Vous êtes sur la page 1sur 137

Deirdre Martin Serie New York Blades 03 Desenfreno Dibjalo le susurr a Frankie. A quin? respondi tambin susurrando.

A Russell Stover replic Gemma impaciente. Aquello era ms difcil. Gemma distingui con su tercer ojo el difuso contorno de algu ien alto, pero fue incapaz de llenar los detalles de su cara cuando lo intent. Slo poda ver sus ojos. Eran verdes no, azules. Azules, compasivos y llenos de sabidura . An no poda ver su cara, pero ahora poda or su risa, profunda y de corazn, y la inun d una sensacin deliciosa. Quera alguien que riera a menudo, que no tuviera miedo a sentir. Gemma? Mmmm? Sigo intentando imaginarme a Russell Crowe, pero el nico hombre que insiste en apa recer es Damian. Sinti un estremecimiento. Damin era el ex marido de Frankie. Concntrate ms. No puedo dijo Frankie desesperada. Entonces concntrate en alguien para m. Vale. Estuvieron sentadas en silencio unos minutos ms. Gemma sigui intentando visualizar ms detalles de su hombre soado, pero no se le revel ninguno. Mir a Frankie esperanz ada. Ves algo? Veo Veo una gran tostada caliente en un plato. Gemma suspir. Y t qu tal? quiso saber Frankie . Alguien? Alguien alto, con bondadosos ojos azules y una risa realmente sana. Parece prometedor. Gemma se inclin hacia delante y sopl con cuidado la vela roja. Frankie pareca decep cionada. Eso es todo? No hay encantamientos? Ni monos volando? Nada? Eres libre de decir el encantamiento que quieras. Ese es tu territorio, Glinda, no el mo. Pues me parece que el encantamiento est completo. Gemma apret las rodillas contra su pecho . Slo podemos esperar a que surta efecto. Captulo 2 A la maana siguiente Gemma se senta optimista mientras se diriga a trabajar en bici cleta. Con un poco de suerte el hombre perfecto podra aparecer en su vida aquel m ismo da. Sus amigos y su familia crean que estaba loca por ir en bicicleta por la ciudad, pero para ella nada era comparable a ver pasar el mundo mientras pedaleaba, cort ando la brisa con su propia, pausada guadaa. Era mgico moverse ahora que la sofoca nte humedad estival empezaba por fin a remitir. Se fijaba en cada hombre atracti vo que se cruzaba en su camino. Podra ser aquel apuesto tipo de la gastada cazador a bomber el futuro padre de sus hijos? Y qu hay de aquel otro con el cabello rojiz o con el mvil pegado a la oreja? Tal vez tenga unos maravillosos ojos azules Mirar hombres la volva imprudente: estuvo a punto de chocar un par de veces contr a coches aparcados. Al llegar a su tienda se quit el casco, sacudindose el cabello antes de abrir la p uerta y arrastrar con cuidado su bicicleta hasta el pequeo almacn en la parte tras era. Acababa de encender un cono de incienso de enebro y poner un CD de Brigit Kiss c uando tintine la campanilla de la puerta de entrada. Gemma se apresur a alisarse l a parte delantera de su falda campestre y, tan discretamente como pudo, se encar am en el taburete que haba detrs del mostrador, ansiando poder ver a su hombre soado

Hola. El hombre que estaba ante ella era plido y esmirriado. Su pecho huidizo se perda e n el interior de una arrugada camiseta negra con BLESSED BE escrito en grandes let ras blancas. De su barbilla colgaba lnguidamente una barba rubia, larga y desorde nada. S, los ojos eran azules, pero tenan el tono de unos tjanos descoloridos y no el de un azul caribeo. A Gemma se encogi el corazn. En ocasiones, lo que t quieres y lo que el universo decide enviarte son cosas muy diferentes. Aun as, consigui son rer. Hola. Puedo ayudarle? El cliente rebusc en su bolsillo y le entreg un arrugado recorte de peridico. Era e l anuncio que haba insertado en el Village Voice ofreciendo clases de tarot. Una manera de ayudar a compensar el constante incremento del precio del alquiler de la tienda. Est usted interesado en aprender tarot? El hombrecillo asinti. Cmo se llama? Uther. Gemma se mordi el labio. En su opinin, decir a un desconocido que tu nombre es Uth er o Gwyddion o Raven, slo da al pblico ms municin para no tomar en serio la brujera. Saba que una persona tiene derecho a usar en pblico su nombre del oficio, pero au n as. Uther qu? pregunt con rapidez. Abramowitz. Uther Abramowitz, repiti Gemma pensativamente. Era posible que el universo le enviar a a alguien llamado Uther Abramowitz para amarlo? Si era as, se iba directamente a casa para desmontar su altar. Educadamente extendi su mano por encima del mostr ador. Soy Gemma Dante. El apretn de Uther fue tan flcido como un calcetn hmedo. Sinti un deseo irresistible de atarlo y empujarlo hasta un restaurante para darle una sopa minestrone. De qu trabaja? Escribo cdigos para ordenador. Gemma sonri. No saba por qu, pero muchos paganos tenan trabajos relacionados con tec nologa punta. Bien dijo bajndose del taburete , djeme que le explique cmo trabajo. Doy clases particu lares y tambin enseo a un grupo los jueves por la noche. Preferira las primeras. Uther la cort de inmediato. Muy bien. Gemma sac su Palm Pilot de debajo el mostrador . Tengo un hueco los martes por la noche. Le va bien? Uther sacudi su cabeza. En realidad no. Podra ser durante el da? Cuando cae el teln de la noche estoy bastant e ocupado. Haciendo qu? se pregunt Gemma . Viendo El seor de los anillos por ensima vez? De hec poco le interesaba. Bien, si est dispuesto a venir durante la hora de comer, digamos entre las doce y la una, podra hacerle un hueco los martes. En su humilde morada? pregunt impaciente. No, aqu en el local. Se esforz por ignorar aquella intencin descarada de entrometerse en su vida. De verdad quera estar a solas con aquel to raro durante una hora cada semana? Tan discretamente como pudo, le ley el aura, un don que tena desde nia. Era gris. Estaba confundido, pero no era malvado. Podra manejarlo. Cobro sesenta dlares la hora. Es un precio justo contesto Uther. Debera haberle dicho setenta y cinco brome Gemma, intentando vencer su actitud solem ne. Pero Uther slo parpade . Era una broma le aclar. Oh dijo Uther. Necesitar su propia baraja Rider Waite continu , si todava no tiene una, puede comprarl a aqu. No tengo ninguna musit, hundiendo las manos en los bolsillos.

Gemma sali de detrs del mostrador y lo condujo hasta el expositor cerrado con llav e en el que tena las cartas de tarot. Algunas, como las que le haba recomendado, e ran muy bsicas y de precio razonable. Pero tambin tena naipes ms especiales y caros, como el Dal Universal o el ms buscado, ya agotado, tarot de Shakespeare. Cul utiliza usted? pregunt vergonzoso. La Rider Waite. Gemma sac un ejemplar que vena acompaado de un folleto . An uso la bara a que compr cuando tena doce aos. Cuntos aos tiene ahora? pregunt Uther impulsivamente. Gemma sinti que se sonrojaba hasta la raz del cabello. Eso, amable caballero, es informacin clasificada. Con las cartas en la mano volvi al mostrador para leer el cdigo. Aunque pudiera pa recer extrao, haba algo en la falta de tacto de Uther que la enterneca. No necesita comprar ningn libro por ahora le inform . El que acompaa la baraja est bast nte bien. Adems, yo utilizo apuntes. Pero hay mucha gente que tiene sus cartas en una caja o en una bolsa para protegerlas de energas negativas cuando no las usan le ense sus cartas, que guardaba en una bolsa de terciopelo morado . Quiere comprar u na bolsa? Uther carraspe nerviosamente. Por ahora no. Est bien le asegur Gemma mientras contabilizaba la venta . Son veinte con sesenta y ci nco. Sac dos billetes de veinte y los coloco tmidamente en la palma de su mano. Gemma c ontinu su explicacin mientras le daba el cambio. Lo que quiero que haga para la semana que viene es que se habite a manejar las car tas. Dedique unos minutos cada da a barajarlas, tocarlas y extenderlas. Mire las figuras y observe si alguna le provoca imgenes o visiones. Vaya a donde su mente quiera llevarle. Al principio puede sentirse extrao, pero lo que est haciendo es a vivar su imaginacin y construir una relacin con las cartas. Y qu ocurre si tengo que perder una clase? pregunt Uther. Gemma le tendi una de las tarjetas de visita que tena en una concha marina junto a la caja registradora. Tan slo llame y deje un mensaje aqu en la tienda. Le sonri y le tendi su compra en una sencilla bolsa blanca . Algo ms? Uther neg con la cabeza. Entonces, le veo el martes concluy Gemma en tono jovial. Uther agach la cabeza con timidez. Muchas gracias dijo sosteniendo la bolsa en alto . Har los deberes. No lo mire desde ese punto de vista le inst Gemma , piense que es una diversin. Diversin repiti para s mismo como si fuera un concepto extrao. Con aspecto aturdido, U ther Abramowitz abandon de la tienda. Gemma le mir cuando sala. Y si ? No tuvo valor para finalizar su pensamiento. POR FAVOR NO APESTE MS EL EDIFICIO Despus de un duro da de trabajo, Gemma deseaba meditar antes de cenar, pero la sem ana pasada alguien haba deslizado aquella nota bajo su puerta. Cogi una caja de ce rillas de la repisa de la chimenea pero dud antes de encender su incienso indio f avorito. Puede que hubiese sido la seora Croppy, la anciana de enfrente, quien la haba escrito. Viva para incordiar a los otros vecinos. Gemma prendi el incienso. S i la seora Croppy tena algo que decirle, que se lo dijera a la cara. El aroma y algunas velas bien distribuidas la serenaron de inmediato. Arrastr uno de los cojines de meditacin hasta el centro de la sala de estar y se sent en la p osicin del loto; cerr los ojos, respir pausadamente y dej su cuerpo casi ingrvido, fl otando en una maravillosa y fragante nube blanca. Estaba tranquila. Estaba bien. Hasta que alguien empez a aporrear salvajemente la puerta. Cuerpo de bomberos! grit una voz . Si hay alguien en el interior, que abra la puerta! Cuerpo de bomberos? Gemma descruz las piernas y se dirigi rpidamente hacia la puerta de entrada. Mir a t

ravs de la mirilla y vio a tres bomberos de la ciudad de Nueva York que a su vez la observaban. Vestidos con toda la parafernalia de bombero, cada uno de ellos s ostena una herramienta con aspecto de poder arrancar la puerta de sus bisagras en tres segundos escasos. Alterada, abri la puerta. Puedo ayudarles? Buenas noches, seora dijo un hombre con los ojos ms azules que Gemma haba visto en su vida . Nos han informado de que sala humo de su apartamento. Tras el atractivo bombero, Gemma vio que la puerta de enfrente se entreabra para cerrarse de golpe. La seora Croppy. Gemma sonri educadamente. Lo siento, pero ha habido un error. Sin embargo Ojos Azules no estaba escuchando. Alargaba el cuello para observar t odo el apartamento. Y entr. Pas muy cerca de ella, seguido de cerca por los otros dos. Muda de asombro, los sigui y entonces vio lo que haba provocado que entraran: volutas de espeso humo blanco retorcindose en el aire flotando como niebla. Seora? pregunt un bombero bajo y rechoncho. Tena un bigote grisceo de estilo daliniano que le daba un aspecto de principios del siglo pasado. Es incienso explic Gemma. El tercer bombero, extico como un azteca, de inmensos ojos negros y piel de color acaramelado, empez a toser violentamente. Es incienso repiti Gemma. Bien, s, apesta dijo Bigotes speramente. Se supone que debe hacerlo. Azteca pareca dudar. Mientras tanto, Ojos Azules, que llevaba la palabra BIRDMAN pintada de amarillo br illante en el dorso de su pesado chaquetn de goma negra, ya haba apagado el pebete . Gemma no se poda creer su falta de educacin. Le importa? Que si me importa? repiti como un eco Ojos Azules con voz incrdula . Disculpe un moment o. Cogi su radiotransmisor y comunic que la llamada haba sido una falsa alarma. Cuando Gemma escuch aquellas dos palabras se sinti fatal. Tena una expresin seria cuando v olvi a prestarle atencin. Ya veo que es incienso, pero sus vecinos no tenan forma de saberlo. Han hecho bien llamndonos, especialmente si esa sustancia se filtraba bajo la puerta de entrada . No se filtraba dijo Gemma insegura. Se filtraba? Ojos Azules cruz los brazos sobre su pecho. Entonces por qu estamos aqu? Gemma mir al suelo. No quiero ofenderla, pero este incienso es demasiado fuerte. Se quit el casco. Unos rizos negros y densos cobraron vida al mismo tiempo que aquellos fantsticos ojos escudriaban el techo. Gemma sinti un aleteo en la boca del estmago. Tena el atracti vo de un actor de cine, con un maxilar fuerte. Y aquellos ojos Hay algn detector de humos en funcionamiento? Supongo. Se puso roja. Supone? No quera decirle que le haba quitado las pilas deliberadamente para poder quemar s u especial, dulce y humeante incienso. Ojos Azules sacuda su cabeza. Ella capt la mirada que cruz con sus dos compaeros y aument su sonrojo. Creen que soy una extraa i diota excntrica que quema repulsivo incienso apestoso y hace perder el tiempo al cuerpo de bomberos. Dnde est el detector de humos? pregunt ojos azules. En la habitacin. Le importa que lo compruebe? La tomar como una pregunta retrica. Pues, s seora, lo es. Gemma intuy su derrota, seal la direccin y le sigui suplicando no haber dejado la hab

itacin patas arriba. Ojos Azules encendi el interruptor de la luz del interior de la habitacin. La cama estaba hecha, pero uno de sus bodys negros de seda yaca sobr e los almohadones cuidadosamente arreglados. Pareca provocador, una invitacin sin palabras. Intent ignorarlo, mientras los ojos de cada uno de los bomberos se clav aban en la prenda. Azteca rio con disimulo y Ojos Azules solt un bonito pijama por lo bajo pensando que ella no lo oira. Gracias dijo con toda la intencin, y l pareci sentirse claramente incmodo. Bien, es lo que hay, pens Gemma. Bigotes desenrosc la tapa del detector de humos. Ella se puso tensa, sabiendo con lo que iba a encontrarse. Seora? pregunt educadamente, sacndose el casco para rascarse la cabeza. Bigotes era ca lvo como un recin nacido. Con su bigote daliniano, la calva reluciente y vestido de bombero, poda pluriemplearse como miembro de Village People . No hay pilas en el detector. Oh! Gemma aparent sorpresa. Adems es ms viejo que Dios prosigui Bigotes , podra comprarse uno nuevo. Es lo primero que har maana por la maana. Mientras tanto, la atencin de Ojos Azules se diriga hacia las paredes decoradas co n fotos de animales: ballenas, elefantes, delfines y monos. Gemma pudo ver que s us ojos se fijaban en la foto de Michael y Theresa que tena sobre la cmoda junto a otras fotos de familia. Su vista pareci detenerse indecisa antes de volver a las paredes. Estudiaba las imgenes en silencio pero con respeto, con tanto respeto q ue Azteca lo imit. Las recort de National Geographic? pregunt Azteca. No, las hice yo misma. Ojos Azules concentr su mirada en ella. De verdad? S, me encantan los animales. Me gusta ir de vacaciones donde hay vida salvaje. Interesante murmur Ojos Azules. Bigotes entorn los ojos. Hemos acabado, Rodrguez de la Fuente? Ojos Azules mir a Bigotes con el ceo fruncido y Gemma estuvo contenta de no tener que ser testigo del desenlace del episodio. Mantena la expresin adusta cuando se d irigi a ella. Se da cuenta, seora, de que si hubiese habido un fuego real la situacin podra haber s ido muy seria? Por favor, mi nombre es Gemma. Cundo he pasado de ser seorita a seora? Gemma repiti Ojos Azules como si probara . Un nombre interesante. Gracias. La sonrisa de Gemma era genuina. Por favor, compre pilas y un detector nuevo sigui . Si no lo hace por su propia segur idad, hgalo por la de los dems vecinos del edificio. Lo har prometi . Lo siento. Hace bien. El asunto podra haber sido bastante serio. Pero no lo ha sido, pens Gemma. Se estaban ensaando con ella. Los entrenaban para com portarse as? Hemos acabado ya? pregunt. Azteca asinti. Gemma apag la luz y los condujo de nuevo a la sala de estar. Exista algn protocolo a seguir? Deba ofrecerles una taza de caf u otra cosa, y ms habiendo sido una falsa a larma? O deba dar un donativo al FDNY*? Ojos azules se volvi hacia ella. Sera posible que utilizara una marca de incienso que desprendiera menos humo, seorit a ? Dante finaliz Gemma. Dante repiti pensativo . Podra hacerlo? Por favor? Supongo. Haba utilizado aquella marca de incienso durante aos. Ahora, gracias a la s eora Croppy, tendra que encontrar otra distinta. Un marca menos humeante no disparara el detector de humos prosigui Ojos Azules. Gemma se mordi el labio. Qu pasara si saco las pilas cada vez que quemo incienso?

Haba sido una pregunta inapropiada. Sabe que la mayora de las personas que quitan las pilas cuando estn cocinando, despus se olvidan de recolocarlas? dijo Ojos Azules con tono hastiado . Mire, slo ha de co mprar un detector de humos nuevo, ponerle pilas y dejarlas tal cual. Y mientras tanto, intente encontrar un tipo de incienso menos desagradable por el tono pareca que se diverta, lo que molest a Gemma , qumelo durante menos tiempo y mantenga las v entanas cerradas. As debera acabarse el problema. Le sonri. Sus ojos azules eran tan enrgicos y llenos de vida que Gemma pens Alma vie ja, buen corazn, y se le puso la piel de gallina en los brazos. Los acompa hasta la puerta de entrada y se disculp de nuevo por haberles hecho perder el tiempo. T, Birdman, qu piensas? Es una chiflada o qu? De vuelta al cuartel, Sean Kennealy colgaba su chaquetn mientras se giraba para r esponder a la pregunta de Sal Ojeda, quien, junto con Mike Leary, acababan de ay udarle a perpetrar un fraude menor a su vecina. Podra ser. Sean se encogi de hombros . Tan slo espero que deje de quemar esa porquera. Seguro que parar predijo Leary, sacndose las botas . Has sido muy profesional. Sean sonri. Durante ms de un mes, el olor que vena del piso que antes tena Theresa F alconetti lo haba vuelto loco. Cuando volva a casa de una guardia, muerto de sueo, no le dejaba dormir. El tufo que se introduca en su apartamento era tan fuerte qu e le sofocaba. Abrir las ventanas no serva de ayuda. El hedor perduraba en el air e, atormentndolo. Una maana, sin poder dormir y hasta las narices, desliz una nota por debajo de la puerta del piso, esperando que fuera suficiente. Dos noches despus volvi la fetidez. Aquello le irrit. Haca algunos aos, alguien se haba quejado en recepcin de que Pete y Roger siempre gr aznaban desesperadamente cuando l no estaba en casa. Al final encontr un veterinar io que les recet una medicina contra la ansiedad. Listo! Problema solucionado. Si l haba podido responder a la peticin del vecino, por qu no lo poda hacer el quemador d e incienso? Que la nota haba sido desagradable? Cierto, la haba garabateado sin pen sar. Quiz habra debido llamar a la puerta y pedir al Apestoso que parase de una vez ? Pero no tena ningunas ganas de vrselas con alguien que poda ser un chalado. Qu tipo de persona quiere que su apartamento huela de esa manera? En su lugar, Sean pidi a dos de sus colegas del cuartel de bomberos que le ayudar an a solucionar el problema de una vez por todas. Esperaron a acabar el turno, s e encontraron y fueron hasta su edificio en la Cincuenta y nueve esquina con la Primera, sintindose como tres colegiales traviesos. Al ver dnde viva, Leary y Ojeda lo trataron en broma de pijo y yuppie, pero no se sinti culpable. Aos atrs, haba tr abajado muy duro en Wall Street para poder comprarse aquel apartamento, y ahora que lo haba pagado del todo se senta orgulloso. Te has quedado con el body encima de la cama? dijo Leary arrastrando las palabras . A puesto a que estaba esperando que apareciera su gur y que la elevara a un plano ms elevado, sabes lo que quiero decir? Directo al nirvana, cario rio Ojeda. Sean rio tambin. Haba esperado que el Apestoso fuera una especie de asceta urbano, adusto e incapaz de sonrer. Sin embargo les haba abierto la puerta una mujer menu da y curvilnea, con una desordenada melena rojiza y los ojos ms cariosos que nunca haba visto. Su porte le haba impresionado, y tambin las fotos en las paredes de su habitacin. La broma de Leary sobre Rodrguez de la Fuente le haba molestado porque l e haba impedido averiguar ms sobre Gemma Dante, que sin duda estaba emparentada co n Michael Dante, el marido de Theresa. La fotografa sobre la cmoda era una pista c oncluyente. Sera su hermana? Por otro lado, el comentario de Leary tena un aspecto positivo. Sus compaeros lo h aban machacado con el tema de Birdman, pero tomarse el pelo entre camaradas era el pasatiempo preferido en el cuartel. Debido a su pasado en Wall Street, les haba c ostado mucho tiempo aceptarlo. Las bromas demostraban que era uno de ellos. En la sala, las dotaciones de guardia del camin escalera 29 y del coche 31 estaba n sentadas comiendo. Sean poda oler el tentador aroma del famoso chili de Al Duga n Socorro, mi trasero est ardiendo, invadiendo la sala de tiles en la que se hallaba

y provocndole retortijones de estmago. Tos, os apetece una cerveza y una hamburguesa? pregunt. Depende dijo Ojeda . Pagas t? Como compensacin por los servicios prestados? Mierda, haces que suene como si furamos furcias dijo Leary. Se volvi hacia Ojeda . No hagas que te paguen por un favor, enano cabrn. Qu? se quej Ojeda . Son hamburguesas y cervezas, por el amor de Dios, no filet mignon y Dom. Leary pens por un momento y se volvi hacia Sean. El cabrn tiene algo de razn. Sean se puso serio. Dios! Si hubiera sabido que me iba a salir tan barata la cita con vosotros dos os habra pedido antes para salir. Vamos? Los tres hombres dejaron juntos el cuartel y se dirigieron calle abajo.

Lo primero que Gemma hizo cuando vio a su primo en la sala de visitas del Met Ga r la noche despus fue darle un puetazo en el brazo en plan de broma. Ay! Michael retrocedi frotndose el lugar donde el puo le haba alcanzado . A qu viene La cita a ciegas en la que me metiste! Slo habl de destornilladores y chicle! Es un buen chaval replic Michael. Hay diferencia entre bueno y aburrido. Michael se encogi de hombros con filosofa. As que no fue bien. Lo que importa es que hiciste una buena obra, verdad? Cierto. Venga, dale al primo Mikey un abrazo, alma caritativa. Gemma se acerc para abrazar a su primo. Siempre le sorprenda lo fuerte que era. De pequeo, haba sido un nio patoso y esculido, de hombros puntiagudos y rodillas promi nentes. Y ahora, se maravillaba al verlo, la gran estrella de la NHL*. Y tambin felizmente casado con la mujer de sus sueos, y con un beb. Un sentimiento de orgullo inund a Gemma al recordar el papel angular que haba tenido en la relacin entre Michael y Theresa. No haba sido fcil; ambos eran tozudos como mulas, por no hablar de lo melodramticos que podan llegar a ponerse. Pero con una pequea ayuda d e las cartas del tarot y una gran dosis de intromisin al estilo de la familia Dan te, haba conseguido que se comieran su estpido orgullo y se arrojasen uno en brazo s del otro. Contra quin jugis esta noche? pregunt mientras deshacan suavemente su abrazo. La cara de Michael mostr una incredulidad total. Alguna vez te preocupas por abrir un peridico? O es que ests demasiado ocupada removi endo tu caldero? Qu gracioso eres! Lo intento. En serio, Michael, contra quin jugis? repiti Gemma, apartndose el pelo de la frente. A veces deseaba cortrselo de tan ondulado y difcil de peinar como era . He estado muy, muy ocupada, no he tenido tiempo Sssh. Puso su ndice en los labios de su prima . Reljate. Est bien. Apart la mano . Jug un partido de exhibicin contra el equipo de hockey del FDNY. La recaudacin ir en be neficio de la beca de la Fundacin de Bomberos Asociados. Es para los hijos de los bomberos que han resultado con quemaduras graves, o, ya sabes Muertos acab Gemma mentalmente . Nios que han perdido a sus padres. Aunque ya haban pas do cuatro aos desde el 11 S, an resultaba difcil para los neoyorquinos hablar sobre el asunto. Gemma mostr su comprensin afirmando con la cabeza. Yo tambin tuve una pequea aventura con los bomberos dijo, tratando de animarse, y le explic a Michael el episodio del incienso y la falsa alarma. Su respuesta resultaba previsible. Si es lo mismo que quemas en tu tienda, no me sorprende que alguien llamara a los bomberos. Podras vaciar el edificio con esa porquera. Gemma chasque la lengua. Sabes que eres un idiota? S, pero t me quieres igualmente. Sus ojos se fijaron en el reloj de la pared . He de v

estirme. Sabes dnde debes sentarte, verdad? Por supuesto. Gemma ech un vistazo alrededor de la sala de visitas. Reconoci a algun o de los jugadores. Supuso que el resto deban de ser familiares como ella. Pero po r qu ella era la nica presente de la familia Dante? . Theresa vendr, no? S, slo se est retrasando un poco. Vendr. Y Anthony? Anthony era el hermano mayor de Michael, adems del chef y propietario de la mitad del restaurante Dante's que la familia posea en Brooklyn. Michael se rio al or la pregunta. S, seguro, como si yo pudiera conseguir que abandonara su campo de batalla en un sb ado por la noche. Y empez a imitar a su hermano . Dirijo un negocio, Michael. No pued o dejar mi cochambroso cucharn y salir corriendo cada vez que tu lanzas un disco por el jodido hielo para alguna tontera de caridad. La imitacin fue tan real que Gemma estall en una carcajada de aprobacin. Supongo que eso responde a la pregunta. Se alz sobre los talones y bes a Michael en la mejilla . Estoy hecha polvo, as que no s si nos veremos despus del partido. Pero b uena suerte. Gracias. Pareci que se iba, pero se dio la vuelta, con los ojos llenos de malicia . Ah , Gem! Si? Somos los que vamos de azul y blanco con la palabra blades escrita en el pecho de n uestras camisetas. Slo para que lo sepas. Captulo 3 El Met Gar estaba abarrotado. Mientras tomaba asiento tras el banquillo de los B lades, Gemma observaba el mar de caras exultantes y comprob que en su mayora estab a formado por familias, de las que muchas vestan camisetas y gorras de bisbol con el logotipo del FDNY. Sinti envidia al ver cmo un padre despeinaba el cabello de s u hija antes de pedir un par de hot dogs para cada uno. A pesar de que adoraba a su familia, la vean como a una especie de oveja negra. Sus ojos siguieron estudi ando la ruidosa multitud y prest atencin a la gran cantidad de nios que haba. Cuntos d e ellos habran perdido a su padre? Cuntos habran perdido a primos, tos, hijos o herma nos? Como la mayora de los neoyorquinos, daba por garantizado el comportamiento q ue los bomberos haban tenido. Alrededor de trescientos de ellos haban muerto una b rillante y clara maana de setiembre tratando de salvar a otras personas. Desde en tonces haban sido tratados como hroes y denominados sex simbols. Gemma no los haba considerado sexys hasta que Ojos Azules y su cohorte haban llamado a su puerta. Ojos Azules. Notaba cmo se le alteraba el cuerpo slo con recordar su atractiva y e nrgica cara. Se preguntaba si estara por all para animar a sus colegas y, en caso d e ser as, si sus caminos llegaran a cruzarse. Ests aqu! Se volvi al or la voz de Theresa. Aunque pudiese parecer estpido, empezaba a creer que llamaba un poco la atencin, sentada sola, pensando que las familias que la ro deaban podran creer que era una puck bunny*. Desde luego saba que no vesta como una aficionada al hockey, a menos que las bunnies hubieran empezado a vestir gruesa s argollas de plata, vaporosos pauelos floreados y pantalones de terciopelo marrn. Hola. Sonri cariosamente Theresa mientras maniobraba para instalarse en un asiento . A divina cmo he sabido que estabas aqu. Cmo? Theresa elev su nariz hacia el aire y olfate. Tu perfume; es muy caracterstico. Gemma sonri. Es bueno o malo? Bueno. Recuerda a las mandarinas. Theresa se fij en la multitud. Madonna, esto est abarrotado. Recaudarn mucho dinero. Eso espero. Rebuscando en su bolso, Theresa sac una goma para el pelo y se recogi su negra y o ndulada melena en una coleta. Gemma detect algunas canas; poco importaba. En todo caso, hacan parecer la belleza de Theresa an ms extica. Sin embargo pareca cansada,

como es habitual en muchas de las que acaban de ser madres. Cmo est el beb? quiso saber Gemma, apretando el brazo de Theresa. La sonrisa de la madre denotaba agotamiento y felicidad. Perfecta. Habis escogido ya el nombre? A pesar de que la nia tena ya un mes, Theresa y Michael a no se haban puesto de acuerdo en el nombre. A Michael le gustaba Philomena, como su madre. La reaccin de Theresa haba sido fulminante: Sobre mi cadver. Ella insista e n Galen. l deca que le sonaba a nombre de anticido. A este paso, va a acabar llamndose seorita X. Gemma sonri comprensiva. No te preocupes, ya se os ocurrir algo. Tom la botella de tamao familiar de Evian de la mano de Theresa y bebi un sorbo . Me sorprende que ests aqu. Imaginaba que te habra s quedado en casa con la seorita X. El primer beb nacido en la historia del mundo est con mi madre, Dios guarde su pequ ea alma sin nombre. Estoy aqu porque uno de los Blades es mi cliente y tiene progr amada una entrevista despus del partido. Quiero estar segura de que no suelta nin guna estupidez le cogi a Gemma su agua y adems a apoyar a Michael, por supuesto. Por supuesto. Gemma abri la boca para decir algo ms, pero la estrepitosa sirena que anunciaba el inicio del partido sofoc su voz. Puesto que era un amistoso, se jugaran slo dos pa rtes. A Gemma le gustaba ver jugar a su primo, a pesar de no ser demasiado afici onada a los deportes. Se remontaba ya a los tiempos de la escuela primaria, cuan do, debido a su altura, siempre la elegan la ltima para formar parte del equipo de baloncesto y se burlaban cruelmente de su incapacidad para golpear una bola de softball*. Puesto que el Met Gar era su pista, los Blades salieron primero por el tnel del v estuario. La multitud estall en una creciente ovacin a medida que cada jugador se situaba bajo el haz de luz. Gemma observ que la recepcin era especialmente atronad ora para Michael, en su condicin de jugador predilecto del equipo de casa. l tambin demostraba su afecto, saludando y sonriendo mientras daba la vuelta a la pista de hielo antes de sentarse en el banquillo. Tu marido es un chuleta le coment a Theresa, que se mostr de totalmente de acuerdo. Si la acogida a los Blades haba sido estruendosa, el nivel de los decibelios subi hasta el infinito cuando el equipo de hockey del FDNY hizo su aparicin con camise tas de un rojo brillante, deslumbrantes sobre el hielo blanco. A diferencia de l os Blades, los jugadores del cuerpo de bomberos eran de todas las formas y tamaos . Los haba bajitos sin cuello que seran pulverizados a la primera carga suave de u n defensor de los Blades, todos ellos brutos del tamao de un armario, y los haba a ltos, pulcros y estirados, a los que Gemma intua que iba a ver salir volando por efecto de la brisa generada por un compaero al pasar patinando veloz a su lado. Y estaba Ojos Azules. Se volvi hacia Theresa. Tienes un programa? Claro. Ansiosa, Gemma pas las pginas hasta llegar a las que incluan a los jugadores del FD NY. All estaba, nmero 45, Sean Kennealy de la compaa escalera 29. Kennealy. Por supu esto. Ojos azules, pelo oscuro era el Irlands Negro. Sean Kennealy. Jugaba de defens a, quiz por su tamao. Era enorme. Y fornido. Un fornido irlands. El disco cay y ambos bandos se pusieron en movimiento, con un jugador de los Blad es conduciendo el disco, por supuesto. Debido a que era un partido de carcter benfico, los Blades no jugaban tan duro o rp ido como era usual. De hecho ninguno de sus jugadores acosaba a los bomberos y h aban rebajado un grado el ritmo de su patinaje. Hasta que el equipo del FDNY marc un gol a los siete minutos. Los Blades decidieron ser un poco menos amables. A Gemma todo aquello no le interesaba. Sus ojos estaban fijos en Sean Kennealy, tanto si estaba en el hielo como fuera. Es cierto que no era ninguna experta en hockey, pero le pareca que l no jugaba con miedo, tena una expresin tan amenazante c omo la de cualquier defensa de la NHL. Tampoco pareca temer el contacto fsico; a m enos que Gemma se equivocara, era uno de los pocos de su equipo que realmente se atreva a enfrentarse de verdad con la delantera de los Blades. El partido acab en

empate amaado murmur Theresa a Gemma y la gente empez a salir lentamente del Met Gar. Te ver el fin de semana en el bautizo de la seorita X? Por supuesto. Los ojos de Gemma an miraban hacia el hielo, observando a Sean mientr as ste se paraba amigablemente junto a su primo. Theresa se inclin hacia ella y le susurr al odo. A Gemma desde la tierra. El partido se ha acabado. Gemma se volvi hacia Theresa con una sonrisa de disculpa. Perdona. Mientras abandonaba el pabelln, introdujo discretamente el programa en su bolso.

Me sorprende que no se haya incendiado el altar cuando has entrado en la iglesia. Ignorando el comentario de su primo Anthony, Gemma se alz de puntillas para darle un carioso beso en la mejilla. Se hallaban mezclados entre la familia y los amig os en el exterior la iglesia de San Finbar en Bensonhurst, donde Michael y There sa acababan de bautizar a su hija. Se qued plida cuando supo el nombre que haban ac ordado: Domenica. Domenica Dante. Pareca el nombre de un alocado director italian o de cine. Pero comprenda el motivo por el que lo haban escogido: era una manera d e honrar al padre de Theresa, Dominic, que haba fallecido haca dos aos y medio. La mirada de Gemma se dirigi hacia el ruidoso grupo que se agolpaba en las escale ras de la iglesia. Observ cmo sus familiares se empujaban unos a otros para obtene r una fotografa sosteniendo a la nia, que permaneca tranquila como una mueca en su v estido antiguo de color marfil. Gemma saba que la salida de Anthony no era malici osa, pero as y todo le escoca. Durante la ceremonia haba llorado de felicidad al ver a Michael y Theresa conduci r amorosamente a su hija desde el banco a la pila bautismal, acompaados por los p adrinos: Anthony y Janna, la mejor amiga de Theresa. Antes de la ceremonia haba t enido ocasin de saludarla junto a su marido Ty, pero no haba tenido tiempo de salu dar a Anthony y a su esposa hasta aquel momento. De hecho Dnde est Angie? Anthony frunci el ceo. Est de servicio. No ha podido escaparse. Intentar pasar despus por la fiesta. La fiesta tendra lugar en Dante's, a tan slo unas manzanas de all. Lo que comenz com o un restaurante que el barrio mantena en secreto se haba convertido en un local d e moda. Anthony aseguraba odiar a todos los manhatanitas que ahora iban con regula ridad, pero Gemma nunca le haba odo quejarse del dinero que el restaurante proporc ionaba. El beb, a quien Gemma se mora de ganas por sostener en brazos, lo tena ahora el pri mo Paul, que haba venido de Long Island con su mujer y sus hijos. Empez a ir hacia ellos, pues haca meses que no los vea, cuando se par en seco. Su madre, ta Betty An ne y ta Millie bajaban los escalones de la iglesia directas hacia donde se encont raban. En lugar de ponerse sentimental y pensar que su difunta madre, la cuarta hermana Grimaldi, ya no estaba con ellas, Anthony opt por darle un disimulado cod azo en las costillas. Mirada alta, aqu viene el tro Calavera. Gemma se dirigi dubitativa hacia su madre, quien la haba ignorado descaradamente e n la iglesia. Por favor no montes una escena, mam. Hola, mam. Gemma se inclin para besarle la mejilla y su madre retrocedi ligeramente. Bes tambin a sus tas. Millie le gui un ojo con disimulo, como queriendo decir No te pr eocupes por tu madre, pero Betty Anne permaneci fra como el hielo. Tienes buen aspecto grazn ta Millie, cuya voz ronca delataba el eterno hbito de fumar se tres paquetes de Winston al da. No puedo creer que hayas venido a la iglesia le ech en cara su madre. Me han invitado, mam. Gemma estaba decidida a no tragar el anzuelo . Yo tambin soy mie mbro de esta familia. Deberas haber venido slo a la celebracin. Presentarte en la casa del Seor Hizo la sea e la cruz mientras lanzaba un exagerado suspiro. No empieces implor Gemma en voz baja. No estoy empezando nada dijo su madre con voz chillona, buscando con la vista el a

poyo de sus hermanas pequeas . S o no? Betty Anne baj sus ojos hacia el suelo. Millie escogi la excusa de irse a fumar. A quello hablaba por s solo. Dios coja confesado a quien se atreva a enfrentarse co n Constance Annamaria Grimaldi Dante. Voy a hablar con Nonna le explic a su madre con correccin. Lo he intentado se dijo . Es lo que importa. Y sin embargo, se senta como si le hubieran golpeado en el estmago. Encontr a su abuela todava en el interior de la iglesia, hablando con uno de los s acerdotes. Agitaba sus pequeas y nudosas manos, mientras que su voz de ametrallad ora indicaba que aqul no estaba en el primer lugar de su lista de favoritos. Gemm a se acerc con cuidado de no interrumpir. Pero en cuanto su abuela la vio, par su diatriba y se deshizo en una amplia y deliciosa sonrisa. Bella, te he estado esperando. Sonri con complicidad al joven clrigo . sta es mi nieta Gemma, apuesto a que te gustara que los sacerdotes se pudieran casar eh? Nonna! Se dirigi al sacerdote . Por favor, padre, ella no pretenda decir eso. El religioso tosi nervioso y se alej veloz, sin duda aliviado de poder dejar de ha blar con un viejo diablo como Nonna. No me puedo creer lo que has hecho! Qu, decir la verdad? respondi Nonna, mirando al sacerdote que caminaba apresurado por el centro de la nave . Un culo apretado aadi con desdn. Nonna! exclam de nuevo Gemma. Depende de a quin se le preguntara Maria Grimaldi poda s er un fastidio, un carcter, una boba o un verdadero dolor de cabeza. Para Gemma e ra Nonna, ni ms ni menos, la abuela que la amaba sin condiciones y a la que ella adoraba. Ven, djame verte. Obediente, Gemma se plant quieta ante la mirada cariosa de su abuela. Nonna asinti con aprobacin. Hermosa. Siempre dices lo mismo. Porque siempre es verdad. Gemma dio un brinco cuando su abuela le agarr el brazo pa ra apoyarse. Nonna, tienes las manos heladas! Mi sangre est demasiado cansada para dar toda la vuelta. Alz una mano . Es lo que pasa . As era Nonna, nada de filosofar sin sentido sobre el paso del tiempo. Haba sido to da una belleza, y para Gemma an lo era, con su larga trenza blanca y sus grandes ojos verdes, siempre alerta, siempre observando. Has tenido ya a la nia en brazos? pregunt la abuela. Todava no. Est rodeada por una multitud. Es una monada. Perfecta. Se llama Theresa. Theresa es la madre rio Gemma . Ella se llama Domenica. Vale, vale replic Norma impaciente . Domenica. Se dirigieron lentamente hacia las puertas abiertas de la iglesia para unirse al resto de la familia. Y tu madre? empez Nonna, que daba pasos cortos y pausados. Los ojos de Gemma apuntaron a los de su abuela. Qu hay de mi madre? An est enfadada por la stregheria* o ? An est enfadada. Esa lo que necesita es una patada en el trasero. Gemma rio. Una patada en el trasero era una de las frases predilectas de su abuela . En realidad quedaba moderada por la suave entonacin de su acento italiano, que no haba perdido con los aos. Hay ms de una forma de adorar, cara. En eso estoy de acuerdo. Nonna le pellizc el brazo. T y yo nos parecemos mucho. Y ahora, qu tal si me llevas hasta el restaurante? Nonna tena la habilidad de convertir un paseo de diez minutos en una excursin de u

na hora larga. Primero tuvo que detenerse en casa de la seora Crochetti, una de sus compaeras de rezos, para ver cmo estaba. Aparentemente tena bocio. Despus la acompa hasta la panad era para comprar el pan, ya que para cuando hubiera acabado la fiesta habra cerrad o. Por ltimo la llev hasta su casa para dejar el pan y recoger el regalo de bautiz o de Domenica, an por envolver. Para cuando el destartalado Escarabajo de Gemma t raquete en el aparcamiento del restaurante, llevaban un retraso de cuarenta minut os y la fiesta estaba en su apogeo. Cuando Gemma ayud a Nonna a cruzar la puerta las bombarde el sonido de animadas co nversaciones entre amigos y familiares. El local estaba lleno. Algunos ya se haba n sentado; otros permanecan de pie formando pequeos grupos, sosteniendo bebidas en las manos mientras hablaban. Pareca ms el convite de una boda que el bautizo de u na recin nacida. Pero Theresa era publicista y Michael la estrella de los New Yor k Blades. No resultaba sorprendente que estuviera atestado. Dnde quieres sentarte? le pregunt Gemma a su abuela. Nonna se tom su tiempo para observar a la multitud, para al final sealar una pequea mesa cerca de la puerta de la cocina donde estaban sentadas la madre de Gemma y sus hermanas. Gemma mir incrdula a su abuela. Ests segura? Podras pasrtelo mejor si te sentaras con alguien diferente. Mussolini, p or ejemplo. Nonna sonri. Qu podra ser ms divertido que poner a mis hijas al borde de un ataque de nervios? Muy bien, pero no me vengas llorando cuando mam te corte despus de un vaso de grapp a. Tan delicadamente como pudo, Gemma condujo a su abuela a travs de la densa y anim ada muchedumbre. No se vea a la nia. Posiblemente Theresa se la haba llevado a algn lugar para alimentarla. La madre de Gemma torci el gesto cuando vio que su hija s e acercaba con Nonna. Slo queda un asiento libre y se lo estamos guardando a Robert de Niro. La ta Betty A nne se sofoc. Est aqu Bobby D? Bobby D! rugi ta Millie . Cualquiera dira que lo conoces! Betty Anne se sinti insultada. Vamos al mismo pedicuro afirm con desdn y aadi en tono de complicidad : juanetes. Es cliente de Theresa dijo la madre de Gemma . Podra venir. Nunca se sabe. Pues podr sentarse con Al Pacino dijo Gemma mientras acercaba a Nonna a la silla va ca. Ya lleg la diversin refunfu su madre. Por qu no te tomas una pldora? intervino ta Millie, animndose. Apret la mano de su so na. Gracias por trarnosla, mueca. Nos encargaremos de que no se meta en los. Estir el cuel lo, observando ansiosa el saln . No veo a Al Pacino. Satisfecha de que su abuela estuviera instalada, Gemma se dirigi al bar. Si algui en se mereca una copa en aquel momento, era ella. Entonces fue cuando lo vio. Ojo s Azules: Sean Kennealy, bombero y jugador de hockey, en toda su gloria, capaz d e pararte el corazn. Sostena una pinta de cerveza en la mano mientras hablaba con Michael como si fueran viejos amigos. Qu est haciendo aqu? Se dirigi hacia l, esperando que no le diera otra leccin sobre medidas contra incen dios. La sincronizacin con Michael no pudo haber sido mejor: se alej para hablar c on otro grupo de invitados, y en el preciso instante en el que Sean observaba el gento la divis. Al ver la sonrisa en su cara cuando se encontraron sus miradas, G emma sinti que un voluptuoso calor, fuerte y radiante, le recorra el cuerpo. Hola dijo ella tmidamente mientras se pona a su lado. Hola. l pareca genuinamente complacido de verla . Gemma Dante, verdad? Tienes buena memoria asinti. No es un nombre fcil de olvidar. La observ estudiando su cara . Eres la hermana de Mich ael? No, somos primos por duplicado. Al ver su expresin de perplejidad, aadi : Nuestros padr

es eran hermanos y nuestras madres hermanas. Entonces cambi de tema . De qu conoces a Michael? A travs del equipo de hockey del FDNY. Estuve en el partido la otra noche. El amistoso de caridad. Sean pareca interesado. Y qu te pareci? Creo que estaba amaado. Sean rio reconocindolo. Quiz los Blades podran haber jugado un poco ms fuerte, tienes razn. Dio un rpido sorbo a la cerveza. Gemma se fij en su nuez mientras tragaba y pens que era lo ms sexy qu e haba visto en su vida . Pero todo sea por una buena causa. Estoy de acuerdo. Quieres que te vaya a buscar una copa? Estara muy bien. Qu te apetece? Mejor que no conteste a eso, pens. Un gin tonic me ira bien. l sonri y la desarm. Vuelvo en un minuto. Lo mir mientras se diriga hacia el bar. Dios, era un tipazo. Vaya cuerpo. La muscu latura de sus muslos se haca evidente bajo los tjanos gastados, los fuertes hombro s envueltos en una camisa tipo Oxford a rayas azules y blancas, con las mangas i nformalmente arremangadas. Sin anillo de casado. Cogindole la bebida, tom un pequeo sorbo, agradecida de tener algo que hacer con su s manos. Cundo me vas a decir tu nombre, Birdman? Por supuesto que ya lo saba, pero quera orsel decir acariciando las slabas con su propia voz, profunda y sexy. l hundi su cabeza con timidez. Me llamo Sean, Sean Kennealy. Irlands? Un poco. Tom un largo trago de su cerveza, mientras sus ojos parecan danzar con mali cia . Tienes ya un nuevo detector de humos, Gemma? An no, pero lo comprar, lo juro dijo enrojecindose. Tal vez te compre uno. De regalo brome. Si esa es tu idea del tipo de regalo que gusta a las mujeres, me das pena. Ambos r ieron . Qu significado tiene Birdman? l pareci incomodo. Gemma dese no haber metido la pata. Y si tena alguna connotacin sex ual? Se prepar, por si acaso. Es mi sobrenombre en el cuartel. Rescat a dos pjaros de un incendio y acab adoptndolo s. Desde entonces me llaman Birdman. Son habituales los motes entre los bomberos? Mucho. Pero no todos se pueden repetir delante de segn qu compaa. Y siendo como eres una dama, te los ahorrar. Por algn motivo, Gemma sinti que un vrtigo la invada al orle llamarla dama. Se dar cu a de lo sexy que es? Dos tragos de gin tonic se deslizaron por su garganta. Me gustaron mucho las fotografas de tu habitacin continu l . Eres fotgrafa profesiona Ya me gustara. En la vida real administro una tienda en el Village. Se llama Golde n Bough. Interesante. Arrug el ceo. Lo es? No trato con demasiadas mujeres empresarias en mi trabajo, a menos que sus negoci os se hayan quemado. Con qu tipo de mujeres tratas? Si no te importa que te pregunte. En absoluto. Tom otro trago de cerveza . La mayora de las mujeres de mis compaeros son trabajadoras normales: maestras de escuela, amas de casa, enfermeras, nada tan e special como poseer su propio negocio. Le gui un ojo. No es especial. Slo es lo que siempre quise hacer. Bien dicho! dijo l alzando su copa. T tambin quisiste siempre ser bombero?

Qu va! Estuve indeciso mucho tiempo. Slo hace tres aos que estoy en el departamento. Antes trabajaba como corredor de bolsa se puso el ndice sobre sus labios , pero no s e lo digas a nadie. Cuando la gente se entera empiezan a tratarme como si fuera Merrill Lynch. Gemma rio. Te prometo que nunca te pedir consejo financiero. No parece que lo necesites. Los ojos de Sean acariciaron su cuerpo. Gemma se ruboriz, desprevenida ante el audaz cumplido. Luch por mantener la conver sacin en marcha. Qu te hizo cambiar de profesin? El destino. Mi padre accionaba la escalera y mi abuelo era conductor. No puedes i gnorar lo que corre por tus venas. Y no fue duro? Quiero decir, debiste pasar de ganar mucho dinero a su mano vol hacia su boca , lo siento, no es asunto mo. No pasa nada. Sean la palme en el hombro tranquilizndola . De hecho slo dices lo que pi ensa la mayora de la gente. Y la respuesta es s, mi salario descendi mucho. Pero no lo hacemos por dinero. La mir con curiosidad . Ya es suficiente sobre m. Quiero sabe r de tu tienda. Dnde est? En el Village. En Thompson Street. No conozco el Village demasiado bien confes. Oh. Gemma estaba sorprendida . No vives en Nueva York? S dijo evasivo . Pero soy de Long Beach. New Jersey? Long Island. Gemma asinti. Haba odo hablar de Long Beach, pero nunca haba estado all. Su nica relac in con Long Island era a travs de la casa de su prima en Commack. Uno de los muchachos de la dotacin 35 tiene un apartamento justo en el paseo prosig ui Sean . En ocasiones hacemos intercambios de un fin de semana, especialmente en i nvierno. l viene a disfrutar de la ciudad, y yo voy a que me despierte el sonido del ocano durante unos das. Gemma se lo poda imaginar: los insistentes gritos de las gaviotas costeando en in visibles corrientes de aire; el relajante ritmo de las mareas; el sol danzando j uguetn sobre la superficie de las olas creando un caleidoscopio de diamantes. Deba de ser fantstico en la primavera y el verano. Pero en invierno? No es un poco solitario en invierno? Bromeas? En invierno es cuando se est mejor en la playa. Su tono se acercaba al entu siasmo . No hay nadie. Es glorioso. Hizo ms preguntas y l las respondi todas, a pesar de que Gemma tuvo la sensacin de q ue no le gustaba hablar sobre s mismo. Aun as se enter de que perteneca a una extens a familia irlandesa que en su mayora viva en Long Island. Jugaba a hockey desde pe queo y uno de sus cuados, tambin bombero, estaba tratando de ensearle a tocar la gai ta, aunque Sean se mostraba reacio. El hockey le ocupaba tiempo suficiente; no n ecesitaba ms aficiones. Cuando lleg la hora de cenar, Gemma se sinti ilusionada cua ndo le propuso sentarse con l. Pidi ternera, y debi de observar la decepcin en sus o jos. T no comes carne? pregunt. Mi norma es no comer nunca nada que tenga cara. Sean la mir. sta no la voy ni a tocar. La cena pas volando. Hablaron de hockey, la playa, animales y fotografa. Despus del postre Gemma se disculp para ir a buscar a Domenica. Fuera como fuese, tena que s ostener en sus brazos a aquel beb, antes de que acabara la noche. Encontr a la mad re y a la criatura sentadas en el destartalado viejo sof de la oficina del restau rante. Alguien necesitaba que le cambiasen el paal explic Theresa mientras Gemma se acercab a . Y alguien necesitaba unos momentos de paz y tranquilidad. Gemma alz sus brazos. Psamela.

Theresa sonri orgullosa mientras se la acercaba. Es una monada dijo Gemma mientras la acunaba en sus brazos. Domenica tena cerrada l a boca en forma de capullo de rosa, pero sus ojos verdes estaban totalmente abie rtos y curiosos, enmarcados por las pestaas ms largas que Gemma haba visto jams . Va a ser una belleza. No lo digas delante de Michael. Se conectara en el acto a Internet para comprarle un cinturn de castidad. Ambas mujeres rieron y Theresa reprimi un bostezo . Lo siento , estoy exhausta. Debes de estarlo. A la cosita aqu presente le gusta dormir de da y estar despierta por la noche. Deberais haberla llamado Vampira. Puedes sugerirme algunas hierbas o algn remedio? pregunt Theresa en serio. Para ti o para ella? Para las dos. Yo estoy cansada y ella tiene gases. Es una verdadera Dante. Michael y Anthony acostumbraban a hacer concursos de pedo s cuando eran pequeos. Theresa puso cara de asco, un tanto horrorizada. Gracias por compartir eso, Gem. Ha sido un placer. Deberas tomar gingseng para recuperar energas. En lo que respect a esta princesa roz sus labios sobre la aterciopelada perfeccin de la suave frente de Domenica, deleitndose con su aroma de beb , hay un tnico que se llama Baby's Bliss Gripewater. Podrs encontrarlo en alguna buena parafarmacia. Contiene hinojo y je ngibre, y tendra que aliviarle el dolor de estmago. Theresa la mir agradecida mientras su cuerpo se hunda ms en el sof. Cmo te lo podra pagar? Una sonrisa taimada se dibuj en la boca de Gemma. Dime todo lo que sepas sobre el adorable bombero amigo de Michael, Sean Kennealy. Amigo de Michael? protest Theresa . He sido yo quien ha invitado a Sean. Hace aos que l o conozco. Gemma parpade. Pero si me ha dicho que conoca a Michael por el equipo de hockey del cuerpo de bom beros. Puede que s. Pero a m me conoce del edificio. Vive en el apartamento que hay encima del mo, ahora del tuyo, desde hace aos. Pareca desconcertada . Crea que ya os conocais Habis estado charlando toda la noche como si fuerais amigos de toda la vida. Gemma le devolvi cuidadosamente Domenica a su madre y se dirigi en silencio hacia la puerta. Me perdonas un momento? Acabo de recordar algo que tena que decirle a Anthony. Claro. Al salir de la oficina, la mente de Gemma se centr en Sean Kennealy. Ese demonio pe ns, no sin cierto afecto. Mientras empezaba a encajar todas las piezas, volvi a la fiesta para buscarlo. Sean Kennealy an no lo saba, pero estaba a punto de caer en las brasas. Slo que esta vez no iba a ser en cumplimiento del deber. Captulo 4 La familia Dante le recordaba a Sean a la suya propia. Eran una gran familia muy unida y obviamente disfrutaban estando juntos. Tambin s aban pasrselo bien, si serva de indicador lo fcil que corra el vino y cmo se arrancaba n a cantar espontneamente. Pero, mientras en su familia las fricciones eran subte rrneas, en la familia Dante aparecan a cielo abierto. Michael y Anthony tanto podan estar gritndose en un momento dado como abrazarse un instante despus. Y a pesar d e haberle sealado a su madre, Gemma no haba hablado con ella en toda la noche. Gemma. Gem ma Dan te. Su nombre le sonaba musical. Lrico. Haban estado juntos durante toda la fiesta y s e senta verdaderamente atrado por ella. Pareca dulce y amable, una buena persona de verdad. Era un poco New Age y l se lo haba tomado con escepticismo cuando le haba sugerido unas hierbas contra los dolores de cabeza producidos por el monxido de c arbono inhalado con el humo. Meditacin, hierbas, naturismo; no eran su estilo. A l le gustaba un filete para cenar, aspirinas para el dolor de cabeza y cuando se quera relajar lea a Alan Furst o vea el canal Historia. Pero ella slo trataba de ayu

dar. Tambin le gustaba su aspecto. Menuda. Metro sesenta pens . Si llega. Y sin embargo no era poca cosa. Tena las curvas en su sitio. Delicada, eso es lo que era. Deli cada. Y lo mejor de todo es que jams haba salido con un bombero, ni estaba emparentada c on un bombero y pareca desconocer todo lo relacionado a las costumbres de los bom beros. Era diferente, nueva, interesante. No estaba seguro de cmo poda conectar co n sus colegas todo aquello. Ya poda imaginarse los comentarios por salir con una mujer que probablemente ganaba el triple que l. Pero estaba poniendo el carro del ante del caballo. Primero tendra que conseguir que aceptara salir con l. Y despus Se an vaci su cerveza y pidi otra. Vibraba con slo pensar en hacer el amor con ella. A quel cabello pelirrojo y largo, aquellas caderas rellenas y curvilneas Dios, era s exy. Ah estaba. Un estremecimiento le recorri el cuerpo cuando Gemma se puso su lado. Haba estado escuchando a Anthony, que disertaba sobre el requesn mientras daba bocanadas a un grueso cigarro. Crea que estaba prohibido fumar en los restaurantes dijo Gemma. No cuando eres el dueo del local y se trata de una fiesta privada declar Anthony. Es malo para ti, Ant. Gemma mene la cabeza. Escuchad a la seorita incienso. De golpe se ha convertido en la chalada cirujana g eneral le dijo a Sean. No obstante apag el ofensivo puro . Ya est, contenta? Mucho. Y tambin tus pulmones. Madonna, eres peor que Angie, lo juro por Dios. Se limpi las manos en el delantal . E stoy siendo un psimo anfitrin. Sean, sta es Gemma. Gemma Ya nos conocemos. Le sonri dulcemente a Sean . Sean y dos de sus camaradas me engaaron hacindome creer que alguien haba llamado a los bomberos quejndose de mi incienso. Sean escupi la cerveza. Perdn. Carraspe mientras se volva para toser en una servilleta. Maldita sea. Me ha pil lado. Haba planeado aclarrselo todo cuando acabara la velada, a ser posible a solas , mientras volvan juntos a la ciudad. No entiendo dijo Anthony con voz apagada. Es una larga historia murmur Sean. La mirada de Gemma brillaba maliciosamente. Se lo cuento? Sean pidi clemencia con la mirada. No creo que sea necesario. Y t? No lo s. T dejaste la nota tambin, verdad? Antes de que Sean respondiera, Anthony se baj del taburete del bar con evidente i ncomodidad. Hasta aqu hemos llegado. Os estis comunicando en un cdigo extrao. Y os digo adis. Se i clin para dar un beso rpido a Gemma en la mejilla . Voy a llevarme a Nonna a su casa . Hoy pareca un poco ausente? Gemma, que an miraba divertida a Sean, asinti distrada. Apuesto a que es por culpa del vino cavil Anthony antes de alejarse. Ya a solas con Gemma, Sean inici un pretexto. Mira Es el momento de confesar. Me enviaste la nota? Sean baj los hombros. S. Gemma sonri. Por qu no simplemente llamar a la puerta y decirme a la cara que parase de quemar i ncienso? Por qu enviaste una nota desagradable? Estaba avergonzado. Porque tena un dolor de cabeza horroroso y no tena ganas de tratar con un extrao. Ad ems la m el incienso que quemas es fuerte. Admtelo. Qu hay de malo en que sea fuerte? Nada, si el aroma es bueno. Como tu perfume, por ejemplo. Se ruboriz y l supo que haba pasado el peligro. O eso crea. Me dijiste que conocas a Michael del equipo de hockey del FDNY. Y lo conozco del equipo de hockey!

Esto es lanzar balones fuera. Intencionadamente me ocultaste que conocas a Theresa del edificio. Tienes razn. Lo lamento. Sintindose atrevido, le acarici la mejilla con sus nudillos . ay algo que pueda hacer para compensrtelo? Por el rubor que de nuevo apareci en la cara de Gemma, pudo saber que pensaba en lo mismo que l. De repente pareci volverse tmida. Djame pensarlo. Te compro un detector de humos nuevo dijo l con aire seductor. Ella lade la cabeza y le sonri. Sean sinti cmo su corazn le daba un vuelco. Eso ya me lo has prometido. Supongo que ha llegado el momento de ser ms creativo, eh? sta es mi propuesta. Y desl iz su brazo alrededor de su hombro : Qu te parece si se me ocurre alguna idea brillan te para compensarte por mi engao y a cambio t accedes a cenar conmigo una noche? Lo pensar dijo Gemma indulgente, deshacindose de su abrazo. Sean sonri, mientras sacuda su cabeza. Me ests torturando a propsito, verdad? Torturar? Moi? Entonces acepta cenar conmigo. Lo pensar prometi Gemma . Antes tendrs que sorprenderme.

A la maana siguiente, Gemma se desliz en su banco habitual del Happy Fork y esper a que Stavros fuese a incordiarla. No haba dormido; se haba quedado estirada pensan do en Sean: Sean besndola, Sean quitndole la ropa, Sean murmurndole al odo todas las cosas que quera hacerle. Agradeci ver llegar a Frankie. Estaba ansiosa por hablar de l. Antes de que pudiera pronunciar palabra, apareci Stavros, sirvindole el caf a Frank ie y colocando una taza vaca delante de Gemma. Pase la humeante cafetera bajo su n ariz. Huele bien, no? Huele de maravilla coincidi Gemma . Ponme una taza. Stavros y Frankie intercambiaron miradas de sorpresa mientras el camarero obedeca . Azcar? pregunt con voz asombrada . Leche? Ambos asinti Gemma. Como si fuera a desmayarse, Stavros corri a buscarle todo. Si esto no es signo de un apocalipsis inminente, no s qu puede ser dijo Frankie. Ningn apocalipsis replic alegremente Gemma . Tan slo es que estoy preparada para probar cosas nuevas. Frankie capt de qu estaba hablando y dispar su brazo por encima de la mesa. No empieces an; aqu viene Stavros con el azcar y la leche. Su actitud ahora era servicial, como si Gemma fuese una reina cuyas rdenes espera ra. Le prepar el caf y, ante su atenta mirada y la de Frankie, se lo llev a los lab ios. Qu tal? El mejor caf que he probado jams. Ja! Le sonri radiante con complicidad . Saba que esa iba a ser tu respuesta. No hace a que Stavros te lo vena diciendo? Me lo habas dicho admiti Gemma. El camarero se march contonendose, feliz como si le hu biese tocado la lotera. Qu est pasando? pregunt Frankie. Primero le explic a su amiga la visita de los bomberos a su apartamento, despus le cont el partido de hockey y acab con los detalles de la fiesta de bautizo de Dome nica. Frankie prcticamente la embisti a travs de la mesa. Tres veces se te ha cruzado en tu vida ese individuo? dijo excitada . Y tiene los ojos azules? S. Como en tu visin? Aj. Crees ?

