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Peut-on
expliquer
tout
l'Univers?
Les physiciens sont ambitieux. Ils prtendent
qu'ils expliqueront, un jour, l'ensemble
du monde avec une thorie du tout :
quelques lois simples d'o dcouleraient
la matire, le temps, l'espace. Ils ont des raisons
d'y croire. Depuis Isaac Newton, qui proposa
une mme explication pour les mouvements
des astres dans le ciel et pour la chute des
pommes, la physique n'a cess de trouver
des causes communes des phnomnes
en apparence diffrents. Le dfi n'a toutefois
jamais t aussi important qu'aujourd'hui.
En particulier, parce que les deux grandes
thories de la physique du xxe sicle, la
relativit gnrale et la mcanique quantique,
sont en dsaccord quant la nature du monde.
L'une dcrit un espace-temps continu, courb
au gr de la prsence de matire; l'autre met
en cause des notions telles que la localisation.
Quelle que soit la thorie plus fondamentale
qui les englobera, elle changera radicalement
notre faon de concevoir l'Univers.
Une rvolution est en marche dans l'industrie
pharmaceutique: des cultures de cellules
vivantes commencent remplacer les racteurs
chimiques pour produire des mdicaments.
Gntiquement modifies, ces cellules
fabriquent des biomdicaments complexes
l'action thrapeutique trs cible.
LA RECHERCHE
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N 43 liAI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 3
6 Le saviez-vous ?
SIX HISTOIRES DE PHYSIQUE FONDAMENTALE
s Zoom
L'UNIFICATION DES FORCES
10 L'avis de l'expert MARC LACHIZE-REY
ON CHERCHE UNE DESCRIPTION UNIQUE DE LA NATURE>> 0
14 Les grandes tapes de la recherche 3
DE LA POMME DE NEWTON AU BOSON DE HIGGS
4 .... ~ a v o i r ~
I. Le besoin d'une cause fondamentale
18 Dieu avait-ille choix en crant l'Univers ? ,,
par Bernard carr
22 La nature s'organise comme les poupes russes
par Michel Bltbol
28 Le boson de Higgs, la particule manquante ,,
Entretien avec Franois Englert
32 Pourquoi il faut unifier les forces
par tienne Klein
36 Six thories pour fonder la physique
par Philippe Pajot
II. Les rponses des thoriciens
40 Thorie des cordes : 4 raisons d'un succs
par Costas Bachas et Franck Danlnos
45 L'Univers comme un hologramme
par Mlchela Petrlnl
48 L'hypothse des mondes parallles
par Hlne Le Meur
52 Rinventer les lois de la gravitation
par Luc Blanchet et Franoise Combes
58 Une bonne thorie doit tre fconde ,,
Entretien avec Peter Gallson
4 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU N' 43
* rbrence6
SOMMAIRE
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Biomdicaments
La biotechnologie
au service
de notre sant
> Repre& P. 82
Les biomdicaments
en 6 questions
> Initiative& P. 86
Les cellules
de mammifres,
gnratrices
de mdicaments
De la paillasse
la commercialisation
Principes actifs dans
les globules rouges
> P. 90
Dans une usine
de biomdicaments
> Acteur& P. 92
Chasseurs
d'innovations
> Avenir P. 96
" Soigner chacun
selon son patrimoine
gntique ,,
> Pour en &avoir plm P. 98
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N43 MAl ZOU) LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 5
Le saviez-vous?
r
Il nya que
quatre forces
fondamentales
..J
TOUS LES PHNO-
Q MNES CONNUS
SONT EXPLICABLES
l'aide de quatre forces
fondamentales : l'lectro-
magntisme, la force
nuclaire faible, la force
nuclaire forte et la
gravitation. L'interaction
lectromagntique,
attractive ou rpulsive, agit
sur les objets portant
des charges lectriques.
L'interaction forte retient
les quarks dans les protons
et les neutrons, et permet
la cohsion du noyau.
L'interaction faible est une
interaction courte porte
responsable notamment
de la radioactivit B. Enfin,
l'interaction gravitation-
nelle n'est qu'une force
attractive qui s'exerce
entre les particules ou les
objets dots d'une masse.
Les thoriciens
proposent rgulirement
des thories avec de
nouvelles forces : une
cinquime force, qui se
manifesterait comme une
dviation par rapport aux
mesures prdites par les
interactions connues,
pourrait tre le signe d'une
nouvelle physique. Mais
aucune proposition n'a
rsist trs longtemps et
nulle exprience n'a mis en
vidence une nouvelle
interaction fondamentale.
-
,. . . ..,
La gravztatzon
est spare des
autres forces
.,j
-
LES DESCRIPTIONS DE L'LEOROMAGNTISME
( ) ET DES DEUX INTERAOIONS NUCLAIRES sont
"" partiellement unifies au sein du Modle standard
de la physique des particules. Celui-ci repose sur
les principes de la physique quantique. la gravitation est,
elle, dcrite par la relativit gnrale labore
par Einstein. Or, ces deux thories s'expriment dans
des formalismes mathmatiques diffrents, a priori
irrconciliables, car ne reposant pas sur la mme
conception du monde. Il s'agit presque de deux
disciplines diffrentes qui manipulent des entits
fondamentales diffrentes. Ainsi, en relativit gnrale,
on manipule la matire comme faite d'objets qui sont
des particules localises, classiques. l'inverse,
en physique quantique, la matire est reprsente
par une fonction d'onde, quelque chose de trs diffrent
qui oblige abandonner, par exemple, la notion
de position prcise d'une particule. Autre exemple,
en relativit gnrale le temps et l'espace sont
des entits qui ne sont pas absolues, alors qu'en
physique quantique on suppose que le temps est
une grandeur bien dfinie.
6 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl Z011 N 43
,. Il y aurait
1osoo univers
diffrents
du ntre
PLUSIEURS IDES
DE LA PHYSIQUE
mnent l'hypo-
thse que notre Univers
ne serait qu'un exemplaire
parmi un nombre colossal
d'univers. L'une d'elles
rsulte du caractre fini
de la vitesse de la lumire :
seul un certain volume
d'univers nous est
accessible. Au-del, un
espace infini existe qui
contiendrait, trs loin
de nous, d'autres univers.
Des physiciens pensent
aussi qu'il y aurait en
permanence de grandes
phases d'expansion crant
une mousse d'univers ,
de nombreux univers
chacun dot de constantes
et de lois de la physique
diffrentes. En outre,
la thorie des cordes
n'est en fait pas une loi
unique, mais un corpus
contenant 10soo 10
1000
lois
physiques diffrentes,
qui chacune pourrait
s'appliquer dans l'un
de ces univers ...
La gravitation quantique
boucles, une autre des
pistes pour unifier les
interactions fondamen-
tales, conduit l'existence
d'enfants univers crs par
les trous noirs. Ce ne sont
l que quelques exemples
des thories actuelles.
Les particules
n'existent pas
vraiment
PARMI LES
THORIES
ENVISAGES pour
rconcilier ces soeurs
ennemies que sont la
mcanique quantique
et la relativit gnrale, la
thorie des cordes est
la plus connue et l'une
des plus anciennes. Selon
elle, les entits fondamen-
tales de l'Univers ne sont
pas des particules, mais
de petites cordes vibrantes,
ouvertes ou fermes.
Ce que nous percevons
comme des particules
distinctes ne serait que
des cordes vibrant
selon diffrents modes.
Il existe plusieurs
thories des cordes, mais
toutes ont en commun
un univers avec dix
dimensions spatiales.
Si nous n'en percevons
que trois, c'est que les
autres sont replies sur
elles-mmes, si petites que
nous n'y avons pas accs.
Ces thories prdisent
aussi que certains modes
de vibration des cordes
devraient nous apparatre
comme des particules
<< supersymtriques >>,
partenaires des particules
ordinaires par certaines
symtries abstraites de la
nature. Ces particules sont
activement recherches
dans les acclrateurs.
Le boson de Higgs donnerait
leur masse aux particules
LA MEILLEURE DESCRIPTION ACTUELLE
DU MONDE DES PARTICULES est le Modle
standard, qui ralise en partie l'unification de trois
des quatre interactions fondamentales, excluant la gravit.
Cependant, cette unification ne fonctionne que si les
particules n'ont pas de masse .. Des physiciens ont propos
une solution ce paradoxe. Dans leur scnario, juste aprs
le Big Bang, les particules taient sans masse. Lorsque
la temprature de l'Univers en expansion est passe
sous un seuil, un champ de force invisible baptis champ
de Higgs s'est form en mme temps que le boson
de Higgs, particule qui lui est associe. L'interaction
des particules avec le champ de Higgs serait l'origine
de l'apparition de la masse inertielle, qui mesure la
rsistance l'acclration. Le problme est que personne
n'a encore observ le boson de Higgs. Comme la thorie
ne prdit pas sa masse, les physiciens ont commenc
explorer une gamme de masse tendue. Petit petit,
le filet se resserre et ils esprent reprer sa trace parmi
toutes les donnes issues des collisions qui se droulent
dans le grand collisionneur de hadrons du CERN, le LHC.
Texte : Philippe Pajot
Illustrations : Paul Gendrot
, . . ..,
La gravztatzon
a une intensit
drisoire
LORSQUE L'ON
CALCULE l'intensit
relative des forces
entre deux protons situs
une distance donne, on
trouve 1 pour l'interaction
nuclaire forte, 1/137 pour
l'interaction lectro-
magntique, 10-
6
pour l'interaction nuclaire
faible et 10-39 pour
la gravitation.
Comment se fait-il alors
que la gravitation soit la
force dont la manifestation
est la plus vidente
notre chelle ? D'une
part, les deux interactions
nuclaires sont courte
porte : elles sont quasi
inexistantes pour des
distances plus grandes
que le diamtre d'un
noyau atomique. D'autre
part, la matire est globale-
ment neutre du point de
vue lectrique :la force
lectromagntique a peu
d'occasion de s'exercer
grande distance.
La force gravitationnelle,
elle, n'est qu'attractive et
cumulative avec la quantit
de matire. Bien qu'elle soit
la plus faible, elle mne
la danse aux grandes
chelles :nous la ressen-
tons ; elle est la cause de la
forme des plantes et des
toiles, et elle sculpte les
galaxies et leurs inter-
actions dans l'Univers.
N' 43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 7
Zoom
8 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
Texte : Philippe Pajot
Infographie : Bruno Bourgeois
L'UNIFICATION DES FORCES
N' 43 MAl ZOll l LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 9
Il avis de l'expert
<<ON CHERCHE UNE DESCRII
L'unification des lois physiques, qui vise
dcrire le monde de faon cohrente,
est loin d'tre acheve. Il faudra peut-tre
remettre en question des thories tablies.
LA RECHERCHE. Pourquoi cherche-
t-on unifier les lois de la physique?
MARC LACHI!ZE-REY. La
physique fondamentale actuelle
est barde de succs. Pourtant,
elle repose sur une dichotomie
entre, d'un ct, la physique
quantique, qui, en simplifiant,
dcrit l'infiniment petit, et, de
l'autre, la relativit gnrale,
qui dcrit la gravitation. Le fait
que ces deux thories s'expriment
dans des formalismes diffrents
est insatisfaisant du point de vue
intellectuel. Mais, surtout,
ces diffrences impliquent
deux conceptions du monde
irrconciliables. Ainsi, en relativit
gnrale, on manipule la matire
comme faite d'objets classiques,
localiss, alors qu'en physique
L'expert
Marc Lachize-Rey, directeur
de recherche au CNRS, travaille
au laboratoire astroparticules
et cosmologie l'universit Paris-VIl .
Spcialiste de cosmologie et
de gravitation, ce thoricien
s'intresse aussi la philosophie.
Ses derniers travaux remettent
en question les proprits usuelles
du temps et la nature de l'espace.
10 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N' 43
quantique la matire est
reprsente par des entits,
des fonctions d'onde et des
champs quantiques, qui ne sont
pas des particules au sens
de corpuscules localiss.
Autre exemple, la relativit
gnrale est incompatible avec
un temps et un espace absolus,
alors qu'en physique quantique
on suppose que le temps est bien
dfini. Ce n'est pas admissible,
car il n'y a qu'un monde !
Quelles unifications ont-elles t
ralises?
M. L.-R. I:unification de la physique
passe par celle de ses interactions
fondamentales. Les physiciens ont
d'abord cherch une version
quantique de l'lectromagntisme.
Cette quantification est apparue
lorsque l'on a voulu rendre
compatibles la mcanique
quantique et la relativit
restreinte sous la forme
d'un formalisme gnral, baptis
<<thorie de jauge (un cas
particulier de thorie des champs),
et fond sur un groupe
de symtries. Cette lectro-
dynamique quantique a connu
un grand succs partir
des annes 1920. Un peu plus tard,
en tudiant les interactions dans
les atomes et dans les noyaux,
les physiciens remarqurent
une similitude entre certaines
interactions nuclaires et l'lectro-
magntisme. Ne pourrait-on pas
quantifier aussi les interactions
nuclaires ? La bonne surprise
c'est que, lorsqu'on s'est intress
de plus prs l'interaction
nuclaire faible, on s'est aperu
que non seulement on arrivait la
quantifier, de la mme manire
que l'lectromagntisme,
mais que, de surcrot, on pouvait
les regrouper sous un formalisme
commun: du point de vue
de la physique fondamentale,
lectromagntisme et interaction
faible peuvent tre considrs
comme deux aspects d'une mme
interaction, que l'on a nomme
lectrofaible . Celle-ci existait
sous sa forme unifie
une poque lointaine,
lorsque l'Univers tait
trs chaud; depuis elle s'est
scinde -par une brisure
de symtrie - en donnant
d'une part l'lectromagntisme
et d'autre part l'interaction
faible. Les physiciens considrent
cette avance thorique
et exprimentale comme une
vraie unification.
Le Modle standard de la physique
des particules est-ilia poursuite de
cette unification?
M. L.-R. On a tent de continuer
cette unification avec la troisime
interaction lmentaire qu'est
l'interaction nuclaire forte,
ce qui a donn lieu ce que l'on
MARC LACHIZE-REY
cosmologiste
riON UNIQUE DE LA NATURE>>
appelle le Modle standard.
Malheureusement, cela ne marche
pas aussi bien. Ce Modle
standard fournit certes
un formalisme commun
ces trois interactions, mais
le formalisme de la thorie
des champs, qui le sous-tend, reste
mal justifi mathmatiquement
et on a recours quantit
d'astuces pour faire fonctionner
cette thorie. un tel point que
mme si elle donne des rsultats
parfaitement vrifis, la plupart
des physiciens considrent
que c'est une thorie effective :
il ne s'agirait pas d'une thorie
fondamentale, mais d'une
manire d'exprimer une thorie
fondamentale, encore inconnue,
dans nos expriences. >
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 11
ON CHERCHE UNE DESCRIPTION UNIQUE DE LA NATURE
> Le Modle standard serait
donc bancal?
M.L.-R. Bancal, le mot est trop
fort. Il permet des prdictions
extrmement bien vrifies
par les expriences. Disons plutt
qu'il est insatisfaisant.
Le formalisme mathmatique
qui le sous-tend n'est pas
compltement justifi
aujourd'hui. Surtout, il contient
une vingtaine de paramtres
arbitraires qui interviennent
sans qu'on ait la moindre ide
d'o ils viennent, ni pourquoi
ils ont les valeurs qu'ils ont :
les masses des particules
lmentaires ; les constantes
de couplage qui dfinissent les
intensits respectives des
interactions. De surcrot, dans sa
version actuelle, sa cohrence
dcrit si bien la ralit du monde,
ni le rendre plus unifi. Les
<<thories de grande unification,
qui cherchent faire du Modle
standard une thorie unifiant
vritablement les trois
interactions fondamentales, ne
sont pas encore bien tablies.
Pour la quatrime interaction, la
gravitation, la relativit gnrale
est-elle la cc bonne thorie , pour
la dcrire?
M.L.-R. La description de la
gravitation l'aide de la relativit
gnrale a t vrifie maintes
reprises avec une grande
prcision. Mais, si l'on cherche
une nouvelle thorie unifie, on
doit tre prt tout remettre en
cause, y compris cette thorie :
la gravitation einsteinienne n' a
requiert l'existence du
fameux boson de
Higgs. Or, nous
ignorons encore si ce
dernier existe bien. Sa
mise en vidence
attendue grce aux
expriences sur le
Grand collisionneur de
hadrons du CERN
On ignore
encore
l'origine des
masses des
particules
pas t vrifie dans
tous les domaines.
Ainsi, pour les trs
petites sparations :
nous sommes
incapables de faire
des mesures
suffisamment
prcises pour valuer
confirmerait que nous sommes
sur la bonne voie, mais ne nous
aiderait gure comprendre
pourquoi le Modle standard
l'interaction
gravitationnelle qui s'exerce entre
des objets massifs distants de
moins de quelques micromtres.
l'chelle des galaxies, les toiles
Entre matire et gomtrie
et le gaz interstellaire semblent
tourner trop rapidement
par rapport aux prdictions
dynamiques issues de la thorie.
L'argument le plus populaire
aujourd'hui voque la prsence
de matire noire invisible :
un moyen de sauver les apparences
en conservant la validit
de thorie de la relativit gnrale
ces chelles. Mais on peut aussi
voir ce rsultat comme un test
ngatif de la thorie dans
ce rgime : plutt que la prsence
de matire noire, la rponse
au problme serait une
modification de la relativit
gnrale pour une nouvelle
thorie qui, ces chelles,
donnerait des prdictions
diffrentes. C'est le sens
Le cadre actuel dans connexions. Une connexion dcrive l'espacetemps et physique unifie
lequel notre physique est ce qui dcrit une les interactions offre une ne distinguera plus matire
dcrit les interactions interaction en thorie piste remarquable pour la et gomtrie : elles se
fondamentales est celui des champs. Or la relativit recherche d'unification. fondraient en une nouvelle
des thories de jauge. gnrale dcrit aussi Elle suggre le rappro entit. Nos concepts
Cellesci se fondent sur la gomtrie de l'espace chement entre les deux d'espacetemps, de matire,
des symtries et sur une temps par une connexion. notions de gomtrie et de de rayonnement tels que
gomtrie prcise : celle Le fait que le mme type matire. D'o l'hypothse, nous les connaissons
des espaces fibrs et des d'objet mathmatique encore assez vague, qu'une deviendront caducs.
12 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
des approches que l'on regroupe
sous le terme de << gravit
modifie . Parmi les ides
explores, certaines envisagent
la gravitation comme
une thorie mergente.
La gravitation ne serait donc pas
une loi fondamentale?
M.L.-R. Cette ide est motive
par des rflexions sur les trous
noirs, en particulier le fait que
l'entropie d'un trou noir est
proportionnelle sa surface
et non son volume. En 1994,
ce rsultat concret a suggr
au Nerlandais Gerard 't Hooft
sa conjecture holographique :
l'ide qu'un systme physique
pourrait tre dcrit uniquement
du point de vue de sa surface
(comme un hologramme, qui
contient les informations
sur un objet en trois dimensions
alors qu'il n'en a que deux).
Cette conjecture a pris de
l'importance aprs la dcouverte
d'une correspondance trs
thorique entre un espace-temps
solution des quations de la
relativit gnrale et une thorie
de champ conforme la surface
de cet espace-temps. Ce rsultat
est toutefois le seul exemple
rpertori pour le moment
de la conjecture holographique.
Des physiciens se font les porte-
parole de ces ides de description
thermodynamique de la
gravitation et d'holographie, etc.
C'est peut-tre une mode, mais
c'est peut-tre aussi un indice
vers une nouvelle manire
d'apprhender la gravitation:
la relativit gnrale pourrait tre
mergente d'une thorie
plus fondamentale et encore
inconnue et la conjecture
holographique serait
la manifestation d'une proprit
L'avis de l'expert
fondamentale de la nature.
Tout cela reste spculatif, mais
c'est une des voies originales
de la recherche d'une nouvelle
thorie fondamentale.
Comment travaillent les physi-
ciens qui tentent d'unifier les
interadions fondamentales?
M.L.-R. Il est toujours utile
de se pencher sur l'histoire de
la physique. La thorie de Newton
s'est construite partir
de la gomtrie diffrentielle ;
la relativit gnrale partir
de la gomtrie riemannienne
(la gomtrie des espaces
courbes) ; la physique quantique
partir de la gomtrie des
espaces vectoriels et des espaces
d'oprateurs, lie ce que l'on
appelle gomtrie non
commutative . D'o l'ide qu'une
nouvelle physique passera par
une nouvelle gomtrie,
gnralise. Quelle gomtrie ?
Peut-on la trouver dans l'arsenal
de ce que nous proposent
les mathmaticiens ?
Parmi les pistes explores,
la thorie des cordes est la plus
connue. Elle utilise des outils
mathmatiques dj prouvs
(par exemple dans le Modle
standard) en les gnralisant
un nombre de dimensions
plus lev qui offrent une grande
richesse mathmatique.
Les entits fondamentales
ne seraient pas des particules
ponctuelles (dimension zro),
mais des cordes vibrantes
de dimension un. La gomtrie
spatio-temporelle et la gomtrie
de l'espace interne associ
aux particules seraient mles
dans celle d'un fond
gomtrique, sorte d'espace-
temps gnralis dot d'un grand
nombre de dimensions.
MARC LACHIZE-REY
Y a-t-il d'autres pistes d'uni-
fication?
M.L.-R. La thorie des cordes est
un courant majeur de la recherche
en physique thorique, mais
beaucoup estiment qu'elle a pris
une telle importance qu'elle
a touff les autres tentatives
d'unification de la physique.
L'une d'elles se dveloppe
nanmoins :la quantification
de la gomtrie en vue d'obtenir
une gravit quantique.
Dans cette voie dfriche
notamment par Ab bay Ashtekar,
de l'universit de Pennsylvanie,
et Carlo Rovelli, de l'universit
de la Mditerrane Marseille,
des travaux rcents ont permis
de construire des gomtries
quantiques trois dimensions.
La recherche actuelle (gravit
quantique boucles, cumes et
rseaux de spins, etc.), trs active,
tente d'tablir leur dynamique
quantique. Cela constituerait un
espace-temps quantique>>, un
tat quantique gravitationnel de
l'Univers. Cette dmarche fournit
dj un support concret
certaines ides de cosmologie
quantique tels le pr-Big Bang,,
ou le rebond cosmique>>. Bien
d'autres ides sont explores : la
gomtrie non commutative
d'Alain Connes,les twisteurs de
Roger Penrose, etc. Nul ne sait
encore quelle piste se rvlera la
bonne, mais je suis persuad
qu'elle fera intervenir une
nouvelle gomtrie qui
impliquera une nouvelle vision
de l'espace et de l'espace-temps.
Propos recueillis
par Philippe Pajot
Retrouvez notre &lection
DE LIVRES
ET DE SITES WEB P. 76
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 13
Les grandes tapes de
DE LA POMME DE NEWTON AU BOSON DE HIGGS
..... 1687 ..... 1887 ..... 1913 ..... 1932 ..... 1964
Isaac Newton Les expriences En se fondant sur Dbut dela Le mcanisme
publie les Principia d'Albert Abraham les travaux d'Ernest
physique nuclaire
BEHHGKou
o il expose la loi Michelson et Rutherford, qui
avec la dcouverte
<< de Higgs montre
de la gravitation
d'Edward Morley avait dcouvert
du neutron par
que les bosons W
universelle.
montrent que le noyau atomique
James Chadwick.
et Z, vecteurs
..... 1831
la vitesse de la en 1911, Niels Bohr
Werner Heisenberg
de l'interaction
lumire dans le labore la thorie
suggre que
nuclaire faible,
Michael Faraday,
vide ne dpend pas quantique des
le noyau d'un atome
ont une masse
cherchant
de sa direction de orbites atomiques.
est compos de
condition d'tre
comprendre
propagation et que
..... 1926
protons et
en prsence
<< la nature de
l'ther n'existe pas.
de neutrons.
du boson de Higgs.
l'lectricit ,
..... 1899
Erwin Schrodinger
..... 1964
dcouvre
propose une formu-
..... 1933
l'induction lectro-
Max Planck lation de la thorie Arno Penzias et
introduit le quantique. En 1927,
Enrico Fermi
Robert Wilson
magntique. Dans
les annes qui
concept de quanta Werner Heisenberg
prsente le premier
dcouvrent,
d'nergie qui prsente, indpen-
modle de l'inter-
suivent, ses travaux
presque par
permet d'expliquer damment,
action faible. n fait
accident, le fond
exprimentaux
le rayonnement sa formalisation.
appel une
diffus cosmolo-
l'amnent forger
le concept de
des corps noirs. Il Paul Dirac apporte
particule encore
gique, rayon-
pose ainsi les bases sa contribution imaginaire :
nement lectro-
champ, qui sera au
de la mcanique en1930. le neutrino. magntique prdit
fondement de
toutes les
quantique. par la thorie
entreprises
..... 1905
du Big Bang et
par la physique
d'unification
Albert Einstein
des particules.
ultrieures.
publie la thorie
..... 1865
de la relativit ..... 1967
restreinte. Sidney Coleman et
James Clerk
Il montre que Jeffrey Mandula
Maxwell dveloppe
la vitesse de publient un article
une thorie du
la lumire est qui va permettre
champ unifiant
la mme dans d'introduire
l'lectricit et le
t;;
tous les rf- la supersymtrie, ~
magntisme, et
>
rentiels inertiels. une symtrie "'
"'
dmontre que la
Cette thorie sera entre les fermions
~
~
lumire doit tre
tendue aux et les bosons.
ffi
dcrite comme un
rfrentiels non
"'
..... 1968
~
champ lectro-
inertiels en 1915
z
,;
"'
z
magntique se sous le nom Gabriele Veneziano
0
;;;,
propageant dans de << thorie trouve une formule
1:!
=>
::;
un milieu matriel de la relativit mathmatique qui
:I:
t;:
indfini, l'ther. gnrale. dcrit l'interaction
u.:
19
14 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
la recherche
nuclaire forte
entre les particules.
Ce qui permettra
Michael Green et
John Schwarz de
dvelopper la
thorie des cordes
en1984.

L'quipe de Carlo
Rubbia et de Simon
van der Meer, du
CERN, dcouvrent
exprimen-
talement
les bosons W et Z,
qui transportent
l'interaction
nuclaire faible.

Mordehai Milgrom
propose la thorie
MOND (dynamique
de Newton
modifie), adapte
de la physique
classique et qui
permet d'expliquer
la diffrence entre
la vitesse de la
matire dans des
galaxies spirales et
celle attendue selon
la physique
newtonienne.

la suite des travaux
Ashtekar
sur les quations
de la thorie
de la relativit
gnrale d'Einstein,
Lee Smolin et
Carlo Rovelli
laborent la thorie
de la gravitation
quantique
boucles, une
des principales
concurrentes
de la thorie
des cordes.

Le quark top est
dcouvert
au Ferrnilab et
confirme ainsi
dfinitivement
la thorie des
quarks labore
par Murray
Gell-Mann
en1964.

Edward Witten
propose la
thorie M, qui a
pour but d'unifier
les cinq thories
des supercordes
en montrant
qu'elles sont
Bruno Scala
en ralit cinq le fonctionnement
faons de regarder des trous noirs.
la mme chose.

LeGrand
Grce aux travaux collisionneur de
de Leonard hadrons du CERN
Susskind et de (LHC) est mis
Gerard 't Hooft en service. L'un de
sur le principe ses objectifs est de
holographique, mettre en vidence
Juan Maldacena l'existence du
montre que la boson de Higgs,
thorie des cordes qui confirmerait
permet d'expliquer l'exactitude du
en partie Modle standard.
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 15
Le besoin d'une cal
10
milliards
d'annes est l'ge approximatif
que doit avoir un Univers
observable : plus jeune, la vie
n'a pas pu apparatre ; plus
vieux, elle a dj disparu.
10500
univers
existeraient selon la thorie M,
qui tente de runir
dans un mme cadre les quatre
forces fondamentales
de la physique.
16 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOll N' 43
47
ans
se sont couls depuis la
proposition par trois physiciens
d'un mcanisme expliquant
l'origine de la masse
des particules lmentaires.
114
gigaledronvolts
au minimum pour la masse
du boson de Higgs. C'est la
limite dtermine par toutes
les expriences de physique
des particules menes jusqu'ici.
;e fondamentale
1043
seconde
est le temps de Planck ,
la dure de vie de l'Univers
en de de laquelle la thorie
actuelle de la gravitation
est impuissante rien dcrire.
ourquoi notre Univers
est-il tel qu'il est? Existe-t-il
une raison fondamentale
ou est-ce d au hasard ?
Certains scientifiques
rpondent cette
interrogation en invoquant
l'existence parallle d'une
infinit de mondes, chacun rgi par des lois
diffrentes. Notre Univers n'en serait
qu'un exemple particulier. D'autres
doutent que l'on puisse un jour dterminer
qu'une srie de lois soit rellement la plus
fondamentale. P. 22 Plus concrtement,
des physiciens recherchent aujourd'hui
la dernire preuve exprimentale du Modle
standard de la physique des particules,
qui unifie les descriptions de trois des quatre
forces fondamentales de l'Univers. P. 28
Et ils travaillent dj l'tape suivante :
trouver une thorie qui inclut galement
la gravitation. Plusieurs pistes
ont dj t proposes. P. 36
> Dieu avait-ille choix en crant l'Univers ? P.18

. P. 28
.. .. .. P. 32
.. P. 36
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 17
~ t,avoirt, )
Dieu avait-ille choix
en crant l'Univers?
En posant cette question, Einstein se demandait si les particularits de
notre monde avaient une explication fondamentale. L'existence possible
d'une infinit d'univers diffrents renouvelle aujourd'hui le dbat.
elon la vision newto-
nienne du monde, le
cosmos fonctionne
telle une gigantesque
machine, insensible
l'existence de la vie ou d'autre forme
de conscience. Les lois de la physi-
que et les caractristiques de l'Uni-
vers ne dpendent pas du fait que
quelqu'un les observe ou non.
Une conception diffrente a
merg depuis une cinquantaine
d'annes. Son point d'ancrage est
que les caractristiques de l'Uni-
vers semblent trs bien ajustes ''
notre existence. Cet ajustement,
trs prcis, concerne les constantes
fondamentales de la physique et
de nombreux paramtres cosmo-
logiques. D'o cette ide selon
laquelle certaines caractristiques
de l'Univers pourraient tre lies
la prsence d'observateurs. Elle a
t qualifie de << principe anthro-
pique '' par le thoricien Brandon
Carter, actuellement l'Observa-
toire de Paris-Meudon.
Ce principe se dcline lui-
mme de deux grandes faons.
La premire, qualifie de prin-
cipe anthropique faible , sou-
tient que les lois de la nature et
les constantes de la physique sont
fixes. Notre existence impose
alors des contraintes quant au
lieu et au moment depuis lesquels
nous observons l'Univers.
Pourquoi l'Univers a-t-il l'ge
qui le caractrise? L'approche
newtonienne, voque au dbut
de cet article, ne dfend pas de
raison particulire. Tout a simple-
ment commenc avec le Big Bang,
il y a peine plus de 10 milliards
d'annes. C'est un hasard que nous
l'observions ce moment-l.
Mais une autre rponse cette
question a t formule en 1961
par Robert Dicke, de l'universit de
Princeton. n nous rappelle qu'une
condition indispensable l'appari-
tion de la vie est la prsence de car-
bone. Celui-ci est produit l'intrieur
des toiles via un processus ncessi-
tant environ 10 milliards d'annes,
priode au terme de laquelle les
toiles explosent en supernovae.
Le carbone et d'autres lments
>Selon le principe anthropique, notre existence impose
des contraintes sur les proprits de l'Univers.
>Cette ide progresse chez les physiciens, de plus en plus
convaincus qu'il existerait une infinit d'univers diffrents.
>Nous serions alors simplement dans l'un des univers
rgi par des lois physiques qui permettent l'apparition
de la vie.
18 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl Z011 N' 43
Bernard carr
est professeur de
mathmatiques et
d'astronomie
l'universit Queen
Mary de Londres.
chimiques se retrouvent alors lib-
rs dans l'espace, o ils peuvent par-
ticiper la formation des plantes
et l'apparition de la vie.
LA VIE NCESSITE
LA PRSENCE D'TOILES
Il est avr, par ailleurs, que
l'Univers ne peut tre beaucoup
plus vieux que 10 milliards d'an-
nes, sans quoi la matire qui le
constitue se serait totalement
transforme en des vestiges
d'toiles, tels des trous noirs, des
naines blanches ou encore des
toiles neutrons. Et, puisque
toute forme de vie ncessite la
prsence d'toiles, la vie peut uni-
quement merger dans un uni-
vers g de 10 milliards d'annes.
Celui-ci est ncessairement pass
par des ges diffrents, mais nous
n'aurions jamais pu y tre.
Les tenants du principe anthro-
pique fort " pour leur part, vont
plus loin. ils soutiennent que l' exis-
tence d'observateurs pose des
contraintes sur les constantes phy-
siques elles-mmes. Bon nombre
de ces contraintes concernent les
constantes de structure ,qui
dcrivent l'intensit des quatre
interactions fondamentales de la
physique -les forces gravitation-
nelle, lectrique, faible et forte.
Beaucoup de physiciens ont
longtemps considr le principe
anthropique fort avec ddain,
car les raisonnements sur les-
quels il tait fond taient trs
diffrents de la manire dont la
physique traditionnelle rendait
compte de la valeur des constan-
tes. Le fait que certaines personnes
affichant des croyances religieu-
ses interprtent l'ajustement des
constantes comme une preuve de
l'existence d'un Crateur a sans
doute renforc cette mfiance.
Toutefois, depuis une dizaine
d'annes, le principe anthropique-
dans son sens gnral- est devenu
plus populaire et mieux accept. Ce
n'est pas tant parce que les argu-
ments sont radicalement diff-
rents. Le changement d'attitude
vient plutt du fait que les cosme-
logistes en sont venus raliser
que notre Univers ne pourrait tre
qu'un exemple particulier d'un
vaste ensemble d'univers paral-
lles ", formant ainsi un mul-
tivers ". Les mcanismes qui ont
donn naissance notre Univers
auraient en effet trs bien pu en
gnrer de multiples autres.
Les hypothses relatives au
multivers n'ont pas t formules
pour expliquer les ajustements
dcoulant du principe anthro-
pique. n n'empche que les deux
concepts semblent prsent inti-
mement lis. L'existence possible
d'une multitude d'univers sou-
lve la question de savoir pour-
quoi nous vivons dans celui-ci
plutt que dans un autre. Un vaste
ensemble d' univers autorise
toutes les possibilits et toutes les
combinaisons des constantes phy-
siques :autre part, et uniquement
par hasard, celles-ci pourraient
trs bien permettre l'apparition
de la vie. On peut aussi facilement
concder que notre propre exis-
tence induise des contraintes sur
l'Univers que nous observons.
Par ailleurs, force a t de consta-
ter que le concept mme d'uni-
vers multiples rduit le principe
anthropique fort un aspect du
principe anthropique faible. Rien
que pour cela, bon nombre de phy-
siciens pourraient considrer >
N 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 19

