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Pierre Verger

W. R. Bascom, Sixteen Cowries. Yoruba Divination from Africa to the New World. Yoruba Myths, compiled and introduced by Ulli Beier
In: L'Homme, 1981, tome 21 n2. pp. 124-126.

Citer ce document / Cite this document : Verger Pierre. W. R. Bascom, Sixteen Cowries. Yoruba Divination from Africa to the New World. Yoruba Myths, compiled and introduced by Ulli Beier. In: L'Homme, 1981, tome 21 n2. pp. 124-126. http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/hom_0439-4216_1981_num_21_2_368191

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tait-il de Pan pour les Arcadiens ? Si l'Arcadie est pour les Grecs, l'intrieur de la Grce mme, dans l'antrieur aussi, l'autre sur lequel ils projettent phantasmes et terreurs, pour elle-mme, une et multiple, il faut croire qu'elle savait tre la fois le mme et l'autre. N'est-ce pas ce que dit Pan aux Athniens, lorsqu'il surgit, au temps de la crise, en Arcadie, devant leur hraut, leur reprochant de l'avoir oubli, alors qu'il tait dj l, depuis longtemps, parmi eux ? On admettra en tout cas, avec P. Borgeaud, que cette prsence du dieu ici, en Arcadie, et son absence ailleurs, devait poser un pro blme qui, mme s'il est malais cerner historiquement, s'est, semble-t-il, rsolu la faveur de cette crise. Voil un ouvrage incontestablement important. Par l'intelligibilit qu'il introduit dans l'univers panique auquel il a su restituer son inquitante complexit. Par la richesse, la finesse des multiples analyses de dtail et les perspectives qu'elles ouvrent sur les divinits voisines. Pan arrach au pige du ralisme et de l'intemporel et rinsr, avec l'Arcadie, dans le jeu de renvoi entre les reprsentations des cits grecques qui se noue autour de la crise des guerres mdiques, c'est aussi cette priode qui en reoit un clairage venu de l'intrieur de la religion grecque de l'poque classique. Pierre Ellinger William R. Bascom, Sixteen Cowries. Yoruba Divination from Africa to the New World. Bloomington and London, Indiana University Press, 1980, 790 p., append., rf. Yoruba Myths. Compiled and Introduced by Ulli Beier. Illustrated by Georgina Beier. London-New York-New Rochelle-Melbourne-Sydney, Cambridge University Press, 1980, xiv + 82 p., ill. Sixteen Cowries1, ou en yoruba, owe merindinlogun et plus simplement dinlogun nom donn une forme de divination [...] utilise , nous dit W. Bascom, par les Yoruba du Nigeria [et leurs voisins du Dahomey et du Togo] et par leurs descendants [transports] au Nouveau Monde [au moment de la traite des esclaves] est un volumineux ouvrage. Selon l'auteur, ce systme, plus simple que la divination par ifa, est tenu en moindre estime en Afrique, mais aux Amriques il est au contraire mieux et plus frquemment [si ce n'est exclusivement mme] employ [par exemple au Brsil] . Ceci, pense-t-il avec raison, vient peut-tre de sa plus grande simplicit et du fait que ce systme peut indistinctement tre utilis par les hommes et par les femmes . Car les femmes sont plus nombreuses pratiquer les cultes des dieux yoruba au Nouveau Monde, alors que seuls les hommes peuvent faire la divination par ifa . Pour une meilleure comprhension des relations existant entre ces deux systmes de divination, le lecteur aurait intrt lire, avant d'aborder le prsent ouvrage, un livre publi en 1969 par le mme auteur sur la divination par ifa2, ou bien les travaux de Bernard Maupoil3 et de Wand Abimbola*. Contentons-nous d'indiquer ici que la 1. Petits coquillages provenant des les Maldives qui servaient autrefois de monnaie en Afrique noire. 2. W. Bascom, Ifa Divination. Communication between Gods and Men in West Africa, Bloomington and London, Indiana University Press, 1969 : 575. 3. B. Maupoil, La Gomancie l'ancienne Cte des Esclaves, Paris, Institut d'Ethnologie, 1943 ( Travaux et Mmoires de l'Institut d'Ethnologie XLII) : 690. 4. W. Abimbola, Ifa. An Exposition of Ifa Literary Corpus. Oxford-Ibadan, Oxford University Press, 1976, 256 p.