No lo s. Por primera vez, Gemma se senta insegura . Quiero que lo sea. Creo. Tom un poc de caf . Me invit a cenar aadi tmidamente. Frankie abri tanto los ojos que pareca una caricatura. Y t le has dicho que no? Le he dicho que tal vez. Tal vez? Por qu? Porque Venus no est en la tercera casa de Lexus o alguna tontera pare ida? Frankie la miraba inquisidora . Tiene que haber algo ms. Por qu no quieres salir con ese to? Gemma la observ por encima de la taza de caf. Prometes no rerte si te lo explico? No. Ahora dmelo. Me parece que me pone un poco nerviosa que sea bombero. Y eso qu tiene que ver? Son como una tribu. Perdona. T vienes de una familia en la que dos hermanos se casaron con dos hermanas y temes a una tribu? Eso es diferente insista Gemma . Mira, s que son hroes. S que lo que hacen es peligroso y lo respeto. Desliz un pulgar por la servilleta . Pero, te acuerdas de aquel incendi o en Brooklyn? Te acuerdas de cmo aquellos tos se sentaban fuera y se dedicaban a d ecirnos obscenidades cuando volvamos de la escuela hacia casa? Frankie sinti vergenza. Recuerdas aquella vez que nos puntuaron como si fueran jueces en la Olimpiadas y a lzaron cartones con nmeros? S, y nos dieron sendos ceros. El recuerdo an escoca . Y lo borrachos que iban todos el de San Patricio, tomando las calles cantando Dany Boy y A Nation Once Again? Gem ma se estremeci . No quiero formar parte de un clan as. El hecho de que sea bombero no significa que tenga que comportarse de ese modo. Tienes razn. Pero en la fiesta del bautizo se puso las botas de Guinness. Se puso las botas o se tom un par? pregunt Frankie frunciendo el ceo . Dime la verdad. Se tom un par mascull Gemma. Aahhh, vaya pecado, un hombre tomndose unas cervezas en una fiesta. Lo mejor que p uedes hacer es arrastrar su culo ahora mismo hasta Alcohlicos Annimos. Gemma le sonri a su amiga con afecto. Sabes que eres una zorra? Soy tu zorra favorita, no lo olvides. Dale una oportunidad a ese to, por favor. Me parece que tiene potencial de verdad. Ya veremos, vale? Ya veremos. Gemma tena ganas de dejar el tema de Sean . Cmo va tu enf rmedad devoradora de carne? La confusin mental y la ampolla parecen haber desaparecido solas admiti Frankie con timidez . Pero ahora tengo esto dijo alzndose el pajizo cabello de su frente para mo strar nada. Qu? Me estoy quedando calva, Gemma. La voz de Frankie estaba teida de desesperacin . Mira l a lnea donde empieza el pelo! Est retrocediendo. Lo nico que retrocede es tu sentido de la realidad. Te juro por Dios que has de ha blar con alguien sobre tu hipocondra. Es enfermiza. Hablar con alguien sobre mi hipocondra, cuando t hables con alguien sobre tus dudas en salir con un to macizo que obviamente ha sido puesto en tu camino. Te parece ju sto? Gemma se revolvi. Stavros! Ms caf!

Croppy se est cagando en todo. El saludo habitual de Toni, el portero, era Cmo va todo, paticorta?. Lo ltimo que Gem ma tena ganas de or despus de un largo da, eran las palabras Croppy y cagando en todo Qu pasa? pregunt mientras depositaba en el suelo las bolsas de la compra. Se ha quejado al jefe dos veces por la porquera que tienes en la puerta de tu apar tamento. Dice que bloquea el rellano y que representa un riesgo de incendio. Yo no he dejado ninguna porquera en el rellano.

Croppy dice que es tuya. Su tono era alterado . Hazme un favor. Sea lo que sea, tant o si es tuyo como si no, hazlo desaparecer. Esa mujer es como un grano en el cul o. Ser la nica forma de hacerla callar de una vez. Ningn problema le asegur. Segn la seora Croppy, Gemma era la responsable cuando no fun cionaba el agua caliente, cuando los nios del piso de abajo ponan la televisin a to do volumen y cuando el ascensor se estropeaba. Posiblemente crea que tambin soy la culpable del calentamiento global. Gracias, Gemma. Buenas noches. Igualmente. Como las bolsas de la compra eran difciles de llevar, Gemma le pidi a otra mujer q ue haba entrado en el ascensor con ella que apretara el botn de la quinta planta. La mujer lo hizo y apret los de la quinta y la decimosegunda. Las puertas se abrieron en su piso y Gemma sali al rellano. An no haba dado tres pa sos cuando la puerta del apartamento de la seora Croppy se abri de golpe. La ancia na se abalanz hacia ella como si fuera una de las Furias, su estridente voz se ha ca or en toda la planta. Usted! La he estado esperando todo el da! Su basura est ensuciando el pasillo! La gent no puede andar! Es peligroso! De qu me est hablando? Gemma intentaba abrirse camino por el corredor. Tena la sensaci de que las bolsas se volvan ms pesadas a cada paso que daba. Si no poda dejarlas p ronto, acabaran por carsele de las manos. Mire! grazn la seora Croppy, sealando con su enjoyado dedo retorcido el otro extremo d el pasillo . Slo mire! Cansada, Gemma baj las bolsas y mir. All, ante su puerta y ocupando todo el rellano , haba una reserva de animales salvajes de peluche, grandes y pequeos. Pinginos, os os polares, orangutanes, rinocerontes; cada animal imaginable, de colores tan vi vidos como el arco iris. Dios mo murmur Gemma alucinada. La seora Croppy an estaba gritando, pero Gemma ya no la escuchaba. Lentamente, com o si de un sueo se tratara, se dirigi hacia su apartamento. Tigres, elefantes, mar motas, sus tobillos se hundan en una falsa vida salvaje, la suavidad sinttica de l a piel de cebras y mapaches acariciaba su piel mientras intentaba abrir la puert a. Qu va a hacer con todo este desorden? grazn la anciana. Gemma apenas capt el veneno en la voz de la mujer. Deme un minuto. La seora Croppy gru y cerr la puerta de un portazo, dejando a Gemma rodeada de un si lencio bendito. Supo de inmediato lo que tena que hacer. Primero dej los productos de la compra en la mesa de la cocina. Despus recogi a sus peludos amigos y los en tr. Y luego, santo Dios, qu ganas tena de chillar su nombre!, iba ir al piso de arri ba para hacerle una visita a Sean. Sean sonri cuando oy el timbre, pues saba perfectamente quin era. El sonido electrnic o hizo saltar de excitacin a Pete y Roger, que empezaron a graznar en sus perchas . No era la msica ms relajante del mundo, pero ya estaba acostumbrado. Calma, muchachos los tranquiliz mientras abra para dejar entrar a Gemma. Hola dijo ella tmidamente. Hola respondi hacindola pasar y cerrando la puerta. La mirada de Gemma recorri cada rincn de la sala de estar: sus polvorientas estant eras abarrotadas con libros de historia y novelas de espas; su mesita de caf, con e l ltimo ejemplar de la revista Firehouse. Mientras tanto l no le quitaba la vista de encima. El cabello rojizo pareca despei nado por el viento, llevaba el mismo perfume que el da del bautizo, un poco flora l, pero con un ligero toque picante que le alteraba la sangre. Su pensamiento re troceda al body que tena encima de su cama y despus avanzaba hasta imaginrsela con l puesto. Nadie lo haba cautivado nunca tan profundamente ni tan rpido. Se senta hech izado. Te importara presentarme a tus compaeros de piso? pregunt, dirigiendo su mirada hacia los pjaros.

Cruzaron la habitacin, acercndose a las jaulas idnticas. ste es Pete y ste es Roger. Pete es un loro y Roger es una cacata. Como si supieran que estaban hablando de ellos los dos pjaros graznaron todava ms f uerte. Gemma se inclin para verlos ms de cerca, en especial a Roger, que luca una m ancha de plumas de color naranja en su pecho. Los rescataste t? S, de un fuego en una tintorera de limpieza en seco. Despus del incendio, el dueo reg res a Corea y yo me los qued. l se los pierde. Lade la cabeza a un lado y a otro para observarlos desde ngulos dist intos . Son preciosos. Bastante neurticos. A veces la nica manera que tengo de calmar a Rog es acunarlo co mo a un nio. Interesante. Se volvi hacia Sean sonriendo con timidez . Gracias. Por ? pregunt, aparentando no entender. Juguetona, le empuj el brazo. Ya sabes por qu. Me encantan. Estoy contento. No sabes lo difcil que fue encontrar un u de color rosa. Aparentaba bromear, pero en su interior se senta aliviado. Haba sido una apuesta: o le volvan loca o poda pensar que el loco era l. Por suerte haba sido lo primero . Significa que estoy perdonado por mi engao. No lo s se burl Gemma , una de mis vecinas se ha enfadado mucho. Croppy, verdad? dijo Sean frunciendo el ceo. Cmo lo has sabido? Esa mujer es una tocapelotas profesional. Si le quitaras esos zapatos ortopdicos q ue lleva, descubriras pezuas. Gemma rio. Me gusta hacerte rer. Tan suavemente como pudo, tom su cara entre las manos y, con el cuidado de un art ista, le acarici los labios con los suyos una, dos veces. Besos a medias, nada ex cesivo, tan solo una muestra de lo que podra pasar si Gemma deseaba ms. Ms? La sonrisa de Gemma era recatada y al mismo tiempo seductora. S, por favor. FDNY a su servicio, seorita. Respir y apret su boca contra la de ella mientras la atr aa haca s abrazndola. Con la mullida presin de sus pechos contra el suyo pudo sentir que el corazn le lata tan rpido como a l. Apret ms, disfrutando de la dulzura de su bo ca. Qu tena esa mujer que tanto lo embrujaba? Para. Sorprendido, Sean separ sus ardientes labios de los de ella y se aclar la voz. Que pare? S. Gemma le mir a la cara con timidez . No puedo hacerlo con ellos su voz se redujo a u n murmullo mientras miraba hacia los pjaros observando. Bromeas. No. Sus ojos estn fijos en nosotros le dio un pequeo escalofro . Es voyerismo aviar. Cubrir sus jaulas. O para su propia sorpresa, su pulgar resigui la redondeada curva de su labio inferior podemos ir a la otra habitacin. Gemma dudaba. Se senta atrada por aquel hombre, muy atrada. Pero no era de las que se va a la cama en la primera cita. Pero aquello no era exactamente una cita. Y ya era mayorcita. Cerr sus ojos un momento, tratando de valorar plenamente lo que estaba sintiendo. Podemos ir a mi casa? murmur. Claro. Abri los ojos para mirar los de Sean. Vio el profundo, perfecto azul del mar Cari be en el que anhelaba sumergirse. La vida sin riesgo no era vida. Y ya que siemp re aconsejaba a los dems que tuvieran fe, era tiempo de practicar lo que predicab a. Tom su mano. Sgueme le dijo.

Gemma gui a Sean hacia su apartamento. Estaban en su territorio, a peticin suya; e ra ahora la encargada de seducir. Encendi la luz de las velas diseminadas por la sala de estar, quera parecer despreocupada, incluso serena. Una parte de su ser d eseaba tomar el control: demostrarle todo lo seductora que poda ser, lo poderosam ente que poda fascinar utilizando la magia sin explotar de los sentidos. Sin emba rgo, otra parte deseaba abandonarse, ser guiada por ese hombre hacia un lugar do nde pudiera elevarse libre de los confines de su cuerpo, experimentando el pasad o, el presente y el futuro en la sencillez de un solo beso. Una vez encendidas las velas se volvi hacia Sean, pensando que lo encontrara donde lo haba dejado, de pie junto a la puerta de entrada. Pero no estaba all. En cambi o, la estaba esperando en la entrada de su habitacin, con la mano derecha extendi da hacia ella en una inequvoca invitacin. Qu haces aqu? pregunt Gemma candorosamente mientras andaba hacia l, al tiempo que se d jaba los zapatos por el camino. Sean la imit. Compruebo si tienes ese detector de humos nuevo. Crea que me lo tenas que regalar t. Slo si eres una buena chica. Prefiero mucho ms ser mala, seor Kennealy. Prubamelo. Ponte aquel body negro. Eso se puede arreglar. Lo empuj suavemente en direccin a la puerta de la habitacin . Da me un minuto. Seguro. Una vez a solas, Gemma se tomo una pausa para recuperar el aliento. Su solicitud la haba excitado ms de lo que crea posible; un desenfreno total por anticiparse, d elicioso y a la vez exasperante, distorsionaba su camino hacia ella. Temblorosa, se deshizo rpidamente de la ropa que llevaba y cogi el body del tocador. Se lo pu so, deleitndose con la suave sensacin de la seda sobre su piel desnuda. Revolvindos e el cabello lo justo, tir los hombros hacia atrs, avanz el escote y abri la puerta de la habitacin. All estaba Sean, impaciente, esperando con los ojos brillantes de deseo por ella. l sonri, admirndola. La luz de las velas le favoreca: los sugestivos ngulos de su ca ra resaltaban con el tenue y clido resplandor de la habitacin. Entrelazando con su avidad sus dedos con los de l, Gemma lo arrastr hacia un mar de grandes almohadone s sedosos arreglados en el suelo. No vamos a la habitacin? Gemma sonri felina y sacudi la cabeza. Hacer el amor en la habitacin era previsible , y lo ltimo que deseaba de aquella experiencia es que fuera previsible. Quera dej arlo sin habla, marcarle con hierro candente el recuerdo de su unin en la memoria . Quera que l anhelara ms. Ven le susurr, ofrecindole hundirse junto a ella en las almohadas. Esto se pone interesante. Sean obedeci. La respuesta de Gemma fue una sonrisa ardie nte y un rpido y lujurioso mordisco en su labio inferior. Sean sacudi su cabeza ha cia atrs y la mir con ojos sorprendidos. Fuera lo fuese lo que esperaba, no era aq uello, pero ella poda ver que le gustaba. La sorpresa dio paso al impulso animal y la apret contra su pecho. Ests segura de que es as como lo quieres? gru, su aliento clido, mientras jugueteaba la punta de la lengua en el lbulo de la oreja de ella. No. Le era difcil pensar con claridad . Quiero decir s. Quiero decir La hizo callar besndola, con tal ardor, tal necesidad, que Gemma not como su cuerp o desprenda chispas que le arrebataban los ltimos atisbos de raciocinio. Tan slo qu edaba una cosa: completa y total rendicin a lo sensual, espoleada por la sed del deseo. Oy una voz que tarareaba S, s!, slo unos segundos antes de darse cuenta de que ra la suya. Sean recompens su splica atormentndola con sus dientes, mordisqueando y combatiendo con tanta destreza que Gemma empez a jadear mientras un fuego dorado haca aicos sus entraas. Se habra vuelto loca si no hubiese percibido cada centmetro de su cuerpo, sintiendo las suaves almohadillas de las yemas de sus dedos en con tacto con la piel ardiente de Sean. Un instante se abrazaba a l con todas sus fue rzas y al siguiente le acariciaba el cabello; sus sedosos y negros rizos eran un regalo entre los dedos. No soportaba estar simplemente con l; quera convertirse e n l, ser incapaz de sentir dnde acababa uno y dnde empezaba el otro.

Los feroces ruegos de su boca haban dejado los labios de Gemma hinchados y magull ados. Tras los prpados cerrados de sus ojos, haba soles en explosin, el placer se d esbordaba por su cuerpo como un ro. Le dara todo lo que l pidiera sin resistirse, y an ms. Cuanto ms fuerte la besaba, con mayor fervor exploraban sus dedos, ms enterr aba sus uas en el musculoso territorio de su espalda. Era una fiera, una fiera en cuya sangre, en sus huesos y en su sexo palpitaba una sola idea: Ms. Ms. Ms. Con la respiracin alterada, Sean alz la cabeza y sus ojos salvajes encontraron los de ella. No eran necesarias las palabras, cada necesidad se transmita con la mir ada. Tir de los delicados tirantes del body, ansioso por alcanzar la suavidad que esconda. Gemma lo ayud y aguant la respiracin, arqueando la espalda mientras Sean d escenda la boca hasta su carne ms ardiente. La lengua de Sean percuta y la provocaba. Sus manos exploraban su cuerpo sin comp asin, estrujando, probando, manoseando. Cada sensacin le provocaba una nueva olead a de ciega excitacin. Lo quera pronto. Lo quera ahora. Necesitaba luchar por retoma r el control. Hacindole alzar la cabeza, empez a desabrocharle los botones de la camisa con fren es. l la hundi entre las almohadas y le arranc el body, el sonido de la seda rasgada le pareci la msica ms seductora del mundo. Gemma sinti su propia clida humedad entre las piernas. Quin de los dos tiene la iniciativa? pregunt Sean con voz ronca. T gimi Gemma mareada, cediendo el control . T. Sean asinti y se apresur a liberarse, respirando con dificultad y mirndola a los oj os. Desnudo, se puso encima de ella, agarr con fuerza sus caderas con los dedos, mientras Gemma se arqueaba hacia arriba, abrindose para l. l hizo una pausa y enton ces penetr fuerte y profundo, catapultando a Gemma hacia el abismo, al tiempo que sus cuerpos se movan acompasados, su sueo de convertirse en uno hecho realidad. Su arremetida era fuerte y segura. Gemma se abrazaba a l mientras una y otra vez se introduca en su interior, cada encuentro entre las carnes empujndola ms alto en la estratosfera. En un momento ella se senta dulcemente aprisionada por su peso, sus sorprendidos sentidos incapaces de catalogar la tormenta de fuego de implaca bles sensaciones que llegaban una tras otra, tras otra; al siguiente, su cuerpo slo un recuerdo, volaba cabalgando salvajemente debajo de l. Era una sensacin que d eseaba que no tuviera fin. Gemma sonri complacida cuando Sean se tens y empez a acelerar el movimiento, penetr ando en ella con un abandono que la dejaba sin respiracin. El deseo por liberarse era tan urgente que una expresin de dolor apareci en su cara. Sus manos buscaron las de ella y entrelazaron sus dedos con fuerza. Ahora. Ahora. Ahora pens Gemma feb rilmente, deleitada cuando reanud el redoble entre sus piernas, sostenido e insis tente. Juntos conducan el huracn que creaban sus cuerpos. Y cuando l lleg al orgasmo , cuando ambos llegaron al orgasmo, la inund una felicidad que nunca haba credo pos ible sentir. Su sortilegio estaba consumado. Haba encontrado a su alma gemela. Captulo 5 Qu significa tu tatuaje? Gemma se volvi lnguidamente hacia Sean, entre cuyos brazos yaca a la deriva en una nube de xtasis postcoital. Sus densos rizos estaban salvajemente despeinados y su cuerpo luca una fina capa de sudor que haca brillar su piel a la luz de las velas . Pareca un guerrero despus de la batalla, agotado, pero triunfante y muy sexy. Se preguntaba cundo haba podido advertir el sutil tatuaje que adornaba su espalda a la altura de la cintura. Una pequea luna llena enmarcada por dos medias lunas enf rentadas; era un regalo que se haba hecho a s misma al cumplir los treinta aos. Es un smbolo de la Diosa respondi con dulzura. Iba tener lugar all y en aquel momento la conversacin sobre su condicin de bruja, cuando ambos yacan desnudos y vulnerable s? Por qu no? Sean no demostr sentir curiosidad o desconcierto. Asinti con la cabeza como si est uviera reflexionando. Entonces descendi por su cuerpo y bes el tatuaje, recuper la posicin y la abraz con fuerza entre sus brazos. Creo que los tatuajes son sensuales en las mujeres.

Me alegro ronrone, rastreando con los dedos la poderosa musculatura de su espalda hm eda. Sean hizo una mueca de dolor. Tambin creo que si no me levanto pronto del suelo tendrs que llamar a urgencias. Mi espalda me est matando. Podramos ir a la cama? Gemma rio. Ella tambin estaba incmoda. Durante la batalla amatoria, las almohadas que tan artsticamente haba arreglado se haban dispersado, dejndolos estirados en el suelo de madera. La cama, con su promesa de sbanas nuevas y arropadoras mantas, p areca una sugerencia ideal. Podran envolverse juntos y tal vez hacer de nuevo el a mor. Por la maana iran juntos a desayunar. Gemma le bes el hombro. La cama me parece una gran idea dijo mientras se estiraba y la sorprenda un pequeo y agudo dolor en su hombro izquierdo . Yo tambin estoy entumecida. Supongo que es lo que ocurre despus de los treinta. El yoga ayuda. Seguir con el Advil. Su cariosa sonrisa hizo brincar el corazn de Gemma. La bes en la coronilla, se puso de pie y le tendi la mano. Gemma la tom, maravillada de lo fcil que pareca todo, lo natural que era haber compartido su cuerpo con el de ese hombre y ahora dejarse llevar a su cama. Cogidos de la mano, pasaron a travs del desfile de animales de peluche, y Sean acarici la cabeza del u como si se tratara de una mascota verdade ra. Puedo pasar la noche aqu? pregunt mientras ambos se acurrucaban bajo la colcha. Gemma asinti, antes de hundir su cabeza en el cuello de l. Si por ella fuera, poda quedarse para siempre. Sean no crea en el destino. Y sin embargo haba algo mgico en la manera en que sus c uerpos se haban acoplado tan fcilmente, la sensacin de que aquello tena que ocurrir. De qu otro modo se poda explicar la necesidad de seducir a aquella mujer tan depri sa? Y tena un tatuaje. Un smbolo de la Diosa, haba dicho. Saba que muchas mujeres adoraban a la Diosa hoy en da. No slo haba ledo sobre ello, si no que uno de sus compaeros de trabajo en Wall S treet, Darryl Ambruster, se cas con una mujer que, siendo catlica, se haba hecho bu dista durante un par de aos y acab enganchada a una especie de secta slo para mujer es. Ambruster sola despotricar porque cuando llegaba a su mansin hortera en Sommer ville se encontraba a grupos de mujeres cantando las noches de luna llena. Obser v a Gemma, que dorma plcidamente. Se la imaginaba haciendo aquello? Sus entraas se te nsaron un poco cuando se dio cuenta que la respuesta era que s. Sigui mirndola. Respiraba a intervalos cortos y tena las greas de pelo rojo desorden adamente enredadas alrededor de su cara. Envidi su facilidad para quedarse dormid a al instante. Los retortijones del estmago lo mantenan despierto y decidi preparar se un pequeo tentempi. Se desliz con cautela entre las sbanas y se dirigi a la cocina. Encendi la luz y par pade debido al deslumbramiento momentneo. Las plantas de los pies reaccionaron al contacto con las fras baldosas. Es extraa la sensacin de estar desnudo en la cocina de otra persona, pens. La nevera de Gemma estaba llena de ensaladas y yogures. Odi aba el yogur. Frustrado, cerr la puerta y tom un poco de agua. Entonces empez a abr ir armarios, encantado de encontrar t Irish Breakfast entre las cajas de infusion es de hierbas. Un vistazo en la reducida despensa le descubri una caja medio llen a de galletas crujientes de chocolate pidiendo que la comieran. Conect la tetera elctrica. El electrodomstico le llam la atencin; la nica persona que conoca que tuvier a una era su madre. Mientras esperaba que hirviera el agua ech un vistazo a su alrededor. La cocina e ra pequea. Ramilletes de hierbas secas colgaban del techo en una esquina y sobre la mesa de la cocina haba un paquete de Amazon.com sin abrir. La curiosidad le ll ev a mirar la otra habitacin. Cuando encendi la luz, vio una sala casi vaca, con una extraa mesa en su centro y un grupo de candelabros gigantescos. Acercndose a la m esa vio un cliz, un pual de mango blanco y un cuenco pequeo lleno de cenizas. Tambin

haba flores frescas, dos velas y una vieja estrella de cinco puntas agrietada. H aba visto antes estrellas como aquella. Estaban relacionadas con msica heavy o sat anismo, pens sombro. Un tanto turbado, lanz la estrella de nuevo sobre la mesita. Qu e tena que ver con el pual de empuadura blanca? La tetera silb y le sobresalt. Sean? La haba despertado. Slo me estaba preparando un t dijo alzando la voz. Desconect la tetera y verti el agua en la taza. Ahora senta que la ansiedad le oprima el pecho. Entre el naturismo, l as hierbas y ahora aquello, se le haca difcil imaginar a Gemma relacionndose con su s amigos. Simplemente no se adaptara. No slo eso, era duea de su propio negocio. Si an fuese corredor de bolsa, no sera un problema. Pero algunos de sus compaeros del cuartel podan comportarse como autnticos gilipollas con temas as. Ya poda orlos: T, K nnealy, mamn, te pasa una pensin?, es tu dulce mamata o qu? Me puedes traer uno? le grit Gemma. Claro respondi, esforzndose por parecer tranquilo. Bengal picante, por favor. De acuerdo. Sac otra taza del armario y tambin el t que le haba pedido. Cuando los tuvo preparad os, cogi ambos tazones humeantes y volvi a la habitacin, muy consciente de su desnu dez. Se senta como el mayordomo de una pelcula pornogrfica. Erguida en la cama, Gemma sonri cuando lo vio aparecer desnudo por la puerta de l a habitacin con los dos ts. Deberas haberme despertado dijo, siguindolo con los ojos mientras se sentaba a su la do sobre la colcha . Podra haberte preparado algo. Qu? Un pastel de yogur? Lo nico que tienes es yogur y galletas crujientes. Lo siento. No esperaba compaa. Podramos haber pedido algo, el indio de la esquina no cierra hasta la una. Si como cocina india a estas horas estar toda la noche despierto con ardor de estma go. Sacudi la cabeza y mordi una de las galletas que haba trado . Esto me calmar. Gemma sorbi su t, el sabor de la canela y cardamomo hormigueaba en su boca. Se gir para darle las gracias; fue entonces cuando observ que tena una mirada pensativa. Sean? Ests bien? La mir como si necesitara aclarar con quin estaba hablando. S. Yo slo Qu? Sean lanz un profundo suspiro. Mientras el agua herva he echado un vistazo por el apartamento y he encontrado Mi altar acab Gemma por l, recostndose contra la pared de almohadas. S. Tena una expresin preocupada . No vistes gatos para luego sacrificarlos, verdad? Qu? Gemma se puso a rer . Yo practico Wicca, Sean. No estoy metida en vud o satanismo. Wicca repiti l. Es una religin pagana, basada en la madre Tierra empez a explicar. Ya s lo que es la cort impaciente . Significa que eres una bruja. Debo llamarte Sabrina o Samantha? Ni lo uno ni lo otro. Yo no arrugo la nariz y ni convierto a la gente en conejito s. No tengo un gato o un gran gorro negros, ni una escoba. Sean se frot la frente. Y tu tienda? Qu pasa con mi tienda? Qu vendes? Libros y artculos de ocultismo. Sean gru. Qu? Algo va mal? Nada. Olvdalo. Gemma salt de la cama y se puso su kimono. Ests totalmente alucinado, no? Suspir, acomodndose a su lado. Supongo. Sean la observ intranquilo . Perteneces a alguna secta? No. Me gusta adorar en solitario. Pareca un tanto perpleja . Algo ms que quieras saber? Alguna cosa ms que me quieras decir? Umm, djame pensar. Apoy la cabeza en su hombro . Bien, mi mejor amiga es disc jockey y

doy clases de tarot. Perfecto murmur Sean. Gemma alz la cabeza lentamente y lo mir. Soy la misma persona que hace una hora, Sean. Nada ha cambiado. Salvo que me puedes convertir en un sapo. Ella le golpe levemente con el codo en las costillas. No seas burro. Le cogi la taza de t de las manos y la dej en la mesita de noche junto a la suya. Despus lo rode con sus brazos . Pregntame lo que sea le susurr con ternura . No me siento avergonzada o cohibida sobre nada de lo que hago. De hecho estoy ba stante orgullosa de la vida que llevo. Un poco ms animado, Sean la bes en la frente. Al menos tenemos eso en comn. Tratando de recuperar la magia que haba sentido al principio de la noche, se tumb junto a ella y la acos a preguntas. Ella le habl del Golden Bough y de lo feliz qu e le haca ser capaz de tener un negocio que reflejaba sus creencias. Tambin le exp lic cmo haba conocido a Frankie cuando eran nias. Por ltimo le habl de su familia y cu to los quera. El tiempo pas y el t se enfri. Finalmente, para alivio de Sean, Gemma se durmi. Sean? Gemma alarg la mano para tocar el cuerpo dormido a su lado. Pero slo hall una ma raa de sbanas y una almohada vaca. Preocupada, encendi la luz. El reloj de la mesita de noche marcaba las cuatro de la madrugada. Quiz haba ido al bao? Esper unos minutos, determinada a no asumir lo peor de inmediato. Se puso el kimo no, fue hacia la silenciosa sala de estar y encendi la luz. Entonces la vio. Una nota en la boca del u de peluche. La espalda me est matando. Me voy a dormir a mi colchn duro como una piedra. La mir un buen rato, entonces arrug la nota y la dej caer al suelo. Cogiendo el u vo lvi a su habitacin. Las dos tazas an estaban en la mesita de noche. Abrazada al ani mal se estir sobre la colcha y se enrosc como una pelota. Haba muchas maneras de al ejar el dolor: sujetar con fuerza algo estaba entre ellas, aunque no era lo que se haba imaginado abrazar aquella noche. Pero Sean no le haba dejado otra opcin. Captulo 6 Birdman, vas a sacar esa lasaa del horno o qu? Empieza a oler como el incendio del a lmacn de la 43. Le tocaba cocinar a Sean y estaba haciendo lasaa, ensalada mixta y pan de ajo. Pe ro Leary tena razn: se haba olvidado de la lasaa y ahora ola a que estaba ms que hecha . Cogi un par de guantes, corri hacia al horno y abri la puerta. Una bocanada de ca lor le golpe la cara, y se le uni un humo acre. La superficie de la lasaa estaba ca rbonizada. Bien hecho, chef Boyardee. Tienes la cabeza en el culo o qu? Nos va a costar tragarnos eso, to. Como queris dijo afable Sean por encima de su hombro. Era verdad que estaba pensand o con en el culo. Pero en aquel momento su primera preocupacin era rescatar la ce na. Recort la parte superior de la lasaa y llev el resto a la mesa. Esperas que nos comamos esto? pregunt el teniente Peter Carrey. Carrey llevaba en el FDNY veinte aos y era muy respetado. Ya, desde luego respald Leary . Est ms seco que una reunin de Alcohlicos Annimos. T sabes mucho de eso, Mikey, no es as? prosigui Sal Ojeda. Maldita sea. Hace aos que me he liberado de los grilletes irlandeses. Bill Donnelly lo mir inquisitivo. Grilletes irlandeses? Una cerveza en cada mano. Todos rieron. Sean se sent junto a Leary, quien coma como un hombre que acabara de romper un ayu

no. No est mal, considerando que la has quemado hasta dejarla hecha una mierda coment. Gracias dijo Sean, tomando un bocado. Carrey tena razn, estaba seca, pero era comest ible. Y a ti qu te pasa? pregunt Leary curioso . Pareces un zombi desde que has llegado. No es nada. Vamos, Sean. Leary le paso un brazo por el hombro . Explcale al to Mickey todos tus pr oblemas. Sean dudaba. Si largaba, no lo iba a saber slo el to Mickey, lo iban a saber todos l o del turno. Pero quiz cuantas ms opiniones tuviera, mejor. He conocido a una chica, vale? Los silbidos empezaron de inmediato, Sean entorn los ojos. Tal vez no necesitara ms opiniones. Contina, hijo mo dijo Leary con solemnidad, plegando la manos contra su pecho imitan do a un sacerdote escuchando una confesin. Es un poco inusual. Inusual? resopl Bill Donnelly . Qu diablos significa? Tiene tres tetas? La mesa estall en risas. No, toma hierbas y esas cosas. Es vegetariana. De ninguna manera les iba a explica r que era una bruja. O al menos no por ahora. Hay mucha gente vegetariana hoy en da dijo intencionadamente el novato Ted Delaney . Eso no es tan extrao. Medita. Lanz una mirada hacia Leary . Quema incienso. Dulce madre de Dios. Leary aull de incredulidad . Es la Apestosa, verdad? La Apestosa! Joe Johnson, conductor de un camin escalera estaba asombrado . Quieres dec ir la loca que vive debajo de tu piso y que quema basura? No quema basura aclar Sean, hablando, y sintindose, como un desgraciado . Es incienso. Incienso que apesta como la ciudad de Elizabeth, New Jersey, en un mal da aadi Leary. Has estado despotricando sin parar de la Apestosa los ltimos meses, to! seal Ojeda. Ted Delaney estaba confuso. Y ahora te gusta? S. Quiero decir, es agradable. Y dulce. Pero es, bueno ya sabes, diferente. Lo diferente puede estar bien opin Joe Johnson . Mi mujer se cambi el color del pelo l a semana pasada. Parece diez aos ms joven. Aqu estamos hablando de una mujer, idiota, no de las ventajas o inconvenientes de Clairol. Leary le lanz una mirada penetrante a Sean . Has hablado con ella desde ? Sean afirm con un gesto rpido de cabeza. S. Y congeniamos muy bien. Pero es estrafalaria. No s, le expliqu lo de los dolores de cabeza por tragar humo y me recomend masticar algn tipo de raz. Apuesto que lo que quieres es que te mastique a ti la raz brome Ojeda. Sean lo carboniz con una mirada y Ojeda se hundi en su asiento. La indirecta slo le sirvi a Sean para recordar la forma poco galante en que se haba comportado. Pero al despertarse en una habitacin que no era la suya, con un infernal dolor de espa lda, junto a una mujer que tena un altar y un pual ritual, su instinto fue huir. Y se fue. Hasta que no estuvo estirado en su cama, no se le ocurri pensar en cmo se sentira Gemma, despertndose en una cama vaca y con una nota garabateada deprisa. Aqu tienes un poco de alimento para meditar, Kennealy. Sean se volvi hacia el extremo ms alejado de la mesa, donde se sentaba Chris Scrates Campbell. Scrates se haba ganado su sobrenombre porque senta la necesidad de aadir l o que l consideraba como reflexivos comentarios a cualquier conversacin. En ocasio nes eran realmente reflexivos. Si te gusta esa mujer, que ms te da si es diferente? Porque si hay una cosa que quiero es seguir integrado. Quiero ser normal, se dijo Sean a s mismo. Liarse con una bruja que regentaba una tienda de ocultismo no era una integracin adecuada para las barbacoas veraniegas de la compaa. Y sin embargo, no le faltaba razn a Scrates. Lo estoy haciendo bien? La aflautada voz de Uther Abramowitz devolvi a Gemma a la realidad. Estaban en su tienda, casi acabando la primera leccin de tarot, entre la explicacin de por qu ne

cesitaba aprender el significado de cada carta y la demostracin de cmo ejecutar un a extensin de tres cartas, cuando su mente haba viajado a la noche con Sean. El to no de necesidad en la voz de Uther le hizo sentirse culpable. Le estaba pagando dinero para aprender tarot y ella qu haca? Soar despierta. Cogindole con suavidad la baraja de la mano, le ense de nuevo lo que tena que hacer. Mezclas las cartas, y entonces le pides al consultante (recuerda, es la persona q ue ha solicitado la lectura) que corte el mazo dos veces con su mano izquierda. Da la vuelta a las tres cartas que estn encima de los grupos y ponlas en el orden que ellos quieran. La primera carta representa el pasado, la segunda el present e y la tercera el futuro. sta es una lectura apropiada para alguien que quiera la respuesta a una pregunta concreta. Tambin puedes leer una sola carta como te he enseado antes. Uther acarici su desarreglada barba. Lo podemos probar? Quiero decir, puedo hacer una pregunta y ver qu ocurre? Gemma le dio la baraja, sorprendida por la intensidad de sus ojos mientras mezcl aba las cartas. Encontrar a la mujer de mis sueos? enton solemnemente, mientras la miraba fijamente. No has de hacer la pregunta en voz alta. Oh. Uther baraj baraj y baraj, dando tiempo a Gemma a asimilar el hecho de que estaba loc o por ella. Aquello no era bueno. Ya est. Nervioso como un nio que ha acabado su primera pintura con las manos, Uther gir la carta. Era el nueve de espadas. Maldita sea, pens Gemma. Sabes qu carta es? pregunt con rapidez. El esculido pecho de Uther lanz un suspiro. El nueve de espadas, obviamente. Gemma asinti aprobando. Alguna idea de lo que significa? Dmelo t. Clav su mirada intentando resultar seductor . Yo no soy ms que su humilde disc lo, seora, y espero serlo por siempre. Simboliza el sufrimiento explic Gemma, ignorando su patoso, pseudo shakesperiano in tento de flirteo . El consultante que sufra esto tiene que haber nacido con coraje . Uther se desanim. Oh. No es definitivo, ya sabes le record Gemma. A pesar de que sus miradas descaradas e mpezaban a ponerla nerviosa, senta pena por el tipo. Estaba claro que era un soli tario. Pens si alguna de sus amigas podra encajar con l, pero el resultado fue cero . Hemos de recoger le dijo . La hora ha pasado y he de abrir otra vez mi tienda. Est bien. Uther pareca casi petulante . Qu trabajo me has preparado para esta semana? Memoriza el significado de las cinco cartas que t quieras. Eso es todo? Puedo hacer ms. Tengo memoria fotogrfica. De verdad? Entonces aprndete el significado de todas las cartas. Bueno. Estaba desconcertado. Era una broma, Uther. Memoriza cinco y si quieres hacer ms, t mismo. Lo har, Lady Most Fair. Te molesta si echo un vistazo a la tienda mientras abres? S mi invitado. Gemma sali de detrs del mostrador . Ah, y Uther Iba a decirle que se gu ara su poesa o iba encontrarse, no con Lady Most Fair, sino con Lady Macbeth, per o se contuvo . Disfruta del resto del da. Sean se senta avergonzado, pero para encontrar la tienda de Gemma tuvo que buscar la calle Thompson en el plano. Al igual que el rea que rodea Wall Street, donde l haba trabajado, el Village est lleno de calles estrechas y serpenteantes, muy dif erentes a la regular cuadrcula donde el resto de Manhattan est ubicado. Bleecker, Houston, Broome, Canal, los nombres le sonaban pero nunca haba paseado por all. Sa li del metro en la calle Cuarta Oeste, con el plano en la mano, como un turista. Le cost un poco, pero al final dio con el Golden Bough, justo en la esquina de Th

ompson con Grand. En parte esperaba encontrar un lugar oscuro, a lo Dickens, con un gato negro sentado sobre una pila de libros polvorientos junto a la ventana de la tienda. En su lugar, se hall ante una tienda pequea pero luminosa, con un re luciente smbolo dorado y violeta. El escaparate estaba lleno de libros bien dispu estos, barajas del tarot, cristales y velas. Cuando asi el pomo de la puerta le a saltaron las dudas: De verdad quiero hacer esto? Hizo una pausa, recordando las sabias palabras de Scrates Campbell. Y qu si Gemma e ra diferente? No era eso lo que le haba atrado en primer lugar? Suponer automticamen te que ella no encajara en su mundo era de intolerante e ignorante, dos adjetivos que no quera que se le pudieran aplicar a l. Y al menos le deba una disculpa a Gem ma. En el mejor de los casos, le perdonara y, tal vez, slo tal vez, le concedera un a cita de verdad. Suponiendo que no le hubiera cogido mana y le pidiera que se fu ese al infierno de inmediato. O me enve ella misma en persona. Abri la puerta y entr, contento de ver que haba otros clientes en el interior, cuya presencia le aseguraba que Gemma no iba a lanzarle cosas, insultarle o agredirl o. Eso esperaba. La tienda estaba muy iluminada y bien organizada, con un relajante aroma en el a ire que le recordaba al de un rbol de Navidad. Reconoci la msica que sonaba: Enya. Su hermana Cristiane la pona en el reproductor de CD en cada reunin familiar. As que a los dos nos gusta la msica celta. sa es una buena seal no es cierto?. Algunos clientes estaban escudriando los estantes ms altos, mientras otros estaban sentados en mullidas sillas, ociosos ojeando libros. Se dio cuenta de que en el lugar reinaba un acogedor ambiente que reflejaba la calidez de la mujer que lo regentaba. Un rpido vistazo a la estantera de Reencarnacin y vidas anteriores le desc ubri a Gemma sentada en el mostrador hablando en voz baja con un hombre delgado y barbudo, que pareca necesitar una buena dosis de baos de sol. Satisfecho de que t odava no le hubiera visto, Sean se apart esperando a que acabara. Ella le daba la espalda mientras se despeda del hombre, quien lanz a Sean una turbia mirada cuando se cruz con l al dirigirse lentamente hacia la salida. Disculpe, seorita, necesito su ayuda para encontrar un libro. Gemma se gir de golpe. Sean vio que la sorpresa en sus ojos se transformaba rpidam ente en desconfianza. Pudo darse cuenta de todo el dao que le haba causado. Qu tipo de libro ests buscando? Ola al mismo dulce perfume que llevaba el da del bauti o. Le habl educadamente, como si fuera un desconocido. Una introduccin a la Wicca. Ya veo. Su expresin no dejaba traslucir nada . Sgueme. Sali de detrs del mostrador y se dirigi con paso vivo a uno de los pasillos. La sig ui a cierta distancia. Era as como iba a ser, vendedor y cliente? Se dio cuenta que le tocaba a l mover ficha. En unos segundos Gemma sac un libro de de la estantera y se lo entreg. ste es bueno para principiantes. Sean ech un vistazo a la portada: Gua completa de brujera para idiotas. Un completo idiota. se soy yo, est bien. Gracias. La observ, esperando que la broma rompiera el hielo. De nada. Se dio la vuelta tomando el camino del mostrador y casi ni lo mir cuando l le devolvi el libro para que lo codificara. Son diez noventa y cinco ms impuestos. Olvida el humor, ve directo al arrepentimiento, es la nica posibilidad que tienes. Gemma, he venido a pedirte perdn. Descaradamente evit mirarlo cuando tom los veinte dlares. Fue una cagada lo que hice dijo Sean en voz baja. Lo mir con tristeza. S que lo fue. Me hizo sentir barata. T te crees que es algo que hago todos los das? En tregarme de esa manera? Lo lamento. No es de la forma que quiero que te sientas. Ni tampoco es lo que yo pienso. Bueno, es un consuelo. Sabe Dios que me he pasado una semana preocupada por lo qu e pensabas. Sean se estremeci por el tono sarcstico. Me lo merezco. Golpame de nuevo.

No quiero golpearte de nuevo. Le temblaba la voz . Mira, dormimos juntos, fue un err or, pasemos pgina. Se movi para darle el cambio. Sean alarg su mano tomando la suya. Yo no creo que fuera un error. Gemma retir su mano con suavidad. Entonces por qu te fuiste sin decir una palabra? Sean ech un vistazo a su alrededor para asegurarse de que ninguno de los clientes que estaban prximos pudiera orle. Porque la espalda estaba matndome y me asust. Conozco a alguien interesante de verd ad y de pronto me dice que es una bruja. T no habras flipado? Yo no habras fisgoneado por ah en el apartamento de otra persona. Si no hubiese encontrado el altar, me lo habras dicho? Gemma se mostr consternada. Por supuesto que te lo habra dicho. Pero a su debido tiempo y a mi manera. Puede q ue hasta hubiese esperado a que hubisemos estado vestidos. Sean trag saliva, avergonzado. Lo siento repiti despus de una larga pausa . Lo siento, fui un fisgn. Siento haberte pu esto en un apuro en un momento inoportuno y siento haberme largado reptando como una babosa. Disculpas aceptadas murmur Gemma de mala gana. Lo haba perdonado! Tena que aprovechar la oportunidad para verla de nuevo. Estaba pensando Eso podra ser peligroso, pero contina. T y yo hicimos las cosas al revs. Baj la voz . Ya sabes, sexo a la primera de cambio y todo eso. Y? He pensado que tal vez podramos hacer bien las cosas, estar juntos un tiempo. Y luego sexo aadi Gemma speramente. No. Sean estaba atolondrado . Bueno, quiero decir, si t quieres Gemma frunci el ceo , n almente yo tampoco voy a la cama tan rpido aadi. De verdad? Pareca escptica. S, de verdad. No estoy del todo seguro de lo que pas entre nosotros. Pareca cosa de magia. S que probablemente no es una palabra demasiado apropiada para que yo la u se, pero no se me ocurre otra forma de describirlo. La cara de Gemma se ilumin con una leve sonrisa. Qu? Nada. Saldrs conmigo entonces? Depende de lo que tengas en mente. Cuando l se mostr sorprendido, Gemma rio . Qu, crea ue te dira s sin dudarlo, despus de lo que me has hecho? Sean poda sentir como le her van las orejas. Eh Lo esperabas, verdad? S, lo esperaba admiti, defendiendo su ttulo de hombre ms estpido del mundo. Gemma cruz los brazos sobre el pecho sonriendo. No crees que es un poco presuntuoso por tu parte? ste soy yo, ole mster presuntuoso. Bien, mster presuntuoso, dime qu planes tienes. Sean pens deprisa. Qu tal si salimos, picamos algo y vamos a escuchar un poco de msica irlandesa? Hay u n sitio fantstico que se llama O'Toole's cerca del Met Gar. Gemma asinti lentamente. Msica irlandesa puede ser divertido. A Sean le dio un vuelco el corazn. Eso es un s? Supongo dijo, empezando a parecer la Gemma feliz de siempre. Mientras se preparaba para su cita con Sean, todo tipo de visiones bailaban por la imaginacin de Gemma. Fantaseaba con uno de los pequeos bistros de moda de la ci

udad, sentados en una mesa para dos y hablando ntimamente. Despus, caminaran cogido s de la mano hacia O'Toole's, sintiendo el vigor del aire en una noche llena de promesas. Ambos se emocionaran hasta llorar por el enternecedor sonido de un flau tn irlands, trinando tristemente tras una solista de ondulante cabello que cantaba cmo iba a lanzarse ella misma a la sepultura abierta de su amado. La velada los dejara sintindose tiernos y afectuosos. Regresaran a casa de Gemma y haran el amor d e forma premeditada y pausada. En su lugar Gemma se vio llevada de la mano por una estrecha escalera hacia el i nterior de un pub situado en un stano. Sean abri la puerta y Gemma se enfrent a una slida muralla de cuerpos humanos. Charlando a gritos, muchos parecan ir en buena direccin hacia la embriaguez a pesar de que slo eran las nueve. Mir de reojo a Sean tratando de ver si l encontraba la situacin tan desconcertante como ella. La comida aqu es fantstica le grit al odo. No lo pareca. Haciendo lo que poda para no empujar a los clientes mientras se escurra entre ello s, dej que Sean la guiara hasta la parte delantera de la sala. La combinacin de cu erpos apretujados y la falta de ventilacin haca que el sudor chorreara por los neg ros muros de hormign. Gemma se alegr de no llevar una blusa de manga larga como ha ba planeado. Diez minutos en aquella sauna y habra acabado empapada. Espera a que escuches la msica dijo Sean mientras le acercaba una silla de la pequea mesa para dos en la que haba un cartel de reservada. Ya poda or msica, la que sala de la mquina de discos de la esquina, cuya meloda resultaba inaudible a causa del inc esante estruendo de las voces. Aguz el odo para intentar reconocer la cancin. Algo d e U2? Su mesa estaba situada justo delante del pequeo escenario. Si Gemma empujab a demasiado la silla hacia atrs, su espalda golpeara el amplificador. Le toc el bra zo a Sean. Crees que podramos encontrar otra mesa? pregunt a gritos. Sean inspeccion el local. Me parece que es todo lo que hay. Gemma ech un vistazo a su alrededor. Tena razn: era lo que haba. Saliendo de entre el revuelo apareci una camarera que le tendi un men a cada uno. Qu les traigo para empezar? pregunt con un acento irlands tan marcado que Gemma pens q e deba estar fingindolo. Una Guinness respondi Sean sin dudar. La camarera se gir hacia Gemma esperando. Un gin tonic por favor. De Tanqueray aadi Sean. La camarera asinti y desapareci entre la multitud. De qu conoces este sitio? pregunt Gemma. Es un lugar frecuentado por la gente del FDNY. Observ la sala . Me sorprende que no h aya nadie. Gemma tambin lo encontr sospechoso. Se senta como un pez fuera del agua. La ltima oc asin en que haba estado en un lugar como aqul un momento: haba estado alguna vez en lu gar como aqul? Sean sonrea y ella abri el men, ojeando la oferta: carne de lata con col; salchicha s con pur de patatas; pescado con patatas fritas; pasteles de carne; hamburguesas . Gemma cerr el men. Ya sabes lo que quieres? Hay un pequeo problema. Sean arrastr su silla para acercarse. Desde luego le estaba costando enterarse de cmo era ella. Cul? Soy vegetariana, recuerdas? Mierda. No haba ni pensado en ello Dej el men y su expresin de despreocupacin se torn un gesto ligeramente avergonzado. No pasa nada lo consol Gemma, apretndole la mano . Estoy segura de que encontrar algo. e inclin hasta tocar hombro con hombro y mir de nuevo el men . Aqu est: pastel de queso y cebolla. Tomar esto. Sean cerr su men. Pareca desdichado. Lo siento, Gem. Tendra que haberme acordado. No es tan importante. La camarera regres y dej las bebidas encima de la mesa. Saben ya lo que quieren?

Para m el pastel de queso y cebolla dijo Gemma. Lo siento cario, pero se nos ha acabado. Oh. Tenis ensaladas? pregunt Sean. La camarera mordi impaciente la punta de su bolgrafo. Hay lo que ven en el men. Lo siento. En tal caso dijo Gemma , supongo que slo tomar un plato de patatas fritas. La camarera pareca irritada. Eso es todo, patatas fritas? S. Gemma lanz a Sean una mirada de desconcierto. No estoy segura de que puedas hacer eso. Pedir slo patatas. Oh. Estaba confusa . Por qu no? Porque las patatas van con algo. La camarera frustrada chasque la lengua . Pescado y patatas. Salchichas y patatas. Nunca nadie ha pedido patatas solas antes. Tendr q ue preguntarle al chef si es posible. Gemma mir a la camarera afectuosamente. Estoy convencida que no habr problema. Puede haberlos. Veamos lo que pasa intervino Sean con una gran y fingida sonrisa de oreja a oreja, que hizo que a Gemma le entraran ganas de rer. La camarera, ya a las malas, baj la mirada hacia Sean. Y qu tomar el seor? Salchichas y pur de patatas. Sean cerr el men y se lo devolvi con un guio de complicid d . Tambin puede decirle al chef que es un bombero de la ciudad de Nueva York el qu e quiere el plato de patatas. Muy bien gru . Gracias. Y se fue. Supongo que le importa poco la propina brome Gemma. El servicio al cliente no parece ser su punto fuerte coincidi Sean. Gemma dio un sorbo a su bebida. Estaba aguada: mucha tnica y poca ginebra. La vel ada no empezaba de la forma ms prometedora. Pero bueno, no todo estaba perdido. Qu ms daba si O'Toole's no era el tipo de lugar que ella escogera para ir ni en un mi lln de aos? Se supona que la msica iba a ser buena. Y all estaba Sean. Cmo est tu copa? le pregunt mientras tomaba un sorbo de su Guinness. Fantstica minti Gemma . Y la tuya? Perfecta dijo Sean imitando el acento irlands. Nunca he comprendido que pueda gustar la cerveza reconoci Gemma . Parece hizo una paus a buscando la analoga apropiada gaseosa de patata. Sean rio. Hablas como una autntica conocedora de cerveza. Entonces empez Gemma dndose el gusto de mirar fijamente durante un momento sus increb les ojos , has empezado ya a leer el libro sobre la Wicca? Sean hundi la cabeza, ahuecando la mano sobre la oreja. Qu? El libro. De Wicca repiti alto y lento . Lo has empezado? Gemma se lo tom como una buena seal. Y? Es interesante. Esper a que se explicara, pero no lo hizo. Gemma poda enumerar un montn de pregunta s que se mora por hacerle sobre el tema, pero no quiso que se sintiera presionado , o peor an, examinado. Por supuesto, caba la posibilidad de que l creyera que se t rataba de un extrao galimatas y no quisiera herir sus sentimientos. No quera centra rse en ello, por el momento. Cmo va el trabajo? pregunt animada. Bien. Slo bien? Algn incendio interesante? Todos son interesantes. se es el problema. Hizo una pausa para pensar, entonces se encogi de hombros . Todo est bien. Nada apasionante. Ya veo. Me es difcil hablar de mi trabajo, Gemma. Si te explico la mitad de lo que hago, n

o querras que saliera de mi apartamento, y la otra mitad, el rollo tcnico, te podra hacer llorar de aburrimiento. Prubalo le pidi alegremente . De qu hablis? Qu hacis para divertiros? Meternos los unos con los otros. Tom un sorbo de cerveza . Espera, ste es bueno: un ad olescente borracho en Long Island se queda atascado en la chimenea de la casa de su comunidad estudiantil. Desgraciadamente, para cuando llegan los bomberos ya ha muerto. Sabes de qu? Gemma se cogi la garganta con su mano. De qu? Del tiro rio Sean. Sean! Eso no es divertido! Es horrible! Humor de cuartel de bomberos. Muchas veces es la nica manera de sobrellevarlo. Supongo que puedo comprenderlo dijo Gemma. Pero en lo ms profundo de su corazn lo du daba. La camarera regres con aire de superioridad reflejado en su cara y slo un plato en la mano. Dej las salchichas con pur delante de Sean. El chef me ha dicho que le dijera, y cito textualmente, que le importa un carajo con alas si usted es Jesucristo en persona, slo servimos lo que hay en el men. Pues triganos una racin de salchichas con patatas fritas dijo Sean hundindose derrota do en su asiento. Se volvi hacia Gemma . Quitar las salchichas del plato. Demasiado para un bombero tener que pasar por esto en nuestra ciudad aadi enfadado. Podramos irnos sugiri indecisa. Pero an no hemos escuchado la msica. Y qu importa? Para cuando empiecen a tocar estaremos sordos, pens Gemma. El nivel de decibelios del gento haca temblar el suelo. Pero Sean tena razn. An les faltaba escuc har la actuacin en directo. Unas cuantas baladas celtas inolvidables, algunos cei lis* que hiciesen mover los pies acompandolos, y la noche poda volver al buen camin o. Ten, algunas patatas mientras esperamos dijo Sean colocando su plato entre ambos. Con toda la delicadeza de la que era capaz, Gemma se sec el sudor que poda notar h umedeciendo su labio superior. Haca tanto calor en O'Toole's que crey que se podra desmayar. Intent ver el local con los ojos de Sean. Por qu la haba llevado all? Deba d e ser por la msica. La camarera realiz una breve y arisca reaparicin para dejar cae r el plato de salchichas con patatas. Gemma y Sean trataban de hacerse or por enc ima del estruendoso jaleo; y entonces, justo cuando estaban acabando la cena, la s luces menguaron y la multitud estall en espontneos aullidos cuando la banda apar eci en el escenario. Gemma esperaba un cuarteto: violn, flautn, guitarra y tambor irlands. En su lugar o cho msicos abarrotaron el minsculo escenario. Dos violines y un flautn, pero tambin haba un batera, un rgano y, para gran consternacin de Gemma, un bajo y dos guitarras elctricas, una de los cuales se conect al amplificador que haba tras ella. Buenas noches rugi ante el micro el lder cantante, un tipo gilipollas, con el pelo c asi rapado y gafas oscuras que le cubran media cara . Nos llamamos deValera's Playg round y nos gustara empezar con una cancin que todos conocis: Floggin Day. El guitarrista ms prximo inici unos acordes que taladraban el cerebro y la banda ar ranc. Era msica irlandesa tocada de un modo que Gemma nunca haba odo: guitarras aull ando compitiendo con alocados violines y un cantante que se sacuda y contorsionab a como si fuera Ichabod Crane perseguido por una manada de protestantes. La mult itud se estaba volviendo loca, saltando al unsono y elevando los puos hacia el air e, acompaando a gritos a la banda en los coros en galico. Gemma se volvi hacia Sean. Sorprendida, vio como segua entusiasmado la msica con su s palmas. Captando su mirada sonri de oreja a oreja. Son fantsticos o no? grit. Fantsticos fingi decir Gemma abriendo mucho la boca, sabiendo que no podra orla. De la mejor manera que supo desvi su cara para que l no pudiera apreciar su desilusin. S e haba equivocado: la msica no iba a salvar la velada. Al contrario, haba sido la g ota que colmaba el vaso. Tiempo de afrontar los hechos: la idea que Sean tena de una noche divertida era radicalmente diferente a la suya. Todo lo que poda hacer era sentarse y aguantar. Rez para que el grupo tocara slo las piezas previstas y e stuvieran demasiado borrachos o cansados para acceder a los bises. Se pregunt si

Ron Crabnutt se hallara entre la multitud, mascando chicle y ondeando un tornillo de cabeza torx al comps de la msica. Y tambin se cuestionaba quin era Sean en reali dad.