cc Dieu avait-ille choix
en crant l'Univers? n
> l'existence du multivers
comme l'explication la plus natu-
relle l'ajustement des constantes.
Car, s'il n'existe qu'un seul uni-
vers, cet ajustement pourrait tre
invoqu pour justifier l'existence
d'un ajusteur >>,c'est--dire d'une
divinit qui en soit l'origine. C'est
pourquoi le multivers a t dcrit
comme la dernire solution de
l'athe dsespr.
LES CONSTANTES
PHYSIQUES ET LE HASARD
Afin d'valuer l'interprtation
du principe anthropique via l' exis-
tence du multivers, une question
essentielle est de savoir si les
valeurs des constantes dpendent
des caractristiques alatoires de
l'Univers ou si ces valeurs peuvent
tre prdites par une thorie phy-
sique fondamentale. Ce problme
est troitement li une cl-
bre question pose par Einstein:
<< Dieu avait-ille choix lorsqu'il a
cr l'Univers ?
Sila rponse est ngative, le prin-
cipe anthropique n'a plus aucun
fondement et l'ajustement des
constantes relve d'une pure con-
cidence. Si elle est positive, en
revanche, le principe anthropique
devient pertinent. Ce que nous
appelons << les lois de la nature
devraient alors tre considres
comme autant de phnomnes
locaux. Et les tentatives visant
prdire la valeur des constantes
seraient aussi << dsespres que
celle de l' astronome Johannes
Kepler qui cherchait prdire
l'espacement des plantes en se
fondant sur les proprits go-
mtriques de quelques polydres.
Ce projet n'avait aucune chance
d'aboutir, car il tait fond sur des
prsupposs faux.
Certes, la plupart des scientifi-
ques prfreraient que les constan-
tes soient dtermines par une
physique plus fondamentale. Mais
dans quelle mesure cela serait-il
possible? Actuellement, l'un des
meilleurs candidats pour une tho-
rie physique fondamentale est
la thorie M, formule il y a une
quinzaine d'annes. Cette tho-
rie implique l'existence de onze
dimensions, o les quatre dimen-
sions de l'espace-temps auxquelles
nous sommes habitus mergent
du repliement sur elles-mmes des
dimensions supplmentaires (lire
<< Thories des cordes : quatre rai-
sons d'un succs, p. 40).
Contrairement au Modle stan-
dard de la physique des particules,
qui n'englobe pas la force de gra-
vit et qui contient prs d' une
trentaine de paramtres libres,
la thorie M avait suscit l'espoir
de pouvoir prdire la valeur des
constantes, avec pour seul postu-
lat l'existence de ces onze dimen-
sions. Mais des travaux rcents
suggrent que le nombre de solu-
tions aux quations de la tho-
rie M est en ralit considrable,
dpassant le chiffre astronomique
20 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
de 10 soo ! Ces solutions correspon-
dent des tats nergtiques pos-
sibles du vide quantique, qui for-
meraient, selon Leonard Susskind,
de l'universit Stanford, un<< pay-
sage cosmique incommensura-
blement vaste et vari.
Une caractristique impor-
tante de ces tats nergtiques
est qu'ils sont associs un para-
mtre qualifi de << constante
cosmologique. Cette constante,
note << A , avait t introduite en
1916 par Einstein dans ses qua-
tions de la relativit. Elle per-
mettait de dcrire un modle
cosmologique statique, immua-
ble, conformment aux connais-
sances de l'poque. Mais Einstein
s'est vu contraint de rejeter cette
possibilit aprs la dcouverte,
une quinzaine d'annes plus tard,
de l'expansion de l'Univers.
Pendant des dcennies, les cos-
mologistes estimaient ainsi que la
constante A possdait une valeur
nulle, sans toutefois comprendre
exactement pourquoi. Des ph-
nomnes quantiques semblaient
en effet conduire une valeur non
nulle - et mme trs grande - de
la constante A, mme si les phy-
siciens ne savaient pas comment
la calculer de manire formelle.
Mais la dcouverte, en 1998, du fait
que l'expansion de l'Univers tait
soumise un mouvement acc-
lr a chang la donne. Cette acc-
lration serait due l'influence
d'une constante cosmologique
possdant une valeur 10'
20
fois
plus petite que celle prdite par la
mcanique quantique !
UNE VALEUR LOIGNE
DE LA MOYENNE
Dans le cadre du paysage
cosmique et pour chaque univers
diffrent, la constante A devrait
prendre n'importe quelle valeur
comprise entre deux bornes, deux
nombres trs grands, l'un positif,
l'autre ngatif. Or la valeur obser-
ve dans notre Univers est trs
loigne de la valeur moyenne. Elle
se rvle ainsi, d'un point de vue
statistique, tonnamment petite.
Comme le Prix Nobel de
physique de 1979, Steven
Weinberg, l'a remarqu, la valeur
de la constante A est contrainte
par le principe anthropique, car
les galaxies (et donc la vie) ne
pourraient exister si cette valeur
tait beaucoup plus importante.
L'application de considrations
anthropiques un multivers
possdant une large gamme
de valeurs pour la constante A
implique que la valeur que nous
observons dans notre Univers soit
ncessairement plus petite que la
valeur moyenne. Que cela nous
plaise ou non, le concept de pay-
sage cosmique vient ainsi renfor-
cer le principe anthropique.
Est-ce dire que les caract-
ristiques de notre Univers
doivent tre considres comme
<< atypiques ? Les tenants du
principe anthropique soutien-
nent que oui, en estimant que des
formes de vie similaires la ntre
ne sont susceptibles d'merger
que dans une gamme restreinte
d' univers. D'autres formes de
vie seraient possibles au sein
)
LE BESOIN D'UNE CAUSE FONDAMENTALE
*Le Modle
standard de
la physique
dcrit l'ensemble
des particules
lmentaires ainsi
que les trois forces
-lectromagntique,
forte et faible-
qui rgissent
leurs interactions.
*Le vide
quantique
correspond un tat
o l'nergie est la
plus basse possible.
*La second
principe
de la thermo-
dynamique
tablit l'irrversibilit
des phnomnes
physiques,
lors des changes
thermiques
en particulier.
Cet article est la version
revue et corri ge
par son auteur du texte
paru dans le n"433
de La Recherche.
Temps
d'une gamme un peu plus large,
mais la vie ne pourrait pas appa-
ratre n'importe o.
En se fondant sur les principes
coperniciens, Lee Smolin, de l'insti-
tut Perimeter, au Canada, pense, au
contraire, que la majorit des uni-
vers possdent des proprits sem-
blables au ntre, qui, ainsi, devrait
tre considr comme typique du
multivers. Selon ce thoricien, les
constantes physiques auraient
volu jusqu' prendre les valeurs
qu'on leur connat actuellement,
au travers d'un processus appa-
rent aux mutations et la slec-
tion naturelle. Dans le cadre de ce
scnario, la prsence de vie joue-
rait un rle totalement accessoire
et il n'y aurait pas de contraintes
de nature anthropique.
Si on lui prfre l'ide d'un ajus-
tement li la prsence d'obser-
vateurs dans le multivers, l'inter-
prtation du principe anthropique
n'en demeure pas moins probl-
matique. Par quels mcanismes les
ajustements sont-ils dtermins?
Autrement dit, qu'est -ce qui dfinit
un observateur? Un seuil d'intelli-
gence minimale est-il ncessaire?
Prcisons ici que mme si le mot
grec anthropos dsigne bien l'tre
humain, les arguments dvelopps
dans le cadre des recherches sur
DES PARTICULES LMENTAIRES, tels les quarks, aux formes
de vie les plus volues, des structures de plus en plus corn
plexes sont apparues au cours de l'histoire de l'Univers.
Celui-ci obirait plutt un<< principe de complexit>> qu'
un<< principe anthropique.
le principe anthropique n'ont pas
grand-chose voir avec les tres
humains en particulier. Brandon
Carter a lui-mme admis que le
choix de ce terme n'tait pas heu-
reux. Les arguments anthropiques
ne mettent pas ncessairement l'ac-
cent sur le statut des tres humains,
et ils n'ont pas vocation confor-
ter l'ide religieuse selon laquelle
l'Univers aurait t cr pour le seul
bnfice des hommes.
L'ORGANISATION
AUGMENTE DANS L'UNIVERS
n serait plus raisonnable d'as-
socier les contraintes de nature
anthropique ce que le physi-
cien Paul Davies, de l'universit de
l ~ z o n a , qualifie de << principe de
vie. Jusqu' une priode rcente,
la science envisageait l'existence
de la vie comme quelque chose
d'accessoire, plutt que comme
une caractristique fondamen-
tale de notre Univers. Au cours du
xrx sicle,la second principe de la
thermodynamique a par exemple
t utilise pour affirmer que l'Uni-
vers subissait une<< mort lente,
ds lors que la vie et toutes autres
formes d'organisation se dtrio-
reraient, inexorablement.
Mais les progrs de la cosmo-
logie ont conduit une appro-
che inverse. Selon la thorie du
Big Bang, en effet, l'histoire de
l'Univers rvle un degr d'or-
ganisation croissant, plutt que
dcroissant. Ce que la physique
moderne est capable d'expliquer
sans enfreindre le second principe
de la thermodynamique.
La hirarchie qui rsulte de cette
histoire est parfois qualifie de
<<pyramide de la complexit [fig.1].
mon sens, cette pyramide n'a pu
se former qu'en raison du principe
anthropique qui, partant, devrait
plutt tre interprt comme un
<<principe de complexit. La pr-
sence d'observateurs deviendrait
alors accessoire, l'existence de
conscience refltant juste une
forme particulire de complexit
au sommet de la pyramide.
N" 43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 21
La nature s'organise corn
La recherche de lois vraiment fondamentales de la nature est voue
l'chec, selon les tenants de la vision cc mergente >>du monde.
Pour eux, aucun niveau d'explication n'est plus important que les autres.
E
n mars 2005, Robert
Laughlin, Prix Nobel
1998 pour ses travaux
de physique de la
matire condense, a
lanc un dbat passionn, dcisif
pour notre comprhension du
monde, qui ne cesse de s'amplifier
dans la communaut scientifique.
Dans un livre intitul Un Univers
diffrent (Fayard, 2005), il soutient
que toutes les lois de la nature sont
''mergentes. Elles rsultent d'un
comportement d'ensemble et sont
pratiquement indpendantes de
celles qui rgissent les processus
individuels sous-jacents.
J: affirmation de Lau ghlin parat
dfier le bon sens, parce que si l'on
admet que des lois sont mer-
gentes, il faut bien qu'il y ait un
niveau d'organisation infrieur
d'o elles mergent. Et que, sauf
amorcer une rgression l'infini,
on doit tenir l'un de ces niveaux
pour ultime et fondamental, les
lois qui le rgissent ne pouvant
plus merger de rien d'autre.
La thse de Laughlin s'oppose en
premire analyse une doctrine
ne avec le projet de rationaliser la
connaissance :le rductionnisme. Le
rductionnisme consiste rendre
compte de la grande varit des
phnomnes naturels par un petit
nombre d'entits lmentaires>>
et de lois fondamentales>> [fig.1].
Son but, annonait le physicien
franais Jean Perrin au dbut du
xx sicle, est d'" expliquer du visi-
ble compliqu par du visible simple,
faisant de la simplicit une mar-
que de vrit. !:atomisme grec de
l'Antiquit, fond par Leucippe et
Dmocrite, comptait dj parmi
ses succs d'expliquer les phno-
mnes de rarfaction (tat gazeux)
et de condensation (tats liquide ou
solide), en admettant que la matire
soit faite de corpuscules spars par
des distances plus ou moins grandes
dans le vide. Les proprits visibles
de la matire taient ainsi rdui-
tes >> celles des atomes.
Mais ce n'tait l qu'une esquisse.
Au XIX sicle, un atomisme rnov
s'est montr capable d'unifier un
domaine plus vaste de phno-
mnes chimiques et physiques.
Il a t utilis en 1808 par l'An-
glais John Dalton pour expliquer
que les substances chimiques se
combinent en proportion variant
de manire discontinue.
Puis il a permis, partir de 1850,
d'interprter les phnomnes
>Pour certains physiciens, les lois de la nature sont indpen-
dantes de celles qui rgissent les processus sous-jacents.
>Ils appuient leur thse notamment sur le fait que des parti-
cules au comportement individuel alatoire ont des compor-
tements collectifs dterministes.
>Cette vision interdit de considrer un ensemble de lois
comme rellement fondamental.
22 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE j MAl 2011 N' 43
Michel Bitbol
est philosophe
de la physique
au Centre
de recherche
en pistmologie
applique.
*La thermo-
dynamique
se dfinit comme
la science
du rapport entre
la chaleur stocke
ou change
par un systme
et le travail des
forces exerces
sur lui.
thermodynamiques comme
la pression des gaz ou le trans-
fert de chaleur entre les corps.
Cette interprtation supposait
que la pression et la temprature
refltent le comportement sta-
tistique d'une immense popu-
lation de molcules, individuel-
lement soumises aux lois de la
mcanique classique. Les succs
spectaculaires de l'atomisme se
rvlaient pourtant ambivalents
pour la doctrine rductionniste.
Car ils faisaient ressortir la dis-
tance entre une physico-chimie
atomiste et certains phnomnes
naturels comme la vie.
LA VIE CONTRE
LES PRINCIPES PHYSIQUES
Les tres vivants apparaissaient
en effet dfier les lois de la phy-
sique, en particulier celles de la
thermodynamique. Leur compor-
tement intentionnel, dirig vers
un but, n'est-il pas tranger aux
lois causales ? Et leur dveloppe-
ment, qui les porte une orga-
nisation croissante, ne semble-
t-il pas en contradiction avec le
second principe de la thermo-
dynamique, qui impose aux sys-
tmes physiques une tendance
l'ordre dcroissant?
Au moins tait-il clair que rien
n' aurait permis d' anticiper les
phnomnes biologiques partir
des seules lois physico-chimiques
connues. Mais si la stricte rduc-
tion du vivant la physique appa-
raissait hors de porte, fallait-il
faire intervenir un principe
vital >> ? Refusant ce dilemme,
un groupe de biologistes et de
LE BESOIN D'UNE CAUSE FONDAMENTALE
me les poupes russes
philosophes britanniques pro-
posa, autour des annes 1920,
une << voie moyenne , entre le
rductionnisme et le vitalisme.
Cette voie neuve l'poque n'tait
autre que l'mergence, ici appli-
que aux tres vivants. Tout en
posant que rien d'autre qu'une
base physico-chimique d'atomes
n'intervient dans le domaine
biologique, les mergentistes
britanniques soulignaient que
des systmes complexes de rela-
tions entre lments de cette
base sont susceptibles de faire
surgir des proprits et des lois
indites. Les lois qui caractrisent
la vie ; et aussi des lois macro-
scopiques intermdiaires, comme
celles qui rgissent les fluides et
les solides. Cela tait rendu vrai-
semblable par l'ide d'une non-
linarit des processus complexes,
rsume dans le slogan : >
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 23
~ 6 a v o i r 6 ) .
La nature s'organise
comme les poupes russes
> " Le tout est plus que la
somme des parties. " Du vieux
projet rductionniste on prser-
vait ainsi le pouvoir unificateur,
en accordant que le seul fonde-
ment du monde est constitu par
les atomes et les lois de la physique
microscopique. Mais on attnuait
son pouvoir explicatif, puisqu'on
devait admettre l'impossibilit
de prdire, voire de dduire, les
proprits et lois mergentes
partir des proprits et des lois
sous-jacentes.
CAPACITS MATHMATIQUES
INSUFFISANTES?
Le statut des proprits et lois
mergentes ne s'en trouvait pas
lucid pour autant. Si c'est en
principe qu'elles ne sont pas dri-
vables du niveau lmentaire "
alors il faut leur attribuer une
autonomie relle par rapport
ce dernier. Si c'est seulement en
raison de nos moyens mathma-
tiques imparfaits qu'on ne par-
vient pas les dduire (sauf
faire appel des techniques de
simulations pas pas par ordina-
teur), et qu'elles nous semblent
cause de cela inattendues, les pro-
prits et lois mergentes ne sont
que des piphnomnes. Dans
le premier cas, on reconnat aux
La renormalisation
proprits et lois mergentes une
forme d'existence absolue (autant
qu'aux proprits et lois << l-
mentaires). Dans le second cas,
on ne leur concde qu'une forme
d'existence relative nos moyens
mathmatiques.
Vers la mme poque, autour
de 1920, une rflexion sur les suc-
cs du rductionnisme en phy-
sique suscitait, paradoxalement,
des doutes sur la possibilit de
savoir quoi les phnomnes sont
rduits. valuons la dmarche de
la physique statistique sans pr-
jug, demandent les physiciens
autrichiens Franz Exner et Erwin
Schridinger, et le mathmaticien
franais mile Borel. premire
vue, celle-ci repose sur la convic-
tion que le mouvement des mol-
cules obit des lois dtermi-
nistes : celles de la mcanique
newtonienne, qui rgit galement
le mouvement des corps matriels
macroscopiques.
Mais on pourrait parfaitement
se dispenser de cet acte de foi.
En effet, tout ce que montre la
physique statistique, c'est que
les lois de la thermodynamique
sont rductibles au comportement
dsordonn de myriades de mol-
cules. Qu'on suppose ou non ces
molcules rgies individuellement
par des lois dterministes n'a
gure d'importance : la seule chose
qui compte pour retrouver les lois
de la thermodynamique macro-
scopique, ce sont les distributions
statistiques, qui pourraient aussi
bien rsulter de processus micro-
scopiques alatoires.
la fin des annes 1920, l'av-
nement de la mcanique quan-
tique a montr le bien-fond de
ce scepticisme. On a dsormais
de bonnes raisons d'admettre
que non seulement les lois de la
thermodynamique, mais aussi
les lois de la mcanique classique
elles-mmes mergent des lois
quantiques. Or, les lois quantiques
sont caractrises par une forme
d'indterminisme microscopique.
Il suffit de penser aux relations
d'" incertitude " de Heisenberg,
ou au fait que les tats quanti-
ques ne permettent d'valuer que
les probabilits des valeurs des
variables qu'on mesure.
PLUSIEURS ENSEMBLES
DE LOIS LMENTAIRES
Une leon plus gnrale res-
sort de l: il y a une multiplicit
de lois lmentaires pouvant ser-
vir de base aux lois mergentes.
Autrement dit, les lois mergentes
sont multiralisables ,ou sur-
venantes. Cela impose une cloison
tanche entre les divers niveaux de
lois, puisque la connaissance des
lois mergentes ne renseigne pres-
que pas sur les lois lmentaires.
La probabilit pour qu'une particule, interagissant avec d'autres ou
avec elle-mme, aille d'un point un autre se calcule en sommant, au
moyen d'une intgrale, toutes les potentialits pour cette particule
et pour les mdiatrices d'interaction de se dplacer, d'tre cres ou
annihiles. Cependant, au fur et mesure que les itinraires poten-
tiels des mdiateurs d'interaction deviennent plus foisonnants en
vnements de cration-annihilation, l'nergie qu'ils portent aug-
mente, les intgrales divergent et on aboutit des nergies, des
masses ou des charges infinies.
vers l'infini. Certaines de ces quantits auxiliaires sont appeles
masses nues des particules sources de champs; on peut en effet
les assimiler aux masses qu'auraient les particules dans la situation
imaginaire o elles n'interagiraient pas avec elles-mmes.
La stratgie employe partir des annes 1940 pourvitercesvaleurs
infinies est une technique mathmatique appele la renormalisa-
tion. Elle consiste compenser les quantits tendant vers l'infini en
les soustrayant de quantits auxiliaires qui tendent paralllement
24 o LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 o N' 43
la surprise de bien des physiciens, cette curieuse mthode a abouti
des prvisions admirablement corrobores par l'exprience. Ainsi,
en 1947-1948, elle permit de rendre compte trs prcisment d'une
anomalie du spectre de l'hydrogne appele le dcalage de Lamb.
Elle est galement devenue un guide pour la construction de nou-
velles branches de la thorie quantique des champs, comme la tho-
rie unifie lectrofaible formule au tournant des annes 1970, qui
a valu le prix Nobel1979 ses crateurs Steven Weinberg, Seldon
Glashow et Abd us Salam.
Durant les annes 1980, Stephen
Wolfram et d'autres spcialistes de
simulation de systmes complexes
sur ordinateur ont port ce constat
son comble. Ils sont parvenus
montrer que les lois macrosco-
piques de l'hydrodynamique ou de
la thermodynamique, qu'on sup-
pose fondes sur les lois microsco-
piques de la mcanique classique
ou quantique, peuvent aussi bien
merger d'une base beaucoup plus
simple. La base de substitution
choisie est un modle d' << auto-
mates cellulaires ,fait d'une grille
de << cellules pouvant se trouver
dans un nombre fini d'tats (par
exemple o ou 1) et changeant
d'tat en fonction de l'tat des
cellules voisines [fig. 2] .
Il ressort de cet itinraire de
pense que les lois mergen-
tes sont dans une large mesure
dcouples de leur base prsume.
Les lois mergentes restent stables
LE BESOIN D'UNE CAUSE FONDAMENTALE
*Les relations
d'incertitude
de Heisenberg
indiquent
notamment
que la prcision
avec laquelle on
connat la position
d'une particule
est inversement
proportionnelle
celle sur son
impulsion.
sous des variations considrables
de leur base. On dit qu'elles sont
<< protges des vicissitudes de
cette base. Ce concept de protec-
tion des lois mergentes vis--
vis de la base est crucial. Il a servi
de guide aux auteurs, comme
Laughlin, qui soutiennent que
les lois dites << fondamentales >> ,
celles qu'on suppose pourtant
servir de base toutes les autres
(telles les lois de la gravitation
et de l'lectromagntisme), sont
aussi mergentes.
La protection des lois mer-
gentes vis--vis du dtail de ce
qui se passe au niveau sous-jacent
permet d'expliquer plusieurs parti-
cularits surprenantes des lois fon-
damentales. Elle explique d'abord
leur remarquable exactitude. Une
moyenne sur un nombre astrono-
mique de processus dsordonns
aboutit en effet invitablement
un comportement global lisse
et ordonn. C'est ce que Laughlin
appelle la << perfection mergeant
de l'imperfection . La protection
explique ensuite les analogies
formelles entre certaines lois de
la matire condense que l'on tient
pour mergentes, et des lois de la
matire lmentaire qu'on suppose
<<fondamentales. Ainsi, l'analo-
gie entre les << phonons ,modes
quantifis de vibration ports par
le rseau d'atomes d'un cristal, et
les<< photons, quanta d'nergie
lectromagntique supposs <<fon-
damentaux .Ou bien l'analogie
entre les trous dans les bandes
de valence de semi-conducteurs,
qui se comportent comme des
lectrons de charge positive, et les
positrons ou anti-lectrons << fon-
damentaux de Dirac.
THORIE QUANTIQUE
DES CHAMPS ET MERGENCE
La rigueur de ces analogies,
dont la liste est loin d'tre limi-
tative, se rvle tellement remar-
quable qu'on peut difficilement
croire qu'elle ne traduit pas une
identit de principe. Une identit
non pas dans le dtail des proces-
sus sous-jacents, bien sr ; mais
dans la simple circonstance qu'il
y a des processus sous-jacents,
dont la rsultante se manifeste
de manire constante au niveau
mergent.
La thse audacieuse du carac-
tre mergent des lois de la nature
a t conforte, ces vingt dernires
annes, par une connaissance
mieux assure de l'une des tho-
ries physiques rputes les plus
fondamentales : la thorie quan-
tique des champs. Elle unifie la
thorie quantique et la thorie
de la relativit restreinte, et rend
raison avec une prcision inoue
des interactions entre particules
<< lmentaires . sa naissance,
dans les annes 1930, elle a pour-
tant manifest un grave dfaut :
l'apparition de termes infinis lors
du calcul de l'auto-interaction des
particules jouant le rle de sour-
ces de champs (par exemple, >
N' 43 MAl ZOll l LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 25

La nature s'organise
comme les poupes russes
> lors du calcUl de l'interaction
de chaque lectron avec le champ
lectromagntique mis par lui-
mme). Une correction mathma-
tique de ce dfaut a donc t mise
au point vers la fin des annes
1940 sous le nom de renorma-
lisation (lire La renormalisa-
tion>>, p. 24).
PAS DE THORIE VRAIMENT
FONDAMENTALE
Mais quel rapport peut bien
avoir la renormalisation, prsen-
te au dpart comme un simple
artifice de calcul, avec la question
conceptuelle de l'mergence des
lois de la physique? Pour le com-
prendre, il faut tre attentif l'vo-
lution rcente des techniques de
renormalisation. mesure de leur
progrs, on s'est mis prendre au
srieux les seuils d'nergie qu'on
se contentait jusque-l de faire
tendre vers l'infini. Ne se peut-il
pas que ces seuils, maintenus
une valeur finie, aient le sens de
limites effectives de validit de
la thorie? Ne sparent-ils pas
le domaine basse nergie, o la
thorie est valide, d'un domaine
haute nergie encore inexplor ?
S'il en va ainsi, on peut consi-
drer le domaine basse nergie
comme un niveau d'organisation
mergent: un niveau de consti-
tuants et de lois portparunniveau
d'organisation sous-jacent haute
nergie dont il est partiellement
indpendant, c'est--dire dont il
est protg >>. Cette hirarchie
de niveaux a des ralisations tho-
riques bien connues. Supposons
qu'on prenne la thorie quantique
des champs standard pour base.
En fixant un seuil d'nergie fini
appel nergie de coupure>>, on
sait construire partir d'elle des
thories de champs effectifs >>
reprsentant un ensemble de lois
mergentes approximatives. Par
extension, il est tentant d'admet-
tre que la thorie quantique des
champs standard, qui peut aussi
faire appel des nergies de cou-
pure dans ses procds de renor-
malisation, reprsente elle-mme
un systme de lois physiques
mergentes. Mais cette fois les
lois mergentes d'un niveau sous-
jacent encore indtermin.
Aucune thorie fondamentale
ne serait alors vraiment fonda-
mentale. Toutes les lois accep-
tes l'heure actuelle seraient
mergentes. Deux conceptions
du futur s'opposent partir de l.
La premire, inspire par le pro-
gramme rductionniste, consiste
croire qu'on finira par difier
Cet article est la version
revue et corrige
par son auteur du texte
paru dans le n' 405
de La Recherche.
L'VOLUTION DE CET AUTOMATE CELLULAIRE repose sur une rgle simple: chaque cellule cubique est
colore si, l'tape prcdente, exactement deux de ses 26 voisins (par les faces, les artes et les som
mets) sont colors. Ce type de dispositif permet de retrouver un grand nombre de comportements obser
vs dans la nature. Les rgles utilises sont-elles pour autant des lois fondamentales?
. 26 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
une thorie unifie fondamentale,
qu'on identifiera les particules
lmentaires dont tout le reste
est fait, qu'on parviendra non-
cer des lois ultimes de la nature.
Peut-tre les lois de la thorie
des supercordes, de la gravitation
quantique boucles ou de l'une
de ses hritires.
La seconde conception envisage
au contraire la possibilit qu'il n'y
ait aucun niveau fondamental
atteindre, ni lois ultimes formu-
1er ni lments au sens strict ; que
tous les niveaux soient mergents,
que la structure de toutes les lois
drive de leur << protection vis-
-vis d'un milieu sous-jacent, et
que les particules de n'importe
quel type soient dcomposables
condition d'acclrer suffisam-
ment les particules qui servent
les sonder. La premire option
a pour elle le bon sens et l'hri-
tage de la pense atomiste, mais
c'est elle que revient la charge
de la preuve. La seconde option
est vertigineuse, mais elle peut se
prvaloir du simple fait de l'ina-
chvement persistant de la phy-
sique, de son allure de poupes
russes >> imbriques et indfini-
ment hirarchises.
DEUX COMMUNAUTS
DE PHYSICIENS S'OPPOSENT
Au-del de leur valeur intrin-
sque, ces deux options ont
aussi un grand pouvoir polmi-
que en raison de l'appui que cha-
cune d'entre elles apporte aux
demandes de fonds (publics ou
privs) de deux communauts dis-
tinctes de physiciens. La premire
option conforte les intrts pro-
fessionnels des spcialistes de
physique des particules et des
hautes nergies. Car les crdits
publics gigantesques consacrs
leur discipline sont justifis par
le caractre suppos plus fonda-
mental, plus lmentaire et plus
ultime >> de son objet, partir
duquel on pense pouvoir recons-
truire tout le reste. Au contraire,
la seconde option sert les intrts
de la communaut des spcia-
listes de physique macroscopi-
que de la matire condense,
dont fait partie Laughlin.
Car s'il n'existe ni vrai fon-
dement ni entits authenti-
quement lmentaires, les
tudes menes un niveau
intermdiaire ont exactement
autant d'importance que cel-
les qui concernent le niveau
tenu { l'heure actuelle) pour
fondamental.
Pour ma part, je vais choisir
mon camp dans ce dbat br-
lant, en concentrant mon
attention sur la seconde
option. Ce choix-l n'est li
aucun intrt professionnel
de physicien, mais un
dsir de philosophe : celui de
mieux comprendre une pos-
sibilit intellectuelle indite.
J'essaierai donc de dfendre
l'option du << sans fond contre
deux objections.
UNIFIER LES LOIS
RESTE POSSIBLE
La premire objection cou-
ramment faite l'option d'une
cascade de lois sans fonde-
ment est qu'elle annule tout
le bnfice historique des
approches rductionnistes.
Mais, en vrit, il n'en va pas
ainsi. La possibilit d'unifier
un grand nombre de lois en
les considrant comme por-
tes par une mme base est
prserve ici. Car elle est indif-
frente au caractre ultime
ou non des lois de cette base,
et au statut lmentaire ou
non de ses constituants.
L'option du sans fond
a mme un avantage sur ce
point. En elle,la question de la
base ne se pose plus en termes
d'existence, mais en termes
de mthode. On n'a plus se
proccuper de ce qu'est la base
ultime et relle (ce qui a toutes
les chances de rester indci-
dable) , mais seulement de
savoir quelle reprsentation
d'une base intermdiaire
remplit le mieux sa fonction
unificatrice. Les dmarches
de la rduction et de l'mer-
gence des lois sont ainsi
rendues coopratives dans
une dynamique de recher-
che, plutt que conflictuelles
dans une prise de position
dogmatique.
La seconde objection contre
la thse des lois toutes mer-
gentes est aussi la plus lan-
cinante. C'est celle, sou-
vent voque, du bon sens :
comment l'difice du monde
peut-il tenir sans fonda-
tions lgales absolues, et
sans briques ultimes? La
rponse est dj contenue,
pour qui sait la lire, dans le
dtail de la thse des lois mer-
gentes. Elle revient transfor-
mer, une fois encore,les ques-
tions d'existence en questions
de mthode. Selon la thse des
lois mergentes, ne l'oublions
pas, il n'y a mme plus lieu
d'opposer un niveau de base,
absolu, des niveaux sup-
rieurs, relatifs et pi phnom-
naux. Car toutes les dtermi-
nations et toutes les lois sont
relatives des moyens d'accs
exprimental ou un domaine
d'nergie explor.
En allant au bout de ce juge-
ment, dire qu'on peut trou-
ver pour n'importe quelle loi
une base d'o elle merge ne
signifie pas que la nature est
un puits sans fond dans l'ab-
solu. Cela signifie seulement :
(a) que le cours des recher-
ches relativement auxquel-
les chaque niveau d'organi-
sation est dfini n' a pas de
point d'arrt prvisible; et {b)
que cela n'a de toute manire
pas de sens de parler de la
nature indpendamment
des recherches qu'on peut y
conduire. Ici, le seul fonde-
ment ,d'ailleurs mobile, de
l'difice lgal des sciences est
la pratique de la recherche.
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 27
FRANOIS ENGLERT
Le boson de Higgs, la
particule manquante
Plusieurs milliers de physiciens guettent aujourd'hui sa formation
dans le Grand collisionneur du CERN. Pourquoi le boson scalaire >>
est-il devenu la cl de vote de la physique des particules ?
LA RECHERCHE. Le principal objectif du LHC est
l'observation d'une particule dont vous tes le
co-inventeur. En quoi cette particule est-elle si
importante pour les physiciens?
FRANOIS ENGLERT. rhypothse de son exis-
tence est ancienne. Elle a t propose dans les
annes 1960 par Robert Brout et moi-mme, puis
peu aprs, et indpendamment, par le physi-
cien cossais Peter Higgs, dans le contexte d'un
mcanisme permettant d'unifier dans un mme
schme thorique des phnomnes apparem-
ment distincts. La particule est souvent dnom-
me boson de Higgs - en rfrence ce der-
nier - et aussi << boson scalaire BSS (BSS pour
brisure spontane de symtrie) - en anglais SBS
scalar boson. Cette particule a une grande impor-
tance pour la physique, car elle est au confluent
de plusieurs enjeux concernant la comprhen-
sion des lois rgissant la structure de la matire.
D'abord, le mcanisme permettrait, s'il tait plei-
nement vrifi, d'unifier des forces qui peuvent
agir trs grande distance d'autres uniquement
perceptibles l'chelle subatomique et induirait
ainsi une vision plus unifie des lois de la nature.
Ensuite il permettrait de rpondre une question,
apparemment simple, mais toujours inexplique :
comment les particules lmentaires acquirent-
Franois
Englert
est professeur
de physique
l'Universit libre
de Bruxelles.
>Dans les annes 1960, les physiciens veulent dcrire
l'interaction nuclaire faible par analogie avec la force
lectromagntique.
>Ils y parviennent en imaginant l'existence d'une particule
massive, qui donnerait leur masse toutes les autres.
>Si le Grand collisionneur de hadrons du CERN ne l'observe pas,
il faudra corriger le Modle standard de la physique.
28 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
elles la masse qui les caractrise ? Enfin, la par-
ticule, dont la dtection confirmerait la validit
du mcanisme, est aussi la pice manquante du
Modle standard de la physique des particules -
cette thorie qui dcrit l'ensemble des particules
lmentaires connues et les forces qui les relient.
Sa dcouverte constituerait ainsi le parachvement
d'un vaste corpus de rsultats thoriques et exp-
rimentaux obtenus depuis des dcennies dans plu-
sieurs grandes branches de la physique.
Quel cheminement vous a conduit ce domaine?
P. E. J'ai effectu des tudes d'ingnieur avant
de me consacrer la physique thorique et de
commencer, au milieu des annes 1950, une thse
de doctorat en mcanique statistique l'Univer-
sit libre de Bruxelles. Durant cette priode, j'ai
travaill sous la direction du physicien franais
Pierre Aigrain*. C'est lui qui, aprs ma soutenance
de thse, m'a recommand auprs de Robert Brout,
jeune professeur l'universit Cornell, aux tats-
Unis, qui cherchait un collaborateur. En 1959, je
l'ai donc rejoint pour continuer travailler dans le
domaine de la mcanique statistique. Mais, peu
peu, nous avons bifurqu vers un autre domaine :
la<< thorie des champs ,qui applique les concepts
de la physique quantique aux particules lmen-
taires. Selon cette thorie, les particules sont trans-
portes par des << champs qui transmettent des
forces d'autres particules.
Un revirement dans vos activits de recherche ...
P. E. Ce n'est pas un revirement. Robert Brout et
moi considrons la physique comme une tentative
d'intelligibilit rationnelle de l'Univers quine saurait
tre cloisonne en domaines spars. En fait, c'est
de notre exprience en mcanique statistique que
sont ns une intuition et, ensuite, l'espoir de rsoudre
un problme majeur qui proccupait les physiciens
de l'poque. Pour le comprendre, rappelons que l'on
connat quatre interactions fondamentales : les for-
ces lectromagntiques, propres aux phnomnes
lectriques, magntiques et lumineux; les forces
gravitationnelles, qui dcrivent l'attraction univer-
selle des corps ; les interactions fortes , respon-
sables de la cohsion des noyaux atomiques ; et les
interactions << faibles , qui provoquent des dsint-
grations radioactives. Les deux premires, dites <<
longue porte , agissent sur des objets quelle que
soit la distance qui les spare. Elles obissent aux
lois de Maxwell (lire << Du tout mcanique au tout
lctromagntique >>, p. 66) et de la relativit gn-
rale d'Einstein, tablies sous leur forme actuelle au
dbut du xx sicle. Les deux dernires forces sont
qualifies d'interactions courte porte, car elles
s'exercent sur des objets spars par des distances
n'excdant pas la dimension des noyaux.
En 1g6o,la nature des forces courte porte appa-
raissait bien diffrente de celle des forces longue
porte, perceptibles l'chelle macroscopique.
*Pierre Algraln
(1924-2002),
physicien franais,
a t pionnier
dans la physique
du solide et des
semi-conducteurs.
Les interactions faibles et lectromagntiques pr-
sentaient tout de mme des analogies, raison pour
laquelle les thoriciens ont cherch tablir un rap-
prochement. Puisque la force lectromagntique
est transmise par les photons- particules de masse
nulle faisant partie d'une famille dite des <<bosons
de jauge - , ils se sont demand si l'interaction
faible n'tait pas communique, elle aussi, par des
bosons de jauge. Selon les lois de la mcanique
quantique, ceux-ci devraient tre massifs pour
transmettre une interaction courte porte. Mais la
nature mme des champs de jauge semblait garantir
leur caractre non massif. Par ailleurs,les physiciens
ne parvenaient pas tablir une thorie de la force
faible transmise par des particules massives. Leurs
calculs conduisaient des aberrations mathma-
tiques qui n'avaient aucun sens d'un point de vue
physique. Nous avons alors ralis que le concept
de <<brisure spontane de symtrie ,bien connu en
mcanique statistique, pouvait tre appliqu >
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 29
< Le boson de Higgs, la particule manquante n
> la thorie quantique des champs de jauge
et, ce faisant, permettre d'avancer dans la compr-
hension des forces courte porte.
Que recouvre ce concept de cc brisure spontane
de symtrie ,, ?
F. E. Considrons cette analogie: une table ronde
est dresse de telle sorte que chaque verre se situe
gale distance entre les assiettes. Supposons les
convives ambidextres :ils n'ont aucune raison de se
saisir d'un verre, plutt que d'un autre. L'ensemble
forme un systme parfaitement symtrique.
Pourtant, si une personne choisit de prendre le
verre plac sa droite, les autres devront faire de
mme pour disposer de leur propre verre. Ce rsul-
tat est le fruit du hasard. Et c'est exactement ce
qui se produit dans les phnomnes physiques de
brisure spontane de symtrie. Ils se manifestent
notamment dans les ferromagntiques tels que le
fer ou le nickel. Ces matriaux sont constitus de
petits aimants microscopiques qui ont tendance
s'aligner paralllement les uns aux autres. haute
temprature, ils s'orientent toutefois dans toutes
les directions de l'espace sous l'effet de l'agitation
thermique. Lorsque la temprature diminue au-
dessous d'une valeur seuil, les aimants s'alignent
dans la mme direction et le matriau devient
aimant. Si le matriau est suffisamment grand
pour que les effets de surface soient ngligeables et
si celui-cin'est soumis aucun champ magntique
extrieur, il est impossible de dterminer quelle
sera cette direction : il suffit que deux aimants
microscopiques interagissent et s'alignent pour
que tous les autres fassent de mme. Et la brisure
de symtrie est bien spontane, car indpendante
de toute considration nergtique.
Cela aftederait aussi les forces fondamentales?
F. E. C'est l'intuition que nous avons eue avec
Robert Brout lorsque nous travaillions aux tats-
Unis. Nous avons t inspirs par le travail de
Yoichiro Nambu (Prix Nobel de physique en 2008},
en 1960, qui introduisait la notion de brisure spon-
tane de symtrie en thorie des champs. Aprs
mon sjour postdoctoral, je suis retourn, fin 1961,
l'Universit libre de Bruxelles, o je suis devenu
professeur. Robert Brout m'y a rejoint. Nous avons
alors mis plusieurs annes pour laborer un modle
expliquant comment une brisure spontane de
symtrie aurait faonn la structure des forces
courte porte. La brisure de symtrie postule- sem-
blable celle qui produit l'aimantation des corps
ferromagntiques- agissait ici sur l'espace mme.
Dans notre modle, ce qui joue le rle de l'aiman-
tation d'un corps ferromagntique, c'est un champ
30 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
*La polarisation
est une proprit
des ondes vectorielles,
telles que la lumire,
qui est ca rad rise
notamment par
une certaine direction
de l'espace.
scalaire BSS qui fournit la dynamique ncessaire
cette brisure de symtrie en envahissant l'espace
vide de particules. Il transporte le boson scalaire
BSS, qui pourrait tre observ exprimentalement
et confirmer ainsi le schma thorique.
Quelles sont les caractristiques de cette
particule?
F. E. C'est un boson, lui aussi massif. Contrairement
aux bosons de jauge, celui-ci est qualifi de << sca-
laire ,ce qui signifie que le champ qui les transporte
ne comporte pas de directions de polarisation. De
plus sa charge lectrique et son spin (une proprit
quantique fondamentale} ont une valeur nulle. Par
brisure spontane de symtrie, ce champ scalaire
BSS qui transporte ce boson scalaire BSS structure-
rait le vide et emplirait tout l'espace. Les particules
sensibles ce maillage seraient ralenties en letra-
versant. Et plus elles sont ralenties, plus leur masse
devient importante. Le mcanisme dit de Brout-
Englert-Higgs (BEH} transforme ainsi des bosons de
jauge sans masse en bosons de jauge massifs. Les for-
ces longue porte qu'elles transmettaient se trans-
forment ainsi en forces faible porte. De plus ces
bosons de jauge massifs conservent certaines pro-
prits des bosons de jauge de masse nulle qui per-
mettent d'liminer les aberrations mathmatiques,
ce qui a permis de construire une thorie cohrente
de forces fondamentales courte porte.
Mais l'acquisition de la masse n'est pas limite
aux bosons de jauge. Elle peut s'appliquer la plu-
part des particules constitutives de la matire.
Leurs masses, diverses, s'expliqueraient donc
par leurs interactions d'intensit variable avec le
champ scalaire BSS baignant tout l'espace.
Connaissiez-vous le travail de Peter Higgs ?
F. E. Notre mcanisme dcrivant comment une
brisure spontane de symtrie transformerait une
force longue porte en une force courte porte
a t publi en 1964. Quelques semaines plus tard,
Higgs publiait deux articles o il aboutissait aux
mmes rsultats, mais par une approche mathma-
tique diffrente. Nous ne nous connaissions pas et
nos travaux ont t raliss de manire indpen-
dante. n est vrai que notre publication prcde celle
de Higgs, mais il s'agit bien d'une codcouverte.
Certes, le terme de boson de Higgs reste encore plus
frquemment utilis que celui de boson scalaire BSS
ou encore de boson BEH. Mais Higgs n'en est pas
responsable: j'explique cela par le fait que Brout et
moi, l'poque, tant novices dans le domaine de la
thorie des champs, tions trs isols, en Belgique,
de la communaut des physiciens spcialiss dans
ce type de recherches.
LE BESOIN D'UNE CAUSE FONDAMENTALE
Comment vos travaux ont-ils t accueillis
en1964?
F. E. Convaincus d'avoir fait une dcouverte impor-
tante,je me rappelle notre dception devant le peu
d'intrt suscit par sa publication. Pour qu'elle
attire toute l'attention, il a fallu attendre plusieurs
avances thoriques et exprimentales corroborant
notre hypothse. En 1967, tout d'abord, 11\mricain
Steven Weinberg formulait une thorie unifiant
les forces faibles et lectromagntiques - rsul-
tat rcompens par le prix Nobel de physique en
1979. En 1972, cette thorie << lectrofaible deve-
nait cohrente sur le plan mathmatique et, donc,
totalement oprationnelle, grce aux travaux des
Nerlandais Gerard us 't Hooft et Martin us Veltman,
eux aussi prims par un Nobel de physique en1999.
Puis, en 1983, les deux bosons de jauge mdiateurs
de l'interaction faible taient observs l'aide
d'un acclrateur de particules du CERN. lls sont
de deux types : W et Z >> qui, selon le principe
d'quivalence entre la masse et l'nergie, psent >>
8o milliards d'lectronvolts et 91 milliards d'lec-
tronvolts- soit cent fois plus, environ, que les pro-
tons des noyaux (lire Deux W et un Z pour dcrire
l'interaction faible >> p. 62). En 1983 galement, le
CERN entamait la construction du LEP (de l'acronyme
anglais pour Grand collisionneur lectron -positron),
acclrateur de particules faisant s'entrechoquer
des lectrons et leurs quivalents d'antimatire.
L'un des objectifs de cette machine entre en ser-
vice en 1989 tait la dtection du boson scalaire SSB.
Puis elle a fini par tre dmantele en 2000, alors
que certains signaux suggraient une dcouverte
Cet entretien est la
version revue et corrige
par Franois Englert de
celui paru dans le n' 419
de La Recherche.
possible. Par la suite, le Tevatron, un collisionneur
de protons et d'antiprotons du Fermilab, aux tats-
Unis, a pris la relve dans la traque au boson scalaire.
Toujours sans succs!
Pourquoi la traque est-elle aussi longue ?
F. E. Le Modle standard ne fournit que des in di-
cations trs vagues sur la masse possible du boson
scalaire. Les acclrateurs de particules doivent
donc balayer des gammes d'nergie trs larges, ce
qui est laborieux sur le plan de l'analyse des rsul-
tats et prend du temps. Mais la difficult principale
est que cette particule semble tre trs lourde. Pour
esprer la dtecter, il faut atteindre des niveaux
d'nergie trs levs. Grce au LEP et au Tevatron,
on sait que sa masse est suprieure 114 milliards
d'lectronvolts. Et des considrations thoriques
suggrent qu'elle ne dpasse pas 180 milliards
d'lectronvolts. Or, le LHC, acclrateur du CERN,
est entr en service depuis la fin 2009. terme,
d'ici deux ou trois ans, il fera s'entrechoquer des
faisceaux de protons une nergie allant jusqu'
plusieurs milliers de milliards d'lectronvolts.
Quarante millions de collisions par seconde produi-
ront autant de particules. C'est parmi elles que les
dtecteurs du LHC chercheront la signature >> du
boson scalaire. Ils devraient aussi fournir des in di-
cations sur sa stabilit et ses interactions. Si cette
particule existe, le LHC en apportera la preuve.
Et sinon?
F. E. Dans son principe, le mcanisme BEH fond
sur le concept de brisure de symtrie ne serait pas
remis en cause, car il a t vrifi par l'observation
des bosons Z et W et de leurs interactions. Il devrait
nanmoins tre plus complexe, et le boson scalaire
ne serait plus une particule lmentaire, mais un
objet composite constitu d'lments encore ind-
termins. En revanche, et plus gnralement, l'ab-
sence de dcouverte du boson impliquerait une
correction du Modle standard de la physique
des particules. Beaucoup de physiciens estiment
dj qu'il faudrait lui intgrer l'hypothse super-
symtrique ,qui multiplie par deux le nombre de
particules lmentaires connues. Mais cette rvi-
sion devrait aller bien au-del si le boson n'est pas
dcouvert au LHC.
En 2004, vous avez obtenu le prixWoH avec Robert
Brout et Peter Higgs, distinction considre
comme l'antichambre du Nobel ... Vous attendez-
vous recevoir bientt cette conscration?
F. E. Au vu du traitement mdiatique rserv ces
derniers mois au boson scalaire et au LHC, nous
serions certains, avec Brout et Higgs, d'obtenir un
Nobel siles journalistes faisaient partie du comit !
Pour le reste, c'est l'avenir et les prochains rsul-
tats du LHC qui le diront.
Propos recueillis par Franck Daninos
N' 43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 31
Pourquoi il faut unifier
Les thories physiques actuelles sont impuissantes dcrire l'Univers
quand il est trs chaud et trs dense. Pour y parvenir, il faudra
admettre que l'espace-temps est plus complexe que nous le pensions.
' unification est au cur
de la dmarche scien-
tifique. Depuis l'av-
nement de la physique
moderne, ceux que
l'histoire a retenus comme de
grands physiciens ont tous t
l'origine d'unifications qui ont
chang le visage et la puissance
de la physique: Galile rconci-
liant les mondes sublunaire et
supralunaire et leur imposant
une unit lgislative; Newton
dcrivant l'aide d'une thorie
unique les mouvements ter-
restres et clestes; Maxwell uni-
fiant l'lectricit et le magn-
tisme; Einstein mlantl'espace et
le temps dans le concept unique
d'espace-temps ...
Aujourd'hui, un commando
d'avant-garde de la recherche
pure cherche poursuivre cette
dmarche aussi loin que possible.
Les physiciens qui le constituent
tentent d'unifier en un seul et
mme corpus thorique la gra-
vitation avec les trois autres
interactions fondamentales, la
force lectromagntique et les
deux interactions nuclaires,
la faible et la << forte , qui,
elles, ont dj t unifies, il y a
plusieurs dcennies, au sein de ce
qu'on appelle la thorie quan-
tique des champs"
Les premiers modles de big
bang qui visaient dcrire l'his-
toire de l'Univers ne tenaient
compte que d'une seule force de
la nature, la gravitation, dcrite
l'aide du formalisme de la relati-
vit gnrale. Toujours attractive
et de porte infinie, cette inter-
action domine grande chelle.
Mais, lorsque l'on remonte le cours
du temps, la taille de l'Univers
observable se rduit progressi-
vement. La matire finit par ren-
contrer des conditions physiques
trs spciales, trs haute temp-
rature et trs haute densit, que
la relativit gnrale est incapable
de dcrire seule. Les autres inter-
actions fondamentales doivent
alors tre prises en considration.
En d'autres termes, la relativit
gnrale ne donne accs qu'aux
priodes tardives ,si l'on peut
dire, de l'Univers primordial.
Comment comprendre ce qui a
pu se passer plus tt? En tentant
de construire un formalisme sus-
ceptible d'affronter les conditions
physiques du mur de Planck, un
moment particulier de l'histoire de
>La relativit gnrale, qui dcrit la gravitation, est incom-
patible avec le modle quantique, qui regroupe les trois autres
interactions fondamentales.
>Il existe pourtant des situations dans lesquelles on doit
prendre en compte ces quatre forces simultanment.
>Plusieurs tentatives pour quantifier la gravitation ont t
entreprises. On ne sait pas si l'une d'elles aboutira.
32 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
tienne Klein
dirige le
laboratoire de
recherche sur les
sciences de la
matire du CEA.
l'Univers, une phase par laquelle
il est pass il y a 13,7 milliards
d'annes et qui se caractrise par
le fait que les thories physiques
actuelles sont impuissantes
dcrire ce qui s'est pass avant
lui. L'nergie de Planck vaut 10'9
gigalectronvolts, soit dix mil-
liards de milliards de fois l'nergie
de masse d'un proton. La longueur
de Planck est gale quelque 10-3s
mtre, soit dix-sept ordres de gran-
deur de moins que la taille d'un
quark ou d'un lectron.
UN UNIVERS
NERVEUX ET SEC
Quant au temps de Planck, il
vaut peu prs 10-43 seconde.
cette poque, l'Univers tait ner-
veux et sec, minuscule et gorg
d'nergie, et son espace-temps
avait une structure bizarre >>.
Le dfi principal que doivent
relever les chercheurs tient au
fait que les interactions lectro-
magntique et nuclaires sont
aujourd'hui dcrites l'aide des
mmes concepts mathmatiques
grce au formalisme de la physi-
que quantique, dont les principes
ne s'accordent justement pas avec
ceux de la ... relativit gnrale !
Comment laborer une
thorie quantique de la gravi-
tation >>,c'est--dire des qua-
tions qui unifieraient en un seul
et mme cadre thorique la phy-
sique quantique et la thorie de
la relativit gnrale, ce qui per-
mettrait de dcrire ensemble
les quatre forces? L'affaire s'an-
nonce fort dlicate, pour une rai-
son simple: l'espace-temps de la
LE BESOIN D'UNE CAUSE FONDAMENTALE
les forces
physique quantique est rigide,
plat, compltement dcoupl de
la matire qu'il contient, tandis
que celui de la relativit gn-
rale est souple, courb et dyna-
mique, en interaction constante
avec la matire et l'nergie qui se
trouvent en son sein.
DES PARTICULES
UNE DIMENSION
La solution pourrait-elle s'obte-
nir en appliquant les procdures
de la physique quantique la re la-
tivit gnrale ? Ou bien en les
greffant l'une l'autre? Ou bien
encore en mettant sur pied une
nouvelle thorie qui dpasse, en les
incluant, la physique quantique et
la relativit gnrale? Toutes ces
pistes ont bien sr t envisages
durant les annes 1970.
Comme la physique quantique
et la relativit gnrale envisagent
toutes deux un espace-temps
continu, c'est--dire lisse, sans
discontinuits, les physiciens ont
conserv cette hypothse. Mais
toutes leurs tentatives se sont
rvles infructueuses ou pro-
blmatiques. Constatant l'im-
passe, la plupart des chercheurs
en ont conclu que la quantifi-
cation de la relativit gnrale
obligeait recourir des postu-
lats ou des principes radicale-
ment nouveaux, inclus ni dans
la physique quantique ni dans la
relativit gnrale : dimensions
supplmentaires d'espace-temps,
nouvelles particules, nouvelles
symtries, nouvelles structures
mathmatiques ...
La dmarche la plus suivie pour
franchir le mur de Planck est celle
de la thorie des supercordes .
Ce programme de recherche part
d'un postulat trs simple, quasi
lapidaire, mais dont les cons-
quences sont spectaculaires :
n'importe quelle particule l-
mentaire, que les physiciens consi-
draient jusqu'alors comme un
point matriel de taille nulle, n'est
en ralit qu'une corde vibrante
obissant aux lois de la relativit
restreinte et de la physique quan-
tique. En d'autres termes, si l'on
pouvait regarder une particule
lmentaire avec une loupe >
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 33
Pourquoi il faut unifier les forces
> extrmement puissante, on
dcouvrirait qu'il s'agit d'un objet
unidimensionnel, une sorte de fil
(s'il a des extrmits) ou de boucle
(s'il n'en a pas).
Cette thorie propose gale-
ment une modification de la repr-
sentation de l'espace-temps :celui-
ci est considr comme une arne
donne a priori (c'est le cas dans la
thorie de la relativit restreinte,
mais pas dans celle de la relativit
gnrale), mais avec un nombre
de dimensions qui devient stric-
tement suprieur quatre. Plus
exactement, la thorie prcise que
l'espace-temps serait dot de six,
sept ou vingt -deux dimensions de
plus que ce qui est habituellement
considr.
UNE THORIE
QUI ENGLOBE LES AUTRES
La thorie des supercordes a
ceci de spectaculaire qu'elle s'est
rvle capable de faire appara-
tre, partir de ses principes les
plus fondamentaux, les thories
physiques dont les physiciens
se servent pour dcrire les ph-
nomnes qui se droulent aux
chelles spatiales auxquelles ils
ont exprimentalement accs. La
thorie des supercordes engendre
notamment la thorie de la rela-
tivit gnrale et la thorie quan-
tique des champs, qui rsulte du
mariage entre la physique quan-
tique et la thorie de la relativit
restreinte, et constitue le forma-
lisme la base du Modle standard
de la physique des particules. De
fait, elle contient>> ou englobe >>
les thories physiques connues
par ailleurs. Reste que personne
ne sait encore si cette thorie est
la bonne ,, : elle n'a pour l'ins-
tant produit aucun effet vrifiable
qui permettrait de la confronter
aux donnes de l'exprience, la
ralit physique, tant la taille des
supercordes est petite par rap-
port aux dimensions spatiales
auxquelles nous avons expri-
mentalement accs.
Quelques chercheurs ont ragi
trs diffremment l'chec des
tentatives prcdentes que nous
avons voques, notamment les
fondateurs de la << thorie de la
gravitation quantique boucles >>,
qui se sont demand si l'hypo-
thse de continuit de l'espace-
temps ne serait pas la cause de
cet chec. Que donneraient, se
demandrent-ils, les travaux dj
mens si l'on ne supposait plus
que l'espace-temps est continu?
Ils ont commenc par mettre au
point une mthode permettant de
faire des calculs sans supposer que
l'espace est lisse, en prenant bien
soin de ne faire aucune hypothse
qui aille au-del des principes dj
contenus dans les formalismes
respectifs de la physique quan-
tique et de la relativit gnrale. En
particulier, ils ont conserv deux
des principes cls de la thorie
d'Einstein, qui concernent la struc-
ture de l'espace-temps.
Le premier est que la thorie doit
pouvoir tre formule sans rf-
rence aucune un cadre spatio-
temporel donn a priori, un
arrire-fond prexistant. C'est
ce que les physiciens appellent
d'ailleurs l'<< indpendance de
fond,,: l'espace-temps lui-mme
doit tre considr non pas comme
une arne fixe indpendante
de ce qui s'y joue, mais comme
un authentique objet physique
dont la structure et la gomtrie
dpendent des effets qu'ont sur lui
la matire et l'nergie. Le second
principe concerne les coordonnes
d'un vnement dans l'espace-
temps: pour les dfinir, on doit
pouvoir utiliser n'importe quel
systme de coordonnes, autre-
ment dit n'importe quel rfren-
tiel dans l'espace-temps, sans que
le choix effectu change la forme
des quations de la thorie.
Combinant ces deux principes
34 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
avec les techniques de calcul de la
physique quantique,les chercheurs
sont parvenus laborer un lan-
gage mathmatique permettant
de dterminer si l'espace-temps
est continu, lisse ou discontinu,
granulaire, c'est--dire constitu
d'entits inscables, de taille non
nulle. La conclusion laquelle ils
sont arrivs est que l'espace-temps
n'est pas continu, mais granulaire :
il ressemble un morceau d'toffe
tiss de fibres distinctes, spares
les unes des autres.
AIRES ET VOLUMES
SONT QUANTIFIS
Cette discrtisation de l'espace
constitue la base de la thorie de
la gravit quantique<< boucles,
ainsi appele car elle dbouche sur
l'ide que l'espace-temps serait
structur en boucles minuscu-
les aux trs petites chelles. Elle
implique que les aires et les
volumes sont eux-mmes<< quan-
tifis >>,au sens o ils ne peuvent
prendre que des valeurs particuli-
res, correspondant des multiples
entiers de quanta lmentaires de
surface ou de volume.
Mais cette thorie pose elle
aussi de redoutables problmes
techniques qui interdisent l
encore,jusqu' preuve du contraire,
de la considrer comme<< la bonne>>.
La thorie de la gravit quantique
boucles n'est d'ailleurs pas can-
didate devenir une << thorie du
tout ,, . Dans un premier temps, elle
ambitionne d'laborer un cadre
quantique permettant d'inclure la
gravitation, et non pas d'tre une
thorie unifie des quatre inter-
actions fondamentales.
Les perspectives unitaires de
la physique contemporaine sont
donc multiples et toutes en attente
de tests cruciaux. Laquelle dbou-
chera? L'heureuse lue sera-t-elle
capable, tel un super-acide, de dis-
soudre tout ce qui fait cran entre
notre intelligence et la structure
profonde de l'Univers? Personne,
vrai dire, ne sait rpondre ces
questions.
Rech
EXPOSITION DE
PHOTOGRAPHIES
SCIENTIFIQUES
SUR LE THME
ESPCES RARES,
PLANTES EN DANGER
L'OCCASION DU FORUM SCIENCE,
RECHERCHE ET SOCIT
LE JEUDI 16 JUIN 2011
EN PARTENARIAT AVEC
LV M H RECHERCHE
PARFUMS & COSMETIQUES
FORUM SCIENCE, RECHERCHE ET SOCIT AVEC LE SOUTIEN DE
LE 16 JUIN 2011 - COLLGE DE FRANCE, PARIS SME
ENTRE LIBRE - WWW.FORUM-SRS.COM
c ! r a ~ . ~ M ~ ~ ~ CENTRAL- <>