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divination par ifa est fonde sur 256 signes diffrents appels odu5. Sous chaque odu sont classes des histoires, itan, dont le symbolisme donne aux devins babalawo, pres du secret ou pres qui possdent le secret , des lments de rponses la question du consultant. Ces odu sont trouvs par les babalawo suivant une technique dont l'expos sort du cadre de ce compte rendu. La divination par les seize cauris ne connat que dix-sept de ces mmes odu, obtenus, au cours de la consultation, en lanant ces coquillages ple-mle sur la surface d'un plateau et en comptant combien prsentent leur partie fendue tourne vers le haut6. W. Bascom dclare (p. 5) que les noms des dix-sept figures, odu, sont analogues ceux d'ifa, sauf trois7. En ralit, ces odu font eux aussi partie du systme ifa8 et portent des deuximes noms (alternative names), connus de tout babalawo qui se respecte. Que Salako, l'informateur de Bascom, ait ignor ces dtails est comprhensible : il n'tait pas babalawo mais awoloricha, celui qui connat le secret d'un oricha et non de la divi nation (p. 11). C'est en 1950 que Bascom a pu obtenir de Salako, alors g de 70 ans, 210 itan, qui selon lui reprsentent l'ensemble de ce que son informateur avait appris vers 1885 Igana, petite ville dpendant du royaume d'Oyo, non loin de la frontire du Dahomey9. Par une curieuse concidence, cette mme anne 1950, j'ai recueilli Bahia, au Brsil, soixante-dix histoires de ce mme systme de divination par les seize cauris, dinlogun10. Elles taient contes dans un portugais maladroit mais plein de saveur, qui est parl 5. Deux cent cinquante-six est un nombre dont la racine carre est 16. Chacun des 16 l ments de base porte un nom : 1 ogbe - 2 oyeku - 3 iwori - 4 odi - 5 irosun - 6 owanrin - 7 obara 8 okanran - 9 ogunda - 10 osa - 11 ika - 12 oturupan - 13 otura - 14 irete - 15 oche - 16 ofun. Ces 16 lments de base se combinent et s'associent par paires, soit avec eux-mmes, soit avec l'un des 15 autres lments pour former les 256 odu. Les noms des odu sont forms par la juxtaposition de ceux de deux des lments de base ou par le redoublement de l'un d'entre eux. Dans ce dernier cas, ce nom est prcd de eji ou suivi de meji qui signifie deux en yoruba. 6. Il y a 17 positions possibles : de 1 16 cauris, la 17e tant zro cauri, respectivement nommes : 1 okanran - 2 eji oko - 3 ogunda - 4 irosun - 5 oche - 6 obara - 7 odi - 8 ejionile ou ejiogbe - 9 osa - 10 ofun - 11 owanrin - 12 ejilachebora - 13 ika - 14 oturupan - 15 ofun okanran 16 irete - 17 opira. 7. eji oko, ejilachebora, opira. 8. eji oko est en ralit un deuxime nom de ogunda meji ; de mme ejilachebora est le nom qu'il est prudent de donner au signe dangereux oche irete (voir Maupoil, op. cit. : 267), et opira un deuxime nom de irete otura ou irete opire. Cet eji oko, devenu ogunda meji, risque rait crer une confusion avec ogunda, si cet odu ne s'appelait en ralit ogbe ogunda ou de ogbe yonu, cit par Bascom lui-mme pages 777 et 780. 9. Des inexactitudes se sont glisses dans les traductions que Bascom a fait faire des textes publis par lui. C'est ainsi qu' la page 137 : Ochumare Ego, fils du propritaire de l'charpe aux brillantes couleurs devient sous la plume de son traducteur : le stupide Ochumare, fils du propritaire du march d'huiles . (Cette version aurait t exacte si les tons des deux dernires voyelles de la phrase yoruba avaient t hauts ; or ils sont normaux. Telles sont, hlas, pour les trangers les difficults que prsente cette langue subtile !) Signa lons aussi que iru ekun tait justement signal dans Ifa Divination comme tant un deuxime nom du dangereux signe irete oche (p. 416), mais que ce mme signe est indiqu comme deuxime nom de ofun okanran dans Sixteen Cowries (p. 764) et qu'il donne comme autre deuxime nom (alternative name) ce signe, okanran funfun, alors qu'il s'agit d'un deuxime nom de okanran ofun. 10. Pierre Verger,. :Dinlogun, an African System of Divination Used in Bahia, Brazil, University of Ife Press ( paratre).