Puedo entrar? La seductora entonacin en la voz de Sean, mientras la besaba suavemente en los la bios en la puerta de su apartamento, casi provoc que Gemma se rindiera. Pero se a cord de todo. se era el hombre al que haba dado una segunda oportunidad y la haba ap rovechado para llevarla a un ruidoso bar irlands a escuchar a un grupo que tocaba una msica celta que destrozaba la cabeza. Y ahora, por si fuera poco, pareca lanz arle una indirecta para acostarse de nuevo con ella. Gemma haba estado convencida de que mostrndose de acuerdo en tener una cita de ver dad, le enviaba una seal clara de que estaba interesada en una relacin que se exte ndiera ms all de los lmites de la habitacin. Pero ahora dudaba. Quin se crea que era e la para poder pensar que habra disfrutado en una noche como la que acababan de co mpartir? La sorpresa de los animales de peluche haba sido maravillosa, e ir al Go lden Bough para disculparse en persona demostraba que era un hombre de carcter. S i sa era la idea de un bombero de una cita agradable, entonces haba dado en el cla vo con lo que le haba dicho a Frankie en el Happy Fork: esa no era la tribu a la que quera pertenecer. Tal vez fuera tambin culpa suya. Slo un poco. Cuando l le haba preguntado si pensaba que el conjunto era bueno, deba haber sido sincera y pedirle que la acompaara a c asa. Pero se haba quedado muda. Se separ suavemente pero con firmeza. Estoy muy cansada, Sean. Qu tal si damos la noche por acabada? Vale. Vio frustracin cuando busc su cara con la mirada . Ests bien? Slo cansada repiti, girando la llave en la cerradura. Lo entiendo. Qu tal si te llamo ms avanzada la semana y probamos una pelcula? Podra estar bien murmur Gemma, abriendo la puerta de su apartamento. Le sonri y le ag radeci una noche encantadora, feliz de que Sean le diera un pequeo beso en los lab ios y le agradeciera lo mismo. Pero se daba cuenta de que estaba confuso. No era el nico. Captulo 7 La cita con Gemma haba dejado a Sean flagelndose. Cuando ella acept darle otra oportunidad, se haba sentido tan eufrico que se haba ag arrado la primera cosa que parecan compartir: la msica irlandesa. A veces en O'Too le's haba actuaciones de msica tradicional irlandesa, pero tena que haber consultad o la programacin antes de ir. A juzgar por el tipo de msica que ella pona en su tie nda, no era difcil imaginar que deValera's Playground no iba a ser santo de su de vocin. O sea que se qued decepcionado, pero no le sorprendi del todo que despus no l e invitara a entrar. Sin embargo no encontraba explicacin a su tibia respuesta cu ando le propuso quedar para ir al cine aquella semana. Pensaba de verdad que podra estar bien salir juntos de nuevo? O estaba utilizando el educado lenguaje femenino para decirle que se perdiera de una vez? Por qu era tan pueteramente difcil entende r a las mujeres? Antes de arriesgarse a meter la pata por tercera y seguramente definitiva vez, S ean decidi consultar a alguien que conoca bien a Gemma: su primo Michael. Se conec t a Internet para mirar el calendario de los Blades, vio que jugaban en casa y co gi el metro hacia el Met Gar. Su experiencia con el equipo del FDNY le sugera que los jugadores estaran all antes de hora para preparar sus patines y los sticks. Le s dijo a los de seguridad que era amigo de Michael y, una vez comprobado, le dej aron entrar. Los pasillos subterrneos estaban muy iluminados y las paredes de hormign decoradas con fotos ampliadas de jugadores antiguos y actuales en accin. Sean se dio cuent a de que comprobaba la instalacin de los aspersores del techo y la estratgica dist ribucin de los extintores en el corredor. Es extrao en las cosas que te fijas depe ndiendo de cules son tus puntos de referencia. Encontr a Michael en una de las mquinas afiladoras de patines, moviendo con cuidad

o las cuchillas de sus botas adelante y atrs, lanzando chispas. Mike. Hola, Sean. Michael baj su patn y le dio un abrazo fraternal . Qu hay? Necesitis entr para el partido de esta noche? No he venido para eso, pero si tienes algunas, bienvenidas sean. Seguro. Te las dejar preparadas. Para qu has venido, entonces? Es sobre tu prima. Cul de ellas? Tengo veinte. Michael lo mir divertido. Sean rio. Gemma. Una sombra de preocupacin cruz la cara de Michael tan rpidamente que por poco Sean no la capta. Era posible que Michael estuviera enterado de la noche que haban pasa do juntos? Le haba ido Gemma llorando sobre lo desagradable que haba sido? Si era a s, estaba realmente perdido. No habra forma de que Michael quisiera ayudarle. Qu pasa con Gemma? pregunt Michael. Me gusta de verdad. La invit el sbado y no fue del todo bien. Esperaba que me pudie ras aconsejar. Lo puedo intentar. Michael pareca claramente incmodo y empez a acariciarse la nuca . Mi ra, antes que nada, hay cosas que deberas saber sobre Gemma. Como qu? Sean intua a qu se refera, pero prefiri hacerse el loco. Iba a ser divertido r a Michael tratando de describir a su prima. Bueno, es un poco hippy, ya sabes. Hippy? Hippy, muy hippy. Enganchada a las hierbas, infusiones y toda esa porquera. No tengo ningn problema con eso. Tambin es muy espiritual, si entiendes lo que te quiero decir. Michael apart los ojo s evasivamente . Intuitiva. Muy relacionada con la naturaleza. Ecologista. Nada que ver con eso. Es Una bruja? sugiri Sean. Los ojos de Michael se clavaron en los suyos. Madonna, te lo ha dicho? Sean asinti. Y no alucinas? No lo acabo de entender, pero si la hace feliz dijo Sean moviendo los pies de maner a evasiva. Mi opinin de verdad dijo Michael aliviado es que si no te preocupa todo ese rollo es ts realmente a aos luz de la mayora de tos. Mis respetos. No me respetes an dijo Sean de mal humor , la llev a O'Toole's la semana pasada. Michael se qued boquiabierto. O'Toole's? Aqu en la esquina? Sean asinti de nuevo, an ms desolado esta vez. Pero qu te pasa, has perdido tu maldita cabeza? Lo s, lo s murmur Sean. Llevar a Gemma a O'Toole's es como llevarme a m a Kristie Yamaguchi. En qu demonios estabas pensando? Quera llevarla a escuchar msica irlandesa. Y quin tocaba? DeValera's Playground suspir Sean. Son buenos. Theresa est pensando en tenerlos como clientes. Pero de ninguna manera son el estilo de Gemma. Ahora ya lo s. Tena a Enya sonando en la tienda y yo supuse que le gustaba toda la msica irlandesa. Le encanta todo ese rollo dijo Michael con cara de sufrimiento. Qu rollo? Toda esa porquera de msica mstica celta. Y el rollo tradicional tambin. Michael sacudi la cabeza con tristeza . No te quiero alarmar, pero una vez yo estaba en su tienda y tena puesta msica de gaitas. Qu tipo de mujer italiana escucha las condenadas gai tas? Le dije que me estaba dando dolor de cabeza y me ignor por completo. Ella va a la suya.

As es coincidi Sean. Motivo por el que me gusta . Crees que aceptara si la invitara a char msica tradicional? S. Alguna sugerencia ms? Michael pens. Me parece que le gustara si cocinaras para ella o algo por el estilo. Es bastante hogarea, ya sabes. Le va el rollo tranquilo. Su mano asi con fuerza el brazo de Sea n . Jams vayas en coche con ella. No lo conducira bien ni aunque le fuera la vida en ello. Sean palme a Michael en el hombro. Gracias por tu ayuda, Mike. Sin problema. Te dejar unas entradas aparte para esta noche. Cuatro est bien? Cuatro es perfecto. Gracias otra vez repiti Sean, iniciando el camino de vuelta. Un a idea empezaba a germinar en su mente para conseguir que Gemma se sintiera entu siasmada de nuevo con l. Era poco convencional, pero ella tambin lo era.

T estuviste en O'Toole's? T? El tono de incredulidad en la voz de Frankie haca que Gemma sintiese ganas de arr ancarle el sombrero que llevaba para cubrir su calvicie imaginaria y lanzarlo al suelo de la cocina. Gemma ya saba que no estaba a la ltima, pero tampoco era una cretina total. Al menos no crea serlo. Por qu es tan difcil de creer? Porque t eres t. No vas a sitios as. Claro, y si hubieses estado all el sbado por la noche sabras por qu. Quin tocaba? pregunt Frankie mientras engulla la pasta. Los Devil's Schoolyard. O algo parecido. El tenedor de Frankie se detuvo a medio camino. Quieres decir deValera's Playground? Eso es. Dios mo! Es uno de los nuevos grupos ms prometedores. Estn a punto de dar el pelotazo . Est buena dijo Gemma llenndose el plato de ensalada. Estuvieron bien? Frankie, fue penoso. Cuando Sean me dijo que bamos a escuchar msica irlandesa, espe raba escuchar msica irlandesa. No guitarras elctricas aullando, ni bongos. Son muy eclcticos. Grandes en el panorama del afrocelta. Tocaron aquel rap Homey's T ipperary Crib? Gemma bebi un poco de vino. Creo que s, no estoy segura. La cena est buensima dijo Frankie entusiasmada . Gracias por invitarme. Cogi un poco de pan de ajo sin dejar de mirar a su amiga con incredulidad . No puedo creer que no te gustaran deValera's Playground. Necesitas expandir tus horizontes musicales, seorita. Mis horizontes son lo suficientemente amplios, muchas gracias. Rememorar la velada la pona melanclica . De verdad, la noche slo fue de mal en peor. Lo que me preocupa es que Sean pensase que fue divertida. El mundo sera bastante aburrido si a todos nos gustaran las mismas cosas no crees? Gemma hizo una pausa para considerarlo. Tienes razn, pero se revolvi incomoda en su silla para sentarse sobre su pierna dere cha qu ocurre si su idea de diversin y la ma no congenian? Quiero decir, empiezo a pe nsar que si nos movemos en Gemma se detuvo. Un sonido penetrante vena de la calle. Qu demonios es eso? pregunt Frankie. Ni idea. Ambas esperaron, escuchando. El sonido fue tomando forma gradualmente. Gaitas. Intrigadas salieron disparadas hacia el alfizar de las ventanas de la sala de est ar de Gemma que daban a la calle Cincuenta y nueve. All en la acera, estaba Sean. Y con l cuatro gaiteros. Gemma reconoci sus brillantes capas rojas y sus faldas e

scocesas azules y verdes por las fotos que haba visto de funerales de bomberos en Nueva York. Tenan que ser miembros de la banda de gaitas y tambores del FDNY. Dios mo murmur Gemma para s misma, mientras proseguan con la armoniosa meloda que esta an tocando. Al verla, Sean empez a saludar con la mano como un poseso. Conoces a ese tipo? Frankie se volvi alarmada hacia Gemma. se es Sean. Frankie apret su nariz contra el cristal para poder ver mejor, apartando el sombr ero de su frente. Est muy bueno, cario. Y por lo que se ve tambin est loco. Hace gestos para que abras la ventana. Gemma la abri y se asom al exterior. Mejor que el sbado, verdad? le grit Sean por encima del estrpito de las gaitas. Estas chalado! le chill, con voz rebosante de cario. Es adorable observ de nuevo Frankie con envidia . Por no hablar de su originalidad. Pero Gemma no la escuchaba. Su mente era una espiral de preguntas. Cunto deba estar costndole todo aquello? Cmo saba que haba vuelto del trabajo? Por qu estaba seguro de que le iba a gustar? En cualquier otra circunstancia la idea de alguien hacindole una serenata en pblic o la habra avergonzado. Pero aquello era diferente. Extraordinario. Gemma cerr sus ojos, dejando que los sones embrujadores de las gaitas la envolvieran. Se imagi n rodeada de prados verdes, un sol dorado baando su cara. Y all, parado en la cumbr e de una colina distante, sonrindole radiante, estaba Sean. Te importara bajar? la llam su voz. Gemma abri los ojos y se volvi hacia Frankie. Crees que debera? Si no bajas t, lo har yo. Ese hombre es increble! Gemma estaba predispuesta a estar de acuerdo. Ya voy grit. Para entonces una pequea multitud se haba reunido alrededor de Sean y los gaiteros y el trfico se haban ralentizado. Los vecinos de los edificios cercanos escuchaba n la msica desde sus ventanas. Gemma se abri camino hacia Sean. Los gaiteros inici aban Danny Boy. Los ojos de Sean bailaban deleitados cuando Gemma se le uni. Qu te parece? Creo que ests chalado. Se puede saber lo que te ha costado? No demasiado. Una pequea donacin. Seal al gaitero que tena ms cerca . ste es mi cua m la salud con la mano . Me ha ayudado a preparar todo esto. Sean asi a Gemma por el hombro para alejarla unos metros de los cuatro msicos . Aqu. Ahora no tendremos que gritar. Una incertidumbre infantil se reflej en la cara de Sean. S que no te lo pasaste demasiado bien el sbado por la noche. Quera resarcirte. Gemma se sinti invadida de ternura. Est claro que te gusta hacer la cosas a lo grande sonri . Imagina que odiase la msica d e gaita. S que te gusta. Oh? Divertida, Gemma puso sus brazos en jarras . Y cmo lo sabes? Me lo dijo cierto jugador de hockey. Todo esto ha sido idea de Michael? Gemma no poda ocultar su sorpresa. No, la idea ha sido ma. Pero he pensado que era mejor consultar primero con alguie n que te conoce bien, para averiguar tus gustos y tus manas. Aja, y que ms te ha dicho Michael? Tema lo sabelotodo que era su primo. Probablemente le habra dicho a Sean que aullaba a la luz de la luna o que le gustaba cultivar especies de moho los sbados por la noche. Ha dicho que eres hogarea. Tranquila. Que posiblemente te gustara quedarte en casa y que te cocinara algo para cenar. Cierto. Gemma se sonroj de placer. Bien. Porque eso es lo que he pensado. Se le acerc y a Gemma casi se le sale el cor azn del pecho. Dios, si tan solo pudiera pasear las manos por todo su cuerpo all m ismo, en la acera : Recuerdas que te dije que tena un amigo en Long Beach que en oca

siones me deja usar su apartamento? Gemma asinti . Pues el fin de semana que viene s e va fuera. Y he pensado que, si te apetece, sin presiones, podramos instalarnos all. Podramos pasear por la playa, cocinara para ti y haramos otras cosas Otras cosas? repiti Gemma con dulzura, tocndole su brazo. Bueno, s. Sean pareca animado . Suena bien? Suena de maravilla. La simple idea de salir de la ciudad durante unos das le haca se ntirse feliz . Tendr que asegurarme de que mi ayudante puede cubrirme en la tienda. Se frot las manos . Nunca he estado en la playa fuera de temporada. Te encantar. Especialmente ahora que el gento del verano se ha ido. Me muero de ganas. Podemos coger mi coche, si quieres. No, no hay problema se apresur a decir Sean . Yo conducir. Respondi tan deprisa que Gemma sospech algo, pero lo pas por alto. Por m de acuerdo. El sonido de las gaitas se desvaneca. El cuado de Sean baj el instrumento de sus la bios. Necesitas que toquemos algo ms? La mirada de Sean estaba fija en Gemma y ah se qued. No, gracias Tommy. Me parece que tu magia ha funcionado.

Inmaculada arena blanca infinito horizonte azul el viento besndote la cara Entiendo por qu te gusta venir aqu fuera de temporada le dijo Gemma a Sean mientras caminaban junto a la orilla del mar. Sean le apret la mano en seal de agradecimiento. Despus del fin de semana del Da del Trabajador es como si se apagara el interruptor . Sbitamente, desaparecen las multitudes y Long Beach es slo de sus habitantes y d e los pjaros. Gemma sigui su mirada, observando el amplio paseo martimo de madera que pareca exte nderse a lo largo de kilmetros. Un corredor pas por la lnea de bancos que miraban a l mar, mientras una pareja de ancianos iba en bicicleta por su carril a ritmo tr anquilo. Pocos metros por delante, una joven madre llevaba en un cochecito a un nio rubio que entrecerraba los ojos a causa del sol. Gemma volvi a mirar hacia el ocano. Alz los prismticos hasta sus ojos y enfoc un pjaro marrn que flotaba tranquilo sobre las olas con su pico ligeramente levantado hacia arriba. Sabes qu clase de pjaro es? Sean tom los prismticos y observ. Es un colimbo grande. Gemma lo mir a la cara, tan atractivo de perfil mientras segua estudiando el cielo . No saba que supieras tanto sobre pjaros. Es una consecuencia de perder el tiempo en la escuela confes , me pasaba el rato mira ndo por la ventana en lugar de prestar atencin. Al final mi profesor se dio cuent a y me hizo escribir un trabajo sobre los distintos tipos de pjaros que vea. Supon go que retengo la informacin. Resulta divertido lo que guarda la memoria y lo que no medit Gemma . Pregntame sobre l os asistentes al primer congreso continental, y no te digo ni uno. Pero pregntame sobre George Clooney y te disparo los datos ms rpido que una ametralladora. Los dos rieron. Gemma sinti un filtro de dulzura a travs de su interior. Siguieron caminando por la orilla en un perfecto silencio satisfactorio. Gemma s e fij en el triste grito de las gaviotas mientras dibujaban crculos sobre sus cabe zas, movindose casi como en una coreografa. Inspir profundamente; el sabor de la sa l en el aire otoal tena un efecto vivificante. Creciste cerca de aqu? A unos diez minutos asinti Sean. Ha de ser fantstico poder ir a la playa cuando quieras. Estaba muy bien, no te voy a mentir. Desliz el brazo por sus hombros . Dijiste que tena s familiares aqu en Long Island? Mi primo Paul en Commack. El resto est todava en Brooklyn. Quera hablarte de eso. Su expresin era de curiosidad . Cmo es que no hablaste con tu ma re durante la fiesta del bautizo?

Gemma sinti una pequea palpitacin en su pecho. Me sorprende que lo notaras. Lo not todo de ti aquel da. Me halagas. Se senta segura con su brazo rodendola, lo suficientemente segura como p ara hablar de un tema que a ella le resultaba muy doloroso . Mi madre y yo no nos llevamos bien. Soy su nica hija y supongo que no he cumplido sus expectativas. En qu aspecto? Eres inteligente, tienes tu propio negocio A ojos de mi madre soy un bicho raro. Qu esperaba de ti? Pareca indignado. Una casa de madre e hija en Bensonhurst y al menos tres nietos. Y hasta ahora no se los he dado. Sean se par y la atrajo entre sus brazos. Est loca murmur, mientras apartaba el alborotado cabello de su cara . Eres perfecta ta l y como eres. Baj su cabeza hasta coincidir sus labios con los ella. Movi su lengua jugueteando sobre ellos y luego la introdujo en su boca, haciendo que la sangre inundara las orejas de Gemma mientras la abrazaba contra l. Gracias por este hombre pens , nunca h e credo que pudiera ser tan afortunada. Has hecho alguna vez el amor en la playa? murmur Gemma tmidamente. Pero si es de da! dijo Sean apartndose. No digo ahora! Me refiero a que podramos hacerlo alguna vez. Alguna vez. Te lo prometo. La bes en la frente. Tom su mano y siguieron paseando por la orilla. De pronto Sean se detuvo . Espera un momento, has hecho t el amor alguna vez en la playa? Gemma sonri maliciosa. De verdad que quieres ir por ese camino? No. Adems, no hay ninguna necesidad. Soy el primer y nico hombre de tu vida. Punto final. Gemma rio y caminaron en silencio un rato ms. Ella estaba encantada de poder esta r juntos en silencio. Te llevas bien con tu familia? pregunt ella por fin. S respondi sin dudar . Soy como mi padre, una astilla de la antigua adiccin a la adrena lina. De verdad? Y tanto. La mayora de los bomberos estn enganchados a la adrenalina, aunque no lo a dmitan. Hay una cierta sensacin que te invade cuando subes al vehculo y te diriges hacia una situacin que no sabes lo que te va a deparar. Es un mpetu total. Y qu ocurre si lo que te espera es una situacin de vida o muerte? Lo afrontas dijo Sean encogindose de hombros. Y no te da miedo? Sean cogi un puado de arena. A veces. Casi nunca tienes tiempo de pensar en ello. Gemma trag saliva nerviosa. Le abrum pensar en l apresurndose en edificios en llamas , decirle adis cuando se fuera a trabajar sin saber si lo volvera a ver. Imaginrsel o le hizo sentirse mareada. Lo apart de su mente. A lo lejos, una nube gris en fo rma de estola sobre el horizonte afeaba la perfeccin del cielo. Gemma asi la mano de Sean y la apret contra sus labios. Dese que no fuese un presagio. Tengo una idea. Gemma aguz sus odos mientras observaba a Sean en la cocina dndole la vuelta a las t ortitas. La noche anterior, l le haba preparado una deliciosa quiche de championes y ensalada, seguida de las ms exquisitas mantecadas escocesas que nunca haba proba do. Pasaron la velada relajndose, leyendo y haciendo el amor. Gemma pensaba que s i pudiese dormirse cada noche al tranquilizador y regular ritmo de las olas, jams volvera a tener insomnio. Por supuesto que el calor que el cuerpo de Sean le pro porcionaba y poder abrazarlo tampoco iban mal. Qu haces? Se acerc a l envolvindose en su bata para protegerse del fresco del ocano. Qu te parece si nos pasamos por casa de mi familia para decirles hola? Tu familia?

Conocer a sus padres? Ahora? Tan pronto? S, el domingo es el da que mi madre prepara un gran asado y van mis hermanas con su s familias. Creo que puede estar bien. Gemma no tena ni idea de qu decir. Le halagaba que la considerara digna de su fami lia. Significaba que l pensaba que su relacin tena posibilidades reales. Sean pareca perplejo mientras deslizaba dos perfectas tortitas ms en un plato y pona ms manteq uilla en la sartn. Qu? Ests nerviosa? Por supuesto. Quiero causar buena impresin. Le alborot el cabello, besndola en la coronilla. La causars. La mente de Gemma puso la directa. Hay alguna floristera por aqu? Debera llevar flores? No me puedo presentar sin nada. Reljate. S, hay una floristera. Pararemos de camino a casa de mis padres. Sus ojos pa rpadearon . Eso quiere decir que s, entonces? S, s, s! trin feliz Gemma . Me encantara conocer a tu familia. La familia de Sean viva a dos pueblos de distancia, en Oceanside. Gemma estaba ta n nerviosa que no pudo hablar durante el corto trayecto. En su lugar se entretuv o mirando por la ventanilla, observando el paisaje y tratando de imaginar qu haba representado para Sean crecer all. Ah est anunci Sean al cabo de unos minutos, girando hacia una frondosa calle sin sali da. Gemma vio que Sean saludaba a un hombre que lavaba un Lexus en el camino de entrada a su casa; el hombre entorn los ojos hasta reconocerlo y le devolvi el sal udo. Pararon frente a una casa de dos plantas, de persianas marrones y adornos b lancos. El acceso estaba bloqueado por tres monovolmenes. En uno haba un dibujo de las torres gemelas pintado en la ventanilla posterior y debajo pona: FDNY LTIMA LL AMADA/ 1 1 09 0 1/SIEMPRE EN NUESTROS CORAZONES. Sean se apresur a salir por la puerta del conductor y a abrirle la puerta a Gemma , quien empez a notar cmo se le aceleraba el corazn mientras se dirigan hacia la cas a de los Kennealy. Nerviosa? Un poco admiti Gemma, agradecindole su inters. Va a ser pan comido, te lo juro. Subieron los peldaos que llevaban a la puerta de e ntrada . Slo dos cosas aadi llamando al timbre. Cules? No dejes que Tom empiece con los Jets. Y? Hubo un sonido de cerradura que se abra. No digas que eres una bruja.

Captulo 8 Sentada en la repleta sala de estar de los Kennealy, a Gemma le costaba memoriza r los nombres de los familiares de Sean. Estaban sus padres, que insistieron en que los llamase Mary y Steve. Tambin su hermana Christine y su marido, Joe? Joel? N o estaba segura de haber odo bien el nombre y le daba vergenza hacrselo repetir. Christine y Joe/Joel parecan ser los padres de tres nias, la ms pequea un beb. O ese b eb era de su hermana Pat y su marido Tom? No, un momento. Tom haba hecho una broma durante la comida sobre sus dos hijos hacindose bomberos. Eso quera decir que Pat y Tom eran los padres de los gemelos. Ya slo quedaba la otra hermana de Sean, Me gan, y su nuevo novio, Jason. Por suerte, Jason pareca tan perdido como ella y es taba contenta de que estuviera all. Significaba que no iba a ser la nica puesta ba jo el microscopio al final del da. Ms caf, Gemma? Al igual que Stavros, la madre de Sean pareca que tena la cafetera sold da a su mano. Gemma alz su taza. Me encantara un poco ms, seora Mary. Aqu tienes. Le llen la taza, e inici un elegante arco alrededor de la sala para servi r a los que quisieran ms caf. Gemma compar la naturaleza sencilla de Mary con la de

su madre, que habra sufrido una parada cardiaca si alguien se hubiera atrevido a llevar bebida o comida a su sala de estar. De hecho tena acordonada la estancia con una cuerda de terciopelo como si fuera un museo. No digas que eres una bruja. No la habra escandalizado ms si le hubiese declarado qu e tena superpoderes. Qu se crea que iba a hacer? Bajarse los pantalones y ensearles el trasero con el tatuaje? Ella ya saba cundo era apropiado hablar abiertamente y cun do no. Conocer a la familia de un novio entraba en esta ltima categora. Gemma, te importara ayudarme con los platos en la cocina? Gemma sonri afablemente y sigui a la seora Kennealy y a Megan hacia la cocina. Se s enta contenta de integrarse, aunque saba que el motivo por el que la reclamaban er a para preguntarle sobre Sean. Cuntas historias y secretos de familia haban compart ido las mujeres en las cocinas con la excusa de hacer sus labores? Rpidamente se estableci un orden de trabajo: la seora Kennealy vaciaba los restos d e comida en la basura, Gemma los aclaraba con agua y Megan los pona en el lavapla tos. Entonces empez la seora Kennealy, y Gemma contuvo la respiracin. Ya est aqu , cunt conoces a Sean? Algunos meses. Vivimos en el mismo edificio. Y has dicho que tienes tu propia tienda en la ciudad? La madre de Sean la miraba co n inters. Gemma asinti. Vendo libros, velas, incienso y ese tipo de cosas. Qu guay intervino Megan, que con veinte aos era la pequea de la familia. Parece interesante convino la seora Kennealy. Megan la mir desde su posicin, agachada sobre la bandeja inferior del lavavajillas . Te ha arrastrado ya a alguna de esas estpidas fiestas de bomberos? Megan La seora Kennealy le lanz una mirada de aviso antes de sonrerle afectuosamente a Gemma . Por alguna razn, mi hija pequea tiene un problema con los bomberos, a pesar de que la mitad de los hombres que conoce se ganan la vida con ello. Quiz sea se el motivo llorique Megan con sorna . Es como un culto. Huye mientras puedas . Gemma cogi otro plato y lo aclar debajo del grifo. Qu es lo que no te gusta de ello? Megan. La voz de la seora Kennealy era una advertencia. Ma, ha preguntado! se quej Megan. Est bien suspir su madre harta de ella , sultale tu sermn. Megan sonri triunfante. Por qu no saldr nunca con un bombero, por Megan Kennealy. Uno: beben demasiado. La seora Kennealy la mir indignada. Eso es un estereotipo y t lo sabes. Megan la ignor. Dos: trabajan un puetero montn de horas. Tres: por lo que hacen, les pagan una mier da. Bonito lenguaje interrumpi su madre. Cuatro: alrededor de la mitad de sus matrimonios acaban en divorcio. Por qu? Porque cinco: los bomberos son tan abiertos expresando sus emociones como la Esfinge. Y beben. Y el sueldo es una mierda y tienen que hacer un montn de horas extras o estar pluriempleados para ganar lo suficiente, por lo que no ven a sus familias. Su voz rezumaba sarcasmo . Oh! Se me ha olvidado mencionar que su sueldo es una mier da? No lo hacen por el dinero. An duraba el enfado de la seora Kennealy. Oh, es cierto, lo hacen por vocacin de servicio, no me acordaba. Lo que me lleva a l seis: no quiero atarme con alguien que puede morir en su trabajo. Sonri a Gemma alegremente . Eso lo abarca todo. Muy bonito dijo la seora Kennealy agriamente . Estoy segura de que Sean querr agradece rte que hayas compartido tu punto de vista con su nueva novia, punto de vista in maduro, debo aadir. Mir a Gemma disculpndose mientras limpiaba un plato . Megan se sie nte orgullosa de decir cosas provocadoras tan slo para molestar. No le des ms impo rtancia.

No pasa nada la tranquiliz. Le hizo un guio disimulado a Megan, dando a entender que no estaba de acuerdo con la opinin de su madre. Pero en su interior, sus palabra s le haban inquietado . Hay algo de lo que Megan ha dicho que me interesa admiti con timidez. Y qu es? Cmo llevas el tema del peligro? Simplemente convives con ello. La seora Kennealy pestae. Pero cmo? Esperaba que no pensara que insista demasiado, pero aquello la desasosegaba profundamente. Si de verdad iba a formar una pareja con Sean, tena que saber cmo sobrellevar las realidades ms duras de su trabajo. El padre de Sean y yo tenemos una regla: nunca nos vamos a la cama enfadados con el otro. El consejo sirve tanto si ests casada con un bombero como si no. Aparte de eso, lo nico que puedo decirte es que si l tiene ganas de hablar, escchalo, y si no tiene ganas, djalo tranquilo. Lo cierto es que muchas mujeres no pueden sopor tarlo. La incertidumbre las vuelve locas. Lo mismo que la porquera machista aadi Megan murmurando . Y el estrs. Y La seora Kennealy se gir enfadada para encararse con su hija. Una palabra ms y ya te puedes buscar a otra que te pague la universidad, captas el mensaje? Est bien accedi Megan de mal humor. La relacin entre ambas haca sentirse incmoda a Gemma, recordndole a la que tena con s u madre a esa edad: un enfrentamiento constante. Por otro lado lo vea como algo n ormal. Dantesco. Se preguntaba si se enzarzaran de esa manera delante de cualquie ra. Si no era as, significaba que estaban confiadas en su presencia. Se senta acep tada. Desde la sala de estar se oan estallidos de risa. Megan entrecerr los ojos. Alguna estpida historia de bomberos, estoy segura. Tienen un milln. Por una vez no exagera aadi la seora Kennealy con un movimiento abnegado de cabeza . De beran escribir un libro. Sus ojos se dirigieron hacia el reloj que haba encima del fregadero . Espero que to Jack y ta Bridie lleguen pronto. Me muero por probar ese p astel de chocolate. Pues coge un trozo la anim Megan . T lo has hecho. Te has ganado el derecho a picar un poco. La seora Kennealy hizo un gesto de desaprobacin. No sera de buena educacin. Y no queremos que nuestros invitados piensen que somos S hanty*. Shanty? repiti Gemma confusa. Shanty en oposicin a cortina de ganchillo. Gemma mir sin comprender. Nunca has odo esa expresin? La seora Kennealy pareca confusa. No. Es una forma irlandesa antigua y ordinaria de distinguir entre la clase alta y la clase baja. Sin duda nosotros somos clase baja brome Megan. Lo dirs por ti dijo su madre. Se mordi los labios, inquieta, incapaz de apartar la m irada del pastel que esperaba sobre la repisa . Me parece que coger un poco. Estoy convencida que a los O'Sheas no les importar.

Has estado muy silenciosa durante los postres le dijo Sean de vuelta en el apartam ento de Long Beach. Estaba pensando en algunas cosas que tu hermana me ha dicho en la cocina respondi G emma mientras se desabrochaba la blusa. Sean no respondi de inmediato y opt por sentarse en el borde de la cama para quita rse los calcetines. Djame adivinar: te larg su rollo de por qu los bomberos son unos pringados. Haba un c to nerviosismo en su voz. Aj. Gemma se dirigi al armario para colgar la ropa . Por qu es tan vehemente? pregunt encima de su hombro. Los ojos de Sean la siguieron.

Bueno, en primer lugar, sabe que va a mosquear a mi madre. Y si hay una cosa con la que Megan disfruta es haciendo que a mam le suba la presin arterial. S, picar a los padres reflexion Gemma mientras se pona sus pantalones de yoga , uno de los placeres de tener veinte aos. Sean se rio mostrando su acuerdo. El otro motivo por el que est tan amargada es que el ao pasado estuvo saliendo con un novato. Se conocieron en el baile del da de San Patricio, creo que fue en el K nights of Columbus Hall en Mineola. Sean pareca cansado . No importa, iban muy en se rio y de pronto Un da l corta, sin una explicacin, nada. An no lo ha superado. Su man era de afrontarlo es denigrarnos a todos nosotros. Pobre Megan. S, fue un mal trago. Sean se levant para desabrocharse los tejanos . Creo que tambin es t cabreada porque mi padre no estuvo mucho por ella. Cuando fue a verlos, l estaba haciendo trabajo de carpintera en la orilla para mantener nuestras cabezas por e ncima del agua. Ya veo. As que Megan no exageraba. Volvi a embargarla la inquietud que haba sentido e n la cocina de los Kennealy. Parece que t y mam os entendis bien coment Sean mientras se sacaba los pantalones, que dndose en calzoncillos. Es muy agradable respondi Gemma sonriendo, al tiempo que se desabrochaba el sujetad or y lo dejaba descansar en el tocador . Me hizo sentir muy cmoda. Sean fue hasta las puertas correderas de cristal que miraban hacia el ocano. Cuando has ido al bao me ha preguntado qu perfume llevabas. Ha dicho que le recorda ba al que ella usaba en los aos sesenta. Y eso es bueno o malo? Gemma se introdujo en la enorme camiseta con la que tena inte ncin de dormir y se le uni frente al ventanal. Creo que bueno. Eso espero. Ponindose a su espalda, la rode con los brazos y la atrajo hacia s. Te lo has pasado bien? S y no dijo Gemma cerrando los ojos. Sean le apart el cabello y pos la boca sobre su oreja. Te escucho. Me ha molestado un poco que me pidieras que no mencionara que soy una bruja. Se vo lvi entre sus brazos. Hay cosas que deben decirse cara a cara, aunque bien sabe D ios, que habra deseado tener aquella conversacin mirando al oscuro ocano. Gemma Djame acabar. Sean inclin la cabeza consintiendo. Has hecho que me sintiera idiota. Por supuesto que no lo iba a decir! No el da que l os conozco! Hace que me pregunte dud. Sean le recogi un bucle suelto detrs de la oreja. Qu? Si de alguna manera te avergenza. Por supuesto que no se burl. Porque tarde o temprano lo acabarn sabiendo. Ya lo s. Pero todava no. En su voz haba un cierto temor. Cundo? pregunt ella suavemente, deslizando un dedo por su hombro desnudo. A su debido tiempo. La abraz con ms fuerza . Basta de charla. La bes en los labios. Ests tratando de hacerme callar a besos, eh? brome Gemma. Alguna objecin? Gemma se rio y le rode el cuello con sus brazos. Saba que Sean era fuerte, pero no estaba preparada para que la levantara con una sola mano y se la colgara del ho mbro convertido en algo parecido a un moderno caverncola. Qu haces? grit, viendo como atrs quedaban las puertas correderas y se la llevaba hacia la cama. La dej caer tan suavemente como la haba alzado. La textura del chenille de la colcha le produjo una grata impresin sobre su piel. l se coloc encima, piel d eslizndose sobre piel ardiente, los labios solcitos, mientras codicioso presionaba con la boca hacia su interior. Gemma gimi, percibiendo que dos tormentos gemelos , la excitacin y el deseo, formaban una espiral que los rodeaba hasta fundirlos.

Gemma era incapaz de distinguir dnde acababa Sean y dnde empezaba ella. Slo exista a quel momento, aquella avalancha de deseo que pareca imparable. Sean alz su cabeza lo suficiente para mirarla a los ojos. Bsame le pidi. Jadeante, Gemma hizo lo que l le peda, incapaz de resistirse. Elev su cabeza ligera mente y tom la de Sean entre las manos, le atrajo la cara y la sostuvo, con los l abios a punto de tocarse pero sin llegar a hacerlo, un segundo, dos segundos, tr es. Sean no poda resistirlo ms, lanz un gemido gutural y apret su boca contra la de ella. Aturdida, Gemma not que tena sabor a vino, como si fuese un ser divino. Lo a braz ms fuerte, temerosa de que si lo liberaba, se convertira en una aparicin y se d esvanecera en la noche sin dejar rastro. Quera que cada nervio de su cuerpo regist rase que aquel hombre que la apretaba con todo su poder era real, fuerte, de car ne y hueso. Un hombre real y fuerte que la deseaba. Ahora dos palpitaciones revoloteaban salvajemente en su interior: una en el fond o de su garganta, vibrando como un tembloroso pjaro aprisionado y la otra latiend o entre sus piernas. Revolvindose ansiosa debajo de l, ancl cada uno de sus pulgare s en las tiras laterales de sus braguitas y tir de ellas. El movimiento pareci inf lamar a Sean: sin un sonido se alz y desgarr los slips de sus caderas y se dej caer de nuevo, su miembro erecto ardiente contra ella. Gemma dudaba de que l pudiera imaginarse cunto lo deseaba y lo abraz con mpetu. No estara completa hasta que no la llenase. No podra descansar hasta que no hablasen el mismo resplandeciente lengu aje del alma. Voracidad. Fue la palabra que brot de la mente Gemma mientras la boca de Sean le recorra la parte superior del torso, la lengua haciendo una pausa para enardecer sus pezones a travs del algodn de la camiseta. Los pensamientos desparecieron, dan do paso a sensaciones puras. Caliente, hmedo, ardiente, s, la atiborrada mente de Ge mma apenas poda construir las palabras. Rudo, fuerte, impresionante, por favor. Deba tener paciencia, saba cul sera el desenlace y que iba a acabar bien, sumamente bie n, pero no poda esperar. La batalla que incendiaba su interior estaba fuera de co ntrol. Necesitaba que la apaciguara ya. Sean lo saba. Gemma percibi que Sean estaba esperando que le diera la seal. Para ev itar hablar, le ara la espalda con sus uas y lo lami como una gata. Sean retrocedi y en un movimiento sorprendente y estremecedor, le separ las piernas bruscamente e introdujo los dedos en su interior. La habitacin reverber con el sonido de los esc andalosos gritos de Gemma, tan fuertes que apagaron el sonido de fondo del oleaj e. Llevaba el ritmo a la perfeccin, con el pulgar de su mano libre le acariciaba el cltoris, confundindola hasta el delirio, mientras que con dedos habilidosos pro fundizaba y jugaba. Temblorosa, impaciente, se dej hundir en el abismo estremeced or, sabiendo que all estara Sean para acogerla cuando se liberara de las ataduras terrenales. Se revolcaba, volaba, eterna. Era perfecta, absolutamente suya. Sin fuerzas, abri los ojos y le susurr las gracias. Sonriente, Sean le bes la sudor osa frente antes de retirar suavemente la mano. Gemma ya saba lo que vena ahora; l o ansiaba, con el cuerpo ya en tensin, anticipndose. Se senta desvanecida mientras los dedos de l la cogan firmemente por las caderas preparndola. Y ya estaba en su i nterior, ardoroso, movindose, pidiendo, cada golpe de caderas contra la suyas una invitacin. Ven conmigo El corazn de Gemma brincaba alocado en su pecho. Que vaya con o? Con mucho gusto. Ceirse ms fuerte a l, fue la respuesta a su invitacin. l deseaba aquello. Le encantaba. Gemma lo poda asegurar por el frenes de su cuerpo, su apasionado empuje los haca ascender a ambos por la cama. Cuando alcanzaron el lmite, ella agarr el travesao de madera del cabezal. Y entonces lleg: la rotura del dique mientras l se vaciaba en su interior, suspirando su nombre. Gemma, Gemma, Gemma. Es posible embriagarse al escuchar el sonido de tu propio nombre? Si era as, enton ces ella estaba borracha, destrozada, nunca jams volvera a moverse. Encima suyo, e l cuerpo de Sean an temblaba a causa de los efectos de su feroz unin. Pausadamente , Gemma dej ir sus manos del cabezal y le abraz la espalda. Los dos estaban extenu ados, derrotados. Y ms satisfechos de lo que las palabras podan expresar.

Pasado un rato, mientras Gemma an yaca entre los brazos de Sean, se dio cuenta de que donde mejor se compenetraban era en la cama. No exista nada ms que ellos, leynd ose a la perfeccin. Sin cortocircuitos, sin temores por su parte sobre en qu se es taba metiendo, sin temores por parte de Sean sobre lo que ella crea. Simplemente eran. Alz su cabeza del pecho de Sean y lo mir. Ests despierto? murmur. Aj. El brazo con el que la rodeaba le acarici el hombro . Qu pasa? pregunt adormilado Nada. Baj de nuevo la cabeza para descansar sobre su pecho. Salvo que me estoy enamo rando de ti. Asumirlo la atemoriz porque no tena ni idea de si l pensaba lo mismo. Era evidente que algo senta por ella, la haba llevado a conocer a su familia y le haba hecho el amor con ardor. Pero era amor? Se refieren hombres y mujeres al mismo sentimiento cuando utilizan esa palabra? Un brillante rayo de luna atravesaba la cama en dia gonal. En el exterior soplaba un viento del ocano que golpeaba las puertas correderas de cristal, haciendo que temblaran ligeramente en sus rales. Creo que habr tormenta murmur ella. Mmm. Sean la atrajo . Ahora durmete. Gemma se acurruc junto a l, disfrutando de cada segundo mientras sus piernas se en roscaban bajo la maraa de sbanas. Suspir, y sembr una serie de besos en el pecho de Sean antes de cerrar los ojos. Todo iba a salir bien.

Captulo 9 Dnde has estado este fin de semana? pregunt Michael al entrar por la puerta del Golde n Bough. Fuera respondi Gemma con una sonrisa inescrutable, y se apart para hacerle sitio det rs del mostrador. Con Sean? Sean qu? pregunt Gemma poniendo un CD de Clannad. Lo s todo sobre y ti el bombero. Fuiste t quien le dijo que me gustan las gaitas? A Michael se le ilumin la cara. Hice bien? Muy bien. Claro. Le podra haber dicho la verdad. Qu verdad? Que tu idea de diversin es repasar viejos episodios de Embrujada, pero me contuve. Te lo agradezco, Mike. De verdad. Lo que haga falta por mi prima favorita. Os lo pasasteis bien? S. Gemma se inclin en su taburete . Fuimos a Long Beach. Un amigo de Sean tiene all un apartamento y a veces se lo deja. Encantador. Lo fue. Te gusta de verdad ese to? S, pero Pero qu? Michael se puso serio. Gemma se mir la falda. No s. Todo el tema de los bomberos me pone nerviosa. Qu, el hecho de que algn da se pueda frer? Gemma sacudi la cabeza, sorprendida. Eso es lo que te asusta, verdad? Algo as murmur . Adems de otras cosas. No estoy segura de que congeniemos. Caray. Por qu? replic sarcstico . Slo porque t eres una bruja italiana que tiene una de ocultismo y l es un bombero que piensa que un antro como O'Toole's es un luga r apropiado para una primera cita? A m me parece que tenis mucho en comn. Gemma lade su cabeza, pensativa. Intento recordar si siempre has sido un idiota, o te has convertido en uno con el tiempo.

Vi la luz con la palabra idiota grabada en mi frente, cara. Perdona. Se agach para bajar un punto el volumen de la msica . Mi consejo: djate llevar y espera a ver qu pa sa. Gemma no pudo evitar una sonrisa de suficiencia. Te refieres a lo que hiciste con Theresa: Si no me lees las cartas del tarot me da r algo. Aquello fue diferente, el destino. Michael se puso colorado. Gemma no pudo evitar rerse. Y esto no lo es. Ya veo. Michael Dante, el gran visir de las relaciones romnticas. Lo nico que digo Pareca enfadado. Ya s lo que quieres decir, y te lo agradezco. Se porta bien contigo? Su forma de hablar, con la manifiesta indirecta de una amenaza, como si fuera su protector hermano mayor, hizo aparecer una sonrisa en la cara de su prima. Es maravilloso. No has de preocuparte. Michael le frot la espalda. Eres mi prima favorita, Gem. Por supuesto que me preocupo. No deberas. S cuidarme sola. S, bueno. No estoy seguro de que Nonna pueda. Pareca preocupado . Es por lo que he ven ido. Gemma sinti una oleada de ansiedad. Qu pasa? Hace un par de semanas, Anthony y Angie llevaron a Nonna a la iglesia a la hora d e siempre. Angie decidi quedarse. Le explic a Ant que cuando llevaban diez minutos de misa, Nonna se levant y empez a mirar a su alrededor. Al principio Angie pens q ue lo nico que suceda es que no poda recordar dnde estaba el aseo. Pero cuando se le acerc, Nonna pareca no reconocerla ni saber en qu lugar se hallaba. Gemma se puso tensa. Despus, el martes por la noche, Nonna se prepar la baera y dej los grifos abiertos. E l bao se inund y el agua empez a filtrarse hacia el piso de abajo. Gemma entrelaz sus dedos con fuerza. Deberas haber visto el destrozo que hizo el agua. El techo de la cocina empez a got ear, Nonna se asust y me llam. Cuando llegu ya se estaba curvando. Cerr los grifos e hice un agujero en el techo para que no se derrumbara. No te imaginas el maldit o diluvio. Le pregunt en qu estaba pensando y te juro por Dios, Gem, que me mir com o una nia asustada que se hubiera metido en un lo. Me dijo que no recordaba haber abierto el agua. Mierda. Un milln de ideas cruzaron la mente de Gemma, ninguna de ellas positiva. Michael la miraba inquisitivo. Pareca desmemoriada cuando estuvo contigo, diferente, despistada? Algo olvidadiza, pero puede que slo a causa de la edad. Puede dijo Michael sin sonar convencido. Una sensacin premonitoria pareci envolver l a tienda, opresora y pesada. Gemma apenas poda mirar a Michael sin sentir que se le encoga el corazn. Crees que es ms serio? le pregunt. S. Michel la mir con ojos brumosos. Pueden ser mil cosas, Mikey. Gemma se asa a la esperanza . Interaccin de algunos medic amentos; hay mucha gente que se visita con diferentes mdicos y no explica lo que ya les han recetado. No son las medicinas. Le llev al mdico la lista de todo lo que toma. No hay interac cin entre ellas. Quiz deberamos llevarla a un especialista. En eso estamos. Pareca desalentado . Theresa est buscando nombres y telfonos de los mej ores geriatras de la ciudad. Cuando los tenga concertaremos las visitas. Puede tardar meses. No cuando tu marido juega con los Blades y le consigue al doctor asientos junto a la pista para algn partido en casa explic Michael dndolo por hecho. Gemma alz la mano y le apret el hombro. Lo solucionaremos. Sabes que lo solucionaremos. Su mente segua buscando explicacion es a los lapsos de memoria de su abuela. Endurecimiento de las arterias. Falta d

e sueo. Mucha gente tiene problemas de sueo. Quiz Nonna no poda dormir bien y por es o se le olvidaban las cosas. Segn lo que digan los mdicos, haremos una reunin familiar y decidiremos qu hacer. Quin la acompaar a la cita? Tu madre y ta Millie dijo Michael apartando la mirada. Qu? grazn Gemma. Es su madre. Tiene que ir alguno de nosotros tambin. T o yo, o Ant o Angie o Theresa. No crees? Michael pareca preocupado. Pensarn que creemos que son ineptas si se lo sugerimos. Lo son grit Gemma. Poda verlo: su madre impaciente, golpeando el suelo con el pie, sin escuchar las explicaciones del especialista porque se mora de ganas de llegar a casa a tiempo de ver Ophra, mientras a su lado, Millie, la chimenea siciliana, estara con un at aque de ansiedad causado por el mono de nicotina. Gem la voz de Michael era amable , uno de nosotros siempre puede llamar despus para h ablar con el mdico. Pero Gemma estaba decidida. Yo voy, Michael. A la mierda con herir los sentimientos de mi madre. Estamos habl ando de Nonna. Nonna! De ninguna manera voy a confiar en esa pareja para que nos informen de lo que tiene. Llamadme Theresa y t cuando la cita est arreglada y yo i r con mi madre y Millie. Est bien dijo su primo aunque pareca dudar. Mir el reloj y se levant . Detesto deprimir e y marcharme, pero tengo que irme al Met Gar. Acarici el brazo de Gemma, haciendo crujir la tela . Estars bien, tozuda? S, y t? Michael asinti y la rode con sus brazos en un gran abrazo de oso. Te llamo en cuanto Theresa sepa la fecha. Mientras tanto no te preocupes. Pero era ms fcil decirlo que hacerlo. Gemma decidi visitar a su abuela.

Desde que era pequea a Gemma le encantaba el olor de la casa de Nonna. Ola a fresc o, como si su abuela siempre hubiera acabado de limpiar cuando la visitaba. No f ue hasta que se hizo mayor que se dio cuenta de que el aroma que impregnaba la c asa era de romero. Nonna lo cultivaba en macetas tanto dentro como fuera, en el jardn tamao sello de correos que tena. Gemma disfrutaba sentada en la galera los ata rdeceres de verano, esperando que la brisa ayudara a envolverla con su fragancia . Incluso ahora, estuviera donde estuviese, el aroma a romero siempre la devolva a su infancia y a los tiempos felices que haba pasado en Bensonhurst con la mujer que le haca sentirse especial. Gemma la haba telefoneado para avisarle con tiempo de que la visitara el da siguien te por la tarde. Aun as, la cara de Nonna mostr sorpresa cuando le abri la puerta. Bella! Podras haberme dicho que venas y habra comprado biscotti! Gemma se descorazon. Te lo dije por telfono, ayer por la noche. Te acuerdas, Nonna? Claro, claro dijo la anciana apresuradamente, hacindole entrar. Gemma intuy que se d aba cuenta de que empezaba a olvidar cosas, pero que trataba de disimular. Y no te preocupes dijo Gemma mostrando una bolsa de papel , yo he trado biscotti. Perfetto! Nona frot sus nudosas manos en seal de satisfaccin . Pasa, te har un espresso Vale. Gemma no estaba segura de que su sistema nervioso, recin introducido al mundo de la cafena, pudiera soportar el espresso de Nonna. La familia bromeaba diciend o que se poda usar como alquitrn para reparar los tejados en caso de emergencia. M ejor ignorarlo. Una taza de caf no la iba a matar. La sigui a la cocina y se alarm al ver el techo abombado y manchado de humedad. Todava no has llamado al seor Rosetti? Se refera al yesero que su padre ya conoca de t ntos aos . Necesitas que cambien el techo cuanto antes. Nonna lo mir. Lo har, lo har. Cada cosa a su tiempo. Le gesticul a su nieta . Sintate, sintate. Gemma se sent, observando atentamente cmo su abuela preparaba el caf. Sus movimient os eran tan firmes y seguros como siempre. Se acordaba de dnde guardaba el caf, mi

di la cantidad adecuada, conect la mquina. Hasta ah, todo bien. Bien, Bella le dijo mientras preparaba los biscotti en un plato , explcame qu hay de n uevo y emocionante. Nada. Bueno, algo corrigi Gemma . Hay alguien. S? Los ojos de Nonna brillaron. Se llama Sean Kennealy y es bombero. A su abuela le cambi la cara. Irlands? Sss reconoci a regaadientes, medio levantndose por si Nonna necesitaba ayuda para sent arse. Pero no fue necesario. Supongo que es esperar demasiado que puedas encontrar un joven italiano suspir. Y qu hay de malo con un joven irlands? Beben demasiado. Los pequeos y retorcidos dedos de Nonna cogieron un biscotto. Gemma arrug el ceo, decepcionada. No es verdad y lo sabes. S lo que s dijo, y mordi la galleta. Pues, en este caso, te equivocas. As, este chico irlands A Gemma le encantaba que su abuela se refiriera a un hombre de treinta y cinco aos como a un chico . Tienes relaciones sexuales con l? Nonna! No poda creer que le preguntara algo as. Es lo que quieren todos los hombres, sexo se lament . T les dices que no y ellos que s. Insisten, insisten, insisten, hasta que cedes. Gemma miraba incrdula a su abuela. Quin era aquella mujer que se sentaba al otro la do de la mesa? Nunca haba odo hablar a Nonna de aquella manera. Nunca. Saba que su abuela era endiablada e irreverente, pero aquello era diferente. Mejor dicho: el la era diferente. Nonna repiti Gemma, con voz todava ms amable . Te encuentras bien? Me encuentro perfectamente dijo con brusquedad . Por qu? Por nada, dices cosas extraas, eso es todo. No hay nada de extrao en la verdad, cara. Poda ser un poco cruel pero Gemma decidi llevar a cabo una pequea prueba. Qu le ha pasado al techo, Nonna? Ignorndola se levant de la mesa y fue a comprobar la mquina de caf. Nonna? Alguien se dej el agua abierta murmur . Eso es lo que Michael dice. Alguien? Nonna permaneci en silencio. Gemma se levant y rode a su abuela con los brazos. No te acuerdas, verdad? No recuerdas haber abierto los grifos. No murmur con expresin desesperada . Pero no lo expliques. No lo expliques. No lo explicar prometi Gemma acompandola de nuevo hasta la mesa . T sintate, yo traer presso. Se me olvidan las cosas. Pero no me acuerdo que las he olvidado. Puede que est loc a. Quin sabe? T no ests loca. Y si no, qu? No lo s dijo Gemma, sirviendo el espresso . Pero lo averiguaremos. Se volvi para observ ar la expresin de su abuela y le sorprendi ver la sospecha reflejada en sus ojos. Quines? Yo, mam y ta Millie. Te llevaremos a un especialista y vamos a llegar hasta el fond o del problema. Yo te dir cul es el problema dijo Norma enfadada . Tu madre viene cada da husmeando por aqu, obstinada, entrometida, preguntando. Y adems se cree que no me doy cuenta de que me roba los tomates. sa, que se meta en sus cosas. Y Millie! Deb haberla ahoga do cuando naci. A ella y a Betty Anne. Gemma se estremeci. Algn ser extrao se haba adueado de su abuela. Era la nica explicac in. No digas esas cosas la rega . No est bien. Soy vieja. No tengo que ser agradable. Gemma se rio. Ahora era su abuela. Quiz no todo estaba perdido. Nonna tom un sorbo de caf y afirm que estaba estupendo. Gemma hizo lo mismo y aquel

barro negruzco casi le pasa por la nariz. Era ms que horrible: era txico. Su prim er sorbo iba a ser el ltimo. Quieres saber ms cosas de mi novio? le pregunt, intentando desviar el tema de su madr e y sus tas, quienes, por lo que pareca, tenan suerte de haber sobrevivido a su inf ancia. Claro respondi Nona impaciente . Quiero saber cada bendito detalle. Gemma le explic todo lo que estim necesario y favorable. Sabe lo de la stregheria? le pregunt. Gemma asinti. Est un poco confuso admiti Gemma. Si est confundido lo puedes aceptar. Si tuviera miedo no. Nonna alarg su mano por encima de la mesa para tomar la de su nieta. Como siempre se sorprendi de lo fra que la tena. Fra pero suave. Gemma poda oler el dulce aroma d e la locin Jergen. Adoraba aquella fragancia. Almendra. Era el perfume de Nonna. Esto es lo que voy a hacer le dijo mientras apretaba su mano . El domingo voy a ence nder un cirio en San Finbar por ti, y rezar a la SMMD para que todos tus sueos se hagan realidad. Gemma se emocion. Gracias. Y luego murmur mientras se giraba para levantarse y rellenar su taza de caf voy a rez ar una oracin especial a la querciola por ti. Gemma se inclin hacia delante esforzndose por or. Qu es lo que acabas de decir? Qu? Nonna pareca confusa. Ahora mismo. A quin has dicho que le rezaras? Nonna se qued pensativa. Despus, cambi su expresin y pareci que se haba quedado en bla nco. Sacudi la cabeza lentamente. No me acuerdo. Gemma lo dej estar. Pero la palabra, querciola, le qued grabada en su memoria. Le resultaba familiar, pero no poda acabar de ubicarla. Tendra que investigar, lo con sultara al llegar a casa. Ha sido Peter Gabriel con Shock The Monkey. Precedida por Elvis Costelo que nos dij o Pump It Up, s seor!, y la serie se ha iniciado con un clsico de AC/DC, You Shook Me ll Night Long. Seguid en antena, el tiempo a continuacin, en slo unos minutos. Despus de dar paso a publicidad, Frankie se quit los auriculares y mir incrdula a Ge mma. Perdona. Qu acabas de decir? Creo que mi abuela podra ser una bruja. Frankie no pareca crerselo. Salt de su silla y guard un montn de CD en sus fundas. Er a sbado por la tarde y estaba sustituyendo a otro disc jockey. A Gemma le resulta ba extrao verla trabajar a la luz del da. Le expliqu lo de Sean, vale? Y adems de decirme que iba a rezar a la SMMD A quin? Son las siglas de Santa Mara Madre de Dios. A m me suena como un grupo terrorista, pero sigue. Mencion algo sobre una oracin especial a la querciola. Y he buscado el significado. Segn uno de mis libros de brujera en italiano, querciola son los espritus que guar dan a los amantes en particular. Tu abuela no es una bruja. De ninguna manera. Si la mujer vive prcticamente en San Finbar Tal vez sea ambas cosas. Pero eso la hara merecedora de ir directa al infierno. Y si no qu otra explicacin puede haber? Es vieja, ha nacido en Italia, verdad? Frankie caminaba por el estudio apartando CD . Seguro que es algo que oy cuando era pequea, alguna antigua supersticin. Gemma no p areca crerselo . Venga, piensa sobre el tema. En casa de tu abuela hay ms imgenes reli giosas que en el Vaticano. Es cierto. Se encogi de hombros . Tan slo he pensado que resultaba interesante.

Sigui con los ojos a Frankie cuando volva al panel de control y apretaba una tecla que introduca otro anuncio. Le encantaba ver trabajar a Frankie, posea una sincro nizacin perfecta adquirida gracias a muchos aos de prctica, por no mencionar la ver borrea entre canciones que pareca salirle sin esfuerzo. En el estudio, Frankie se encontraba en su elemento. Veo que ya no llevas el sombrero dijo Gemma. No. As que ya se ha aclarado la calvicie? Rete lo que quieras contest acalorada . El inicio de mi pelo est retrocediendo. Pero no tan rpidamente como pensaba. Y las gafas de sol? Tienes resaca? No. Entonces, cul es el motivo de que las lleves? Creo que me estn saliendo cataratas. Se puso de nuevo los auriculares. Cuando el av iso de estar en antena se ilumin Gemma se qued en silencio . Tenemos quince grados y hace sol en el centro de Manhattan en esta gloriosa tarde de sbado. No s vosotros , pero a m no se me ocurre mejor forma de celebrar el da que probando un poquito d e Fabs. Frankie apret un botn y los acordes de la entrada de Good Day Sunshine llenar on el estudio. Volvi hacia Gemma . Venga rete. Acsame de ser una hipocondraca. Yo no he dicho nada! Ni falta que hace. Se baj las gafas de sol y bizque . Las luces brillantes lastiman mi s ojos. Es un sntoma. Dios quiera que nunca tengas nada serio. Nadie te creera. Frankie le sac la lengua antes de subirse las gafas otra vez por la nariz y se di rigi hacia un ordenador que tena cerca. Qu piensa tu abuela sobre Sean? pregunt mientras tecleaba. T qu crees? Est decepcionada porque no es italiano. Has conocido ya a sus compaeros de trabajo? No. Me sorprende. Siempre haba pensado que los bomberos consideraban a sus colegas com o a una segunda familia. El comentario mosque a Gemma. Le haba presentado a su familia de sangre. Acaso no c ontaba? T no has conocido an a Sean. Correccin: Sean an no me ha conocido. No vayamos a confundir quin es aqu el important e. Gemma sonri. Cierto. Tom un sorbo del t que haba trado en un termo . Crees que debera hacer algn rio sobre conocer a sus amigos? Por supuesto dijo Frankie volvindose hacia ella . Y averigua si tiene algn amigo solte ro mientras tanto. Lo dices en serio? No me importara acabar con mi sequa de citas. Ummm. Si era sincera, Gemma no poda imaginar a su amiga con un bombero. Tena tendencia a sentirse atrada por hombres ms extravagantes: msicos, acrbatas extranjeros, artista s que se embadurnaban el cuerpo con petrleo para protestar contra crteles extranje ros, ese tipo de cosas. Cuanto ms extravagantes ms atraan a Frankie. Y entonces fue cuando se le encendi una luz. Me parece que s de alguien. Quin? Los ojos de Frankie se iluminaron. El to al que le estoy dando clases de tarot. Uther. El que me dijiste que pareca un exiliado de ZZ Top? S, pero es una buena persona, Frankie. Muy inteligente. Tiene memoria fotogrfica. Y no estaba convencida de que fuera un incentivo, pero vala la pena intentarlo gana un montn de pasta. Uh gru . Me lo pensar. Mientras tanto t debes preocuparte de conocer a los amigos de Se n.

Qu haces despierta todava? Gemma estaba acurrucada en el sof de Sean sorbiendo una infusin de menta. Eran las seis de la maana de un domingo y Sean acababa de volver de otra guardia. Haba alg o ms que sorpresa en sus ojos al verla. Haba preocupacin. No poda dormir. Gemma evit mirarlo. Cario Sean se sent a su lado y la rode con un brazo , tienes que hacer algo al respecto . Es demencial. Llevaban dos meses juntos y, en lugar de acostumbrarse a su profesin, su ansiedad iba en aumento. Haba hecho conjuros protectores, pero nada pareca calmar el nervi osismo. No haba problema cuando estaba en la tienda porque se concentraba en el t rabajo. Pero el resto del tiempo el sonido de las sirenas la trastornaba. Cuando vea pasar un camin de bomberos por la calle, le inquietaba pensar a dnde iran los h ombres en su interior, si tendran hijos, si volveran sanos y salvos de su misin. Lo s turnos de noche, como el que Sean acababa de tener, eran los peores. Se estira ba mirando al techo, preguntndose si el beso que l le haba dado antes de salir por la puerta iba a ser el ltimo que habran compartido. No has dormido nada? Avergonzada, Gemma neg con la cabeza. Sean estaba tan cerca que poda percibir su a roma: limn fresco. Eso quera decir que se haba duchado en el cuartel. Si se haba duc hado significaba que tena que haber realizado alguna salida. Tal vez ms de una. Cmo ha ido el trabajo? pregunt en voz baja, sabiendo que iba recibir la misma respues ta de siempre. Sean no lo saba, pero su tendencia a mantener la boca cerrada cont ribua a aumentar su ansiedad. Ella era una Dante, por amor de Dios. Estaba acostu mbrada a tratar con gente que se despertaban unos a otros para explicar que acab aban de sonarse la nariz. Sean bostez, aparentando pensar en su pregunta. Bien. Tranquilo. Alguna salida? Sean se frot los prpados. S, una. Tena los ojos inyectados en sangre cuando la mir . Bastante complicada. No teng o ganas de hablar sobre ello, vale? Gemma estaba nerviosa y se morda las pieles de las uas. No puedes explicarme nada? Estoy muy preocupada. Ha sido un suicidio dijo Sean con calma . Dejmoslo estar. Vale. Una curiosidad morbosa la invadi pero se contuvo y no le pregunt nada ms. Lo que l v ea en su trabajo era un arma de doble filo. Quera y no quera saber. Mejor dejarlo e star. Le gustaron los bizcochos a los muchachos? S, desaparecieron en cinco segundos. Los aspiraron. Y despus Ojeda se mare. Es alrgic o a los frutos secos, pero igualmente engull unos cuantos. Cmo se encuentra? Est bien. Leary se lo llev al dispensario de Lennox Hill. Le pusieron una inyeccin y le devolvieron la alegra. Sean sacudi la cabeza . Hay que ser idiota para olvidar qu e eres alrgico a los frutos secos. Idiota y hambriento. La prxima vez no los pondr. Algn da voy a conocer a alguno de ellos? Le acarici la mano . Parece que significan muc o para ti. Es verdad. Pues salgamos con ellos y sus mujeres. O sus novias. No es hora ya de que conozca a tu segunda familia? Sean pareca indeciso. Supongo que podemos organizar algo. Va todo bien entre nosotros? pregunt Gemma en voz baja. Por qu preguntas eso? Slo es Hizo una pausa para escoger las palabras apropiadas . Hace ya dos meses que sal imos y todava no he conocido a tus amigos. A veces creo que tienes miedo Quieres conocer a algunos de ellos? la cort Sean levantndose del sof . Dalo por hecho.

