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Le prolétariat est selon Karl Marx la classe sociale opposée au capital, formée par les

prolétaires c'est-à-dire les « salariés qui travaillent de leurs mains dans les usines »[1][2][3].

Selon cette définition classique, le prolétariat se limite aux seuls ouvriers. Cependant selon
des marxistes[4], le prolétariat regroupe l'ensemble des salariés et des chômeurs (qui sont des
salariés sans emploi) puisque le prolétariat comme classe sociale est essentiellement défini par
l'obligation pour vivre de vendre sa force de travail à la classe antagoniste qui dispose du
capital et des moyens matériels de production.

Toujours selon Marx, le moteur de l'Histoire est la lutte des classes. Et c'est parce qu'il y a
lutte entre les prolétaires pour supprimer leurs conditions d'existence et les bourgeois, que les
prolétaires doivent écarter la bourgeoisie de l'exercice du pouvoir et supprimer l’exploitation
économique, permettant la disparition des classes sociales[9], la société devenant alors
communiste.