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par les vieux Africains, encore nombreux au Brsil au sicle dernier. Ces histoires^taierit la traduction directe d'histoires africaines, transmises de gnration en gnration par des esclaves librs originaires de Ktou, au Dahomey. Un grand nombre d'entre elles, encore connues Bahia, sont les mmes que celles recueillies en Afrique par Bascom, ce qui montre avec quelle fidlit les traditions africaines sont conserves dans le Nouveau Monde. Citons l'histoire, classe sous le mme signe ejionile, o un homme au teint rougetre, pour chapper la Mort, se peint le corps avec du buje (Randia maculata) en Afrique et devient tout bleu, et avec du genipapo ( Genipa americana) Bahia et devient tout vert. Dans les deux cas, la Mort ne reconnat plus celui qu'elle venait chercher et s'en retourne bredouille vers l'au-del. Dans une histoire classe en Afrique comme en Amr ique sous un mme odu, un certain Obara, bien que trs pauvre, devint riche aprs avoir invit manger quinze de ses compagnons. Ceux-ci revenaient d'une runion chez le roi qui leur avait offert de vulgaires ignames. Dus par la modestie du cadeau, ils abandonnrent leurs ignames chez Obara. Or le roi y avait dissimul de riches prsents qui firent de celui-ci le plus opulent des seize compagnons. Un dernier exemple est une histoire classe, elle aussi, sous un mme odu, o un personnage, Chepeteri, est appel par le roi d'Ajach (nom yoruba de Porto Novo) et rend la vie plaisante au pays des Egun (nom yoruba des habitants de Porto Novo et du Dahomey). Il existe d'ailleurs une liaison troite entre la divination par les seize cauris et les pays Egun (Dahomey) et Ana (Togo), qui se trouve illustre dans une histoire d'ifa11. Tout ceci montre que le systme des seize cauris n'est en somme qu'une forme mineure et drive de la divi nation par ifa. L'ouvrage de Bascom a le grand mrite d'tre le premier examiner en dtail la mthode suivie dans la divination par les seize cauris. Les textes publis par lui font partie de l'norme corpus des itan d'ifa o sont consignes les connaissances des Yoruba sur les dieux et le rle qu'ils jouent dans leur vie quotidienne. Yoruba Myths, de Ulli Beier, runit 41 lgendes sur ces mmes dieux yoruba. Certaines ont t recueillies par l'auteur, d'autres puises des sources diverses qu'il cite scrupuleu sement. U. Beier a t, il y a une trentaine d'annes, un des premiers universitaires s'int resser la culture yoruba du Nigeria. Bien que lecteur l'Universit d'Ibadan, il russit s'intgrer la vie de petites villes yoruba o il rsida ; ses activits dans 1' extra mural department lui donnrent la possibilit de vivre hors du campus universitaire qui formait alors une espce de ghetto pour lettrs, une sorte d'enclave trangre o seules les valeurs intellectuelles importes d'Europe ou d'Amrique avaient libre accs et semblaient dignes de respect. U. Beier a su interprter et faire connatre, travers de nombreux articles, publications, revues qu'il a contribu fonder (Odu, Black Orpheus), la richesse de cette culture dont on ne parlait gure l'poque. Les notes et commentaires qui accompagnent les lgendes publies dans Yoruba Myths, prcis et documents, montrent que dix ans d'loignement du terrain de ses recherches anciennes n'ont altr en rien la vision qu'a l'auteur des ralits profondes yoruba. Pierre Verger

11. Pierre Verger, Stories of Orishas, Ibadan, Scholars Press ( paratre). Voir dans cet ouvrage la lgende e , chap. xxn.

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