Captulo 10 Qu tal estoy? Sean alz la mirada del ltimo nmero de la revista Firehouse y observ a Gemma, que pos aba delante de l vestida con un sari morado y el brazo izquierdo cubierto de puls eras de oro desde la mueca hasta el codo. Haban quedado para cenar en Dante's con Mike Leary y su mujer Ronnie, adems de Ted Delaney y su novia Danielle. Al menos s e era el plan. Ahora Sean ya no estaba tan seguro. Umm Gemma se dio la vuelta para que la pudiera ver. No te gusta? Mi amigo Kai me lo trajo de la India. Sean se rasc el pecho. Es muy indio. La sonrisa de Gemma se desvaneci. No te gusta. No, no, no, ests muy guapa. Lo estaba. Adems de extica, maravillosa y deliciosa. Para l. Entonces? Sean apret las manos entre sus rodillas. Es un poco hizo una pausa , un poco excesivo. T crees? Ms o menos. Gemma pareci sorprendida. Ah, bien. Pues me cambiar. Al verla de vuelta a su habitacin, Sean se sinti carcomido por la culpa. Quin era l p ara decirle cmo vestirse? La respuesta no se hizo esperar: el to que se iba a come r un montn de mierda si apareca en una casa de espaguetis de Brooklyn con Indira G andhi. Excntrica era una cosa. Absolutamente estrafalaria es otra. Quera que causa ra una buena impresin a sus amigos, no que se burlaran de ella. Y ahora qu tal? Reapareci en la sala de estar con unos vaporosos pantalones negros, unas zapatill as chinas con lentejuelas, una tnica morada de terciopelo y un pauelo con estampad o de Cachemira sobre un hombro. Atrevida, pero con estilo. Perfecta dijo Sean sincero. Se fue hacia ella y la tom en sus brazos, hundiendo la cara en su cabello . No te vas a poner ese perfume que me gusta tanto? He pensado que poda resultar excesivo. Sus miradas se encontraron y Sean vio que se burlaba de l. Me ests vacilando? pregunt, pellizcndole el trasero. Puede. Pntelo insisti besndole la sien con suavidad . Por favor. Crees que les gustar a tus amigos? Claro que s le asegur y se asegur . Qu puede no gustar? Willkomen, Bienvenue, Welcome. Gemma lanz una mirada a Michael mientras ella y Sean entraban por la puerta del D ante's. Quiz ir all no haba sido tan buena idea. Conociendo a Michael, iba a ser in capaz de resistir aparecer repetidamente por la mesa contonendose con la excusa d e saber si todo iba bien. En cuanto a Anthony, slo Dios saba qu poda pasar. Si estab a el Anthony bueno, se quedara en la cocina guisando. Pero si estaba el Anthony m alo Su mirada, con la inequvoca intencin de fulminarlo, pareci congelar a Michael en su s planes. Qu? pregunt a la defensiva. Gemma se le acerc. Nada de revolotear le murmur. Juro por Dios que no me vers el pelo en toda la noche dijo poniendo una mano sobre su corazn . Como si no existieras. Pero tenemos que hablar. Sobre? Nonna. Malas noticias? Malas noticias dijo Michael frunciendo el ceo.

Llmame. Lo har. Seal hacia una mesa grande al fondo, donde cuatro personas estaban ya sentada s hablando . El resto de los comensales ya ha llegado. Gracias, Mike dijo Sean. La mano de Gemma apret la de Sean mientras se acercaban a la mesa. Estaba tan ner viosa que senta nuseas. Quera caerle bien a aquella gente. Y quera que le cayeran bi en. Cmo estoy? le murmur a Sean. Maravillosa, ahora que ya no hay peligro de que nadie te pueda confundir con una extra de Bollywood. Burro susurr Gemma cariosamente. Sean le apret la mano. S t misma y todo saldr perfecto. Vale. Todo el mundo: sta es Gemma. Cuatro pares de ojos pivotaron al unsono para fijarse en ella. Hola dijo saludando al grupo en general, mientras Sean le acercaba una silla . Encan tada de conoceros a todos. Es un placer dijo Mike Leary, previamente conocido como Bigotes. Su cara de pquer a nunciaba que no iba a mencionar que ya se haban conocido. A Gemma le pareci bien . S oy Mike Leary. Se volvi hacia una pequea morena pecosa que tena a su lado . Y sta es mi esposa Ronnie. Hola salud Ronnie, repasando con la mirada a Gemma de pies a cabeza. El otro hombre en la mesa, rubio, rechoncho y ms joven que sus compaeros, le tendi la mano. Hola, soy Ted Delaney. Es un novato explic Sean. Esta noche nos servir la cena y despus fregar la cocina. Los tres hombres rieron la b roma de Leary. Gemma sonri por cortesa. La mujer junto a Delaney, tambin regordeta y rubia, le dio la mano. Soy Danielle, la novia de Ted. Encantada de conocerte. Yo tambin. Leary se acerc a Sean. Sabes quin est en la puerta saludando a la gente? Michael Dante. Su voz son tan revere nte que a Gemma le entraron ganas de rer. Se lo digo yo o quieres hacer t los honores? le pregunt Sean a Gemma. Yo lo har. Michael es mi primo. Y una mierda! Leary estaba impresionado. Est muy bueno dijo Danielle fantaseando. S que lo est coincidi Ronnie Leary. Se volvi a su marido . Quin es? Juega con los New York Blades explic Leary con resignacin , es uno de los H de P ms dur os de la NHL. Es un gatito dijo Gemma confidencialmente. Todos se giraron hacia Michael. Estaba claro que les interesaba saber de su vida privada. Est muy bueno afirm de nuevo Danielle. Mucho confirm Ronnie. Gemma se relaj un poco; los amigos de Sean parecan buena gente. La noche ira bien. Estaba convencida. Entonces Anthony sali de la cocina a grandes pasos hacia su me sa. Willkomen, Bienvenue, Welcome! Mikey ya ha dicho lo mismo. Lo mismo? pregunt indignado. Gemma asinti. El capullo me ha robado mis lneas! Os conocis? pregunt Ronnie Leary. Tambin es primo mo. De hecho es el hermano de Michael. Anthony, saluda a esta simpti ca gente. Anthony hizo una reverencia. Buenas noches a todos y cada uno. Me llamo Anthony Dante y voy a ser vuestro chef

esta noche. Permitidme que os diga las dos especialidades: chuletn asado al esti lo de Florencia y cordero asado con bayas de enebro. Enseguida vendr Aldo a tomar os nota. Mir a Gemma . Y a ti qu te preparo? Bocata de tofu? Muy divertido. Anthony se inclin otra vez y regres a la cocina. Bocata de tofu? pregunt Danielle. Soy vegetariana explic Gemma , y a Anthony le gusta burlarse de m por eso. Pudo ver com o Ronnie Leary entornaba sus ojos en un gesto a su marido. Por qu decidiste no comer carne? pregunt Danielle. Gemma not cmo Sean le pellizcaba la rodilla por debajo de la mesa. Motivos de salud. Le devolvi el pellizco. Apareci el camarero con los mens y durante unos minutos la conversacin se centr en la comida. Pero una vez servidas las bebid as y pedida la cena, Gemma pudo notar una cierta sensacin embarazosa. Y a qu te dedicas? pregunt Ronnie Leary. Tengo una tienda en Greenwich Village. Oohh la di da cant Mike Leary. Gemma lanz a Sean una rpida e inquisidora mirada. Estaba bromeando aquel to? Se burla ba de ella? La quera poner en evidencia? Qu? Sean pareci ignorarla. Qu tipo de tienda? quiso saber Danielle. Otro pellizco de Sean. Gemma despleg su servilleta y aprovech para apartarle la ma no. Vendo libros, velas, cristales, ese tipo de cosas. Mike Leary se carcaje. Y la gente compra suficiente mierda de sa para que puedas ganarte la vida? S respondi ella ruborizndose un poco. Mike le dio un codazo a Sean en las costillas. Cada minuto nace uno, no? Para sorpresa de Gemma, Sean se rio mostrndose de acuerdo. Y t a qu te dedicas? le pregunt Gemma a Ronnie Leary. Soy enfermera. se s que debe de ser un trabajo duro. Es duro para los pies, eso seguro. Gemma se ilusion pues intuy una va de conexin. Sabes lo que va bien para eso? Aceite mentolado. Pon unas gotas en agua caliente y los pones en remojo. Va tan bien que parece magia. Umm vale. Ronnie no pareca muy segura. No s si quiero que los pies de mi esposa huelan como un caramelo brome Mike Leary. Como si alguna vez te acercaras a la mitad inferior de mi cuerpo respondi Ronnie ar rastrando las palabras. Leary se puso rojo y abri la servilleta de una sacudida. Gemma se senta incmoda. Odiaba las parejas que aireaban sus trapos sucios en pblico . Por suerte los Leary no eran los nicos all. Se volvi hacia Danielle. Y t qu haces? Soy peluquera. Mir las trenzas de Gemma con inters. De stas dijo Mike Leary golpendose la calva no has visto muchas ltimamente. Todos rieron. Sabes que se puede arreglar? prosigui Danielle. Arreglar qu? Gemma estaba confundida. Tu pelo. Si me dejas que te lo alise y le d forma No, gracias dijo Gemma educadamente. Con sus ojos busc otra vez a Sean para ver si se haba dado cuenta de que Danielle acababa de insultarla, aunque sin duda ella n i se haba enterado. De nuevo Sean pareca despreocupado, atento a la conversacin. Oye dijo Mike Leary , visteis King of Queens la otra noche? Fue tronchante. Enseguida se inici una animada discusin y Gemma no tena ni idea de lo que hablaban. Ted Delaney se dio cuenta. No te gusta Kevin James? pregunt. No s quin es se disculp sonriendo , no veo demasiada televisin. La conversacin se cort en seco, aunque slo por un momento. Gemma se hundi. Me odian pe ns desmoralizada . Piensan que soy una esnob extravagante obsesionada con el aceite mentolado. Sean la sac del mal trance.

Gemma no ve demasiada televisin porque est muy ocupada haciendo fotografas. Le estaba brindando una entrada . Es una gran fotgrafa. Para eso invent Dios el autofocus dijo Gemma, feliz de poder integrarse en el crculo . Entonces se pusieron a hablar del cuartel y de un jugador de bisbol llamado John Franco y se perdi de nuevo; se tuvo que conformar con la sonrisa de Sean como com paera silenciosa. Tampoco ayud que Michael apareciera cada cuarto de hora como un reloj y a Anthony se le pudiera ver a cada momento espindolos por una rendija ent re las puertas basculantes. Cmo va todo? pregunt Michael en la que deba de ser su quinta visita a la mesa. Gemma lo mir implorante. Va todo bien. Si no fuera por cierto chef que insiste en sacar su cabeza por la p uerta de la cocina para controlarnos. Tal vez t podras solucionarlo? Ver que se puede hacer la tranquiliz Michael y se dirigi a grandes zancadas hacia la cocina. Entr apartando las puertas y se pudo or como gritaba a todo pulmn. Para de mirar a Gemma y a su novio, idiota sobredimensionado! Por supuesto que Anthony devolvi la andanada. Vaya con el gatito recalc Ronnie Leary por encima del estrpito de cacerolas estrellnd ose contra el suelo. Los italianos son as dijo Danielle con complicidad . Gente muy emocional. Eres italiana? pregunt Gemma. Quiz sentira misericordia de las familias chaladas. No, soy irlandesa, pero he odo historias. Y veo Los Soprano. Mir a Gemma con renovad a curiosidad . Conoces a alguien de la Mafia? No estoy muy convencida de haberles cado bien a tus amigos dijo Gemma insegura mien tras volva con Sean conduciendo hacia Manhattan. Les has cado bien. Entonces por qu Danielle se ha metido con mi pelo? Y qu ha querido decir Mike Leary c on la di da cuando he explicado que tena mi propio negocio? Venga! Ninguno de los dos presupona nada dijo Sean con calma y alargando la mano par a pellizcarle la rodilla. Lo que le record a Gemma Por qu no has parado de pellizcarme la rodilla? Qu te creas que iba a decir? Sean se encogi de hombros. No lo s. Slo pensaba que sera una buena idea que no subieras el tono, entiendes? Supongo dijo Gemma mirando por la ventanilla. A ti te han gustado? Son buena gente respondi Gemma precavida. No suena como una aprobacin exactamente opin Sean, serio. No veo la televisin, Sean. No me importa el bisbol. No conozco a nadie del cuartel. Y no conozco a nadie de la Mafia. Clmate dijo Sean . Todo llegar. Y si no, qu? Sean gir la cabeza para mirarla. Qu quieres decir? Nada. Estoy cansada. Olvdalo. Como est la croqueta de menta? Sean mir por encima de las pginas del Daily News y vio a Mike Leary delante suyo, atusndose el bigote. La cena haba acabado, el lavaplatos estaba trepidando y la ma yora de los muchachos estaban apiados frente al televisor para ver una repeticin de Los Soprano. Hasta el momento la guardia estaba siendo tranquila: una falsa ala rma y un incendio en un contenedor de basuras causado por mendigo calle arriba. Sean pleg el peridico. No hables as de mi novia. Ooh, novia. Y adems tiene su propio negocio. Seanny se ha buscado una que lo mante nga. Dejando aparte que t y tu diminuta polla os sents amenazados por una mujer independ

iente, qu opinas de ella? Leary se mordi un labio pensativo. Guapa. Pero tiene que cortarse el pelo. Podran encontrar al hijo de Lindberg all en medio. Eres un gilipollas. Leary le palme la espalda con afecto. Slo te estoy vacilando, ya sabes. A veces Le cort el sonido taladrante de la alarma ululando en el cuartel. Escalera 29, camin 31, aviso de incendio en Brownstone, en el trescientos treinta y cuatro de la Setenta y cinco Este esquina avenida Lexington. Sean se levant de un salto, seguido de Leary, para dirigirse a la zona de tiles y ponerse la ropa de trabajo. Pens que la noche tranquila poda estar a punto de camb iar. Not cmo lo inundaba la adrenalina, clida y rpida. No importaba el tiempo que llevara haciendo aquello o las veces que haba una alarma durante una guardia. Siempre es taba la urgencia, la fuerza por enfrentarse y conquistar peligros desconocidos r epresentaba el reto ms fascinante que conoca. Cogi su casco y su botella de aire y salt a la cabina posterior del camin escalera, que, con las luces parpadeando y la sirena aullando, sali a toda velocidad del aparcamiento del cuartel. La carrera hacia un incendio siempre le haca pensar en el truco que Moiss haba hecho en el mar Rojo: el trfico se abra a su paso, mientras la ciudad flua borrosa por las ventani llas. En su mente, Sean repasaba cul sera la misin de cada uno. Primero Sean entrara junto al teniente Carrey para realizar una inspeccin inicial. Se llevaran a Delan ey con ellos para que adquiriera experiencia. Mike Leary se ocupara de la ventila cin desde el exterior. Joe Jefferson, el conductor, se quedara en el camin. Scrates Ca mpbell, abrira un agujero en el tejado para que penetrara el aire. El camin escale ra 29 tena una buena dotacin: rpida, fuerte y competente. Hasta el jefe de batalln l o haba dicho, y no era un hombre muy dado a los cumplidos. Sean pudo oler el humo cuando giraron por la Setenta y cinco Este. No era capaz de explicarlo, pero cualquier otro bombero comprendera a la perfeccin cmo poda ident ificar con tanta precisin entre la mezcla de olores de madera, yeso y productos q umicos ardiendo. Se le encogi el corazn al llegar al edificio de obra vista marrn y ver la columna de humo espeso y negro que sala por las ventanas de la segunda y l a tercera planta. Se trataba de una misin seria. Rez por que no hubiera nadie en e l interior. Salt del camin y esper las rdenes del teniente. Como haba previsto, Carrey, Delaney y l eran los elegidos para entrar a evaluar la situacin. En la acera se haba reunido una pequea multitud de vecinos con expresiones de ansiedad en sus caras, mientra s observaban a la dotacin del camin 31 desenrollar las mangueras y cargar las cuer das. Una mujer vestida con una bata rosa de seda se acerc al teniente Carrey y le dijo que estaba segura de que en la casa viva un nio. Slo un nio? quiso asegurarse Carrey. La mujer corrigi y dijo que eran dos adultos y un nio. Sean memoriz la informacin mi entras se pona la mscara en la cara y abra la bombona de aire. Corri hacia las escal eras de la puerta delantera y la rompi con su palanca. Entonces, preparado para l a inevitable inmersin en las fauces de la humareda, se meti dentro siguiendo de ce rca a Carrey. De inmediato le golpe un muro de humo en forma de remolino. Estuviera donde estuv iese el fuego, deba de estar quemando bien. Sean se agach y avanz. El calor en la cas a era muy intenso. Con Delaney justo detrs suyo se dirigi hacia donde pensaba que se hallara el comedor. Se par un par de veces, retrocediendo cuando dejaba de sent ir la mano de Delaney presionando su botella de aire. Lo ltimo que quera era perde r a un novato en una humareda tan densa como aqulla. Avanzaba oscilando el mango del hacha delante de l, con un movimiento lento de ad elante hacia atrs. Sean hizo dos ruegos. Uno era que no hubiera nadie en la casa. El otro, que si encontraban a alguien, pudieran salvarlo. El comedor, la sala d e estar y la cocina estaban vacos. Sean se par cuando oy la voz entrecortndose de Ca rrey por su radio.

Batalln 6, aqu Carrey de la escalera 29. El piso inferior parece estar limpio. Voy a subir con Kennealy y Delaney al primer piso, cambio. Sean apenas pudo or la respuesta del jefe del batalln a causa de un crujido ensord ecedor que explot encima de l enviando una lluvia de chispas por el hueco de la es calera. Escalera 29, proceda al piso superior. Sean se volvi hacia Delaney. Va todo bien? chill. Perfecto respondi tambin gritando. A cuatro patas, Sean sigui lentamente a Carrey por las escaleras. Cuanto ms suban, ms intenso era el calor. El sudor le inundaba la frente, deslizndose hasta su nuca cuidadosamente protegida. Si se produca un corte en su ropa de proteccin, no tena duda de que el cuello se le escaldara. El humo negro dificultaba la visin, provoca ndo que el avance fuera lento. La primera planta estaba limpia. Sean esper a que el teniente informara por radio al comandante de que se dirigan a la segunda, donde se encontraban la mayora de l os dormitorios. Recordando sus tiempos como novato, estaba impresionado por la s angre fra de Ted Delaney. Cuando l se enfrent con su primer incendio de verdad, res pir con tanta fuerza que agot el aire de la botella en un cuarto de hora. An tuvieron que afrontar otro tramo de escalera a gatas. Era como reptar por el i nfierno, pensaba Sean mientras lentamente alcanzaba el rellano. Oscuro. Pareca qu e se arrastrasen hacia el olvido. De repente Carrey se volvi y le habl a travs de l a radio. Kennealy, t ve a mirar en las dos habitaciones delanteras y luego nos encontramos aqu en los escalones. Yo me llevo a Delaney y buscaremos en las habitaciones tras eras. Vale. Se desliz por el pasillo palpando la pared hasta que lleg al marco de una puerta. Se incorpor y busc el pomo para abrirla. La habitacin estaba negra, negra como una noche muerta. Es increble, pero existen grados de oscuridad, grados de negrura. Bu sca en direccin de las agujas del reloj, se record a s mismo. Direccin agujas del rel oj. Direccin agujas del reloj. Dnde estaba el maldito fuego? Dnde estaba el nio? Y sus padres? Alguien? Haba alguien en la casa? Arrastrndose hacia el interior de la habitacin, recorri la pared que daba el exteri or con la esperanza de encontrar una ventana. Estaba caliente. Quiz el hijo de pu ta estaba ente la pared y el techo. Avanzando hacia la mortfera oscuridad encontr resistencia. Empuj. El objeto era largo y slido, una especie de armario pequeo que bloqueaba la ventana. Joder! Tena que seguir buscando y encontrar otras ventanas q ue pudiera usar para huir. El miedo susurraba en sus odos, pero alej la distraccin y se concentr en la bsqueda p or la habitacin, aunque saba que poda incendiarse en cualquier momento. Rept por tre s escalones, golpe con el mango del hacha lo que pareca ser la pata de una cama. A nsioso se alz para palpar la superficie. Vaca. Hizo lo mismo por el otro lado. Nad a. Comprob debajo de la cama: limpio. Ponindose de rodillas, dobl el colchn por la m itad. Si entraba otro bombero sabra que la habitacin ya haba sido inspeccionada. Sigui con el circuito alrededor del dormitorio y encontr una estantera y un tocador . Al menos es lo que le pareci. Comprob el armario empotrado. No haba nadie. Escuch crepitar en el exterior de la habitacin. El fuego haba alcanzado el pasillo. La pr imera habitacin ya estaba. En el corredor las llamas bailaban en el techo sobre s u cabeza creando un espeluznante fulgor extraterrenal en la oscuridad. Cogi el ex tintor y las roci slo lo suficiente como para poder continuar. El fuego era demasi ado intenso para que l solo pudiera apagarlo. Por el momento tendra que conformars e con contenerlo. Adems, tena que buscar al nio. Encuentra al nio. El calor era ahora casi insoportable, la visibilidad un recuerdo. Sean reptaba c entmetro a centmetro, tocando la pared hasta que encontr otro marco. Esta vez, la p uerta estaba abierta y gate hacia el interior. Gir a la izquierda y enseguida se e ncontr con la forma de una cama. Encima? Nada. Debajo? Nada. Enroll el colchn y sigui abrindose camino en la oscuridad. Tocador. Silla. Armario. Ropa de mujer. Ni nio n i nadie. Mir hacia arriba. El fuego estaba abrasando el techo. Tan rpido como pudo regres al pasillo para encontrarse con el teniente Carrey y el novato Delaney en

el rellano, como haban acordado. Las dos habitaciones estn vacas dijo. Carrey asinti y habl por su radio. Escalera 29 a Batalln 6. Primera bsqueda en el segundo piso completa. Nos dirigimos al tercero. Batalln 6 a escalera 29, aqu Murphy. Carrey, quiero que t y tus hombres salgis inmedi atamente. La tercera planta est a punto de derrumbarse. Repito: la tercera planta est a punto de derrumbarse. Salid ahora. Mierda, pens Sean, mirando hacia arriba desde donde se encontraba en cuclillas. Las llamas se derramaban desde el techo como carmbanos. Las paredes podan prender esp ontneamente en cualquier momento. Tan rpido como pudo, sigui a sus compaeros hacia e l piso inferior. Acababan de llegar a los ltimos escalones cuando la planta super ior se vino abajo, esparciendo maderos y placas de yeso ardiendo. Una viga en ll amas pas a pocos centmetros de Sean, poco antes de que l, Carrey y Delaney salieran por la puerta de entrada hacia lugar seguro. Se deshizo del aparato para respirar y el casco y boque aire fresco, ms por sentir se liberado que por necesitarlo. Le atraves un escalofro cuando el humeante sudor que impregnaba su cuerpo entr en contacto con el frescor de la noche. Un segundo despus, son un estruendo que pareca venir de las profundidades del mismo infierno. Sean tuvo que entornar sus ojos para poder ver las llamas consumiendo la casa. Cmo demonios se habra iniciado el fuego? Un problema en los cables elctricos, un cigar ro que haba cado al suelo? Dudaba que fuera provocado en un vecindario como aquel. Mir su reloj. Haban estado en el interior menos de quince minutos.

Mierda. El fuego estaba sofocado y la casa limpia de humo. Sean y el resto de la dotacin se dedicaban ahora a recuperar objetos, tapar los muebles que haban quedado intac tos con lonas para protegerlos del agua y los escombros, y arrastrar los restos quemados hacia la calle para empaparlos. Sean estaba cubriendo un tocador cuando oy que Sal Ojeda lanzaba la exclamacin. Se le acerc y vio que estaba junto a un ar cn con la tapa abierta. Qu? pregunt, con el corazn en un puo. Ojeda sacudi la cabeza y dio un paso atrs. Sean lleg hasta el arcn y mir en su interi or. All, acurrucado sobre una colcha parcheada de brillantes colores, haba un nio pequeo . Una fina capa de holln cubra su cuerpecito. El holln que tena alrededor de la nari z y de la boca le record a Sean las manchas que podra haberle dejado un helado que hubiera comido sin cuidado. Mechones de pelo rubio le cubran la frente y sus man os estaban unidas como si estuviera rezando. Pareca que estuviera durmiendo. Dios mo murmur Sean. Una arcada de asco hacia s mismo borbote en su garganta. Sean. Apart la mano de Ojeda de su hombro justo a tiempo, antes de doblarse y lanzar po r la boca el primer vmito. Cmo se me ha pasado el jodido arcn? Jesucristo. Lo he deja do morir. He dejado morir a ese nio. Espera! Me parece que respira! Sean alz la cabeza y vio cmo Ojeda sacaba con cuidado a la criatura del arcn y la d ejaba en el suelo. Se limpi la boca y apart a Ojeda de en medio. Inclinando la cab eza del nio hacia atrs, le puso la mano en la boca para comprobar que no haba nada. Bloque las fosas nasales y empez a administrarle la reanimacin cardiopulmonar. Respira! grit Sean. Dej de insuflar aire en la boca del nio y pas a presionarle el pec o con el taln de una mano. Repiti cinco veces . No te me mueras, joder! Venga! Su boca volvi a la del nio. Respiracin. Cinco presiones. Respiracin. Cinco presiones . Respiracin. Sean! Alz la vista y vio un sanitario que se diriga hacia l a toda prisa. Djame a m. Venga, Sean. Era el capitn McCloskey . Devlin se har cargo a partir de ahora. La ambul ancia est en camino. Vuelve al camin y espera, casi hemos acabado. Con el corazn golpendole el pecho, Sean hizo lo que le haban dicho.

De vuelta en el cuartel, Sean estaba a punto de irse al acabar el turno. A pesar de que Carrey ya haba hecho una breve valoracin sobre el terreno, al da siguiente habra una reunin de evaluacin. Se preguntara a todos los que haban estado en la escen a del incendio lo que haban hecho y cmo se sentan por lo ocurrido. Se odiaba a s mis mo slo con pensarlo. La he jodido. Cmo crees que me siento?, se imaginaba dicindole co n menosprecio al bombero de otro cuartel que ira a ejercer de mediador. Kennealy, ven aqu un momento dijo Carrey. Obedeciendo a su teniente se acerc hasta el brillante parachoques cromado del cam in en el que estaba sentado. Qu pasa? Mira, s lo que estas pensando en este momento. Crees que eres un mierda. Te ests to rturando por no haber encontrado el arcn. Ms o menos. Bien, estoy aqu para decirte que podra haberle pasado a cualquiera de nosotros. No tiene nada que ver con tus habilidades como bombero. Vale, bien. Es una putada cuando pasa algo as, Sean. Pero debes estar contento de que el nio an viva. Est en Lennox Hill? Carrey asinti. Quiz me pase por all maana. Para ver si est bien. Buena idea. Te har sentirte mejor. Intenta no obcecarte con ello o te volvers loco. Puedes hablar conmigo cuando quieras. Vale. Ya sabes que hay una unidad de ayuda psicolgica, y Estoy bien le cort Sean , no te lo tomes a mal, pero estoy perfectamente. De acuerdo. Sean saba que Carrey no le crea, pero que no iba a insistir ms. Le palme e n el hombro . Vete a casa y descansa. Ha sido una larga y jodida noche. Tienes toda la razn murmur Sean.

Captulo 11 De verdad su amigo dijo La di da cuando le explicaste que tenas una tienda? Aj. Es de imbciles. Gemma no se mostr en desacuerdo y sigui a Frankie hacia el siguiente tenderete cal lejero en el que vendan jersis de vivos colores tejidos a mano en Guatemala. Estab an en Park Avenue South, en la feria de otoo, esperando que Sean apareciera. Gemm a quera presentarle primero a Frankie a solas, antes de la cena que haban planeado la semana siguiente para que l conociera a sus amigos. Era importante para ella que su mejor amiga y su novio se llevaran bien. Os divertisteis por lo menos? No s si divertirse es la palabra que yo usara. Gemma alz su mano para tocar un jersey, acaricindolo con sus dedos . Fue esclarecedor. La manga rascaba al tacto y lo dej ir. Esclarecedor. Haca tiempo que no escuchaba esa palabra. Frankie sigui paseando hasta el siguiente puesto, donde una pareja, ambos rechonchos, con caras serias y ves tidos del mismo color azul polister, venda pinturas realizadas sobre terciopelo ne gro. Seal un gran retrato de John Wayne descendiendo radiante del cielo en un vagn de tren que describa crculos . Qu te parece? Gemma observ a Frankie pagar cuarenta dlares con indiferencia y ponerse la pintura bajo el brazo. Son buena gente, si dejo a un lado que se metieron con mi pelo y con la tienda. Cu ando pensaba en lo ocurrido se desmoralizaba . Van a ser causa de problemas. De he cho ya estn causando problemas. Se pusieron a hablar sobre programas de la tele y de alguien llamado John Franco y yo me perd del todo. Es decir, no pude interven ir para nada. Me parece que creyeron que era una especie de ta rara. Y lo eres. En el buen sentido. A Gemma no le gust. No me parece que ayude. No creo que las rarezas estn bien valoradas en la lista de

cualidades que Sean busca en una novia. Estaban a punto de reiniciar el paseo cuando Gemma oy que la llamaban. Se dio la vuelta. Era Uther, que se diriga hacia ella con una gran sonrisa en su plida cara. Perfecto, pens. Hola. Gemma fue hacia l . Uther, quiero que conozcas a mi mejor amiga, Frankie Hoffma nn. Frankie, ste es Uther Abramowitz, le doy clases de Tarot. Uther sonri amablemente mientras le daba la mano a Frankie. Vaya sorpresa encontrarte por aqu le dijo a Gemma. Estamos esperando a su novio explic Frankie. El rostro de Uther mostr decepcin. Oh. Uther es el alumno del que te haba hablado intervino Gemma con rapidez, intentando salvar la situacin . Ya sabes, el de la memoria fotogrfica. Frankie asinti. S, me acuerdo. Muy enrollado. Te dedicas al tema de ordenadores, no? Y t qu haces? Uther la mir intrigado. Soy disc jockey le respondi Frankie con su voz de Lady Midnight . WROX. El mejor rock de la ciudad. Gemma reprimi la risa. Haba visto a Frankie haciendo el mismo nmero cien veces y si empre con el mismo efecto. A los hombres les temblaban las rodillas. Uther no fu e diferente. La sangre fluy a su cara y, supuso Gemma, a otras partes del cuerpo en las que no quera pensar. Tu voz es como el trino de un ruiseor dijo Uther apasionado . Siempre te escucho! Claro que s. Frankie le indic la bolsa negra que llevaba bajo el brazo . Y qu llevas ah Uther abri la bolsa y, para sorpresa de las dos mujeres, saco una cota de malla. En mi tiempo libre me dedico a hacer de actor en recreaciones de acontecimientos medievales. Interpretamos la batalla de Hastings el domingo que viene en Central Park. Mir a Frankie a los ojos . Podras venir. Puede que vaya ronrone Frankie. Gemma sinti cmo su corazn se regocijaba. Un actor medieval! Lo bastante excntrico com o para ser perfecto para Frankie. No le quedaba duda de que los podra enrollar. T ir de la manga de su amiga. Debemos irnos le dijo a Uther , nos vemos el martes. Como siempre, seora. Le hizo una gran reverencia a Frankie . Encantado de haberla con ocido, gentil dama. Dicho lo cual se alej. Qu te ha parecido? Pensativa, Frankie hizo un mohn con los labios. Es atractivo al estilo de una feria renacentista, entiendes? Le puedo dar tu nmero si me lo pide? Por qu no? respondi encogindose de hombros . Hay peores cosas en la vida que quedar con alguien que se viste y finge ser Guillermo el Conquistador. Mir su reloj . Cario, tu hombre llega T A R D E. Se supona que deba haber llegado hace veinte minutos. Ya lo s. Gemma trat de disimular su vergenza mientras iban hacia el siguiente puesto. No era el estilo de Sean llegar tarde. Deba haberse encontrado un atasco. O tal vez se haba olvidado de poner el despertador. No haba hablado con l desde que haba e ntrado de guardia la noche anterior. Pasaban por delante de un tenderete que venda gruesos brazaletes y anillos hechos de turquesas, cuando los ojos de Gemma se fijaron en un peridico que haba sobre u na silla vaca: EL FUEGO ARRASA UNA CASA AL ESTE DE LA ZONA ALTA, anunciaba el tit ular. UN HERIDO. Oh, Dios. Gemma se acerc al vendedor que estaba enseando un collar a un potencial comprador. Me permite ver su diario? Por favor? El hombre asinti y Gemma corri a cogerlo. Con manos temblorosas busc la noticia. La golpe ver una foto en blanco y negro de los restos calcinados y su estmago le dio un vuelco. Sean. Con la boca seca hizo una lectura transversal del texto. Par en s eco al ver escalera 29. Tengo que irme. Qu? Frankie no entenda nada, Gemma le pas el peridico y empez a moverse como un anima

njaulado. Su amiga ley deprisa. Ests segura de que fue la dotacin de Sean la que intervino en el incendio? Gemma asinti tragndose las lgrimas. Y si le ha pasado algo? Clmate. Te ests alterando sin motivo. El texto dice que el hospitalizado es un nio, no un bombero. Y qu? Eso no aclara nada! Quiz slo se est retrasando. Frankie tambin estaba preocupada de verdad . Gemma, has de almarte. Ests actuando como una loca. Me estoy volviendo loca. Gemma par de moverse y cruz los brazos con fuerza alrededor del pecho . Cada vez que sale por la puerta me invade esta sensacin enfermiza de m iedo: y qu pasara si, y qu pasara si? No puedo soportarlo. Ya lo veo. Frankie la alej hasta un lugar en el que no entorpecan el paso . Qu quieres acer? le pregunt rodendole los hombros con un brazo. Llamarlo. No s. Vamos a ver: por qu no le damos media hora ms y si no aparece lo llamas o te vas a c asa? Lo que sea. Te parece bien? Bien. No puedo creer que me d plantn en nuestra primera cita brome Frankie con una sonrisa, en un intento de animar a su amiga. Gemma intento devolverle el gesto, pero la sonrisa no apareci. Despierta. Despierta y as podr verte con los ojos abiertos y sabr que ests realmente vivo. Despierta. Sean estaba sentado junto a la cama del hospital en la que estaba el nio que se h aba escondido en el arcn, deseando que se despertara. El cro tena un nombre, Jason D uffy, y segn las enfermeras haba sufrido una inhalacin aguda de humo, pero por lo d ems pareca estar bien. Bien significaba que los mdicos no haban apreciado, de moment o, que hubiera sufrido dao cerebral por falta de oxgeno. A diferencia del personal de O'Toole's, las enfermeras sentan aprecio por los bomberos; lo nico que Sean ha ba tenido que hacer fue decirles quin era y lo haban dejado pasar sin preguntas, a pesar de que faltaba mucho para el horario de visitas. Por supuesto que se senta como un farsante por haberles dicho que le haba salvado la vida al chiquillo. La culpa de que estuviera all era suya, pero ya se odiara ms tarde por ello. Por ahora , era crucial para l verlo vivo. Acerc su silla unos centmetros a la cama, para observar mejor cmo suba y bajaba su p echo. El silencio en la habitacin era inquietante; la televisin puesta, pero sin v oz, la imagen silenciosa de la gallina Caponata en la pequea pantalla del aparato situado cerca del techo. En la cama de al lado haba otro chiquillo al que haban o perado de apendicitis. A Sean se le encoga el corazn cada vez que le oa decir duele d uele. No hay nada peor que ver sufrir a los nios. Cuando regres a casa despus de la guardia no pudo dormir. Su mente reviva el incend io. Cmo era posible que no hubiera encontrado el arcn durante la inspeccin inicial? Era tan elemental que le abochornaba. Le asaltaba la imagen del nio acurrucado en el interior. Si Ojeda hubiese tardado dos minutos ms en abrirlo, estara muerto. A l final se visti de nuevo y se dirigi a Lennox Hill. Tena que ver con sus propios o jos que su negligencia no le haba causado la muerte. Y ahora estaba all, esperando en silencio. Por lo que haba podido deducir de lo qu e el teniente le haba dicho, los padres estaban en una fiesta cuando se inici el f uego. Despus de llamar al 911, la canguro se apresur a salir y dej al nio en la casa . El origen del incendio an no estaba claro. Estas cosas pasan, le haba dicho el ten iente, refirindose a la cagada de Sean. Debes estar contento de que el nio an viva. Y estaba contento. Por supuesto que lo estaba. Pero tambin se senta avergonzado y e stremecido. Nunca antes haba tenido un fallo tan garrafal. Nunca. Las metidas de pata existen, pero aqulla era enorme, inexcusable. Decirle que no se obsesionara sonaba a broma. Cmo poda evitarlo? Al mirar la cara dormida de Jason Duffy slo poda p ensar en una cosa: Casi lo mato. No daba gracias a Dios por haberlo hallado a tiem po. nicamente se le ocurra que por poco no estaba muerto. Cmo se supona que iba a viv ir con eso?

El chico se movi. Despierta, por favor. Despierta. Pero slo cambi de postura para seg uir durmiendo. Estuvo sentado media hora ms. Entonces se oblig a marcharse. Si hub iese sido por l, se habra quedado todo el da y la noche. Hasta que estuviera fuera de peligro. Una locura, pero no poda evitar sentirse responsable de la situacin de l cro. Era el responsable. No fue hasta que sali a la luz del da que record su cita con Gemma y su amiga en el mercadillo. Mir el reloj. Una hora tarde. Pens que posiblemente ya no estaran y de cidi volver a casa. Quiz ahora que ya haba visto al chico con sus propios ojos podra dormir un poco. Quiz. Gemma tendra que comprenderlo.

Gemma salt del sof cuando oy el sonido de la cerradura al abrirse. Se haban intercam biado las llaves del apartamento de cada uno, y ella aprovech para esperar a Sean en su apartamento. Un grito de angustia escap de sus labios cuando lo vio entrar , cansado, pero sin duda sano y salvo. Corri hacia l y lo estruj, abrazndolo, besndol o, desesperada y agradecida. Hey. Preocupado, Sean se deshizo suavemente de su abrazo y la mir a los ojos . Qu te pa sa? Gemma empez a llorar. El incendio de la casa, t estuviste all, no es cierto? Y cuando no has aparecido por la feria Sssh, ven aqu. La tom en sus brazos . Me sabe mal no haber podido ir. He tenido que vi sitar a alguien en el hospital. A quin? pregunt Gemma secndose los ojos. Un nio pequeo. Sean trag saliva. El del incendio? S. Se separ de su abrazo y se dej caer en el sof . Estoy exhausto. Cmo se encuentra? Est bien. Y t cmo ests? pregunt Gemma mientras se acercaba al sof. Yo tambin estoy bien. Gemma se retorci las manos desesperada. Estaba muy preocupada. Siempre lo ests. En sus ojos inyectados en sangre era perceptible el enfado . Mira, s i te vas a poner histrica cada vez que tengo que apagar un incendio No puedo evitarlo lo interrumpi con voz pausada . Me importas mucho. Sean se frot los ojos vigorosamente con las palmas de las manos. Lo s, Gem, pero me siento presionado. Ya tengo suficiente mierda por la que preocu parme para que t te angusties cada vez que voy a trabajar. Lo siento. Saba que Sean tena razn, pero su enfado le dola. Yo tambin lo siento. Le alarg la mano y Gemma se sent junto a l . Me odia tu amiga? Por supuesto que no. La conocers el sbado de la semana que viene por la noche. Eso es todo. Sean puso cara de no entender. Cena? En mi apartamento? Con mis amigos? apunt Gemma. Claro, claro. Dej caer la cabeza y mir hacia el techo . La semana que viene? S. Gemma se puso un poco tensa . No hay problema, verdad? Crea que nos habamos puesto d acuerdo. Est bien. Slo estoy cansado y he perdido la nocin del tiempo. Seguro que ests bien? dijo calmndose. Saba que estaba insistiendo demasiado. Lo notaba , pero no lo poda evitar. Quiz la madre de Sean prefera dejar pasar las cosas. Pero ella era una Dante. Era incapaz. Si su hombre sufra, quera saberlo. Deseaba ayuda r. Sean levant lentamente la cabeza del respaldo del sof y se la qued mirando. Jurara que ya he contestado a esa pregunta. Es cierto. Lo siento. Gemma par. Sean se levant suspirando profundamente. Lo siento cario, pero tengo que tumbarme. Ahora. Lo comprendo. Tambin se levant . Quieres que te arrope?

No, vete abajo. Mene la cabeza al responder . Ya te llamar cuando me despierte, vale? Estoy muy orgullosa de ti. Gemma se puso de puntillas para besarle en la mejilla. Qu quieres decir? Orgullosa de lo que haces. Y de que seas el tipo de hombre que va a visitar nios a l hospital. No estara vivo si no llega a ser por ti. Vale. Soy todo un hroe. La afliccin ensombreci los ojos de Sean. No dijo nada ms, la bes en la frente y se fue a su habitacin, cerrando la puerta tr as de s.

Captulo 12 Sean se apresur a bajar las escaleras hacia el apartamento de Gemma pero no estab a de humor para relacionarse con nadie; llevaba as toda la semana en parte debido al insomnio. Cada vez que cerraba los ojos, reviva el incendio de la casa de obr a vista, y si algo poda con sus nervios era la falta de sueo. Senta una necesidad a cuciante de alejarse de la gente, de los lugares, de todos los acontecimientos d e la vida cotidiana. En pocas palabras, quera que le dejaran solo de una puetera vez. Pero saba que para Gemma era importante que conociera a sus amigos. Estaba decidi do a sobreponerse a esa noche como llevaba haciendo con todos aquellos das. Llam a la puerta. Ver a Gemma radiante, vestida con su sari morado, le hizo sonrer y se alegr de ser capaz de poder sentir. Se inclin para besarla fugazmente. Llego tarde? Sincronizacin perfecta le susurr acompandolo de la mano hacia la sala de estar. Una ru bia desgarbada con un parche en un ojo, un hombre de canas brillantes vestido to do de negro y un apuesto joven que tena el aspecto de un Errol Flynn latino, obse rvaban cmo se acercaba, apagando gradualmente el discreto zumbido de su conversac in. Quiero presentaros a Sean. La voz de Gemma denotaba nerviosismo, mientras lo guiab a hacia la mujer rubia, que pareca la versin pirata de Heidi . sta es Frankie. Sean le dio la mano luciendo su sonrisa ms arrebatadora. Encantado de conocerte. Yo tambin. Frankie se golpe el parche con un dedo . Tengo una lesin en la crnea. David rosby me tir un avin de papel en el estudio. Quieres decir que ya no tienes cataratas? le pregunt Gemma con dulzura. Frankie la mir disgustada. Sean pens que era enrollado que Frankie se codeara con las estrellas del rock. To m nota mentalmente para preguntarle ms tarde. Sin dejarle ir de la mano, Gemma le present al hombre de negro. A Sean se le ocur ri por un momento hacer un chiste relacionado con Johnny Cash, pero decidi que era mejor dejarlo estar. Aquel tipo no pareca alguien con el que se pudiera bromear. Sean, ste es Theo. Tay ho corrigi enfadado. Gemma se excus llevndose una mano a la altura del corazn. Perdn, he querido decir Tay ho. No puedo seguir el ritmo de todas las variaciones de tus nombres. Theo es un artista de performances. Encantado de conocerte repiti Sean. Alarg la mano para drsela a Theo. Tena ganas de co nocer la historia de aquel to. Y por ltimo, aunque no el menos importante, Miguel. Es el redactor jefe de moda de Verve. Enchante ronrone con sus ojos negros centelleando . Eres el bombero, no? Sean asinti . o a los hombres de uniforme. Comprtate le dijo Gemma con familiaridad mientras apretaba la mano de Sean . Qu quieres beber? Una Guinness me ira bien. Se sent en el sof junto a Frankie. Oh. Gemma estaba desconcertada . Cario, he olvidado comprar cervezas. No pasa nada. Sabes que el nico alcohol que pruebo es la cerveza, pero tanto da . Beber lo mismo que los dems. No te arrepentirs le asegur Miguel . Gemma ha preparado unos margaritas de lo ms divino . Un margarita me parece genial.

Gemma le dirigi una sonrisa de felicidad y se escabull hacia la cocina, dejando a Sean preguntndose a quin corresponda escoger el tema de conversacin. Decidi tomar el toro por los cuernos. Ya s que t y Gemma sois amigas desde pequeas le dijo a Frankie , pero vosotros de qu l onocis? pregunt, dirigindose a los dos hombres. Nos conocimos hace muchas lunas cuando pertenecamos al mismo aquelarre dijo Theo co n un suspiro. De verdad? Precisamente lo que quera or. Archivar con etiqueta de "no repetir nunca esta infor macin". S, pero no era su estilo, aunque todos la adorbamos. Sin duda es una solitaria. Sean asinti. Y t, an eres, emm ? Pagano? Dios santo, no. Fue slo un peldao en mi evolucin como artista. Miguel se rio p or la bajo y Theo se volvi hacia l enfurecido . Tpate el agujero con un Mello roll. Theo es muy susceptible en lo que se refiere a su arte dijo Miguel entornando los ojos exageradamente. Me gustara saber ms sobre ello afirm Sean tratando de parecer amistoso e interesado. Lo estaba pasando mal tratando de manejar a aquellos dos. Eran pareja? O lo haban si do? Gemma no lo haba mencionado. Sus dedos se moran de ganas de sostener una copa. Mis performances exploran la opresin del hombre en una sociedad cada vez ms gineocnt rica dijo con expresin seria. Perdona? A Sean casi le duelen las cejas de tanto como las arque. Le gustara tener un agujerito rio con malicia Miguel. Sean no estaba seguro de que hubiera respuesta para aquello, pero Gemma lo salv a l entrar en la sala con el margarita para l. Aqu tienes. Gracias. Alz la copa de cctel . Por los amigos. Por los amigos repitieron todos. Qu me he perdido? pregunt Gemma animada acercndose cariosa a Sean. Estaba investigando cmo te haban conocido explic . Le toca a Miguel. Miguel mir a Gemma interrogndola. Te acuerdas de cmo nos conocimos, hermana mujer? S. Los dos queramos la misma boa azul real en Screaming Mimi. Casi nos peleamos. Exaaacto. Yo gan, si no recuerdo mal. Slo porque yo te dej. Tan generosa. Le lanz un beso a Gemma. Imbcil presumido, pens Sean. Dejad las boas, quiero saber cosas de los bomberos exclam Frankie. Qu pasa con los bomberos? Sean se puso en guardia. Debe de ser interesante. Lo es. Pero por favor no me preguntes si alguna vez le he salvado la vida a alguien . Miguel arranc un hilo de sus pantalones con un gesto rpido. Debis de ensuciaros mucho. Pues s. No creo que eso me guste mucho dijo Miguel frunciendo los labios. Oh, pooor favor resopl Theo . Podra darte un paro cardaco si te acercaras a dos metros de una mancha. Por eso detesto el campo dijo Miguel con un estremecimiento. Sean se concentr en su bebida. Qu coo contestas a algo as? Puedes meterte con l, solta rle algn comentario ocurrente y malicioso que le haga sentirse como un gilipollas . Pero no lleva a ninguna parte, no vale la pena. Gemma dej su bebida y se inclin sobre la mesita de caf para alcanzar una bandeja co n crudits y hummus, y la pas para que se sirvieran. Os he explicado que Sean trabajaba en Wall Street antes de ser bombero? Como un centenar de veces dijo Theo en tono de aburrimiento. Sean lanz a Gemma una mirada interrogativa. Qu pasa, que ser bombero es poca cosa? To m un trozo de zanahoria y, despus de hundirlo en el hummus, se lo llev a la boca. Un hummus muy bueno, cario.

Me encanta or a los hombres llamar cario a las mujeres suspir Miguel . Es tan Neil Diam ond. Neil Diamond lleva tanta colonia que podra provocar una congestin en la autopista br ome Frankie. Por fin un tema de conversacin que interesaba a Sean. Conoces a Neil Diamond? Los conoce a todos, encanto sonri afectadamente Miguel. De verdad? Se dirigi a Frankie . Mike Jagger? Es ms malhablado que un camionero. Steven Tyler? Me pidi prestada mi bufanda favorita y no me la ha devuelto. Bruce? Qu ocurre con los bomberos y Bruce? se quej Frankie . Todos se vuelven locos por Bruce. Canta su dolor se burl Theo. Sean sinti un impulso colrico pero se contuvo. Cuntame algo de Bruce le pidi a Frankie, ignorando abiertamente a Theo. Bruce es un gran tipo, tiene los pies en el suelo. Necesita una puesta al da opin Miguel . Quiero decir, adnde va un hombre de ms de cinc ta aos con tjanos ceidos? Pa t ti co. Y esa cruz que a veces lleva colgando del cuell o? Es tan del 2003. Es el momento de desconectar, se dijo Sean a s mismo prcticamente acabndose de un tra go su margarita. Se qued ausente el resto de la noche, incluida la cena, vegetari ana por supuesto. Fue la nica forma que tuvo de soportar conversaciones sobre dis eadores de los que jams haba odo hablar o tergiversaciones de anuncios de tampones y que a eso lo llamaran arte. De vez en cuando prestaba atencin, cuando Frankie ha ca comentarios sobre la radio y el negocio musical. Era la nica de los tres amigos de Gemma que mostraba un genuino inters por l. Un poco rara a qu vena el parche en el ojo? , pero amistosa y claramente devota de Gemma. Los otros dos? Unos gilipollas engredos y pagados de s mismos. Sus entraas se le revolvan al ver cmo Gemma charlaba y se rea con ellos durante toda la noche. Quin es? Qu hace congeniando con ellos? Cmo ede estar conmigo? Has estado callado esta noche le coment Gemma mientras pona las ltimas sobras en la n evera. Supongo que s dijo Sean encogindose de hombros. Le pas el vaso que estaba secando, ag radecido de que la limpieza hubiera durado poco. Estaba exhausto. La poca energa con la haba empezado la velada se haba agotado tratando aparentar cordialidad con Tay oh y Miguel. Ests bien? le pregunt Gemma tocndole un brazo. Por qu siempre me preguntas lo mismo? No es verdad. Gemma pareca disgustada. S lo es. Lo haces constantemente. Hay algo de lo que digo o hago que te haga pensar que no estoy bien? Gemma hizo una pausa. Esta semana has estado un poco ausente. Ausente? Qu quieres decir? Malhumorado. Callado. Poco comunicativo. Tal vez soy un to malhumorado, callado y poco comunicativo. Tal vez. Gemma pareca insegura y sigui ordenando los vasos . Parece que Frankie y t os llevis bien. S, Frankie me gusta dijo Sean, ayudndola para que Gemma no tuviera que subirse a un taburete. Y parece que a ella le caes bien. Estoy segura de que maana me har un informe compl eto por telfono. Sean sonri. Creo que a Theo y a Miguel tambin les has cado bien prob suerte Gemma. Es difcil decirlo, slo hablan de ellos mismos. Sean notaba que estaba agotando sus lt imas gotas de paciencia.

Lo s suspir Gemma . Esta noche se han pasado un poco. Quieres decir que no son siempre as? Dios, no. Debes estar agradecido, al menos te han evitado tener que soportar su i mitacin de Liza Minnelli. Sean pareca desconcertado. Es una broma, cario. Reljate. Me parece que trataban de asustarte deliberadamente. Y por qu? No les gusta compartirme. Los llamar maana y les dir que se portaron como dos nios mu y malos. Bien hecho. Porque mi primera impresin es que Miguel es una reina desagradable y T ay oh un imbcil pretencioso. Me cuesta comprender cmo puedes ser su amiga. No han sido tan malos. Pareci que a Gemma la coga por sorpresa. Eso es discutible resopl Sean. Al menos son interesantes se defendi Gemma. Y mis amigos no lo son? Sean not cmo le suba la presin por las venas cuando Gemma mir cia otro lado admitiendo su culpa . Al menos tienen los pies en el suelo. Y qu? Eso no quiere decir que sean interesantes respondi Gemma cerrando de un portazo el armario de la cocina. Perdname. Supongo que ser un bombero y salvarle la vida a la gente es aburrido. Se r enfermera tambin debe de ser aburrido. Y peluquera. Al menos mis amigos hacen co n sus vidas algo que tiene un significado! Al menos contribuyen! Por qu te muestras tan crtico? No estoy siendo crtico, estoy siendo sincero. Son unos memos, Gemma. Vale, y tus amigos miran estpidos programas alienantes en la televisin y bisbol y se creen que es divertido insultar a alguien que tiene su propio negocio! replic Gemm a acalorada. Eso lo aclara todo rio Sean por lo bajo. Creo que tus amigos son buenas personas intent arreglarlo Gemma sin conviccin . Es slo Sean alz la mano. No importa. Vamos a dejarlo, vale? Estoy demasiado cansado. Cogi un plato que Gemma le pasaba y lo dej en el armario . Slo una cosa: por qu es tan importante para ti que antes de bombero fuera corredor de bolsa? Para m no es importante. Slo creo que es interesante. S? Adnde quieres llegar? pregunt Gemma cautelosa. Ests segura de que no les dijiste que trabajaba en Wall Street para que no pensaran que soy un simple y aburrido bombero al que le gusta Bruce y beber cerveza? Gemma pareca a punto de llorar. Te parece el tipo de cosa que yo hara? El tono dolido de su voz lo detuvo. Saba que se estaba portando como un gilipolla s. No lo s. Pues no lo hara. Y si crees que lo podra hacer, es que no me conoces en absoluto dij o colocando el ltimo plato en su sitio. Sean dese poder hacer que la tensin se evaporara simplemente abriendo una ventana. O, an mejor, retrasar el reloj unos minutos y sentarse tranquilamente junto a el la para decirle que la velada haba ido bien. Pero no era posible. Su mirada capt l a de Gemma; ella tambin senta lo mismo: el distanciamiento, la sensacin de desencue ntro. Y ahora qu? pregunt l sombro. Gemma se cubri un bostezo con la mano. Estoy derrotada. Vamos a la cama. En realidad dijo Sean , si no te importa creo que me voy a dormir a mi casa esta noc he. Oh. Sean se pregunt cmo aquella mnima expresin poda contener tanta sorpresa y tanto dolor . No te preocupes, no pasa nada le asegur, abrazndola . Es slo que no estoy durmiendo bie n y concilio mejor el sueo en mi cama, ya lo sabes. Ningn problema. Gemma le cubri la cara cariosamente con su mano . Por qu te cuesta dor

Historias, ya sabes evit responder. Sean Gemma en su voz haba un aviso , djalo estar, cario, vale? Entrecruz sus dedos con los lla y la bes con ternura en la frente . Te llamar maana cuando acabe mi turno. Podramo s ir a la playa. Estara bien contest Gemma en un tono de voz que intencionadamente no implicaba compr omiso, el mismo que haba usado despus de sus desastrosa cita en O'Toole's. Un beso ms y ya haba salido por la puerta en direccin a su apartamento. Gracias a Di os que se ha acabado, pens sobre la cena. Se desnud y se meti entre las sbanas, esper ando que el sueo le golpeara como cuando un boxeador profesional lanza el puetazo definitivo. Sin embargo volvi a recordar la casa de obra vista, y cuando pudo esc apar, su mente le llev a pensar en Gemma. El sueo no apareci. Sean no llam el da siguiente, ni al otro. Preocupada, Gemma le dej un mensaje, slo u no, pues no quera que l la acusara de preocuparse por nimiedades. Cuando pas otro da sin que respondiera, Gemma qued con Frankie en el caf para un encuentro de emerge ncia. Debo decrtelo, no creo que pinte bien. Frankie pareca un doctor dando malas noticias a un paciente . Primero te pide que no les digas a sus amigos que eres una bruja, despus no le gustan tus amigos, excepto yo, por supuesto aadi feliz , y lo ms importan te, desperdicia una oportunidad de hacer el amor. Frankie sacudi su cabeza . No pint a bien. No es el mismo desde aquel incendio. Pero no consigo que me hable del tema. Hay algo ms que el incendio. Lo s, lo s. Gemma picote lnguidamente del bollo que tena en su plato . Qu crees que acer? Est claro: llama a su puerta y averigua de una vez qu demonios est pasando. No crees que sera entrometerse demasiado? Entrometerse? Gemma, estamos hablando de tu novio. Si mi novio estuviera ausente t res das sin dar explicaciones, ni contestara a mis llamadas, puedes apostarte lo que quieras que yo estara aporreando su puerta. Mereces una explicacin. Lo s. Pero no estoy segura de querer saber de qu se trata.

Espera un momento. La voz de Sean a travs la puerta cerrada sonaba fatigada. Gemma se puso tensa, si n saber lo que poda esperar. Notaba los nudillos de su mano derecha palpitando. D os minutos ms y habra llamado a los bomberos para que derribaran la puerta. Ironas de la vida. Se abri la puerta y apareci Sean. Tena aspecto de no haber dormido desde haca das. Pasa dijo con voz abatida. Inquieta, lo sigui hacia el interior y le sorprendi ver las jaulas de Pete y Roger cubiertas en pleno da. Normalmente, cuando Sean estaba despierto, los pjaros tamb in. Me tenas preocupada le dijo. Lo s. Sonaba fatigado . Quera llamarte, pero Se humedeci los labios, pareca extraviad ate. Gemma se sent sin poder de apartar sus ojos de l. Qu est pasando, Sean? No me encuentro bien. Gripe? Ojal rio con amargura. Se hundi en una silla frente a la de Gemma. Le costaba creer el mal aspecto que t ena. Sus despiertos ojos azules estaban rodeados de ojeras y haban perdido el bril lo. Tres das sin afeitar haban poblado de canas su cara y su cuello. Pareca algo ms que enfermo, pareca atormentado. Hblame, Sean. Sobre qu?

Gemma trat de poner voz amable. Por qu no has respondido a mis llamadas? Ya te lo he dicho, no me senta con nimos. Fsicamente o mentalmente? De hecho, ni unos ni otros. Alz sus ojos en busca de los ella. Gemma entrelaz los dedos con fuerza. Tiene todo esto algo que ver con el incendio de la casa de obra vista? El qu? Que no te encuentres bien dijo cuidadosamente. Sean se recost en la silla. No suspir. Gemma estudi su cara: los ojos hundidos, la tez plida. Ests mintiendo. Tienes razn. Oh, Sean. Quiso acercrsele, pero su expresin, alejada e inaccesible, la detuvo. No quiero hablar sobre el tema. Sean. Su voz era casi una splica . No tienes que sufrir a solas, estoy aqu por ti, par a escucharte. Te acabo de decir que no quiero hablar sobre el tema. Te encontraras mejor si lo hicieras. Cmo lo sabes? se burl Sean. Lanz una risa corta . Quiero saber qu coo sabes t lo que car en una casa, creer que has hecho bien tu trabajo, slo para darte cuenta despus de que casi dejas morir quemado a un nio. Gemma se asust. As que eso fue lo que ocurri. No tengo ni idea. Sus ojos empezaron a llenarse de lgrimas . Pero estoy aqu por ti. Po r favor, djame ayudarte. No hay nada que puedas hacer dijo inexpresivo. Puedo abrazarte, puedo escucharte. Estoy bien insista Sean con los dientes apretados. Alejarte de la gente no es estar bien. Dobl las manos en un gesto de impotencia . Has l amado al trabajo para decir que ests enfermo? Qu? respondi adusto . No. Estuve de guardia veinticuatro horas y ahora tengo una semana libre. Cuando has de volver? El domingo. Y qu piensas hacer hasta entonces? Esconderte aqu y revivirlo una y otra vez? Puede musit Sean amargado, apartando la vista. Cuando volvi a mirarla, Gemma tuvo la impresin de que, en aquel momento, le costaba un tremendo esfuerzo emocional man tener la ms mnima relacin humana . Mira, no estoy seguro de que esto me vaya bien aho ra mismo. Esto? Gemma se sinti alarmada. Nosotros. Ni me gustan tus amigos ni a ti te gustan los mos. No sabes sobrellevar las exigencias de mi trabajo y, siendo sincero, que seas una bruja me resulta un poco extrao. Afrntalo, Gemma. En el nico sitio en el que funcionamos es en la cama . Las lgrimas estuvieron a punto de traicionar a Gemma, pero se contuvo. Eso no es cierto dijo tranquila. S, cario, lo es. Adnde quieres ir a parar? Luch por mantener una voz natural y calmada . Quieres que nos separemos? Por ahora s, tal vez dijo Sean apesadumbrado. Por ahora? Gemma no poda creer lo que estaba oyendo . Y yo qu, voy a tener que estar a u disposicin esperando a ver si cambias de opinin? No. Entonces qu? No lo s gru Sean, agarrndose la cabeza . En estos momentos ni siquiera puedo pensar con claridad. Pues piensa sobre esto: o estamos juntos o estamos separados. Es tu eleccin. Creo que es mejor que te vayas dijo Sean bajando la cabeza. Temblorosa, Gemma se levant lentamente.

