que os elementos de angstia da dupla pesquisador-entrevistado esto profundamente atuantes, este talvez seja um dos principais determinantes do decantamento (descarte) de possveis dados. O fenmeno pode decorrer de questes do prprio pesquisador incapaz de escutar e analisar certos contedos, por uma dificuldade de rapport com determinado entrevistado , ou dos sujeitos pesquisados incapazes de transmitilos de maneira inteligvel ou psicologicamente audvel, ou mesmo de perceb-los ou, ainda, da interao entre ambos. Trata-se de fenmeno anlogo ao comentado quanto s questes ontolgicas, com a diferena de que haveria, neste caso, ferramentas tericas interpretativas suficientes, no ocorrendo, porm, a apreenso de dados. Considerando todo o grupo amostral, essa dificuldade minimizada pelo fato de outras pessoas serem tambm entrevistadas, j que as informaes individuais se complementam e/ou se sobrepem. O que no foi apreendido a partir da interao com um participante, poder ser com um outro. A interrupo da coleta de dados decorre de um juzo consciente do pesquisador. Todavia, no caso supracitado, haveria processos no conscientes influenciando a coleta, representando coisas que no podem ser ditas ou no podem ser ouvidas, ficando indisponveis para o pesquisador, para o pesquisado ou para ambos. Isso influenciaria tambm a anlise dos dados efetivamente colhidos, pois essas questes enviesam o olhar e a reflexo do pesquisador. Este poderia, desavisadamente, decidir por um ponto de saturao incorreto para seus objetivos, pois no estaria consciente da presena desse fenmeno. Porm, estando o corpus das entrevistas disponvel, outros leitores/analistas de dados poderiam perceber indcios de sua ocorrncia e considerar que o mais correto teria sido outro ponto de saturao. Trata-se de um exemplo de como pode se originar a impreciso no nmero amostral, comentada anteriormente. Quando as questes culturais esto presentes, advindas, por exemplo, de posio excessivamente etnocntrica do pesquisador (pouca familiaridade com o objeto de estudo, barreiras de linguagem, insuficiente aculturao etc.), incapacitando-o a compreender certos valores

simblicos culturais dos participantes, elas podem ser vistas como uma variao dos citados elementos beta: smbolos cognitivamente no perceptveis ao pesquisador, pontos psicolgica e culturalmente cegos. Nestes casos, a metfora qumica seria a de um solvente (pesquisador) que, em virtude da baixa temperatura (isto , insuficientes condies cognitivas, culturais ou psicolgicas), absorve e comporta pouco soluto. Por questes metodolgicas do desenho da pesquisa: o objetivo geral do estudo restrito, o carter exploratrio dado investigao pequeno, objetivando responder pontualmente a uma ou a poucas questes. Metaforicamente, no haveria incapacidades, insuficincias ou caractersticas inerentes aos materiais (solvente/ soluto pesquisador/pesquisados) que os tornariam pouco compatveis, mas uma opo por restringir o que ser utilizado de ambos. Exemplificando: o objetivo pode se limitar identificao dos termos mais comuns utilizados por uma populao, para aperfeioar um questionrio padronizado. Neste caso, a investigao estaria exposta a dvidas sobre o seu carter de pesquisa cientfica, j que necessrio algum reconhecimento, por parte do meio cientfico, de que os dados coletados se refiram a um contexto mais amplo em termos de espao ou tempo do que a dos prprios dados. Talvez possa ser considerado procedimento eminentemente tcnico, e no propriamente cientfico.

Concluso
O conceito de saturao terica amplamente utilizado em pesquisas qualitativas na rea da sade, sendo invariavelmente citado em estudos metodolgicos que contemplam o tpico amostragem intencional. O conceito encontra respaldo cientfico no pressuposto da constituio social do sujeito que, na Teoria das Representaes Sociais, reflete-se no conceito de determinao social das representaes individuais e, na Anlise do Discurso, no conceito de determinao histrica e social das formaes discursivas e da fala 15,20. Amostragem por saturao uma ferramenta conceitual de inequvoca aplicabilidade prtica, podendo, a partir de sucessivas anlises paralelas coleta de dados, nortear sua finalizao. O ponto de saturao da amostra depende indiretamente do referencial terico usado pelo pesquisador e do recorte do objeto e diretamente dos objetivos definidos para a pesquisa, do nvel de profundidade a ser explorado (dependente do referencial terico) e da homogeneidade da po-

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pulao estudada. Entretanto, por ser uma ferramenta inerentemente influenciada por fenmenos cognitivos e afetivos da dupla pesquisadorpesquisados, na prtica da pesquisa qualitativa o encontro desse ponto de saturao est sujeito a imprecises. Consideramos fundamental para o rigor cientfico e transparncia das pesquisas qualitativas a meno, no relatrio, do conjunto de

fatores identificados que possam ter contribudo para a deciso de um determinado ponto de saturao amostral. Deve-se evitar a simples meno utilizao desse recurso metodolgico, algo possivelmente representativo de uma iluso de transparncia 21 de um procedimento complexo, que contribui decisivamente para a validade cientfica do instrumento de coleta e anlise de dados.

Resumo
A transparncia e a clareza dos relatrios de pesquisa, destacando a etapa de coleta de dados, so consideradas parmetros importantes de avaliao do rigor cientfico dos estudos qualitativos. Este texto visa a refletir sobre o emprego do conceito metodolgico de amostragem por saturao terica, empregado freqentemente nas descries de pesquisas qualitativas nas diversas reas do conhecimento, relevantemente, no campo da ateno sade. Discutimos e problematizamos os seguintes tpicos: definio de fechamento amostral por saturao terica; dificuldades de aceitao e operacionalizao de amostras intencionais (exemplificando-as), o tamanho adequado da amostra intencional, o significado de valorizar o que se repete ou as diferenas contidas nos relatos da amostra, os usos inadequados de expresses que empregam o termo saturao e, finalmente, possveis metforas para compreender o conceito. Amostragem; Pesquisa Qualitativa; Metodologia

Colaboradores
Os trs autores contriburam igualmente para a redao do artigo, tendo B. J. B. Fontanella compilado e organizado as progressivas modificaes que resultaram no texto final.

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