Les rponses des th
1033
centimtre
est la longueur d'une corde,
lment de base de la thorie
du mme nom. Ses modes
de vibration sont perus
comme autant de particules.
1
quark
ne peut jamais tre observ
seul. Plus on essaie d'allonger
la liaison forte qui unit
deux quarks, plus celle-ci
devient intense.
38 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N' 43
46
milliards
d'annes-lumire de diamtre
pour l'Univers observable.
La valeur finie de la vitesse
de la lumire nous interdit
de savoir ce qu'il y a au-del.
(1 o1oy15
mtres
au moins spareraient
deux zones identiques
de l'Univers. Cette distance
permet de les considrer comme
des univers indpendants.

)liCiens
23
pour cent
de matire noire dans l'Univers,
si l'on considre que la thorie
de la relativit gnrale dcrit
correctement la gravitation
toutes les chelles.
a thorie des cordes est
l'une des pistes les plus
prometteuses pour runir
dans un mme cadre explicatif
les quatre interactions
fondamentales de l'Univers.
Elle n'a pas, pour l'instant,
pass de tests exprimentaux,
mais sa cohrence est indniable . .... voiRP.40
Elle sert d'ailleurs de point de dpart des
conjectures hardies, telle celle qui apparente
notre Univers un hologramme . .... voiR P. 45
Et elle appuie l'ide qu'il existe une infinit
d'univers diffrents du ntre . .... voiRP.48
Par ailleurs, de plus en plus de physiciens
pensent qu'il faudrait modifier la thorie
de la relativit gnrale pour rendre
compte de certains comportements
gravitationnels grande chelle . .... voiR P. 52
Quelle thorie l'emportera? Impossible
dire. Une seule chose est sre : notre
faon d'expliquer le monde va changer
profondment . .... voiR P. 58
> Thorie des cordes: 4 raisons d'un succs P. 40
.. .. P. 45
.... ... P. 48
!Cl. . P. 52
.... ... P. 58
N 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 39
Thorie des cordes


4
Les particules ne sont que les vibrations d'une corde minuscule.
C'est le fondement d'une des approches les plus avances pour donner
un cadre thorique commun toute la physique.
our ses supporteurs,
la thorie des cordes
est une rvolution.
Elle constitue un
grand pas dans la
qute de l'unification des lois de
la nature. Grce elle, les physi-
ciens disposeraient d'une thorie
capable de dcrire les briques les
plus lmentaires de la matire,
ainsi que les lois qui rgissent
leurs interactions.
Ses dtracteurs, au contraire, n'y
voient qu'un domaine de la phy-
sique mathmatique : un << bel
difice, certes, mais qui ne saurait
tre falsifi empiriquement. Il est
vrai que cette thorie est toujours
dans l'attente d'une confirma-
tion exprimentale. Personne n'a
jamais vu les cordes en ques-
tion. Et au regard de leur taille sup-
pose (10-n centimtre), il est pro-
bable que cela n'arrive jamais ...
Le dbat prend des allures philo-
sophiques, parfois mme socio-
logiques et culturelles.
La thorie des cordes peut n an-
moins se targuer de quelques rus-
sites remarquables. Les problmes
qu'elle a surmonts successive-
ment lui ont permis d'chapper au
panthon des concepts farfelus.
Pas de preuves directes, donc,
mais plusieurs rsultats tho-
riques, dont l'intrt semble ind-
niable au vu du grand nombre
de physiciens qui ont rejoint ce
domaine de recherche et parti-
cipent encore son volution.
Retenons-en quatre.
1. Elle fournit
une description
quantique de
la gravit
La physique moderne repose sur
deux grands difices thoriques :
la mcanique quantique et le prin-
cipe de relativit. La mcanique
quantique est un ensemble de lois
rgissant le comportement de la
matire au niveau atomique et
subatomique. cette chelle, les
phnomnes physiques n'ont plus
grand -chose voir avec ceux dont
nous sommes coutumiers.
Prenons l'exemple d'un postu-
lat de la mcanique quantique :le
principe d'incertitude. Celui-ci
nous dit qu'il est impossible de
dfinir simultanment la posi-
tion et la vitesse d'une particule.
Au point que celles-ci ne peu-
vent tre dcrites qu'en termes
>La thorie des cordes, issue de travaux sur l'interaction nu-
claire forte, donne une description quantique de la gravitation.
>Elle permet aussi de retrouver le Modle standard de la phy-
sique des particules et son extension, la supersymtrie .
>Des astrophysiciens l'ont utilise avec succs pour dcrire
les trous noirs, ce qui appuie l'ide que c'est une thorie
universelle.
40 LES OOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
Cos tas
Bachas
est directeur
de recherche
au dpartement
de physique
de l'cole normale
suprieure.
Franck
Daninos
est journaliste.
de probabilits. Cette proprit se
comprend en admettant que les
particules soient continuellement
soumises des vibrations que les
physiciens nomment fluctua-
tions quantiques.
LE MODLE STANDARD
DE LA PHYSIQUE
Il n'empche que la mcanique
quantique prdit avec une pr-
cision remarquable le compor-
tement des noyaux atomiques,
des lectrons ou des photons.
Combine au principe de la rela-
tivit restreinte d'Einstein (selon
lequel aucun signal ne peut se
propager plus vite que la lumire)
elle permet de runir dans un
cadre unifi l'ensemble des par-
ticules lmentaires, ainsi que
trois des quatre forces fondamen-
tales : la forte ,la faible et
l' lectromagntique. Dans ce
cadre appel Modle standard
de la physique, chacune de ces
forces est transmise par un type
de particule. C'est le photon, par
exemple, qui sert de mdiateur
l'interaction lectromagntique.
La gnralisation du prin-
cipe de la relativit a permis
Einstein de dcrire la quatrime
force fondamentale : la gravit.
Contrairement aux trois autres,
elle est la seule qui subsiste
l'chelle cosmique. C'est pour-
quoi elle rgit le mouvement
des plantes, des toiles et des
galaxies. Avec une exactitude
maintes fois vrifie, la relativit
gnrale montre que cette force
rsulte d'une dformation de la
gomtrie de l'espace-temps au
LES RPONSES DES THORICIENS
raisons d'un succs
voisinage d'un objet. Plus celui-
ci est massif, plus la dformation
est grande et se ressent grande
distance.
Comment la gravit
se comporte-t-elle
trs petite chelle ?
Qu'obtient-on
si on combine
les quations
de la relati-
vit gn-
rale avec
celles de la
mcanique
quantique?
L'infini! Des
solutions
mathma-
tiques qui
n'ont aucun
sens physique !
une distance
subatomique
appele '' chelle
de Planck ,la rela-
tivit gnrale perd
ainsi toute capacit
prdictive.
On peut s'en faire
une ide sans avoir
recours aux mathma-
tiques. Car la relativit
gnrale et la mcanique
quantique proposent deux
descriptions contradictoires de
la ralit physique : l'une, une
gomtrie lisse et localise de
l'espace-temps; l'autre, une agi-
tation perptuelle rgie par le
principe d'incertitude. Pour la plu-
part des physiciens, cette incom-
patibilit suggre que la relati-
vit gnrale ne serait pas si ...
gnrale que cela. Une autre
thorie, sous-jacente, resterait
donc dterminer.
La thorie des cordes ne s'est pas
tout de suite prsente comme une
candidate. Elle a pris naissance
la fin des annes 1960 avec les
Cette forme
gomtrique
voque l'espace
dix dimensions
dans lequel se
dploie la thorie
des cordes.
Les dimensions
imperceptibles
seraient
enroules
les unes sur
les autres,
des chelles
trs petites.
travaux
de Gabriele
Veneziano, alors l'institut
Weizmann, en Isral. Ce dernier
cherchait comprendre la nature
de l'interaction forte, interaction
dont l'intensit se fait d'autant
plus sentir entre deux particules
que celles-ci s'loignent l'une de
l'autre. Un peu comme si elles
taient relies par une corde,
dont la tension dterminerait l'in-
tensit de l'interaction.
Ce qui permit d'interprter la
thorie des cordes de Veneziano
comme
une tho-
rie de la gr a-
vit quantique
fut une prdiction inattendue,
et mme plutt embarrassante.
Comme pour les trois forces non
gravitationnelles, les physiciens
supposent l'existence d'une par-
ticule mdiatrice de la gravit :le
graviton. Pour rendre compte
des proprits de cette force, il 1:::
doit transmettre une interaction ~
attractive, avoir une porte inti- ~
nie et exister en nombre illimit. ~
Dans le langage quantique, cela g
signifie que la masse du graviton ~
doit tre nulle et que la valeur ~
d'un paramtre quantique fonda- ~
mental, appel spin , > ~
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 41
Thorie des cordes :
4 raisons d'un succs
> soit gale 2. Or, la tho-
rie des cordes prvoit l'existence
d'une particule prsentant exac-
tement ces caractristiques. Et
cette prdiction n'a de sens que si
la thorie des cordes ne dcrit pas
uniquement l'interaction forte.
FAIRE DISPARATRE
LES INFINIS
C'est ainsi que, vers le milieu
des annes 1970, Jol Scherk, de
l'cole normale suprieure, John
Schwarz, de l'Institut de techno-
logie de Californie, et Tamiaki
Yoneya, de l'universit Hokkaido,
au Japon, ont reformul la thorie
des cordes comme une thorie de
la gravitation quantique. Avec
l'aide d'un petit groupe de phy-
siciens, ils l'ont modifie jusqu'
russir faire disparatre les
quantits infinies dans les qua-
tions combinant la relativit
gnrale et la mcanique quan-
tique. Mais, pour cela, plusieurs
rvisions radicales sur nos repr-
sentations de la ralit physique
ont t ncessaires.
En premier lieu, ces physiciens
sont partis de l'hypothse selon
laquelle un objet lmentaire ne
correspond pas ncessairement
un point. Ce que nous appelons
<<particule serait la manifesta-
tion de petits filaments d'nergie
en vibration : des cordes , qui
peuvent tre soit ouvertes, soit
fermes. La trajectoire d'une corde
ferme prsente ainsi une forme
tubulaire et ses interactions for-
meraient un rseau de tubes
intersects [fig. 1].
Il n'y aurait donc plus une
multitude de particules, mais
un seul objet lmentaire: une
corde vibrante rgie par les lois
de la mcanique quantique. De
la mme manire qu'une corde
de violon produit diffrentes
notes de musique, les modes de
vibration des cordes quantiques
donneraient lieu des particu-
les de nature diverse (lectron,
photon, etc.} et aux caractris-
tiques variables (la masse, la
charge ... }. Et si elles apparaissent
comme des points lorsqu'on les
observe dans les acclrateurs
de particules, c'est parce qu'elles
seraient extrmement petites :un
milliard de milliards de fois plus
qu'un proton.
Ce n'est pas tout. Car la thorie
devient cohrente seulement si
les cordes n'voluent plus dans un
espace-temps quatre dimensions,
mais dix ! Les dimensions sup-
plmentaires seraient compac-
tes, enroules sur elles-mmes
des chelles infinitsimales o
la gravit quantique se manifes-
terait. Pour illustrer cette notion,
prenons l'exemple d'un tuyau
d'arrosage. Vu de loin, il apparat
comme un fil une dimension.
De prs, il en occupe deux: l'une
est constitue par les sections de
cercle ; la seconde par le tuyau qui
s'tend d'une extrmit l'autre.
L'hypothse d'un espace-temps
SELON LE MODLE STAN-
DARD DE LA PHYSIQUE
DES PARTICULES, ces der
nires sont des points (en
haut). Leurs trajectoires
sont des droites, qui se
croisent quand deux par
ticules interagissent. Par
exemple, un lectron et
un positron forment un Positron
photon, qui se dissocie
luimme en un quark et
un antiquark. En thorie
des cordes, les particules
sont des modes de vibra
tion d'une corde ferme :
leurs trajectoires forment
des tubes, qui fusionnent
lors des interactions.
42 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
dix dimensions est parfois l'objet
de moqueries par les dtracteurs
de la thorie des cordes. Celle-ci
aurait perdu pied avec la ra-
lit que nous connaissons. Mais
on peut aussi retourner l'argu-
ment. Pour quelle raison, en effet,
l'espace-temps aurait-il quatre
dimensions? Pourquoi pas trois,
ou cinq? D'une certaine manire,
ce nombre s'impose nous de
faon arbitraire. Ce n'est pas le cas
avec la thorie des cordes. Pour la
premire fois, un calcul permet-
trait de dterminer le nombre de
dimensions sans a priori.
2. Elle rend possible
l'unification des
forces de la physique
Son dveloppement concide
avec celui d'une autre activit
de recherche particulirement
ambitieuse :runir, dans un cadre
unique, toutes les forces fonda-
mentales. Ces deux activits n'ont
pas tard se rejoindre. En 1974
- anne o la thorie des cordes
a t propose pour la gravit
quantique -, Sheldon Glashow
et Howard Georgi, de l'univer-
sit Harvard, supposaient l'exis-
tence d'une grande force uni-
fie . Elle se serait diffrencie
Quark
Thorie
des cordes
peu aprs le Big Bang. Pour tayer
cette hypothse, les physiciens
ont calcul les variations de l'in-
tensit des forces en fonction de
l'nergie. Et effectivement, dans
les conditions supposes de l'Uni-
vers primordial, l'intensit des
trois forces non gravitationnel-
les semble avoir la mme valeur
pour une nergie dite de grande
unification .
DEUX FOIS PLUS DE
PARTICULES LMENTAIRES
Or, cette convergence est encore
plus frappante lorsque les calculs
prennent en compte une thorie
qui a t dveloppe par les phy-
siciens des cordes avant d'tre
reprise, dans d'autres cadres, par
d'autres physiciens: la super-
symtrie [fig. 2]. Il s'agit d'une
opration qui transforme toutes
les particules du Modle standard
en d' autres possdant la mme
charge, mais un spin diffrent
et une masse plus leve. Cette
thorie multiplie donc par deux
le nombre de particules lmen-
taires. Elle n'a toujours pas t
teste, parce que l'nergie des
quivalents supersymtriques est
trs grande. Pour cela, les physi-
ciens sont dans l'attente des rsul-
tats du nouveau collisionneur du
CERN, le LHC, qui a commenc
fonctionner fin 2009 et qui monte
progressivement en puissance.
La supersymtrie est incluse
dans les formalismes de la tho-
rie des cordes, renomme pour
cette raison thorie des super-
cordes" Celle-ci apporte donc un
argument supplmentaire l'hy-
pothse de Georgi et de Glashow.
Mais elle va plus loin, car elle pr-
voit que l'intensit de la force gra-
vitationnelle rejoint celle des trois
autres forces une valeur proche
de l'nergie de grande unifica-
tion. Les quatre forces auraient
ainsi une origine commune. Par
ailleurs, rappelons que la thorie
des cordes est, par essence, une
thorie unifie. Son postulat est
que les forces et les particules
LES RPONSES DES THORICIENS
Intensit
Barrire supersymtrique
Force lectromagntique E' . (G V)
nerg1e e
10
1
10
5
10
10
10
15
LES INTENSITS DES INTERACTIONS forte, faible et lectro-
magntique varient avec l'nergie des phnomnes. Si l'on
prend en compte la supersymtrie, comme le fait la thorie
des cordes, les trois forces fusionnent en une seule haute
nergie. Cette situation aurait prvalu trs brivement aprs
le Big Bang.
proviennent toutes d'un objet
lmentaire : une corde infinit-
simale en vibration.
C'est la raison pour laquelle la
thorie des cordes est qualifie
de<< thorie du Tout. Il est vrai
qu'elle est la seule fournir un
cadre unique pour les quatre for-
ces fondamentales. Si elle est cor-
recte, elle pourrait donc mettre
un terme la description de la
matire comme une succession de
poupes russes imbriques.
3. Elle permettrait
d'avancer dans
la comprhension
de phnomnes
astrophysiques
Elle a attir pour de bon l'at-
tention des physiciens en 1984,
lorsque John Schwarz et Michael
Green, alors l'universit de
Londres, sont parvenus rsoudre
les incohrences mathmatiques
qui rsultaient de la combinai-
son entre la gravit quantique
et le Modle standard. C'est ce
moment que beaucoup de voca-
tions sont apparues. Parmi les
nouveaux arrivants se trouvaient
bon nombre d'astrophysiciens et
autres spcialistes de la relativit
gnrale. Ce n'tait pas trs ton-
nant au regard des promesses de
la thorie des cordes de dcrire
la physique de l'infiniment petit
l'infiniment grand. Ces phy-
siciens ont donn une nouvelle
impulsion l'origine d'une troi-
sime russite notable : mieux
comprendre les proprits des
trous noirs.
CE QUI SE PASSE
DANS UN TROU NOIR
Ceux-ci rsultent de l'effondre-
ment des toiles massives la fin
de leur vie. Leur force d'attraction
est tellement grande que rien, pas
mme la lumire, ne peut chap-
per de leur cur. Leur gomtrie
spatio-temporelle n'est dfinie
que par la masse, leur vitesse de
rotation et la charge lectrique.
La relativit gnrale ne dispose
donc d'aucun moyen pour obte-
nir des informations relatives
l'intrieur d'un trou noir.
Vers le milieu des annes 1970,
le cosmologiste Stephen
Hawking, alors l'universit de
Cambridge, dmontrait que les
lois de la mcanique quantique
impliquent l'existence d'un ph-
nomne appel vaporation
des trous noirs . En dpit de
leurs noms, ces derniers mettent
donc, leur surface, un rayonne-
ment d'origine quantique.
Ce phnomne soulevait un
problme thorique important,
car le calcul de Hawking mon-
trait qu'aprs l'vaporation totale
d'un trou noir des informations
comme le type et le nombre de
particules qui ont conduit sa
formation taient dfinitive-
ment perdues. Or, cette prdic-
tion viole un principe fondamen-
tal de la mcanique quantique :
la conservation de la quantit
d'informations.
Appele << entropie >>, cette
quantit est dfinie comme le
logarithme du nombre d'tats
microscopiques d'un sys-
tme pour lequel certains >
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 43