Ests seguro? Acabo de decirte que ahora no puedo pensar con claridad! explot Sean. Su cara era el vivo reflejo del sufrimiento . Mira, haz lo que te d la gana, vale? Gemma se dirigi hacia la puerta y cogi la llave de su apartamento que estaba sobre una mesita. Estaba decidida a aguantarse las lgrimas hasta llegar a su casa. Pen s en dar un portazo o irse sin decir nada, pero no era su forma de ser y no tena g anas de que las cosas quedaran de aquella manera. En cambio se oblig a darse la v uelta para mirarlo. Cudate, Sean. Por favor. Le devolvi su llave. Sean inclin su cabeza como si asintiera, negndose a mirarla. Gemma se desliz por la puerta sin una palabra ms. Captulo 13 No tena planeado decirle que quera dejarlo temporalmente. Cuando el da anterior oy que llamaba a la puerta se puso de mal humor, pero saba qu e le deba una explicacin, por mnima que fuera. Estaba demasiado sensible y resentid o para hablar sobre el incendio de la casa; no estaba preparado para hablar, pun to. Saba que su intencin era buena y que ella slo haba reaccionado al verle en aquel estado de abatimiento. Pero se lo tom como una intrusin y se irrit en lugar de mos trarse comprensivo. Entonces las palabras surgieron sin querer, producto de la f uria contenida y la confusin. Pero ahora que ella haba accedido a su peticin, supona que para siempre, se preguntaba si haba sido lo adecuado. Se esforz por levantarse de la cama y fue a la cocina para preparar caf y dar de c omer a los pjaros. Hoy se tena que enfrentar con el mundo exterior: haba una fiesta de despedida de uno de los muchachos del camin 49 que se jubilaba, y si no apare ca, iba a tener que escuchrselo mucho tiempo. Ira, tomara una cerveza, lo felicitara y se arrastrara de nuevo a su cueva. Cualquier cosa era soportable durante media hora. No te ofendas, pero ests hecho una porquera. Yo tambin me alegro de verte le respondi Sean a Mike Leary mientras entraba en el cl ub Huntington Elks. El lugar estaba lleno de bomberos con sus familias. El homen ajeado, Dennis McNab, estaba sentado a la cabecera de una gran mesa al fondo de la sala junto a algunos de sus camaradas de compaa. Las risas estridentes eran la banda sonora del da, haciendo que Sean an se sintiera peor por ser aquel pozo de m iseria. Dnde est Rapunzel? Sean s enfad. Eres un maldito pesado, lo sabes, verdad? No estaba de humor para explicarle a Lear y su separacin y pens deprisa: era sbado por la tarde . Est en la tienda. No ha encont rado a nadie que la pudiera sustituir. Repteme el nombre de la tienda. Me gustara ver qu hay. Sean hizo ver no que lo oa y se alej. Era lo ltimo que necesitaba, Mike Leary en el Golden Bough, descubriendo lo extravagantes que eran los productos que Gemma ve nda. Se poda imaginar los comentarios de Leary en el cuartel. Se dirigi hacia una de las neveras y sac una Guinness. Ech una ojeada a la sala y v io a J.J. Roper sentada sola en una esquina. J.J. era una de las pocas mujeres d el FDNY y haba entrado en la academia al mismo tiempo que Sean, pero an no haba sid o totalmente aceptada por sus compaeros de cuartel. Sean haba odo ms de un comentari o de alivio por parte de otros bomberos por no tener una mujer en su compaa, ya qu e, en su opinin, habra representado un cambio en la dinmica. Otros sealaban que tend ran que deshacerse de las revistas pomo del lavabo. Algunos incluso dudaban de qu e las mujeres pudieran sobrellevar el trabajo, a pesar de las evidencias en cont ra. Sean supona que los muchachos se sentan amenazados por la presencia de J.J. Er a fuerte como una mula y del todo competente, pero adems era una mujer de bandera , con unas piernas largas y una melena rubia que normalmente se recoga en una tre nza. Si llegase a or la mitad de los comentarios sexistas que provocaba, el depar tamento tendra que hacer frente a un litigio por acoso. Se sinti apenado al verla sola, con su condicin de intrusa an intacta. Decidi sentarse con ella.

Hola. Hola sonri J.J. agradecida mientras Sean se sentaba a su lado . No esperaba verte por aqu. Te ests burlando? No me habra perdido la jubilacin de la seorita Nabby por nada del mu ndo. J.J. mir al fondo de la sala donde estaba el hombre en cuestin. Qu va hacer ahora? Su hermano es contratista. Nabby ha estado trabajando con l desde hace aos, pluriem pleado. Creo que ahora va a dedicarle todo su tiempo. Y qu pensar la seora Nabby del tema? El seor y la seora Nabby se separaron har unos siete meses, me parece. De verdad? Un bombero divorciado, es difcil creerlo. Se rio a carcajadas mientras ac ababa su copa. Su acritud llam la atencin de Sean. Problemas domsticos? Ech un vistazo por el saln. Dnde est Chris? Chris era el marido de J.J. Adems de ser un idiota redomado, era polica. Muchos po licas deseaban ser bomberos y la animosidad entre las dos profesiones era muy fue rte. El partido anual de hockey entre los departamentos acababa siempre en un bao de sangre. No era extrao que cuando J.J. iba acompaada de Chris a los actos organ izados por los bomberos la cosa acabara a puetazos. Est de servicio, haciendo un mundo ms seguro para la democracia. Puede ser que note un poco de sarcasmo? Un poco. Qu pasa? J.J. alz su mano como queriendo decir, espera un minuto y se apresur a rellenar su v aso. Ests seguro de que quieres orlo? pregunt a Sean cuando regres. Seguro, siempre y cuando no tenga calificacin X. No la tiene. Dio un sorbo de su vaso de plstico . Quiero un hijo y Chris no. Y se emp ea en que deje el departamento. Dice que es demasiado peligroso. Sean sacudi la cabeza carcajendose. Dios. Me pregunto si tendr algo que ver con mi no ex novia. Ex novia, le resultaba e xtrao hasta cuando se lo deca a s mismo. J.J. lo mir con renovado inters. No saba que tuvieras novia. La tena hasta ayer. Qu ha pasado? Sean se encogi de hombros, sin demasiado inters por hablar del tema. No soportaba que fuera bombero, entre otras cosas. Desvi la mirada . No funcionbamos c omo pareja, ya sabes. Es difcil de explicar. Mal rollo. S que lo es. Mud su expresin por una de preocupacin. Sabes que tienes un aspecto horrible? Gracias, eres la segunda persona que me dice lo mismo en menos de quince minutos. Duermes bien? No demasiado. Hubo un segundo de duda antes de que le preguntara. Tiene algo que ver con lo del incendio de la casa de obra vista? Sean se recost contra la pared sintindose despreciable. Puede. Qu has odo? J.J. pareca incmoda. Ya sabes. El nio. El arcn. Sean la mir inquisitivo. As que ha corrido la voz. Estoy jodido. Le podra haber pasado a cualquiera dijo J.J. mirando el fondo de su vaso. Entonces por qu todo el mundo est hablando de ello? Los bomberos son viejas comadres cotillas, ya lo sabes. Le puso una mano sobre el hombro . Mira, lamento haber sacado el tema. Yo tambin. Gracias por haberme arruinado el da. Sean ech la cabeza hacia atrs y bebi.

J.J. se levant para irse, molesta por la respuesta de Sean, lo que hizo que an se sintiera peor. La cogi por el codo. Lo siento. Era del todo innecesario. Vuelve a sentarte, por favor. La mir . De verdad que tengo tan mal aspecto? S. Estupendo. Cundo fue la ltima vez que te tomaste unos das libres para estar t solo? No lo s, hace meses. Tal vez tendras que irte fuera un fin de semana largo. Te podra ir bien suspir J.J. . Y a me gustara a m irme sola unos das. Slo para pensar. Y por qu no lo haces? No me lo puedo permitir. Estamos hipotecados hasta las cejas con la casa. Adems, c asi seguro que Chris se pondra a berrear. Pues djalo que berree. Con el rabillo del ojo pudo ver cmo Leary se diriga hacia l . M erdonas un minuto? J.J. asinti y fue a encontrarse con su amigo. Qu hay? Te la ests ligando? pregunt Leary excitado. Ests loco? Por qu no? Est buensima. Y tambin est casada. Con un gilipollas que lleva un arma. Recuerdas? Ah, s, con lo mejorcito de Nueva York. Lo haba olvidado. Sean le dio un fuerte empujn en el hombro. Tengo una idea: por qu no te metes en lo que te importa, en vez de preocuparte por los dems? Leary se qued boquiabierto. Se puede saber qu mosca te ha picado hoy? Olvdalo. Mira, tengo que irme. Dile a Nabby que le deseo lo mejor. Le dio a Leary u n puetazo en el hombro en plan de broma . Ya te coger en el rebote, vale? Se alej a grandes zancadas. Todos le ponan nervioso. Y todo. J.J. tena razn. Necesit aba escapar.

Bsala otra vez y la acomplejars. Gemma levant la vista de la pequea Domenica, a quien estaba acunando, y vio a Mich ael y a Theresa aparecer por la puerta. Haca veinte minutos que se haban ido a cen ar solos por primera vez desde el nacimiento de su hija y ya estaban de regreso. Theresa se apresur hacia el sof con los brazos estirados. Michael bromeaba pero e staba un tanto asustado. Va todo bien? pregunt Gemma, entregndole el beb. Vete a saber suspir Michael, observando a su mujer afectuosamente . Mam Osa no se poda relajar. En cuanto pidi la cena, temi que hubiera ocurrido una catstrofe y hemos te nido que venir a casa deprisa y corriendo. Gracias por el voto de confianza dijo Gemma mirando a Theresa. No es por ti asegur Theresa, mientras besaba los puos regordetes de su hija . Es algn e xtrao proceso maternal. No he podido soportar estar lejos de ella. Cuando trabajas ests lejos de ella seal Michael. Slo porque es mi obligacin. Es diferente. Estoy seguro de que cuando vaya a una residencia universitaria querrs ser su compae ra de habitacin brome Michael. No ir a ninguna residencia. Vivir en casa y estudiar on line. Michael se agach para besar la oreja de su nia. Tu mam est loca, Domenica. Cuando antes lo sepas mejor. Aunque estaba conmovida por la escena familiar, Gemma se senta fuera de lugar. Supongo que mis servicios ya no son necesarios. No te vayas le dijo Michael . An no hemos cenado. Mir a Theresa . Vamos a pedir un chino Qudate. Estis seguros? Qudate repiti Theresa . Quiero saberlo todo sobre Sean y t. La verdad dijo Gemma esforzndose por parecer indiferente es que hemos roto.

Qu ha pasado? La mirada de Michael anunciaba tormenta. Ha sido de mutuo acuerdo, Mikey, no es necesario que le sacudas con tu stick. Si t lo dices refunfu Michael, mientras se diriga a la cocina . Qu queris para cenar Berenjenas con salsa de ajo pidi Gemma. Cerdo moo shu dijo Theresa. Se volvi hacia Gemma . Fue mutuo? insisti sin parecer demas ado convencida. Se poda escuchar a Michael abrir y cerrar cajones en la cocina bu scando la carta del restaurante. Algo por el estilo. No lo s. Sentada con su hija en el regazo, parecan una versin moderna de La Virgen y el Nio. Las dos irradiaban felicidad, haciendo que Gemma fuera dolorosamente consciente del vaco de su vida. Quera lo que Theresa tena: un marido, una criatura, una tranq uila noche en casa comiendo comida china y viendo vdeos. Era pedir demasiado? Qu ha pasado? pregunt Theresa impaciente en voz baja. Gemma comprendi que deba ser una conversacin rpida, aprovechando que Michael estaba al telfono haciendo el pedido. Es slo que no funcionaba confes Gemma con tristeza . Le molestaba que yo me pusiera de los nervios cada vez que se iba a trabajar, y que yo fuera una bruja era un poc o demasiado excntrico para l. Ese tipo de cosas. Y el sexo? susurr Theresa, como si el beb que ahora agitaba sobre su rodilla pudiera orlo y comprenderlo. Fantstico. Gemma se sonroj . Pero se vio involucrado en un grave incendio que hubo hac e un par de semanas y desde entonces ha sido como hablar con una pared. Quiz temi que si te lo explicaba te pusieras histrica. Puede. Theresa poda tener algo de razn. Pero el silencio de Sean denotaba ms la falta de c onfianza y su dificultad por comunicarse. Pensar en l le provocaba remordimientos y dudas. Tal vez debera haberlo dejado tranquilo en lugar de intentar que se le a briera? Pero reservarse las opiniones y los sentimientos le pareca extrao. Su fami lia exteriorizaba sus emociones y con Frankie hablaban de todo sin excepcin. Comu nicacin era el criterio por el que meda las relaciones, lo ntimamente que cada uno conoca los asuntos del otro. Se preguntaba si existan otros medios de entenderse. Michael reapareci en la sala de estar. Diez minutos y al chino, lo que en realidad quiere decir veinte. Se sent en el sof e ntre su mujer y su prima y cogi a la nia para ponrsela en su regazo . Qu me he perdido? Nada dijo Theresa. Mir a su prima afectuosamente. Si quieres puedo presentarte a alguno del equipo ofreci. Lo pensar. Alarg los brazos . Dame a esta preciosidad. Vosotros podis tenerla siempre y yo tengo que aprovechar el tiempo mientras pueda. Michael acept de buen grado, pasndole a Domenica. Era un beb calmado, que le sonrea a todo el mundo mostrando sus encas. Sostenerla le pareca a Gemma como enfocar con la lente de la cmara, la realidad se volva ntida, incluyendo su proceder: tena que haber dado algo ms de cuerda a Sean, esperar a que la llamara. Al final lo habra h echo, lo saba. Detestaba la forma en que se haban separado, l confuso y colrico, ell a huyendo. Haba sido un error. Lo amaba, lo deseaba y pensaba luchar por l. Si nec esitaba aire, se lo dara, pero de ninguna manera pensaba rendirse. O dejar que l s e rindiera. Esper a la maana siguiente para ir a ver a Sean. Se le ocurri ir a verle al regresa r de casa de Theresa y Michael, pero era demasiado tarde y no tena ni idea del ho rario que tena aquella semana. Adems no quera parecer desesperada. O loca. No era demasiado como muestra de buena intencin, pero haba salido a enfrentarse co n la habitual multitud de los domingos para comprar caf y las magdalenas de choco late que le gustaban a Sean. Mientras volva hacia el edificio ensayaba lo que iba a decir. He venido a traerte magdalenas. Demasiado cursi. Podemos hablar? Mejor, era ms su estilo, simple, directo. Cmo podra resistirse al oler el caf y las pastas an ca lientes en su mano? No se senta exactamente nerviosa, pero anticipaba la situacin. Cuando lleg ante la puerta de Sean, su corazn palpitaba el doble de acelerado. Dud antes de llamar, segura de haber odo gritos en el interior del apartamento. Miran do a su alrededor para estar segura de que nadie la vea, puso su oreja contra la

puerta. Eran gritos, seguro, aunque amortiguados. Pareca slo una voz. Desconcertad a, dej de escuchar a travs de la puerta. Si estaba dormido y tena pesadillas, el ti mbre lo despertara; si estaba teniendo una discusin telefnica lo interrumpira. Qu hago Se mordi el labio. De momento, el volumen de la voz pareca haber descendido y el c af en su mano se estaba enfriando. A la porra dijo en voz alta, y toc el timbre. Al instante, Pete y Roger se pusieron como locos en sus jaulas, graznando con ms fuerza de la que Gemma esperaba. Se empequeeci, rezando para que Sean abriera la p uerta antes de que los vecinos de la planta se pusieran histricos. Las diez y med ia de un domingo por la maana es demasiado pronto para algunos. Unos pasos sonaron sobre el suelo del interior del apartamento y en Gemma brot la esperanza. En slo unos segundos se abrira la puerta y se encontraran cara a cara. Ya habra olido el aroma del caf y las magdalenas, y aparecera con aquella sonrisa t orcida que ella adoraba invitndola a entrar. A media maana, todo se habra aclarado y estaran de nuevo uno en brazos del otro. Se descorri una cerradura. A Gemma se le encogi el estmago. Se descorrieron dos ms. Contuvo el aliento. Se abri la puerta y todo se vino abajo. All delante, envuelta en la ropa de Sean, haba una espectacular mujer cuya hmeda me lena rubia reluca acabada de salir de la ducha. Llevaba un telfono mvil en su mano y estaba muy enfadada. S? pregunt impaciente la mujer. Tras ella, los graznidos de los pjaros eran ensordeced ores . Callad de una puta vez! grit antes de que su cara se congestionara, sin que Ge mma pudiera adivinar si era a causa del estrs o de la irritacin. Ummm Sean no est dijo la mujer bruscamente. De su mano cerrada sala el sonido amortiguado de una vocecilla que gritaba por el telfono . Lo siento, ahora no puedo hablar. Asombrada, Gemma se qued inmvil. Quin era aqulla? Eran ? Se alej de la puerta. Sean y otra mujer. Se sinti como si una invisible mano gigante le hubiera abierto el pecho para arrancarle el corazn y dejarlo suspendido en el aire, herido y sangrando. Qu boba haba sido. Abrumada, regres al ascensor. Aflorar on las lgrimas cuando lleg a su rellano y lo record replet de muecos de peluche, su s oledad ahora era una burla para ella. Qu ingenua haba sido aceptando asumir el rie sgo. Por qu le haba fallado su intuicin? Ya en su apartamento fue directamente a la cocina y tir el caf y las magdalenas a la basura con toda su rabia. Poda or las pisadas de la rubia, bum, bum, mientras s egua discutiendo con quienquiera que fuera el que estaba al telfono. Puede que fue ra Sean y que tuvieran un pelea de enamorados. Mejor. Se menospreci por su mezquind ad, pero no poda evitarla; ni quera odiarle, pero le odiaba. Los odiaba a los dos. Se sent en una de las sillas de la cocina, con la cabeza entre las manos. Y ahora qu? La necesidad de lamentarse, de sentirse desgarrada, era muy intensa, pero se prometi que no sucumbira. Nunca. Y nunca ms entregara su corazn tan fcilmente. Si su fe le haba enseado algo, era que siempre existe un motivo por el que las cosas suc eden, aunque puede que el motivo no quede claro durante un tiempo. Saba que tras todo aquello se esconda una leccin. Tan slo deseaba averiguar cul era. Captulo 14 Dos das en el Blackfriar Inn haban sido suficientes para Sean. Paseando por los bo sques, mientras gozaba del aroma de los pinos y los huidizos rayos de sol que tean de colores las desnudas ramas de los rboles, haba revivido una y otra vez la secu encia del incendio. Le resultaba imposible huir del nio en el arcn. Cuando sali par a dar su ltimo paseo antes de volver a casa, pens en J.J. La haba llamado una vez p ara agradecerle que hubiera accedido a cuidar de sus pjaros. Haba sido el intercam bio perfecto: J.J. haba tenido un fin de semana sola, sin coste alguno, y l haba po dido irse sin descuidar a Roger y Pete. Inspir profundamente dejando que el aire fresco le llenara los pulmones. Al menos haba tenido tiempo durante el fin de semana de pensar en Gemma. El ritmo de su r elacin haba sido inadecuado, tambin estaba lo de sus amigos y lo de la brujera. Por una parte la envidiaba por mantener la libertad de ser quien era, pasando de con vencionalismos, abierta al mundo. Pero l no era as. Se le ocurri una fantasa, en la

que l se disculpaba por la forma en que haban acabado las cosas y se escuch decir es pero que sigamos siendo amigos. Lanz una amarga carcajada, que reson en el silencio del bosque ahuyentando una bandada de estorninos. Recordaba que cuando una muje r se lo dijo a l pens: Que te jodan! Acabas de amargarme la vida y tienes las narices de pensar que quiero conservar tu amistad? Pirdete. Pero quera que Gemma siguiera siendo su amiga. Estar con ella era como abrir un libro nuevo de tu escritor preferido; no estaba s del todo seguro de lo que contena, pero sabas que te iba a gustar. Estaba llena de misterio y sorpresas, dulce e iconoclasta. Pero l era txico. Saba que, por mucho que deseara mantener algn tipo de contacto, no deba arrastrarla a su agujero negr o. Gemma mereca algo mejor. Sigui caminando haciendo crujir la hojarasca bajo sus pies. Las ltimas palabras que ella haba pronunciado haban sido desinteresadas, pidin dole que se cuidara. Cerr sus ojos y le envi un mensaje. Lo intento, Gemma, de la ni ca manera que s. Por favor, perdname. No la podra culpar si no lo haca, no la podra culpar por nada. Al girar la esquina de su calle, Sean se angusti al caer en la cuenta de que poda encontrarse con Gemma, si no en aquel momento, cualquier otro da. Le entristeci pe nsar ello, en gran parte porque poda prever con claridad que tendra una actitud pe nosa en caso de producirse: arrastrando los pies, murmurando las frases. Era un intil en lo que se refera al tema de las ex relaciones. Mientras se acercaba a su edificio pudo ver lo que pareca ser un abultado arco ir is roto envuelto en plstico. Al aproximarse ms se dio cuenta que era la coleccin de animales de peluche que haba comprado a Gemma. Los haba tirado a la basura, el me nsaje estaba claro. Rasg la bolsa y, sin saber el motivo, rescat el u rosa porque l e molestaba ver aquel mueco tirado de aquella manera. Se lo dara a una de sus sobr inas la prxima vez que fuera a Long Island. Decepcionado, entr en la portera y se dirigi hacia su apartamento. No quera que el da empezara as. Al abrir apreci de inmediato que las cosas estaban ms o menos como las haba dejado, aunque ms limpias. La alfombra haba sido limpiada y aspirada, las ventanas despoj adas de su suciedad y no se vea ni la ms mnima mota de polvo en ninguna superficie. Ya veo que Merry Maids ha estado aqu brome Sean, dej su bolsa en el suelo y cerr la pu erta tras de s. J.J. le sonri amistosa. Al menos haba alguien que se alegraba de verlo. No he podido evitarlo confes J.J., apartando la mirada por un momento de la televis in, donde al parecer estaba viendo algn tipo de competicin canina en Animal Planet . Las mejores ideas se me ocurren con el trapo del polvo en las manos. Y t qu tal? Cmo te ha ido el fin de semana? He vuelto antes de hora. Imagnate. Pete y Roger se haban puesto a cien al verle. Cruz la sala, les abri la jaula y los observ aletear alegremente disfrutando de su libertad. La mayora de las mujeres g ritaban cuando los liberaba, pero J.J. no pareci perturbarse. Cmo habra reaccionado G emma? Al darse cuenta de lo que pensaba, sacudi la cabeza para limpiar su mente. Qu has hecho de divertido? pregunt. He ido de compras, he limpiado ms que nada relajarme y pensar un poco. Sus ojos se p osaron por fin en el u que estaba junto a la puerta y mir a Sean inquisitiva. Es para una de mis sobrinas. Venga, sigue, qu ms has hecho? Eso es todo. Y t? Caminatas, comer, pensar y no dormir. Somos una pareja tranquila. Apunt a la televisin con el mando a distancia y la apag . N o s cmo decirte lo agradecida que te estoy por dejarme tu apartamento este fin de semana. De verdad que me ha ayudado a aclarar mis ideas. Hey, que yo he tenido una canguro para los pjaros gracias al trato, as que los dos hemos salido beneficiados. Saba que era una grosera, pero deseaba que se fuera pronto. Quera estar a solas. Supongo que va siendo hora de que me vaya. J.J. se levant del sof bostezando. Gracias a Dios. Venga, te acompao hasta abajo.

Se ech de nuevo la chaqueta sobre los hombros, cogi la maleta y se dirigi en silenc io hacia el ascensor seguido de J.J. Sabes que siempre que quieras hablar, o lo que sea, estoy a tu disposicin? tartamude J.J. de manera extraa. Igualmente acert a responder Sean. Eres un buen amigo, Sean. Odio verte tan desanimado. T tambin eres una buena amiga, J.J. Sean not cmo le lata la sien izquierda.

No es mejor esto que estar sentada en casa llorando? Se preguntaba Gemma mientras r egresaba pedaleando a su casa despus de dar una vuelta en bicicleta por Central P ark. Haban pasado menos de veinticuatro horas desde que haba llamado a la puerta d e Sean y la realidad la haba golpeado, an se senta bastante baja de moral. Pero los increbles poderes regeneradores de la madre naturaleza le ayudaban y se senta agr adecida. A diferencia de muchos neoyorquinos, Gemma no dejaba la bicicleta cuando empezab a el fro. Hay algo revitalizante en envolverse de ropa en una fra maana y notar cmo el viento te golpea despertndote. Al entrar en su calle algo la fren en seco: all, bajo el toldo de su edificio, estaba Sean con la esbelta rubia que haba visto ves tida con su bata de bao. Clav los frenos, que chirriaron hasta detenerla por compl eto. All estaban, charlando animadamente, Sean luciendo una sonrisa mientras se v olva para decirle algo a Tommy, el portero. Sigui mirando incapaz de evitarlo. Sea n par un taxi y antes de que la mujer se introdujera en su interior, la abraz. Gemma se qued helada y todos sus sentimientos de mejora se desvanecieron. Haba tenido una maana agradable, haba hecho algo saludable para s misma y cmo la premi aba la diosa? Golpendola en la cara con la visin de su infierno ms ntimo! Sinti nuseas le dio la vuelta a la bicicleta y pedale a toda velocidad en otra direccin. Ira a ver a Frankie.

Me tomas el pelo? Se est tirando a una que se parece a Barbie Malib? Gemma asinti. Si quieres saber mi opinin, me parece ir muy deprisa. Deba de estar rondndola antes. Gemma hizo una mueca, odiando la predileccin de Frankie por decir la cruda verdad . Dicho de aquella manera, su relacin con Sean pareca algo insignificante, un simp le blip en el radar de su vida. Mir a Frankie aparentando preparar dos sndwiches d e queso a la parrilla. La mayora de las labores del da a da parecan escapar a las ha bilidades de Frankie, entre ellas cocinar. No le caba duda de que, si pudiera, su amiga subsistira con Coca Cola light, cigarrillos y barritas dietticas. Frankie dio la vuelta torpemente a los bocadillos en la parrilla. Mierda, por qu se quema la mantequilla? Baja el fuego. Ten, cocina t. Cambiaron de lugar y Gemma le cogi la esptula a su amiga. Quiz debera mudarme murmur Gemma. Ests loca? Vives en un piso bonito, en un edificio bonito y pagas una miseria! S, pero No s si podr soportar encontrrmelos la imit Frankie, intuyendo perfectamente lo que Ge mma iba a decir. Bingo. Que se fastidie despotric Frankie . No dejes que te eche! No le dejes ganar. No es una guerra. Pues debera serlo! Un maldito gilipollas hiere a mi mejor amiga? Merece la muerte. Se acerc a Gemma a los fogones . Puedes hacerle un conjuro? Haz que durante el resto d e su vida, cada vez que intente parar un taxi, lo atropelle o algo parecido. Nunca hara una cosa as. Presion con la esptula uno de los sndwiches . Aunque es tentad Y ahora qu? Como siempre, supongo, slo que con el aadido de que espero no encontrrmelos. Y preoc upada por mi abuela. Ya. Y qu hay de nuevo sobre ese tema?

Michael se est moviendo para conseguir una cita con alguno de los mejores geriatra s de la ciudad. Se ha vuelto olvidadiza y tiene cambios de humor. Quiz tenga sndrome premenstrual brome Frankie. Ojal. Mantenme informada. Gemma asinti y Frankie se dirigi hacia la nevera. Sabes lo que creo que deberas hacer con Sean? pregunt mientras sacaba un cartn de lech e. Qu? Matarlo. Gemma rio. No, en serio. Alquila un matn. Apuesto lo que quieras a que tu primo Anthony conoc e gente que sabe de alguien. Elimnalo. Ahmalo. Prepara algo para que descanse en e l fondo del mar. Mtele un capuchn por el culo. Sabes que ests como una cabra. S, pero te he hecho rer, no? Cierto. Hay alguna novedad en el asunto de Uther? pregunt Frankie despreocupada mientras tom aba un trago de leche directamente del envase y luego lo volva a dejar. Lo har esta semana, prometido. Me dar algo feliz en lo que concentrarme. Gemma medit sobre ello, mientras pona los crujientes y dorados sndwiches sobre sendos platos. Hacer de ayudante de Cupido siempre le haca sentirse mejor y le ayudara a evitar p ensar en ciertas cosas . Qu quieres que haga si no se muestra interesado? Le interesar contest Lady Midnight. No te he preguntado cmo fue la recreacin de la batalla de Hastings. Gemma le ofreci a Uther una taza de infusin de manzanilla y se sent en un taburete a su lado. Siempre haca un descanso de diez minutos a la media hora de iniciada l a leccin de tarot, pues la experiencia de aos le haba enseado que a la gente le cost aba mantener la concentracin una hora seguida. Uther era una agotadora excepcin, p ero ella se tom un descanso de todas maneras para conseguir su objetivo de entreg arle el telfono de Frankie antes de que acabaran los diez minutos. La pregunta emocion tanto a Uther que a Gemma casi se le parte el corazn. Fue fantstico dijo entusiasmado . Yo era uno de la guardia personal del rey Harold y deba aparentar que una flecha me hera en el ojo. Uau. Debi de ser doloroso. Doloroso, pero compensa. Uther sorbi su infusin . Quiz este verano nos atrevamos con la batalla de Agincourt. Suena interesante. Deberas venir alguna vez. Hizo una pequea pausa . T y tu amiga. Te gust, verdad? dijo Gemma con toda la intencin. Lady Midnight? Jo, jo, podra decir que s. Se llama Frankie, Lady Midnight es su papel en la radio. Cmo mezcles las dos ests per dido . Le pareciste atractivo. Al estilo de una feria renacentista. De verdad? Uther inspir con orgullo . Yo tambin creo que la damisela es bastante seduct ora. Deberas verla con el ojo tapado, pens Gemma. Estaban hechos el uno para el otro; una con un parche, el otro corriendo por el parque con la cota de malla haciendo ve r que una flecha le haba acertado en el ojo. Quieres su nmero de telfono? Nmero de telfono? Uther se puso en guardia. S, para llamarla y as podis quedar. Me imagino que preferiras escribirle una nota en un pergamino y hacrsela llegar en el pico de un cuervo, pero estamos en el siglo XXI, Uth. La decisin de drmelo es tuya o ella te dijo que me lo podas dar? Ella me dijo que te lo poda dar dijo Gemma, sintiendo que haba retrocedido en el tie mpo hasta la escuela. Qu vendra ahora? Le preguntara si poda concertarle una cita con Frankie junto a su taquilla despus de las prcticas de necromancia? Entonces lo apuntar. Ests segura de que a ti no te importa?

Por qu debera importarme? Gemma no reaccion a tempo. Me parece que t y yo tenemos una especie de conexin que va ms all de lo terrenal, dul ce dama, y no me gustara decepcionarte dijo Uther, mientras intentaba mirarla con aire seductor por encima de la taza. Uther, tengo novio minti Gemma. De ninguna manera iba a decirle que estaba libre. Y menos cuando estaba hablando de conexiones ultraterrenales, significaran lo que significasen. Ah, s, l. Uther pareca molesto . Me hablaste de l en el mercadillo. Cul es su benefic Tuvo la tentacin de responderle que no era asunto suyo, pero como estaba intentan do allanarle el camino a Frankie, no le qued ms remedio que mostrarse sociable y a mistosa. Es bombero, pero antes era corredor de bolsa. Tan pronto como las palabras salieron de su boca, Gemma se dio cuenta: Sean tiene razn. Por qu lo hago? Utilizo su anterior trabajo como una justificacin, como si lo que hace ahora no fuera suficiente. Una muy noble profesin. Uther estaba impresionado . Si lo piensas bien es una especie de cazador de dragones. S. Era el momento de alejar a Sean de la conversacin . Mira, te escribir aqu el nmero Frankie. Tom una de las tarjetas de la concha marina junto a la mquina registradora y garabate el nmero de telfono de su amiga en el reverso . Como ya sabes, Frankie es t en antena desde medianoche hasta las seis de la maana los das entre semana le sonr i , normalmente la mejor hora para llamarla es a partir de las dos del medioda. Muy agradecido, gentil dama. La llamar con inmediatez, si no con inmediatez maana a lo ms tardar. Mir la tarjeta antes de guardrsela en el bolsillo . Una pequea pregunta. Es pagana? No lo tiene decidido. Cree en la trinidad, que en su caso son Aerosmith, los Beat les y Led Zeppelin. A Uther pareci hacerle gracia y sonri. Fascinante. Estoy de acuerdo. Volvemos a nuestro tarot? Captulo 15 Estoy tratando de decidir por qu motivo te odio ms le deca Gemma a Michael mientras s e dirigan desde el parking del Dante's hacia el restaurante . Por concertarme una c ita con otro jugador sonado de hockey o por no llamarme para la cita con el geri atra de Nonna. No te llam porque no habras podido ir de ninguna de las maneras dijo Michael, mientr as le sostena la puerta para dejarla pasar . Era entre semana y en horario de traba jo. Y adems mi madre no quera que fuera, verdad? Michael se qued callado. Lo saba. Y en cuanto a Boris prosigui Michael cambiando de asunto , te pregunt si queras que te preparara una cita con uno del equipo y me dijiste que s. Se sac la dentadura a lo hora del postre, Michael. Me dijo que se senta cmodo conmig o. Pero est bien, no? No lo s! Puede, pero estaba concentrada en no mirarle las encas. Michael aparent sorpresa. Qu ha pasado con mi dulce prima abierta de miras que senta amor y compasin por todas las criaturas de Dios? La quem un bombero. Pasemos a la siguiente pregunta, por favor. Gemma pudo sentir una oleada de tensin al entrar en el saln del banquete en el que ya estaba reunida el resto de la familia. Haca aos que era una bruja y se podra es perar que lo tuvieran asumido, pero no: slo tena que aparecer y algunos de sus fam iliares reaccionaban como si Satn se hubiera materializado. Era descorazonador y por descontado molesto. Como preparacin para afrontarlo, Gemma se haba dedicado toda la maana a cambiarle l a letra a una cancin de Sonrisas y lgrimas, transformndola en Cmo resolvemos un proble ma como el de Nonna Maria?. Nonna era el motivo por el que todos ellos estaban al

l: le haban diagnosticado la enfermedad de Alzheimer en un estadio medio. Ya no po da seguir viviendo sola. Espero que esto no sea demasiado horrible le confi Michael, mientras se sentaban en la larga mesa con el resto de la familia. Gemma se fij en el mar de caras familiares que la rodeaba. Estaban todos los que esperaba ver: su madre, su ta Millie, Theresa, Anthony y su mujer Angie, varios p rimos con sus esposas. Su mirada se encontr con la de su madre y, por una fraccin de segundo, le pareci que casi la saludaba e incluso le sonrea, pero enseguida se volvi para hablar con ta Millie. Gemma se haba convertido en una experta ignorando aquella forma evidente de rechazo, pero en su interior an le dola. Se dirigi a Anth ony, a quien tena a su izquierda. Dnde est ta Betty Anne? En casa cuidando de Nonna respondi abatido apretndole el brazo . Me alegro de que haya s venido, Gem. Ignora las faccia brutas, no te darn ni la hora. Gemma sonri conmovida, pues no haca mucho tiempo Anthony se encontraba entre ellas . Gracias, Ant. Muy bien, todo el mundo, vayamos directos al asunto dijo Michael aplaudiendo con f uerza para llamar la atencin de los presentes. Gemma pudo ver de reojo la mirada de Anthony hacia su hermano, reflejo de la molestia que desde siempre le produca la evidente tendencia de Michael a controlarlo todo. Es increble como hay cosas q ue nunca cambian. Aquella pareja podra llegar a los noventa y seguiran sin entende rse. Como ya sabis empez Michael , la semana pasada Theresa, junto con ta Connie y ta Millie llevaron a Nonna al geriatra. Despus de hacerle un montn de pruebas, el doctor le diagnostic Alzheimer. Qu tipo de pruebas? pregunt la prima Paulie que haba venido desde Commack. Michael le pregunt a Theresa. Pruebas de memoria, de lenguaje, todo lo que se te pueda ocurrir. Hay una cosa qu e se llama la pantalla de los siete minutos que los mdicos utilizan para diagnost icar Alzheimer, pero no hay una prueba determinante para la enfermedad. Los resu ltados de Nonna no fueron buenos. Dselo sin rodeos gru ta Millie, dando una calada a su Winston . No poda distinguir una ldita banana de una naranja, ni saba el ao en que viva. El doctor le pidi que dibuja ra un reloj indicando las tres menos cuarto y no supo. Fue horrible. Paulie inclin la cabeza mirndola incrdula. Te dicen que hagas unos dibujos para saber si tienes una enfermedad senil? La senilidad es distinta del Alzheimer dijo Theresa con paciencia . Creme Paulie, est e mdico sabe lo que hace, es uno de los mejores geriatras de la ciudad. Si l dice que Nonna tiene Alzheimer, es que lo tiene. Mierda murmur Paulie , pobre Nonna. Qu vamos a hacer? pregunt Anthony. Por un lado quieren recetarle algunos medicamentos para retrasar el progreso de l a enfermedad suspir turbada . Pero no hay cura para el Alzheimer y es degenerativo. Nonna ya ha llegado a la fase en que es peligroso que viva sola. Un tenso silencio invadi la sala mientras la familia trataba de asimilar aquello. Entonces Angie, la mujer de Anthony, tom la palabra. Supongo que tendremos que meterla en una residencia. Anthony solt un bufido, clara seal de que su mujer haba metido la pata. Gemma cerr l os ojos y se apresur a visualizar un halo azul protector alrededor de Angie. Lo i ba a necesitar. Cuando los volvi a abrir vio a su madre lanzando una feroz mirada a Angie desde el otro lado de la mesa. Has dicho lo que he credo or que decas? pregunt Connie Dante. Ma la previno Gemma. T qudate al margen le orden su madre, tajante. Dirigi una mirada llena de desprecio de nuevo hacia Angie . T, que ni siquiera has nacido en esta familia, sugieres aparcar a mi madre como si fuera un mueble que se deja en un almacn? El corazn de Gemma apoyaba a Angie, mientras intentaba remediar las cosas. Yo no he querido sugerir De dnde eres, guapa? pregunt ta Millie interrumpindola.

Angie parpade confusa y avergonzada. Yo no Quiere decir de dnde viene tu familia le aclar la madre de Gemma repiqueteando sobre la mesa con sus afiladas uas moradas. Oh. Como. La ta y la madre de Gemma intercambiaron miradas de reconocimiento, como si la ge ografa determinara la conducta. La voz de su madre sonaba maternal al dirigirse d e nuevo a Angie. Nosotras somos sicilianas, guapa. Quiz en el norte la gente se deshace de los anci anos como si fueran un par de botas, pero eso no pasa en el sur. Los sicilianos cuidamos de nuestros mayores. Norte, sur, qu es esto, la maldita guerra civil? pregunt Anthony lastimosamente . Conce ntrmonos en lo que vamos a hacer. Gemma vio con agrado cmo rodeaba el hombro de Ang ie con su brazo. Si de una cosa estamos jodidamente seguros es de que no la vamos a meter en un as ilo afirm la prima Paulie, mirando nerviosa alrededor de la sala para asegurarse d e que dar su opinin no era ser demasiado radical. Entonces qu vamos a hacer? pregunt Theresa . La sugerencia de Angie no era tan desacert ada. Disgustada, la ta Millie sacudi su cabeza mientras apagaba un cigarrillo. Otra con el asilo. No estoy diciendo que debamos meterla en un asilo dijo Theresa firme . Slo pregunto q u alternativa hay. Cuidarla en casa respondi Michael como si fuera la cosa ms evidente del mundo. Quin? Mikey? prosigui Gemma con calma . Vamos a alquilar el mobiliario clnico que se ita? Qu? No puedo permitirme pagar una enfermera. La prima Paulie pareca horrorizada . Me cues ta llegar a fin de mes. Quiz si probaras a no comprarte un maldito coche cada ao, podras ahorrar coment Anthon y. Vaffancul! respondi Paulie, e hizo el gesto de levantarse de la silla. Hey, venga, calmaos todos pidi Michael . Tenemos un problema muy serio y hemos de sol ucionarlo. Lo que ocurre es que ests celoso le ech en cara Paulie a Anthony. Oh s, seguro, me gustara comprarme un coche italiano de mierda Corta el rollo, Anthony! exigi Michael. Anthony y Paulie se recostaron en sus sillas lanzndose miradas de odio. No quiero que un extrao cuide de mi madre dijo la madre de Gemma. Amn apoy ta Millie animada mirando a su hermana . Te acuerdas de la seora DiNuova, que va en la Sptima avenida? La madre de Gemma asinti temiendo lo peor. Pues bien, su madre se puso enferma y contrataron a una enfermera dominicana para que la cuidara. Cuando la anciana muri, todas las figuritas Hummel haban desparec ido. He odo decir que existe una gran demanda de figuritas Hummel en la Repblica Dominic ana dijo Michael sarcstico. No te burles respondi en tono spero ta Millie apuntndole con un dedo . Es cierto. Si no queris que un extrao se haga cargo de vuestra madre, la cuidaris vosotras? pregu nt Gemma. Toda la familia observ expectante a su madre y a ta Millie. Por un momento Gemma s inti lstima por ellas; parecan dos viejas ciervas cegadas por unos faros. Yo lo har una parte del tiempo acept la madre de Gemma sin muchas ganas. Yo tambin dijo ta Millie, sacando humo por un lado de su boca . Y tambin Betty Anne. Vamos a dejarlo claro insisti Michael . Porque si se va a hacer, hemos de empezar de inmediato. Hoy mismo. La madre de Gemma exhal un suspiro de fatiga inmensa. Yo puedo cuidarla los lunes, martes y mircoles. Y yo los jueves y viernes se ofreci ta Millie. Y qu pasa los fines de semana? La sala se qued en silencio.

Gemma repas sus horarios mentalmente. Yo puedo los domingos se ofreci tanteando la situacin. No creo que sea una buena idea se alz una voz. Perteneca a la prima Sharmaine, la he rmana de Paulie. Nunca se haba llevado bien con Gemma. Cuando sta haba desvelado qu e era una bruja, se convirti en persona non grata para la santurrona de Sharmaine , de quien, irnicamente, corra el rumor de que se beneficiaba al sacerdote de su p arroquia con bastante asiduidad. Qu problema tienes? pregunt Michael educadamente. Ya sabes cul es mi problema dijo mirando a Gemma desdeosamente . No creo que sea una b uena idea que ella est al lado de Nonna. Esa mierda de la brujera podra trastornarl a. Gemma fue a responder pero una rpida mirada de Michael, el mediador de la familia , le indic que prefera llevar l la situacin. A Gemma ya le iba bien. Ests diciendo que los domingos te ocupars t de Nonna, Sharmaine? No puedo respondi con frialdad . Estoy ocupada. Haciendo qu? se rio Anthony . Dejando que el padre Flynn te administre su comunin espec al? Bsame el culo dijo Sharmaine molesta. Una vez slo? respondi Anthony . Dos o tres igual te ayudan a reducirlo. Hijo de pu Basta ya! grit Gemma. En ocasiones se preguntaba por qu intentaba ser aceptada en aqu ella familia, especialmente cuando se comportaban como chalados francotiradores agresivos. Saba que ocurra en muchas familias, pero la suya pareca que lo haba eleva do a la categora de arte . Podemos dejar de atacarnos unos a otros y centrarnos en e l tema? El cruce de miradas entre los familiares indicaba que haban estado a punto de perder los estribos, pero Gemma consigui imponerse. Se dirigi a Michael . Qu estab as diciendo? Ests segura de que puedes cuidar de Nonna los domingos? S asinti . Puedo hacerlo los domingos y los domingos por la noche, y puede que los lun es y mircoles, pero lo he de consultar con mi empleada. Michael ech un vistazo a la sala, posando la mirada en Sharmaine. Hay alguien ms que pueda ayudar? De pronto Sharmaine pareca fascinada por sus propios pies. Si Connie hace un poco, yo hago otro poco y Gemma tambin colabora, Betty Anne pued e hacer el resto dijo ta Millie . No trabaja. Te matar si ha de perderse el bingo remarc la madre de Gemma. Que lo intente refunfu Millie. A Gemma le pareci que la situacin se haba calmado, pero la expresin incmoda de Michae l indicaba lo contrario. Ests convencida? le volvi a preguntar . Exceptuando Paulie, todos los dems vivimos en B ooklyn. Ests segura que no te importa putearte y venir desde el centro? Ningn problema. Adems aadi con un asomo de autocrtica , no tengo vida social. Y si aades que las escobas son ms rpidas que el transporte pblico brome Anthony entre entes dndole un codazo en las costillas. Sabes que eres un idiota? murmur Gemma como respuesta. Un idiota que siempre te invita a cannoli, as que vigila. El asunto est solucionado dijo Michael . A Nonna la cuidarn en su casa ta Connie, ta Mi lie, ta Betty Anne y Gemma. Depende de las guardias que tenga me ofrezco como refuerzo propuso Angie. Y yo aadi Theresa. Pues queda todo cubierto dijo Michael claramente aliviado . La reunin se ha acabado; todo el mundo mangia. De repente a Gemma la asalt una profunda sensacin de cansancio mientras se dirigan al bufete en el que Anthony haba preparado humeantes bandejas de lasaa. A pesar de que la reunin familiar haba durado menos de una hora, el esfuerzo emocional la ha ba dejado agotada. O tal vez el agotamiento se deba a la perspectiva de ir arriba y abajo desde Manhattan a Bensonhurst? No se estaba echando atrs, ya que estaba co nvencida de que podra ayudar a cuidar de su abuela mientras llevaba la tienda. Pe

ro le preocupaba de dnde sacara toda aquella energa. Acababa de servirse una racin de lasaa cuando not un suave golpe en el hombro. Se g ir y vio a su madre. Hola, Ma dijo, ponindose rgida instintivamente. Las reacciones con su madre se haban vuelto paulovianas, el cuerpo se preparaba para el rechazo y la tensin . Qu hay? Gracias por ofrecerte a ayudar a cuidar de tu abuela dijo inflexible. Ya sabes que quiero a Nonna. S, bueno, es un detalle bonito por tu parte sigui su madre, casi sin mirarla. No le dijo nada ms y fue a encontrarse con ta Millie en una mesa cercana. Gemma la sigui con la mirada, emocionada. No era fcil que su madre demostrara agradecimiento, ni aun antes de que se distanciaran. Para ella decir algo agradable era excepciona l. Feliz, se volvi de nuevo hacia la mesa. Quiz la enfermedad de Nonna podra aporta r algo positivo. As lo deseaba. Djame que te diga slo una cosa: ests como una puta cabra. Frankie chill tanto que Gemma se hundi en su asiento mientras los otros clientes d el caf se giraban para mirarlas. No haba tenido suficiente con presentarse con un collarn para atraer la atencin, sino que encima ahora se pona a vociferar. Quieres bajar la voz, por favor? Cmo demonios vas a llevar la tienda y ayudar a cuidar de tu abuela? Puedo hacerlo. De qu manera? No, espera, djame adivinar. Tus poderes mgicos te otorgarn el don de la ubicuidad. Ojal. En serio, Gemma, no s cmo vas a hacerlo. Estars tan agotada que no tendrs tiempo de v ivir tu vida. Qu vida tengo de momento? No estamos hablando de eso insisti Frankie . Las dos sabemos por qu te has ofrecido a hacerlo. Ah s? Por qu? Gemma se senta incmoda y cambi de posicin. Porque quieres volver a tener una buena relacin con tu madre. Gemma tom un sorbo de caf. En parte s. No iba a negarlo. Haba llegado a la misma conclusin unos das antes, sentad a a la mesa de la cocina anotando su alocado nuevo horario en la Palm Pilot, inc luyendo meses, tal vez aos, de puetera y total extenuacin. En ese momento se dio cu enta que el motivo por el que lo haca era que tal vez, y slo tal vez, la redimira a nte su familia y en especial ante su madre. No lo entiendes. Despus de la reunin familiar, se acerc y ya me agradeci que me ofrec iera para ayudar. Eso es importante. No, es triste. Detesto verte haciendo reverencias cuando la reina Connie decide o frecerte unas migajas. Mejor unas migajas que nada. Agradeca que Frankie la protegiera, pero en esta ocasin no tena razn. Su madre deba empezar desde algn punto. Una migaja, por minscula que f uera, era un paso en la direccin correcta. An creo que ests loca por aceptarlo refunfu Frankie. Quiero a mi abuela respondi Gemma en voz baja . Quiero estar con ella el mayor tiempo posible antes de que empez a atragantarse , deje de reconocerme. Oh, Gem. Rebuscando en la fiambrera de los Beatles que utilizaba como bolso, Frank ie sac un paquete de pauelos y se lo ofreci . Es enternecedor. Supongo. Gemma se frot los ojos. Lo es. Nonna tiene mucha suerte contigo, de verdad. Por favor, para antes de que me hagas llorar se burl Gemma, aunque no lo deca en bro ma. Una sola palabra ms sobre lo buena que estaba siendo con Nonna y empezara a de rramar una catarata de lgrimas. Y eso no les granjeara las simpatas de los comensal es que las rodeaban. Frankie era de las que raramente se andaba con rodeos y Gemma pens que deba devolv erle el favor. Qu te ha pasado en el cuello? Creo que me fracturado un disco.

Cmo? Jugando al frisbee con Alice Cooper. Por qu no vas al mdico y te aseguras? Frankie mascull algo sobre el seguro y Gemma dej estar el tema. Cmo deba reaccionar l a gente de la emisora de radio, que no quera a Frankie tanto como ella, ante aque lla interminable exhibicin de males y enfermedades? No te preocupa que tus jefes te puedan tomar por una achacosa? pregunt Gemma . No repre senta un riesgo? No es culpa ma si tengo la mala suerte de que mi sistema inmunolgico no funcione res pondi Frankie indignada . Adems, casi nunca falto al trabajo. Nunca. Mientras Lady M idnight suene bien tras el micrfono, a quin le importa que su cuerpo se est desmoron ando? Pero no lo est. Aunque t crees que s o te gustara que fuera as, o lo que sea. Hablando de Lady Midnight, has tenido noticias de Uther? pregunt Gemma. No poda creer que alguien que seguramente haba pasado la noche con ms estrellas del rock que Pamela des Barres se mostrara casi tmida. S. Y? Hemos quedado para ir a tomar una jarra de aguamiel el sbado por la noche. Es fantstico! Estaba feliz por Frankie. Y tambin por Uther. Podra ayudarla a superar a l desgraciado de su ex marido . Tu cuello estar bien para entonces, verdad? Eso espero. Incapaz de girar el cuello debido al collarn, Frankie tuvo que mover to do el torso para buscar a Stavros . Dnde est el hombre de la cafetera cuando lo neces itas? Estoy segura de que aparecer en un minuto. Hablando de hombres dijo Frankie girando su cuerpo rgido hacia Gemma , has visto a Sea n? No, gracias a Dios. Estoy seguro que ha estado refugiado en su apartamento pasndos elo bien con Barbie. Torturndonos otra vez? No es tortura respondi Gemma sin afectarse . Slo son hechos. Agradeci que Stavros las interrumpiera haciendo de la lesin de Frankie el gran aco ntecimiento y contndoles un pormenorizado relato de su reciente operacin de hernia . No tena ganas de extenderse en el asunto de Sean Kennealy. Esta vez pensaba Sean, mientras se arrastraba a cuatro patas a travs de un humo tan denso que no poda ver su propia mano , no voy a dejar a nadie dentro. Ya haba compro bado una habitacin sin encontrar a nadie, y otra y otra, repitindose siempre la mi sma febril grabacin en su cerebro: Comprueba el armario empotrado, comprueba debaj o de la cama, comprueba los muebles, comprueba todo lo que tengas que comprobar. Al balancear el hacha delante suyo golpe algo slido y se acerc. La cama. Ponindose d e rodillas manose la superficie del colchn. Vaco. Siguiente. Palpando el camino, lleg hasta otra puerta y encontr el pomo. Pareca atrancado. Al mismo tiempo que empujaba con fuerza, son la alarma de su equipo de respiracin. Le quedaban cinco minutos de aire y despus tendra que salir a toda prisa. Mierda. Gi r el tirador de la puerta con fuerza y pareci funcionar. Orgulloso de su determina cin, abri la puerta del todo. El muchacho le sonrea, envuelto en un color verde fosforescente en medio de la ju ngla del armario de su madre. Por qu no me encontraste la ltima vez?, le pregunt. Sean lo tom en sus brazos y empez a andar en cuclillas hacia la puerta de la habitacin. Justo cuando estaba a punto de alcanzarla se cerr violentamente ante su cara. En tonces se despert. Sean? Sean mir desde el silln de masaje de su padre y vio entrar a su madre en la sala d e estar. Se haba quejado de que no se dejaba ver a menudo y decidi ir a pasar el f in de semana en su casa de Oceanside. Ests bien? le pregunt.

S. Vuelve la cama, es de noche. Te podra decir lo mismo seal . Qu pasa? Antes te he odo hurgando en la cocina. Slo buscaba un poco de leche. Me sabe mal, no quera despertarte. Ya estaba despierta. Su madre bostez y recogi la falda de su batn para sentarse en el sof. Ah s? Sean encontr inslito que l y su madre estuvieran en danza, despiertos a las tres de la madrugada, pero haba olvidado que su madre padeca de insomnio. Tena muy prese nte el recuerdo de su infancia, cuando se levantaba para ir al bao y se la encont raba en el saln frente a la parpadeante luz azulada de la pantalla de la tele. Qu te carcome? La vida respondi su madre. A ti y a m. Sean rio. Va todo bien con Gemma? Perfecto minti Sean. No quera tener una discusin con su madre a las tres de la maana. Me gusta dijo ella pensativa . Es autntica, realista. Y guapa tambin. Se lo dir. Sean se esforz por sonrer. Ests seguro de que todo va bien? insisti su madre incorporndose y apoyando una mano en su rodilla . Te olvidas de que soy una madre y eso quiere decir que llevo incorpo rado una mierda de detector. Qu est pasando? Sean se encogi de hombros. Es slo que, ya sabes tosi nerviosamente y de repente le embarg la sensacin de que se l e cerraba la garganta y que poda ponerse a llorar , rollos del trabajo. Pesadillas sobre el trabajo. Habla conmigo, cario, venga. Su madre se acerc y le acarici la mejilla. Eh, no, no puedo, de verdad. Sean Casi dejo morir a una criatura. Le sali de dentro, incapaz de callarlo durante ms ti empo . Hubo un incendio y la cagu y casi muere un nio. Se senta cautivado mirando los ojos de su madre . Desde entonces no paro de pensar en l, lo veo en todas partes. Oh, Seanny. Su madre lo abraz como si an fuera su nio pequeo . No pasa nada. S que pasa! respondi Sean con voz ronca . Parte de mi trabajo es ser minucioso y fall, e fall al pequeo. Rompi a llorar. Los sollozos le hacan sacudir los hombros y se cubr i la cara con sus manos . Dios. Llorar le haca sentirse mejor. Cul era la palabra? Catarsis. Y sin embargo un pensa miento se entrometa mientras su madre lo abrazaba para calmarlo: Me gustara estar d icindoselo a Gemma, que fuera ella la que me abrazara. Joder, cmo la echo de menos . Finalmente consigui recuperar la serenidad y se separ. Me sabe mal dijo bruscamente, avergonzado por haber perdido el control. No seas ridculo. Lo que te pasa es habitual. Tu padre sola reaccionar de la misma m anera. S? Se sinti un poco mejor al or aquello. Igual. Se presion la cuenca de los ojos con las yemas de los dedos. Estoy muy cansado, pero tengo miedo de que si me duermo Creo que deberas hablar con alguien de todo esto sugiri su madre, sabiendo que se mo va por un territorio delicado. S, lo s admiti sintindose desgraciado . Pero ya sabes que no es mi estilo hablar de las cosas en profundidad. Pero est afectando tu vida, Sean. Lo s. Un sentimiento de culpabilidad se apoder de l cuando record la ltima vez que hab visto a Gemma. Le haba dicho lo mismo, y la haba cortado. Ahora se daba cuenta de que ella no se haba entrometido, ni haba suplicado, que no intentaba transformarlo en lo que no era. Al igual que su madre, haba visto sufrir a alguien que amaba y quiso hacer lo que fuera por aliviarle el dolor. Qu estpido y qu necio haba sido. En el departamento hay terapeutas prosigui su madre con tacto . Quiz deberas probar. Puede que lo haga, Ma. Gracias. Para su disgusto, se senta embargado por la vergenza. En el cuartel, los muchachos mantenan la boca cerrada si necesitaban ayuda; era una muestra de debilidad no se r capaz de tragrselo y asumirlo como un hombre? Se pregunt si a su padre le haba domi

nado la misma actitud. Al recordar la sensacin horrible de volver a casa de la es cuela y no saber de qu humor lo encontrara, supo que deba hablarlo con alguien sin importar lo incmodo que pudiera hacerle sentir. De pronto, lo invadi una sensacin d e agotamiento que le hizo sentirse confuso. No haba exagerado cuando le haba dicho a su madre que tena miedo de irse a dormir. Pero ahora que haba vaciado sus miser ias, quiz vendra el sueo y podra descansar. Era una buena madre, estaba agradecido d e que le hubiera escuchado sin juzgarlo y se lo dijo y pudo ver en sus ojos que la haca feliz. Pero deseaba haber sido confortado por Gemma.

Captulo 16 Gemma tena slo veinte aos la ltima vez que haba dormido en casa de su abuela, cuando busc un lugar tranquilo despus de una pelea con su madre. Haban hablado hasta altas horas de la madrugada y dese que Nonna fuera su madre. Cuando era pequea sola dorm ir all a menudo, sintindose confortada por los ronquidos de Nonna en la sala. Gemm a sonri al recordar lo feliz que era, sentada en la cocina, con las piernas colga ndo, mientras su abuela preparaba tortitas de arroz. Despus iban a la iglesia y s e senta fascinada por los destellos multicolores de la luz filtrndose a travs de la s cristaleras. Su abuela le deca que los rayos de sol eran los dedos de Dios que bajaban para tocar la tierra. Eso tambin la reconfortaba. Ahora estaba aparcando delante de casa de Nonna un domingo por la maana y le sorp renda encontrarse nerviosa por el da y la noche que le esperaban. Saba que deba esta r pendiente de no comportarse de una forma diferente con su abuela, a menos que la propia seguridad de Nonna lo hiciera indispensable. Aunque el diagnstico de Al zheimer era definitivo, todava era la misma persona y mereca que se la tratase con el mismo amor y respeto, no como si fuera una nia pequea o una vieja chocha. Reza ba para que todos en la familia actuaran de la misma manera. Anthony, que insista en seguir con la tradicin de llevar a Nonna a la primera misa en San Finbar, le abri la puerta. Cmo va todo? le pregunt su primo inclinndose para darle un beso en la mejilla . Estaba en el trfico? Fluido a estas horas. Se quit la capa y le entr un temblor . Esto parece una cubitera. Nonna dice que hace calor. Dnde est? En la cocina tomando su clsico aperitivo de despus de misa: espresso y sfogliatelle . Anthony fue a buscar su abrigo, que colgaba del respaldo del silln . Ha estado bie n en la iglesia, saba dnde se hallaba y no se ha levantado desorientada. Se rio . Per o al no reconocer al padre Clementine, se me ha acercado y me ha preguntado en v oz bastante alta quin es ese gordo cabrn?. Lamento habrmelo perdido dijo Gemma riendo de buena gana. Bella? Estoy aqu, Nonna, hablando con Anthony grit Gemma en direccin a la cocina . Voy en un m inuto. Necesitas algo? le pregunt Anthony, alzndose el cuello. Estoy bien. Pues entonces me voy. Si me necesitas ir al restaurante hacia el medioda. Lo nico qu e has de hacer es llamarme. Puede que llame a Sharmaine brome Gemma. Putan gru Anthony entre dientes . Nunca me ha gustado. Ni a ti ni a m. Cudate, Ant le dijo mientras lo observaba bajar las escaleras lentam ente y dirigirse calle arriba. Michael era la cigarra y Anthony la hormiga. Y ell a, quin era? Bella, estoy tan contenta de que te hayas decidido a visitarme. A Nonna se le ilum inaba la cara de alegra, mirndola desde la mesa de la cocina . Te podrs quedar a comer ? A comer, a cenar, jornada completa! Tan pronto como las palabras hubieron salido de su boca, la mirada de Nonna se v olvi torva.