Thorie des cordes :
4 raisons d'un succs
> paramtres macroscopiques
sont supposs connus. Une tho-
rie de la gravitation quantique
devrait tre capable d'exhiber
les diffrents tats possibles d'un
trou noir partir de sa masse, sa
charge et sa vitesse de rotation.
Et, ce faisant, trouver la faille
dans le calcul de Hawking.
C'est prcisment ce qu'Andrew
Strominger et Cumrun Vafa, de
l'universit Harvard, ont ra-
lis en 1996 pour un type par-
ticulier de trous noirs chargs.
Leur modle microscopique
contient des cordes ainsi que
d'autres objets plus tendus et
plus lourds {appels branes )
prvus par la thorie des cor-
des. Il montre que l'vaporation
d'un trou noir de ce type ne
conduit pas ncessairement une
perte d'information. Ce rsultat a
fait natre l'espoir de comprendre
un jour d'autres phnomnes
cosmiques, et en particulier ceux
qui sont lis aux tout premiers
instants de l'Univers.
4. Elle donne une
rponse originale
sur la nature
de l'espace-temps
Au milieu des annes 1990, cinq
versions de la thorie des cordes
coexistaient. Laquelle choisir ?
Aucun argument mathmati-
que ne permettait de trancher.
Un problme pour une thorie
vise unificatrice.
Le dilemme a t rsolu grce,
notamment, Edward Witten, de
l'Institut des tudes avances de
Princeton, Chris Hull, de l'univer-
sit de Londres, et Paul Townsend,
de l'universit de Cambridge.
Ils ont dmontr que les cinq
thories n'taient que diffren-
tes facettes d'un mme cadre
44 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N43
Cet article est la version
revue et corrige
par ses auteurs du texte
paru dans le n 411
de la Recherche.
sous-jacent, baptis thorie M .
Les cinq thories entretiendraient
une relation de << dualit les unes
par rapport aux autres. Toutes
aussi pertinentes, mais plus ou
moins adaptes selon les para-
mtres considrs {intensit de
l'interaction entre les cordes,
mode de compaction, etc.).
Cette relation rappelle celle qui
dcrit la nature de la lumire :soit
comme une onde, soit comme
une particule {le photon). ll s'agit
de deux reprsentations compl-
mentaires d'une mme ralit,
plus ou moins commodes selon la
taille du quantum d'nergie pris
en compte.
DE DIX QUATRE
DIMENSIONS
En 1998, Juan Maldacena, alors
l'universit Harvard, est all
plus loin dans la dmonstration
du caractre dual de la thorie
des cordes. S'inspirant des tra-
vaux du physicien nerlandais
Gerard 't Hooft, de l'universit
d'utrecht, Maldacena a montr
qu'une thorie des cordes dix
dimensions contient la mme
quantit d'informations qu'une
thorie prsentant des caractris-
tiques analogues au Modle stan-
dard dans quatre dimensions {lire
L'Universholographique >>,p.45).
La premire dcrirait des phno-
mnes qui se manifestent dans un
espace-temps repli; la seconde
serait pertinente la surface du
mme espace-temps.
Telle pourrait donc tre la rela-
tion qui lie la ralit dcrite par
la thorie des cordes avec celle
que nous connaissons. Une ana-
logie tire de la vie courante aide
mieux comprendre sa nature :
l'hologramme, o les dtails d'une
image en deux dimensions sont
agrandis et reconstitus en trois
dimensions. C'est pourquoi l'hy-
pothse de Maldacena est aussi
dnomme principe hologra-
phique . n offre une vision nou-
velle et originale de la nature de
l'espace-temps.
LES RPONSES DES THORICIENS
L'Univers comme
un hologramme
La thorie de la gravitation dans un espace est quivalente une thorie
compltement diffrente sur le bord de celui-ci. Cette correspondance
fournit une nouvelle faon d'aborder l'unification des forces fondamentales.
algr les efforts
des thoriciens,
toutes les tenta-
tives de combi-
ner mcanique
quantique avec gravitation ont
pour l'instant chou : ces deux
thories restent incompatibles.
Dans la pratique, une telle oppo-
sition n'est pas gnante, car les
champs d' application des deux
thories diffrent. la relativit
gnrale la description des objets
massifs et gros, telles les plan-
tes et les toiles, et la mcani-
que quantique celle des particules
lmentaires.
Cependant, il est des situations
o l'on doit tenir compte des effets
quantiques et de la gravitation :
lorsqu'une masse importante est
concentre dans une toute petite
rgion. Le Big Bang ou les trous
noirs sont de telles situations, o
une description unifie s'impose-
rait (lire << Pourquoi il faut unifier
les forces , p. 32). C'est en analy-
sant certaines proprits des trous
noirs qu'une ide ouvrant une voie
vers la rconciliation a vu le jour.
LA SURFACE
DES TROUS NOIRS
Au dbut des annes 1990, afin
de rsoudre certains paradoxes
sur la physique des trous noirs,
le Nerlandais Gerard 't Hooft et
lJ\mricain Leonard Susskind ont
propos une conjecture au dvelop-
pement inattendu. Ayant constat
Miche la
Petri ni
est professeur
l'Universit
Pierre-et-Marie-
Curie Paris.
que l'information contenue dans un
trou noir tait code sa surface -
rsultat concret et bien tabli - , ils
ont suppos que toute l'informa-
tion sur une thorie gravitation-
nelle dans un volume d'espace
puisse tre dcrite par une thorie
quantique ordinaire, sans gravita-
tion, dfinie sur la surface qui enve-
loppe le volume considr. Cette
hypothse a t baptise conjecture
holographique, par analogie avec
un hologramme optique, un objet
que l'on voit en trois dimensions
alors que l'information est code
sur un film en deux dimensions.
Cette ide aurait pu rester une
curiosit thorique. Mais, en 1997,
Juan Maldacena, de l'Institut des
tudes avances de Princeton, aux
tats Unis, a propos une correspon-
dance mettant en uvre le principe
holographique. De manire ton-
nante,cette correspondance permet,
dans des cas spcifiques, de raliser
des calculs jusqu'alors infaisables,
notamment sur la manire dont les
quarks sont confins l'intrieur
des protons et des neutrons.
Avant d'aller plus loin, rappe-
lons des lments de base concer-
nant ces particules. D'abord, >
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 45
L'Univers comme un hologramme
L'espace anti de Sitter
COMMENT OBTENIR UN ESPACE ANTI DE SITTER? Partons
d'un espace hyperbolique, soit un espace qui ne satisfait
pas le quatrime postulat de la gomtrie euclidienne: en
un point M on peut tracer une infinit de droites parallles
~ (d
1
, d
2
, d
3
) une droite donne O. Alors que la sphre a une cour-
~ bure positive, l'espace hyperbolique a une courbure ngative.
~ Ajoutons l'espace hyperbolique une dimension temporelle : on
~ obtient un espace anti de Sitter. Les espaces anti de Sitter ont des
~ proprits particulires.ia diffrence de l'espace plat, ils ont
~ un bord. La correspondance entre ce qui se passe au bord
~ et l'intrieur est la cl de la dualit holographique.
> les interactions entre les
quarks sont essentiellement
rgies par l'interaction nuclaire
forte (ils portent aussi des char-
ges lectriques, mais leurs effets
sont ngligeables ces chelles).
Ensuite, la meilleure description
de cette interaction dont nous dis-
posions aujourd'hui, dans le cadre
du Modle standard de la physique
des particules, est une thorie bap-
tise" chromodynamique quanti-
que " (dsigne par QCD, son sigle
anglais). Elle dcrit l'interaction
forte par des changes de particu-
les nommes des gluons.
Contrairement ce qui se passe
dans un atome et dans un noyau,
o l'on peut sparer lectrons, neu-
trons et protons, on ne voit jamais
de quarks isols. Si l'on tente de
sparer deux quarks, l'nergie
que l'on doit fournir crot en pro-
portion de leur sparation. Pour
expliquer ce confinement, on ima-
gine que les quarks sont lis par
une corde " une sorte de tube
de flux d aux gluons. rnergie de
la corde augmente avec la spara-
tion. Quand elle atteint un certain
seuil, l'nergie est transforme
en une paire de quark et d'anti-
quark, selon le principe d'quiva-
lence entre la masse et l'nergie
nonc par Einstein. La corde se
brise alors et de nouveaux tubes
se forment entre les nouveaux
quarks. Ce mcanisme a t test
l'aide de simulations numriques,
mais il n'en existe pas encore de
preuve thorique formelle, car les
techniques mathmatiques de la
QCD sont trop compliques.
En 1974, dans le cadre de la QCD,
Gerard 't Hooft avait propos que,
sous certaines hypothses (en pre-
nant un grand nombre de quarks
et pas seulement les trois familles
du Modle standard), les particu-
les soumises l'interaction forte,
les hadrons, soient considres
comme des vibrations d'une corde
qui a pour extrmits les quarks.
Cependant, la nature de cette
>Toute l'information d'une thorie gravitationnelle applicable
dans un volume d'espace pourrait tre dcrite par une thorie
quantique dfinie sur le bord de cet espace.
> La thorie des cordes fournit un exemple particulier de cette
correspondance entre un espace et son bord.
>Cette dualit permet d'envisager d'une nouvelle manire
l'unification de la gravitation avec les autres forces.
46 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE I MAI ZOU N43
corde de QCD est reste ambigu
pendant deux dcennies, jusqu'
ce que la thorie des cordes lui
donne un nouveau statut.
Dans la thorie des cordes, les
particules sont remplaces par de
minuscules cordes vibrantes.
l'instar d'une corde de violon qui
vibre suivant diffrents modes
engendrant diffrentes notes, les
cordes vibrent selon des modes qui
correspondent aux particules l-
mentaires. ll s'agit d'une thorie en
construction et loin d'tre compl-
tement comprise. Mais qu'elle soit
ou non la thorie fondamentale
de la nature, elle a permis d'la-
borer des mthodes applicables
d'autres domaines de la physique,
notamment au travers de la corres-
pondance holographique.
L'ESPACE
ET SON BORD
Les solutions de la thorie des
cordes sont nombreuses. rune
d'elle prvoit l'existence d'un uni-
vers dans lequel les dimensions
observables forment un espace
anti de Sitter. ll s'agit d'une solu-
tion particulire des quations
de la relativit gnrale que l'on
retrouve comme solution de la
thorie des cordes (lire (( respace
anti de Sitter " ci-dessus). La
thorie qui s'applique dans cet
espace (a priori de dimension quel-
conque) contient la gravitation
et d'autres types de particules,
mais elle ne ressemble en rien
ce qu'on observe dans notre
Univers. r espace anti de Sitter a en
outre un bord, qui est lui-mme un
espace, mais avec une dimension
de moins que l'espace complet.
Ce qu'a montr JuanMaldacena
en 1997, c'est justement que la
thorie dfinie sur le bord d'un
espace anti de Sitter est de toute
autre nature que celle qui est
l'intrieur. Cette thorie sur le
bord est une thorie quantique
des champs. Mais il a aussi dc ou-
vert que, malgr leurs diffrences,
les deux thories (dans l'espace et
sur son bord) sont quivalentes.
Autrement dit, elles contiennent
les mmes informations, dcrites
en termes d'objets physiques tota-
lement diffrents. Cette corres-
pondance entre un espace et la
surface qui le borde voque un
hologramme [fig.t]. De mme que
dans un hologramme toute l'infor-
mation sur l'image tridimension-
nelle est contenue dans la plaque
holographique deux dimensions,
de mme toute l'information sur
la thorie gravitationnelle conte-
nue l'intrieur de l'espace an ti de
Sitter est contenue dans la thorie
des champs sur son bord.
DES MODLES
TRS SIMPLIFIS
Dans certains cas, la thorie
dfinie sur le bord est mme une
thorie des champs conforme "
(une thorie quantique avec cer-
taines symtries), trs proche de
la QCD :elle contient les analogues
des quarks et des gluons. Si l'on
considre une corde fondamen-
tale qui s'tend dans l'espace anti
de Sitter et dont les extrmits sont
fixes au bord, avec la thorie des
champs sur le bord, on peut inter-
prter ces extrmits comme une
paire de quark et d'antiquark; le
reste de la corde correspond au
tube de flux de gluons liant les deux
quarks. rpaisseur du tube de flux
est alors dtermine par la profon-
deur laquelle la corde se trouve
l'intrieur de l'espace anti de Sitter.
Grce cette dualit, on peut inter-
prter la corde QCD comme une
corde fondamentale de la thorie
des cordes. C'est une premire rali-
sation concrte de l'ide mise par
Gerard 't Hooft en 1974
Depuis sa dcouverte, la dualit
holographique a permis d'utili-
ser la thorie gravitationnelle
l'intrieur d'un espace anti de
Sitter pour explorer certaines pro-
prits quantiques des thories
des particules. Ainsi, lorsque les
interactions entre particules sont
fortes et que les techniques de
calcul standard de la thorie des
champs ne s'appliquent plus, on
LES RPONSES DES THORICIENS
peut utiliser cette correspondance
entre les deux thories. Des calculs
difficiles sur le bord sont alors rem-
placs par des calculs plus faciles
dans l'espace anti de Sitter.
Il convient de rester prudent.
Mme si elles ont plusieurs carac-
tristiques communes avec la
QCD ou, plus gnralement, avec
le Modle standard, les thories
des champs que l'on peut dfi-
nir sur le bord de l'espace anti de
Sitter sont des modles simplifis.
Ils sont mme assez loigns du
monde rel.
Ces modles simplifis onttout
de mme permis d'analyser plus
aisment certaines proprits du
monde rel dans quelques cas
concrets. Ainsi, rcemment, dans
le Collisionneur d'ions relativis-
tes, le RHIC, situ Brookhaven,
aux tats-Unis, les expriences
de collisions de noyaux d'or trs
grande nergie ont permis d'ex-
plorer une nouvelle phase de la
matire. Selon la QCD, quarks et
gluons, qui aux basses nergies
sont confins dans les hadrons,
deviennent trs haute nergie
des particules libres qui interagis-
sent trs faiblement : elles forment
.
~ t ! S
s ::, ..
:, :.:
~ . . ::;

. .....
1.

;-
:
'
LESQUARKS(pointscolors)voluantlasurfaced'unespace
anti de Sitter (figure ici par une sphre) correspondent des
particules soumises la gravit situes l'intrieur de l'es
pace, telles celles qui forment ici une fleur. Certains calculs
sont plus faciles raliser dans l'espace que sur son bord.
une sorte de gaz, un plasma de
quarks et de gluons. Or les rsul-
tats du RHIC contredisent cette
prdiction et indiquent que,mme
haute nergie, les interactions
entre quarks et gluons restent
fortes : exprimentalement, le
plasma se comporterait plutt
comme un liquide.
GRAVIT QUANTIQUE
ET THORIE DE CHAMP
Comment rconcilier thorie
et exprience ? Les simulations
numriques de QCD, habituelle-
ment utilises pour tudier les par-
ticules en interaction forte, sont
malheureusement inapplicables
dans ce cas. En utilisant des calculs
faits l'aide de la thorie gravita-
tionnelle duale (celle de l'espace
anti de Sitter), Guiseppe Policastro,
de l'cole normale suprieure, et
ses collgues ont russi retrou-
ver des rsultats en accord avec les
donnes exprimentales. Plus sur-
prenant encore, d'autres commen-
cent utiliser les outils thoriques
de la dualit holographique dans
des domaines trs diffrents de
la physique. Par exemple, ceux-ci
ont t appliqus, en physique du
solide, l'tude de supraconduc-
teurs haute temprature, dans
lesquels les calculs de mcanique
statistique raliss habituelle-
ment ne s'appliquent pas.
ce jour, la correspondance
entre espaces anti de Sitter et tho-
ries des champs conformes est le
seul exemple concret de la conjec-
ture holographique. La gravit
quantique dans les espaces anti de
Sitter est dcrite en termes d'une
thorie de champ, qui est donc
compatible avec les proprits de
la mcanique quantique. Certains
y voient une concidence, car on
est loin d'avoir des constructions
similaires pour des modles ralis- a
tes de notre Univers. D'autres phy- ~
siciens pensent que ces construc- ~
tions, qui nous fourniraient une ~
thorie assez simple de la gravit ~
quantique, n'attendent que nos 1:2
efforts pour les dcouvrir. ~
N' 43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 47
L'hypothse
des mondes parallles
Plusieurs thories physiques, construites sur des bases diffrentes,
convergent vers un scnario qui relevait, il y a peu, de la science-fiction :
notre Univers n'est qu'un exemplaire parmi une multitude d'autres.
uste un parmi tant
d'autres! Notre Univers,
pourtant immense, ne
serait qu'une infime
partie d'une structure
cosmique bien plus vaste, un
simple chantillon d'une multi-
tude de mondes. La littrature et
le cinma n'ont cess d'explorer
cette ide. Et pas seulement la
science-fiction. Par exemple, dans
le film en deux volets Smoking/
No Smoking du ralisateur fran-
ais Alain Resnais, le dbut de
l'histoire repose sur la dcision de
l'un des personnages de fumer ou
pas. Chaque volet du film propose
ensuite six fins possibles cha-
cun de ces dbuts. Douze scnarios
dans douze univers diffrents, tous
aussi rels les uns que les autres !
La notion d'univers multiples
pousse cette ide l'infini: tous
les scnarios ont lieu. Celui d'un
monde dot de galaxies, d'toiles
et d'une Terre, dans lequel vous
commencez lire cet article. Celui
du mme monde, dans lequel vous
avez dj fini votre lecture. Mais
aussi celui d'un monde sans toile,
ni plante, ni lecteur. Et une infi-
nit d'autres encore.
La proposition est vertigineuse,
mais est-elle scientifique? ride
d'une multitude de mondes n'est
pas nouvelle {lire '' Les univers
multiples au fil du temps, p. so).
Anaximandre de Milet, penseur
grec, la dfendait dj il y a vingt-
six sicles. Elle a mme valu le
bcher Rome, en 16oo, au philo-
sophe italien Giordano Bruno, qui
avec ses infinits de mondes
bousculait une vision du monde
centre sur notre Terre. Mais il y a
seulement trente ans, les thories
dcrivant d'autres univers que le
ntre taient considres comme
de la mtaphysique.
Aujourd'hui, bien que l'hypo-
thse demeure spculative et
controverse, elle a gagn le champ
scientifique. Elle parat mme trs
stimulante, en croire le nombre
de scientifiques de renom qui
s'y intressent. rouvrage qui fait
rfrence sur le sujet Universe or
Multiverse, publi sous la direction
> L'ide que le monde dans lequel nous vivons appartiendrait
un paysage beaucoup plus vaste est entre dans le champ
scientifique au milieu du xx sicle.
>Des thories cosmologiques aboutissent l'existence
d'autres mondes spars du ntre.
> Les thories fondamentales, thorie des cordes ou mca-
nique quantique, sont compatibles avec cette hypothse.
48 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl Z011 N' 43
Hlne
Le Meur
est journaliste
La Recherche.
du cosmologiste Bernard Carr de
l'universit QueenMary Londres,
en tmoigne. Tout autant que les
colloques autour de cette question
qui se multiplient.
Ces dernires annes, ils sont
mme devenus pour certains physi-
ciens thoriciens, comme Thibault
Damour de l'Institut des hautes
tudes scientifiques, un outil de
travail dont on ne peut plus Jaire
l'conomie". D'autres s'y opposent
fortement, considrant que l'hypo-
thse ne peut de toute manire tre
teste, l'instar du Prix Nobel de
physique 2004, David Gross.
PLUSIEURS FAONS
DE CRER DES UNIVERS
Toujours est-il que diffrentes
thories, en cherchant dcrire
l'Univers et les forces qui le gou-
vernent, conduisent l'exis-
tence d'univers multiples. Ils
ne sont donc pas tous de mme
nature. Et les visions diffrent
sur la manire dont mergent ces
univers multiples.
Le multivers, appellation choisie
par opposition univers, recouvre
donc diffrents types de multi-
mondes. Ce qui entretient parfois
une certaine confusion, reconnat
Max Tegmark, du MIT, qui a pro-
pos une classification des multi-
vers pour clarifier les choses. Nous
retiendrons les quatre catgories
le plus voques.
Le premier type, le plus l-
mentaire, dcoule directement
de l'application de la relativit
gnrale d' Einstein au cosmos.
L'Univers dsigne tout ce qui
nous entoure. Mais, la vitesse
de la lumire tant finie, notre
capacit d'observation est limi-
te. Seul un certain volume nous
est accessible. Dans le modle
du Big Bang, en tenant compte
de la distance parcourue depuis
13,7 milliards d'annes pendant
que l'Univers s'agrandissait, ce
volume correspond actuellement
une sphre centre sur la Terre et
dont le rayon est d'environ 46 mil-
liards d'annes-lumire [fig.1].
Or, la relativit gnrale nous
dit aussi qu'au-del de cet hori-
zon un espace infini peut exister.
LES RPONSES DES THORICIENS
En tout cas, dans la configuration
d'un espace courbure nulle, qui
est la gomtrie la plus simple
en accord avec les observations,
actuellement.
UNE RPARTITION INGALE
DE LA MATIRE
Le multivers dans ce cas dsigne
l'ensemble de cet espace infini
o les zones situes au-del du
volume qui nous est accessible
abritent de nouveaux univers :
d'autres volumes de mme
format, juxtaposs les uns aux
autres. Suivant cette vision, nous
humains, nous trouvons simple-
ment dans une partie du multivers
o sont runies les conditions trs
particulires ncessaires au long
processus qui conduit l'mer-
gence de la vie. Dans ce multi-
vers lmentaire, les lois de la
physique sont les mmes d'une
sphre l'autre, mais les condi-
tions y diffrent selon la manire
dont les mcanismes l'uvre
lors du Big Bang ont rparti la
matire. Selon Max Tegmark, des
univers jumeaux, copies l'iden-
tique, peuvent exister, mais pas
moins de (10
10
)
11
s mtres l'un de
l'autre. Peu de chances donc de
rencontrer son double. Le premier
des multivers consiste donc en une
simple juxtaposition d'univers.
La deuxime catgorie est
plus complexe. Elle mane >
N43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 49
( .... ~ a v o i r ~ )
L'hypothse des mondes parallles
> du modle cosmologique le
plus en vogue aujourd'hui pour
dcrire l'volution du tout jeune
Univers, l'inflation cosmique.
UNE INFINIT
DE BIG BANG
C'est dans les annes 1980 que
le cosmologiste d'origine russe
Andrei Linde, aujourd'hui l'uni-
versit Stanford, a mis au point
un modle dtaill d'inflation.
Selon cette thorie, notre Univers
a connu une gigantesque phase
d'expansion, juste aprs le Big
Bang : w 3s seconde, la taille
du tout jeune Univers extrme-
ment chaud et dense aurait brus-
quement t multiplie par un
facteur wso. Cette acclration
dmesure permet d'expliquer
pourquoi l'Univers est si homo-
gne grande chelle et gale-
ment de rendre compte de l'ap-
parition des grandes structures
cosmologiques, comme les amas
de galaxies, telles qu'elles sont
aujourd'hui observes.
Mais la thorie de Linde va
encore plus loin : elle suppose que
l'espace-temps est en perptuelle
inflation. C'est l'inflation ternelle.
Plus prcisment, certaines rgions
continuent connatre une phase
d'inflation conduisant autant
de bulles distinctes et donnant
lieu une infinit de big bang.
Chaque big bang cre un univers.
L'hypothse est trs spculative.
Mais il s' agitl d'un multivers bien
plus divers que le prcdent.
Depuis quelques annes, ce
multivers-bulle >> s'est vu ren-
forc par le dveloppement de la
thorie des cordes, qui cherche,
elle, dcrire toutes les inter-
actions fondamentales de la phy-
sique :lectromagntisme, forces
nuclaires et, surtout, gravitation
(lire <<Thorie des cordes :4 raisons
d'un succs ,p. 40 ). Cette thorie
Les univers multiples au fil du temps
en qute d'unification des lois de
la nature, o toutes les particules
apparaissent comme des modes de
vibration d'une corde lmentaire,
l'instar d'une corde de violon qui
peut gnrer toutes les notes de
la gamme, est encore loin d'avoir
atteint son but. Pour l'instant, au
lieu de mener une seule thorie,
elle a conduit 10soo, voire 10
1000
,
thories diffrentes !
Ainsi lorsque l'inflation ter-
nelle est pense dans le cadre de
la thorie des cordes, la diversit
du multivers-bulle explose. C'est
cette version que dfend Lonard
Susskind, l'un des pres de la tho-
rie des cordes, lui aussi professeur
Stanford. Ce multivers est une
structure gigogne compose d'une
infinit d'univers-bulles, dots
chacun de ses propres lois de la
physique, et abritant chacun une
infinit d'univers lmentaires. L
encore, dans cet insondable pay-
sage, nous nous trouverions sim-
plement dans un lot, particulire-
ment bien adapt la vie.
Mais ce type de multivers est
trs critiqu par Lee Smolin, de
l'institut Perimeter au Canada.
Celui-ci est connu pour sa svrit
l'gard de la prdominance de
la thorie des cordes en physique
thorique. Selon lui, aucune pr-
diction ne permet de la tester et
elle chappe toute exprience,
le niveau des nergies en jeu ~
dans ces phnomnes tant tout ~
VIE SICLE AV. J.C. Premire cosmologie non mythologique : des
mondes apparaissent quand d'autres disparaissent (Anaximandre,
penseur grec).
1110. Multitude des mondes possibles parmi lesquels notre Univers
est le meilleur (Gottfried Wilhelm Leibniz, philosophe et math-
maticien allemand).
VEIVE SICLE AV. J.C. Les atomes et les mondes sont en nombre
illimit (Dmocrite, philosophe grec).
1440. Pluralit des mondes dont les habitants se distingueraient par leur
caractre propre (Nicolas de Cues, philosophe etthologien allemand).
1552.11 existe plusieurs mondes et, selon le cycle du temps, il tombe des
vritsdanslesmondesdisposssuivantunestructuretriangulaireautour
des ides platoniciennes (Franois Rabelais, humaniste franais).
1584. Des mondes infinis distincts les uns des autres (Giordano
Bruno, philosophe italien).
1686. Conversations galantes propos de la pluralit des mondes
(Bernard le Bouyer de Fontenelle, philosophe franais).
50 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOll N' 43
1957. Les mondes parallles entrent dans le champ de la physique
par l'intermdiaire de la mcanique quantique (Hugh Everett,
physicien amricain).
1977. Mondes multiples rels et coexistants, crs par l'usage de
symboles (Nelson Goodman, philosophe amricain).
1982.1ntroduction de multivers dans le domaine de la cosmologie
avec le scnario d'une inflation ternelle (Andrei Linde, physicien
amricain d'origine russe).
1986. Tout ce qui pourrait se produire dans notre monde se
produit rellement dans un autre monde (David Lewis, philo-
sophe amricain).
simplement hors de notre porte.
Pour autant, sa thorie l'a amen
proposer une autre approche en
1992 : l'hypothse de la << slec-
tion naturelle cosmologique ,
qui conduit un troisime type
d'univers multiple.
Lee Smolin est l'un des inven-
teurs de la << gravit quantique
boucles , thorie quantique de
la gravitation. Or celle-ci ne pr-
dit pas de singularit centrale des
trous noirs, ce lieu o la densit
et la courbure de l'espace-temps
deviennent infinies. Dans ce cas,
trs proche du centre, la gravit
devient rpulsive. Tout se passe
comme si la matire se contrac-
tait vers le centre pour rebon-
dir dans une nouvelle phase
d'expansion.
LA SLECTION NATURELLE
DES LOIS PHYSIQUES
Un nouvel univers en expansion
natrait ainsi l'intrieur mme
du trou noir. Et chaque trou noir
form engendrerait lui-mme un
univers. Notre monde aurait au
moins 10'
8
enfants-univers crs
par ses trous noirs. Dans ce mul-
tivers imbriqu, trs inspir de
l'volution darwinienne biolo-
gique, chaque univers transmet
sa descendance ses propres lois
de la physique, lgrement modi-
fies par les fluctuations quan-
tiques au moment du rebond
dans le trou noir, vitant ainsi une
simple rplication l'identique.
Un tel mcanisme volutif
favoriserait les lois qui maxi-
misent la production de trous
noirs, c'est--dire la procra-
tion. Sduisant, ce modle n'en
demeure pas moins embryon-
naire. Il reste en particulier pr-
ciser le mcanisme de la trans-
mission des lois de la physique.
Mais, d'aprs son auteur, il a le
mrite d'tablir des prdictions
testables. Il fixe, entre autres, la
masse limite suprieure d'une
toile neutrons, tape inter-
mdiaire entre l'explosion de
supernova d'une toile massive
LES RPONSES DES THORICIENS
DEPUIS LA TERRE, nous ne pouvons observer qu'une partie limite de l'Univers. Dans le cadre du modle
du Big Bang, la lumire la plus lointaine qui nous arrive est celle du fond diffus cosmologique, premier
rayonnement mis il y a un peu moins de 13,7 milliards d'annes. Mais l'Univers tant en expansion,
cet horizon cosmique se situe environ 46 milliards d'anneslumire.
Cet article est la version
revue et corrige
par son auteur du texte
paru dans le n 433
de La Recherche.
et la formation d'un trou noir,
autour de 1,6 masse solaire.
Enfin, la dernire catgorie d'uni-
vers parallles nous vient d'un
tout autre horizon. Les prcdents
dcoulaient de thories dcrivant
la gravitation, force l'uvre aux
plus grandes chelles de l'Univers.
Celui-ci nous vient de la mcani-
que quantique, cadre thorique
qui explique le monde de l'infi-
niment petit. Longtemps consi-
dr comme farfelu, c'est en fait
le premier multivers scientifique
d'un point de vue historique. En
1957, le physicien amricain Hugh
Everett, alors Princeton, propose
une interprtation iconoclaste de
la thorie quantique. Il pousse
jusqu'au boutle principe de super-
position des tats de la matire
que requiert cette thorie. Selon
ce principe, un systme quantique
peut tre dans plusieurs tats la
fois. Les mesures de ce systme
peuvent conduire des rsultats
diffrents. Pour Everett, ce prin-
cipe n'est pas juste vrai l'chelle
microscopique, il l'est aussi
l'chelle macroscopique. Les dif-
frents rsultats de mesure pos-
sibles coexistent comme autant de
ralits parallles : tous les mon-
des existent! Celui o l'on fume
et celui o l'on ne fume pas. Et
ils se ramifient sans cesse en de
nouveaux mondes. Pourquoi n'en
observons-nous alors qu'un seul?
Simplement parce que nous ne
pouvons voir que celui dans lequel
nous nous trouvons.
Si tonnante soit -elle, l'interpr-
tation d'Everett est aujourd'hui
considre de plus en plus srieu-
sement par certains physiciens.
Pour Thibault Damour : C'est
mme celle qui s'impose dsor-
mais. " Et dans la classification
du cosmologiste Max Tegmark,
les univers d'Everett se placent
au mme niveau que le multivers-
bulle inflationnaire. Ils ajoutent,
selon lui, simplement davantage
encore de copies impossibles
distinguer. Ce qui paraissait pure-
ment mtaphysique, il y a peu,
semble donc gagner ses lettres de
noblesse scientifiques.
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 51
~ <Savoir<S )
Rinventer les lois
de la gravitation
La thorie de la relativit gnrale est l'un des succs de la physique
du xxe sicle. Mais des astrophysiciens pensent qu'ilfaudrait
la modifier pour mieux rendre compte des observations cosmologiques.
u cours de la der-
nire dcennie,
notre vision de
l'Univers a connu
un profond boule-
versement. ll rsulte des progrs
de la cosmologie observation-
nene qui ont permis de dtermi-
ner avec prcision tous les para-
mtres de l'Univers -tels que son
ge, sa structure et, surtout, son
contenu. Ces avances conduisent
une conclusion surprenante qui
a considrablement obscurci le
ciel de la cosmologie et de la phy-
sique fondamentale : le modle
actuel de l'Univers requiert l'exis-
tence d'entits invisibles emplis-
sant tout le cosmos.
PAS ASSEZ DE MATIRE
DANS L'UNIVERS
Dans ce modle, la relativit
gnrale- tout comme sa formu-
lation des vitesses faibles devant
celle de lalumire,la thorie new-
tonienne de la gravitation- dcrit
correctement la dynamique des
galaxies. Mais condition que les
galaxies contiennent une grande
quantit de<< matire noire, de
nature inconnue et encore jamais
observe de manire directe. Par
ailleurs, une autre entit nigma-
tique, baptise nergie noire,
est galement ncessaire pour
expliquer l'expansion acclre
de l'Univers depuis le Big Bang.
La matire visible et ordinaire ne
rend dsormais plus compte que
d' peine 5% de la matire et de
l'nergie totales prsentes dans
l'Univers [fig. t] .
Comment incorporer cette
matire noire et cette ner-
gie noire au sein des lois de la
physique ? Deux solutions sont
possibles. La premire, qui est au
cur du modle cosmologique
actuel, repose ainsi sur l'addi-
tion de composants inconnus,
dans le cadre de la relativit
gnrale et de la dyna-
mique newtonienne
comme thories
de la gravi-
tation.
52 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE j MAl 2011 N' 43
Luc Blanchet
est directeur
de recherche
l'Institut
d'astrophysique
de Paris.
Franoise
Co mlles
est astronome
l'Observatoire
de Paris.
La seconde implique une rvision
profonde de ces thories. Telle
est l'approche adopte par un
nombre de plus en plus important
de physiciens
Une telle rvision a dj eu
lieu au xrx sicle: pour expli-
quer la prcession
anormale de Mercure, Urbain
Le Verrier postulait l'existence de
Vulcain, objet invisible gravitant
entre le Soleil et Mercure. Mais la
bonne solution a t trouve en
modifiant la loi de Newton et en
la prolongeant dans une thorie
plus fondamentale, la relativit
gnrale, confirme par des obser-
vations en 1919.
Une quinzaine d'annes plus
tard, les observations ont conduit
nouveau postuler l'existence
d'une matire manquante dans
l'Univers. En 1933, l'astronome
suisse Fritz Zwicky constatait
que plusieurs galaxies situes
dans l'amas de Coma se dpla-
aient beaucoup plus vite que
prvu par les lois de la gravi-
tation newtonienne. Ces lois
taient toujours utilises par les
cosmologistes, car, dans un amas
de galaxies, elles ne
LES RPONSES DES THORICIENS
>Les observations cosmologiques des dernires dcennies
indiquent que la matire ordinaire occuperait une place infime
dans l'Univers.
>Des physiciens rfutent cette interprtation, qui fait intervenir
de la matire et de l'nergie noires, de nature indtermine.
> Ils proposent de nouvelles thories dans lesquelles la gravi-
tation s'exercerait diffremment selon les chelles.
sont pas contredites par la relati-
vit gnrale, et leur utilisation,
plus commode, reste pertinente
dans de nombreuses situations.
Pour expliquer cette observa-
tion l'aune de la gravitation new-
tonienne, la masse des galaxies
devait tre cent fois plus impor-
tante que la valeur dtermine
partir de la matire visible. Cette
matire manquante a t quali-
fie de << noire >> , faute de mieux.
Par la suite, d'autres astronomes
ont dcouvert l'existence d'un gaz
trs chaud mettant des rayons X
qui reprsente en fait l'essentiel
de la matire visible dans les
amas de galaxies. Mais pas
assez pour expliquer
les observations
de Zwicky. La
matire
no ire
Les fluctua-
tions du fond dif-
fus cosmologique,
premier rayonnement
librement mis dans l'Uni-
vers, renseignent notamment sur
les proportions relatives de matire ordi-
naire et de matire noire {id une simulation des
observations du satellite Planc1r).
restait encore dominante - six
fois plus importante, environ, que
la matire ordinaire.
Zwicky ne parvint pas
convaincre ses collgues de l'im-
portance de sa dcouverte. Elle
fut d'ailleurs oublie des dcen-
nies durant. Cependant, partir
des annes 1970, des observations
concernant la rotation des galaxies
spirales ont mis en vidence l' exis-
tence d'une grande quantit de
matire manquante, non plus
seulement au niveau d'un amas
de galaxies, mais des galaxies
individuelles. L encore, ces obser-
vations contredisaient les lois de
la gravitation newtonienne, qui
ne restaient valides que si l'on
estimait que les galaxies taient
entoures de gigantesques halos
de matire invisible.
LA MATIRE NOIRE
EST RVLE
Plusieurs autres lments sont
venus corroborer son existence.
Depuis une dizaine d'annes, par
exemple, les << lentilles gravita-
tionnelles permettent de carto-
graphier la matire noire au voi-
sinage des grandes structures
galactiques. Les galaxies les plus
loignes mettent en effet des
rayons lumineux qui, dans la ligne
de vise, sont dvis par la matire, ~
noire ou ordinaire, avant d'tre
dtects par les tlescopes (Lire La ~
matire noire dvoile par les len- ~
tilles gravitationnelles ,p. 54). En ~
analysant la dviation des rayons, g
on peut ainsi reprer la matire ~
noire dans l'Univers. g
L'existence de la matire ~
noire est galement taye > ~
N' 43 MAl ZOll l LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 53

Rinventer les lois de la gravitation
> par les fluctuations du fond
diffus cosmologique, rayonne-
ment fossile dont la tempra-
ture est de 3 kelvins, mis 380 ooo
ans aprs le Big Bang.
Ces observations constituent
les fondements d'un modle de
l'Univers o la matire ordinaire
n'occupe qu'une place minime.
La matire noire serait consti-
tue de particules inconnues - si
ce n'est qu'elles sont froides et
n'interagiraient pas ou trs peu
avec la matire ordinaire. Baptis
CDM, sigle anglais de Matire
noire froide , ce modle domine
actuellement le champ de la
cosmologie.
Fond sur la relativit gn-
rale, ainsi que sur tous les acquis
de la physique des particules,
il rencontre de fait un grand
nombre de succs dans sa descrip-
tion de l'Univers grande chelle.
L'nergie noire explique l'expan-
sion acclre. La matire noire
joue, elle aussi, un rle essentiel,
car c'est elle qui aurait faonn
l'Univers ds ses premiers ins-
tants en entranant la matire
ordinaire dans un effondrement
gravitationnel. Sans la matire
51 L'ON DCRIT LA GRAVITATION l'aide de la relativit gn-
rale, les mesures cosmologiques indiquent que la matire
ordinaire emplit peine 5% de l'Univers. Ce dernier serait
majoritairement compos de matire noire (23 %} et d'ner-
gie noire (72%} dont la nature est inconnue.
noire, les simulations numriques
se rvlent ainsi incapables de
reproduire et d'expliquer la for-
mation des grandes structures de
l'Univers actuel.
Le modle CDM prsente toute-
fois plusieurs faiblesses l'chelle
galactique, mises en lumire par
ces mmes simulations. Selon
elles, en effet, la matire noire
se concentre beaucoup trop
La matire noire dvoile par les lentilles gravitationnelles
l'intrieur des galaxies. Au
point que la Voie lacte devrait
tre largement domine par la
matire noire. Or les observa-
tions indiquent le contraire. Les
simulations prdisent aussi une
certaine taille pour les disques
des galaxies spirales, qui est dix
fois moins importante que la
taille observe en ralit. D'autre
part, le modle CDM prdit cent
fois trop de satellites gravitant
autour d'une galaxie comme la
Voie Lacte.
Confronts cette liste, non
exhaustive, des problmes du
modle CDM, ses partisans n'en
dmordent pas et prtendent que
ces anomalies seront tt ou tard
expliques. Elles se rsorberont
lorsqu'une srie de phnomnes
complexes pourront tre intgrs
aux simulations numriques, tels
que l'effet des supernovae sur la
matire noire ou les modalits des
interactions entre la matire noire
et la matire ordinaire.
Une seconde solution existe
nanmoins. Les cosmologistes ne
feraient-ils pas en ralit fausse
route en cherchant extrapoler
les lois de la relativit gnrale
et de la gravitation newtonienne
l'chelle de l'Univers? C'est
ce que prtend depuis plus de
UNE LENTILLE GRAVITATIONNELLE est un objet massif qui exerce
un fort champ gravitationnel et dvie les rayons lumineux passant
proximit.les cosmologistes les utilisent pour reprer la matire
noire au sein des grandes structures de l'Univers, comme dans l'amas
LE PLUS PETIT AMAS ( droite) semble avoir travers le gros
( gauche) comme un boulet. la pointe de couleur rouge,
droite, montre l'onde de choc qui permet de mesurer la vitesse
de la collision (environ 4 700 kilomtres par seconde). Tous
de galaxies- dit du<< Boulet- repr-
sent sur la photographie ci-contre.
L'AMAS DU BOULET est en fait consti-
tu de deux amas en collision. la
photographie optique de l'ensemble
est superpose, en rouge, l'mis-
sion de rayons X du gaz chaud qui
se trouve dans chaque galaxie; et,
;Q en bleu, la masse totale projete sur
le ciel qu'observent les astronomes.
la distribution de cette masse cor
respond la masse cumule des
deux amas reconstruite par lentilles
gravitationnelles.
54 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE I IIAI ZOU N' 43
les composants de l'amas ne ra
gissent pas de la mme manire.
les galaxies et la matire noire
s'interpntrent sans quasiment
interagir. le gaz chaud est, quant
lui, toujours frein, si bien que les
composantes gazeuses des deux
amas sont plus rapproches que
les deux centres de masse. la dif-
frence de comportement entre les
galaxies, les gaz chauds et la matire
noire permet de sparer ces diff-
rents constituants et, partant, de
cartographier la matire noire.
vingt-cinq ans l'astrophysicien
Mordeha Milgrom, de l'institut
Weizmann, en Isral. Au dbut
des annes 1980, il cherchait
expliquer l'origine des fortes
concentrations apparentes de
matire noire au voisinage des
galaxies. Ses travaux l'ont conduit
constater que la dynamique
anormale des galaxies pouvait
trs bien s'expliquer, non pas en
postulant l'existence de la matire
noire, mais en modifiant les lois
de la gravitation.
UN CHAMP
GRAVITATIONNEL LIMIT
L'intensit de la force de gra-
vit voluerait d'une manire dif-
frente de ce que Newton avait
tabli. Elle ne diminuerait pas
de faon proportionnelle l'in-
verse du carr de la distance spa-
rant deux objets massifs. Selon
Milgrom, il existerait en fait un
champ gravitationnel limite, not
a. (tabli1,2 x 10-
10
ms--:z),autre-
ment dit une acclration, dlimi-
tant deux rgimes distincts.
Dans le rgime des grandes
acclrations, suprieures a.
-celui auquel nous sommes habi-
tus, vrifi sur Terre et dans le
systme solaire - ,la loi de Newton
demeurerait exacte. Mais dans
le rgime des faibles acclra-
tions, infrieures a cette loi ne
serait plus valable. Elle devrait
tre remplace par une formule
tablie en 1983 par Milgrom-bap-
tise MOND, acronyme anglais
de dynamique newtonienne
modifie . Dans le cadre de cette
formule, qui relie l'intensit de
la force de gravit la masse et
l'acclration limite, a celle-ci
est considre comme une nou-
velle constante fondamentale de
la physique.
La formule de Milgrom n'est pas
une thorie physique propre-
ment parler. Ce n'est qu'une qua-
tion empirique, une recette
ad hoc trs controverse au
moment de sa formulation, qui
ne rentre pas dans le cadre des
*Une supernova
correspond
l'ensemble
des phnomnes
qui rsultent
de l'explosion
d'une toile.
*Une mtrique
est une fonction
mathmatique
qui dfinit les
distances sparant
les diffrents
vnements dans
l'espace-temps.
*Un champ
scalaire est une
fonction qui associe
un nombre chaque
point de l'espace-
temps.
*Un champ
vedoriel est une
fonction qui associe
un vecteur, pointant
dans une direction
spcifique, chaque
point de l'espace-
temps.
LES RPONSES DES THORICIENS
lois physiques les mieux tablies.
Pour que cette formule constitue
une alternative crdible la gra-
vitation newtonienne, la relati-
vit gnrale devait elle-mme
tre remanie.
Modifier les quations de cette
thorie n'est toutefois pas une
chose aise. La seule possibi-
lit est d' ajouter de nouveaux
champs associs la force gra-
vitationnelle. Les thoriciens
Jacob Bekenstein, de l'univer-
sit hbraque de Jrusalem, et
Robert Sanders, de l'universit de
Groningue, aux Pays-Bas, y sont
parvenus entre 2004 et 2005, au
prix de nombreuses annes de
recherches.
LA RELATIVIT GNRALE
SANS MATIRE NOIRE
Baptise TeVeS, pour Tensor
Vector Scalar Theory, cette
thorie conserve la mtrique
de l'espace-temps propre la
relativit gnrale. Mais elle
adjoint deux nouveaux champs
- l'un scalaire*, l' autre vecto-
riel* - , rpondant une srie
d'quations. Te V eS est le premier
exemple d'une thorie relativiste
dcrivant la gravitation newto-
nienne modifie dans un Univers
sans matire noire. Elle a donn
un nouvel lan et de nouvelles
justifications cette approche,
recrutant ainsi de nouveaux
partisans.
Plusieurs succs sont mettre
au crdit de MOND et de son
extension relativiste. Leurs for-
malismes reproduisent trs bien
la dynamique de rotation des
galaxies, des plus grandes, peu
concernes par le problme de
la masse manquante, aux plus
petites, qui semblent entire-
ment domines par la matire
noire. En 2008, l'Observatoire de
Paris, Olivier Tiret etl'une d'entre
nous (Franoise Combes) ont corn-
par les rsultats des simulations
numriques ralises partir
du modle CDM et du forma-
lisme de MOND, concernant la
formation des galaxies. quel-
ques diffrences prs, les deux
modles reproduisent les mmes
formes et le mme nombre de
galaxies embryonnaires. D'une
manire plus gnrale, >
N 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 55
Rinventer les lois de la gravitation
> ces simulations indiquent
que MOND- et donc TeVes-
reproduit toutes les observa-
tions astrophysiques relatives
aux galaxies individuelles.
MOND rencontre toutefois
ses limites une l'chelle plus
grande des amas de galaxies.
Dans cet environnement, MOND
rend compte d'une partie de la
<<masse manquante , mais pas
de sa totalit. Ses dfenseurs
pensent que ce problme pour-
rait tre rsolu de deux mani-
res. L'une fait appel des par-
ticules de matire ordinaire,
dnommes neutrinos )), trs
nombreuses dans l'Univers. Leur
masse a longtemps t suppo-
se nulle, mais elle serait en
fait de l'ordre de l'lectronvolt.
Les expriences en cours sur
la masse exacte des neutrinos
devraient bientt confirmer
ou infirmer cette hypothse, et
ce faisant, indiquer si ces par-
ticules constituent la part de
matire noire que MOND est
toujours incapable d'expliquer.
L'autre issue possible est fonde
sur l'existence hypothtique de
baryons noirs ,, , des particules
elles aussi de matire ordinaire,
certes, mais qui ne rayonnent
pas et demeurent du coup ind-
tectables via nos tlescopes.
ct des modles CDM et de la
gravitation modifie de Milgrom,
une troisime solution au pro-
blme de la matire noire est pro-
pose et affine depuis 2007 par
l'un d'entre nous (Luc Blanchet)
et Alexandre Le Tiec, de l'Institut
d'astrophysique de Paris. Elle est
connue sous le nom de matire
modifie . Cette thorie sup-
pose que la matire noire est
dote de proprits diffrentes
celles prvues par le modle CDM.
Elle explique aussi la phnom-
nologie de MOND, sans modifier
toutefois la relativit gnrale qui
reste valable avec sa limite new-
tonienne classique.
Cette nouvelle approche est
fonde sur une analogie avec
56 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
*L'lectronvolt est
une unit de masse
en physique des
particules fonde
sur le principe
d'quivalence entre
la masse et l'nergie.
*Les baryons
reprsentent une
famille de particules
composites, dont
l'assemblage forme
les atomes, ainsi que
la quasitotalit de la
matire ordinaire.
Cet article est la version
revue et corrige
par ses auteurs du texte
paru dans le n' 435
de la Recherche.
la physique des diples lectro-
statiques. Dans un matriau iso-
lant, les atomes se comportent
comme des diples lectriques,
qui se polarisent en prsence d'un
champ lectrique extrieur. Ils
deviennent eux-mmes la source
d'un nouveau champ lectrique.
Le champ total correspond alors
la somme du champ extrieur
et du champ induit par la polari-
sation des atomes. MOND appa-
rat comme une sorte d'analogue
gravitationnel au phnomne de
polarisation. Dans le cas gravita-
tionnel, la polarisation entrane-
rait, localement, l'augmentation
de la force de gravitation.
L'HYPOTHSE
DE LA MASSE NGATIVE
Se pourrait-il que la matire
noire soit constitue d' un
ensemble de diples gravi-
tationnels ,, polariss dans le
champ de gravitation? En pour-
suivant l'analogie avec l'lectro-
statique, le diple gravitation-
nel devrait alors tre constitu
d'une masse positive )) et d'une
masse ngative . L'existence
de masses ngatives est diffi-
cilement rconciliable avec la
relativit gnrale. l'chelle
macroscopique, il est nanmoins
possible d'laborer un modle
de matire noire dipolaire dont
le comportement est rgi par la
relativit gnrale. Des calculs
rcents ont ainsi rvl que ce
modle reproduisait les obser-
vations relatives la rpartition
de la matire noire l'chelle des
galaxies et que ses prdictions
taient en accord avec les fluc-
tuations du fond diffus cosmo-
logique grande chelle.
Seules de nouvelles observa-
tions sur les composantes noires
de l'Univers, comme celles que
ralisera bientt le satellite euro-
pen Euclid et son homologue
amricain, JD EM, permettront de
trancher entre tous ces modles
explorant les aspects mconnus
de la force de gravit.
432 juille1-ao12009
SPCIAL : Mmoire, nouveaux
regards sur le cerveau
N" 439 mars 201 o
Dossier : L'mergence de la conscience
vnement : la matire noire au bout
du tunnel.
N" 440 avrii201D
Dossier : Cancer, la rvolution
vnement : une hormone fait sortir
des autistes de l'isolement.
No 441 mai 2010
SPCIAL : 40 ANS de scien
vnement : cycle solaire, enfin
a redmarre !
14 Recherche
L'actuallt' des sciences
N"447 dcembre 2010
Dossier : Dieu et la scien
vnement : modliser la qualit
de l'eau de la plante.
N" 448 janvier 2011
Dossier : Les 10 dcouvertes
de l'anne
Cahier spcial, ce qu'il faut suivre
en2011.
N" 449 fvrier 2011
Dossier : Comment le cerveau