Unos que entran y otros que se van, toda esta gente invadiendo mi casa. No puede v ivir tranquila una mujer vieja? La misma Nonna de siempre, soltando las verdades. No tienes opcin, Non. Te acuerdas cuando fuiste al mdico con mam y ta Millie? Su abuela la mir desconfiada. Bien, pues el doctor dijo que no debas quedarte sola. Ese es el motivo por el que estamos aqu. Te acompaamos para que no te hagas dao. Puedo cuidarme sola murmur agresiva. S que puedes. Venimos slo para ayudar. Est bien. Pareci calmarse. Gemma se sent en una silla a su lado. Qu te gustara hacer hoy? Para empezar me gustara quitarme la ropa de ir a la iglesia. Vale. Gemma dud. No saba si deba dejarla ir sola arriba a cambiarse o deba acompaarla. Una opcin evitaba riesgos, la otra, insultos. Gemma decidi ser directa . Necesitas ay uda? La compaa no vendra mal. Gemma esper a que su abuela terminara el caf y la sigui arriba. No recordaba la ltim a vez que haba estado en la habitacin de su abuela, pero deba de haber sido cuando era muy pequea. Le impresion, aunque no le sorprendi, ver que nada haba cambiado. To dava estaba all la destartalada cama de matrimonio con el descolorido cubrecama de chenille, y las paredes estaban adornadas con pinturas de santos, cuyas beatfica s sonrisas le evocaban lo ms misterioso a la tenue luz de las velas votivas que s e hallaban sobre el tocador de Nonna, que parecan no apagarse nunca ni necesitar que las reemplazaran. Tendran que desaparecer. Su mirada se pos sobre el rosario plegado que descansaba en uno de los rincones d el tocador y en la cruz hecha de ramas de palma erecta sobre el otro. De pequea l e asustaba toda la parafernalia religiosa de la habitacin de su abuela, convencid a de que los ojos de las pinturas la seguan. Pero ahora su inmutabilidad la tranq uilizaba y apreciaba su valor como smbolos de una existencia profundamente vivida en la fe. Hundindose en la cama, Nonna se quit los zapatos y las medias, antes de dirigirse hacia el tocador para dejar sus joyas. Los quieres? pregunt a Gemma sosteniendo los pendientes. Qu? le pregunt Gemma arrugando la nariz. Qudatelos insisti Nonna . Prefiero vrtelos lucir mientras an estoy viva. Gracias. Gemma cogi las lgrimas de marcasita y se las puso en el bolsillo. No tena in tencin de quedrselas, segura de que algunos miembros de la familia la acusaran de l impiar la casa de Nonna mientras todava estaba viva. Adems, poda no ser plenamente consciente de lo que haca y al da siguiente igual querra ponerse aquellos mismos pe ndientes. Y entonces qu? Suspirando con fuerza, Nonna asi los bajos de su falda para sacarse el vestido po r la cabeza. Al ver las piernas desnudas de su abuela, Gemma se impresion al obse rvar tantos bultos en la carne fofa cruzada por un entramado de varices y venita s. Algn da yo estar as pens y se le llen el corazn de ternura . Todos estaremos as. Nonna se haba subido el vestido hasta el cuello hasta cubrirse la cara. Socorro grit con la voz amortiguada por la ropa . Algo me tiene aprisionada. Alarmada, su nieta acudi en su ayuda. Los corchetes que cerraban el cuello del ve stido se haban enganchado en una cadena que Nonna llevaba colgando y Gemma los se par con mucho cuidado. Entonces vio que el amuleto que sostena la cadena era la ci maruta, un antiguo talismn pagano usado tradicionalmente para protegerse del mal de ojo. Se fij en l, en Italia era conocido como el smbolo de las brujas. Sus tres ramas principales representaban los tres aspectos de la diosa Diana: como doncel la, madre y anciana. Cada rama sostena otros smbolos: un pez, una mano, una llave y una media luna, todos ellos con un significado especfico. De dnde has sacado la cimaruta? le pregunt mientras la ayudaba a sacarse el vestido. Ah dijo Nonna, sealando el hermoso colgante de plata . Te gusta? De dnde lo has sacado? pregunt de nuevo . Cunto hace que lo tienes? se es mi secreto dijo dndose la vuelta y esbozando una sonrisa casi imperceptible.

Gemma no poda dejar de mirarla mientras Nonna se diriga al armario para sacar unos pantalones y una blusa. Es una bruja. Lo s, puedo sentirlo!, pens emocionada, pues s ignificaba que los ritos antiguos eran parte de su ancestros. Ella no era un bic ho raro. Lo llevaba en la sangre! Qu dira su madre de aquello? Mientras tanto Nonna se haba puesto los pantalones, pero sus dedos dudaron cuando tuvo que abotonarse el cuello de la blusa. Gemma observ y esper, pensando que qui z quisiera ponerse otra cosa. La anciana se mir la blusa abierta y luego a Gemma c on una mueca de perplejidad en la cara. Dios mo, no se acuerda de cmo se abrochan l os botones. Venga, djame le dijo con calma. Poco a poco, le abroch la blusa con cuidado . Mejor? Mejor repiti Nonna claramente aliviada y mirando indecisa a su nieta . Te importara cep illarme el pelo? Me encantara. Gemma observ a su abuela sentarse ante el tocador y soltarse la goma plateada del pelo. Tom el recio cepillo de crin de caballo que Nonna haba tenido desde que ell a poda recordar y empez a peinarla. Su abuela cerr los ojos y pareci dejarse mimar p or la agradable sensacin. Cuando los volvi a abrir se encontr con la mirada de Gemm a reflejada en el espejo del tocador. T y yo nos parecemos mucho le dijo su abuela. Gemma se inclin hacia ella y pos su mejilla contra la ms vieja y apergaminada de su abuela. Lo s le susurr Gemma.

Sean no saba qu poda encontrarse. Fue una agradable sorpresa ver que la unidad de a sistencia era una oficina como cualquier otra, con revistas antiguas cubriendo l a mesita de la sala de espera y un mobiliario que haba conocido tiempos mejores. Tena una cita para hablar con el teniente Dan Murray, que haba completado sus vein te aos de servicio en el departamento y ahora dedicaba todo su tiempo a trabajar como asesor. A Sean le cay bien de inmediato: patizambo, barriga de cerveza y un gran bigote blanco de estilo daliniano, le record a una amistosa morsa parlante. Su tono era afable pero mostraba preocupacin. Qu puedo hacer por ti? Con la mxima brevedad que pudo, Sean le explic todo lo que le haba sucedido desde e l incendio de la casa de obra vista. Murray le escuchaba atentamente y le animab a a seguir, asintiendo con la cabeza. La narracin de Sean no pareci sorprenderle o afectarle, ni incluso cuando le cont los detalles de cmo, paseando por la calle, le haba faltado la respiracin al ver un arcn en el escaparate de una tienda de mueb les. Se llama un disparador le explic Murray y es muy comn despus de un incidente traumtico Algo visual, un olor particular, un sonido, cualquier cosa puede devolverte a l a escena del incendio y entonces aparecen esos sentimientos relacionados: culpab ilidad, dolor, miedo y todos los que te quieras imaginar. Muy bien, pero qu puedo hacer? Lo que ests haciendo exactamente: hablar. Murray se recost en el respaldo de la sill a . Cuando me llamaste ayer quise informarme sobre ti. Tienes un historial intacha ble, Sean, y s por lo que ests pasando: una metida de pata borra todos los buen tra bajo, to de muchos aos. Verdad? Sean asinti, aliviado de que Murray comprendiese exactamente cmo se senta. l mismo n o podra haberlo explicado mejor de haberlo intentado. Bien, voy a tratar de ayudarte con ello. Has tomado un primer paso muy importante , que es plantar aqu tu culo y abrir la boca. Lo dems es pan comido, relativamente . Tengo problemas para dormir confes Sean. Tambin es habitual. No te preocupes, no te dejar salir por esa puerta sin ensearte tc nicas para superarlo. Ests familiarizado con la respiracin abdominal? Visualizacin? Me ditacin? Sean rio. Qu te resulta tan divertido? Nada. Slo que estuve saliendo con una chica que practicaba todo esto y me burlaba

de ella, eso Bueno, ella un momento u ts pasando.

es todo. deba de saber algo, pero la clave es averiguar qu funciona para ti. En otro todos los muchachos del departamento han pasado por lo que t es Y el que diga lo contrario miente. Y ahora hblame del incendio.

Al da siguiente Gemma tena ganas de llegar al trabajo para investigar un poco sobr e la cimaruta. Cunto tiempo haca que Nonna la llevaba escondida bajo su ropa? Saba q ue cada uno de los smbolos que colgaban de las ramas tena un significado, pero no los recordaba. Ahora, emocionada por la posibilidad de que su amada matriarca de la familia pudiera ser conservadora de las viejas tradiciones, Gemma deseaba sabe r todo lo posible sobre el medalln de dos caras. Se senta como un soldado abastecin dose de municin: la prxima vez que su madre le echara en cara ser una bruja podra r esponderle que su propia madre tambin lo era y mostrarle las pruebas. Estar veinticuatro horas con Nonna haba sido mucho ms cansado de lo Gemma haba prev isto. A ratos se comportaba como la diablilla de siempre y haban redo mucho juntas . Pero se volva irascible en cuanto la tarea ms simple, como por ejemplo coger el tenedor, la superaba. Hacia las tres de la madrugada la oy trastear en la cocina, baj las escaleras y lleg justo a tiempo de impedir que saliera por la puerta tras era en la noche helada, vestida slo con el camisn de dormir. Para vigilarla mejor, pas el resto de la noche junto a la anciana en la otra mitad de la abollada y vi eja cama. No pudo dormir demasiado porque su abuela pareca estar ms agitada por la noche. Por suerte, cuando su madre lleg para sustituirla, Nonna haba agotado sus reservas de energa y dorma profundamente. Por lo tanto, Gemma estaba cansada pero animada cuando gir por la calle Thompson. Su humor cambi al ver a Uther y tres hombres ms, parados delante de la tienda ves tidos con ropajes medievales. Uther llevaba su cota de malla y un casco de peltr e que pareca un cuenco invertido y sostena en su mano izquierda una larga alabarda . Los otros vestan medias borgoa y justillos de piel, adems uno llevaba un bonete m etlico en forma de calavera y los otros dos, bonetes de fieltro de los que colgab an largas plumas. Todos los compinches de Uther portaban sendas aljabas de flech as colgadas del hombro. Por un momento Gemma pens en dar la vuelta y salir corrie ndo, pero era demasiado tarde: Uther la haba visto y la saludaba ostensiblemente agitando el brazo. Adems, ella tena un negocio que llevar. A qu debo el placer? dijo dulcemente, aunque inmediatamente se arrepinti de la frase escogida. Deba que haber dicho Qu hay?. Ahora Uther tena carta blanca para dirigirse a ella como si estuvieran en Camelot. Deseaba presentaros a algunos de mis compaeros de recreacin, buena seora. Estn ansios os por conoceros desde el momento en el que les narr grandes relatos de vuestra d estreza con el tarot. He pensado que si nos vierais vestidos con nuestros ropaje s de Agincourt, tal vez estarais tentada a asistir a nuestro prximo encuentro. Ten emos gran necesidad de damiselas a las que rescatar O de compaeras de campamento aadi el hombre con el bonete en forma de calavera. Gemma no tena ni idea de lo que era una compaera de campamento, pero no poda ser na da bueno si la mirada asesina que Uther le lanz posea algn significado. Asinti trata ndo de parecer educada. Hay algo que pudiera leer? Puede que sirviera de ayuda. Est todo aqu dijo Uther golpendose con un dedo una de sus sienes. Perfecto, pens Gemma y puso la llave en la cerradura. Me lo pensar, gracias por venir. Y adis. Empuj la puerta para abrirla, esperando que se fueran, pero la siguieron al interior. Qu estis haciendo, Uther? Quiero que vean la tienda. Gemma se frot la nariz. Me parece bien, pero si vais a echar una ojeada os sugiero que dejis vuestras arma s detrs del mostrador. Por qu? Porque podran atemorizar a los clientes. Oh. Uther y sus amigos la siguieron obedientes hacia el mostrador escondiendo el arm

amento por seguridad. Gemma empezaba a preguntarse si a Uther le faltaba un torn illo. Mientras, sus amigos revoloteaban por los pasillos hablando entre ellos de una forma que la pona los nervios flor de piel. Parceme ver un libro de tradiciones de hadas! Vive Dios, un asiento blando para poder poner mi botn! Gemma cogi a Uther de la cota de malla y lo retuvo. Cmo fue tu cita con Frankie? An no haba tenido ocasin de hablar con su amiga. Un caballero que besa no lo explica. Puede explicar slo un poco. Os lo pasasteis bien? Habis quedado otra vez? Aj aclar Uther mostrndose satisfecho. Me alegro le dijo. Se senta liberada de un peso. Le pellizc ligeramente en un brazo antes de ir al encuentro de sus amigos. No le importaba que estuvieran en la tienda, pero cuando un cliente potencial en tr y se fue, y luego otro y un tercero, supo que deba pedirles que se fueran. Apar entemente, los compradores no apreciaban las cotas de malla, los bonetes de cala veras ni los justillos. Se pregunt si su madre la vea tan extravagante a ella como los clientes que huan del Golden Bough parecan encontrar a Uther y a sus amigos. Haba sentido el primer sntoma del peor dolor de cabeza de su vida minutos antes de permitir que Uther y los suyos entraran en el Golden Bough y pens que desaparece ra con ellos. Pero se equivocaba. Ahora saba que cuando llegara Julie, la dependie nta a tiempo parcial, hacia las cinco, ira al Duane Reade ms cercano a comprar asp irinas. Odiaba meterse cosas as en el cuerpo, pero aquel dolor de cabeza era malo . Cmo se las haba apaado Theresa con las migraas? El despiadado martilleo en sus sien es le hizo sentir un mayor respeto por la mujer de Michael. Agotada por el dolor, abri la pesada puerta de cristal de Duane Reade. La ilumina cin artificial era excesiva y los estrechos corredores estaban repletos de client es. Guiada hacia las estanteras de analgsicos por una adolescente con los pantalon es tan cados que pareca a punto de perderlos, se enfrent con hileras e hileras de c ajas parecidas, todas prometiendo calmarle el dolor y acabar con el espasmo. Ya n o quedaba nadie que se tomara una simple aspirina? Le llev su tiempo, pero al fin al las encontr en la estantera ms prxima al suelo. Agarrada a su preciado botn, se dirigi hacia la salida de la tienda y se sinti cons ternada al ver una sola cajera atendiendo el mostrador. Se puso a la cola y cerr los ojos. Por favor, diosa, no dejes que esto dure demasiado. Slo quiero tomarme m i medicina y meterme en la cama. Abri los ojos, resignada a pasar los quince minutos siguientes en una tienda abar rotada, en la que haca un calor excesivo. Desesperada por matar la espera estudi s u alrededor. Y entonces lo vio: era el calendario del FDNY del 2006. Con las nav idades a la vuelta de la esquina, todos los calendarios del ao siguiente estaban ya expuestos. Dicindose a s misma que no era ms que curiosidad, cogi el que le quedaba ms cercano e n la estantera y lo empez a hojear. El bombero escogido para el mes de febrero est aba bastante bien, rubio y de piel reluciente, era el encargado de las botellas de aire en un cuartel del Upper East Side. El de abril no era su tipo, estaba de masiado musculoso, demasiado perfecto, un Ken hecho realidad. Pas mayo, junio, ju lio y lleg a agosto. Su corazn dio un brinco: el bombero fotografiado era Sean. Se le subieron los colores a la cara mientras estudiaba la imagen del hombre que tan arrebatadoramente la haba seducido, para rendirse luego ante el primer asomo de dificultad. La foto no haca justicia al penetrante azul de sus ojos, ni capta ba adecuadamente su infantil sonrisa torcida. Pero se era su cuerpo, sin duda. El mismo que la haba abrazado tan fuerte y con tanta soltura se haba movido en su in terior. Se trag las lgrimas y cerr el calendario de golpe. Puedo verlo? La mujer que la segua en la cola elev la voz . Ese to est muy bueno. Gemma le dio el calendario y se volvi encarando la salida de la tienda. Hubo un tiempo en el que habra pensado que encontrar por casualidad la imagen de Sean era un presagio. Pero ya no crea en presagios, ni en coincidencias, ni siqui era en el destino. No es que no quisiera, es que no se lo poda permitir. Resultaba demasiado doloroso.

Captulo 17 No pretendo ofender, pero qu ests haciendo? Sean abri los ojos lentamente y se encontr a J.J. de pie ante l, mirndolo preocupada . Cuando J.J. haba entrado en la cocina del cuartel para picar algo al acabar su guardia se lo haba encontrado sentado solo en la mesa. Separ las manos y mir a su amiga. Respiracin abdominal, relajacin. Ahora, tal como Dan Murray le haba recomendado, cuan do Sean se senta estresado cerraba los ojos y se concentraba en su respiracin. Mil agrosamente, pareca actuar. Poda notar cmo se ralentizaban los latidos de su corazn y sentir que disminua la tensin en sus hombros. Gemma no bromeaba: las tcnicas alte rnativas funcionaban de verdad. Dios, pareca que te hubieras muerto sentado. Desde cundo aspiras a la perfeccin? Desde que fui a hablar con los de la unidad de asistencia sobre el incendio de la casa de obra vista. Fuiste? El tono de alivio en su voz no ofreca ninguna duda. Esper a que se levantara y se pusiera la cazadora de piel . Crees que te est ayudando? Parece que s. Sean escogi las palabras con cuidado, ya que an no estaba seguro para a firmarlo definitivamente. Pero en una cosa Dan haba acertado: hablar sobre el tem a le ayudaba. El hogar de los Kennealy podra haber funcionado mucho mejor si hubi ese existido una unidad de asistencia cuando su padre todava tiraba de las mangue ras. Adnde vamos? pregunt J.J. siguiendo a Sean por la puerta. Necesito ir a mi piso para ver cmo estn Pete y Roger. No te molesta, verdad? Claro que no. Qu te apetece hacer? Italiano? J.J. pareca ilusionada. Ningn problema dijo encogiendo los hombros. Eso es lo que ms me gusta de ti, todo te parece bien. La irona en las palabras de J.J. le golpe minutos ms tarde, cuando salan del ascenso r en la portera de su casa y se encontraron cara a cara con Gemma. Not cmo se queda ba sin palabras y se sinti incmodo, adems de preocupado: pareca agotada, tena ojeras alrededor de sus dulces ojos marrones y era patente que su suave cadencia al cam inar haba desaparecido. Era l el motivo? Un sentimiento de culpa lo embarg. Hola le dijo tratando de mantener un tono ligero e informal. Hola. La amable cara de Gemma era toda cortesa. Dirigi una mirada hacia su amiga . Hol a. Hola asinti J.J. sonriendo. Me perdonas un minuto? le pidi torpemente. Claro. J.J. lo mir de una manera extraa antes de sonrerle de nuevo a Gemma . Encantada de conocerte. Yo tambin. Gemma baj los ojos. Sean senta nauseas mientras J.J. se diriga hacia la puerta. Deseaba vaciarse all mi smo y en aquel momento, decirle a Gemma todo lo que haba aprendido hablando con e l asesor, disculparse, rogarle que le diera una nueva oportunidad, hacerla rer ha sta que sus ojos se iluminaran de nuevo y recuperara el color en sus mejillas. S in embargo se quedo paralizado, observando cmo se diriga hacia el ascensor. Gemma? Cuando se gir hacia l mostraba una expresin cautelosa. Te encuentras bien? Ests un poco plida. Estoy bien, es tan slo un dolor de cabeza, eso es todo. Debe de haber una hierba para eso. O alguna cosa. Fue la frase apropiada y su boca casi esboza una sonrisa. Casi. La hay, matricaria. Es lo que llevas en la bolsa? Saba que pareca un idiota, pero tanto le daba. Quera que la conversacin no se acabar a, tenerla all hasta hallar la forma de decir lo que tena que ser dicho. Aspirina dijo Gemma agitando la bolsa. l asinti. Qu poda preguntar ahora?: Cuntas?, De qu tipo?, Ah s, aspirina?, a

a. Ahora ella lo estaba mirando extraada. No la poda culpar, no era asunto suyo lo qu e haba en la bolsa. Nervioso, se humedeci los labios. Bueno, eh, espero que te mejores. Yo tambin. Se dirigi hacia el ascensor. Eso es todo pens Sean sombro . Oportunidad perdida, corto y cierro. Pero de repente ell a se volvi hacia l. Perdname, no te he preguntado cmo estabas t. Bien, bien asinti Sean con fuerza. Nada como una buena mentira para acelerar el cor azn. Sigue asintiendo, sigue sonriendo. Me alegro dijo Gemma en voz baja. Quiz fuera a causa del dolor de cabeza, pero, mientras se diriga hacia el ascensor , a Sean le pareci que estaba muy afligida a pesar de que intentase disimularlo p or todos los medios. Psatelo bien esta noche, Sean. T tambin le dijo al mismo tiempo que las puertas del ascensor se cerraban de golpe a nte sus narices. Y corten. Ocasin desperdiciada. Enfadado, se subi la cremallera de la chaqueta y sali para encontrarse con J.J. Conoca a las mujeres y ella querra saber a qu vena todo aq uello. Probablemente J.J. le dira que era un idiota por no aprovechar la oportuni dad. Por desgracia, estaba de acuerdo con ella. Piensas que soy un imbcil? pregunt Sean de pronto. J.J. y l acababan de pedir la cena a un camarero que se llamaba Dodge. Como haba p revisto, quera saber todo sobre la mujer que acababan de encontrarse en el portal . Mientras le informaba de todos los detalles y ella le escuchaba atentamente, S ean se devanaba los sesos sobre si se haba comportado como un tonto por no haberl e sacado todo el provecho a su encuentro. Pero otra pregunta ms importante tambin le carcoma: si tanto la echaba de menos, por qu no le peda perdn e intentaba volver c on ella? Fue en ese momento cuando hizo la pregunta. J.J. sonri educadamente cuando el camarero les sirvi las ensaladas. Puedo servirles algo ms antes de irme? pregunt recogiendo sus manos tras la espalda. Est bien, gracias dijo Sean mirndolo mientras se iba. Qu motivo pude haber para que una madre castigue a su hijo ponindole de nombre Dodge ? Crees que de verdad es su nombre? pregunt Sean incrdulo . Piensa un poco, probablemente sea un actor. Nadie que quiera triunfar en el mundo del espectculo se hara llamar Dodge, creme. Cog i la pimienta . La pregunta era si te considero un imbcil? S. En general, o relacionado con una situacin en particular? Una en particular, en concreto sobre Gemma. J.J. pareca incmoda. Ya me lo pareca. Has estado ausente desde que nos la hemos encontrado. La echo de menos dijo Sean con la vista fija en la ensalada. Tengo que decirte una cosa, pero has de prometerme que no te enfadars dijo J.J. tra gando nerviosamente. De acuerdo. Esa mujer, Gemma, tu ex novia, apareci por el apartamento el da que estuve cuidando a los pjaros. Ella? Sean pudo sentir cmo el alma se le caa a los pies. S. Olvid decrtelo. Y? Ahora viene cuando no has de enfadarte. Vale. Sean apret con fuerza la servilleta. Las palabras salieron de la boca de J.J. en cascada. Llam a la puerta y cuando abr yo llevaba puesto tu albornoz, me pregunt por ti, pero estaba pelendome por telfono con Chris y slo le respond que no estabas y cerr la pue rta. Lo haba olvidado hasta hoy, lo siento.

Sean lanz un sonido como el de un alce moribundo y se cubri la cara con las manos. Oh, mierda. Cuando las baj, mir incrdulo a J.J., que se hundi en su asiento. Te habra agradecido que me lo hubieras dicho antes, la verdad. Lo s. Y lo siento mucho, mucho. No es culpa tuya suspir Sean . Bueno, lo es, pero ahora ya no hay nada que se pueda h acer. Golpe la mesa con sus puos, sobresaltando a J.J. . Mierda! Hay algo que s puedes hacer propuso indecisa . Ve a hablar con ella y dile que la ech as de menos. Rugale que te perdone y pdele para salir otra vez. No puedo. Por qu no? Por que sin duda me odia. Casi no soportaba estar hablando conmigo y ahora ya s po r qu. Me parece que has dicho que te haba preguntado cmo te encontrabas. Lo ha hecho. Las mujeres no preguntamos cmo ests si deseamos verte muerto. No conoces a Gemma. Es agradable con todo el mundo. Si se encontrase con Bin Lade n a su lado en el ascensor hablara con l sobre la yihad. Es su forma de ser. No s qu decir. La dejaste ir y ahora quieres que vuelva y slo hay una forma de que e so ocurra: disclpate. S, pero Pero qu? pregunt J.J. con calma . No hay que ser ingeniero aeronutico para entenderlo, or amor de Dios. No, pero es complicado dijo con una mueca . No s si te puedes haber dado cuenta en es os pocos segundos, pero no es la tpica mujer de un bombero. Se puede saber qu significa eso? J.J. estaba consternada. Ya te he hablado de la noche que salimos con algunos de mis compaeros del cuartel. Fue un desastre. Vale, djame ver si lo entiendo bien. J.J. dej su tenedor . Echas de menos a Gemma, pero ests dudando pedirle que vuelva porque unos cuantos imbciles con los que trabajas creen que es un poco excntrica? Supongo murmur Sean. Entonces eres un imbcil. Vale, gracias. Queras saber lo que pensaba y aqu lo tienes. No quiero ofender a nadie, pero a quin c aray le importa lo que esos tos piensen de Gemma? Lo importante es lo que pienses t. Me van a putear, J.J. Ya lo han estado haciendo. Pues devulveselo! Nos puteamos unos a otros por lo que sea. Si no es a causa de Gem ma ser otro el motivo. Esto es ridculo, Sean. Es Leary o esos otros patanes a quien es vas a encontrarte cuando llegues a casa despus de un largo da de trabajo? Te van a dar una familia? Crece de una vez, quieres? Ya s que te cost mucho que te acepta ran, pero lo conseguiste. Cualquier cosa que te puedan decir ahora son slo bravat as. Y si no lo son, entonces creo que debes buscarte nuevas amistades, la vida e s demasiado corta para andar dndole vueltas a estos rollos concluy con voz ahogada. Sean pens que le haba pasado la comida por el lado contrario, pero enseguida se di o cuenta de que empezaba a llorar. Hey. Tom su mano encima de la mesa . Ests bien? Djalo dijo sorbiendo las lgrimas y apartando la mano . Es que tiene que venirme la reg la. Y una M. Vale, pues no. Es mi relacin con Chris. Si Gemma te hace feliz ve a por ella. No s si puedo darle lo que ella quiere, al menos de momento. Pues entonces ofrcele lo que puedas y espera a ver qu hace. Si te dice que te pierd as, al menos sabes que lo has hecho lo mejor que podas. Se sec las lgrimas y ech una ojeada por el restaurante . Dnde est ahora Dodge? Necesito un vaso de agua. Janucz, disculpe. Sean trat de no parecer avergonzado ante el encargado del edificio por haberlo de

spertado bruscamente. Estaba roncando tan profundamente que Sean haba podido orlo cuando se acercaba por el pasillo. Por lo tanto, no le haba sorprendido encontrar lo dando cabezadas contra su pecho y con los pies encima de la mesa en su pequea oficina del stano. Sean, Sean, cmo est usted? El corpulento polaco le indic que entrara . En qu puedo ay e? Necesito un favor. Muy grande. Por usted lo que sea. El cumplido le hizo sonrer. Los empleados y los dems vecinos del edificio estaban encantados de compartir techo con un bombero. Pensaban que, de alguna manera, es taban ms seguros. Sean nunca haba sacado partido de su posicin, pero para todo hay una primera vez. Necesito que entre en el 5 B cuando el inquilino no est en casa y deje esto. Sali un momento y le mostr una gran caja envuelta. Qu es eso? pregunt intrigado. Un regalo. Y usted quiere que Janucz lo ponga en el 5 B? Falconetti? Ya no es Falconetti, pero s. Por qu? Sean se asombr de que le diera un poco de vergenza el slo hecho de explicarlo. Es una sorpresa. Para la mujer que ahora vive all. S? Janucz alz las cejas de forma sugerente . Es esa pelirroja pequeita en el 5 B? El u amiga especial? Sean esboz una sonrisa de pcaro que saba que Janucz interpretara mejor que las palab ras. Lo era. Y quiero que lo vuelva a ser y por eso necesito que deje esto en su piso. Quiero darle una sorpresa. Umm. El polaco cruz las manos sobre su blanda barriga y se recost en su vieja silla de oficina . Eso es ilegal, ya sabe, meterse en casa de alguien sin motivo; Janucz podra tener problemas. Lo s. Sean se senta incmodo poniendo en un aprieto a aquella alma cndida . Pero es por n buen motivo y podra pagarle algo aadi. Usted no paga respondi Janucz de inmediato, un poco ofendido . Usted es un gran hroe d e esta ciudad. Ya, seguro, pens Sean, aunque simplemente le dio las gracias. Janucz lo mir seriamente, entrecerrando los ojos. Si se lo hago, jura no decrselo a nadie, ni siquiera a su propia madre? Lo juro dijo Sean poniendo su mano sobre el corazn. Lo jura sobre la tumba de su padre? Exasperado, Sean se mordi la lengua. Mi padre an vive, Janucz, pero s, lo juro. Muy bien. Janucz se levant de su silla, se inclin y cogi la caja para ponerla sobre l a mesa. A ver 5 B, 5 B, 5 B murmur para s mismo . Oh, mierda. Qu? Sabe quin vive en esa planta? Croppy. Sacudi triste la cabeza . Lo siento, Sean, demasi ado peligroso. Croppy no ser un problema le dijo con seguridad a Janucz. Qu? Est usted loco? Croppy siempre es un problema. Su ltimo marido? Belceb, se lo ase o. Es el nico que podra haberla aguantado. Escuche dijo Sean con paciencia . A ella no le incumbe el porqu va al apartamento de Gemma con una caja de regalo. Por lo que a ella respecta, Gemma pudo pedirle que la entrara. Umm. Janucz se frot la barbilla . Tiene razn, Sean. Pero si Croppy me ve, me tocar las pelotas. Usted lo sabe, pero por usted lo har igualmente. Gracias. Sean no saba cmo expresar su gratitud . Normalmente Gemma se va a trabajar ha cia las ocho y vuelve entre las seis y media y las siete. Podr hacerlo maana? Lo puedo hacer sin despeinarme dijo Janucz chuleando. De verdad que se lo agradezco mucho le dijo Sean dndole unas palmadas en la espalda .

Sin despeinarme

repiti . Usted es un gran hroe en esta ciudad.

Al da siguiente de su encuentro con Sean, Gemma todava se senta alterada. Haba sido demasiado ver su imagen en el calendario y luego encontrrselo en la portera de la mano de su nueva novia. Pareca un cruel exceso para los sentidos. A pesar de pare cer cansado, an resultaba atractivo a su manera: duro e impresionante, con el cab ello alborotado, casi salvaje, y el leve aroma de su colonia impregnado en la de scolorida camisa tejana. La Barbie Malib era una mujer con suerte. Al abrir la puerta se encontr cara a cara con una gran caja envuelta en un papel de regalo. Su primer pensamiento fue de pnico. Qu caray es esto? Alguien ha estado en mi aparta mento. Nerviosa, mir a su alrededor para comprobar si haba algo fuera de lugar. Todo esta ba en su sitio. Y entonces cay. Sean. Tena que ser l. Antes de que el pulso acelerado se adueara de ella, se oblig a concentrarse y escuchar la tranquila vocecilla en su interior, la que le deca cosas, cosas verdaderas, sobre s misma y sobre los dems . Quieres que sea de Sean, pero lo es? S. Se quit la capa a toda prisa y la dej en el suelo. Rasg el envoltorio y levant cuida dosamente la tapa superior de la caja. Un clido destello rosceo ilumin su mirada y de inmediato supo lo que era: el u de color rosa. No se imaginaba cmo se las haba i ngeniado Sean para conseguirlo, ni le importaba. Toda su atencin se concentraba e n el hermoso animal, peludo y voluminoso, cuyos ojos pequeos y brillantes la mira ban suplicantes. Tena un sobre sujeto a su pecho y record la ltima vez que haba util izado el u como mensajero: La espalda me est matando. Me voy a dormir a mi colchn du ro como una piedra. Pero aquello era el pasado y esto era el presente. Abri el sob re. Gemma: Podemos quedar en el Starbucks de la esquina maana a las ocho de la noche? Necesito hablar contigo, de verdad. Sean. Gemma apret la nota contra su pecho con la respiracin alterada. Oh, Dios mo. Es posib le que quiera pedirme perdn? Puede que quiera que volvamos a estar juntos? Casi inc apaz de pensar, se levant de suelo y se apresur hacia el telfono, marcando el nmero de Sean. Y entonces se acord. Nonna. Caray. Colg. Al da siguiente era mircoles, una de las noches que tena que cuidar de Nonna. No tena manera de evitarlo a menos que la intercambiara con su madre o una de sus tas. Ya poda escuchar a su madre: Slo la has cuidado una vez y ya ests cambindolo tod o, tocndole las narices a todo el mundo, bla, bla, bla. Pero se trataba de Sean. S ean. El hombre cuyos ojos se le haban aparecido en la primera ocasin que haba reali zado un hechizo de amor para ella misma. El hombre que amaba a su familia y al q ue le gustaba pasear por la playa en invierno. El hombre al que amaba. Acurrucada, marc el nmero de su madre. Lo cogi al tercer tono con voz cansada. Diga? Mam, soy Gemma. Hubo un silencio. Mam? Estoy aqu. Yo he de pedirte un favor. Ms silencio. Profundo, resentido. Cul es? Necesito saber si podras cuidar de Nonna maana por la noche. Por qu? Gemma dud. Deba decirle la verdad? Y por qu no?

Tengo una cita. Con quin? Un brujo? Un bombero respondi Gemma ignorando la indirecta . Esperaba que pudieras cuidarla maan a y yo la cuidara el jueves. Sera un intercambio. Maana por la noche tengo reunin con el grupo de viudas. Gemma hundi las uas en su brazo. Slo ser una noche, te lo prometo mam. A juzgar por el suspiro de su madre, Gemma pens que pareca que le estuviera pidien do que pacificara el Oriente Medio. Estamos hablando de cuidar a tu madre una noch e!, dese gritarle Gemma. Se tom su tiempo y esper. Supongo que podra respondi finalmente su madre . O que fueran Millie o Betty Anne. Te lo agradezco mucho, mam. Escuch un gruido de reconocimiento. Y lo que vino despus. Espero que no hagas de esto una costumbre, Gemma, porque no est bien, y menos avis ando con tan poco tiempo. No eres la nica que tienes una vida. Lo s. Gemma se trag su enfado . Y lo valoro, pero son circunstancias excepcionales. Ah, s? Su madre sonaba custica . Y cules son? Pues que los bomberos tienen un horario muy complicado. Si no lo veo maana, pueden pasar semanas antes de que volvamos a estar libres los dos. Ah. Pareca que lo tomaba en consideracin . Ests segura de que quieres salir con un bomb ro? Y por qu no? Porque pueden morir cumpliendo con su trabajo. Como tu padre. Gemma se sobresalt. Nunca haba conectado la muerte de su padre mientras trabajaba en un edificio en construccin y su desesperado miedo por Sean. S que ponen sus vidas en peligro, mam, pero es un riesgo que estoy dispuesta a asum ir. Bueno, espero que sepas lo que haces. S lo que hago. Perfecto, entonces ya tienes sustituta. Gemma separ las uas de su brazo. Pregntame cmo estoy pens anhelante . Habla conmigo. su madre se qued en silencio. Magnfico. Gemma observ la media luna que se haba infligido en la piel . Ya hablaremos, mam. Y gracias otra vez. De nada respondi su madre colgando el telfono. Gemma separ el auricular de su odo y lo observ, como si no pudiera creerse que estu viera all, sentada, escuchando la seal de tono. Pero lo estaba. La conversacin con su madre haba acabado y haba sido dolorosa pero haba conseguido lo que quera. Slo quedaba una cosa por hacer. Llam a Sean. Captulo 18 Slo falta una hora para que hable con Gemma. se era el nico pensamiento que ocupaba l a cabeza de Sean mientras ayudaba a dos novatos a limpiar la cocina del cuartel. Tericamente no estaba obligado a ayudarles, pero tena tantas energas a causa de la ansiedad que se habra arrancado la piel a tiras si no se hubiera ocupado en algo . Haba sido un gran alivio regresar a casa tras visitar a unos amigos y encontrar p arpadeando la luz roja de su contestador automtico. Y adems or la voz de Gemma en l a cinta Hola Sean, soy Gemma. He visto tu nota. Me encantara verte en el Starbucks digamos hacia las ocho? Si no me dices nada dar por hecho que te va bien. Bueno, entonce s, emm hasta entonces. Adis.

Se permiti durante aproximadamente cinco segundos felicitarse a s mismo antes de q ue las dudas lo asaltaran de nuevo. Su voz sonaba un poco fra y distante? Puso de nuevo la grabacin. No, era normal. Pasaron cinco minutos. Espera: ha dicho que te v a bien o que no te va bien que quedemos? Otra vez escuch la cinta. Que te va bien. Sab que era de locos, pero la rebobin para escucharla una vez ms, analizando cada pau sa, cada matiz en su voz para juzgarla apropiadamente.

Hey, dnde est Birdman? Al escuchar que Sal Ojeda preguntaba por l, Sean se apresur a salir de la cocina h acia la zona de utensilios. Hola, Sal, qu pasa? Tengo que pedirte un mega favor, colega. Dispara. Podras trabajar veinticuatro horas y cubrirme esta noche? Yo deba cubrir a Hanratty de cinco a nueve, pero ha sucedido algo y ahora no puedo. Sean se rasc la barbilla pensativo, mirando fijamente al suelo de cemento. Quisie ra no haber tenido que or aquellas palabras. Normalmente no haba tenido problemas intercambiando guardias con Sal o con cualquier otro y sin preguntar. Pero aquel lo representaba cambiar la cita con Gemma. Alz la mirada. Qu pasa? Es Janine. Janine era la mujer de Sal . Hoy es nuestro aniversario y por supuesto lo haba olvidado. Esta maana me ha trado el desayuno a la cama junto con una cursilad a de postal. Casi me muero. He disimulado asegurndole que tena algo especial plane ado para esta noche. Tengo que apresurarme para ir a la zona de las joyeras y esc oger algo y despus llevarla a cenar a la luz de velas o mi culo va arder, amigo mo . Puedes cubrirme? Sean respir profundamente y resopl. Seguro. No le quedaba alternativa. Era parte de las normas: cuando alguien te peda que le cubrieras por un buen motivo, te adaptabas, especialmente si eras soltero y tenas ms libertad. Bien saba que Sal lo haba suplido a l unas cuantas veces y se l o haba pedido a ltima hora. Tena que cambiar su cita con Gemma. Gemma? No, soy Julie. La voz de mujer joven al otro lado de la lnea tena un tono de sospech a . En qu puedo ayudarle? Julie, mi nombre es Sean Kennealy. Soy amigo de Gemma. Habamos quedado a tomar un caf, pero he de quedarme a trabajar y no voy a poder ir. Gemma no aparece en la g ua de telfonos y no llevo encima su nmero, me lo podra dar, por favor? No puedo dar el telfono de mi jefa se burl Julie. La mano derecha de Sean se dobl lentamente hasta cerrarse en un puo. Le importara entonces llamarla a su casa y dejarle un mensaje de mi parte? No hubo r espuesta . Julie? Un momento, tengo un cliente. Sean se retorci de indignacin mientras Julie, que obviamente llevaba el Golden Bou gh en sustitucin de Gemma por las noches, dejaba violentamente el auricular sobre el mostrador. Mala suerte no encontrar a Gemma y mala suerte que no saliera en el listn, slo le pasaba a l. Poda or la lejana voz de Julie indicndole a alguien dnde oda encontrar los libros sobre la magia con velas. Un segundo despus Julie estaba de nuevo al aparato y su voz a todo volumen interrumpi la cantinela que Sean se r epeta en su mente, que deca as aproximadamente: Por favor, por favor, por favor di q ue s. Perdone, qu estaba diciendo? Puede dejar un mensaje en el contestador de Gemma de mi parte? Julie dudaba. Le puedo dejar un mensaje aqu de que ha llamado. Pero me resulta incmodo dejarle un mensaje en su casa cuando no s nada de usted. Sean cerr los ojos y golpe suavemente tres veces la pared de cemento con la frente antes de volver a hablar. Es una emergencia, vale? Lo siento pero no puedo ayudarle. Julie fue lacnica . Lo nico que puedo hacer es dejar un mensaje aqu y ella lo ver maana. Muy bien respondi Sean bruscamente . Dgale que Sean ha llamado y que necesito aplazar nuestra cita en el caf porque tengo una guardia doble en el trabajo. Dgale que la llamar tan pronto como pueda. Quiere dejar un nmero de telfono? Ya tiene mi nmero. Slo quisiera tener el suyo. Colg el auricular violentamente. La cancioncilla en su cerebro cambio de letra: Jo

der, joder, joder, joder, joder. Y ahora qu? Starbucks. Llamara para dejar un mensaje. Corri en busca del listn telefnico, con el corazn en un puo mientras escudriaba entre lo que parecan centenares de Starbucks en Manhattan. Por fin encontr el que buscab a y llam. Nadie respondi. Coged el telfono vagos chupa capuccinos cabrones! grit al mismo tiempo que entraba el capitn el McCloskey y lo miraba intrigado. Todo bien, Sean? Perfecto murmur Sean, colgando el telfono. El capitn no se movi . Tengo dificultades en encontrar a una persona con la que necesito hablar dijo como excusa. El capitn asinti y sigui su camino. Sean esper a que no pudiera orle y volvi a telefon ear a Starbucks. No hubo respuesta, pero esta vez no tuvo tiempo de lanzar ningn exabrupto. Son la alarma y l, junto al resto de los que estaban de guardia, se dir igieron hacia la sala de tiles para ponerse sus ropas de trabajo. Tocaba entrar e n accin. Gemma poda perdonar que alguien llegara tarde un cuarto de hora. Despus de todo no puedes saber si el metro va a ir con retraso o si el autobs va encontrar un embo tellamiento. Incluso media hora es excusable si las circunstancias son excepcion ales. Pero tres cuartos de hora? Observando su chai latte, Gemma se preguntaba si poda calificarse como totalmente pattica por haber esperado tanto rato a Sean. El universo respondi con fuerza: s. Apur la taza, la tir a la basura y sali. La haban plantado alguna vez antes? Rastre en su memoria. No espera s. Segundo ao de la universidad, Nochevieja, aqu, en Manhattan . Zev Greenberg, estudiante de cine en la Universidad de Nueva York que le haca t iln, prometi llamarla cuando acabara unos planos para quedar en Times Square y bes arse apasionadamente mientras descenda la bola. Nunca la llam. Gemma celebr el ao nu evo metindose en la cama de Frankie y explicndole todas sus penas. Hombres. Por supuesto que era factible que algo hubiera ocurrido. Pero, en ese caso, por q u no haba llamado? Quiz lo hubiera hecho y al llegar a casa encontrara un mensaje su yo. Empezaba a aceptar que tal vez empezaba a ser el momento de entrar en el sig lo XXI y comprarse un telfono mvil. Hasta aquel momento se haba resistido porque la idea de que cualquiera pudiera localizarla en todo momento le horrorizaba. Pero empezaba a darse cuenta de que la telefona mvil tena algunas ventajas. Por ejemplo , poda evitarte la humillacin de esperar durante cuarenta y cinco minutos en Starb ucks mirando a la nada. A pesar de no creer en los presagios, al menos en lo que a Sean se refera, sus en traas le decan que haba sido una idiota por no considerar el hecho de que l no se hu biera presentado como un signo divino de que aquello no deba suceder. Lo que ella quera y lo que el universo consideraba ser lo mejor para ella eran claramente do s cosas diferentes. De qu otra manera poda explicarse aquel continuo desencuentro e ntre las expectativas y la realidad? Se acercaba a su edificio con miedo. Cualquier mujer a la que han plantado tiene el lujo de dormir en su casa y pasar desapercibida mientras se lame las heridas en privado. Pero ella no. Gemma siempre corra el riesgo de toparse con Sean. Pesimista, se apresur a entrar y se dirigi a su piso convencida de encontrar un me nsaje de Sean. Pero no haba ninguno. Sin embargo haba un mensaje de su ta Millie, p resa del pnico porque no poda encontrar la medicacin de Nonna. Gemma la llam y al fi nal se ofreci para ir a Brooklyn a pasar la noche. Por qu no? De todas maneras, lo suyo no era vida. A la maana siguiente al llegar al trabajo se encontr una nota de Julie. Ha llamado Sean. Algo le ocurri en el trabajo y necesita aplazar el caf. Te llamar. Claro que llamar pens Gemma amargada . Y Nonna mejorar y mam me abrazar por ser quin

Frankie dejar de padecer dolencias imaginarias. Haba algo en ella que no funcionab a bien, algo que nunca antes haba sentido. Estaba desesperada y enfadada, cada ve z tena menos equilibrio y ecuanimidad y los sustitua una abrumadora sensacin de ago tamiento e inutilidad. Alguien podra decir que estaba deslizndose hacia la depresin . Pero Gemma lo vea de una manera diferente. Lo que estaba experimentando era una completa y profunda falta de fe. Y lo odiaba. Sean se cubri la cabeza con las manos tras colgar el telfono despus de llamar a cas a de Gemma y escuchar de nuevo el contestador. Estaba evitando sus llamadas deli beradamente. De qu otra manera se poda explicar que no hubiera podido encontrarla d urante la noche del jueves? Ni durante todo el domingo? Ni el domingo por la noche ? Ella misma se defina como una mujer hogarea. Seguro que estaba en casa y no quera hablar con l. Saba que poda dejarle un largo y pesado mensaje, explicndole todo sobre Sal y la gu ardia de veinticuatro horas, pero odiaba a la gente que verborreaba sin cesar a un contestador automtico. Sus mensajes haban sido cortos y concisos, pidindole simp lemente que le llamara para poder quedar otra vez. Haba dejado tres y no iba a de jar ms. Tres ya resultaba bastante pattico. Tal vez debiera darme por enterado y dejarla tranquila. O Sean se puso su chaqueta. Era el momento de visitar otra vez el Golden Bough.

Se sinti desfallecer al no ver a Gemma tras el mostrador al llegar a la tienda, y hallar en su lugar a una joven de unos veintipocos aos, de pelo negro intenso y con sus delgados brazos cubiertos de serpenteantes tatuajes. La poco servicial J ulie, sin duda. Le resultaba incomprensible que no se le congelara el culo visti endo slo una camiseta sin mangas en pleno invierno. Puede que cunto ms enterado fue ras, menos notaras el fro. Hola dijo Sean amistosamente . Est Gemma por aqu? Sus ojos reseguidos con kohl lo observaban recelosos. Usted es ? Sean, llam la semana pasada, te acuerdas? Al que no le quisiste dar el telfono de Ge mma. S. Est aqu? Est en el almacn. Espere un minuto. Ver si quiere hablar con usted. Gracias le dijo, y consigui esbozar un sonrisa amable. Quin era esa chica? La guardaespaldas de Gemma? "Ver si quiere hablar con usted", tcam las narices. Venga ve a buscar a tu jefa, nia, y date prisa. Unos segundos despus, apareci Gemma de la parte posterior. Sean no se haba dado cue nta hasta aquel momento que esperaba que a Gemma se le dibujara una gran sonrisa al verle. Cuando no se produjo, se pregunt si haba actuado de forma precipitada a l ir. Hola dijo Gemma. Hola. A Sean le sorprendi de inmediato ver lo cansada que pareca. Le estaban saliend o bolsas bajo sus cautelosos ojos y no tena buen color. Tuvo la tentacin de pregun tarle si no se encontraba bien, pero no quera meter la pata y parecer que estaba insultndola. Se call la boca. Qu pasa? pregunt Gemma. Te he dejado un par de mensajes en el contestador. Sean estir el cuello para observ ar tras ella y asegurarse de que su malcarada guardaespaldas no les iba a interr umpir; pareca que Elvira se iba a quedar en el almacn . No s si te han llegado. No he estado mucho por casa. No? Una hogarea que no paraba en casa, le llam la atencin . Dnde has estado? An no ado de salir esas palabras por su boca y ya se haba arrepentido, en especial al v er la dureza que vena de los ojos de Gemma . Ya lo s dijo enseguida , no es asunto mo. No lo es. Pero no hay nada misterioso aclar . Mi abuela de Brooklyn est enferma y he a

yudado a cuidarla. Por eso no he estado en casa. Oh. Y ya se encuentra mejor? No. Gemma se turb . Tiene Alzheimer, no va a mejorar. Lo siento dijo Sean, sin encontrar las palabras apropiadas. Gemma slo se encogi de h ombros. Quera pedirte perdn por no haber aparecido en el caf la semana pasada. Uno de los mu chachos del cuartel me pidi que lo sustituyera y no pude negarme. Y por qu no? Gemma pareca desconcertada. Porque no se puede hacer. Cuando alguien te pide que lo sustituyas, lo sustituyes , a menos que exista un motivo que te lo impida. Por qu no le pediste a otro que le sustituyera? An pareca confusa . Tenas planes. No lo entiendes. Sean poda sentir cmo la tensin se le acumulaba en la espalda . Hay un cdigo Lo s todo sobre vuestro cdigo dijo Gemma irritada . Lo sufr en mis propias carnes, recu rdas? Sean parpade desconcertado. Qu est pasando aqu, Gemma? Me diste plantn dijo herida. Los dientes de Sean rechinaron. Te dej un mensaje aqu. Y te hubiera dejado un mensaje en casa, pero tu ayudante lanz una mirada de rabia hacia el almacn no me quiso dar tu nmero, y tu nombre no aparec e en el listn. Qu poda hacer? Incluso llam a Starbucks y los gilipollas ni siquiera c ogieron el telfono. Umm. Pareci que de alguna manera aquello la calmaba un poco. Sean encorv los hombros. No esperaras demasiado Tres cuartos de hora. Mierda. A Sean se le caa la cara de vergenza . Lo siento mucho, Gem. Gemma asinti dando por recibida la disculpa. Tanto da. Volviendo a Starbucks, de qu queras hablar? Como siempre que tena que enfrentarse con el momento de la verdad, Sean sinti que de pronto disminua su capacidad de expresin. Hundi sus manos en el fondo de los bol sillos traseros de sus tejanos y se balance sobre sus tobillos. Podemos quedar otro da para tomar un caf y hablar sobre todo esto? No tengo tiempo, Sean dijo Gemma sacudiendo la cabeza. l se dio cuenta de que deca la verdad, o al menos en parte. Pero sus ojos lo evita ban, estaban alerta y llenos de desconfianza. Cree que puedo darle plantn otra vez . As que ya est? Me rechazas? Slo trato de evitarnos ms dolor y perder el tiempo dijo con una sonrisa triste . Est cl aro que tu prioridad es el departamento de bomberos. Y lo entiendo. Pero no quie re decir que me guste. Seamos sinceros: no encajo con la imagen de novia de un b ombero. Nunca van a aceptarme y t tampoco. Del todo, no. La frustracin borbote en su garganta. Mira, no lo entiendes No, no lo entiendo. Y no estoy segura de que quiera. Todo lo que s es que quedamos para encontrarnos y me dejaste tirada porque lo primero es el trabajo, trabajo del que ni siquiera queras hablarme cuando estbamos juntos. Me estoy esforzando en eso respondi Sean desviando la mirada avergonzado. Me alegro. Se oblig a mirarla a los ojos y le hiri toda la tristeza que vio. Te pido perdn si te her, Gemma. Es obvio que no me abr a ti emocionalmente de la man era que necesitabas. Pero estoy trabajando en ello, creme. Eso est muy bien, Sean. Su voz era genuinamente alentadora, pero aun as, supo que lo estaba rechazando. Entonces, puede Puede intercal Gemma con suavidad . Pero no ahora. Adems qu pasa con tu amiguita? Mi ? No, espera, hay algo ms que tenemos que aclarar, yo La campanilla de la puerta de entrada son y un grupo de jovencitas entr riendo en la tienda.

Tengo que atender a mis clientes. Gemma pas por delante de l. Pareca feliz de acabar aquella conversacin. No es lo que t piensas dijo Sean con voz estridente siguindola. Las chicas callaron y lo miraron . Da lo mismo murmur Sean para s mismo subindose la cremallera de su caza dora. De todas maneras no le iba a creer.

Hoy eres t la ltima. Gemma recibi el comentario de Stavros con una mirada seca y se apresur hacia el re servado donde la esperaba Frankie. Desde que se haba hecho responsable de ayudar a cuidar a su abuela haca tres meses, tena la sensacin de ir siempre corriendo, o p eor an, de correr detrs del tiempo, una mercanca que siempre pareca escasa. Por suer te, Frankie no era una de esas obsesas del reloj que se pasara el rato preguntand o. Gemma observ contenta que ya no llevaba el collarn y que an no lo haba reemplazad o por un brazo en cabestrillo, un Sonotone o unas muletas. Siento llegar tarde dijo sin aliento, mientras se quitaba la chaqueta y tomaba asi ento frente a su amiga. No hay problema. Frankie cerr el Post . Dios, tienes un aspecto Ni me lo digas. Stavros se puso a su lado y sin mediar palabra le sirvi una taza de caf. Ya ni siq uiera le preguntaba si quera alguna asquerosa infusin hippie que acostumbraba a sorb er con tanta solemnidad. Aquello perteneca al pasado. Ahora Gemma no poda imaginar tener que sobrevivir sin cafena. Lo siento se disculp Frankie . No tena intencin de insultarte, pero es que pareces muy, muy cansada. Frankie, estoy muy, muy cansada. Entre Nonna y la tienda me siento como uno de es os hmsters que dan vueltas a una rueda. Te dije que ibas a acabar por los suelos con todo esto coment Frankie entre dientes . S, me lo dijiste respondi Gemma enfadada . Quieres un premio? Frankie la mir con los ojos bien abiertos. Hey, lista, que ests hablando conmigo, tu mejor amiga. Lo s. La inmvil monotona de sus das unida a la sensacin de estar siempre un paso por d trs, la ponan tensa e irritable . Lo siento. Se sabe que va a ser un buen da cuando las dos nos pedimos perdn en menos de dos mi nutos brome Frankie. Se sonrieron tmidamente la una a la otra. Estoy contenta de verte murmur Gemma. Yo tambin. Haca cunto, diez aos? Lo parece. Gemma le dio un sorbo a su caf . Qu hay de nuevo? No demasiado. Van bien las cosas con Uther? S y no. Oh, no pens Gemma , que no me diga que le est enviando cartas de amor en la punta de u na flecha ardiendo. Es un tipo realmente interesante dijo Frankie midiendo las palabras . Pero su rollo medieval est pudiendo conmigo. Adems, siempre me pregunta por ti. Por m? S. Es extrao, da la sensacin de que no importa de lo que hablemos, siempre se las ar regla para que t acabes siendo el tema. Puede que se sienta nervioso y sepa que yo soy la nica cosa que tenis en comn sugiri G emma, deseosa ella misma de que se fuera el motivo. Quiz, pero me est poniendo un poco de los nervios igualmente. Eso y que siempre me pide que le hable con la voz de Lady Midnight. Dile que pare. Ya lo he hecho, pero no parece entender bien. Pues acomdalo a tus deseos sugiri Gemma. Lo intento. Basta de hablar sobre m. T qu tal? Trabajo, Nonna, dormir. Mi vida es eso. Ningn encuentro cercano con bomberos?

No. No haba visto a Sean desde que haba aparecido por la tienda despus de dejarla pla ntada, y daba gracias por ello. Tampoco se haba encontrado con su amiga, aunque e n una ocasin le pareci or su voz tras la puerta cerrada del ascensor. Frankie se compadeci. Lamento que no funcionara, cielo. De verdad. Si hubiese tenido que ser, habra sido. Sonri tristemente . Tal vez en mi prxima vida. Frankie apoy la barbilla sobre la palma de la mano y suspir. En mi prxima vida quiero sentirme atrada por un hombre maravilloso y estable, que t enga mucho dinero y que siempre sea un portento en la cama. Buena suerte. Gemma apur su taza de caf y se levant. Frankie la mir alarmada. Adnde vas? Si no me voy ahora, llegar tarde a Brooklyn. Se puso la chaqueta. Dios mo, Gemma. No estabas bromeando al decirme que podas estar conmigo media hora como mucho. No, no lo estaba dijo taciturna . Me llamars, verdad? Claro. Te llamo maana. Me parece bien. Gemma se apresur hacia la puerta. Estaba a medio camino de Brooklyn cuando se dio cuenta de que haba olvidado pagar el caf.

Al llegar a casa de Nonna, Gemma se sorprendi al encontrar a su madre en la cocin a ayudando a Nonna a comerse sus cereales. Normalmente era ta Millie quien se enc argaba de cuidarla los sbados por la tarde, con la casa apestando a Winstons cuan do ella llegaba. Su abuela alz la vista y sonri. Benedetta! ES GEMMA, TU NIETA grit su madre . Benedetta es tu hermana y hace aos que muri aadi e baja con voz de fastidio. Gemma puso la bolsa de la compra que llevaba en la encimera y palme la espalda de su madre, apartndola hacia una esquina. No est sorda recalc con voz calmada . A gritos no lo entender mejor. Creo que s. Vale, lo que digas, Ma. Mir a su abuela . Qu tal ha pasado la noche? Despierta casi todo el tiempo. La madre de Gemma mene la cabeza . Casi no he podido d ormir. Me sabe mal. Sigue diciendo incoherencias sobre la Coca Cola o no s qu. No tengo ni idea de lo q ue hablaba. A Gemma le dio un vuelco el corazn. Querciola? sa es la palabra! Su madre la mir suspicaz . Sabes qu es? S dijo Gemma sonriendo. Y qu es? Nada. Su madre la cogi del brazo como si fuese un pasamanos. Dmelo. Gemma separ los dedos de la mano de su madre de su antebrazo. En la stregheria son los espritus que ayudan a los amantes. A su madre le cay el alma a los pies. La stregheria? Has estado llenando su pobre cabeza confusa con tus porqueras de bruj a? No! exclam ofendida. Pues quin ms sabe de todas esas hadas o lo que demonios sean? Puede que ella misma sea tambin bruja sugiri Gemma, sentndose junto a su abuela. Djame decirte una cosa, doa sabelotodo su madre estaba indignada mientras se acercab a a la mesa de la cocina , mi madre es una buena catlica obediente. Que tiene sus races en el paganismo. N. O.

Puede que se lleve en la sangre y yo lo haya heredado de ella. El qu se lleva en la sangre? pregunt Nonna inocentemente. Ser una strega dijo Gemma. No digas eso delante de ella! aull su madre . Madonna, pretendes confundirla an ms? Gemma dej la cuchara que iba a poner en la boca de su abuela. Por qu te sientes tan amenazada por eso? Mi hija es una adoradora del diablo y ahora trata de sugerir que mi propia madre t ambin lo es! Ya te he dicho un milln de veces que no tiene nada que ver con el diablo. Escchame bien. S lo que s. Mi madre vive bajo el signo de la cruz, punto. Lo entiende s? Claro. Y por eso lleva una cimaruta. Una cima qu? pregunt la madre de Gemma entrecerrando los ojos. Cimaruta. Es ese colgante tan feo de las ramas? Se lo dio su propia madre y es una reliquia de nuestros antepasados. Claro que lo es. No me gusta nada lo que insinas. El qu? Que el hecho de que yo sea una strega es porque lo llevo en la sangre? Mir la cara de su abuela para saber si se estaba enterando de todo aquello. Si lo estaba, no lo demostraba. En su lugar chasqueaba sus labios con impaciencia com o un pajarillo esperando la comida. A Gemma se le parti el corazn. Si no te apetece cocinar, hay unas sobras de ziti en la nevera dijo su madre rpidam ente, cambiando el tema de conversacin radicalmente. Se puso su chaquetn preparada para irse. Hay algo ms que deba saber? pregunt Gemma. T ya lo sabes todo replic su madre sarcsticamente. Gemma suspir. Pasa mal las noches, ya te lo he dicho y t ya lo sabes. He hablado con Anthony y n o ir a misa. Cada vez est ms agitada y es ms difcil hacer que se quede en el banco. N o te olvides de la medicina. No me olvidar. Su madre bes a Nonna en la frente con cara de enfado. Prtate bien con Gemma, mam. Me oyes? Gemma esper a que su madre la besara, pero ese beso no lleg. Por qu se empea en gritarme? pregunt Nonna a Gemma una vez su hija se hubo ido. Es su forma de ser le explic Gemma quitndole importancia y tragndose su dolor . No pret ende molestarte. No puedo seguir as durante mucho ms tiempo. La quiero mucho, pero me siento como si estuviera perdiendo la cabeza. Al entrar en su edificio, Gemma fantase con dejarse caer en uno de los sofs de la entrada. As de exhausta se senta. Haba pasado un da y una noche horribles en casa de su abuela. La lucidez de Nonna se desvaneca y cada vez viva ms en su propio mundo. La tendencia a repetir una y ot ra vez la misma pregunta provocaba que a Gemma le entraran ganas de gritar, pero saba que su abuela no poda evitarlo; al igual que ella no poda evitar que la exten uacin y la frustracin se estuvieran adueando de su vida. Frankie tena toda la razn. E staba loca por cargar con todo aquello al mismo tiempo que llevaba su negocio. G racias a Dios, haba tenido la lucidez de pedirle a Julie que abriera aquella maana . Ella ira despus de comer, tras tomar una ducha, cambiarse y tal vez cerrar los o jos por un instante. Al pasar por delante de la puerta de la seora Croppy Gemma la oy murmurar. Zorra. Ya me gustara le respondi, rindose por dentro. No haba duda de que la vieja entrometid a crea que volva temprano a casa despus de una noche de desenfreno. Si supiese la v erdad. La visin de luz roja intermitente de su contestador le dio la bienvenida al abrir la puerta del apartamento. Sean. Y luego: Por qu demonios supones eso de inmediato?