Les Dossiers de La Recherche
vnement : la pche menace-t-elle
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unique ? L'hypothse des mondes
parallles
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Portable et cancer : pourquoi l'tude
Interphone est un chec.
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du got, du plaisir l'addiction No 451 avril2011 No
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7 : Le risque climatique
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No 444 septembre 2010 promesses de la mdecine N18 Einstein
o 434 oc:tobre 2009
Dossier : Le hasard au cur de la vie,
les gnes jouent-ils aux ds ?
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rellement fait l'Univers vnement : gaz de schiste, No 20 : Mathmatiques nouveaux dfis
vnement : Golfe du Mexique, une exploitation risque. et vieux casse-tte
Le LHC aprs la panne : comment un
cble dfectueux a mis bas le LHC.
question sur une catastrophe. No 21 : Explorer le cosmos
N445 octobre 2010 No 22 :La mmoire
Dossier: Recrer la vie, du premier No 23 : Les particules lmentaires
o 435 novembre 2009 gnome synthtique la cellule La physique en 18 mots-cls No 24 : Neandertal
Dossier: Gravitation : Einstein est-il artificielle Les sciences de la Terre N" 25 : de la Terre
dpass ? vnement : la facture du racteur en 18 mots-cls No 26 : Sciences risque
Maladie d'Alzheimer: trois nouveaux ITER.
365
nigmes mathmatiques No 27 comment
g
nes identifis. 1 s'adaptent
No446 novembre 2010 Spcial Jeux mathmatiques es especes
o 436 dcembre 2009 Dossier : Les 24 plus beaux dfis Le Guide de l'emploi scientifique m!I!l!\11 No 28 : Biodiversit
Dossier : Les promesses des de la scien N29 : Le monde quantique
nergies renouvelables vnement : pidmie de dengue, No 30 : La conscience
Anl ipithque, nouvel anctre de la lutte s'organise. N31 : Le dfi climatique
l'homme : le fossile qui cherche No 32 : La nouvelle histoire de l'homme
sa place. Jeux mathmatiques N"
33
: Darwin
o 437 janvier 2010 La science en 22 mots-cls No 34
Dossier: Les 10 dcouvertes No 35 :Le Big Bang
de l'anne No 36 : La mer
vnement : EPR, la sret nuclaire N" 37 : Le pouvoir des mathmatiques
en question. 2001 : No 338 348 2006 : N' 393 403 N" 38 : La lumire quantique
o 438 fvrier 201 o 2002 : N" 349 359 2007 : N" 404 414 N39 : La valse des espces
Dossier : La nouvelle histoire 2003 : N360 370 2008 : N415 425 N40 : Le cerveau
de l'homme 2004 : N" 371 381 2009 : N" 426 436 N" 41 ; Microbes NOUVELLE FORMULE
vnement : la renaissance 2005 : N" 382 392 2010 : N" 437 447 No 42 : Marie Curie
de la thrapie gnique.
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~ ~ a v o i r ~ )
PETER GALISON
Une bonne thorie
doit tre fconde
Les diffrents modles proposs pour tenter d'unifier la physique
sont aujourd'hui tous spculatifs :comment savoir lesquels ont
des chances d'aboutir?
LA RECHERCHE. Les thories qui tentent d'unifier
les forces sont trs spculatives. Qu'est-ce qu'une
thorie vraie aujourd'hui?
PETER GALISON. Je crois qu'il faut distinguer
vrit ultime et productivit. La productivit d'une
thorie me semble un critre d'valuation de perti-
nence plus intressant. ll faut du recul pour aborder
la question de la vracit :la thorie sera-t-elle reje-
te dans dix, vingt ou cinquante ans? Sera-t-elle
remplace par une autre ? Comment pourrait-on
le savoir? La notion de fcondit est plus imm-
diate. Prenons l'exemple de la thorie de Newton,
remplace par les quations d'Einstein. Au sens
strict, elle est fausse, mais elle reste productive. On
l'applique toujours dans beaucoup de domaines. n
serait ridicule de la jeter la poubelle.
Le prisme de la productivit serait un moyen de
sortir du paradoxe actuel, o les thories que l'on
sait tudier ont t rfutes, tandis que les autres
ne peuvent pas tre vrifies.
P. G. Oui, mettre la rfutabilit ou la vrifica-
tion d'une thorie au centre du dbat me semble
une mauvaise ide. Mieux vaut se demander si
la thorie ouvre de nouvelles voies, si elle cre
des connexions entre domaines ou encore si
elle fournit des concepts qui font progresser nos
connaissances.
Peter Galison
est professeur
d'histoire
des sciences
l'universit Harvard.
Il est spcialiste
de l'histoire
de la physique.
*La thorie
des champs unifie la
thorie quantique et
la relativit restreinte.
*Le concept de
paysage dsigne
la multitude de
versions possibles de
la thorie des cordes.
>Les physiciens doivent s'intresser aux capacits des thories
engendrer de nouveaux concepts, plus qu' leur validit.
> Ainsi,la thorie des cordes reste spculative, mais elle a dj
chang la faon dont les physiciens voient le monde.
> La physique continue d'voluer en tablissant des connexions
avec d'autres disciplines et avec des approches radicalement
nouvelles.
SB LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N 43
La thorie des cordes a-t-elle t productive?
P. G. Trs productive. Elle a gnr des concepts
et une nouvelle faon de voir. Elle a men une
comprhension bien plus profonde des fonde-
ments de la thorie des champs. Le calcul de l'en-
tropie des trous noirs a aussi t important (lire
<<Thorie des cordes :4 raisons d'un succs>>, p. 40 ).
Il clairait un domaine la frontire entre la phy-
sique des particules et la thorie de la gravitation.
La faon dont cette thorie a profondment chang
le rapport entre la physique et les mathmatiques
me parat plus remarquable encore. Dans le pass,
d'autres avances en physique ont lanc des rai-
sonnements mathmatiques, mais elles ne cancer-
naient pas des questions centrales pour cette dis-
cipline. Or les thories des cordes impliquent des
interactions avec des domaines comme la topo-
logie gomtrique et algbrique qui, eux, sont au
cur des mathmatiques.
Pouvez-vous nous donner un exemple concret?
P. G. Dans les annes 1980, des physiciens des
cordes ont dcouvert les symtries miroirs. Ils
ont montr que la mme thorie des cordes pou-
vait se raliser sur deux espaces aux caractris-
tiques mathmatiques trs diffrentes. De telles
connexions entre les deux espaces taient ina tt en-
dues. Et, grce elles, on pouvait rsoudre dans un
espace des problmes quasi insolubles dans l'autre.
Ce petit groupe de physiciens a ainsi apport des
rponses des questions de gomtrie numra-
tive - comme compter des courbes dans certains
espaces -, que les mathmaticiens se posaient
depuis des dcennies. La facilit dconcertante avec
laquelle les physiciens calculaient ces nombres a
pouss les mathmaticiens s'y intresser. Au
dpart,les deux communauts ne se comprenaient
pas. Pour les mathmaticiens, les concepts des phy-
siciens sont mal dfinis, pas assez rigoureux. Pour
les physiciens, les mathmaticiens ne comprennent
pas le pouvoir de leurs intuitions.Mais la ncessit
d'inventer des outils pour expliquer ces concepts les
a conduits collaborer. Edward Witten a ainsi t
le premier physicien recevoir la mdaille Fields,
la plus haute distinction en mathmatiques.
La physique est-elle en crise ?
P. G. En crise non, en volution profonde certai-
nement. Chaque fois que j'entends une phrase du
type :"Ce n'est pas de la physique ", propos de
travaux srieux, je tends l'oreille. Cela traduit, en
gnral, un changement important et profond.
Aujourd'hui, certains thoriciens des cordes ne
reconnaissent pas la physique dans le concept de
<<paysage , , d'autres physiciens ne voient dans
les nanosciences qu'un creuset technologique,
mais pas une voie de recherche fondamentale. Je
crois que l'on est dans une priode de restructura-
tion de la physique. Depuis vingt ans, les rapports
entre les divers domaines voluent : des thori-
ciens travaillent dsormais dans des dpartements
de physique applique, d' astrophysique, >
N' 43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 59
'' Une bonne thorie doit
tre fconde n
> voire de biologie. Au -del du discours, de nou-
velles connexions ont vu le jour la frontire des
disciplines. C'est particulirement vrai en nanc-
sciences, en biophysique et en thorie des cordes.
La faon mme d'apprhender les problmes n'a-
t-elle pas toujours volu ?
P. G. I:histoire montre que cette volution est mme
ncessaire. Kepler cherchait expliquer le nombre
de plantes existantes. Newton n'a pas rsolu ce pro-
blme, il en a invent un autre. Il a trouv une tho-
rie qui explique la fois les mares, la position des
lunes de Jupiter, etc. Ce faisant, il a chang la faon
de faire de la physique. Du point de vue de Descartes,
le travail de Newton, qui rintroduisait la notion de
forces occultes, non locales, tait un dsastre. Si on
avaitlaiss les cartsiens dcider,la physique n'aurait
pas avanc. Mme chose quand Ludwig Boltzmann
propose sa thorie fonde sur des probabilits. Pour
d'excellents physiciens comme MaxPlanck,nonseu-
lement c'tait faux, mais c'tait une incomprhen-
sion totale de ce qu'il fallait faire en physique : ces
prdictions non dterministes lui paraissaient une
hrsie. Quant la thorie gnrale de la gravitation
d'Einstein, les critiques ont fus. L encore, la phy-
sique ne devait pas tre aussi mathmatique" En
dpit d'un fort conservatisme, la physique n'est pas
une entit stable, et c'est heureux!
Parler d'une cc thorie du tout, a-t-il un sens?
P. G. Le concept d'une thorie qui expliquerait le
monde, de l'infiniment petit l'infiniment grand,
semble bien dpass. Et plus encore, l'image de la
pyramide au sommet de laquelle la thorie du
tout ,reconnue de tous, domine les autres domaines
a fait long feu. Ce n'est pas pour autant que la thorie
des cordes est inutile ou devrait tre abandonne.
Pensez-vous, comme Lee Smolin, que le systme
acadmique ne favorise pas les ides rvolution-
naires et ne prend pas assez de risque?
P. G. Peut-tre suis-je trop optimiste? Mais
quelqu'un d'aussi cratif que Juan Maldacena a
t recrut Harvard, avant de partir l'Institut
des tudes avances de Princeton. Bien sr, il y a
toujours des ides trop innovantes pour tre recon-
nues. Je salue donc l'objectif de l'institut Perimeter,
o travaille Lee Smolin, qui favorise les recherches
aux frontires les moins explores. Mais je pense
que c'est aussi possible ailleurs. Les directeurs du
Fermilab, le grand acclrateur de particules prs de
Chicago, veillaient toujours privilgier une exp-
rience risque, que n'aurait pas retenue la proc-
dure conventionnelle de slection des projets. La
60 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl Z011 N43
Cet entretien est la
version revue et corrige
par Peter Ga lison de celui
paru dans le n 411
de La Recherche.
gestion des grands quipements comme le CERN,
o des milliards d'euros sont en jeu et les ressources
limites, exige nanmoins des systmes de contrle.
La difficult est de parvenir mnager un espace
pour explorer les questions les moins videntes.
Dans les annes 1980, la thorie des cordes tait
pleine de promesses. Quelles sont les motivations
des cc cordistes, aujourd'hui?
P. G. Beaucoup sont toujours fascins par les
structures qui mergent de cette thorie, qui leur
semblent ouvrir d'normes possibilits en dpit du
manque de preuves. La faon dont les dfenseurs
des cordes comme ceux qui les contestent s'ap-
proprient l'exemple d'Einstein est intressante.
Les premiers se reconnaissent dans la situation du
jeune Einstein quand, entre 1905 et 1915, il dvelop-
pait la thorie gnrale de la gravit, sans appui
exprimental. Ils pensent possder une thorie
capable de rvolutionner la physique.
Les autres les voient plutt dans la position du
vieil Einstein, entre 1940 et la fin de sa vie. Au
moment o il cherchait cette thorie de force uni-
fie qui n'a pas laiss beaucoup de traces. S'il avait
prt plus d'attention ce qui se passait autour de
lui, il aurait pu contribuer une physique mer-
gente. Mais cela ne l'intressait pas. Deux visions
de l'histoire, deux visions d'Einstein!
Faut-il se mfier de la beaut d'une thorie?
P. G. En science comme ailleurs, les critres de
beaut voluent. Apprhender une thorie d'un
point de vue esthtique s'apprend. Le Modle stan-
dard de la physique des particules parat trs beau
aux physiciens, parce qu'ils comprennent la diver-
sit des phnomnes qu'il dcrit. Mais, entre 1967
et 1971, personne ne mettait en avant cet aspect. Pour
beaucoup, la thorie d'Einstein n'avait au dpart
rien de beau. Aujourd'hui, c'est l'une des crations
les plus belles de la science. Que dira-t-on de la tho-
rie des cordes dans cent ans ? Si elle continue pro-
duire de nouvelles choses en mathmatiques, ou
ailleurs, on la verra peut-tre comme une thorie
d'une beaut remarquable. Si ce n'est pas le cas, elle
restera une bizarrerie.
Il n'y a donc pas de rponse gnrale. La beaut
peut tre dcisive, mais dans un sens comme dans
l'autre. Paul Dirac, par exemple, a toujours t
convaincu que le succs de son quation qui gou-
verne l'lectrodynamique quantique, si centrale en
physique moderne, tait li pour une grande part
sa beaut. Tout y tait symtrique. Il a ensuite tent
de gnraliser ses ides de beaut. Et il est pass
ct des travaux de Richard FeyrLman parce qu'il ne
les trouvait pas esthtiques. Avec le recul, il aurait
d se mfier de la beaut en 1947. Mais s'il l'avait
fait en 1925, aurait-il trouv son quation?
Propos recueillis par Hlne Le Meur
0 HISTOIRE DES SCIENCES Deux W et un Z pour dcrire l'interaction faible
$ DOCUMENT Du tout mcanique au tout lectromagntique
8 EN SAVOIR PLUS Les meilleurs livres et sites Web
*
n physique, que vaut
une thorie sans confirmation
exprimentale ? Le cadre
quantique commun imagin
pour dcrire l'lectromagntisme
et l'interaction nuclaire faible
a ainsi acquis vritablement ses
lettres de noblesse au dbut des
annes tg8o, grce l'observation des bosons Z
et W dans un collisionneur du CERN . ... voiR P. 62
D'autres propositions, fondes sur la mcanique
de toutes les forces connues, comme le voulait
James Clerk Maxwell la fin du XIXe sicle,
ou la thorie du tout lectromagntique
qu'Einstein tenta d'laborer ont,
elles, fait avancer la physique par leurs
insuffisances . ... voiR P. 66
z UN BOSON z, peine form, s'est dsintgr en un lectron et un positron qui partent
el l'oppos l'un de l'autre (en jaune}. Cette reprsentation trs colore est issue de la
@) reconstitution d' un enregistrement du dtecteur UA1, install au CERN entre 1981 et 1993.
N' 43 liAI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 61
*
DEUX W ET UN Z POUR DCRIRE
L'INTERACTION FAIBLE
la fin des annes 1970, les physiciens du CERN font un pari
en transformant leur tout nouvel acclrateur en collisionneur proton-
antiproton. la cl, trois nouvelles particules et un prix Nobel.
cette thorie, parmi les quatre interactions fondamen-
tales de la physique, deux sont en ralit les deux facet-
tes d'une seule et mme force : l'interaction lectro-
magntique et l'interaction dite faible " implique
dans certains processus de dsintgration radioactive.
Mais la thorie postule pour cela l'existence de trois nou-
N
ol1982. Une poigne de chercheurs du
dpartement de physique des particules
lmentaires du Commissariat l'nergie
atomique {CEA), Saclay, sont bien trop
occups pour prparer le rveillon. lls par-
ticipent tous l'exprience UAl, alors en cours au Centre
europen de recherche nuclaire {CERN),
Genve, dont ils analysentla montagne de don- Par Mathieu
Grousson est
nes engranges durant l'automne. Quelques
velles particules, les bosons intermdiaires,
dits W+, W- et Z.
jours avant la Saint-Sylvestre, leur acharne-
journaliste scientifique.
La dcouverte des bosons W+, W-et, quelques
mois plus tard, celle du boson Z marquent
ment est rcompens. lls mettent enfin la main
sur ce qu'ils cherchent : "Nous avons dbusqu les 5 pre-
miers bosons W+ et W- de l'histoire " se souvient Daniel
Denegri, l'un des responsables de cette quipe.
La dtection de ces particules lmentaires suscite
immdiatement l'enthousiasme. Et pour cause, c'est la
confirmation exprimentale de la thorie lectrofaible,
imagine la fin des annes 1960 par les physiciens
Sheldon Glashow,Abdus Salam et Steven Weinberg. Selon
62 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU N43
donc une tape cl en physique des particu-
les. La preuve : ds 1984, en un laps de temps exception-
nellement court, Carlo Rubbia et Simon van der Meer, les
deux physiciens du CERN l'origine de cette aventure,
partagent le prix Nobel de physique.
AUJOURD'HUI, LA THORIE LECTROFAIBLE est
l'un des deux piliers incontestables du Modle dit stan-
dard ",qui dcrit comment les particules lmentaires de
matire, quarks et leptons, interagissent en changeant
des bosons intermdiaires. Mais dans le courant des
annes 1970, la thorie des particules est en chantier. Et
c'est au tour des exprimentateurs d'y mettre de l'ordre.
Ces derniers sont nanmoins confronts un problme
de taille. En effet, le seul moyen de valider exprimenta-
lement la thorie lectrofaible est de mettre en vidence
l'existence des bosons WetZ. Or, comme nombre de par-
ticules lmentaires, les bosons intermdiaires sont par-
ticulirement instables : leur dure de vie ne dpasse pas
un dixime de millionime de milliardime de milliar-
dime de seconde ! Pour esprer les dtecter, il faut donc
commencer par les produire dans des conditions qui per-
mettent de traquer les produits de leur dcomposition.
En physique des particules, ce schma est classique.
Mis en uvre dans un acclrateur, il consiste commu-
niquer des particules incidentes une norme quantit
d'nergie cintique, avant de les projeter sur une cible
fixe. Dans la collision entre ces particules et les atomes
de la cible, en vertu de l'quivalence entre masse et
nergie, cette nergie cintique se matrialise sous la
forme de nouvelles particules.
Au milieu des annes 1970, les deux acclrateurs les
plus puissants en service sont le Supersynchrotron pro-
tons {SPS} du CERN et l'acclrateur du Fermilab, Chicago.
Sous l'effet combin d'un champ lectrique et d'un champ
magntique, ils communiquent des protons une nergie
d' environ400 gigalectronvolts. Pour autant, projetes sur
cible fixe {dont l'nergie cintique est nulle}, ces particules
ne permettent de recueillir, in fine, qu'une trentaine de
HISTOIRE DES SCIENCES
gigalectronvolts (Ge V} pour en produire de nouvelles. Or,
selon des mesures indirectes et les modles thoriques en
vigueur,la masse des WetZ doit tre suprieure 6o Ge V.
Autrement dit, les physiciens n'ont pas la moindre chance
de les dnicher avec les machines existantes.
Pour cette raison, en 1976, Carlo Rubbia propose une
ide radicale :transformer le SPS du CERN, un acclrateur
annulaire de 7 kilomtres de circonfrence, en un collision-
neur proton -antiproton. Le principe ? Ces deux particules
tant de charge lectrique oppose, deux faisceaux, >
N' 43 liAI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 63
* r ~ r e n c e 6
DEUX W ET UN Z POUR DCRIRE L'INTERACTION FAIBLE
> l'un de protons et l'autre d'antiprotons, pourraient
tourner en sens inverse dans l'anneau de l'acclrateur
sous l'effet du mme champ magntique, avant d'entrer
en collision frontale. Ainsi, c'est l'intgralit de l'nergie
de deux particules incidentes qui pourrait tre transfor-
me en matire, soit, d'aprs les calculs, 540 Ge V. De quoi
mettre les W et Z porte de main.
SAUF QUE LE SPS VIENT PEINE D'ENTRER EN
SERVICE. La direction du CERN a donc un peu de mal
accepter l'ide que son nouvel instrument soit bri-
col en vue d'une exprience qui, de l'avis de la majorit
des experts, n'a que trs peu de chances de fonctionner.
"Pour Bo% des spcialistes des machines, l'ide de Rubbia
tait une folie " se souvient Daniel Denegri. De plus,
l'poque, le LEP, un collisionneur d'lectrons de 27 kilo-
mtres de circonfrence, finalement dcid en 1981 et
inaugur en 1989, est dj en discussion. La direction du
CERN n'a donc pas trs envie de se '' disperser .
Comme l'explique DanielDenegri , l'ac-
en uvre un faisceau d'antiprotons aussi homogne et
focalis. Concrtement, on obtient ces antiparticules en
projetant des protons sur une cible fixe. Les antiprotons
sont alors mis dans toutes les directions, la difficult
consistant rduire les mouvements alatoires dont ils
sont initialement anims les uns par rapport aux autres,
afin de les rassembler en un faisceau concentr.
Pour ce faire, le physicien nerlandais imagine une
mthode appele refroidissement stochastique .
Applique dans un petit anneau accumulateur d'anti-
protons, elle consiste mesurer la forme du faisceau en
diffrents points de l'anneau et modifier les champs
lectrique et magntique afin de rduire la distribu-
tion de vitesse des antiprotons qui composent ce fais-
ceau. Courant 1978, l'exprience de van der Meer est
un succs. Et, dans la foule, le conseil du CERN adopte
l'ensemble du projet.
Une fois la dcision prise, un autre dfi de taille attend
les physiciens : construire les deux dtecteurs capables
de recueillir les dbris des collisions entre
ceptation du projet doit normment
la force de conviction de Rubbia, qui
n'a d'gale que ses capacits intellec-
tuelles hors du commun" Un avis par-
tag par Pierre Darriulat, un des respon-
sables de l'exprience UA2 {qui avec UA1
a codcouvert les bosons intermdiaires)
qui, dans un article publi en 2008 l'oc-
casion des vingt-cinq ans de la dcouverte,
crit : L'un des plus grands mrites de
Carlo Rubbia est d'avoir pouss son ide
de collisionneur proton-antiproton avec
PourBo%
protons et antiprotons, parmi lesquels ils
esprent dcouvrir les prcieux bosons.
De tels dtecteurs doivent atteindre une
taille colossale. En effet, l'nergie en jeu
dans les collisions tant gigantesque,les
instruments doivent avoir des dimen-
sions suffisantes pour dtecter des par-
ticules jusqu' plusieurs mtres du lieu
de la collision. De plus, pour ne passer
des spcialistes
des acclrateurs,
l'ide de Carlo
Rubbia tait
une folie
une inlassable dtermination dans un climat dfavo-
rable." Il faut ajouter que Rubbia disposait d'un argu-
ment de poids :bien qu'europen, en cas de refus du CERN,
il n'aurait pas manqu de vendre son ide au Fermilab.
Cette menace tait claire et a beaucoup compt lorsque
la dcision a t prise au CERN " poursuit le physicien.
Un autre argument a prsid la dcision finale : la
russite d'une exprience prliminaire baptise ICE {de
l'acronyme anglais pour exprience de refroidissement
initial), mise en uvre au CERN par l'autre grand arti-
san du projet proton-antiproton, Simon van der Meer.
Celle-ci consiste dmontrer la possibilit de contrler
des faisceaux d' antiprotons, sans lesquels l'aventure
s'arrterait net.
En effet, s'il est facile d'obtenir un faisceau de pro-
tons, des particules prsentes dans les noyaux de tous
les atomes, c'est une tout autre affaire que de mettre
64 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE I MAI ZOU N43
ct d'aucune particule, il faut les cap-
turer dans toutes les directions de l'es-
pace : une premire.
RSULTAT, LE PREMIER DTECTEUR, UAl, pse
2 ooo tonnes et mesure 10 mtres de long pour 6 mtres
de hauteur. D'un cot total de 30 millions de francs
suisses, investissement sans prcdent dans la disci-
pline, il aura impliqu 130 physiciens de 12laboratoires
travers le monde.
Et un seul dtecteur ne suffit pas. Car, en physique des
particules, pour tre valid, le rsultat d'une exprience
doit tre confirm par au moins deux quipes indpen-
dantes, donc par deux dtecteurs diffrents. D'o la
construction d'un instrument plus modeste en taille, UA2,
qui ncessite tout de mme le travail conjoint de 6o phy-
siciens de 6laboratoires. Et dont les performances ne sont
pas loin d'galer celles de son partenaire et concurrent.
Michel Spire, actuel prsident du conseil du CERN et
ancien coresponsable de UA1, rappelle l'enthousiasme
autour du projet : "Dans cette aventure, tous les aspects
ont ncessit des innovations technologiques: la mise
en uvre de l'ide de Rubbia de provoquer des collisions
entre des protons et des antiprotons circulant en sens
inverse dans le mme anneau. La mthode de refroi-
dissement imagine par van der Meer. Les dtecteurs,
capables de dtecter les centaines de particules engen-
dres lors d'une collision. " Sans oublier les moyens
informatiques inous, ncessaires afin d'identifier quel-
ques vnements favorables sur quelques milliards. La
traque des bosons intermdiaires a aussi dclench des
collaborations gantes en physique des particules, alors
qu'avant une exprience ne rassemblait qu'une dizaine
de personnes. Je me souviens aussi d'une ambiance
extraordinaire, avec une motivation formidable allant
des physiciens jusqu'aux techniciens et cbleurs tra-
vaillant sur les installations!, ajoute le physicien.
L'enregistrement des premires donnes
HISTOIRE DES SCIENCES
vu leur probabilit de matrialisation, l'exprience n' a
pas encore dur assez longtemps. ll faut donc attendre
fin 1982 pour qu'ils se manifestent enfin. "C'tait le 30
ou le 31 dcembre, se souvient Daniel Denegri. Ds que,
avec Michel Spiro, nous avons t convaincus qu'il s'agis-
sait bien des 5 premiers W, j'ai tlphon Carlo Rubbia.
Nous sommes convenus de prsenter ces rsultats lors
d'une runion du groupe UAl, ds la rouverture du CERN,
dbut janvier. Cette prsentation a t l'un des plus beaux
moments de ma vie. "
QUELQUES SEMAINES PLUS TARD, la collaboration
UA2 confirme l'annonce faite par UAl :les W+ et W- sont
dsormais une ralit pour les physiciens. Puis en mai, c'est
au tour du Z, une particule dont la probabilit de production
est encore plus faible, d'tre pris au pige des exprimenta-
teurs. "C'tait une nuit, durant le mois de mai, se rappelle
Marie-Nolle Minard, aujourd'hui au laboratoire d'Annecy-
le-Vieux de physique des particules et ancien membre de
la collaboration UA!. J'tais au CERN en train d'analyser des
donnes quand j'ai repr un candidat. J'ai appel Carlo
Rubbia 7 heures du matin pour le lui annoncer!" Encore
une fois UAl devance UA2 d' peine quelques semaines.
Et les rsultats des deux collaborations sont publis dans
la foule l'un de l'autre. Nous avons crit notre article
le 5 juin, le jour de la finale de Roland-Garros gagne par
Yannick Noah!, poursuit la chercheuse.
L'exprience est donc un norme succs. Non seulement
elle confirme sans le moindre doute possible la validit de
la thorie lectrofaible, mais elle assied l'approche tho-
rique qui sous-tend tout le Modle standard de la phy-
sique des particules. Pour Michel Spiro : "La dcouverte
des W et du Z a t un moment trs fort de la physique des
particules. Le couronnement d'une priode commence
la fin des annes 1960 par les thoriciens lancs dans
l'laboration d'une thorie des interactions fondamenta-
les entre particules lmentaires. " Et Daniel Denegri de
renchrir : "Depuis cette aventure, je ne crois pas avoir
connu de moment professionnel plus intense. "
De l'avis de nombreux spcialistes, seule la dcouverte
du boson de Higgs aura la mme saveur. Cette particule
prdite par le Modle standard est cense confrer leur
masse aux W et auZet, par consquent, toutes les autres
particules. Pour tenter de le dbusquer, les physiciens,
comme trente ans auparavant, ont nouveau d franchir
un palier dans le gigantisme. Ainsi, les collaborations qui
s'affairent autour du LHC, le nouvel acclrateur
dbute en dcembre 1981. Prsentes l't sui-
vant Paris, elles sont encourageantes, sans
que toutefois la moindre trace des bosons
intermdiaires ait t dtecte. Et pour cause :
Cet article est la version
surpuissant du CERN, comptent plusieurs mil-
liers de scientifiques. Et si le Higgs se matria-
lise, il couronnera l'aventure exprimentale de
la thorie lectrofaible.
revue et corrige
par son auteur du texte
paru dans le n' 441
de La Recherche.
N 43 liAI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 65
*
,
DU TOUT ME
,
TOUT ELECTRG
Pl. XlV.
DEUX CYLINDRES magntiss transversalement crent un champ (en bleu). Cette illustration est tire
d'un trait de James Clerk Maxwell, qui reconnut le caractre commun du magntisme et de l'lectricit.
66 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE I MAI ZOU N' 43
1
TABLIR LES LOIS
DES FORCES
DISTANCE
PAR James Clerk Maxwell
Extrait d' une confrence de 1873 ;
in The Scientific Letters and Papers
of James Clerk Maxwell, P. M. Hartman,
Cambrige University Press, 1990,
traduit par Franoise Bali bar.
P.69
2
LA THORIE
DE MAXWELL
PAR Henri Poincar
Extrait de La Science et l'Hypothse,
Paris, Flammarion, 1902.
71
3
VERS LES LOIS
ULTIMES DE
LA PHYSIQUE
PAR Steven Weinberg
Extrait de R. P. Feynman et
S. Weinberg, Elementary Particles
and the Laws of Physics,
Cambridge University Press, 1987,
traduit par Franoise Balibar.
7J
DOCUMENT
:ANIQUE AU
,
MAGNETIQUE
A
ffinner qu'il est possible de fonder la phy-
sique sur une thorie unique sous-jacente,
fondamentale, dont toutes les autres et tous
les noncs qu'elles produisent pourraient
tre dduits, repose sur deux hypothses.
Premire hypothse :l'unit de la nature (dont la physique
est tymologiquement!' tude}. Seconde hypothse :l'unit
des mathmatiques, constitutives de la physique. ll n'est
pas sr que les deux hypothses soient indpendantes. En
tout cas, il suffirait que l'une d'entre elles soit contredite
pour que l'entreprise qui consiste chercher une thorie
unifie de la physique perde tout son sens.
ses dbuts, la physique, celle inaugure par Galile,
ne s'est pas pos la question de son unit laquelle allait
de soi. Comment imaginer, dans un monde qui se voulait
domin par le monothisme, que la nature, facilement
identifie Dieu, puisse ne pas tre une? Dans ces condi-
tions l'introduction des mathmatiques, dans l'tude de
courbe exprimentale une allure fonctionnelle (dont on
aurait toute une varit en stock}. Les relations qu'tablit
la physique mathmatique ont un caractre de ncessit
absolue qui leur vient de ce qu'elles drivent de faon
contraignante d'un certain nombre de principes qui appa-
raissent comme plus fondamentaux que ces lois elles-
mmes. De l l'ide qu'il existe des principes ultimes, dont
la recherche s'apparenterait l'exploration de couches de
plus en plus profondes, un peu la manire dont Heinrich
Schliemann est cens avoir dcouvert les ruines de Troie,
enfouies sous les dcombres de neuf villes superposes.
DE FAON MTAPHORIQUE, on peut dire que la pre-
mire couche, celle qu'ont explore Galile, Newton et
leurs successeurs, est celle du mouvement d'un corps
matriel, dont l'tude fonde sur le principe physico-
mathmatique de relativit apparaissait, et est longtemps
apparue, comme une description du monde." Venons-en
la nature, mathmatiques dont le statut excep-
tionnel au sein de la connaissance n'a jamais
fait de doute, ne pouvait que renforcer l'ide
implicite de l'unit du discours sur la nature.
Franoise
Balibar
la physique, telle qu'elle se prsentait l'poque
[1900 1 crit Einstein dans son autobiographie
de 1947. En dpit des succs engendrs dans
beaucoup de domaines, il rgnait en matire
de principes un dogmatisme fig: au commen-
cement (si jamais il y en eut un), Dieu avait cr
Ces banalits pistmologiques ne disent
rien de l'essentiel. savoir que si les math-
est physicienne
et philosophe
des sciences.
matiques jouent un rle dterminant dans la recherche
d'une thorie physique unitaire, c'est parce que la math-
matisation de la physique ne consiste pas en l'introduction
de valeurs numriques dans un discours qui se propose
de dcrire la nature. Les mathmatiques ont en physique
un rle de construction qu'elles n'ont dans aucune autre
science, qui dpasse la fois le niveau de l'exactitude
numrique et celui de la reprsentation sous forme de
fonction allure mathmatique. Certes, les lois qu'nonce
la physique prennent en gnral la forme de fonctions
mathmatiques, mais il ne s'agit pas alors d'ajuster une
les lois de Newton, ainsi que les masses et les forces qui leur
sont ncessaires. C'est tout; le reste est obtenu par dduc-
tion, grce la mise au point de mthodes mathmatiques
appropries[ ... ] La construction d'une mcanique des mas-
ses discrtes, prise comme base de la physique tout entire,
fut l'uvre du XIX' sicle. Ce qui fit la plus forte impression
sur l'tudiant [que j'tais], ce furent ses accomplissements
dans des domaines qui n'avaient apparemment rien voir
avec elle , et singulirement (( la thorie mcanique de
la lumire o celle-d tait conue comme un mouvement
ondulatoire affectant un ther lastique quasi rigide" >
N' 43 liAI 1011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 67
!
1
* rbrence6
> C'tait l'poque du<< tout mcanique, comme on a
dit plus tard, une '' Theory Of Everything " (TOE, pronon-
cer << tout ) avant la lettre, reposant sur les principes de
la mcanique, les lois de Newton.
LA THORIE DE LA LUMIRE dont parle Einstein, c'est-
-dire la thorie lectromagntique de Maxwell, a ouvert
un nouveau champ l'tude de la nature. Avec l'introduc-
tion, ct des concepts de la mcanique, du concept de
champ, continu, porteur d'nergie mais sans support mat-
riel, elle a oblig, toujours selon Einstein, '' les physiciens
renoncer, lentement et aprs bien des hsitations, en leur
d'une tentative, un peu oublie aujourd'hui mais qui en
a sduit plus d'un, laquelle on a donn le nom de <<tout
lectromagntique ,consistant tout expliquer en termes
de champs. C'est ainsi qu'en 1912-1913, Gustav Mie avait
tent de rendre compte de l'existence de l'lectron {alors
considr comme une particule; c'tait avant la thorie
quantique) l'aide d'une gnralisation non linaire des
quations de Maxwell faisant apparatre des zones de trs
fortes concentrations de l'nergie du champ, susceptibles
de reprsenter l'lectron. Cette thorie a connu un regain
de popularit dans les annes 1920 sous la houlette de
Hermann Weyl, au moment o l'on cherchait inclure
foi en la possibilit de fonder l'ensemble de
la physique sur la mcanique de Newton"
Que la transition ait t longue, c'est ce que
montre l'attitude de Maxwell lui-mme,
pourtant grand << unificateur puisqu'il
a commenc par unifier l'lectricit et
le magntisme en une thorie lectro-
magntique laquelle il a rattach la
thorie de la lumire et qu'il compare son
unification avec les travaux de Newton,
La thorie
lectromagn-
tique de Maxwell
est fonde
l'lectromagntisme au sein de la tho-
rie de la relativit gnrale, elle-mme
une thorie du champ.
PLUSIEURS REPRISES, EINSTEIN
est revenu sur cette ide d'un tout lec-
tromagntique (sans toutefois accep-
ter la thorie de Mie). Elle lui apparais-
sait comme une alternative possible
et ardemment souhaite la thorie
quantique qu'il a toujours juge << non
satisfaisante ,raison pour laquelle il
sur une analogie
de nature
comme ille raconte dans les extraits de "
mecanzque
la confrence de 1873 prsents ici.
Maxwell a fond sa thorie sur ce qu'il
appelle une <<vritable analogie de nature mcanique.
Certes, Maxwell ne dit jamais que l'lectromagntisme
<<est d'origine mcanique. On peut se demander toute-
fois si l'objectif de Maxwell, en faisant le dtour par la for-
mulation lagrangienne de la mcanique, comme l'expli-
que Poincar dans le second texte, n'tait pas de prserver
le statut fondateur de la mcanique, considre comme
thorie unificatrice, sous-jacente, garante de l'unit de la
physique. D'o le rle attribu par lui l'ther, ther sur la
base duquel il entrevoyait la possibilit d'une troisime
unification, d'ordre suprieur, englobant forces lectro-
magntiques et force de gravitation.
Jamais Maxwell, n'a accept ce qu'Einstein appelle une
<<dualit (la dualit des particules et des champs), tat
'' peu satisfaisant , au dire d'Einstein, car '' l'ensemble
manque d'une base unique" En 1905, cet tat peu satis-
faisant sera rendu en partie plus supportable avec la tho-
rie de la relativit restreinte.<< En partie ,car la relati-
vit restreinte, si elle a fait entrer la thorie de la lumire
sous la juridiction du principe de relativit (jusqu'alors
rserv au mouvement de la matire), n'a pu le faire qu'en
dgageant le concept de champ de toute rfrence un
support matriel (suppression de l'ther), accentuant la
dualit ontologique entre champs et particules.
Le mme dsir d'unification, contrari par la dcouverte
de la dualit des champs et des particules, est l'origine
s'est tant acharn chercher une tho-
rie unitaire gnralisant sa thorie de la relativit. Les
thories unifies qu'Einstein a poursuivies comme un
rve n'ont plus aujourd'hui qu'un intrt historique. Ne
serait-ce qu'en raison de la dcouverte des interactions
nuclaires, faible et forte, dont il n'avait pas ide, et qui
rendent d'avance incompltes ses tentatives en vue d'uni-
fier l'interaction lectromagntique et la gravitation.
Mais ce qui reste d'actualit dans les ides d'Einstein
(et de Hermann Weyl), c'est l'importance des principes
d'invariance, ainsi que nous l'explique Steven Weinberg
dans le troisime texte de cette slection. '' C'est
Einstein, crit Eugen Wigner, en 1979, dans Symetries
and Reflections, aprs avoir rappel la part prise par
Poincar dans l'apprciation du rle des symtries, qui
a reconnu l'importance et l'universalit de ces principes.
Ses articles fondateurs de la relativit restreinte marquent
un renversement de tendance: jusqu'alors les principes
d'invariance taient dduits des lois du mouvement. Le
travail d'Einstein a donn aux anciens principes d'inva-
riance une assise si solide qu'il faut aujourd'hui Jaire un
effort pour se remmorer qu'ils sont fonds seulement
sur l'exprience. Il semble naturel aujourd'hui d'utiliser
les lois d'invariance pour la fois dduire les lois de la
nature et tester leur validit, plutt que de dduire les
lois d'invariance de ce que nous pensons tre les lois de
la nature. "
~ . LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU.. N ~ 43.
DOCUMENT
...
ETABLIR LES LOIS
...
DES FORCES A DISTANCE
N
ewton a tabli que la force qui Par James Principia, adopta un point de vue tout fait
agit sur chacun des corps cles- Clerk Maxwell diffrent. Pour lui, de mme que nous infrons
tes dpend de la distance et de 1831-1879 d'expriences ralises en Europe la manire
la position des autres corps et dont se comportent les corps en Amrique, de
qu'elle est dirige vers ces corps- en sorte mme de ce que nous observons que tous les corps connus
qu'elle peut tre dcrite comme une force d'attraction. gravitent les uns vers les autres, nous sommes en droit
Au moment de son nonciation, cette thorie nouvelle d'affirmer que la gravitation est une proprit essentielle
rencontra l'opposition farouche des philosophes contem- de la matire[. .. ]. Or, lorsque la philosophie de Newton
po rains les plus modernes. Ils y voyaient en effet un se rpandit sur toute l'Europe, c'est l'opinion de Cotes, et
retour la mthode hautement discrdite qui consiste non celle de Newton, qui prvalut. Jusqu' ce qu'enfin
tout expliquer par des causes occultes, et autres ver- Boscovichproposeunethoriedanslaquelleonsupposait
tus attractives. que les corps taient constitus d'un
Newton lui-mme, anim par cet grand nombre de points mathmati-
esprit de modration qui caractrise l'en- ques munis d'un pouvoir d'attraction ou
semble de ses spculations, a rpondu de rpulsion l'gard des autres points,
qu' il n'avait nullement la prtention de pouvoir rgi par des lois fixes mais pre-
vouloir expliquer par quel mcanisme nant des formes diffrentes selon la dis-
les corps clestes agissent les uns sur tance. Boscovich et ses adeptes n'expli-
les autres. Il n'avait fait que dterminer que nt pas comment un ensemble de
la direction et la grandeur de la force points mathmatiques, une fois mis en
agissant sur chaque corps, dduites de branle, peut entretenir ces mouvements
la connaissance de leurs positions res- jusqu'au moment o on les fait cesser.
pectives.Telestceenquoiconsistelepas Je prends le risque d' affirmer qu'une
accompli par Newton. Expliquer la cause telle explication ne pourra jamais tre
de cette action reprsenterait, selon lui, produite tant qu'on se contentera d'at-
un nouveau pas qu'il n'avait pas tent tribuer des points mathmatiques des
d'accomplir dans ses Principia. [. .. ] pouvoirs d'attraction et de rpulsion,
Loin de considrer la loi de la gra- aussi sophistiqus soient-ils.
vitation comme l'explication finale des phnomnes
auxquels il s'intressait, Newton pensait que si cette
loi pouvait tre explique comme rsultant de l'action
de quelque chose qui serait situ dans l'espace entre les
deux corps, cette explication reprsenterait une nouvelle
tape qu'il tait prt accueillir avec bienveillance dans
la mesure o elle viendrait combler une lacune dans
notre connaissance des choses.
Newton a tent de franchir ce pas mais il s'est aperu
qu'il ne pouvait y parvenir, faute de disposer des moyens
convenables. Inutile de dire qu'aujourd'hui encore, alors
que nous disposons d'une rserve de mthodes scienti-
fiques bien plus vaste, l'entreprise n'a t que rarement
tente; elle n'a jamais t mene bien.
Or, Roger Cotes, l'un des disciples les plus brillants
de Newton, qui tablit pour lui la seconde dition des
SI L'ON ENVISAGE L'HISTOIRE de la science du point
de vue de son tendue et de ses frontires, laissant provi-
soirement de ct le dveloppement de ses ides, on voit
qu'il tait important que l'immense progrs accompli par
Newton soit tendu toutes les branches de la science o
c'est possible ; cela ne pouvait tre ralis qu'en tudiant
les effets des diverses forces entre corps spars par une
certaine distance, sans chercher expliquer comment les
forces se transmettent. cet gard, les hommes les mieux
adapts la ralisation de la premire partie de ce pro-
gramme taient ceux pour qui la seconde partie n'avait
aucun caractre de ncessit. Raison pour laquelle ceux
qui, au cours du sicle dernier et dans la premire partie de
celui -ci, ont tudi avec tant de succs les lois de l' lectri-
cit et du magntisme, Cavendish, Coulomb, Poisson, >
N 43 liAI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 69
* r ~ r e n c e 6
> ont dlibrment ignor les notions d'<< effluve
magntique et d'<< atmosphres lectriques proposes
au XVII sicle, se consacrant exclusivement la dter-
mination des lois selon lesquelles les parties des corps
lectriss ou magntiss s'attirent ou se repoussent les
unes les autres. C'est ainsi que les vritables lois de ces
actions ont t dcouvertes, par des hommes qui n'ont
jamais dout que l'action s'exerce distance, sans qu'in-
tervienne un quelconque milieu - qui, s'il avait t mis
en vidence, aurait t considr comme une complica-
tion, plus que comme une explication, de ce phnomne
indubitable qu'est l'attraction.[ ... ]
La question qui vient naturellement l'esprit est alors
la suivante : est-il possible de dterminer la vitesse de
cette transmission de la force magntique d'un point un
autre? Partant des rsultats obtenus par le Prof. W. Weber,
collaborateur de Gauss, il est possible de dterminer la
vitesse de transmission de la force magntique ; le calcul
donne 314000000 mtres (ou 19 miles) par seconde.
Or, la vitesse de la lumire telle qu'elle est donne par
les mesures directes de Foucault est de 298 millions de
mtres par seconde. Les mesures la fois de la vitesse
de la lumire et des grandeurs dont dpend la vitesse de
transmission de la force magntique sont des mesures
trs dlicates raliser [ ... ]. La conclusion qui s'impose
est que indpendamment de ce qu'est la lumire et de
ce que l'lectricit et le magntisme peuvent tre, l'un
et l'autre phnomne dpendent de la mme chose ; la
lumire est en ralit un phnomne lectromagntique
et les ondes de lumire sont de petites perturbations
magntiques oscillantes.
La thorie de la lumire dbouche directement sur
l'explication des phnomnes de polarisation. Elle est en
tout point en accord avec la thorie ondulatoire, ceci
prs que l o la thorie ordinaire voit une rotation des
molcules d'ther, notre thorie voit une force magn-
tique dirige selon l'axe de rotation.
James Clerk Maxwell en quelques dates
En consquence, nous ne cherchons pas remplir
l'espace d'une superposition de trois ou quatre thers,
chacun charg d' assurer telle ou telle fonction ; nous
cherchons plutt comprendre en quoi l'ther que le
phnomne de la lumire nous a contraints admettre
est susceptible d'autres modalits d'action dont les ph-
nomnes lumineux et lectromagntiques sont des
manifestations.
MAIS IL NE FAUT PAS considrer l'ther comme une
forme de vapeur aux tourbillons ariens, impuissants
modifier quoi que ce soit. L'ther, mme lorsqu'il n'a pour
fonction que de transmettre les rayons du soleil, doit
supporter des forces considrables. La force magntique
ordinaire terrestre, sous nos latitudes, est quivalente
la pression qu'exerce un huitime de << grain weight
(poids d'une masse de o,o6 g) rparti sur une superfi-
cie d'un pied carr(== gao cm
2
) :certains des aimants de
M. Joule peuvent produire une force magntique qui-
valente la pression exerce par 200 livres avoir-du-
poids [poids d'une masse de 450 g] sur une superficie
de 0 ,1 inch carr(== o, 65 cm
2
) . L'ther exerce et supporte
des forces tout fait considrables.
J'ai dj indiqu que quasiment aucun progrs n'avait
t enregistr dans l'explication de l'attraction de la gra-
vitation. Si pourtant on cherche en rendre compte en
s'inspirant du modle de ce qui a t fait pour le magn-
tisme, il faut admettre de remplacer les tensions par
des pressions s'exerant, en chaque point d'une ligne
de force, dans la direction perpendiculaire ; par ailleurs,
l o nous nous trouvons, l'ther supporte une pression
verticale de plus de 37 ooo tonnes par inch carr. La force
de l'acier n'est rien en comparaison. Je ne prsente pas
cela comme un fait, mais bien plutt comme un exem-
ple du genre de rsultats auxquels devrait conduire une
thorie qui ncessite d'tre vrifie avant que l'on puisse
y croire.
> 13 juin 1831 : nat dimbourg, cosse.
> 1850: aprs trois ans l'universit
d'dimbourg, commence ses travaux
> 1861 : lu la Royal Society ;
ralise la premire photographie en couleurs.
> 1864 : prsente ses 20 quations
sur la couleur.
> 1854 : diplm en mathmatiques,
commence ses travaux sur l'lectromagntisme.
> 1856 : publie son premier article sur
le magntisme.
> 1860 : rcompens de la mdaille
Rumford de la Royal Society pour ses travaux
sur la couleur.
70 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU N 43
dcrivant l'lectromagntisme
la Royal Society.
> 1867 :formule la thorie cintique des gaz.
> 1873 : publication du Trait sur l'lectricit
et le magntisme dans lequel il rcrit
sa thorie de l'lectromagntisme sous forme
de 8 quations.
> 5 novembre 1879 : dcde Cambridge.
DOCUMENT
--
LA THEORIE DE MAXWELL
C
1 est, on le sait, Maxwell qui a ratta- Par Henri pas, et qu'on n'y cherche pas le fond des choses,
ch par un lien troit deux parties Poincar tre toutes deux d'utiles instruments de recher-
de la physique, jusque-l compl-
1
85
4
1912 ch es, et peut-tre la lecture de Maxwell serait-elle
tement trangres l'une l'autre, moins suggestive s'il ne nous avait pas ouvert
l'optique et l'lectricit. En se fondant ainsi tant de voies nouvelles divergentes.
dans un ensemble plus vaste, dans une harmonie sup- Mais l'ide fondamentale se trouve de la sorte un peu
ri eure, l'optique de Fresnel n'a pas cess d'tre vivante. masque. Elle l'est si bien, que dans la plupart des ouvra-
Ses diverses parties subsistent, et leurs rapports mutuels ges de vulgarisation, elle est le seul point qui soit compl-
sont toujours les mmes. Seulement, le langage dont tement laiss de ct.
nousnousservonspourlesexprimerachang,etd'autre Je crois donc devoir, pour en mieux faire ressortir
part, Maxwell nous a rvl d'autres rapports, jusqu' lui l'importance, expliquer en quoi consiste cette ide fon-
insouponns, entre les diffrentes parties de l'optique damentale. Mais pour cela une courte digression est
et le domaine de l'lectricit.[. .. ] ncessaire.
Maxwell ne donne pas une explication mcanique de
l'lectricit et du magntisme ; il se borne dmontrer
que cette explication est possible.
Il montre galement que les ph-
nomnes optiques ne sont qu'un cas
particulier des phnomnes lectro-
magntiques. De toute thorie de l'lec-
tricit, on pourra donc dduire immdia-
tement une thorie de la lumire.
LA RCIPROQUE N'EST MALHEU-
REUSEMENT PAS VRAIE; d'une expli-
cation complte de la lumire, il n'est
pas toujours ais de tirer une explication
complte des phnomnes lectriques.
Cela n'est pas facile, en particulier, si
l'on veut partir de la thorie de Fresnel;
cela ne serait sans doute pas impossi-
ble ; mais on n'en arrive pas moins se
demander si l'on ne va pas tre forc
de renoncer d'admirables rsultats
que l'on croyait dfinitivement acquis. Cela semble un
pas en arrire ; et beaucoup de bons esprits ne veulent
pas s'y rsigner.
Quand le lecteur aura consenti borner ses esprances,
il se heurtera encore d'autres difficults, le savant
anglais ne cherche pas construire un difice unique,
dfinitif et bien ordonn, il semble plutt qu'il lve un
grand nombre de constructions provisoires et indpen-
dantes, entre lesquelles les communications sont diffi-
, ciles et quelquefois impossibles.
: On ne doit donc pas se flatter d'viter toute contra-
: diction ; mais il faut en prendre son parti. Deux thories
, contradictoires peuvent en effet pourvu qu'on ne les mle
DE L'EXPLICATION MCANIQUE DES PHNOM-
NES PHYSIQUES. Dans tout phnomne physique, il
y a un certain nombre de paramtres
que l'exprience atteint et qu'elle per-
met de mesurer. Je les appellerai les
paramtres q. L'observation nous fait
connatre ensuite les lois des varia-
tians de ces paramtres et ces lois peu-
vent gnralement se mettre sous
la forme d'quations diffrentielles
qui lient entre eux les paramtres q
et le temps.
Que faut-il faire pour donner une
interprtation mcanique d'un pareil
phnomne? On cherchera l'expliquer
soit par les mouvements de la matire
ordinaire, soit par ceux d'un ou de plu-
sieurs fluides hypothtiques. Ces fluides
seront considrs comme forms d'un
trs grand nombre de molcules isoles
m. Quand dirons-nous que nous avons une explication
mcanique complte du phnomne ? Ce sera d'une part
quand nous connatrons les quations diffrentielles
auxquelles satisfont les coordonnes de ces molcules
hypothtiques m, quations qui d'ailleurs devront tre
conformes aux principes de la dynamique ; et d'autre
part quand nous connatrons les relations qui dfinis-
sent les coordonnes des molcules m en fonction des
paramtres q, accessibles l'exprience.[. .. ]
Que nous enseigne le principe de moindre action? Il
nous enseigne que pour passer de la situation initiale
qu'il occupe l'instant t
0
la situation finale qu'il occupe
l'instant t,, le systme doit prendre un chemin tel >
N43 lUI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 71
* r ~ r e n c e 6
> que dans l'intervalle de temps qui s'coule entre les
deux instants t
0
et t, la valeur moyenne de l' action
(c'est--dire de la diffrence entre les deux nergies, T
[nergie cintique] et U [nergie potentielle]) soit aussi
petite que possible.
Si l'on connat les deux fonctions T et U, ce principe
suffit pour dterminer les quations du mouvement
[ces quations, obtenues partir de l'expression du
Lagrangien de ce systme, faisant intervenir la diff-
rence entre les fonctions Tet U, sont appeles qua-
tions de Lagrange]. Dans ces quations, les variables
indpendantes sont les coordonnes des molcules
hypothtiques m; mais je suppose maintenant que l'on
prenne pour variables les paramtres q directement
accessibles l'exprience. Les deux parties de l'nergie
devront alors s'exprimer en fonction des paramtres
q et de leurs drives ; ce sera videmment sous cette
forme qu'elles apparatront l'exprimentateur. Cela
pos, le systme ira toujours d'une situation une autre
par un chemin tel que l'action moyenne soit minima.
Peu importe que T et U soient maintenant exprims
l'aide des paramtres q et de leurs drives, le principe
de moindre action reste toujours vrai. [Peu importe ga-
leme nt le choix des quantits mesures auxquelles on
fait jouer le rle des paramtres q; il suffit qu'on puisse
le faire en accord avec le principe de moindre action,
pour qu'une explication mcanique soit possible, sans
que l'on ait prciser en quoi consiste le systme des
masses m.][. .. ]
MAXWELL S'EST DEMAND s'il pouvait faire le
choix des deux nergies T et U, de faon que les phno-
mnes lectriques satisfassent au principe de moindre
action. L'exprience montre que l'nergie d'un champ
lectromagntique se dcompose en deux parties,
l'nergie lectrostatique et l'nergie lectrodynamique.
Maxwell a reconnu que si l'on regarde la premire
Henri Poincar en quelques dates
> 29 avril1854 : nat Nancy.
comme reprsentant l'nergie potentielle U, la seconde
comme reprsentant l'nergie cintique T; si d'autre
part, les charges lectrostatiques des conducteurs sont
considres comme des paramtres q et les intensits
de courants comme les drives d'autres paramtres
q; dans ces conditions, dis-je, Maxwell a reconnu que
les phnomnes lectriques satisfont au principe de
moindre action. Il tait certain ds lors de la possibi-
lit d'une explication mcanique.[. . .] Si donc un phno-
mne comporte une explication mcanique complte, il
en comportera une infinit d'autres qui rendront gale-
ment bien compte de toutes les particularits rvles
par l'exprience. [. .. ]
Il est maintenant facile de comprendre quelle est l'ide
fondamentale de Maxwell.
Pour dmontrer la possibilit d'une explication
mcanique de l'lectricit, nous n'avons pas nous pr-
occuper de trouver cette explication elle-mme, il nous
suffit de connatre l'expression des deux fonctions T
[nergie cintique] et U [nergie potentielle], qui sont les
deux parties de l'nergie, de former avec ces deux fonc-
tions les quations de Lagrange et de comparer ensuite
ces quations avec les lois exprimentales.
Entre toutes ces explications possibles, comment faire
un choix pour lequel le secours de l'exprience nous fait
dfaut? Un jour viendra peut-tre o les physiciens se
dsintresseront de ces questions, inaccessibles aux
mthodes positives, et les abandonneront aux 11lta-
physiciens. Ce jour n'est pas venu ; l'homme ne se rsi-
gne pas si aisment ignorer ternellement le fond des
choses. Notre choix ne peut donc tre guid que par des
considrations o la part de l'apprciation personnelle
est trs grande ; il y a cependant des solutions que tout
le monde rejettera cause de leur bizarrerie et d'autres
que tout le monde prfrera cause de leur simplicit.
En ce qui concerne l'lectricit et le magntisme,
Maxwell s'abstient de faire aucun choix.
de mathmatiques organis par le roi
> 1880 : publie Sur les courbes dfinies
par une quation diffrentielle dans lequel
il propose une nouvelle nomenclature
relative aux quations diffrentielles.
de Sude et de Norvge pour sa contribution
au problme des trois corps.
> 1895 : publie le premier des six articles qui
posent les bases de la topologie algbrique.
> 1901 : premier laurat de la mdaille
Sylvester de la Royal Society.
> 1881 : devient professeur la Sorbonne;
obtient ses premiers rsultats marquants en
mathmatiques ; s'intresse l'application
des mathmatiques pour la physique.
> 1887 : lu membre de l'Acadmie des sciences.
> 1888: remporte le premier prix du concours
72 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU N' 43
> 1905 : publie Sur la dynamique de
l'lectron, dont les rsultats se rapprochent
de ceux de la thorie de la relativit restreinte.
> 17 juillet 1912 : meurt Paris.
DOCUMENT
VERS LES LOIS ULTIMES
DE LA PHYSIQUE
Q
u'est-cequidansla physique actuelle
permet d'imaginer la forme que
prendra la thorie ultime sous-
jacente, celle, encore dcouvrir,
ParSteven
Weinberg,
n en 1933
l'instar des explorateurs espagnols qui, partis
la recherche des sept cits d'or de Cibola,ne les
ont pas trouves mais onttrouv des tas d'autres
sur laquelle repose la physique?
Tout d'abord, que faut-il entendre par thorie ultime
sous-jacente? Au cours des derniers sicles, le systme
d'explications enchanes qu'a construit la science a
parcouru l'chelle des ordres de grandeur vers le bas,
des objets de la vie courante jusqu' un monde de plus
en plus microscopique. des ques-
tions ternelles telles que : pourquoi le
ciel est-il bleu? Pourquoi l'eau mouille-
t-elle? on a d'abord rpondu en invo-
quant les proprits des atomes et de
la lumire ; puis ces proprits elles-
mmes ont t expliques en termes
de particules lmentaires: quarks,
leptons, bosons de jauge et quelques
autres. Simultanment se faisait jour
une tendance toujours plus de sim-
plicit. Non pas qu'au fil du temps,
les mathmatiques impliques soient
devenues de plus en plus faciles, ou que
le nombre des particules lmentaires
supposes ait diminu d'une anne sur
l'autre ; mais plutt parce que les prin-
cipes ont acquis une plus grande coh-
rence logique ; ils apparaissent comme porteurs d'une
invitabilit de plus en plus marque. Mon collgue
l' Universit du Texas, John Wheeler, prtend que le jour
o nous dcouvrirons enfin les lois ultimes, nous serons
tonns de ne pas y avoir pens plus tt, tant elles nous
paratront videntes. Quoi qu'il en soit, nous en sommes
l, la recherche d'un ensemble de principes physiques
simples, porteurs d'un degr d'invitabilit maximum,
dont tout ce que nous savons en physique puisse en
principe tre dduit.
JE NE SAIS PAS si nous y arriverons ; en ralit, je ne
suis mme pas certain de l'existence de quelque chose
qu'on pourrait appeler l' ensemble des lois simples et
ultimes de la physique >>. En revanche,je suis certain que
chercher ces lois ultimes ne peut qu'tre une bonne chose.
choses fort utiles, le Texas par exemple.
Je dois aussi dire ce que ne sont pas, mon sens, les
lois ultimes sous-jacentes de la physique. Il ne peut en
aucun cas s'agir d'une version ultime de la physique des
particules lmentaires, qui menacerait de remplacer
un jour les autres branches de la physique. L'exemple
de la thermodynamique est cet gard clairant. Les
molcules d'eau sont aujourd'hui bien
connues. Imaginons qu'un jour, dans un
futur lointain, tout ce qu'il y a savoir
sur les molcules d'eau soit connu et
que, grce aux progrs accomplis dans
le domaine des ordinateurs, il soit possi-
ble de calculer la trajectoire de chacune
des molcules d'eau contenues dans un
verre. (Cela n' arrivera probablement
jamais, mais faisons comme si c'tait
dj arriv.) supposer qu'il soit possi-
ble de prdire le comportement de cha-
que molcule dans un verre d'eau, il faut
bien voir que ce n'est pas dans la mon-
tagne de listings dbits par les ordina-
teurs que se trouvent les grandeurs rela-
tives l'eau vraiment intressantes, la
temprature et l'entropie par exemple.
Ces grandeurs doivent tre traites dans les termes qui
leur sont propres ; et la science de la thermodynamique
est l pour a- elle traite de la chaleur sans la rduire
chaque instant des proprits molculaires. Personne
ne doute aujourd'hui que si la thermodynamique est
ce qu'elle est c'est, ultimement, en raison des propri-
ts de la matire au niveau microscopique ; la thermo-
dynamique drive, en un sens particulier, de principes
plus fondamentaux- ce qui n'empche pas qu'elle soit,
ait toujours t et reste jamais, une science ayant sa
propre lgitimit [. . .].
Je ne suis pas non plus en train de dire que la physique
des particules lmentaires est plus importante que les
autres branches de la physique .Je dis simplement que, en
raison de l'intrt qui y est port aux lois sous-jacentes,
la physique des particules lmentaires est d'une >
N 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 73
*
> importance particulire, mme si elle ne brille pas
ncessairement par son utilit pratique immdiate. Il est
bon que cela soit dit de temps en temps, en particulier
lorsque les physiciens des particules lmentaires sont
la recherche de financements assurant la poursuite de
leurs expriences.[. .. ]
LA MCANIQUE QUANTIQUE SURVIVRA-T-ELLE au
sein d'une thorie ultime de la physique venir? Pour ma
part, je pense que oui, en partie cause de son incompara-
ble succs dans les soixante dernires annes, mais surtout
en raison de l'impression d'invitabilit qu'elle dgage.
Une chose mrite d'tre remarque.Alors que la littrature
scientifique abonde en rcits des efforts entrepris en vue
de tester de faon quantitative telle ou telle thorie bien
tablie, comme la relativit gnrale ou
la thorie des interactions lectrofaibles,
ou la thorie des interactions fortes, on
ne trouve nulle part mention de tenta-
tives visant tester quantitativement
la mcanique quantique. On peut com-
prendre pourquoi. Pour valuer quanti-
tativement la validit d'une thorie, il
faut disposer d'une thorie plus gnrale
dont la thorie que l'on veut tester soit
un cas particulier. Sachant ce que prdit
la thorie plus gnrale, il est alors pos-
sible de voir si les observations sont en
accord avec ces prdictions gnrales
ou avec les prdictions particulires de
la thorie restreinte laquelle on s'int-
resse. Et en effet, il est possible de fabri-
quer des gnralisations de la thorie de
la relativit gnrale ou des gnralisations de la thorie
lectrofaible. Ces gnralisations ne sont pas bien belles-
raison, entre autres, pour laquelle nous faisons confiance
la relativit gnrale et la thorie des interactions lec-
trofaible; nanmoins, ces gnralisations sont utiles en
tant qu'hommes de paille faciles abattre lorsque l'on
cherche tester la validit de la relativit gnrale ou de
la thorie des interactions faibles.
ma connaissance, il n'existe pas de gnralisation
de la mcanique quantique, un tant soit peu srieuse. Je
veux dire qu'il n'existe pas ma connaissance de thorie
cohrente englobantla thorie quantique en tant que cas
particulier. En gnral, lorsqu'on essaie de gnraliser la
mcanique quantique, on aboutit une ''thorie o la
somme des probabilits n'est pas gale 1, ou avec des
ngatives. Je pense qu'il conviendrait de
gnraliser la mcanique quantique, mme sans y croire,
@; de faon ce que les exprimentateurs aient quelque
74 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N43
chose abattre. Si ce n'est pas possible, alors il faut se
rsoudre considrer que la mcanique quantique se
situe trs haut sur l'chelle de l'invitabilit.
Le problme est que la mcanique quantique ne suf-
fit pas. Ce n'est pas, en elle-mme, une thorie dyna-
mique. C'est une scne vide laquelle il faut ajouter des
acteurs, c'est--dire qu'il faut spcifier l'espace de confi-
guration, espace complexe de dimension infinie, ainsi
que les rgles dynamiques indiquant de quelle faon le
vecteur d'tat effectue une rotation dans cet espace au
cours du temps.
BEAUCOUP D'ENTRE NOUS en sont venus penser
que finalement ce qui manque la mcanique quanti-
que c'est un principe, ou plusieurs principes, de symtrie.
Un principe de symtrie est un nonc
indiquant qu'il existe certaines faons
de changer la manire dont on regarde
la nature qui, bien que modifiant la
direction du vecteur d'tat, ne changent
pas les rgles selon lesquelles ce vec-
teur d'tat tourne au cours du temps.
l'ensemble de tous ces changements
de points de vue, on donne le nom de
groupe de symtrie de la nature. Il est
de plus en plus vident que le groupe
de symtrie de la nature constitue la
chose la plus profonde que nous savons
d'elle aujourd'hui. Je voudrais faire ici
une suggestion, dont je ne suis pas
totalement assur mais qui constitue
au moins une ventualit possible : il
se pourrait que spcifier le groupe de
symtrie de la nature soit la seule chose qu'il soit nces-
saire de dire propos du monde physique- en dehors des
principes de la mcanique quantique, videmment.
Il va de soi que le groupe des symtries de l'espace et
du temps constitue un paradigme des symtries de la
nature. Les symtries de l'espace et du temps stipulent
que les lois de la nature sont indiffrentes l'orientation
du laboratoire >>, sa position dans l'espace, la manire
dont y sont rgles les zros des horloges ainsi qu' la
vitesse laquelle ce laboratoire se dplace.[. .. ]
Il existe beaucoup de symtries qui n'ont rien voir
avec l'espace et le temps; elles sont dites internes. La
conservation de la charge lectrique rsulte d'une sym-
trie de ce type, laquelle les physiciens ont donn le
nom d'invariance de jauge. Soit dit en passant, certaines
de ces symtries peuvent tre brises. Par symtrie
brise, on entend une symtrie qui, bien que vraie
au niveau des quations fondamentales ultimes, ne
VERS LES LOIS ULTIMES DE LA PHYSIQUE ~ DOCUMENT
vaut pas pour les quations correspondant des tats
physiques observables. J'ai moi-mme beaucoup
travaill sur ces symtries brises, mais ce n'est pas ce
dont je parlerai ici.
Il est clair qu'un principe de symtrie est galement un
principe de simplicit. Aprs tout, si les lois de la nature
dpendaient de l'orientation du laboratoire, comme on
le pensait du temps d'Aristote, elles devraient bien vi-
demment faire rfrence l'orientation du laboratoire
par rapport autre chose et ce serait plus compliqu-
trop compliqu peut -tre. Ne pas avoir tenir compte de
l'orientation du laboratoire rend les lois de la nature plus
simples. Nanmoins, on pourrait penser a priori que le
nombre des thories compliques qui sont compatibles
avec toutes les symtries et avec la mcanique quantique
est encore norme, en dpit de l'existence d'un grand
nombre de principes de symtrie simplificateurs.
JE PENSE QUE LA SITUATION n'est pas aussi
dsespre - et ce, pour deux raisons. La premire est
que l'une de ces symtries semble tre presque incom-
patible avec la mcanique quantique. Il s'agit de l'inva-
riance de Lorentz qui est l'un des lments de la thorie
de la relativit restreinte dveloppe par Einstein en 1905 :
cette invariance exige que les lois de la nature ne dpen-
dent pas de l'tat de mouvement du laboratoire, pour
autant que ce mouvement soit uniforme et soit dcrit
de la manire dont Einstein le faisait. Que cette exigence
soit presque incompatible avec la mcanique quantique
fait que la combinaison des deux thories impose aux lois
de la nature des restrictions draconiennes. Par exemple,
on sait aujourd'hui que dans toute thorie de ce type,
chaque espce de particules doit correspondre une autre
espce, celle de ses antiparticules, possdant la mme
masse, le mme spin, mais des charges lectriques oppo-
ses. Il existe des lectrons ; il doit donc y avoir des anti-
lectrons (ou positrons) -ils ont t dcouverts en 1932.
Steven Weinberg en quelques dates
Il existe des protons ; il doit donc y avoir des antiprotons, ils
ont t dcouverts lors d'expriences effectues en19 55[. .).
D'autres consquences, ayant trait au comportement des
particules lorsqu'elles sont plusieurs dans un mme tat,
rsultent galement de faon ncessaire de l'alliance entre
mcanique quantique et relativit restreinte.[..]
EN GNRAL, ET BIEN qu'il ne s'agisse pas l d'un
thorme, on s'accorde penser qu'il est impossible de
concilier les exigences de la mcanique quantique et
celle de la relativit autrement que dans le cadre d'une
thorie quantique des champs. Par thorie quantique
des champs, on entend une thorie dont les principaux
ingrdients sont les champs, et non des particules, les par-
ticules tant alors considres comme des petits paquets
d'nergie du champ. Il y a alors un champ pour l'lectron,
un champ pour le photon, bref un champ fondamental
pour chaque particule vraiment lmentaire.
Mais il existe une autre raison de penser que les sym-
tries sont fondamentales et qu'il se pourrait que ce soit
la seule chose qu'il faille savoir du monde physique
- en dehors de la mcanique quantique elle-mme.
Examinons la manire dont est dcrite une particule
lmentaire. Comment la distinguons-nous d'une autre?
Rponse : par la donne de son nergie, de sa quantit
de mouvement, de sa charge lectrique, de son spin (et
quelques autres nombres). Ces nombres dcrivent en ra-
lit la manire dont les particules se comportent lorsqu'on
leur fait subir certaines transformations de symtrie.
Par exemple, l'nergie d'une particule indique comment
change le vecteur d'tat associ lorsqu'on modifie l'heure
de la pendule du laboratoire, etc. De ce point de vue, on
peut dire que ce que l'on trouve au niveau le plus pro-
fond ce sont seulement des symtries et les rponses
ces symtries. La matire se dissout et l'univers appa-
rat comme une reprsentation irrductible du groupe
de symtrie de la nature.
> 3 mai 1933: naissance New York. > 1969: professeur au MIT.
> 1957 : soutient sa thse sur les effets de
l'interaction forte dans les processus domins par
l'interaction faible, l'universit de Princeton.
> 1959 : l'universit de Berkeley, il travaille
sur les diagrammes de Feynman et les courants
de seconde classe des interactions faibles.
> 1961 :premiers travaux en astrophysique.
> 1967 : chercheur-invit MIT, il commence ses
travaux qui le mneront dcouvrir l'unification
des interactions lectromagntique et faible.
> 1973: professeur Harvard.
> 1979 : avec le Pakistanais Abd us Salam
et l'Amricain Sheldon Glashow, il reoit
le prix Nobel de physique pour l'laboration
de la thorie de l'interaction lectrofaible.
> 1982 : professeur l'universit du Texas
Austin.
> 1991 :reoit la mdaille nationale de la
science pour sa contribution la dcouverte
des forces fondamentales de la nature.
N' 43 MAl ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 75
*
EN SAVOIR PLUS
Notre slection de livres et de sites Web aide explorer les thories
qui tentent d'unifier les forces fondamentales de l'Univers
et qui permettent de comprendre pourquoi il est ce qu'il est.
* **
Entretiens sur
la multitude du monde
Thibault Damour et
Jean-Claude Carrire
Odile Jacob, 2002, 256 p., 21,40 .
L
a physique quantique
et la thorie de la
relativit peuvent parfois
sembler bien conceptuelles
et peu intuitives.
Par le biais d'un dialogue,
Thibault Damour, physicien
thoricien, et Jean-Claude
Carrire, crivain,
rendent ces thmatiques
accessibles. Les nombreuses
allgories favorisent
la comprhension des
notions de thorie physique
de base. la fin du dialogue,
le scientifique explique
au profane le principe
des thories unificatrices,
chose qu'il avoue difficile
raliser. Sans entrer
dans les dtails
compliqus, on comprend
les grandes lignes
de la problmatique.
* **
Matire sombre
et nergie noire
Alain Bouquet
et Emmanuel Monnier
Du nod, 2008, 240 p., 22 .
U
n des grands dfis
aujourd'hui pour
les cosmologistes
est d'arriver rsoudre
l'nigme de la matire
noire, dont ils supposent
l'existence, mais qu'ils
n'ont encore jamais
dtecte. Pourtant,
il semblerait que celle-ci
reprsente prs
de go% de la matire
totale de l'Univers.
Le journaliste scientifique
Emmanuel Monnier
et le chercheur du CNRS
Alain Bouquet relatent
les diffrents pisodes
qui ont conduit la
communaut scientifique
la recherche de cette
matire noire et font
le point sur les pistes
suivies aujourd'hui.
Temps et Espace
TEMPS ET ESPACE
Da L'ANTIQUITt NOS IOUIIII
SCIENCES
Carlo Rovelli est l'un des fon-
dateurs de la gravitation
quantique boucles, thorie
concurrente de la thorie des
cordes. Dans ce livre audio,
couter au calme, il nous
livre d'abord un historique
des dcouvertes de la physi-
que thorique. Tout com-
mence dans la Grce antique avec Anaximandre de Milet
(W sicle avant J.-(.), que Carlo Rovelli considre comme
le premier scientifique (et auquel il a consacr un livre).
C'est lui qui proposa le premier l'ide que la Terre flotte dans
l'infini et ne repose sur rien.Letempset l'espace sont ensuite
abords par l'orateur qui s'attarde notamment sur la gravi-
tation universelle de Newton, les quations de Maxwell ou
la relativit d'Einstein. la fin est consacre la gravit quan-
tique. l'auteur explique pourquoi il est ncessaire de trou-
ver un modle qui unifie les lois de la gravitation et celles
de la physique quantique. Il expose sa thorie, la gravita-
tion quantique boucles, en insistant sur la faon dont elle
considre le temps et l'espace.
Carlo Rovelll, De Vive Voix, 2007, dure : 79 minutes, 9,90 .
http://www.devivevoix.fr/sciences/temps-et-espace
Niveau de difficult * **=pour dbuter *** =pour approfondir ***=pour tudier
76 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU N 43
* **
Qu'est-ce que le temps?
Qu'est-ce que l'espace?
Carlo Rovelli
Bernard Gilson, 2006, 119 p., 12 .
C
hercheur globe-
trotteur,
Carlo Rovelli s'est passionn
trs jeune pour les
questions de temps et
d'espace. Cette passion
s'est renforce lors
de ses voyages - d'Italie
en France, en passant
par l'Angleterre et
les tats-Unis- et de ses
rencontres avec des
physiciens. Sur fond de
biographie, ce livre raconte
l'volution de ses penses
et de ses travaux, en
particulier dans le cadre
de la thorie des boucles -
concurrente de la thorie
des cordes. la fin de
l'ouvrage, Carlo Rovelli
ouvre la rflexion sur
la science dans le monde
et son enseignement.
* **
le Vrai Roman des
particules lmentaires
Franois Vannucci
Du nod, 2010, 220 p., 18 .
F
ranois Vannucci,
professeur
l'universit Paris-II, nous
propose une fresque
historique. Son<< roman
commence la fin du
XIX sicle, lorsque lord Kelvin
dclare qu'il n'y a plus rien
dcouvrir en physique.
Et montre qu'il se trompait
lourdement : le xx sicle
a t plutt riche
en dcouvertes. On suit ainsi
les principales tapes
de la recherche en physique
des particules et de l'labo-
ration des grandes thories
de la physique moderne,
comme celle de la relativit.
Les thmatiques les plus
rcentes sont galement
traites, comme le Modle
standard ou encore la thorie
des cordes. Dans le dernier
chapitre, l'auteur s'interroge
sur notre capacit expliquer
un jour tous les mcanismes
qui rgissent l'Univers.
***
Mme pas fausse !
PeterWoit
Du nod, 2007, 328 p., 26,50 .
L
a recherche sur la thorie
des cordes occupe un bon
nombre de chercheurs en
physique thorique et rcolte
une grande majorit des
subventions depuis plusieurs
dcennies. Pourtant, elle
n'a jamais dbouch sur
une prdiction testable :
si on ne peut pas prouver que
cette thorie est vraie,
on ne peut pas non plus
prouver qu'elle est fausse.
Sa qualit de thorie
scientifique est pour cette
raison sujette caution
selon le thoricien amricain
Peter Woit, l'un de ses plus
fervents opposants. Aprs
avoir rappel l'historique
de cette thorie et du Modle
standard de la physique
des particules, il insiste sur
la marginalisation promise
aux jeunes chercheurs
voulant travailler sur d'autres
thories de l'espace-temps,
ainsi que sur le manque de
moyens qui leur sont allous.
***
Rien ne va plus
en physique !
LeeSmolin
Du nod, 2007,488 p., 26,50 .
L
ee Smolin est professeur
de physique l'Institut
Perimeter au Canada.
Tous ses travaux portent sur
la recherche d'une thorie
de gravitation quantique et
il a longtemps travaill sur
la plus connue d'entre elles :
la thorie des cordes. Mais
selon lui, cette thorie est
scientifiquement bancale et
socialement dvastatrice.
En effet, elle ne sera jamais
testable et donc jamais
valide. En outre, il accuse
le systme acadmique de lui
donner trop d'importance,
en lui allouant trop
de financements au dtriment
de travaux sur d'autres
thories prometteuses.
Il fustige les tenants de cette
thorie, qui ont tendance,
selon lui, l'accepter pour
des raisons motionnelles
plutt que rationnelles.
***
Au-del de l'Espace
et du temps
Marc LachizeRey
Le Pommier, 2008,418 p., 27.
M
arc Lachize-Rey
explique les
fondements de la cosmologie
actuelle. Pour cela, il rappelle
les bases des deux thories
incompatibles que
les physiciens veulent >
EN SAVOIR PLUS
CE QU'EINSTEIN NE SAVAIT PAS ENCORE
Version franaise de L'Univers lgant,
srie documentaire en 3 parties de Brian Greene,
physicien amricain de l'universit Columbia,
largement inspire de son livre du mme nom
et diffuse en France par Arte.
http://tinyurl.com/ einstein greenet
http://tinyurl.com/einsteingreene2
http://tinyurl.com/einsteingreene-3
SI DIEU NE JOUE PAS AUX DS,
SAUTE-T-IL LA CORDE?
Universcience-vod propose une vido
de tmoignages et d'entretiens de physiciens
de l'Institut des hautes tudes scientifiques
Bures-sur-Yvette, dans l'Essonne, sur la question
de l'existence d'une thorie unificatrice.
http://tinyurl.com/des-corde
LES PARTICULES ET LEURS SYMTRIES
Cours de physique des particules
de Grard Smadja et Guy Chanfray, chercheurs
l'Institut de physique nuclaire de Lyon.
http://tinyurl.com/SmadjaChanfray
VOYAGE VERS L'INFINIMENT PETIT
Un site, ralis par l'cole normale suprieure
de Paris et le ministre de l'Enseignement
suprieur et de la Recherche, sur la physique
thorique, expliquant les diffrentes
forces rgissant l'Univers et les thories
qui visent les unifier.
http://d.iftusion.ens.fr/vip
LA THORIE DES SUPERCORDES
Cours d'introduction sur la thorie des super-
cordes par diffrents physiciens thoriciens
renomms.
http://tinyurl.com/supercordes
CONFRENCES LA CIT DES SCIENCES
En 2005, la Cit des sciences a propos un cycle
de confrences autour d'Albert Einstein.
Plusieurs thmatiques ont t abords
autour de la physique thorique, dont la
thorie des cordes (par Pierre Binetruy)
et celle de la gravitation quantique boucles
(par Carlo Rovelli)
http:/ /tinyurl.com/confcite
N" 43 liAI ZOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 77
*
Niveau de difficult * **=pour dbuter *** =pour approfondir ***=pour tudier
> unifier : la thorie
quantique et celle
de la relativit.ll s'attarde
aussi sur la gomtrie
du cosmos, et notamment
sur la dimension du temps
dont il expose l'histoire
et les thories. Enfin,
il recense les diffrentes
thories unificatrices
-les cordes, supersyrntrie
et supercordes, thorie M,
gravitation quantique -
et dcortique
leurs caractristiques.
***
Y a-t-il un grand
architecte
dans l'Univers?
Stephen Hawking
et Leonard Mlodinow
Odile Jacob, 2011, 242 p., 22,90 .
C
' est dans le dernier
chapitre, o le
physicien de renom
Stephen Hawking et
Leonard Mlodinow
rfutent catgoriquement
l'existence de Dieu, que
le titre du livre prend
tout son sens. La phrase
" nul besoin d'invoquer
Dieu pour[ ... ] qu'il fasse
natre l'Univers " reprise
par tous les mdias lors
de la sortie du livre,
en est d'ailleurs tire.
Mais l'objectif de l'ouvrage
est surtout de nous exposer
les diffrentes thories
et avances de la physique,
et de rpondre
la question suivante :
pourquoi l'Univers
est-il comme il est ?
La thorie M, qui dcoule
de la thorie des cordes,
permet, selon les auteurs,
d'lucider les mystres
de l'Univers. Elle serait
" l'unique candidate
au poste de thorie complte
de l'Univers "
***
Supercordes
et Autres Ficelles
Carlos Calle
Du nod, 2004, 608 p., 38 .
V
oici un ouvrage assez
gnraliste qui passe
en revue les grands thmes
de la physique, des lois de
la mcanique l'lectricit,
en passant par la structure
de la matire et la thermo-
dynamique. La dernire
partie concerne la physique
moderne : la relativit
d'Einstein et la mcanique
quantique. Carlos Calle,
spcialiste de la physique
nuclaire la NASA, nous
prsente la courbure de
l'espace-temps, la structure
des atomes ou encore
l'antimatire.ll fait aussi
le point sur les thories
unificatrices, en particulier
la thorie des cordes.
***
Le facteur temps ne
sonne jamais deux fois
tienne Klein
Flammarion, 2009, 268 p., 8 .
A
u cours de sa carrire,
le physicien et
philosophe tienne Klein
s'est beaucoup interrog
sur le temps. Dans ce livre,
il aborde cette thmatique
aussi bien du point de vue
de la physique que de celui
de la philosophie. Le temps
est-il quelque chose
de passif? A-t-il besoin
des vnements qui s'y
droulent pour s'couler?
78 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE IIIAI ZOU N" 43
L'auteur relate la faon
dont le temps a t peru
au cours de l'histoire,
par les philosophes ou
a un gros dfaut :
les scientifiques. ll revisite
ensuite l'histoire de
elle existe sous environ
10soo formes diffrentes.
Leonard Susskind, l'un
des pres de cette thorie
propose une solution.
la physique en suivant le fil
directeur du temps. Enfin, il
passe en revue les dernires
thories qui reconsidrent
cette dimension.
Il considre que chacune
de ces thories possibles
correspond en fait
un univers particulier.
L'ensemble de ces univers
forment dans le paysage
cosmique ce que l'auteur
appelle le mgavers >>.
Aprs avoir rappel
***
Le Paysage cosmique
Leonard Susskind
Gallimard, 2007,640 p., 11,50 .
L
a thorie des cordes,
qui a pour objectif
de simplifier la physique
en unifiant les thories
de la gravitation et
les bases de la physique
thorique dans les premiers
chapitres, Leonard Susskind
dtaille le mcanisme
de sa thorie.ll revient
aussi sur le diffrend
qui l'avait oppos
de la mcanique quantique, au physicien britannique
La Magie du cosmos
En termes de vulgarisation, Brian
Greene, physicien de l'Univer-
sit Columbia, New York, n'en
est pas son coup d'essai. En
1999, L'Univers lgant a connu
un franc succs, du moins au
Dans ce nouvel
ouvrage, l'auteur use de compa
raisons et d'allgories pour abor-
der avec pdagogie les bases
complexes de la physique tho-
rique, et plus particulirement la thorie des cordes. Dans
un premier temps, il revient sur les concepts du temps et
de l'espace. Puis il s'attarde sur quelques thmes impor-
tants de la cosmologie : symtrie, matire noire, etc. Ces
bases ainsi poses, il expose le cur de son travail : la
thorie des cordes. Brian Greene explique comment cette
dernire et la thorie M, une de ses variantes, tentent
d'unifier la physique quantique et la relativit.
Brian Greene, Robert Laffont, 2005, 670 p., 24 .
Stephen Hawking pendant
plusieurs dcennies
propos de la structure
des trous noirs.
***
l'Univers en rebond
Martin Bojowald
Albin Michel, 2011,320 p., 29 .
M
artin Bojowald,
physicien
l'universit de Pennsylvanie,
est un tenant de la gravitation
quantique boucles, l'une
des principales thories
concurrentes de la thorie
des cordes. Celle-ci reconsidre
entirement la structure de
l'espace-temps : la diffrence
des cordes qui sont
dans l'espace, les boucles
forment l'espace. L'auteur
propose de remplacer
la notion de Big Bang par celle
de Big Bounce (grand rebond).
Selon lui, cet vnement
ne marquerait pas le dbut
de la matire et du temps,
mais le dbut d'un cycle
sans cesse renouvel.
Il serait la transition entre
l'effondrement de l'Univers
et sa renaissance.
***
The Hidden Reality
Brian Greene
Knop/AIIen La ne, 2011, 384 p.
(en anglais), 29,95 $.
D
ernier opus du
physicien thoricien
et grand vulgarisateur
Brian Greene. Aprs L'Univers
lgant et La Magie du cosmos,
The Hidden Reality (la ralit
cache) traite galement
de physique thorique.
Mais, dans cet ouvrage,
l'auteur insiste davantage
sur la notion d'univers
multiples. Il part d'un postulat
simple : si l'Univers est infini,
sans limite, il existe alors
une infinit d'univers et,
donc, il existe aussi
forcment une infinit
d'univers semblables
au ntre o vivent nos alter
ego. Selon le cheminement
thorique que l'on emprunte,
neuf types d'univers multiples
(ou multivers) sont possibles
d'aprs l'auteur qui les dcrit
tout en s'interrogeant
sur la pertinence de formuler
des hypothses non
rfutables. Il fait galement
le point sur les dernires
avances concernant
la thorie des cordes.
***
Un Univers diffrent
Robert B. Laughlin
Fayard, 2005, 330 p., 22 .
R
obert Laughlin est
professeur l'universit
Stanford et a reu le prix
Nobel de physique en 1998.
Au dbut des annes 1990,
il a commenc s'intresser
au concept d'mergence.
Ille dfinit comme
un principe physique
d'organisation: d'lments
n'ayant apparemment
aucune organisation
particulire merge
un ensemble qui est
organis et rpond des lois
physiques connues.
Ce principe s'oppose
au rductionnisme qui
considre que toutes
les lois physiques peuvent
tre dduites de lois
plus fondamentales.
Le rductionnisme
ne peut pas tre appliqu
concernant l'organisation
de l'Univers, selon l'auteur.
En outre, il en prdit la fin
comme mthode d'analyse
du monde.
.. "'
EN SAVOIR PLUS
LE MODLE STANDARD
Alain Connes, mathmaticien et chercheur
l'Institut des hautes tudes scientifiques, interrog
par Arte sur la thmatique du Modle standard.
http:/ /tinyurl.com/mod-strd
LOOP QUANTUM GRAVITY
Confrence de Carlo Rovelli sur la gravitation
quantique, une thorie concurrente des cordes.
http://tinyurl.com/Rovelli-LQG
CERN -SCIENCES
L'organisation europenne pour la recherche
nuclaire (CERN) traite sur cette page
de la physique atomique, rappelant les principes
du Modle standard et des thories unificatrices,
notamment la thorie des cordes.
http://tinyurl.com/cem-PhTh
l'UNIVERS SUR UNE CORDE
Confrence filme de Brian Greene, physicien
thoricien partisan de la thorie des cordes,
expliquant cette dernire avec pdagogie
(en anglais).
http:/ /tinyurl.com/Greene-cordes
THE OFFICIAL STRING THEORY WEBSITE
Patricia Schwarz, chercheuse au Caltech,
explique en version dbutant ou expert
les bases de la thorie des cordes (en anglais).
http:/ /superstringtheory.com/
THEORETICAL PHYSICS FUN
Un autre site de Patricia Schwarz, mais qui ne
se limite pas aux cordes. On y parle aussi de
physique thorique, de relativit, etc. (en anglais).
http://tinyurl.com/th4fun
LEE SMOLIN SUR LA THORIE DES CORDES
Lee Smolin, un des plus fervents opposants
la thorie des cordes, est interview sur la BBC
et explique son raisonnement (en anglais).
http:/ /tinyurl.com/smolin-itw
THE SECOND SUPERSTRING REVOLUTION
John Henry Schwarz, un des pres de la thorie
des cordes, revient sur les bases de cette dernire
et sur les avances rcentes (en anglais).
http://tinyurl.com/jh-schwarz
-
N 43 IIAI2011I LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 79
Un hors-srie pour
comprendre les menaces
cologiques, les moyens de
les prvenir et d'y faire face.
100 pages, 25 thmes,
140 cartes et graphiques
et les analyses des
meilleurs spcialistes.
CLIMAT, BIODIVERSIT, RISQUES INDUSTRIELS ...
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Edit en partenariat avec
l'Institut du dveloppement
durable et des relations
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0
0
2
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u
A
-
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u








Biomdicaments
La biotechnologie au
service de notre sant
ne grande partie des progrs
de la mdecine au xxe sicle
sont dus aux succs de la
chimie de synthse. Celle-ci
a en effet permis de produire
en grande quantit
des mdicaments efficaces,
aux compositions bien
dfinies. Les molcules qui les composent
avaient t, pour nombre d'entre elles,
identifies dans des champignons,
telle la pnicilline, ou dans des plantes,
telle l'aspirine. Mais le vivant n'tait
qu'une source d'inspiration. Aujourd'hui,
les cellules vivantes se sont invites dans
les chanes de production. Gntiquement
modifies, elles fabriquent des molcules
bien plus complexes que celles que nous
savons faire dans des racteurs chimiques.
Et l'action de ces molcules sur nos
organismes est mieux cible. La nouvelle
rvolution pharmaceutique a commenc.
> Repre& P. 82
Les biomdicaments
en 6 questions
> Initiative& P. 86
Les cellules
de mammifres,
gnratrices
de mdicaments
De la paillasse la
commercialisation
Principes actifs
dans les globules
rouges
> Savoir-taire P. 90
Dans une usine
de biomdicaments
> Acteur& P. 92
Chasseurs
d'innovations
> Avenir P. 96
Soigner chacun
selon son patrimoine
gntique
> Pour en &avoir plm
Internet
Livres
N' 43 lUI JOU 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 81
BIOMDICAMENTS / Repre6
0
_,
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z
u
A
u














Les biomdicaments

en 6 questions
La biotechnologie est aujourd'hui la pointe de l'innovation
pharmaceutique. En jeu, des mdicaments mieux adapts
chaque patient pour de nombreux types de maladies.
0 Qu'appelleton
biomdicaments?
I
ls peuvent tre dfinis comme
l'ensemble des substances th ra-
peutiques dont la conception fait
appel aux biotechnologies, c'est-
-dire aux techniques qui utilisent
des lments du vivant (cellules, tis-
sus ou lments de la cellule}. Cette
dfinition inclut des traitements
trs varis, allant de nouveaux
modes de dlivrance de principes
actifs connus (lire << Principes actifs
dans des globules rouges, p. 89}
aux antibiotiques produits par des
bactries amliores.
La plupart des tudes portant
sur les biomdicaments, ou mdi-
caments biologiques, se concen-
trent sur les molcules issues de la
technologie dite de<< l'ADN recom-
binant .Cette technologie consiste
insrer un gne tranger dans une
bactrie ou dans une cellule d'un
autre type pour lui faire fabriquer
une protine qu'elle ne produirait
pas naturellement [fig.1].
Le premier mdicament labor
avec cette technique est apparu
sur le march amricain en 1982 :
il s'agit de l'insuline recombinante,
fabrique par des bactries dans
lesquelles on a transfr un gne
de l'insuline humaine. Jusqu'alors,
l'insuline destine au traitement
des diabtiques tait extraite de
pancras de porcs, mais elle tait
mal tolre par le corps humain.
L'insuline recombinante, analogue
la protine humaine et par cons-
quent mieux accepte, a fortement
contribu amliorer la qualit de
vie des patients.
la suite du succs de ce premier
biomdicament, les socits de
biotechnologies ont utilis la tech-
nologie de l'ADN recombinant pour
fabriquer toutes sortes de mol-
cules thrapeutiques, impossibles
synthtiser chimiquement : des
hormones de croissance, des fac-
teurs de croissance des cellules du
sang comme les rythropotines,
ou encore des cytokines, sorte de
messagers, impliqus notamment
dans l'immunit.
L'autre grande famille des mdi-
caments biologiques est apparue
plus tardivement : ce n'est qu'en
1997 que les premiers anticorps
monoclonaux ont t mis sur le
march. Les anticorps sont des
protines naturellement fabri-
ques par le corps humain pour se
dfendre contre les pathognes.
Les anticorps monoclonaux sont,
eux, produits dans des cellules ani-
males, grce la technologie de
l'ADN recombinant. Un anticorps
monoclonal est capable de blo-
quer un rcepteur ou un mdia-
teur impliqu dans une patho-
logie en se fixant sur un motif
molculaire spcifique. En 2007,
les anticorps monoclonaux repr-
sentaient un tiers du march mon-
dial des biomdicaments, contre
deux tiers pour les protines
recombinantes.
8 Comment
fabriqueton
un biomdicament?
S
il' on s'en tient la dfinition la
plus restrictive, il s'agit d'une
protine issue de la technologie
82 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N' 43
0
Le plasmide qui porte
le gne est intgr dans
une bactrie
~ 1
La bactrie elit le gne
et fabrique la protine
correspondante
La protine est purifie
et isole afin d'laborer
le mdicament
.
.,
"' '
.,
0
Un gne ayant
un potentiel
thrapeutique
0
Le mdicament
est inject au malade


O
Grcedes
enzymes,
ce gne est
dcoup
et isol du reste
du gnome
A Le gne est insr
V dans une portion d'ADN
circulaire appele
plasmide
est identifi
chez l'homme
( ~ 1
LES MDICAMENTS BIOLOGIQUES sont issus de la technologie de l'ADN
recombinant. Elle consiste insrer un gne humain (1, 2) dans une por-
tion d'ADN (3), place dans une cellulevivante(4),1e plus souvent une bac-
trie ou une cellule animale. Celle-ci fabrique alors une protine ayant un
intrtthrapeutique (S).Aprs extraction et purification ( 6 ), cette protine
est administre aux patients (7), gnralement en milieu hospitalier.
de l'ADN recombinant Pour l'ob-
tenir, on commence par identifier
chez l'homme le gne qui la code.
On insre ensuite ce gne dans une
cellule qui va le lire et fabri-
quer la protine. On dit alors de la
cellule productrice qu'elle a subi
une recombinaison gntique :
c'est pourquoi on parle de proti-
nes recombinantes.
Les biomdicaments ont d'abord
t produits dans des bactries,
telle Escherichia coli. Elles ont en
effet!' avantage d'tre bien connues
des chercheurs et de se multiplier
rapidement Mais, depuis, les voies
de production des biomdicaments
se sont multiplies (lire Les cellu-
les de mammifres, gnratrices de
mdicaments ,p. 86}. Les cellules
animales sont aujourd'hui les plus
utilises, car elles permettent de
produire des molcules complexes
et bien tolres par l'homme.
Les cellules gntiquement
modifies sont d'abord cultives
dans des bioracteurs, dans des
conditions contrles, pour qu'elles
se multiplient et produisent la pro-
tine recherche. Une fois obtenue
en quantit suffisante, celle-ci est
isole du matriel cellulaire et rcu-
pre. Elle subit ensuite diverses
phases de contrle qui permettent
de s'assurer de sa puret, avant
d'tre conditionne.
La production d'un biomdi-
cament est un processus complexe
et trs spcifique, et la construc-
tion d'une unit de bioproduction
ncessite un investissement impor-
tant C'est pourquoi la plupart des
socits de biotechnologies sous-
traitent la production de leurs lots
destins aux essais cliniques auprs
de socits spcialises, qui fabri-
quent des protines faon pour
leurs clients. Les entreprises du
mdicament justifient le prix lev
des biomdicaments par leur cot
de production, plus important que
celui d'une synthse chimique.
8 Pour quelles
maladies
sont-ils prescrits?
F
in mars 2008,107 mdicaments
biologiques taient commercia-
liss en France, d'aprs un recense-
ment effectu pour le compte du
syndicat des entreprises de l'indus-
trie pharmaceutique,Les entrepri-
ses du mdicament (Leem} [fig. 2].
Une classification par aires th-
rapeutiques de ces mdicaments
rvle qu'ils couvrent un large
spectre d'indications. Les biomdi-
caments sont utiliss dans 16 sp-
cialits mdicales : 18 % d'entre eux
sont prescrits en cancrologie et en
hmatologie, c'est--dire dans le
traitement des maladies du sang,
13% en infectiologie, 9% contre le
diabte, 9% en endocrinologie et
7% pour l'hmostase, c'est--dire
pour l'arrt d'hmorragies.
Les biomdicaments permettent
de soigner des pathologies >
N 43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 83
BIOMDICAMENTS /Repre&
0
0
z
:z:
u
Ill
...
1\
Ill
:z:
u