Se tom su tiempo para colgar su chaqueta, lanzar sus zapatos y dejar los pocos al imentos que haba comprado. Entonces fue hacia el contestador. Gem, hola, soy yo. No slo me salido un sospechoso lunar en la parte posterior de l a rodilla, sino Gemma presion stop. No poda ms con la obsesiva hipocondra de Frankie, ni de la frialda d de su madre, ni del deterioro de Nonna. Ya no poda ms. Necesitaba escapar. Llam a Julie al Golden Bough y le dijo que llegara a las seis y no a medioda como haban q uedado. Entonces, desconect el telfono, se tom unas gotas de valeriana y se sumergi entre las sbanas, rogando poder abandonarse en un profundo e ininterrumpido sueo. Por primera vez desde haca mucho tiempo, sus oraciones fueron escuchadas.

Captulo 19 Aunque iba al lmite, Gemma supo que algo iba mal cuando Frankie no acudi a su cita para cenar cuatro das ms tarde. Los mensajes que le haba dejado por e mail y en su casa no haban tenido respuesta. Se dio cuenta de que si quera llegar al fondo de su sbita desaparicin, deba irla a buscar en persona. A mitad de la jornada dej la tienda a cargo de Julie y se encamin hacia casa de Fr ankie. Saba que su amiga estaba all, pues haba estado en antena por la noche y tena que dormir. Era cuestin de despertarla e incordiarla lo suficiente como para saca rla de la cama y que la dejara entrar. Para conseguirlo llam al timbre del interc omunicador insistentemente. Despus de lo que le pareci una eternidad, el altavoz c repit y pudo or la excntrica voz de Frankie alta y clara. Soy Gemma. Empuj la puerta al suponer que la habra abierto inmediatamente, pero no hubo ningn sonido. Qu demonios est pasando? Habl por el intercomunicador. Frankie? Est bien, supongo que puedes subir. Supones? Nada bueno. Seguro que no es nada bueno. Entr y fue hacia el ascensor. Al llegar encontr la puerta entreabierta, lo que era una clara indicacin para que entrara. El apartamento estaba envuelto en la oscuridad necesaria para quien nec esita dormir de da. Poda or a Frankie ajetreada en su habitacin y se quit la capa. Se tom la libertad de encender la luz de la sala de estar, pero dej las persianas ba jadas. Finalmente apareci con aspecto de ser lo que era: alguien al que acaban de desper tar. Su pijama de franela estaba arrugado y su pelo caa en delgados y despeinados mechones. No haba posibilidad de error viendo su cara de disgusto, mientras de p ie en la puerta de su habitacin miraba cautelosa a Gemma con los brazos cruzados sobre el pecho. S? Gemma la mir como si estuviera loca. Qu quieres decir con s? Hace das que te estoy llamando y no me has contestado. Y tambi me diste plantn en la cena. Qu est pasando? Ya me lo dirs t dijo Frankie lacnica. Qu? dijo Gemma con brusquedad. No escuchaste mi mensaje? El del lunar? pregunt con precaucin. El lunar y Uther. No me has llamado para hablar de ello. Gemma apart la mirada de su amiga. Aunque resultara doloroso, deba decirle la verd ad. No escuch el mensaje completo confes en voz baja . Crea que estabas siendo la hipocondr ca de siempre. Frankie se qued estupefacta. Oh. Lo siento. De verdad que soy tan pesada? Pareca humillada. Cario, sabes que lo eres. Admtelo. Vale, lo siento. Frankie agach la cabeza. No, lo siento yo dijo Gemma yendo hacia ella . Me equivoqu, deb haber escuchado todo e l mensaje. Qu pasa con Uther? Frankie se sent en el sof y suspir profundamente.

No estoy segura de que quieras orlo. Dios sabe que yo quise. El qu? Gemma se prepar para lo peor. Bueno, ya sabes, la cosa se iba poniendo cada vez ms caliente, nos bamos enredando y pens en hacerlo con l. Haca tanto que no estaba con nadie que me estaban saliendo telaraas entre las piernas. As que le pregunt si quera que pasramos la noche juntos y me dijo que s, pero entonces va y me dice Frankie apret los labios que prefera hace rlo con su casco puesto. Gemma retrocedi. Aquel peltre parecido a un cuenco para sopa? Exacto. Lo que no es tan malo. Con peores perversiones me las he visto. T? Pues s. Te acuerdas del to aquel de secundaria que quera que aparentara ser Eleanor R oosevelt? Debo haber bloqueado eso. Sigue. Se puso el cuenco sopero en la cabeza y jugueteamos un poco y adivina que pas. Insisti en sujetarte con dos flechas de su aljaba al cabezal de la cama? Qu ms quisiera dijo Frankie adusta . En medio de toda la pasin me llam Gemma. Gemma se derrumb en el sof sintindose mareada y asqueada al mismo tiempo. Fue como si la hubieran dejado sin aliento. Es horrible. S, dmelo a m. No hace falta que te diga que le hice ponerse su chaleco y lo largu con un pirdete capullo. No creo que vuelva a verlo nunca ms. Nerviosa, Gemma alz la mirada hacia su amiga. Frankie, lo siento mucho. No te preocupes. Gemma se dio cuenta de que intentaba borrarlo todo, pero deba de resultarle dolor oso. Ests segura de que ests bien? S. Quiero decir, ha sido duro para mi ego? Puede ser. Pero tampoco me haba imaginado que aquella relacin pudiera conducir a nada. Slo quera que lo supieras para que es ts en guardia. Parece que Robin Hood quiere que t seas su doncella Marion. Es lo ltimo que me faltaba gimi Gemma. Supongo que tendr que volver con Russell Crowe brome Frankie con tristeza. Russell C rowe era el nombre con el que apodaba a su consolador. Gemma se rio. Y quin necesita a los hombres? Se relaj un poco, pero se dio cuenta de que Frankie, q ue haca un momento estaba riendo, la miraba ahora preocupada. No te lo tomes a mal, Gemma, pero te has mirado en el espejo ltimamente? Cogindola por los hombros la gui hacia el bao y encendi la luz. Gemma pudo ver su re flejo: estaba alicada, ojeras oscuras rodeaban sus ojos y tena el pelo triste como un t aguado. Es la luz que hay aqu le dijo a Frankie. La mirada que su amiga le dirigi indicaba claramente que Gemma se engaaba. Se obse rv otra vez. La luz no tena nada que ver, era a causa de intentar hacer tantas cos as a la vez. Se dio la vuelta. Aljame, espritu, ya he visto suficiente. Has de cuidarte, Gem. Mira quin habla. Sigui a Frankie fuera del cuarto de bao . Te dejar que vuelvas a dormi . Olvdalo. Ya estoy levantada, preparar un poco de caf y t ve a sentarte. Gemma hizo caso de lo que su amiga le deca y volvi a sentarse en el deformado sof. Le saba mal haber borrado el mensaje de Frankie antes de haberlo escuchado por co mpleto. Era su mejor y ms vieja amiga y el hecho de que no hubiera tenido la paci encia de orlo todo dejaba a las claras el tipo de vida que llevaba, o que no llev aba, depende de cmo se miraran las cosas. Saba que la hipocondra de Frankie la haca parcialmente culpable, pero aun as Por su tono tendra que haber sido capaz de saber que algo pasaba. Deb haber tenido el aguante y la consideracin de reproducir el me nsaje completo. Pero no lo haba hecho. Qu me est pasando?

Era una locura estar all, Sean lo saba, mientras entraba por la puerta del Golden Bough. Le haba dejado claro que no tena tiempo para l, que no comprenda la cultura d e los bomberos y que no le importaba. Le haba dicho a la cara que pensaba que est aba emocionalmente atrofiado. Y entonces por qu era tan importante que Gemma no tuviera una falsa impresin de su relacin con J.J.? El asunto lo haba estado persiguiendo desde la ltima ocasin en que haba visitado el Golden Bough y Gemma le haba preguntado sobre su amiguita. No estaba all porque creyera que poda pedirle a Gemma que le diera otra oportunida d. Haba ido para, una vez dichas las verdades, dejarle patente el tipo de hombre que era: honorable. J.J. haba estado en su apartamento justo despus de que rompier a con Gemma y no quera que pensara que haba estado haciendo el tonto a sus espalda s. Deba dejar la relacin en orden y hacerle saber que no sala con nadie. La tienda ola vagamente a canela y una agradable meloda de un flautn sala del equipo de msica. Una sonrisa torci los labios de Sean al recordar su desastrosa primera cita, cuando fueron a ver a deValera's Playground. Casi poda escuchar la voz de G emma en su cabeza: Aquello no era msica irlandesa. Esto es msica irlandesa. Se sinti desfallecer al ver a Julie, la chica gtica, detrs del mostrador y no a Gem ma. Julie pareca tan ilusionada de verlo a l como viceversa. Gemma no est le anunci antes de que Sean tuviera que preguntar. Est en casa de su abuela? Y dnde si no? Va todo bien? Cmo puedo saberlo? suspir Julie mientras se rascaba la serpiente bicfala tatuada en su brazo izquierdo . Yo slo trabajo aqu. Pensaba que eras su amigo, si t no lo sabes La verdad es que no. Parece que ltimamente nuestras existencias corren en sentidos opuestos. Salta a la vista dijo Julie sonriendo. Sean la ignor. Puedes hacerme un favor? Dile que he pasado a verla. Ningn problema afirm Julie sorprendindole . Algo ms? No contest Sean, dirigindose hacia la puerta . Que te vaya bien. Vale murmur melanclicamente Julie, mientras suba el volumen de la msica. Al salir de nuevo a la brillante luz del sol, Sean sinti cmo la decepcin se adueaba de l. No la haba encontrado. De una manera u otra entre ellos siempre haba desencue ntros. Puede que fuera una seal. Y qu importa que ella sepa que no eres un mal tipo? Sea como sea, lo nuestro se ha acabado. Y aun as Casi haba llegado a la esquina cuando reconoci a un tipo rubio, de barba rala, que haba visto merodeando por la tienda de Gemma. Recorra la calle a un ritmo frentico y su cara, normalmente ya de mala uva, ahora estaba enfurecida. Se pregunt si el motivo por el que aquel tipo estaba tan cabreado tena algo que ver con Gemma. Es per que no. La mujer ya tena suficiente con lo que apechugar. Acaso podra probar a extender las cartas en la forma de la cruz celta? Era imposible que Uther estuviera preparado para hacer una lectura tan complicad a del tarot, pero Gemma le dej hacer, lo que fuera con tal de ayudar a suavizar l a tensin oculta que haba entre ellos. Saba por Julie que Uther haba ido el da r a verla, y que pareca muy agitado. Al llegar hoy para su leccin, haba querido lar de Frankie inmediatamente pero Gemma lo haba cortado dicindole que lo haran ante los diez minutos de descanso. Lo mir, mientras observaba las diez cartas ext endidas ante s. Pareca desconcertado. Qu es lo que no entiendes? No recuerdo lo que esto significa dijo sealando la sexta carta. Influencias en el futuro apunt Gemma. Vale, vale. Sus ojos recorrieron una vez ms el circuito de las cartas y pareci o. Qu?

anterio hab dur

dolid

Necesito exponer lo mo ahora, de verdad pretext . Hasta que no lo haga mi cerebro no e s ms que cedazo. Por favor, podras hablar como un ser humano normal? pidi Gemma irritada. Necesito hablar contigo. Uther pareca acobardado. As est mejor. Gemma agrup las cartas de nuevo en un mazo . Soy toda odos. Estoy seguro de que esa arpa te ha explicado lo que pas. Qu arpa? Francis escupi . Frankie, Lady Midnight! La furcia! La compaera de campamento que debe nclaustrase en un convento! Hey! Gemma le seal con el dedo . Ests hablando de mi mejor amiga! Vigila tu lenguaje. S, mi seora. Sigue. Estoy convencido de que te ha hablado de su vil seduccin. Lenguaje! Te lo ha dicho? S respondi Gemma, que cada vez se senta ms incmoda. Uther la mir con ojos humedecidos. Sabrs, pues, que el motivo de mi abominable estado es que estoy enamorado de ti. Mierda. Uther, me siento muy halagada No, no digis halagada. Cubri con su huesuda mano la de ella . Ya sabis que hemos nacido el uno para el otro, seguro que lo notis. Gemma sac suavemente su mano de debajo de la de l. Mira, estoy halagada, de verdad, pero yo ya tengo novio. Mentirosa dijo Uther con una sonrisa satisfecha. Gemma parpade. Perdona, qu acabas de llamarme? Vale, mentirosilla, sois una mentirosilla corrigi Uther enseguida . Frankie me lo exp lic todo sobre t y el bombero y s que ya se ha acabado. Mierda al cuadrado. Ni se le haba ocurrido que Frankie pudiera hablar de su relacin con Sean. Ella no le haba pedido que no lo hiciera. Bien, se acab admiti Gemma intentando recuperarse de su farol . Pero hace poco que hem os roto y an no estoy preparada para otra relacin. Los ojos de Uther centellearon y Gemma no estuvo segura de si era locura o amor no correspondido. Mi seora, de lo que yo hablo va ms all de las fronteras de una relacin. Vos y yo somo s almas gemelas. Yo no lo creo. Parad de haceros la descarada picaruela y aceptad vuestro destino. Lanzndose sobre ella trat de besarla en la boca. Horrorizada, Gemma se apart de un salto. Cmo te atreves?! Te quiero, lady Faire dijo abalanzndose de nuevo hacia ella . Y no s vivir sin ti! Mejor que vayas aprendiendo! dijo Gemma colrica, movindose hacia el otro lado del mos trador : Porque esto se ha acabado. Temblorosa, cogi las cartas de Uther y las meti e n el interior de su bolsa de piel. Qu oscuro manejo es ste? grit Uther. Te lo acabo de decir, se ha acabado. Lo que has dicho y lo que has hecho me ha mo lestado mucho y ya no quiero ser tu profesora nunca ms. Y no slo eso, pero si es v erdad casi no se atreva a decir las palabras que me quieres, es despreciable que ha yas utilizado a mi amiga. La ciudad est llena de buenos profesores de tarot y est oy segura de que dars con uno. Empuj el dinero de la leccin del da hacia l . Adis, Uth Se la qued mirando con incredulidad y se puso sbitamente a gritar. Furcia! T y tu amiga sois las dos unas furcias. Piensas que no puedo hacerlo mejor q ue t, vil e hipcrita ramera? Crees que puedes deshacerte de m as como as? T Te doy diez segundos para que te largues de aqu dijo Gemma tranquilamente mientras coga el telfono . Si no, llamar a la polica. No ser derrotado de esta manera, seora! despotric al dirigirse hacia la puerta . Has d ertado mi espritu guerrero! Dios misericordioso del cielo, vete de aqu, cuervo chalado gimi Gemma en voz baja cu

ando finalmente cerr de un portazo dejndola rodeada de un bendito silencio. Con un suspiro de alivio volvi a poner el telfono en su base.

Captulo 20 Vamos a misa. La voz de Nonna sonaba impaciente mientras, sentada en el borde su d esvencijada cama, miraba a Gemma que estaba sentada en el suelo con las piernas cruzadas. Trataba por todos los medios de cortarle a su abuela las amarillentas uas de los pies. No hay misa. Te estoy cortando las uas, as que estate quieta. Vamos a misa! No. Gemma suspir profundamente y con cuidado tom el pie izquierdo de Nonna con su ma no izquierda e intent cortarle la ua grande con la derecha. Pero no hubo manera. P uede que no fuera deliberado, pero Nonna le dio una patada directamente al pecho con el taln de su pie . Hija de mala puta! aull Gemma, tirando el cortaas al otro lado de la habitacin, donde aterriz produciendo un sonido sordo sobre el suelo de mader a. Avergonzada, mir a su abuela, quien pareca a punto de llorar. Pero fue ella la primera en derramar lgrimas y se tap la cara con las manos . Lo siento solloz tras la pantalla de sus dedos . No quera gritarte, perdname. Pero en su interior pensaba: Claro que te quera gritar. O lo haca o te daba una. Ya s que no es tu culpa pero tengo los nervios de punta. Estoy cansada, explotada y sola Empezaba a entender lo que llevaba a los cuidadores de ancianos al maltrato. Era la desesperacin, la frustracin. Cualquiera que asegurara que jams hara una cosa as er , en la experta opinin de Gemma, un mentiroso redomado. Eso, o nunca haban tenido que cuidar de un enfermo de Alzheimer. Cara? La voz de Nonna denotaba el mismo nerviosismo que la de una nia a la que acab an de reir. S? Vamos a misa? pregunt ilusionada. Dios mo. Los mocos fluan por la nariz de Gemma. Se los limpi con la manga de su sudad era y tom la fra mano de su abuela entre las suyas . Es de noche, cario, no hay misa y adems es mircoles y no domingo. Capisci? Nonna asinti sonriente, pero su nieta supo por la confusin que nublaba su mirada q ue era como si le hablara en suahili. Puedo acabar con las uas, por favor? Nonna asinti de nuevo. Arrastrndose por el suelo, Gemma recogi el cortaas y reanud la tarea. No le importaba hacerla, pero, a juzgar por el tamao de las uas, pareca ser la nica dispuesta a ella. Debera cortrmelas yo sola se quej Nonna. No pasa nada, a m no me importa. Gemma sacudi la cabeza desconcertada. Estaba ah, la vieja lucidez, el viejo orgullo. Pareca ir y venir sin ton ni son. Gemma adoraba los momentos en los que la Nonna que conoca y amaba estaba presente y locuaz. Era n como un regalo. Venga, ya est. Tras cortar la ltima, las recogi y las tir a la papelera que tena a su ado. Qu ests haciendo? chill Nonna, abalanzndose hacia el cubo de basura. Lo cogi y lo vac bre su cama . Las uas no se tiran! Quieres que tus enemigos puedan hacerte un malefic io? Se queman o se entierran! Se queman o se entierran! Gemma miraba fascinada cmo su abuela buscaba sus uas entre los pauelos usados y los envoltorios de golosinas. Nonna pregunt con voz tranquila , eres una bruja? La anciana murmur algo y sigui recogiendo las uas de entre los desperdicios. Lo eres? pregunt de nuevo, con voz ms alta en esta ocasin . La stregheria? T? S? Su abuela la mir. S murmur. Lo saba! Se acerc a su abuela en la cama y la ayud a recuperar las uas . Por qu no m bas dicho? Por qu te lo has guardado para ti? T lo sabas. La observ de reojo con una mirada sabia . No te lo tena que decir. Le golp barbilla cariosamente . En la stregheria nos conocemos unas a otras, verdad? S. Pero por qu esconderlo? Y por qu vas a la iglesia?

Porque amo a Dios. Uno es el camino antiguo y el otro el nuevo. Cuando llegu a est e pas opt por el nuevo, pero no olvid el viejo. Quin dice que slo se puede adorar de u na sola manera? Adems, a mi novio no le molestan las viejas tradiciones. Gemma se qued helada. Sin duda, Nonna navegaba de nuevo hacia otras dimensiones d e su mente. Tu novio? l. Nonna seal la imagen de Jess que colgaba sobre su tocador, aquella con los ojos hme os que la seguan dondequiera que fuese. A Gemma siempre le haba atemorizado. As que se es tu novio? Lo amo y me ama. Aqu las tienes. Le entreg a Gemma las uas que haba recogido . Las que , eh? S. Gemma tom un pauelo limpio de la repisa y las envolvi antes de guardrselas en el bo sillo. Una cosa ms. Nonna manose el cuello de su blusa sacando la cimaruta . Quiero que la te ngas t. Qu? Vamos, cara, cgela. Perteneci a mi madre. Sus ojos parpadearon maliciosos . Tambin era una de las nuestras. Te proteger. Sin poder decir palabra, Gemma ayud a su abuela a quitarse el amuleto del cuello y se lo puso. Qu te parece? Hermoso. Buon cumpleanno! Gracias susurr Gemma, abrazando a Nonna segura de que volva a perderse, ya que no er a ni mucho menos su cumpleaos. Feliz, su abuela la mir a la cara. Y ahora, vamos a misa?

Enseguida supo que algo no iba bien cuando al da siguiente apareci su madre para r elevarla en lugar de ta Millie. En primer lugar, ella nunca se ocupaba de Nonna s i no era su turno. En segundo lugar, se mostraba cordial. Despus de cumplimentar con todos los prolegmenos cmo ha dormido?, cunto ha comido?, te ha reconocido? le pre t cmo se encontraba Frankie y cmo funcionaba la tienda. Gemma respondi y esper a que su madre parase de dorarle la pldora. Escucha, tus tas y yo tenemos que pedirte un favor. Cul es? pregunt Gemma, intentando apaciguar el creciente resentimiento que se estaba apoderando de ella. Tu ta Millie estaba navegando por la red y ha encontrado una gran oferta de dos no ches en Atlantic City. Nos gustara saber si te importara llevarte a Nonna a la ciu dad unos pocos das. Gemma se qued perpleja mirando a su madre. Mam, tengo un negocio del que ocuparme respondi con voz tensa. En los labios de su madre se dibuj un rictus severo. Ya lo s, pero es una solicitud especial. No pueden hacerlo Angie o Theresa? Mikey? Para su sorpresa, la expresin de su madre se suaviz un poco. A ti es a quien ms quiere, ya lo sabes. La ltima vez que Theresa estuvo aqu, Nonna n o dej de llorar. Tena miedo de ella. Dios mo. Se le parta el corazn slo de imaginarlo, debi ser horrible para Theresa. Y pa a Nonna . Por qu no puedo cuidarla aqu? Porque si podemos sacarla unos das de casa, tendremos la oportunidad de arreglar e l techo como es debido. Te puedes imaginar cmo reaccionara si los operarios vinier an mientras ella est en casa. Se pondra histrica. Mam, ya sabes que los enfermos de Alzheimer se pueden alterar mucho si se los tras lada a ambientes desconocidos. Pero estar contigo insisti su madre. Por qu es tan importante? Es por Betty Anne. Va a cumplir los sesenta y cinco y no tiene dnde caerse muerta. Todo lo que ha querido en su maldita vida ha sido ir a Atlantic City. As que Mil lie y yo queremos darle una sorpresa y llevarla all.

Gemma se sinti conmovida. Es un bonito detalle. Nos puedes ayudar, Gattina? Gattina. Su madre no la llamaba as desde que era pequea. Era una de las palabras d el antes: antes de que muriera su padre y su madre se volviera una amargada; ant es de que le dijera que era una bruja y ella la rechazara. Trataba de manipularla o el apodo se le haba escapado como una involuntaria muestra de afecto? Cundo sera? pregunt con cautela. Durante el mes que viene. Su madre estaba a la defensiva . No te preocupes, no estoy pidindote que lo hagas maana. No, no, ya lo s. Se estruj el cerebro tratando de adivinar cmo iba a poder hacerlo. S upuso que podra librar dos das seguidos y dejar la tienda a cargo de Julie. Iba a ser una tortura cargar con Nonna y llevrsela a la ciudad, pero cualquier cosa es soportable slo dos das, no? Y era por un buen motivo. Dos buenos motivos. Muy bien, lo har. La cara de su madre se ilumin con una extraa sonrisa. Sabamos que podamos contar contigo. Claro resopl Gemma , porque soy una boba. No. Su madre evit mirarla directamente y se fij en sus manos. Por un momento pareci r eacia a continuar . Porque tienes buen corazn. A pesar de ser una bruja? pregunt sin poder evitarlo. Incluso el diablo fue uno de los ngeles del seor. Instintivamente Gemma cogi con los dedos la cimaruta que le colgaba del cuello, e scondida debajo de su camiseta. No debera decirle a su madre que la tena? Despus de todo era una reliquia de familia. No quera provocar ninguna tirantez ente su madr e y sus hermanas, ni quera que la acusaran de que quiz se lo haba quitado a Nonna s in su permiso aprovechndose de que no estaba en sus cabales. Segura de que era lo apropiado, se sac el colgante de debajo de la camiseta. Mam, esta maana Nonna me ha dado esto. Su madre, que estaba ojeando el Daily News sobre la mesa de la cocina, apenas le ech una ojeada. Es bonito. Ests segura de que no te importa? Gemma se acerc a la mesa . Es una antigedad que perte eci a tu abuela. No lo quiero. A su madre pareca repelerle la idea. Y ta Millie y ta Betty Anne? Creme, tampoco lo van a querer. Ests segura? pregunt indecisa. Su madre la observ por encima del peridico. Por qu ests tan preocupada por m y mis hermanas y ese medalln? Acaso se lo has robado? No! Pues entonces. Joln, mam, trato de ser amable. He pensado que poda tener algn valor sentimental. Ninguno. Chup el dedo ndice de su mano derecha y pas una pgina del diario . Pero puedes tomarte la libertad de decirle a mi madre que si no quiere ese escritorio antigu o que tiene en la habitacin de los invitados me gustara quitrselo de las manos. Gemma alucin por lo borde que poda ser su madre y se puso la cimaruta de nuevo deb ajo de la camiseta, donde descans confortablemente entre sus senos. Sabes lo que significa el colgante? Su madre mantuvo la mirada fija en el peridico. Qu quieres decir con significa? Es una especie de medalla supersticiosa de Italia. Y adems fea. Es pagana le corrigi Gemma tranquilamente . Tiene que ver con la stregheria. Nonna es una bruja y tambin lo fue tu abuela. Una risa gutural sali del fondo de su garganta. Te lo ha dicho ella? S. Gemma, Nonna chochea y t lo sabes. An tiene momentos de lucidez! Exasperada, su madre apart el diario.

Vale, mi madre es una bruja, qu quieres que te diga? Di que est bien. No est bien. Es diablico y punto. Dios ha impedido que esto apareciera en San Finba r, el padre Clementine la habra excomulgado. Dice que Jess es su novio le confes Gemma . No es conmovedor? Su madre se golpe la frente con la palma de la mano. Est ms loca que una cabra, y t tambin. No es extrao que las dos os llevis tan bien. Es muy bonito lo que dices. Gemma estaba enfadada . Qu tal si me agradecieras que cuid e de tu madre dos das enteros? Gracias murmur de mala gana. De nada. Su madre se levant y se dirigi a los fogones para preparar caf. Algo ms antes de irte? pregunt mirando a Gemma por encima del hombro. Gemma trag saliva. Lo has dicho de corazn cuando me has llamado Gattina? No te llamo as desde que eras una nia dijo apagando el fuego . Has debido imaginarlo. Nonna, ests cmoda? Las palabras de Gemma cayeron en el vaco mientras los ojos de su abuela permanecan enganchados a la televisin concentrada en The Wiggles. Diez meses atrs, Nonna hab ra agitado la mano en seal de desprecio y habra murmurado bah! ante la idea de perder el tiempo delante de la televisin. Pero eso era antes de que la plaga que se apod eraba de su cerebro se convirtiera en su dueo. Ahora el programa infantil, con su s cortas parodias y animadas canciones, era una de las pocas cosas que poda absor ber su atencin por completo. A pesar de que se senta culpable por ello, Gemma se d aba cuenta de que la pona delante de la televisin cada vez ms a menudo, especialmen te cuando Nonna se alteraba. Les proporcionaba una tregua a las dos. Llevar a Nonna desde Brooklyn a Manhattan el da anterior haba sido horroroso. A pe sar de haberle explicado a su abuela repetidamente que iran a dar una vuelta en c oche, mont un nmero cuando lleg el momento de introducirla en el vetusto Volkswagen . Desesperada por calmarla, Gemma le minti dicindole que iban a misa, le cant canci ones en el coche durante el accidentado camino a Manhattan, cortesa de baches ase sinos y de constantes obras en la carretera. Pareci que haba dado resultado hasta que llegaron al apartamento de Gemma. Entonces todo se vino abajo. El intento de asirse a la normalidad que Nonna haba mantenido desapareci por compl eto, reemplazado por una agitacin violenta que Gemma tard horas en sofocar. Llor, g rit, pidi que la llevaran a su casa inmediatamente. Nada de lo que hiciera o dijer a Gemma pareca serenarla. Y entonces, tan repentinamente como haban empezado, las rabietas pararon inexplic ablemente. Puede que de puro agotamiento nervioso, puede que a causa de un breve momento de raciocinio, Gemma no estaba segura. Pero acept agradecida el respiro. Esa noche, Nonna apenas durmi, y tampoco Gemma, quien se recordaba constantemente que slo tena que soportar un da y una noche ms y podra llevarla de regreso a Brookly n. Adems era una buena obra. En aquel momento, su madre y sus tas estaran disfrutan do del desayuno en el buffet del hotel en Atlantic City, nutrindose para afrontar un da de apuestas en serio. Puedes darme un poco de agua? Claro que s le dijo Gemma a Nonna mientras iba a la cocina a buscarla. La voz lasti mera de su abuela hizo que sintiese pena por ella y se aadi a una punzada de remor dimiento por los meses de frustracin. Gemma deba recordarse a s misma que tener Alz heimer no era culpa de Nonna y que tena que mantener su mente fija en una sola co sa: compasin. Aqu tienes. Le dio el vaso sonriendo y su abuela le devolvi la sonrisa mirndolo sorprendida. U nos segundos despus mir a su nieta muda y confusa. A Gemma se le parti el corazn de dolor. No sabe qu hacer, no se acuerda de cmo beber. A ver, djame ayudarte. Gemma separ suavemente los dedos de su abuela del vaso y la a yud a beber. Entonces fue cuando son el telfono. Dej el vaso sobre el mantel para no salpicar y cogi el auricular.

Hola? Est Gemma Dante? Soy yo respondi cautelosamente a una voz de hombre que no conoca . En qu puedo ayudarle Seora, mi nombre es capitn James Eisen y estoy con la unidad de servicios de emerge ncia del departamento de polica de la ciudad de Nueva York. Necesito que venga in mediatamente a su tienda. Tenemos una situacin con un rehn. Qu? Gemma palideci. Un tipo llamado Uther est aqu y dice que no va a liberar a su empleada a menos que venga usted en persona a hablar con l. Oficial, conozco a Uther. Es inofensivo. Lleva un arma, seora. Ese idiota. Es como un pual al extremo de una larga pica? As es. Y amenaza con usarlo contra su empleada en caso de que usted no venga a la tienda. l nunca lo hara dijo Gemma. Seora, la necesitamos aqu repiti Eisen . No quiero tener que utilizar a la dotacin SWAT Los SWAT? Gemma parpade con fuerza al tiempo que una arcada le suba por la garganta . Entonces, con una voz estudiadamente tranquila, se dirigi al capitn Eisen. Ir tan pronto como pueda, oficial. Ya hay un coche en camino para recogerla dijo Eisen tajantemente, y colg. Por qu, Diosa? se pregunt Gemma angustiada mientras colgaba temblorosa el auricular . P r qu esto? Por qu ahora? Qu he hecho yo? Comenz a enroscar y desenroscar un mechn de cabello. Tena que pensar ideas concretas con claridad y racionalmente. Y ejecutar las. Idea racional nmero uno: Nonna, alguien tiene que venir y cuidar de ella. Lo primero que le vino a la cabeza fue Brooklyn, Theresa, Michael, Anthony, pero no era razonable. Los parientes de Brooklyn tardaran demasiado. Deba ser alguien ms cercano, de Manhattan. Frankie. Saba que estaba durmiendo, pero de todas formas sali disparada hacia el telfono. Se desesper cuando oy el contestador pidiendo a qu ien llamaba que dejara un mensaje. Lo hizo, gritando el recado por el auricular con la esperanza de despertarla, Nonna se asust y, cosa normal, se puso a llorar. Fue a toda prisa a su lado. No pasa nada, cara la calm Gemma distradamente acaricindole su espeso pelo blanco. De nuevo se dirigi al telfono . Cgelo, cgelo, cgelo, te ruego que lo Para el maldito carro. Frankie estaba enfadada. Lo siento, pero es una emergencia balbuce Gemma . Uther tiene a Julie como rehn en la t ienda! Necesito que vengas aqu y vigiles a Nonna un rato. Por favor, Frankie, por favor. Poco a poco, cario. Frankie hizo una pausa . No creo haber odo bien. Acabas de decir qu e Uther ha tomado a Julie como rehn en la tienda? S! Frankie bostez. Cmo es posible que todo lo divertido te pase a ti? Esto no es divertido! Acaba de llamarme la polica y entrarn en accin los SWAT si no vo y a hablar con l! Necesito que vengas lo antes posible. No ser mucho rato, te lo ju ro! Ningn problema. Djame que me ponga algo encima y cojo un taxi. Le dir al portero que te deje entrar. Me has salvado la vida, Frankie, lo juro por Dios. Lo intento. Pasaron diez minutos, quince, y no haba rastro de Frankie. Mientras tanto, ya haba llegado el coche de la polica y el capitn Eisen haba llamado dos veces, anunciando que la situacin se estaba volviendo ms acuciante. No hizo nada para disimular su impaciencia por tener que esperar su llegada. Gemma se imaginaba su cabeza explo tando a causa de la presin y su materia gris esparcindose como una lluvia de confe ti. Observ a su abuela, tranquilamente adormilada en el sof, con su suave barbilla reposando sobre el pecho. Vacilaba. Si se iba antes de que Frankie llegara y No nna se despertaba pero si no se iba ahora Deba tomar una decisin de inmediato. Como era su costumbre, inspir profundamente y trat de calmar su mente, pero no hubo forma. Ya que su subconsciente no le enviab

a ninguna instruccin clara, se asi a la primera idea que se le pas por la cabeza. Ve a la tienda, ya. Se puso la chaqueta, dej sola a su abuela dormida, con el apartamento abierto y r ez porque no pasara nada. Captulo 21 Cabizbaja en el asiento trasero del coche patrulla, Gemma buscaba algn aspecto po sitivo. Uther estaba perturbado, pero no era peligroso. Todo lo que tena que hace r era tratarlo con respeto, l recobrara la sensatez y dejara ir a Julie. Su convenc imiento dur hasta que llegaron a la esquina de la calle Thompson y vio que Tarde de perros, estaba siendo representada de nuevo en el exterior de su tienda. Dios mo! exclam . Esto es totalmente innecesario. Seora? El polica que conduca se gir para mirarla cuando el coche se arrim a la acera ta detenerse . Espero que tenga puetera razn. Gemma trag saliva y se apresur a salir del vehculo. Haba coches de polica bloqueando las calles. Un gran camin de la unidad de servicios de emergencia estaba aparcado frente a la tienda. Tipos vestidos con cazadoras negras con las iniciales SWAT escritas en la espalda pululaban hablando. Dos de ellos con rifles estaban apost ados en el edificio de enfrente. Dnde est el capitn Eisen? pregunt Gemma mientras los dos policas que la haban ido a r la guiaban hacia el camin blanco. Aqu mismo. Un larguirucho oficial de polica de sonrisa amable y con una cicatriz que le divida la mejilla derecha le daba la mano educadamente . Capitn James Eisen. Gemma Dante. Capt la mirada del polica repasndola de arriba a abajo e inmediatamente se sinti avergonzada. Haba salido de casa con el pelo enmaraado, casi sin cepillar, con el chndal y las zapatillas. Me doy cuenta de que todo esto debe de ser muy desagradable para usted dijo el cap itn Eisen. Gemma mir a su alrededor: policas, destellos de sirenas, chalecos antibalas, armas . Oficial, Uther no es peligroso, crame. Empez a ir hacia la tienda cuando Eisen la re tuvo. Hey, qu cree usted que est haciendo? Voy a hablar con l. No es se el motivo de que est aqu? No puede entrar. La mir como si estuviera loca . Hemos conectado una lnea directa de t elfono a la tienda, puede usarla para hablar con l. Oh vale dijo Gemma. La cabeza le daba vueltas. Aquello pareca surrealista, como si e stuviera soando o se encontrara en algn programa de televisin en horario de mxima au diencia. Casi no se dio cuenta de que Eisen le pona el telfono en las manos. Diga lo que haga falta para hacer que salga de ah. Lo que sea. Mienta si es necesa rio. Hay en juego vidas humanas, incluyendo la de l. Si no atiende a sus razones, tenemos preparado un negociador especializado en rehenes. Le pas el auricular y l e dio la seal de que poda empezar. Cuando Gemma asinti not que la invada el pnico. Habra llegado ya Frankie al apartament o? Y si no, qu podra haber pasado? Estara Nonna chillando, llorando, asustada, fuera de control? Atendera Uther a razones? Son la lnea y Uther respondi. S? Uther, soy Gemma. Estoy aqu, en el exterior de la tienda. Ponte donde pueda verte, Lady Love. Quiere que me ponga donde pueda verme le susurr Gemma a Eisen tapando el auricular. Eisen le indico que se colocara frente al escaparate de la tienda y Gemma obedec i. Estoy justo delante del escaparate, Uther. Unos segundos despus pudo ver a Uther dentro de la tienda. El maldito idiota con su cota de malla, el cuenco de sopa y la alabarda en la mano. La mir y desapareci de nuevo en el interior. Los policas tenan que pensar que era un demente. Escuch como coga otra vez el telfono. Uther, me ves? Os veo corderita, os veo.

Explcame qu est pasando. Me agraviasteis en lo ms profundo de mi ser mortal, dulzura. Lo lo siento. He estado pensando mucho sobre ello desde que te fuiste. Pensando en qu? La voz de Uther sonaba envuelta por una profunda herida. Sobre mi locura. Actu sin mesura, no es cierto? Lo hiciste. Uther rio satisfecho . Seguid. Mis nimos volaron tan alto que me conduje impulsivamente. Actu de forma casquivana y fue un error no permitir que siguierais siendo mi alumno. Tambin fue un error rechazar la declaracin de mi corazn. Gemma cerr los ojos. Eisen le haba dicho que mintiera en caso de necesidad. S. Ahora me doy cuenta de que vos estabais en lo cierto, estaba escrito en las est rellas que hemos de estar juntos. Mi ceguera fue una locura. Ahora lo veo. Eisen le lanz una mirada severa que pareca preguntarle: Qu coo pasa? Y ella le frunci ceo como dicindole: Confe en m. S lo que hago. Poda percibir que Uther estaba empezando a relajarse hablando con ella en un leng uaje en el que se senta cmodo. Podrais perdonarme? le pregunt humildemente. Tendr que pensarlo. Hubo un largo silencio . Cmo puedo saber que no es una treta infern al para conseguir rendirme a mi rencoroso enemigo? Se refiere a usted murmur Gemma cubriendo el auricular. Tanto me da si se refiere al jodido Dalai Lama mascull enfurecido . Pero siga as. Me p arece que lo est consiguiendo. Soy una dama honorable, Uther. Baj la voz . Y no slo eso, vos sois un pagano, lo habis lvidado? Los paganos evitamos la violencia, todo tipo de violencia. Si sois un b ardo verdadero, de los de antes, liberaris a Julie y saldris pacficamente. Pudo escuchar el suspiro de Uther. Estis en lo cierto. En la precipitacin por defender mi causa he olvidado honrar las viejas tradiciones. Podis honrarlas ahora dejando libre a Julie. Dejar a la doncella a vuestra disposicin. Gemma y los policas que la rodeaban contuvieron la respiracin. Los segundos parecan decenios. Por fin apareci Julie, plida, pero ilesa. Al ver a Gemma, corri hacia el la estallando en sollozos. Ha sido horrible dijo llorando. La doncella est a mi lado, Uther. Sois un justo y generoso hidalgo. Vos me inspiris. Gemma trag saliva. La inspiracin verdadera requiere que vos tambin salgis. Sin el arma susurr Eisen precipitadamente. Lo haris? dijo en tono adulador . Vendris a m, franco y sin armas en la mano? En verdad me amaris? La voz de Uther sonaba pattica. Lo har. Esperad un momento. Gemma contuvo las lgrimas. De nuevo cubri el auricular y se volvi hacia el capitn Eisen . No le dispararn, verdad? Promtame que no le pasar nada si sale pacficamente. Lo prometo dijo Eisen. Cuando Gemma volvi al telfono le temblaba la voz. Os estoy esperando amorosa con los brazos abiertos, mi seor. La tensin era insoportable. Gemma cerr los ojos. Por favor, Uther, haz lo que te he pedido y sal desarmado. Por favor. La situacin era expectante, todo el mundo contena la respiracin y el mismo aire se mantena inmvil en una forma poco natural. Y entonces apareci Uther, parpadeando a c ausa de la brillante luz del sol de la maana. Antes de que Gemma pudiera ir hacia l, desde ambos lados de la puerta sendos policas se abalanzaron y lo esposaron co n las manos en la espalda y se lo llevaron velozmente hacia un coche patrulla qu e estaba esperando. Esperen grit Gemma, tirando el telfono al suelo. Cuando estuvo ante Uther una lgrima se desliz por su mejilla . Lo siento mucho, Uther, pero lo que has hecho Sacudi la cab eza, incapaz de proseguir. Uther le sonri con tristeza y dej que los policas lo int rodujeran en el asiento trasero del coche de polica. Las luces de las sirenas emp ezaron a destellar mientras se alejaban.

Adnde lo llevan? pregunt a uno de los policas que tena cerca. A tomarle los datos para procesarlo. Y despus a un centro psiquitrico respondi riendo . Se dio la vuelta dolida. Pobre Uther, jams haba supuesto que su excentricidad podra derivar hasta el extremo de hacerle perder el control. Camin hacia Eisen. Buen trabajo dijo, palmendole la espalda. Gemma casi ni le escuchaba. Puedo entrar en mi tienda ahora? Necesito hacer una llamada. Me temo que tendr que esperar unos minutos respondi Eisen disculpndose . Ha sido el esc enario de un crimen y el equipo de desactivacin de bombas tiene que asegurarse de que su amigo no ha dejado ningn regalo en el interior. No ha dejado nada dijo Gemma , pero hagan lo que deban. Record que haba comprado un telfono mvil haca poco y se puso a buscarlo frenticamente en su bolso, alejndose del barullo en busca de privacidad. Si se lo haba dejado en casa, se pondra delante del prximo taxi que pasara a toda velocidad por la calle, as que pidi ayuda a su Dios. Sus dedos por fin lo palparon. Lo conect y marc el nmer o de su propia casa. Frankie, me sabe mal que esto se est alargando tanto Se qued de piedra cuando oy el contestador. Colg y lo intent de nuevo con el mismo resultado. Dnd e est Frankie? Por favor est ah! Que slo sea que ests demasiado ocupada con Nonna para descolgar el telfono. Por favor que no sea nada ms grave. Puso de nuevo el telfono en su bolso y regres hacia donde se encontraba Julie con Eisen y tres policas ms. Abraz a Julie por los hombros en un gesto protector. Me sabe mal que hayas tenido que pasar por esto, pequea. Yo me voy, por qu no te vas a casa t tambin? No puede dijo Eisen con gesto severo . El detective Purcell necesita hablar con ella . Y con usted Pero, capitn, no lo comprende. En mi casa tengo una situacin Slo sern unas cuantas preguntas, seorita Dante. Se lo prometo. Unas cuantas preguntas se convirtieron en muchas. Cunto haca que tena la tienda? Desd e cundo conoca a Uther? Cul era la naturaleza exacta de su relacin? Qu le haba hecho a enfadarlo? La haba amenazado antes? Haba notado algo sospechoso en su forma de act uar las ltimas semanas? Para cuando el detective Purcell hubo acabado, Gemma estaba desquiciada por la p reocupacin; haba pasado demasiado tiempo alejada de Nonna y no entenda por qu Franki e no contestaba al telfono. Ya est dijo Purcell, cerrando su libreta de informes con un ruido seco. Era un hombre pequeo, con la nariz ligeramente torcida y el pecho como un barril. Puedo irme ahora? La cabeza le daba vueltas. Purcell la mir amablemente. Es libre de irse. Gracias por su cooperacin. Gracias. Gemma se oblig a sonrer. Si se le ocurre algo ms, algo que pueda ayudarnos en la investigacin Purcell le dio su tarjeta no dude en llamarme. Y usted tambin aadi entregndole otra a Julie. Y ahora qu? pregunt Julie desolada mientras se iban los policas. Vete a casa y descansa. No abriremos hoy? No. Me parece que nos lo podemos tomar como una baja por salud mental. Julie asinti agradecida. Qu vas a hacer? Tengo que volver con mi abuela. Julie golpe ansiosa la acera con la punta metlica de su bota Doctor Martens. Y an tendr que abrir yo maana? Si te ves capaz. Si no, simplemente cerraremos maana tambin, mientras llevo a Nonna de vuelta a Broo klyn. Da igual. Sin problemas. Ests segura de que estars bien? Claro dijo mirando ansiosamente a Gemma . Y t?

Yo estoy bien minti. Pues, eh, bueno, vale. Julie recogi su mochila que estaba apoyada en la pared del e dificio y se la colg al hombro . Nos vemos, Gem. Te llamar ms tarde para asegurarme de que ests bien. No tienes que hacerlo. Pero quiero. Vale. Julie se encogi de hombros . Nos vemos repiti. Se encamin por la acera y de pronto se par, volvindose hacia Gemma con cara de pnico . Acabo de recordar una cosa. Qu? Har unas tres semanas, vino aquel to preguntando por ti. Qu to? pregunt Gemma tranquilamente. Cmo se llama? El bombero Sean? Eso es. Slo me dijo que te dijera que haba pasado por all. Julie pareca apesadumbrada . Siento haberme olvidado, pero las cosas han estado tan liadas en la tienda con t odos estos cambios de horario No te preocupes. Julie se march ms tranquila. Exhausta, Gemma mir por ltima vez su tienda, El escenario de la crisis del rehn!, antes de parar un taxi. Su mente empez a vagar mientras mi raba el mundo exterior pasar a travs de la ventanilla del coche. No quera tener que pensar sobre lo que le esperaba en casa. Dime otra vez lo que vas a hacer. Sean lanz a Sal Ojeda una mirada de incredulidad. Volvan al cuartel junto con el r esto de la dotacin despus de a ir a comprar a D'Agostino's los ingredientes para l a comida de ese da. Ojeda haba hecho esa misma pregunta al salir y de nuevo mientr as segua a Sean por la seccin de verduras. O Sal estaba muy distrado o su cerebro p erda inteligencia como un neumtico pierde aire. Bistec, pimientos y cebollas asadas y pur de patatas con ajos repiti Sean por tercer a vez. Vale. Ojeda parpade. Sean se le acerc y golpe suavemente uno de los lados de su cabeza. Hola? Hay alguien ah? Aquello devolvi a Ojeda su total capacidad de atencin y se encogi de hombros. Lo siento. Debe de ser la alergia primaveral. Sean lo comprenda a la perfeccin. Era primera hora de una maana soleada de primaver a inusualmente calurosa. Las nubes acariciaban los rascacielos y una ligera bris a jugueteaba con las faldas de las mujeres mientras caminaban apresuradas por la s aceras, disparando la imaginacin. Era uno de esos das en los que Sean era perfec tamente consciente de estar vivo. Observaba por la ventana a la gente que miraba el paso del vehculo. Haba algo en e l rojo y brillante camin que pareca llamar la atencin de los transentes. Lo mismo qu e los bomberos: tanto daba si estaban sentados en el exterior del cuartel o en e l supermercado, siempre haba alguien que se diriga a ellos. Sean se senta orgulloso de su proximidad con la gente. A ver, explcame qu pas con tu muequita New Age le pidi Ojeda distradamente, mientras aba ms la ventanilla. Empezaba a hacer calor en la parte trasera de la cabina. Sean se volvi hacia l confundido. No recordaba haberle dicho nada a Ojeda. Su comp aero se dio cuenta de la expresin de su cara y entre risas seal a Leary. Me lo dijo l. Imagnatelo. Bomberos: los chafarderos ms capullos del mundo. No funcion, simplemente. Demasiado rara? Qu va dijo evasivamente . No era el mejor momento, ya sabes, y adems ella tena demasiad as cosas de las que ocuparse. Eso he odo asinti Ojeda comprensivo. A m s que me habra gustado orlo. Se daba cuenta de que era una estupidez, pero todava e dola que Gemma no le hubiera dicho nada despus de su visita a la tienda. Saba que

tena mucho que soportar, pero habrselo mencionado habra sido de agradecer. Pero, o tra vez, en el silencio poda encontrar la respuesta. No era por un exceso de autocrtica, sin embargo se encontr pensando en lo mucho qu e haba cambiado en los ltimos meses. Saba que en parte se deba a haber buscado ayuda despus del incendio en la casa de obra vista. Pero tambin era debido simplemente al paso del tiempo y a su capacidad de introspeccin. Haba sido superficial al pens ar que ella no encajara en su mundo. Los polos opuestos siempre se han atrado. De no haber confundido el culo con las tmporas, podran haber hecho funcionar lo suyo. Slo necesitaban compromiso y amplitud de miras. Y otra cosa: se haba equivocado a l no hablarle de sus cosas y haba sido un error que le molestara la preocupacin de Gemma por su integridad. Pero en aquel momento fue incapaz de ver cmo se retroal imentaban, cmo el silencio y la preocupacin los embarcaron en una espiral sin fin que slo poda llevarlos al fracaso. Ahora era capaz. No cometera otra vez el mismo e rror. Haban recorrido menos de una manzana cuando una mujer joven, que estaba en la esq uina ms prxima sosteniendo un pequeo chihuahua bajo el brazo, les agitaba la mano d esesperadamente. Diligente, Joe Jefferson par el camin escalera junto al bordillo y todos bajaron las ventanillas. Me parece que hay un incendio en la esquina de la Cincuenta y nueve Este dijo sofo cada . Mi perro estaba haciendo sus necesidades y yo he mirado hacia arriba y he v isto que sala humo de uno de los pisos. Tiene la direccin? le pregunt el capitn McCloskey. El ciento cincuenta y cinco. Ahora vamos le dijo mientras Jefferson conectaba la sirena y arrancaba a toda velo cidad. Ha dicho el ciento cincuenta y cinco pregunt Sean a los de delante. Jefferson asint i . Me cago en la mierda, es mi edificio. Gemma, Janucz, Tony el portero, sus pjaros, nombres e imgenes le bombardearon. Haba un milln de causas diferentes que pueden causar un incendio, slo rogaba que fuera uno pequeo y que nadie conocido estuviera cerca.

Apenas se hubo detenido, Sean salt del camin. Ah est! Mir al cielo y se inquiet. Volutas de humo negro salan de la ventana parcialmente a bierta de la sala de estar del piso de Gemma. Joder. Qu pasa? pregunt el capitn McCloskey. Se hallaban todos en la acera apresurndose a col carse los equipos. Conozco a la mujer que vive en ese apartamento dijo Sean, tratando de controlar su s emociones . Debo ir Eh, espera un minuto. McCloskey se ajust la botella de aire a su espalda . Cul es la lo calizacin exacta del apartamento? Planta quinta, segunda puerta a la izquierda. Bien, Kennealy, t y Ojeda coged vuestros bidones, subid a la quinta planta y valor ad la situacin. No entris en el piso en cuestin, me os? Leary y yo iremos al sexto y Delaney, t y Campbell quedaos aqu por ahora. Se dirigi a Joe Jefferson . Comuncate por radio con el cuartel para avisar y pedir refuerzos. Se puso el casco y mir a Sean con curiosidad. Dices que vives aqu? S, en la sexta planta. De hecho justo encima del apartamento en llamas. Cogi su bidn . uedo ir ahora? Todos vamos ahora le dijo el capitn . Slo recuerda lo que te he dicho. Parece que hay un incendio. Quiere que la deje aqu? Gemma, que haba estado soando despierta lo mejor que haba podido, apart la mirada de la ventanilla y la dirigi hacia la parte trasera de la calva cabeza del taxista. Perdn? Impaciente, l le seal el camin de bomberos con las luces centelleantes que estaba ap arcado en medio de la calle.

La dejo aqu? Gemma asinti. El terror la invadi mientras pagaba al taxista y se diriga hacia la a cera. Cables invisibles de acero le aprisionaban el pecho, estrujndole la caja to rcica y hacindole difcil respirar. Se dirigi todo lo rpido que pudo calle arriba. El camin de bomberos estaba aparcado justo delante de su edificio. El pnico se adue de ella cuando mir hacia arriba y vio que salan nubes de humo por la ventana de su ap artamento. Apret a correr. Mi abuela est ah. Gemma. Gem. Al escuchar su nombre par en seco y se dio la vuelta. Era Frankie, que agitaba lo s brazos en medio de una pequea multitud de curiosos y de expectantes vecinos ate morizados. Sin pensar, Gemma se abri camino entre la gente para ir hasta ella. Qu ests haciendo aqu fuera? grit . Se supone que deberas estar con mi abuela. Ha habido un accidente de trfico en la Tercera Avenida. Me he demorado cuarenta min utos en el taxi! Para cuando he llegado, el apartamento ya estaba en llamas! No d ejan pasar a nadie al interior del edificio. He probado a llamarte pero tu mvil e staba desconectado. La mirada de Gemma denotaba sus dudas al introducir la mano en su bolso y sacar su telfono. Frankie estaba en lo cierto. Haba desconectado el maldito trasto. Mir a nsiosa a su alrededor, devolviendo el intil instrumento al interior del bolso. Hay alguien que sepa algo de este incendio? pregunt en voz alta . Nadie? Creen que slo afecta al 5 B por ahora, pero an no estn seguros dijo una mujer pecosa q ue sostena un pequeo gato de color anaranjado sobre su hombro como si fuera un beb. Lo acariciaba compulsivamente. Nonna. Gemma se derrumb y empez a sollozar . Jams deb haberla dejado sola! Es culpa m Eso es ridculo. Frankie asi a su amiga firmemente por los hombros . Tienes que calmart e. Debes calmarte. La dirigi hacia el bombero ms prximo . Dselo! Dile lo de tu abuela! Gemma se aclar la garganta, tratando de controlarse. Mi abuela est en el 5 B. Inmediatamente el bombero cogi su radiotransmisor. Conductor de escalera 29 a escalera 29, tenemos un informe de que todava hay una p ersona en el 5 B, corto. Se volvi a Gemma . Haremos todo lo que podamos, por favor, a hora retroceda. De mala gana dej que su amiga se la llevara. La mir con ojos asustados. Nonna est ah. Estaba totalmente desorientada y un mar de lgrimas inundaba su cara. Lo s, cario respondi con voz trmula Frankie mientras la abrazaba con fuerza . Pero est aciendo todo lo que pueden. Debes tener fe. Captulo 22 Con la adrenalina al mximo, Sean subi a toda velocidad las escaleras seguido por O jeda y abri la puerta de la quinta planta cuidadosamente. Una tenue humareda iba desde el suelo hasta el techo, mientras en ambas direcciones del corredor el tal adrante sonido de los detectores de humos individuales creaba una cacofona que ma chacaba el cerebro. Sean se dirigi hacia la puerta del apartamento ms cercano y la aporre. Cuerpo de bomberos! Evacen el edificio! Repitieron el procedimiento a lo largo de todo el pasillo. Por suerte, pareca no haber nadie en los pisos, excepto la seora Croppy, quien, a pesar del ruido y el humo, miraba desconfiada a Sean a travs de su puerta ligeramente entreabierta. Seora, debo pedirle que evace el edificio inmediatamente. La mujer se lo qued mirando con sus lechosos ojos maliciosos . Seora? Es esa puta de ah enfrente, verdad? Con su incienso y su Seora, no lo s, pero tiene que abandonar el edificio ahora mismo. Asi el pomo de la p uerta y la abri lo suficiente para cogerla del codo y sacarla al pasillo, cerrand o acto seguido . Podr bajar los escalones usted sola o necesitar ? La mujer se solt el brazo de Sean y con el otro abri la puerta que daba a las esca leras. No necesito su maldita ayuda gru asiendo el pasamanos con sus torcidos dedos y encam inndose escaleras abajo. Usted misma, decrpita foca maleducada murmur por lo bajo. No se explicaba cmo Gemma p

oda soportar vivir en la misma planta que esa vieja cascarrabias. Gemma Se encontr con Ojeda en el exterior del apartamento. Un humo de aroma acre sala co nstantemente por debajo de la puerta. Sean apoy su mano. Caliente. Sin pensrselo d os veces se puso su mscara. Qu demonios ests haciendo? Voy a entrar dijo Sean apretando las correas a cada lado de su cuello. Quieres que te den una patada en el culo? El capitn dijo que no entrramos. El capitn no conoce a la mujer que vive aqu. Ni tampoco siente nada por ella. No quera decirle a Ojeda que tena afecto por alguien que viva all, sonara poco racional y por supuesto poco profesional. Pero era la verdad. Una idea traidora cuaj en su ment e: Gemma estara orgullosa de l por escuchar sus entraas, su voz interior. Rio en vo z alta. Ests pirado o qu? pregunt Ojeda preocupado. Voy a entrar repiti Sean . T qudate aqu y controla que el fuego no se extienda a travs la puerta. Al agarrar el pomo le sorprendi notar que estaba abierta. Conductor escalera 29, aqu escalera 29, estamos controlando el fuego en la puerta del apartamento, cambio transmiti Ojeda por radio. Preparndose para lo peor abri lentamente la puerta. Una oleada de calor le hizo po nerse de rodillas. Era peor, mucho peor, de lo que haba imaginado. La alarma del detector de humos, daba gracias a Dios que le hubiera hecho caso y comprado uno, martilleaba su cerebro. Con el bidn preparado, avanz arrastrndose hacia el fuego c on un mantra inconsciente insistiendo en su cerebro: Gemma, no ests ah, Gemma, no e sts ah, Gemma, no ests ah. El calor se haca ms intenso, pero los haba visto peores. D us de lo que le pareci una eternidad, encontr por fin el origen del incendio y se s itu lo suficientemente cerca para llegar a la base de las llamas y vaciar el bidn. El fuego oscureci. Por una dcima de segundo se permiti el lujo de una sensacin de a livio. An a cuatro patas, sigui rastreando el suelo y no le sorprendi que su radio chasque ara. Conductor de escalera 29 a escalera 29, tenemos informacin de que hay una persona en el apartamento, cambio. Aqu escalera 29 a conductor escalera 29, ahora mismo estoy en el apartamento lleva ndo a cabo una inspeccin respondi Sean a su compaero en la calle. Maldita sea. Su intu icin haba sido correcta y haba alguien en el interior, pero la puerta estaba abiert a. Haba podido correr Gemma, o quienquiera que fuese, hacia el exterior al iniciar se el incendio? No era una suposicin que pudiera dar por segura. Con renovada determinacin, se adentr hacia el calor y la oscuridad. Y entonces lo oy. Distinguibles, casi escalofriantes: toses entrecortadas mezcladas con jadeos y con lo que parecan lloros venan de detrs de la puerta del dormitorio de Gemma. Co gi la radio. Aqu escalera 29. Definitivamente tenemos un posible rescate en el 5 B, cambio inform. Agradeci conocer la distribucin del lugar y se arrastr en direccin a la habitacin has ta alcanzar el pomo. Joder. Gemma o quienquiera que fuera se haba encerrado en el i nterior. Se puso de rodillas y empez a aporrear la puerta. Cuerpo de bomberos! Abra la puerta! Vamos a sacarle de aqu! Esper y trat de abrir nuevamente. Segua cerrada. Se le hizo un nudo en la garganta cuando se dio cuenta de que los llantos haban cesado. A sus espaldas el fuego se haba reavivado, avisando con un rugido de su intencin de devorar todo lo que se pu siera en su camino. Tan rpido como pudo sac la palanca y forz la cerradura. Justo a l abrir la puerta el fuego se extendi por la sala de estar. Si haba un momento cru cial era aqul: la propagacin del incendio era inminente. Volvi a ponerse de rodillas, cerr la puerta tras l de una patada y avanz arrastrndose . Humo negro intoxicaba la habitacin. No tard en encontrar la mesita de noche ms ce rcana a la ventana. Se elev para golpear la cama. Nada. Continu la bsqueda siguiendo la direccin de las agujas del reloj hasta alcanzar el otro lado de la cama de Gemma. All encontr a una anciana enroscada como una pelota sobre el suelo y cuyo canoso cabello le cubra la cara como si fuera un velo. Era la abuela de Gemma. Al principio pens que estaba muerta, pero un examen ms prximo le permiti comprobar que an respiraba, aunque muy dbilmente.