Les biomdicaments
en 6 questions
> pour lesquelles il existe de
forts besoins mdicaux non satis-
faits : cancers, pathologies neure-
dgnratives et maladies auto-
immunes. Une autre de leurs
caractristiques est de cibler un
nombre restreint de patients,
par rapport aux mdicaments
classiques. En 2004, sur go bio-
mdicaments commercialiss en
France, 44 taient indiqus dans le
traitement de maladies considres
comme orphelines, c'est--dire qui
touchent moins de 30 ooo patients
franais, d'aprs l'valuation faite
parle Leem.
Les autres mdicaments bio-
logiques sont indiqus dans des
pathologies plus rpandues, mais
ils ne sont en gnral efficaces que
sur un certain type de patients.
Cela tient la conception mme
de ces mdicaments, adapte aux
caractristiques gntiques de cha-
cun. Par rapport aux mdicaments
classiques, les biomdicaments
orientent donc les soins vers une
mdecine personnalise.
Enfin, comme ces mdicaments
servent pour la plupart traiter des
maladies graves, ils sont gnra-
lement administrs dans le cadre
de l'hpital. Un biomdicament
sur trois est mme rserv aux
prescripteurs hospitaliers. Il existe
cependant des mdicaments bio-
logiques qui peuvent tre pres-
crits par des mdecins de ville, par
exemple pour le traitement de la
polyarthrite rhumatode.
Ocomment
les testeton ?
A
vant d'tre commercialiss,
les biomdicaments, comme
les mdicaments chimiques, doi-
vent faire la preuve de leur effica-
cit et de leur innocuit grce une
srie d'essais cliniques. Chaque
candidat mdicament est d'abord
test auprs de volontaires sains,
afin de s'assurer qu'il est bien
tolr. La deuxime phase des
essais consiste prouver l'effica-
cit du mdicament sur des per-
sonnes atteintes par la maladie
et trouver partir de quelle dose
il permet une amlioration des
symptmes, sans entraner d'effets
secondaires indsirables. Enfin,
la troisime phase des essais est
mene sur un plus grand nombre
de patients, en gnral plusieurs
~ DEPUIS LA COMMERCIALISATION EN 1984 d'une insuline recombinante, destine
~ aux patients diabtiques, le nombre de biomdicaments diffrents disponibles sur
12 le march franais n'a cess d'augmenter. Cette croissance devrait se poursuivre, car
:;: de nombreux mdicaments de ce type sont actuellement l'essai dans le monde.
g L - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - ~
84 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N' 43
milliers, afin de dterminer ses
bnfices et risques potentiels.
Les essais mens sur les biomdi-
caments ont toutefois quelques
particularits par rapport auxmdi-
caments traditionnels. Comme
ils sont spcifiquement conus
pour agir sur des cibles humaines,
ils ne peuvent pas faire l'objet
d'tudes prcliniques, normale-
ment menes sur des animaux. Il
est donc ncessaire d'accompagner
les essais cliniques d'tudes immu-
nologiques complmentaires.
Par ailleurs, en raison de leur
spcificit, il est parfois diffi-
cile de trouver suffisamment de
patients pour tester l'efficacit
des nouveaux biomdicaments.
Les laboratoires utilisent donc
la mme approche que pour les
maladies rares : ils font appel
des associations de malades pour
recruter des volontaires.
Si les essais cliniques se rvlent
concluants, la socit qui a dve-
lopp le mdicament monte un
dossier de demande d'autorisation
de mise sur le march et le soumet
l'autorit sanitaire comptente.
En Europe,les autorisations natio-
nales ne sont pas suffisantes : les
mdicaments biologiques doivent
obligatoirement tre valus par
l'Agence europenne des mdica-
ments (EMEA).
La mise disposition des
patients d'un nouveau biomdi-
cament est un processus de longue
haleine. En 2004, l'enregistrement
d'une nouvelle molcule auprs de
l'EMEA prenait 464jours environ;
490 jours supplmentaires taient
ensuite ncessaires pour assurer
la commercialisation du produit.
En tout, il s'coulait donc prs de
deux ans et demi entre le dbut
de l'enregistrement d'un biomdi-
cament et sa mise sur le march.
Ce dlai est plus long que pour les
mdicaments classiques, ce qui
peut s'expliquer par le fait que la
production des biomdicaments
est plus complexe en termes de
qualit et de scurit que celle des
mdicaments chimiques.
e Qui c o n ~ o i t les
biomdicaments?
A
lors que la recherche sur les
mdicaments classiques se
fait au sein de grandes entreprises
pharmaceutiques, la mise au point
de nouveaux biomdicaments
relve majoritairement de petites
socits innovantes ou start-up.
Elles servent d'intermdiaires
entre la recherche acadmique,
dont sont souvent issus les bio-
mdicaments et l'industrie.
Les start-up sont des socits
au dveloppement risqu. Elles
ont besoin d' investissements
importants pour mettre en vi-
dence les bnfices d' un nou-
veau mdicament, et ne rali-
sent un chiffre d'affaires qu'aprs
plusieurs annes d' activit. Les
trs petites entreprises de moins
de 20 salaris reprsentaient
elles seules prs de la moiti des
entreprises actives dans la recher-
che en biotechnologie en France
en 2004, d'aprs un rapport du
Conseil conomique, social et
environnemental.
Certaines socits spciali-
ses dans les mdicaments bio-
logiques sont aujourd'hui deve-
nues des acteurs majeurs du
march pharmaceutique : parmi
les plus connues, on peut citer
Amgen, Genentech, NovoN ordisk
ou encore Genzyme. Toutefois,
la plupart des petites socits de
biotechnologies cherchent plutt
valoriser leurs dcouvertes en
les vendant des grands groupes
pharmaceutiques.
Les gants du secteur cherchent
effectivement de plus en plus
acqurir les droits sur des molcu-
les issues des biotechnologies afin
de compenser la faible producti-
vit de leur propre recherche et
dveloppement, et pour prparer
le dclin annonc des recettes
tires des mdicaments qui
tombent dans le domaine public.
C'est ainsi qu'en fvrier dernier
le laboratoire franais Sanofi-
Aventis a annonc qu'il allait
racheter la socit de biotechno-
logies amricaine Genzyme pour
prs de 15 milliards d'euros.
La France, premier pays produc-
teur europen de mdicaments
traditionnels, a pris du retard sur
le march des biomdicaments :
sur les 107 molcules commer-
cialises en France en 2008, seules
10 d'entre elles taient issues d'en-
treprises franaises. Le march
des mdicaments biologiques est
largement domin par les tats-
Unis, et l'cart devrait continuer
se creuser, car les traitements
issus de socits europennes ne
reprsentent qu'une petite partie
de ceux qui sont actuellement en
essai clinique dans le monde.
GQuelleest
leur importance
sur le march
pharmaceutique?
L
es biomdicaments repr-
sentent au niveau mondial un
chiffre d' affaires compris entre
8o et 100 milliards de dollars, soit
environ 10% du march pharma-
ceutique global. Mais ils connais-
sent depuis plusieurs annes une
forte croissance (autour de 15%
par an), beaucoup plus impor-
tante que celle des mdicaments
traditionnels. Les mdicaments
biologiques sont aujourd' hui
l'origine de profits importants
pour les socits qui les commer-
cialisent :en 2007,24 de ces mol-
cules ont gnr un chiffre d'affai-
res annuel suprieur 1 milliard
de dollars.
Pour l' industrie pharma-
ceutique, les biomdicaments
reprsentent galement une
source d' innovation thra-
peutique. Ces dernires annes,
ils ont reprsent environ 30% des
nouvelles molcules mises sur le
march. Cette part devrait encore
progresser l'avenir, puisqu'un
grand nombre de molcules actuel-
lement l'essai sont des biomdi-
caments. Beaucoup d'entre eux
sont efficaces dans des pathologies
forts besoins mdicaux non satis-
faits, notamment dans le domaine
de la cancrologie.
Enfin, ces mdicaments appor-
tent de rels bnfices en matire
de sant publique, si l'on en croit
l'analyse de la commission de
transparence de la Haute Autorit
de la sant. Cette instance, charge
d'valuer les molcules avant leur
inscription sur la liste des mdi-
caments remboursables, publie
depuis 2001 ses valuations de
l'amlioration du service mdical
rendu par les nouveaux mdi-
caments, par rapport aux traite-
ments dj disponibles. D'aprs
ces valuations, 4 biomdicaments
sur 10 apportent une amlioration
majeure ou importante du service
mdical rendu, ce qui reprsente
une forte contribution l'am-
lioration de l'offre thrapeutique,
par rapport aux mdicaments
traditionnels.
Pascaline Minet avec la col laboration
de Dominique Deblais, directrice des
affaires gouvernementales chez Amgen France
et membre du comit bi otechnologies du
syndi cat Les entreprises du mdicament.
N' 43 MAl ZOU ! LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 85
BIOMDICAMENTS /Initiative&
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Les cellules de mammifres,
gnratrices de mdicaments
L'essentiel des protines entrant dans la composition de
mdicaments est aujourd'hui produit par des cellules animales,
cultives avec soin dans des racteurs biochimiques.
e 16 novembre 2010, la
lutte contre le lupus,
maladie du systme
immunitaire qui touche
5 millions de person-
nes dans le monde, a connu une
avance historique : un comit
d'experts de l'Agence amricaine
des mdicaments a approuv
l'autorisation de mise sur le mar-
ch du Benlysta. S'il franchit les
dernires barrires rglemen-
taires, ce mdicament, une pro-
tine dveloppe par les labora-
toires GlaxoSmithKline et Human
Genome Sciences, sera le premier
remde commercialis contre le
lupus depuis cinquante-deux ans.
Ce n'est en outre pas la seule ori-
ginalit du Benlysta: il est en effet
produit par des cellules de mammi-
fres gntiquement modifies .
Du dbut des annes 1980
au milieu des annes 1990, les
protines utilises des fins th-
rapeutiques ont t fabriques
principalement par des bact-
ries. Ainsi, c'est grce des gnes
humains insrs dans la bactrie
Escherichia coli que l'on produit
notamment l'insuline humaine
administre aux diabtiques.
Avantages des bactries : elles
se multiplient rapidement (leur
population double toutes les vingt
minutes) et leur culture est relati-
vement facile matriser.
Mais, aujourd'hui, les socits
de biotechnologies privilgient
les cellules de mammifres pour
fabriquer des protines thrapeu-
tiques: 6o % de ces biomdica-
ments sont produits partir de
cellules animales; 30 % sont issus
de bactries ou de levures; les 10%
restants proviennent de plan-
tes et d'animaux transgniques
vivants. La raison de cette prf-
rence? " Les bactries, organismes
procaryotes, ne peuvent pas pro-
duire parfaitement des protines
trop complexes " explique Roland
COMPARAISON DES PRINCIPAUX MODES DE PRODUCTION
BACTRIE CELLULE DE MAMMIFRE
Conditions de cultures Peu exigeantes Conditions chimiques
et thermiques prcises
1
Introduction du gne Facile Complexe
Capacit de production Importante Limite
1
Cot de revient Bon march Onreux
Extraction de la protine Dsintgration Protine scrte
indispensable de la bactrie
. dans le mme. de "''"re 1
Production de protines Impossible Possible
complexes
LES PREMIERS MDICAMENTS BIOLOGIQUES, apparus dans les annes 1980, taient
produits par des bactries. Faciles cultiver, cellesci permettent en effet de fabriquer
des protines thrapeutiques en grande quantit et faible cot. Mais aujourd'hui,
1
ce sont les cellules animales qui sont les plus utilises en bioproduction, car ce sont
les seules capables d'laborer les molcules les plus complexes.
Bliard, responsable du dvelop-
pement prclinique et biopharma-
ceutique au Laboratoire franais du
fractionnement et des biotechno-
logies (LFB). En outre, prcise-t-il,
"au lieu de scrter l'extrieur les
protines d'intrt, elles les gardent
l'intrieur. Il faut alors dtruire
la bactrie pour rcuprer ces pro-
tines, ce qui complexifie les tapes
d'extraction et la purification, et
diminue les rendements "
Proches des protines hu-
maines. Les cellules de mammi-
fres, organismes eucaryotes, per-
mettent de rsoudre en partie ces
problmes. Les plus utilises pour
produire des biomdicaments sont
des lignes initialement isoles
dans des ovaires ou des reins de
hamsters. Disposant d'une machi-
nerie cellulaire plus perfectionne,
elles peuvent produire des protines
plus complexes, dont les anticorps
monoclonaux, biomdicaments de
plus en plus utiliss notamment
dans la lutte contre le cancer et les
maladies inflammatoires .
D'autre part, les protines fabri-
ques par ces cellules ne contien-
nent pas seulement les bons
enchanements d'acides amins :
elles subissent aussi des modifi-
cations propres aux mammifres,
telle la glycosylation, srie de rac-
tions enzymatiques qui ajoute des
glucides sur la chane principale de
la protine. Ces transformations
leur confrent une structure plus
proche de celle des protines natu-
relles humaines. Rsultat : d'une
part, le systme immunitaire ne
ragit pas (ou peu) contre ces mol-
cules et, d'autre part, celles-ci sont
86 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl ZOU N' 43
plus efficaces. Autre avantage des
cellules animales : elles scrtent
leur production dans le milieu de
culture, ce qui facilite la rcupra-
tion de celle-ci.
Les cellules animales ont toute-
fois quelques inconvnients. Pour
leur faire produire des protines
particulires, il faut bien entendu
y introduire les gnes correspon-
dants. Or c'est plus difficile qu'avec
des bactries. Elles sont aussi moins
faciles cultiver, car elles sont trs
sensibles leur environnement
chimique et thermique." Leur mul-
tiplication doit tre ralise dans
un environnement strile et avec
une concentration en oxygne, une
temprature et une addit trs pr-
cises " indique Roland Bliard.
Par consquent, la capacit de
production industrielle est faible :
de l'ordre de quelques centaines de
milliers de litres de bioracteurs
dans le monde." Les investissements
industriels et les cots de production
sont levs, ajoute le spcialiste, et
les dlais de construction et de mise
en service des units de production
sont longs. "
Lait de chvres transgniques.
Pour pallier ces inconvnients, une
autre technique merge : l'usage
d'animaux transgniques, pour
produire des protines thra-
peutiques dans le lait, le sang ou
le plasma sminal de l'animal.
Le systme le plus avanc est la
production de protines dans le
lait de chvres transgniques.
" L'investissement pour lever et
traire des chvres est moindre que
pour cultiver des cellules en bio-
racteurs. Et l'on peut rapidement
produire des protines thrapeu-
tiques grande chelle " explique
Yann Echelard, spcialiste de la
production de protines dans
le lait de mammifres dans la
filiale amricaine du LFB, GTC
Biotherapeutics. Le premier des
deux seuls mdicaments produits
de cette faon dans le monde,Atryn,
une antithrombine humaine la-
bore par GTC Biotherapeutics, a
t homologu en Europe en 2006
et aux tats-Unis en 2009.
"D'autres technologies encore
sont exprimentes, comme l'utili-
sation de cellules aviaires, de cellules
d'insectes, de plantes transgniques
ou non transgniques pour la pro-
duction de vaccins ou de protines
recombinantes " prcise Jolle
Dumas, charge de mission bio-
productions au Genopole d'vry.
Les techniques qui mnent aux bio-
mdicaments sont donc multiples.
Elles sont appeles coexister et
se diversifier, chaque type d'or-
ganisme de production ayant des
avantages et des inconvnients
spcifiques.
Florence Helmburger
*Les
organismes
procaryotes
sont
constitus
de cellules
dpourvues
de noyau.
*Les
organismes
eucaryotes
sont
constitus
de cellules
pourvues
d'un noyau.
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 87
BIOMDICAMENTS / Initiative&
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De la paillasse
la commercialisation
Recherche fondamentale, tests sur animaux, essais
sur l'homme ... de la thorie d'un chercheur fondamental
au traitement d'une maladie, la route est longue.
ix-huit ans de tra-
vail et 28 millions
d'euros: ces deux
chiffres illustrent
l'ampleur de la
tche accomplie pour transfor-
mer un concept issu de la recherche
fondamentale en mdicaments
potentiels, aujourd'hui tests sur
l'homme. En 1993, donc, Daniel
Zagury, immunologiste l'univer-
sit Pierre-et-Marie-Curie, fonde
l'entreprise Novacs pour mettre
au point des mdicaments qui
neutralisent les cytokines :ces pro-
tines permettent nos cellules
immunitaires de communiquer,
mais elles sont impliques dans
certaines pathologies lorsqu'elles
sont en excs. L'ide originale, bap-
tise Kinode, est de lier une cyto-
kine particulire une protine
Cytokine TNFa
Protine KLH
non humaine. Cette combinaison
devrait tre considre comme un
corps tranger combattre par l'or-
ganisme et induire la production
d'anticorps naturels contre la cyto-
kine mise en jeu.
5 millions d'euros. Premire
tape : mettre au point une tech-
nologie performante. " Protines
porteuses, produits oprant la com-
binaison, traitement supprimant
l'action biologique des cytokines
combines ... nous avons test de
nombreuses options, indique Guy-
Charles de La Ho rie, directeur gn-
ral de N ovacs. Ce premier chantier
a ncessit dix ans de travail et prs
de 5 millions d'euros. "
En 2003, grce plusieurs mil-
lions d'euros fournis par un fonds
de capital-risque, Novacs met la
TNF - Kinode
priorit sur le TNF-Kinode. Objectif:
rduire l'excs de la cytokine TNF
observ dans la maladie intestinale
de Crohn et la polyarthrite rhuma-
tode, actuellement traites par des
anticorps anti-TNF gnrant des
rsistances. Le TNF est combin
avec la protine KLH, extraite d'un
mollusque marin, connue pour
sa capacit stimuler le systme
immunitaire humain [fig. t].
Pour en faire un mdicament,
il fallait vrifier son innocuit, et
sa capacit gnrer une rponse
immunitaire cible. Durant cinq
ans, le produit est test sur des
cellules humaines sensibles au TNF,
inject des souris transgniques
synthtisant du TNF humain,
des lapins, des chiens, des singes ...
Autant d'oprations coteuses,
requrant des comptences
~ POUR FABRIQUER SON MDICAMENT, le TNF-Kinode, la socit
~ Novacs combine une protine non humaine, la KLH, avec des mol-
~ cules de notre systme immunitaire, les cytokines TNFa, prsen-
;;; tes en excs chez les personnes atteintes de la maladie de Crohn.
L'administration du TNF-Kinode induit la fabrication d'anti-
corps contre ces cytokines. droite, sur une photographie du TNF-
Kinode prise en microscopie lectronique, on voit les protines KLH
(carrs), avec l'intrieur les cytokines TNFa, plus sombres.
9 ~ - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - ~
88 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
spcifiques et des fournisseurs
fiables en TNF et en KLH de qua-
lit. " Il a ensuite fallu dvelopper
une chane de production garan-
tissant le respect des normes pour
des essais sur l'homme : traabilit
totale, produits de haute qualit,
composition constante, indique
Olivier Dhellin, directeur du dve-
loppement pharmaceutique. En
vue de produire quelques grammes
de TNF-Kinoide ncessaires ces
essais, nous avons galement d
dvelopper et adapter du matriel
rpondant ces normes. "
Leve de fonds. Octobre 2008 :
le TNF-Kinode est enfin test sur
21 patients atteints de la maladie
de Crohn. Deux ans plus tard, les
rsultats sont encourageants :bien
tolr, il induit une rponse immu-
ni taire cible et amliore l'tat des
malades. tape suivante :comparer
l'efficacit du produit un placebo.
En janvier 2011, un nouvel essai a t
lanc.Au total, il devrait impliquer
quelque 100 patients dans 7 pays
europens. Paralllement, le TNF-
Kinode est valu sur 48 patients
souffrant de polyarthrite rhuma-
tode. " Mise au point d'un proto-
cole trs rigoureux, contrle de sa
bonne application, recueil et ana-
lyse des donnes : ces essais nces-
sitent des embauches et l'implica-
tion de trs nombreux partenaires,
indique Guy-Charles de La Horie.
D'o notre introduction en Bourse,
en avril2010, qui nous a permis de
lever plus de 9 millions d'euros. "
Mais, avant sa commercia-
lisation, tout mdicament doit
avoir pass un essai sur plusieurs
milliers de patients. Une opra-
tion qui ncessite des moyens dont
ne dispose pas encore la socit.
Cette ultime tape, puis l'ven-
tuelle commercialisation pour-
raient donc tre confies une
compagnie pharmaceutique avec
laquelle Novacs passerait un
accord de licence. La mise sur le
march est espre pour 2015.
Jean-Philippe Braly
Principes actifs dans
les globules rouges
Une enzyme de chimiothrapie est
convoye dans le sang l'insu
des dfenses naturelles de l'organisme.
envoyeurs naturels
des gaz respiratoires,
mobiles plusieurs mois
dans le circuit sanguin,
protgs par une mem-
brane ... Pourquoi ne pas utiliser les
globules rouges pour transporter
les mdicaments vers leur cible
dans le corps humain ? C'est le pari
d'ERYtech Pharma.
Au cur du procd mis au
point par cette socit, un appa-
reil nomm Erycaps. Celui-ci place
d'abord dans une solution aqueuse
pauvre en sels, un mlange de glo-
bules rouges et d'une molcule th-
rapeutique. L'eau pntre alors dans
les globules rouges: ils gonflent, des
pores s'ouvrent dans leur mem-
brane et la molcule s'y engouffre.
Puis, une solution plus riche en sels
est ajoute : les globules rtrcis-
sent et les pores se ferment.
Double avantage. La molcule
thrapeutique est ainsi encap-
sule. " Ce procd automatis
permet d'obtenir un biomdica-
ment de qualit et de composition
constantes pour une utilisation chez
l'homme, prcise Yann Godfrin,
vice-prsident d'ERYtech Pharma.
L'Erycaps s'adapte la fragilit de
la membrane des globules, qui varie
d'un individu l'autre. "
Candidat-mdicament phare
d'ERYtech Pharma, le Graspa est
test notamment sur 8o leuc-
miques.Issus de donneurs compati-
bles, les globules rouges renferment
une enzyme de chimiothrapie.
Dans le sang du malade, ils pom-
pent naturellement un acide amin
indispensable au dveloppement
de certaines tumeurs, acide amin
que l'enzyme dtruit. L'avantage
est double :l' encapsulation protge
l'enzyme des dfenses naturelles
de l'organisme et la toxicit de l'en-
zyme est rduite. Doses plus faibles,
moins d'effets indsirables ... Les
premiers rsultats sont positifs.
Le Graspa est aussi en test pr-
liminaire sur des patients atteints
de cancer du pancras. ERYTech
Pharma travaille aussi sur l'encap-
sulation d'un principe actif permet-
tant aux globules de larguer plus
d'oxygne dans l'organisme. Enfin,
la socit exprimente des tech-
niques afin de faire ragir spcifi-
quement certaines cellules immuni-
taires avec la molcule encapsule.
J.-P.B.
N43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 89
BIOMDICAMENTS /
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Dans une us1ne
de biomdicaments
De la rception des matires premires au conditionnement
des lots, la synthse de mdicaments par des cellules vivantes
est strictement encadre.
LES MDICAMENTS D'ORIGINE BIOLOGIQUE ne sont pas des spcialits pharmaceutiques comme les autres.
Les caractristiques du matriel vivant imposent de prendre des prcautions lors de la production.ll s'agit d'viter
toute contamination et de s'assurer de l'identit et de la puret du produit, souvent plus difficile caractriser
que pour une molcule obtenue par synthse chimique. Des contrles stricts, garants des caractristiques du produit,
sont donc effectus sur les lots finaux, comme dans toute usine de mdicaments, mais aussi
chaque tape de la fabrication.
TAPES DE PRODUCTION
TAPES DE CONTRLE
O Accs
contrls
LES MATIRES PREMIRES
livres sur le site,
en particulier les milieux
de culture qui accueilleront
les cellules lors de leur
multiplication, sont
soumises une phase dite
de contrle rception.
Il s'agit notamment
de vrifier leur strilit
en dposant un chantillon
sur des botes de culture
favorisant la croissance des
principaux contaminants.
8 Stockage des cellules
LES CELLULES destines jouer le rle d'usines mdicaments
sont conserves dans l'azote liquide. Avant d'tre mises en
culture, elles sont dcongeles dans un local spar des zones de
production. Cette sgrgation vite tout risque de contamination
des lignes les unes par les autres.
Mise en culture
DES RACTEURS DE TAILLE CROISSANTE accueillent
les cellules productrices au fur et mesure de leur
multiplication. Aussi appels fermenteurs, ils sont
nettoys trs soigneusement et leur conformit aux
exigences rglementaires est vrifie rgulirement.
Pour limiter ces oprations de maintenance,
des matriels usage unique, gnralement en
plastique, remplacent de plus en plus frquemment
les quipements traditionnels en verre et en inox.
90 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl Z011 N' 43
0 Purification
de la protine
LE SURNAGEANT, produit par
les cellules en culture, contient
la protine destine devenir
un mdicament. Pour l'extraire
et viter la prsence de toute autre
substance dans les lots finaux,
la purification repose notamment
sur des chromatographies
successives.
Production
sous surveillance
LA QUALIT, l'efficacit,
l'identit, la puret
et la scurit du produit
sont garanties grce au
prlvement d'chantillons
tout au long de la chane
de production. Certains tests
lmentaires ont lieu sur
place. Les analyses plus
pousses sont effectues
dans un laboratoire,
situ dans un local ddi.
0 Conditionnement
et expdition
LE MDICAMENT est
conditionn en milieu
strile. L'emballage
doit garantir sa stabilit
et son intgrit.
LE CLOISONNEMENT DES SALLES
correspondant aux diffrentes
tapes de la production minimise
le risque de contamination.
L'change de matriel
d'une salle une autre est
strictement contrl, notamment
grce des sas ou des changes
par des poches striles reliant
deux salles, les transmurs ,,.
MME L'AIR NE CIRCULE PAS LIBREMENT
D'UNE SALLE L'AUTRE! Pour limiter le risque
de contamination croise entre les cultures
de cellules qui en sont des stades diffrents
de production, chaque salle fonctionne
comme une unit indpendante. Chacune
dispose de sa centrale de traitement de l'air.
Les installations de production d'eau
purifie et les zones de stockage sont
galement autonomes. La collecte
et le traitement des dchets
se font salle par salle.
Texte : Muriel de Verlcourt
Infographie: Yuvano
Remerciements Joll e Dumas, Genopole;
Stphanie Col laud, PX'Therapeutics,
Maj id Mehtali, Vivali s, et Pascal Reber, Genzyme.
N 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 91
BIOMDICAMENTS / Acteur.s
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Reprer l'innovation dans un laboratoire, trouver des fonds
pour tester une nouvelle molcule, la produire dans de bonnes
conditions :la conception d'un bio mdicament fait intervenir
des professionnels qui associent de multiples comptences,
avant tout scientifiques, mais aussi juridiques et financires .
Chasseurs
d'innovations
Matthieu
Collin repre
les inventions
brevetables
cc
e "Meetic" de la
recherche mdi-
cale." C'est ainsi
que Matthieu
.__ __ Collin dfinit sa
fonction de directeur adjoint de
la proprit intellectuelle au sein
d'Inserm Transfert, socit de
70 personnes charge de valoriser
les travaux de l'Institut national de
la sant et de la recherche mdi-
cale (Inserm) .
Cet ingnieur en gnie biologique
de 34 ans, spcialiste du droit de la
proprit industrielle, cherche en
effet croiser offres et demandes
d'innovations mdicales. Comme
sur le site Internet de rencontres,
il est rgulirement question de
problmes de cur, mais ceux-l
s'appellent alors athrosclrose ou
hypertension artrielle. " Le credo
de l'Inserm est: "Protgez vos rsul-
tats." Ma mission est de reprer,
dans les travaux des 10 ooo cher-
cheurs et ingnieurs de l'Institut,
ce qui peut donner lieu un brevet
dont nous proposerons la licence
d'exploitation un industriel. Et ce,
dans les deux sens :sur proposition
du chercheur ou sur demande de
l'industriel " dcrit Matthieu Collin.
Le problme, c'est que le chercheur
ne pense pas toujours valoriser
une dcouverte sous forme de bre-
vet." Dans un cas sur trois, c'est moi
de le rattraper la dernire minute,
la veille d'un congrs o il fera part
de ses avances, pour lui demander
s'il y a matire brevet. n arrive aussi
qu'un chercheur m'appelle 24 heures
avant la publication de ses recherches
dans une revue spcialise. J'ai la
journe pour dposer la demande de
brevet " raconte Matthieu Collin. Le
jeune homme s'installe alors devant
son ordinateur pour rdiger cette
demande, en anglais, en agrmen-
tant parfois son texte de figures et
de squences ADN.
Avec en moyenne de 8o 100 bre-
vets dposs par an, sa chasse aux
innovations s'est beaucoup dve-
loppe ces dernires annes. "n y a
encore sept ou huit ans, "industriel"
tait un gros mot pour les chercheurs.
Aujourd'hui, ils ont compris. L'objectif
92 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
est qu'une invention ne dorme pas
su rune tagre", explique-t-il. Pour
cela, Matthieu Collin s'appuie sur
une quipe d'ingnieurs brevets,
qui valuent le caractre innovant
d'un rsultat de recherche au regard
de ce qui existe dj sur le march,
de business dveloppeurs, mis-
sionns pour vendre les bre-
vets aux industriels, et de chargs
d'affaires scientifiques, envoys
dans les congrs spcialiss pour
flairer les bonnes ides.
Avocat de l'innovation.
Matthieu Collin effectue parfois
ce travail, comme lors de ce dpla-
cement Montpellier pour une
rencontre de gyncologues sur le
thme de l'amlioration des proces-
sus de fcondation in vitro, d'autant
que "ces innovations donneront sans
doute lieu cration d'entreprise".
ll se rend aussi souvent l'Office
europen des brevets, notamment
LaHaye, aux Pays-Bas, en tant que
mandataire europen, une fonc-
tion qui s'apparente celle d'un avo-
cat : Je dois dfendre l'Inserm devant
un examinateur, montrer en quoi nos
brevets sont innovants ", dcrit-il.
De mme, il est parfois amen
dfendre l'organisme sur des actes
de contrefaon. Ce qui le motive
dans ce poste ? "L'impression d'avoir
contribu l'avance de la science."
Suprme rcompense : Lorsqu'un
chercheur dont j'ai protg les tra-
vaux est publi dans Science ou
Nature et que, en plus, ces travaux
sont exploits par un industriel. Je
ne peux pas rver mieux , conclut
Matthieu Collin.
Guillaume Malncent
Bio expreM
1977 Naissance Chteaubriant
(Loire-Atlantique).
2001 Ingnieur en gnie biologique
de Polytech Clermont-Ferrand.
2002 3' cycle en proprit industrielle
Strasbourg.
2003 Entre l'Inserm Paris.
2006 Passage chez Inserm Transfert
comme ingnieur brevets.
2009 Directeur adjoint d'Inserm
Transfert.
Emmanuelle
coutanceau
investit dans
des start-up
mmanuelle Coutanceau
est une parieuse. Res-
ponsable d'un fonds de
capital-risque Crdit
Agricole Private Equity,
cette ingnieure agronome de
30 ans, docteur en microbiologie,
repre les jeunes entreprises inne-
vantes en biotechnologies au stade
de la recherche clinique, pour y
placer de l'argent. En esprant
qu'elles prennent de la valeur!
Avec ses trois collgues chargs
des nouvelles technologies de l'in-
formation et de la communication,
ils reoivent environ 400 dossiers
par an et en retiennent de 8o 100.
Il arrive aussi que d'elle-mme,
ou sur les conseils d'une autre
banque, elle dmarche une start-
up pour lui proposer un apport de
capital. "C'est une vraie prise de
risque : nous misons en moyenne
de 3 4 millions d'euros au premier
tour de table, mais on peut monter
jusqu' 12 millions. Le placement
est cens nous rapporter cinq dix
fois la mise de dpart au bout de
cinq ans, mais un tiers des projets
avortent", explique Emmanuelle
Coutanceau.
Audit complet. Commence
ensuite la phase d'audit :l'quipe
dirigeante vient se prsenter
elle, puis la jeune ingnieure se
rend dans le laboratoire de l'en-
treprise, o qu'il soit en Europe. Le
dossier est aussi pass au peigne
fin avec l'aide d'un expert mtier,
choisi pour sa neutralit. Si cette
valuation est positive, Crdit
Agricole Private Equity entre au
capital. Exemple : cette socit
spcialise dans le traitement des
mlanomes, soutenue en 2003,
et que l'un de ses collgues vient
de vendre pour 1 milliard d'euros
un groupe amricain. J'ai fait
mes premiers investissements
en 2009 et 2010, il faudra atten-
dre 2015 pour voir ce qu'ils don-
nent ", explique Emmanuelle
Coutanceau. " Le capital-risque
offre une vue imprenable sur la
recherche et l'innovation. Dans une
mme journe, on me parle d'osto-
porose et de matriel chirurgical",
apprcie la jeune femme.
Autre composante de son tra-
vail :suivre les socits qu'elle a
en portefeuille, quatre principales
dans son cas. "Il faut aller sur
place pour un conseil d'adminis-
tration, prendre des nouvelles
au tlphone, ngocier un projet
de vente, s'accorder sur le prix le
moment venu", dcrit-elle. Sans
oublier le reporting effectuer
pour les souscripteurs des fonds,
dont Crdit Agricole effectue une
leve deux fois par an.
G.M.
Bio expreM
1980 Naissance Poitiers (Vienne).
2003 Diplme d'ingnieur agronome
d'Agrocampus Ouest Rennes, stage au
sein de l'unit de gntique molculaire
bactrienne de l'Institut Pasteur.
2006 Thse sur la bactrie responsable
de l'ulcre de Buruli, cousin >>
de la lpre.
2007 Master spcialis en management
mdical I'ESCP, entre Crdit Agricole
Private Equity.
N43 MAl Z011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 93
BIOMDICAMENTS /Acteur&
Sandrine Charroin supervise la fabrication
d'un produit pour greffs
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l fut un temps, durant
sa thse, o Sandrine
Charroin se passionnait
pour le rouge des figues
et le vert des raquettes "
le nom qu'on donne aux tiges du
figuier de barbarie et que certaines
populations du Mexique mchent
comme complment alimentaire.
L'univers de cette jeune femme doc-
teur en pharmacie est aujourd'hui
fait de salles blanches et de combi-
naisons bleues. 34 ans, Sandrine
Charroin est en effet responsa-
ble << support production dans
une usine du groupe amricain
Genzyme, Lyon, consacre la
fabrication de thymoglobuline.
Il s'agit d'un immunosuppres-
seur, utilis pour la prvention
des rejets lors des greffes d'orga-
nes. ll a notamment t utilis sur
Isabelle Dinoire, premire greffe
du visage en 2005.
La mission de Sandrine Charroin :
<< Veiller au zro dfaut sur la
chane de production de ce site
de 300 personnes, dont une cen-
taine oprent autour des machines.
Mais comme elle le dit elle-mme,
94 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl 2011 N' 43
nous qui utilisons des molcu-
les issues du vivant savons bien
que l'anomalie fait partie de la vie,
nous devons composer avec cette
vidence" Aussi commence-t-elle
toutes ses journes, 9 h 15, par un
point avec les quipes sur les ven-
tuels incidents de fabrication de la
veille. Une anomalie donne lieu
une investigation conduite par
mon quipe support de huit per-
sonnes. Par exemple, un mode op-
ratoire qui n'est pas conforme aux
procdures " explique Sandrine
Charroin. Un travail de veille ne
pas confondre avec la qualit, autre
service de l'entreprise, qui s'int-
resse au produit lui-mme.
Bonnes pratiques. La jeune
femme a galement en charge
l'amlioration des processus de
fabrication. Il lui faut par exem-
ple imaginer de nouvelles faons
de nettoyer les quipements de
production (flacons, automates),
voire commander de nouveaux
quipements. De mme, elle dfi-
nit le mode opratoire que les pres-
tataires de nettoyage des zones
de travail doivent suivre, du sol au
plafond. <<On vise le perfectionne-
ment constant " commente-t-elle.
Elle assure galement l'activit
documentaire du service produc-
tion, en l'occurrence fournir et
mettre jour toutes instructions
de fabrication pour les oprateurs
en poste. <<On a fait un gros tra-
vail de convivialit : nous conver-
tissons le plus possible l'crit en
diagrammes " explique Sandrine
Charroin. Cette veille s'accompagne
de l'organisation, une fois par
mois, d'une runion interservi-
ces (production, qualit, marke-
ting, etc.) o sont passs en revue
les incidents du mois et rappeles
les rgles applicables, qui tiennent
en trois lettres : BPF, pour<< bonnes
pratiques de fabrication .
Enfin, la jeune femme est en
contact avec l'extrieur pour des
webconfrences runissant plu-
sieurs groupes de travail propres
Genzyme sur l'organisation de la
production, par exemple la veille
de la mise en production d'un nou-
veau produit. La langue est alors
l'anglais. Mais l'extrieur, ce peut
aussi tre l'Agence franaise de
scurit sanitaire des produits de
sant, qui vient inspecter les locaux.
<<Je suis leur interlocuteur pour toute
question relative la production "
explique Sandrine Charroin, qui,
charlotte sur la tte et gants aux
mains, apprcie ce mtier fait de
technique, de terrain et d'action"
G.M.
Bio expreM
1977 Naissance SainteFoylsLyon
(Rhne).
2001 Diplme de l'cole polytechnique
de Montral (Canada).
2002 Docteur en pharmacie
de l'universit ClaudeBernard Lyon.
2003 Entre chez Genzyme
comme responsable assurance
qualit fabrication.
2008 la tte du service support
production.
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Stephen Hawking est sans conteste le digne hritier
des plus grands savants de notre histoire : Copernic,
Galile, Kepler, Newton et Einstein.
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dcouvrir ou redcouvrir la vie et les uvres de ces
savants. La biographie de chacun d'eux et de
prcieux commentaires crits par Stephen Hawking,
{ prcdent sa slection de leurs plus grands textes.
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trimestriel.
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0 Je prfre rgler mon abonnement en une seule
fois, soit 78 .
Je suis tudiant ou enseignant: je ne paie que 72 .
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Nom : __________________________________ _
Prnom : ---------------------------------
Adresse : --------------------------------
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BIOMDICAMENTS /Avenir
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Grce aux progrs de l'analyse du gnome, les mdecins adapteront
bientt leurs traitements aux besoins de chacun. Pour Andr
Choulika, les bio mdicaments auront un rle majeur jouer
dans cette nouvelle approche de la mdecine. Celle-ci reprsente
aussi une formidable opportunit de croissance conomique .
'' Soigner chacun
selon son patrimoine
gntique >>
LA RECHERCHE. Quel est le princi-
pal dfi. relever clans les annes
venir pour les biomdicaments?
ANDR CHOULIKA. Les bio-
mdicaments doivent profi-
ter des progrs technologiques
actuels pour s'adapter un des
enjeux majeurs de la mdecine
du futur: la mise au point de trai-
tements personnaliss. On estime
qu'aujourd'hui 70% des mdica-
ments prescrits dans le monde ne
sont pas adapts aux besoins des
personnes qui les consomment.
Mais, l'avenir, chaque patient sera
car ces informations seront utiles
tout au long de la vie et permet-
tront d'avoir accs aux traitements
les plus innovants.
De quelle manire les bio-
mdicaments contribuent-ils
cette approche personnelle de la
mdecine?
A.C. Dans certaines pathologies,
les patients ont des symptmes
communs, mais des besoins thra-
peutiques diffrents, en fonction de
leur patrimoine gntique. Les bio-
mdicaments permettent de trai-
ter spcifiquement certains sous-
La baisse
du cot du
groupes de patients .
titre d'exemple, je
,
soign en fonc-
tion de ses carac-
tristiques gn-
tiques: c'est le
principe de lam-
decine personna-
lise. Selon moi,
cette approche va
prochainement se
dvelopper, grce
la baisse annon-
ce du cot du
sequenage
peux vous citer le
cas de l'Erbitux, un
anticancreux dont
le principe actif est
un anticorps mono-
clonal*. Cet anti-
corps se fixe spci-
fiquement sur des
rcepteurs situs
la surface de cellules
du gnome
permettra
une mdecine
personnalise
squenage du gnome. n a fallu
investir 3 milliards de dollars sur
treize ans pour obtenir, en 2003,
la premire squence complte
d'un gnome humain: dans trois
ans, on estime qu'il faudra payer
1 ooo dollars pour connatre son
patrimoine gntique! C'est peu,
tumorales, ce qui retarde leur crois-
sance. L'Erbitux donne de trs bons
rsultats dans le traitement decan-
cers, notamment colorectaux, mais
il n'est efficace que chez les per-
sonnes porteuses d'une squence
gntique particulire. C'est pour-
quoi, avant de le prescrire, on
effectue chez le patient un test
diagnostic, qui permet de s'assurer
que le patient possde une version
non mute du gne et donc que le
traitement sera efficace.
l'avenir, faudra-t-il toujours
faire une analyse gntique avant
de prendre un biomdicament?
A.C. Il est vrai que l'adminis-
tration de la plupart des bio-
mdicaments actuellement en
essai clinique est prcde d'un
test diagnostic. Ces tests com-
pagnons permettent aux labo-
ratoires pharmaceutiques de slec-
tionner la population qui rpondra
le mieux au mdicament et ainsi
d'avoir les meilleurs rsultats pos-
sible l'issue de leurs essais. Mais
si, comme je l'imagine, le squen-
age du gnome se dmocratise
dans le futur, ces tests n'auront plus
lieu d'tre. En revanche, je pense
qu'il restera un march pour des
tests gntiques plus sophistiqus.
lls pourraient servir, par exemple,
dceler les modifications de cer-
taines molcules appeles ARNm*.
Il arrive que ces molcules, copies
de squences d'ADN, subissent des
transformations aprs leur forma-
tion, ce qui entrane la production
de protines dficientes et peut
causer certaines pathologies. C'est
ce qui se passe, par exemple, dans la
96 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 1 MAl Z011 N' 43
schizophrnie :des travaux rcents
suggrent que la tendance au sui-
cide des personnes qui souffrent de
cette maladie est lie des modifi-
cations subies par certains de leurs
ARNm. Si on disposait d'un test
permettant de dtecter ces modi-
fications, on aurait alors un moyen
objectif d'valuer l'tat du patient,
afin d'adapter au mieux son traite-
ment. Des recherches seront encore
ncessaires pour comprendre fine-
ment les mcanismes en jeu, mais
il existe dj des socits actives
dans la dtection de ces transfor-
mations des ARNm, notamment
pour le diagnostic dans le domaine
des maladies psychiatriques.
Quelles sont les autres tendances
pour la conception des biomdi-
caments du futur?
A.C. Le protein design , ou
fabrication de protines faon,
est aussi un domaine d'avenir.
Cette approche consiste concevoir
en laboratoire des protines qui
n'existent pas naturellement et qui
ont des fonctions spcifiques. C'est
ce que nous faisons chez Cellectis,
la socit que je dirige. Nous labo-
rons des sortes de ciseaux mol-
culaires appels mganuclases,
en fait des protines capables de
couper l'ADN un endroit prcis du
gnome. Notre technologie est uti-
lise par des socits actives dans
divers domaines, de la recherche
mdicale aux biotechnologies
vgtales. Nous sommes capables
de fournir nos clients des mga-
nuclases sur mesure , spci-
fiques de la zone du gnome qu'ils
souhaitent dcouper. Nous y parve-
nons en combinant des molcules
jusqu' obtenir la protine dont ils
ont besoin. De la mme manire
qu'on sait aujourd'hui fabriquer
ces mganuclases la demande,je
pense qu'on pourra demain fabri-
quer toutes sortes de protines
thrapeutiques spcialises.
Dans le contexte technologique
que vous dcrivez, comment
pensez-vous que le march des
biomdicaments va voluer?
A.C. J'estime que les biotechno-
logies au sens large sont actuelle-
ment au mme stade de dveloppe-
ment que le secteur de la chimie
la fin du XIX sicle. cette poque,
on s'est aperu qu'il tait possible
de combiner toutes sortes d'l-
ments chimiques pour fabriquer
de nouvelles molcules d'intrt :
des plastiques, des engrains, des
pesticides, etc. La chimie a alors
connu un ge d'or. TI est aujourd'hui
termin, car le seuil maximal de
combinaisons chimiques a t
atteint. D'aprs moi, les conditions
sont dsormais runies pour que
les biotechnologies prennent le
relais de l'innovation, notamment
dans le qomaine mdical. Le sec-
teur des biotechnologies est la
veille d'une vague de croissance
trs importante, qui va gnrer
pour certains acteurs des profits
considrables.
Pensez-vous que la France aura un
rle jouer sur ce march?
A.C. Actuellement, les grands
acteurs de la gnomique sont, pour
la plupart, amricains. 1 epense par
exemple la socit Illumina, sp-
cialise dans le squenage gn-
tique haut dbit, qui est bien
place pour emporter une bonne
part du gteau. Mais cela ne veut
pas dire que nous n'aurons pas un
grand champion franais de la bio-
technologie: les jeux ne sont pas
encore faits! Nous avons certes une
petite industrie, de 200 300 soci-
ts, mais tous les secteurs des bio-
technologies y sont reprsents.
Il faut choisir des secteurs cls,
dans lesquels nous pourrions avoir
une carte jouer au niveau inter-
national, et fournir aux socits qui
disposent d'une technologie int-
ressante l'investissement nces-
saire leur dveloppement.
Propos recueillis par Pascaline Minet
Andr
Choullka
est directeur
gnral
de la socit
Cellectis
et prsident
de France
Biotech,
l'association
franaise
des socits
de biotechno-
logies.
*Un antl
corps mono
clonai est
une substance
thra-
peutique
fabrique
dans des
cellules de
mammifres
pour
reconnatre
un motif
molculaire
particulier
et s'y fixer.
*LesARNm
sont des
molcules
qui servent
d'inter-
mdiaires
entre
les gnes,
constitus
d'ADN, et
la synthse
des protines.
N' 43 MAl 2011 1 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE 97
BIOMDICAMENTS / Pour en &avoir plu&
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Dcouvrez notre slection d'ouvrages et de sites Web pour prolonger
l'exploration du monde des mdicaments d'origine biologique
et comprendre les enjeux lis aux applications de ces techniques.
Livre&
Biol
ric Levacher (dir.),
IMT ditions, 2010,
463 p., 130 .
L'Institut des mtiers et
des technologies, centre
de formation pharmaceutique et
biotechnologique, a runi
dans cette somme les travaux
d'auteurs internationaux,
universitaires et professionnels
de l'industrie, sur la production
et les champs d'application des
biotechnologies. Le propos clair
et organis ainsi que les
nombreux schmas dfinissent
ce que sont les biomdicaments
et en expliquent le cycle, de leur
conception leur production
en passant par la rglementation.
Complet, l'ouvrage s'adresse
aux tudiants et professionnels
qui cherchent parfaire
leurs connaissances sur le sujet.
Les Biotechnologies
en dbat
Suzanne de Cheveign,
Daniel Boy et
Jean-Christophe Ga lioux,
Balla nd, 2002, 254 p., 22 .
Comment la socit peroit-elle
le dveloppement des biotechno
logies? Retraant l'histoire
du gnie gntique et de sa
rglementation, les auteurs
proposent une rflexion
sociologique, politique et
juridique sur les processus qui
conduisent une socit adopter
ou rejeter une technique.
Ils soulignent l'importance
de l'information et du dbat
dmocratique pour que l'opinion
publique puisse se construire.
Atlas de poche
de biotechnologie
et de gnie gntique
Rolf D. Schmid, Flammarion,
2005, 335 p., 50 .
Cet atlas thmatique propose
une vue d'ensemble des bio
technologies sous la plume
du directeur de l'institut
de biochimie de l'universit
de Stuttgart, en Allemagne.
L'essentiel des connaissances
sur chaque notion, par exemple
les cellules souches, est synthtis
sur une page de texte et une page
riche en illustrations. Une biblio
graphie en fin d'ouvrage permet
de s'orienter vers les ouvrages
spcialiss de rfrence.
Surie Web
ADEBIOTECH
La base de donnes du ministre de la Recherche
sur les acteurs de la biotechnologie en France est mise
jour sur le site de cette association qui se veut un rseau
d'organismes aussi bien privs que publics. Elle publie
galement son agenda et ses communiqus.
www.adebiotech.org
FRANCE BIOTECH
L'association des entreprises franaises de biotechnologies
propose des articles d'actualit, des offres d'emploi,
un agenda, des dossiers thmatiques et des informations
utiles pour les entrepreneurs.
www.france-biotech.org
GENOPOLE D'VRY
Premier bio parc franais, le Genopole d'vry regroupe
sur le mme site des laboratoires de recherche, des centres
universitaires et des entreprises. Il prsente les services
qu'il est susceptible de rendre et propose des articles
scientifiques thmatiques.
www.genopole.fr
CELLECTIS
Pionnire mondiale de l'ingnierie des gnomes, cette socit
prsente ses produits utiliss en sant et en agriculture.
www.cellectis.com
NOVACS
Cette socit de biotechnologies franaise est spcialise
dans le traitement de maladies auto-immunes,
inflammatoires et cancreuses. Elle met en ligne
son agenda et ses publications scientifiques.
www.neovacs.fr
ERVTECH
Une animation explique la mthode d'encapsulation
brevete par cette entreprise qui dveloppe de nouveaux
biomdicaments utilisant des globules rouges pour soigner
cancers et maladies du sang (en anglais) .
www.erytech.com
INSERM TRANSFERT
Filiale prive de l'Inserm, cette entreprise se veut un lien
entre les chercheurs en biotechnologie et les industries.
Elle propose des services de gestion, de financement et
d'aide juridique.
www.inserm-transfert.fr
GENZVME
Leader mondial du dveloppement de traitements pour
les maladies gntiques rares, Genzyme met au point des
traitements pour les maladies rnales, le cancer ou l'arthrose.
L'entreprise propose de dcouvrir sa mthode de production
de biotechnologies en images ainsi que son actualit.
www.genzyme.fr
La Biotechnologie :
de la science au mdicament
Jean-Paul Clozel,
Fayard, 2007, 50 p., 10 .
Comment sont nes les bio
technologies? Quelle place
ont-elles dans l'conomie
actuelle? Comment peut-on
dcouvrir de tels mdicaments?
Jean-Paul Clozel a occup
la chaire d'innovation
technologique du Collge
de France en 2006 et 2007.
Sa leon inaugurale, accessible
au nophyte, propose
un panorama historique et
conomique de ces sciences
de demain. L'accent est mis
sur l'innovation scientifique
et la commercialisation
des biomdicaments.
De la transgense animale
la biothrapie chez l'homme
Moshe Yan iv, ditions
Tee & Doc, 2003, 268 p., 44 .
L'Acadmie des sciences a runi
un groupe d'experts nationaux
dont les travaux d'exprimen-
tation animale s'orientent vers
le dveloppement de nouvelles
thrapies. Aprs quelques
chapitres expliquant les manipu-
lations qui permettent
de modifier gntiquement
des organismes vivants,
le rapport expose les applications
mdicales potentielles
de ces biotechnologies d'origine
animale. Sans oublier d'voquer
les rglementations et consi-
drations thiques qui encadrent
et limitent la recherche.
Les Blomdlcaments : des
opportunits saisir pour
l'Industrie pharmaceutique
Yves Legrain, Conseil
conomique, social et
environnemental,
Journal officiel, 2009, 228 p.
Ce rapport est consacr
aux enjeux conomiques des
biomdicaments, de la recherche
la proprit intellectuelle, qui
s'organisent selon un modle
spcifique. li a par ailleurs
le mrite de prendre le temps
de situer le biomdicament
dans l'arsenal thrapeutique
aprs une dfinition complte
de ce que sont le mdicament
et l'industrie pharmaceutique
franaise en termes de march.
98 LES DOSSIERS DE LA RECHERCHE I IIAI ZOU N' 43