No se preocupe grit Sean , voy a sacarla de aqu. Pero no obtuvo respuesta. Cogindola firmemente por debajo de las axilas empez a arrastrarla hacia la puerta, sorprendido de lo ligera que era, encogida, pequea, casi del tamao de una nia. Est aba a punto de llegar a la puerta cuando su radio crepit de nuevo. Escalera 29 a conductor de escalera 29. Me retiro. Est demasiado caliente para man tenerlo, cambio. Era Sal Ojeda. Batalln 6 a escalera 29, retrate fue el mensaje de respuesta. Sean reconoci la voz de l jefe de batalln Murphy. El camin 31 ha llegado. Repito, el camin 31 ha llegado. Escalera 29 a conductor de escalera 29. Ahora era Sean por la radio . Coloca la esca lera en la ventana de la quinta planta. Vamos a sacar a la vctima, cambio. Vale dijo Joe Jefferson . Acerco la escalera a la ventana. Sean se apresur a arrastrarse en direccin hacia la borrosa luz del sol y se alz par a romper la ventana con su hacha. Cuando lo hubo conseguido se agach de nuevo par a regresar hasta la pequea forma que haba dejado yaciendo en el suelo. Tan cuidado samente como pudo, recogi el frgil y marchito cuerpo entre sus brazos. Qudate aqu le pidi, tanto a ella como a s mismo. Se subi al alfizar de la ventana y d e all a la escalera. Sus ojos captaron de inmediato la escena que se desarrollaba en la calle. El camin haba llegado, y estaban entrando por la calle refuerzos de otro cuartel. Del todo consciente de a quin estaba transportando, inici el descens o.

Gemma, mira! grit Frankie . Mira! Gemma alz la vista. All, saliendo de la ventana de su habitacin, haba un bombero. Fo rz la mirada hasta que pudo observar que llevaba la palabra Birdman escrita en la e spalda de su chaquetn. En sus manos llevaba un pequeo bulto inerte al que cobijaba cuidadosamente con su cuerpo. Nonna! Gemma se abalanz entre la multitud, slo para encontrarse detenida por las vallas que haban colocado para impedir el paso de ci viles. Por favor! grit Gemma con voz desesperada . Por favor! Sean ya estaba en el suelo, acomodando a Nonna en una camilla que haban preparado junto a la base de la escalera. A Gemma le dio un vuelco el corazn cuando inmedi atamente un sanitario aplic una mscara de oxgeno en la cara de su abuela, mientras otro empezaba a reanimarla. Sean! Sean! l se gir al mismo tiempo que se quitaba la mscara y se le acerc. Todava est viva. Fueron las primeras palabras jadeantes que salieron de su boca. Gracias a Dios suspir Gemma. Sean apart una de las vallas haciendo sitio para que ella pudiera pasar. Venga, ve con ella en la ambulancia. Quieres venir? le pregunt Gemma a Frankie. Si est permitido dijo titubeante mirando a Sean. No hay problema respondi. Sean dijo Gemma de nuevo, sintiendo cmo la desbordaba toda la emocin contenida , no s c o agradecrtelo si no la hubieras salvado juro por Dios no s lo que Sssh. Puso la mano en la espalda de Gemma . Ya hablaremos luego, vale? Pasar por el ho spital. Pareca preocupado y su respiracin todava estaba alterada . Ahora tengo que ir a que me hagan una revisin. Se march antes de que Gemma pudiera contestar y se reuni con un grupo de bomberos. Los sanitarios ya haban introducido a Nonna en la ambulancia ms cercana y estaban a punto de cerrar las puertas, cuando la seora Croppy se abri camino hasta la pri mera fila de la multitud y apretndose contra la barrera seal a Sean. Ese bombero me ha maltratado! le grit a uno de los oficiales de bomberos que tena cer ca . Me ha dislocado el codo. Lstima que no te dislocara la mandbula murmur Frankie. Gemma sacudi la cabeza con tristeza y subi a la parte trasera de la ambulancia con Frankie. Es mi abuela explic a la sanitaria mientras miraba a Nonna . Vamos con ustedes. Las dos son familia? pregunt.

Gemma tom la mano de Frankie y la apret con fuerza. S, somos familia.

A pesar de que Uther haba demostrado que no estaba en sus cabales y de que sin ni nguna duda su casa haba quedado reducida a cenizas, Gemma se senta agradecida. No saba si era un indicio de fe o de su locura, pero Nonna se haba aferrado a la vida y aquello, all y en aquel momento, era todo lo que le importaba. Sentada junto a la cama de su abuela en la habitacin del hospital, observaba subir y bajar la re spiracin de la anciana mujer, a la que le haban insertado un tubo en la trquea para asegurar el paso de oxgeno suficiente a sus vas respiratorias. Afortunada haba sido la palabra que el mdico haba utilizado. Ha sido muy, pero que muy afortunada. La mayora de ancianos no sobreviven a una in halacin de humo como sta. Mi abuela no es como la mayora de ancianos. Sus palabras haban sorprendido a Gemma, porque Nonna no tena el aspecto de una per sona con suerte. Su cara se haba inflamado hasta el doble de su tamao normal y tena los orificios nasales obturados a causa del holln. Su boca y nariz estaban rodea das de ampollas a causa de las quemaduras y manchas rojas desfiguraban su cara. No haba manera de saber cunto tiempo tendra que permanecer en el hospital, pero el doctor opinaba que por lo menos una semana, aunque dada la fragilidad de Nonna y su condicin mental bonito eufemismo para el Alzheimer era posible que se pudiera ala rgar hasta un mes. Agotada, Gemma vio en su reloj que eran las diez de la noche. Haca rato que Frank ie se haba ido ya que necesitaba dormir algunas horas por lo menos. Anthony y Ang ie haban venido y se haban ido, al igual que Michael y Theresa, quienes amablement e le haban ofrecido vivir con ellos mientras reconstrua su apartamento, que de hec ho era de Theresa. Nadie la culp por lo ocurrido y menos cuando supieron lo del s ecuestro. Claro que todos estuvieron de acuerdo en que dejar solo a un enfermo d e Alzheimer era una temeridad, pero qu otra cosa poda hacer dadas la circunstancias ? Que Frankie hubiera llegado tarde no era culpa suya. Su comprensin le dio a Gem ma otro motivo de alegra. Las nicas que faltaban por aparecer eran su madre y sus tas y Gemma no tena intencin de irse del hospital hasta que lo hicieran. Las haba llamado a Atlantic City haca horas y se sinti aliviada cuando le cogi el telfono ta Millie y no su madre. Volvere mos tan pronto como podamos, mueca le haba dicho con su ronca voz de fumadora. Saba que deba prepararse. Se senta culpable por tener que interrumpir el fin de semana soado de ta Betty Anne, pero era lo nico correcto. Esperar a que regresaran para dec irles que su madre por poco muere en un incendio? Se sinti agonizar, pero al fina l hasta Frankie estuvo de acuerdo en que era mejor llamar que esperar. De todas maneras vas a salir perdiendo, le haba dicho Frankie dndolo por sentado. Y estaba en lo cierto. Gemma se preguntaba qu las estara retrasando. Saba que haba un buen rato en coche, p ero no tanto. Empez a preocuparle que algo les hubiera podido pasar a Mo, Larry y Curly, como Anthony las llamaba en plan de broma. Cual si hubieran estado haciendo cola, su madre y sus tas aparecieron por la puer ta. Se levant fatigada para saludarlas y la recibi una bofetada de su madre que le cruz la cara. Idiota! Cmo has podido ser tan estpida de dejarla sola?! Cmo? Jess, Connie. Ta Millie pareca devastada mientras sacaba a su hermana al pasillo . Qu era de empezar es sa? Confundida, Gemma se llev una mano a su dolorida mejilla. Estuvo a punto de irse sin pronunciar palabra. Necesitaba que la maltrataran tanto como que le dieran u n tiro en la cabeza. Cara. Ta Millie la convenci desde el pasillo . Ven aqu, por favor. Te prometo que no pe rmitir que esta loca te vuelva a poner la mano encima. Aturdida, Gemma hizo lo que su ta le peda, pero deliberadamente se mantuvo a una d istancia prudencial de su madre, cuyos ojos irradiaban una furia incontrolable. Qu demonios ha pasado? bram su madre . Te dejamos que la saques de su casa un da y aca en el hospital!

Connie, deja hablar a la muchacha, por amor de Dios! aull ta Millie . Y trata de record r dnde ests, por favor! Esto es un hospital y no el estadio de los Giants. Baja la voz! Furibunda, la madre de Gemma hizo un esfuerzo por calmarse. Gemma cerr la puerta de la habitacin de Nonna, lo ltimo que deseaba era que pudiera recobrar el conocim iento y hallarse con su familia histrica gritndose unos a otros. Suponiendo que lo s reconociera. Los ojos de Gemma recorrieron a las tres mujeres. Dnde habis estado? El trfico estaba fatal dijo Millie . Y entonces esta chiflada dijo sealando la madre de Gemma ha insistido en que pasramos primero por Brooklyn para dejar el equipaje. C reme, si hubiese sido por m, hara horas que estaramos aqu. Oigan todos a la seorita Eagle Scout se burl su madre . Que te den por saco, Millie. Podemos parar, por favor? suplic Gemma . No lleva a ningn sitio. Se acerc a Betty Anne ue haba permanecido en silencio hasta entonces . Me sabe mal haberte arruinado el f in de semana, ta. S lo importante que era para ti. Siempre podemos volver a ir asinti con lgrimas en los ojos. No si mam es un vegetal exclam la madre de Gemma en tono dramtico. No es un vegetal. Gemma mir a su madre desafiante . Ha sufrido una inhalacin aguda de humo. Puede que tarde, pero el doctor ha dicho que se pondr bien. Cul ha sido la causa del incendio, encanto? pregunt ta Millie afectuosa mientras sacud un cigarrillo del paquete que siempre guardaba en un bolsillo de su abrigo. Se lo puso en la boca y cuando iba a encenderlo record dnde se hallaba. Rpidamente lo guard avergonzada. No lo s respondi Gemma afligida . Puede que Nonna encendiera el horno o intentara coci nar algo. No lo s. No lo sabe! Su madre elev sus manos clamando al cielo . Su propia abuela est a punto de morir quemada y ella no sabe! Mam, quiero que me escuches. La voz de Gemma era ms calmada de lo habitual . Se supona que Nonna no se iba a quedar a solas, Frankie deba estar con ella, pero un accide nte de trfico la retras. No deberas haberla dejado sola ni un instante! grit su madre . Nunca! Piensas que no lo s? chill Gemma respondindole . Crees que no me siento como si fuera puetera mierda por lo que ha pasado? Pero un chalado tena a mi empleada como rehn, he tenido que ir a la tienda a ayudar. Ja. Un chalado, ja. Su madre estaba confusa. Un estudiante de tarot estaba trastornado porque yo ya no quera darle ms clases y h aba retenido a mi dependienta. Era un tema muy serio, con la polica, los SWAT y to do lo dems. No me sorprende lo ms mnimo gru su madre . T tambin eres una chalada. Es el motivo de atraigas a otros chiflados. Lo siento, cara dijo ta Millie ignorando a su hermana. Con su mirada busc la de Gemm a . Cmo est tu dependienta? Est bien. Nadie ha salido herido. Excepto tu abuela mascull su madre. Has escuchado una palabra de lo que he dicho, mam? dijo Gemma indignada alzando la v oz . Se ha producido un secuestro en mi tienda. Y mi apartamento se ha quemado. Tus comentarios malintencionados no ayudan demasiado! Amn dijo ta Millie. Y si yo no llego a decirles que estaba dentro, Nonna podra haber muerto. Vaya, ahora sers una herona? respondi su madre de inmediato. Fue la gota que colm el vaso. Me voy. Abri la puerta de la habitacin de su abuela sin hacer ruido y entr para recog er sus cosas . El mdico que la ha tratado se llama Kaiser dijo cuando sali de nuevo a l pasillo sin dirigirse a nadie en particular . La enfermera jefe de guardia se ll ama Molly. Buenas noches. Gemma, no te vayas as la llam ta Millie cuando ya se alejaba por el corredor. Pero su sobrina rehus mirar atrs. Captulo 23

Gemma! Sean? Estaban en la recepcin del hospital. Gemma saliendo y Sean entrando. Qu ests haciendo t aqu? le pregunt mirndolo perpleja. Te he dicho que pasara para ver cmo estaba tu abuela. Pero Gemma parpade , cmo has sabido que an estaba aqu? Una suposicin arriesgada. Mir a su alrededor . Estoy seguro de que la cafetera estar ce rada, pero hay un Starbucks un poco ms arriba en esta calle. Me parece bien. Lo sigui al cruzar las puertas automticas y se encontraron con una noche primavera l. La temperatura haba bajado considerablemente, pero en el aire todava haba algo, un aroma, una sensacin, la promesa de que das ms clidos estaban por venir. Cmo est? pregunt Sean. Inhalacin aguda de humo, pero el mdico dice que se recuperar. Mi abuela es fuerte co mo un roble. Sin bromas. Hizo una pausa . Quiero que sepas que llegu a ella tan rpido como pude. Lo s Sean, por favor. La haba cogido por sorpresa . Nunca te lo podremos agradecer lo suficiente. Con un gesto le quit importancia al elogio. Es parte del trabajo. Gracias a Dios nadie ms ha resultado herido. Al llegar al Starbucks, Sean abri la puerta dejndola pasar. Al fijarse en sus teja nos gastados y en su camisa Oxford de color azul, cay en la cuenta de lo desaliada que deba de parecer a su lado. Haba llevado el mismo chndal todo el da y an iba con las zapatillas. Puede que Sean no se diera cuenta. Por qu no coges una mesa mientras yo voy a pedir? Qu quieres tomar? Un chai, por favor. Grande. Sean asinti y fue a la barra mientras Gemma se sentaba en una pequea mesa para dos cerca del ventanal. El lugar estaba lleno de estudian tes, la mayora tecleando en ordenadores porttiles. Gemma se sinti mayor. Galleta? Levant la mirada y vio a Sean delante de la caja sosteniendo una gigantesca galle ta de chocolate. Gemma asinti con la cabeza. Aparte de una taza de caf de la mquina del hospital no haba tomado nada, en gran parte debido a que, durante todo el da, slo pensar en comida la haba puesto enferma. Ahora tena un hambre feroz. Apoyndose en el respaldo de la silla, sinti cmo la invada una sensacin de agotamiento . Todo lo que deseaba era enroscarse como una bola y dormir. Eso y volver atrs en el tiempo. Si pudiese empezar otra vez el da, y esperar a que Frankie llegara an tes de irse a la tienda Inevitablemente su mirada se fij en Sean. Pareca tan cansad o como ella, con una sombra de barba que empezaba a manchar su cara. Muy seducto r. Aqu tienes. Le sirvi el chai y una galleta. No quieres compartir, eh? dijo Gemma cuando se sent delante de ella y vio que haba tr ado otra galleta para l. No. Gracias, Sean. No son necesarias. Rasg el envoltorio de plstico de la galleta con los dientes . Parec es cansada observ afectuoso. T tambin. Ha sido un da muy largo. Sorbi un poco de caf, sin atreverse a mirarla a los ojos . Hem os rescatado objetos e inspeccionado tu apartamento. Qu es eso exactamente? Tratamos de recuperar los muebles que se puedan, tapamos las ventanas rotas, abri mos los suelos y las paredes que an estn calientes y los empapamos con agua. Es cu ando intentamos analizar cmo se origin el incendio. Alguna idea? pregunt en voz baja. Por lo que sabemos, parece que el viento pudo haber hecho volar las cortinas de l a sala de estar sobre alguna vela encendida en la repisa de la ventana y hacerla s prender. As ha empezado todo. Estis seguros que una vela lo inici? Casi del todo asinti Sean. Con el pulgar resigui el borde de su taza de caf . Recuerdo que tenas muchas velas all.

Pero no haba ninguna encendida. Se le agarrot la garganta . Lo debe haber hecho mi abu ela . Cerr los ojos y se llev una mano a la frente, velas. Cmo se le haba ocurrido dej a una enferma de Alzheimer en una habitacin llena de velas? Vaya idiota, vaya una Sbitamente algo clido cubri su mano libre. Abri los ojos. Una de las grandes manos d e Sean cubra la suya y la estudiaba con preocupacin con sus ojos azules, ojos en l os que una vez se sumergi y en los que an podra volver sumergirse si se dejara llev ar. No te culpes, Gemma. Cosas as pasan constantemente. A m no. Qu quieres decir? Yo soy la sensata dijo Gemma cansada . La siempre sensata Gemma. Su voz se estremeci . P ues esta vez no. Dios, la he fastidiado. Est bien dijo Sean estrechndole la mano. No lo est susurr Gemma, tragndose las lgrimas. No llorara. Ya haba llorado suficiente uel da, tanto que haba conseguido recuperar la calma y de ninguna manera la iba a perder ahora. Apret con tanta fuerza las mandbulas que el dolor le subi hasta los lb ulos de las orejas. Entonces, como un rayo de luz surgiendo entre la niebla, fue consciente de sentir otra parte del cuerpo. Era Sean. Estaba acariciando el rev erso de su mano con su pulgar. Qu ha pasado? le pregunt. Es una larga historia. Sean sonri con aquella sonrisa torcida tan franca, tan suya. No tengo que ir a ningn lado. Te dar la versin resumida. Me llamaron de la polica. Sabes Julie, la chica que trabaj a para m? La reina de los tatuajes? Para su propia sorpresa, Gemma rio. S, un ex estudiante mo de tarot la tena retenida como rehn. Venga ya dijo Sean incrdulo. No bromeo. As que he llamado a Frankie para que fuese a casa a cuidar de mi abuela . Ya s que ha sido estpido dejarla sola, pero he pensado que estaba dormida y que aunque se despertara, Frankie slo tardara unos minutos en llegar. Error. El taxi d e Frankie se ha quedado embotellado a causa de un accidente en la Tercera avenid a. Cuando ella ha llegado, vosotros ya estabais all. Dios, Gemma. Estaba horrorizado. No ha sido mi mejor da concedi Gemma. Abri el envoltorio de su galleta y se puso un p edazo gigantesco en la boca, y lo ayud bajar con un trago de chai. Un ao antes no habra permitido entrar toxinas de ese tipo en su cuerpo. Ahora se deleitaba con e llas. Azcar? Grasas? Tradmelas, despertadme. La vida es muy corta. Mordi otro enorme p dazo. Mientras acababa con la galleta, Sean la miraba con cara divertida. Avergo nzada, par de masticar. Qu? No has comido nada en todo el da, verdad? Gemma se sonroj. Vale el caf de mquina? De ninguna manera. Empuj su galleta hacia ella . Acbatela, yo he cenado. Ests seguro? Esperaba que no estuviera siendo simplemente agradable. Le apeteca mucho aquella galleta. Del todo. Es para ti. Gracias. Agach la cabeza . Me parece que te las estoy dando constantemente. Mejor que pares dijo Sean sorbiendo su caf . Se me va a hinchar la cabeza. No me importara. Se qued atnita de que se le pudiera ocurrir un juego de palabras tan obsceno en su estado. Tan slo confirmaba lo que haba sabido en su interior desde haca meses: nunca haba dejado de sentirse atrada por aquel hombre. Sera maravilloso que sintiera lo mismo por ella. Quiz quedase un rescoldo en l? An mantena la mano enc ima de la suya, aunque ya no la acariciaba con el pulgar. Lo ms seguro es que slo tratase de ser amable. Aun as, slo el peso de la mano ya le recordaba el roce de l as yemas de sus dedos sobre sus nudillos haca slo unos momentos encantador. Explcame lo de la tienda. Bueno, como te he dicho, un antiguo alumno mo estaba molesto porque lo ech y decidi

declarrseme reteniendo a Julie. Molesto? Vaya una manera de decirlo, parece ms que el to est desquiciado. No lo est suspir Gemma, limpindose las migas de galleta de la boca con un dedo . Slo ha perdido el control por un momento, es todo. En realidad est triste. Una expresin de extraeza se dibuj en la cara de Sean. Qu? Es uno delgado con una barba larga? S dijo Gemma cautelosa. Lo vi hace un par de semanas dirigindose a tu tienda. Pareca loco de atar. Haca un par de semanas debi de ser la visita que Julie haba olvidado mencionarle. Po r un momento Gemma mir la servilleta de papel que tena en el regazo. Me he enterado esta maana de que habas ido a la tienda aquel da, Sean. Julie se olvi d. De haberlo sabido antes me habra puesto en contacto contigo. Me preguntaba por qu no saba nada de ti dijo con una furtiva mirada tmida. Porque no lo saba. l tambin le estaba haciendo sentirse cohibida . A qu fuiste? Quera dejar las cosas claras sobre J.J. A Gemma se le cay el alma a los pies. Tu novia? No es mi novia corrigi Sean . J.J. estuvo cuidando de mis pjaros un fin de semana que me fui al norte del estado para aclarar mis ideas. Es bombera tambin. Necesitaba una escapada y pareci un intercambio perfecto: ella tena mi apartamento gratis y y o consegua una cuidadora para los pjaros con el trato. No hay ms historia. Fij sus oj os en los de ella . Es una amiga, nada ms. Gemma not cmo su corazn se recuperaba latiendo ms rpido. Estoy contenta de que me lo hayas dicho, porque pens S lo que pensaste y por eso quera aclarar el tema. Otra vez dijo Gemma humildemente , gracias. Sean pareca aliviado, se inclin hacia ella y la bes castamente en la mejilla. De nada. Antes de que tuviera tiempo a reaccionar, se dio cuenta de que el dependiente qu e atenda la caja registradora los miraba implorante. Mir, a su alrededor y pudo ve r que no quedaba nadie ms. Me parece que quiere cerrar. Sean se gir sobre su silla, le pidi al muchacho que les diera un minuto y se volvi para acabarse el caf a toda prisa. Dnde estars mientras reconstruyen el apartamento? En casa de Michael y Theresa. Te llevo. Es en Brooklyn, Sean. De verdad, ya has hecho demasiado. Son veinte minutos. Venga. Vale, slo djame que De repente se le inundaron los ojos de lgrimas. Qu pasa? pregunt Sean asustado. Iba a decir que me dejaras pasar un momento por mi casa para cambiarme de ropa, p ero no tengo ni casa su mandbula empez a temblar , ni ropa con la que cambiarme. Tienes algo de ropa. Sacamos alguna durante el rescate, aunque no huele demasiado bien. A humo. Trag el ltimo resto de caf . Tambin tengo tu altar aadi. T lo has salvado? estaba sorprendida. S, pero no me lo agradezcas otra vez o acabar vomitando. Gemma se rio, secndose una lgrima en su ojo tan discretamente como pudo. Le ha pasado algo a tu apartamento y a los pjaros? Los pjaros estn bien y el apartamento no ha sufrido daos excepto por unas marcas del humo que se filtr a travs de tu techo. Mejor que el incienso que quemas . Le gui el o jo antes de dar la vuelta a la mesa para retirarle la silla . Nos vamos. Mira, ah est el hombre del momento. No era inusual que Sal saludara a Sean de aquella manera cuando entraba en el cu artel. Sin embargo, esta vez estaba agitando un peridico. se soy yo dijo Sean inexpresivo mientras colgaba su cazadora tejana. Ser mejor que te creas esto.

Ojeda par de mover el diario y se lo sostuvo a Sean para que lo viera. All, en la portada del Sentinel, haba una foto suya descendiendo por la escalera cargado con la abuela de Gemma. En el pie el titular rezaba: LOS BOMBEROS RESCATAN A UNA AN CIANA DE UN FUEGO ASESINO EN UN APARTAMENTO. No saba que la prensa estuviera all dijo sirvindose caf. La prensa est en todas partes dijo Ojeda inquietante. Mir la noticia un momento . Son buenas relaciones pblicas para nosotros. Quiz el capullo el alcalde se lo piense d os veces antes de recortar el presupuesto. Lo dudo. No lo s, pero creo que puede ayudar. Lo que es seguro es que te ayudar a ti: puedes ser el primer bombero de este cuartel que tenga una mencin especial y una reprim enda al mismo tiempo. Ya veremos rio Sean. El capitn McCloskey ya le haba reprendido en el escenario del incendio por desobed ecer sus rdenes al entrar en el apartamento de Gemma, pero como dijo Ojeda, de in mediato le sigui una palmada en la espalda y un buen trabajo, despus de rescatar a l a anciana. Si iban a concederle una mencin especial estaba por ver. Y tampoco era importante. Lo que le importaba era que haba realizado el rescate y salvado la v ida de alguien, y haba restablecido su fe en s mismo y en cmo realiz su trabajo. Ojeda le pas el peridico y se lo ley por encima. Por lo general detestaba leer sobr e incendios en los que se haba visto involucrado, principalmente porque le pona de los nervios que los periodistas siempre narraran los pequeos detalles de forma e rrnea. Pero ver su foto en portada le haca acordarse de Gemma. Saba de mucha gente que haba tenido das horribles, pero el suyo haba sido un exceso, c omo su madre acostumbraba a decir. Y sin embargo la noche anterior an haba tenido fuerzas, sonri y haba sido capaz hasta de rer. Un espritu menos sereno se habra rendi do dejndose llevar por la ms profunda desesperacin. Pero Gemma no. Le haba impresion ado. Le haba impresionado mucho. Sigui ojeando el diario, revis si haca alguna mencin del secuestro en la tienda. Al fin encontr un pequeo prrafo en la pgina cuarenta y nueve junto a un artculo sobre lo populares que se haban hecho en Manhattan las alas de pollo Buffalo. Chasque la l engua. Le habra gustado saber qu criterios seguan los editores para decidir qu era n oticia y qu no. Dnde est Leary? pregunt doblando el diario. En la sala de pesas, me parece. Los ojos de Ojeda estaban enganchados a la televis in de la cocina. Estaba mirando Live with Regis and Kelly . Por qu? El cabrn me debe veinticinco dlares, por eso. Por si no te has dado cuenta los Blad es ganaron ayer por la noche y van a jugar los playoffs. Que tengas suerte recaudando dijo Ojeda distradamente , est tan pobre que slo tiene tel araas en los bolsillos. Sean se rio por dentro y fue en busca de Mike Leary. A la maana siguiente Gemma se despert con la noticia de que iban a tener una reunin de familia ese mismo da en casa de Michael y Theresa. No una al completo se apresur Michael a aclararle . Slo Ter y yo, Ant y Angie, tu madr e, Betty Anne, la gente en la familia que habitualmente cuida de Nonna. A Gemma no le gustaba la idea de otro asalto en el ring con su madre, pero supus o que era inevitable. Algo se tena que hacer. Haba pasado una agradable noche en la habitacin de invitados de casa de Michael y Theresa, usando un viejo jersey de su primo como camisn. Sean tena razn cuando le d ijo que sus ropas apestaban. Al salir de Starbucks fueron a su edificio para ver si haba algo que ella pudiera ponerse. Imposible. Todo tena un olor acre a holln, no haba manera de que se la pudiera poner antes de pasar por la tintorera primero. Sean se ofreci para llevarla a la que usaban los bomberos. Ahora, sentada en la sala de estar de Michael y Theresa con unos pantalones de chndal de ella y un jer sey de l que tena que arremangarse constantemente, se senta como un granujilla de l a poca victoriana. Tan pronto como se acabara la reunin familiar ira a comprar. Par a eso servan las tarjetas de crdito, despus de todo.

Angie y Anthony llegaron los primeros, trayendo cannoli y caf Miraglia Brothers, la nica marca aceptable para Anthony. Gemma pudo ver que Michael estaba molesto, pero mantuvo la boca cerrada. Anthony y Michael: si pudiesen se pelearan para dir imir si el sol saldra la maana siguiente. A veces Gemma estaba contenta de ser hij a nica. Cmo ests, pequeita? Las manos de tamao de oso de Anthony masajearon los hombros de Gem a. Su fuerza bruta constitua un contraste interesante frente a la amabilidad de s u voz. Estoy bien. Michael me explic lo de la tienda. Djame decirte una cosa, si en Dante's se produje ra un secuestro, dejara que mi propia madre se friera, creme. Gemma hizo una mueca . Nadie te culpa de nada, bonita. Excepto mi madre. sa lo que necesita es una patada en el culo respondi Anthony repitiendo la frase pre dilecta de Nonna. Apret los hombros de Gemma, antes de reunirse junto a su mujer en el elegante sof de piel negra de Theresa y Michael. Un pequeo alboroto se organ iz cuando Theresa entr en la habitacin con Domenica, que no tard en pasar de parient e en pariente para dosis individualizadas de mimos. Slo le faltaba una pequea coro na. El beb era una diversin fascinante y evit que a nadie le hirviera la sangre por el hecho habitual de que la madre de Gemma y sus hermanas llegaran tarde. Cuando ap arecieron, Gemma se cambi de asiento para asegurarse de estar lo ms alejada posibl e de su madre. Ha llamado alguien al hospital esta maana para preocuparse por mi madre? pregunt toma ndo un cannolo del plato sobre la mesita de caf incluso antes de quitarse el abri go. Nadie? insisti ta Millie sarcsticamente . Qu pasa, tenis rotos los dedos de la mano? Yo he llamado aclar Theresa . No les est permitido dar informacin por telfono, todo lo ue me han dicho es que estaba descansando plcidamente. Michael y yo iremos esta t arde. Qu vamos a hacer con Nonna? pregunt Michael yendo al grano. Gemma conoca a Michael y s aba que no estaba de humor para discusiones, murmuraciones o los politiqueos inte rnos de los Dante. La madre de Gemma estaba confusa. Qu quieres decir? Suponiendo que salga del hospital volveramos a la rutina habitual. No. La voz de Gemma son firme sin ser impertinente e hizo que todas las miradas se concentraran en ella . Yo no puedo. Vivo en la ciudad, trabajo en la ciudad y lo d e ir y volver a Brooklyn intentando cuidar de Nonna, al mismo tiempo que llevo l a tienda, me est matando. Fui una loca al pensar que poda hacer ambas cosas. No pu edo. Y qu haremos? pregunt preocupada ta Betty Anne. Simple respondi Theresa, pasndole a Domenica a ta Millie, que esperaba ansiosa su tur no con la pequea princesa . O la llevamos unas horas a la semana a un centro especi alizado, o No lo digas cort en seco la madre de Gemma . Ni siquiera lo pienses. Gemma y Michael intercambiaron miradas. Tarde o temprano vamos a tener que afrontar la realidad le dijo Michael a su ta. An no. Estremecida, ta Millie apoy por una vez a su hermana. Empez a balancear a la cr iatura sobre sus rodillas . Mientras podamos mantenerla en su casa creo que debemo s hacerlo. Cmo lo haremos sin Gemma? pregunt su madre preocupada. Su tono sorprendi a Gemma, pare ca genuino, sin rencor y no era acusador. Asistencia en el hogar repiti Theresa sin dirigirse a nadie en particular. Eso cuesta mucho dinero dijo ta Betty Anne mordisquendose las pieles de la ua de su d edo ndice izquierdo. No tanto como crees dijo Michael . Medicare se har cargo de una parte y entre todos e stoy seguro de que podremos cubrir la diferencia. Ta Millie par de arrullar a la nia y frunci el ceo. Habla por ti, seorito estrella del hockey; algunas de nosotras tenemos ingresos li mitados.

Claro que s se burl Anthony , vives en una habitacin individual y te alimentas con comi da para gatos. Cmo se me ha podido olvidar? Por Dios suspir Michael con disgusto . Puede esta familia, por una vez, tener una conv ersacin sin clavar puales por la espalda? Qu puales? implor Anthony. Estoy segura de que puedo poner algn dinero dijo Gemma a pesar de no estar en absol uto convencida . Slo tengo que aclarar las cosas del apartamento el seguro Nosotros pondremos dinero dijo Theresa. Y nosotros aadi Angie. Parece que el problema est solucionado dijo Michael . Calcular cuanto ha de costar y m e pondr en contacto con cada uno. Se estir para coger un cannolo . Comamos, al menos si nuestras bocas estn llenas no podremos atacarnos los unos a los otros. Qu te apuestas? brome Anthony mientras morda un cannolo. Todos se rieron.

Ms tarde, en la cocina, Gemma estaba rellenando su taza de caf cuando Michael se p uso a su lado. Podemos hablar? Siempre que quieras. De ninguna manera vas a contribuir a pagar la ayuda a Nonna le inform en voz baja . Y a tienes bastante mierda de la que ocuparte por ahora. Sea cual sea tu parte, yo la cubrir. Michael Sin Michael. Y no slo eso, vivirs aqu sin pagar nada hasta que tu apartamento est rec onstruido. Theresa y yo lo hemos hablado. Te est prohibido decir no. No s qu decir afirm Gemma ruborizndose. Michael le puso un brazo encima del hombro. No tienes que decir nada. Para eso est la familia. La bes en la coronilla . Y una cosa ms. An hay ms? brome Gemma, intentando mantener la tranquilidad. Un acto ms de generosidad por parte de Michael y Theresa y empezara a sollozar. Cundo fue la ltima vez que fuiste de vacaciones? Hace dos aos, cuando fui de safari a Kenia. Por qu? Theresa y yo hemos pensado que podras pasar una temporada en nuestra casa de la pl aya. Es tranquila, fuera de temporada podras quedarte tanto como quisieras. Te lo mereces, Gem, en serio. Y qu pasa con la tienda, Michael? No puedes irte un fin de semana largo? Gemma arrug la nariz. Supongo que podra pero no quiero aprovecharme de Julie de esta manera. Ya ha estad o cubrindome muchas veces. Aqu tienes una nueva idea: dale vacaciones a Julie tambin. Cgete una semana y cierra la tienda. La gente lo hace, ya lo sabes. S, lo s, pero Gemma mir al suelo, superada por la preocupacin y los cuidados de su pri o. Al levantar los ojos su madre estaba en el umbral. Gattina murmur dubitativa , puedo hablar contigo? Captulo 24 Es increble pensaba Gemma , cmo la gente puede mantener conversaciones con la mirada. A l escuchar la solicitud de su ta, Michael levant los ojos de la taza de caf que se estaba preparando para intercambiar una mirada con Gemma. Le podemos decir que ah ora estamos ocupados o te puedo dejar a solas con ella. Lo que prefieras. Ella lo mir con una media sonrisa agradecida. Vete. Estar bien. Michael asinti. Acab de prepararse el caf y sali de la cocina. Al quedarse a solas con su madre, Gemma pudo notar un inmediato cambio en la atms fera. Fue como si la presencia de Michael hubiera estado actuando como un amorti guador. Ahora que se haba ido, los problemas por resolver flotaban en el aire. Qu pasa, Ma? pregunt Gemma. Esta vez, estaba decidida a que el uso de su apodo de inf ancia no la afectara. La pequea Gattina estaba al acecho.

Su madre se mir las manos. Quera decirte que me arrepiento de haberte abofeteado anoche. La preocupacin me vol vi loca y no pens lo que haca. El primer impulso de Gemma fue decir que estaba bien, pero lo evit. Lo que su mad re haba hecho no estaba bien y recordar la bofetada era como revivirla de nuevo. Se senta asqueada por dentro y con la cara ardiendo. Fue muy humillante. Me lo puedo imaginar. Su madre la miraba con ojos apesadumbrados . Lo siento mucho, Gattina, perdname. Deja de llamarme Gattina, por favor. La ltima vez que me lo dijiste lo negaste un momento despus. En ocasiones no soy una persona demasiado amable dijo avergonzada. Dmelo a m. Pero me perdonas? pregunt su madre preocupada. Gemma entorn los ojos. Claro que te perdono. El alivio recorri las facciones de su madre, sentimiento que Gemma no poda compart ir pues esperaba la patada. Pero quiz no iba a producirse en aquella ocasin? Su mad re la observaba con una expresin arrepentida que no estaba segura recordar haber advertido antes. Anoche estuve pensando. Sobre qu? Sobre ti. S? Gemma hizo un esfuerzo por no parecer estar a la defensiva o sonar escptica. Su ma dre intentaba conectar, se estaba esforzando de verdad. Lo mnimo que poda hacer er a escucharla. Pens se puso a toser nerviosa , que siempre he sido muy dura contigo. Incluso cuando eras una nia pequea, esperaba que fueras perfecta. Gemma esperaba atenta. Creo que porque eras hija nica. Todos mis sueos estaban depositados en ti y lo que hicieras me afectaba. As pensaba. Entrelaz las manos . Por eso, cuando resultaste ser diferente, diferente a lo que yo imaginaba que debas ser, dos ideas vinieron a m i mente. Una era qu pensara la gente de m y la otra fue cmo podra protegerte. Gemma al z la mirada hacia su madre . Porque t y yo sabemos que la gente que va a su aire lo pasa mal, Gemma. Aquello era extraordinario. Esa era la palabra: extraordinario. Y Gemma se tom un segundo para deleitarse. Quera or ms, necesitaba or ms. Hace aos que s que Nonna era strega. Su madre se rio divertida . Era otro motivo de pr eocupacin, te parecas ms a ella que a m. Pero eso es ridculo! le espet Gemma . Quiero decir, t eres mi madre, por amor de Dios. adie puede reemplazarte, ni siquiera Nonna. Cmo poda saberlo? dijo encogindose de hombros . Era una mujer estpida y asustada. Y ad no se puede decir que t y yo congeniramos, al menos desde tu adolescencia. Ma Djame acabar, Gemma. Hizo una pausa. Al empezar de nuevo haba un temblor en su voz q ue Gemma no haba percibido desde la muerte de su padre . Al ver a tu abuela en la c ama del hospital, me he dado cuenta de lo cerca que he estado de perderla. A mi propia madre. Ha sido un golpe muy fuerte. Pero tambin me ha hecho pensar si quera ser alguien sin madre ni hija. Y la respuesta es que no. Se levant y acarici con s u mano la misma mejilla que haba abofeteado la noche anterior . Es duro para m, cara . Muy duro. Sabes que tu madre no es demasiado buena hablando de sus sentimiento s, pero quiero que vuelvas a m y me doy cuenta de que he de aprender a hablar con tigo. A escucharte. A verte. Y que tengo que estar abierta a decirte lo que pien so de verdad. Gemma trag saliva. Y qu es? Que eres una buena chica. Una persona buena y eso es lo que importa y no que seas una Bruja? Bruja. Su madre asinti con la frente arrugada . Cierto, no importa si eres una bruja,

si no vistes como las dems y crees en cosas que yo pienso que son excntricas o cu alquier otra cosa. Lo que importa es lo que hay en tu corazn. Y a juzgar por todo lo que has hecho por Nonna tienes un gran corazn, Gattina, y me hace sentirme or gullosa. Ma susurr Gemma posando su mano sobre la de su madre. Han sido muy duros para m todos estos aos sin tu padre y he tenido que aprender por m misma. Pero t sus ojos se iluminaron con admiracin , t lo has hecho todo sola desde el principio, siempre tan inteligente, tan independiente. Afectuosamente tir de un mechn del cabello de Gemma . Mi pequea. Te quiero mam dijo Gemma casi sin respiracin. Yo tambin te quiero. La rode con los brazos . Quiz podramos tratar de entendernos mejor Quiz coincidi Gemma prudentemente . No s si funcionar. Tiene que funcionar. Su madre la apret con fuerza . No podemos permitirnos perder ms t iempo.

Michael te puso algo en el caf y has alucinado todo eso. Frankie sostuvo en alto su taza esperando a que el siempre atareado Stavros se la rellenara . O eso o tu mad re estaba poseda por un extraterrestre. Te lo juro y si no que me parta un rayo dijo Gemma canturreando . Es verdad. Dios santo clam Frankie . Dnde demonios vamos a ir a parar? Supongo que os cogisteis la manos y os pusisteis a cantar We are the World o algo por el estilo? Te odio gesticul con la boca Gemma. No es verdad respondi tambin sin sonido . Adivina que hice ayer pregunt ya en voz alta. Te han colocado una extremidad artificial que no necesitas? Gemma Dante, ests como una cabra. No, fui a ver a Uther al hospital. Fuiste? Frankie asinti. Y Bueno, est muy medicado y es difcil decir cmo est. Pero me complace decirte que nuest ra conversacin, aunque corta, se desarroll por completo en ingls moderno. Bravo aplaudi Gemma. Sabas que su nombre verdadero era Wendell? No es extrao que usara su nombre del oficio. Su estima por Frankie, que siempre haba sido alta, creci considerablemente . Fue un bonito detalle por tu parte. Estaba triste por el to. Se encogi de hombros . Y adems ha sido el primer hombre en hac erme el amor vestido con un traje medieval de batalla. Se ha de tener en cuenta n o? Supongo. Me voy de Nueva York declar de pronto. Gemma se calm. Huyendo de la ley? Huyendo de la emisora. Ya sabes lo enferma que me pone el nepotismo. Tuve una ent revista para un trabajo como directora de una emisora alternativa para adultos e n Churchill, Nueva York, y creo que me lo van a ofrecer. Es estupendo minti Gemma, fingiendo entusiasmo. No, espera. Poda ser estupendo si er a lo que Frankie quera. Lo que ocurra es que no coincida con lo que Gemma deseaba. No simules que ests contenta resopl Frankie . Por tu aspecto parece que te haya estorn udado en el caf. Metafricamente hablando, lo has hecho. Est slo a tres horas de la ciudad, Gem. Nos podremos ver a menudo. Eso es verdad. Mir inquisidora a su amiga . Est segura de esto? Ests segura de que es que quieres hacer? Todo lo segura que podr estar jams. Mordi su panecillo. Qu hay en Churchill adems de la emisora de radio? Dos colegas, estudiantes jvenes, a los que me podra comer calentitos con los ojos, una cooperativa supermercado, una tienda Birkenstock, un mercado de granjeros y muchos tipos artsticos. De lo que pueda haber ms all de eso no estoy segura. Parece el tipo de lugar en el que yo podra encajar. Entonces ven a visitarme la anim Frankie . A menudo.

Directora de programacin murmur Gemma en voz alta, intentando imaginarse a Frankie c omo jefa . Crea que te gustaba salir por antena. Los ojos de Frankie se llenaron de excitacin. An tengo un programa y no durar toda la noche! Podr apuntarme al mundo de los vivos y tener un horario normal! No es Manhattan la previno Gemma . No podrs pedir comida china a medianoche si te ape tece. Sobrevivir. No podrs ver jugar gratis a los Blades gracias a mis contactos. Sobrevivir. No podrs Si sale mal, regresar a Nueva York de inmediato, lo prometo. Su amiga le gui un ojo . E star contigo hasta que encuentre otro programa en la radio. Recuerdas que vivo con Michael y Theresa? No ser para siempre. Por cierto cmo va? Creen que necesito unas vacaciones. Tienen razn. De verdad? Gemma, las ltimas semanas has pasado por un montn de situaciones! Tmate un tiempo lib re y recarga las bateras. Ya lo s. Gemma se anim . Te ayudar a mudarte! Tachado respondi Frankie de inmediato . A pesar de que te agradezco la oferta, ayudar me en la mudanza no son unas vacaciones. Muy bien. Me obligas a ir a la costa de Jersey a relajarme. Suena horrible. Lo es. Gemma sonri . Pero antes he de encargarme de un par de cosas.

Nunca antes haba estado Gemma en un cuartel de bomberos. Le pareca extrao, consider ando que la mayor parte de su vida haba residido en la ciudad o cerca de ella. La mayora de sus habitantes de toda la vida han hecho una excursin de pequeos con la escuela, o por lo menos se haban sentido impulsados a parar en uno para dar las g racias y una palabra de condolencia despus del 11 S. Pero Gemma no pudo hacerlo; no crea que pudiera soportar ver de cerca el dolor de aquellos hombres. Se confor m con dar un donativo a la Widows and Children's Benefit Found de los policas y bo mberos de Nueva York. Ahora, entrando en el cuartel de Sean cargada con dos bolsas repletas de cajas d e pastelillos llenas de los cannoli de Anthony, comprenda por fin el impulso de a gradecer en persona a los bomberos por su valenta. De no haber sido por ellos, se guramente su abuela estara muerta, junto a no se sabe cuntos inquilinos del edific io. Se daba cuenta que los pasteles eran una pequeez comparada con el nivel de ag radecimiento que senta, pero tambin saba que les gustaran. Sean le haba dicho en una ocasin que la comida, en especial los postres, siempre eran bienvenidos en el cua rtel. Caminaba hacia el aparcamiento de los camiones cuando, desde una pequea habitacin que haba a un lado, fue inmediatamente requerida por un chaparro y musculoso bomb ero sentado con los pies sobre una mesa destartalada. Necesita ayuda, seora? S. Quisiera saber si Sean Kennealy est aqu. Rescat a mi abuela el otro da y se lo quer agradecer. No slo a l, sino a todos aadi nerviosa. Est aqu. El bombero mir las bolsas ilusionado . Qu lleva ah? Cannoli. Quiere uno? Estara muy bien. Sean est comiendo en la cocina con el resto del turno C le dijo mient ras Gemma sacaba un cannolo de la caja de encima y se lo daba . La cocina est por e sa puerta a la derecha. Siga un poco por el corredor y es la primera puerta a la izquierda. Gracias. No gracias a usted. Mordi el pastelillo . Dios bendito, me he muerto y he ido al cielo . Gemma se rio y se encamin a la cocina sintiendo un cosquilleo en el estmago. Saba e

l motivo: no slo era ver a Sean en su ambiente de trabajo, sino observar el lugar mismo. Los muros de ladrillo rojizo estaban decorados con premios, fotos y menc iones conmemorativas, los relucientes camiones rojos aparcados en su lugar, las hileras de chaquetones y botas cuidadosamente alineadas, esperando a que se las pusieran en cuanto llegara un aviso. Exista una invisible vitalidad all. Una sensa cin de que haba un lugar para cada cosa y que cada cosa estaba en su lugar. La des organizacin poda hacer perder un tiempo precioso. Risotadas estridentes y discusiones animadas inundaban el corredor mientras se a cercaba indecisa a la cocina. En el aire haba un aroma a especias. Curry? Cardamomo ? Muy misterioso. Al llegar a la puerta de la cocina, Gemma estaba preparada para que los hombres en su interior se sorprendieran por su presencia. Para lo que no estaba preparad a era que la conversacin parara de golpe y once pares de ojos masculinos se clava ran en ella simultneamente. Emm balbuce, buscando instintivamente a Sean con la mirada, la nica persona en la hab itacin que conoca bien . Muchachos, slo quera pasar para agradeceros que salvarais la vida de mi abuela. Sean se levant. Todo el mundo, sta es Gemma Dante. El apartamento que se quem la semana pasada es s uyo El incendio de la vela de la anciana? pregunt alguien. S asinti Sean. Ese estuvo cerca murmur un hombre bajo que se serva curry a paladas en su plato como si fuera su ltima comida. Gemma alz las bolsas. Muchachos, os he trado algunos cannoli para agradecroslo. Mike Leary entrecerr los ojos mirndola. Cannoli de verdad o de mentira? Qu cojones, cannoli de mentira? le increp otro bombero . Un cannolo es un cannolo. La t nsin se adue de la mesa. El bombero mir a su alrededor y se hundi en su asiento . Perdn por el lenguaje se disculp con Gemma. Hay cannoli de verdad y cannoli de mentira insisti Leary. stos son de verdad dijo Gemma . Son de Dante's, en Brooklyn, acabados de hacer esta m aana. Diez pares de ojos la miraron con satisfaccin. Eres familia de Michael Dante? pregunt uno que aparentaba tener once aos. Es mi primo. Tenemos a un jodido Einstein por aqu brome Leary, abofetendolo afectuosamente en la n uca. Todos los dems se rieron. Ted el novato, Gemma no poda recordar su apellido ni aunque le fuera la vida en e llo, levant un plato. Quieres comer? Est bueno, es pollo al curry. Te limpia el tutano, eso seguro dijo un bombero mayor, de pelo gris y con una cruz prendida en su solapa. Y tambin los intestinos murmur desde la encimera una voz gruona. Gemma neg con la cabeza. No gracias. De verdad. Debo irme. Le dio las bolsas de cannoli a Sean . Gracias de n uevo por todo lo que hicisteis por mi abuela. Est bien? pregunt Leary. Mucho mejor. Seguramente dejar el hospital en una o dos semanas. Es una buena noticia dijo Sean, y se dirigi hacia la puerta . Vamos, te acompaar hasta la salida. Adis dijo Gemma por encima del hombro. Hasta pronto respondieron, algunos de ellos despidindola agitando las manos . Gracias! Bueno, esto ha sido chocante. Gemma estaba con Sean en el exterior del cuartel. Pu ede que fueran imaginaciones suyas, pero le pareca que todas las mujeres que pasa ban se fijaban en l. Le sorprendi sentirse crispada. Qu ha sido chocante? quiso saber Sean.

La forma en que se ha hecho el silencio total en la sala cuando he entrado. Y qu esperabas? dijo Sean girando las palmas de sus manos hacia arriba . No te conocan. Se animaron cuando supieron quin eras, no es verdad? Cierto. Bueno, y cmo ests? pregunt Sean con las manos metidas hasta el fondo de los bolsillos delanteros de sus pantalones. Gemma no se haba dado cuenta antes de lo atractivo que resultaba con sus pantalones azules de trabajo. Haba estado tan preocupada po r l en el pasado que no se haba percatado de todo lo apuesto que poda ser, slido, fo rmidable, interesante. Estoy bien. Y el chiflado est a buen recaudo? No le llames as. No es correcto. Se est recuperando en Bellevue. Sean se balance sobre sus talones. Eso est bien. Era urgente para Gemma acabar aquella conversacin. Resultaba tan duro estar all, d e pie en la acera con l, charlando como buenos amigos, cuando en lo ms profundo de su ser cada vez que lo miraba an senta un cosquilleo seguido de inmediato por el pesar que le causaba la abismal incapacidad para que se encontrasen sus caminos. Ya era hora de afrontar la verdad: posiblemente nunca ms sentira su boca conquist ada por la de l, ni experimentara la intensa paz de hallarse entre sus brazos. Y e so dola. De verdad que debo irme murmur. Supongo. Gracias otra vez por todo lo que has hecho. No hay problema. Sean se encogi de hombros . Supongo que nos veremos. De hecho, me voy una semana. S? Sean pareca interesado. Estar una semana en la casa de verano de Michael en la costa de Jersey. Muy bien asinti Sean dndose por enterado . Cundo te vas? El viernes. Que te lo pases bien. Lo intentar dijo Gemma con una sonrisa.

Por qu has tardado tanto? pregunt Mike Leary cuando Sean regres a la cocina , te ha da algunas hierbas especiales para espolvorear encima de los cannoli? Es sa la chiflada New Age? pregunt Bill Donnelly abriendo los ojos desmesuradamente. sa es confirm Sal Ojeda . Es una lstima que no pudiera leer en algunas hojas de t que s abuela estaba en peligro y se teletransportara para rescatar a la vieja ella so la, eh? Los muchachos rieron. Puede que sepa qu cristales usar para que los jodidos trenes de Long Island llegue n a su hora complet Joe Jefferson. Molesto, Sean recorri la mesa con la mirada. Sabis que sois unos bordes? Qu te pasa, tienes la regla? llorique Leary con sorna . Slo nos lo estamos pasando bien Viene aqu para agradecroslo en persona, trae cannoli acabados de hacer y qu hacis un m inuto despus de que se vaya? La despedazis. Muy bonito. Despedazamos a todo el mundo apunt Leary , es el sistema americano. Si la gente supiera cmo hablamos cuando estamos solos, nos consideraran unos gilipo llas y no unos hroes. Leary pareca divertirse. Acercaos todos, muchachos, el joven Kennealy est desarrollando una conciencia. Vea mos cmo crece. Que te jodan, Mike. No, que te jodan a ti, Sean. As es como son las cosas aqu y t lo sabes. Nadie se sal va. A menos, claro, que an la quieras. Y qu pasara si fuera as? El semblante cambi inmediatamente de la beligerancia al apoyo. En ese caso paramos todos, sin condiciones ni peros. Porque nadie, pero nadie, se

cachondea de la mujer de un bombero. No es verdad muchachos? Es verdad enton una variedad de voces alrededor de la mesa. Entonces est bien declar Sean alzando desafiante la barbilla . An me gusta. Leary se aclar la garganta como si fuera realizar un anuncio importante. En este caso, caballeros, la seorita Gemma Dante est excluida como objeto de burla, ya que aqu el joven Sean an se siente atrado por ella. Se volvi hacia Sean . Lo que me lleva a preguntarte: qu vas a hacer al respecto, hermano? Captulo 25 Si fuese rica meditaba Gemma mientras paseaba por la playa a la luz de la luna , com prara una casita aqu en la costa, igual que Michael y Theresa. Pagara para que cuid asen de Nonna todo el da. Ampliara la tienda. Y me comprara una bonita bicicleta hbr ida. Se par y cerr los ojos para disfrutar mejor de la brisa nocturna que le acariciaba la cara. Eres rica, se record a s misma respirando la fragancia salada del mar. En los momentos difciles resultaba difcil de recordar, pero era la verdad. Y por eso haba salido fuera aquella noche: para recordarse a s misma lo afortunada que era, sentarse tranquilamente bajo las estrellas, hacer balance de su vida y, lo ms imp ortante, relajarse. Con los ojos an cerrados se recre en la ausencia del ruido tan presente en la vida de la ciudad. No oa nada ms que el viento, el tranquilo rumor de las olas y su pr opia respiracin, lenta y regular. Abri los ojos y le sorprendi que la playa estuvie ra desierta. Era una noche hermosa y clara, cmo era posible que la gente no salier a a disfrutar del contacto de la arena entre los dedos de sus pies o a mirar las estrellas? Entonces record que an no era temporada, no resultaba extrao que la nica casa de la que sala luz fuera la de Michael. Desde haca semanas no se senta tan relajada y pase unos metros ms caminando hacia la orilla. El agua se precipitaba sobre sus pies desnudos, fra y tonificante. La lu na llena resplandeca sobre ella, con sus suaves rayos baando la superficie del mar . Henchido por todo aquello, el corazn de Gemma rebos de agradecimiento. Gracias po r este hermoso mundo natural. Retrocedi hasta salir del alcance de las olas para dirigirse hacia una zona llana de arena. Se desabroch la capa, la dej caer y de una pequea bolsa que llevaba extr ajo ocho velas introducidas en vasos de cristal para protegerlas del viento. Enc endi cuidadosamente cada una de ellas y las coloc formando una circunferencia muy amplia. Las llamas oscilaban tenaces, con su fulgor bailando hipntico contra el c ielo nocturno. Hizo una profunda inspiracin purificante y se sent en el centro del crculo. Pens en su familia y lo afortunada que era por tenerla, a pesar de todas sus tont eras. Una clida sensacin se extendi por su cuerpo mientras reviva la emocin al recibir por fin el abrazo de su madre, la suave piel de beb de Domenica y la delgadez de papel de arroz de la mano de su abuela. Pens en lo mucho que haban enriquecido su vida sus mejores amigos: Frankie, Theo, Miguel. Sobre todo Frankie. En su mente apareci la pecosa cara de su amiga y Gemm a sonri. Tambin acudi la imagen de Michael y Theresa. S, eran familia, pero tambin su s amigos. Buenos amigos que la acogan y la cuidaban. Slo con pensar en todos ellos ya se tranquilizaba. Alz las rodillas y las rode con sus brazos, balancendose un poco mientras pensaba e n el pobre Uther y lo agitado que estaba. Deseaba que tuviera la ayuda que neces itaba y que finalmente encontrara la mujer apropiada. Todo el mundo tena su media naranja. Lo crea firmemente. En algn lugar en ese enorme y salvaje mundo haba una damisela deseosa de hallar un amante con casco de normando, una mujer que soaba c on encontrar a su caballero de reluciente armadura en una recreacin. Gemma rez par a que Uther la encontrara. Pensar en Uther la llev inevitablemente a pensar en el Golden Bough. Ahora que se haba distanciado un poco, se percataba de lo realmente peligrosa que haba sido la situacin del secuestro. Estaba contenta de que no le hubiera pasado nada a Julie . Julie: un poco malhumorada, pero trabajadora. Gemma dudaba de que hubiera sido capaz de hacer malabarismos entre Nonna y la tienda durante todos aquellos mese s sin su flexibilidad sin queja. Julie iba a tener un aumento.

Por ltimo, con una dulce punzada de melancola, pens en Sean. Lo atractivo que era. Simptico, sexy y romntico. Pens en que si tuviese la oportunidad de empezar de nuev o, se preocupara menos por su trabajo y no le inquietara tanto que sus respectivos mundos no encajaran. Si amas a alguien haces que funcione. Te arriesgas y expan des tus horizontes. Te comprometes y lo aceptas tal como es. Es una fiesta privada o puede apuntarse quien quiera? Gemma se qued helada. Alguien la haba estado observando! Trat de mantener la serenid ad mientras se esforzaba por distinguir en la oscuridad. Quin hay ah? Oy que alguien pisaba la hierba de la playa. Y entonces, surgiendo de entre las s ombras, lo vio. Sean. Se detuvo ante el crculo de velas, que an resplandecan con fuerza. Qu ests haciendo aqu? pregunt Gemma sin parecer antiptica, curvando y estirando los d s de los pies en la arena. Quera hablar contigo. A la trmula luz de las velas, la expresin de su cara pareca inse gura, casi de dolor . Puede ser? Claro que puede ser. Intent recuperar la sensacin de calma, pero su corazn empezaba a acelerarse . Deja slo que las apague y volvemos No las apagues. Sean se introdujo en el crculo . Hablemos aqu, es muy bonito. Vale. Los latidos del corazn de Gemma subieron de frecuencia . Preparar algo para sent arnos. Sali deprisa del crculo y regres con su capa. La extendi en el suelo como si f uera una manta . Aqu. Se sent y palme el suelo a su lado, haciendo todo lo que poda por disimular sus nervios . Est bien as? l se sent justo a su lado, tan cerca que sus hombros casi se tocaban. Es perfecto. Gemma mir hacia el ocano, su proximidad la desconcertaba. Qu? empez con un escalofro involuntario . Hablamos? Tienes fro? Sin esperar respuesta, se sac la cazadora de piel y la puso sobre sus hom bros. Gracias. Gemma se acurruc de nuevo abrazando con fuerza las rodillas, esta vez espe rando. Michael me ha explicado cmo venir. Me lo he imaginado. Gemma mir de reojo, vislumbrando su perfil a la luz de las vela s. Como siempre, le gust lo que vio: la curva de su nariz patricia, la solidez de la fuerte mandbula, rizos despeinados . Qu le has dicho, si no te molesta que te lo p regunte? Que saba que estabas aqu y que tenamos que hablar. Y no te ha asado a la parrilla? O te ha hecho firmar un papelito dando tu palabra d e que nunca me causaras dolor o angustia innecesaria? Sean se rio. Pareca un poco suspicaz, pero he podido or a Theresa que gritaba desde el fondo: Dal e la maldita direccin. Supongo que si tena alguna reticencia, ella ha hecho que la superara, ms o menos. Eso es muy suyo. Gracias a Dios por Theresa. A veces Michael es tan obtuso! Y aqu est Aqu estoy. Desvi su mirada hacia el mar. Era imposible no contemplar el ocano si estabas sentado en la playa, o al menos n o usarlo como distraccin mientras pensabas lo que queras decir con exactitud. Gemm a daba por seguro que era lo que Sean estaba haciendo en aquel momento, con sus ojos azules fijos en algn punto invisible del oscuro horizonte. Ella se balance un poco, para mantenerse en calor, para mantener la fe. Conoca a Sean: cuando estuv iera preparado para hablar, hablara. Por fin su mirada abandon la lejana y busc la suya. Quiero pedirte perdn. Por? Por dnde empiezo? dijo despus de soltar una risa de menosprecio hacia s mismo. Por el principio? Es una buena manera. Trag saliva con fuerza . Siento haberte pedido que les ocultaras tu fe a mis colegas. Y de no darles una oportunidad real a tus amigos. Me equiv oqu.

Yo tambin quiero pedir perdn dijo Gemma bajando los ojos mientras tmidamente mova un d edo en la arena, adelante y atrs, trazando una lnea. Por qu? La voz de Sean sonaba realmente sorprendida. Por hacer un asunto de vida o muerte cada vez que salas por la puerta para ir a tr abajar. Lo mir a la cara . Slo serva para aadir ms tensin. Ahora lo veo. Tambin me sa l haber insistido tanto en que me explicaras cosas de las que no queras hablar. Sean se aclar en la garganta. En sus relaciones, la gente comparte cosas buenas y malas. Dada mi profesin, es ob vio que no voy a darte los detalles escabrosos de algunos de los casos en los qu e intervengo, pero pude haberte dicho ms sobre lo que haca. He odo decir que es usual en tu tipo de trabajo. Lo es respondi con una mueca . Pero est cambiando poco a poco. Ha de cambiar. No nos h ace ningn bien quedarnos con esa mierda en nuestro interior y creer que no somos hombres o hroes verdaderos si dejamos que nos afecte. Cuando el nio estuvo a punto de morir en aquel incendio, no slo dud de m mismo, sino que me preocup que t tambin l o hicieras. Qu quieres decir? pregunt Gemma sin entender. No quera que pensaras que era un fracasado, Gemma, que era como me senta. Lo ms fcil fue renunciar. Oh, Sean. Su corazn viaj hasta el de l para curarlo y aliviar su dolor . Jams podra pe r que eres un fracasado. La boca de Sean se torci con una sonrisa triste. No, pero podas pensar que era un burro taciturno, odiar mi trabajo y dejar claro q ue mis amigos no te caan bien. No quiero mentirte le dijo mirndole a la cara . Odio tu trabajo, me da miedo. Por lo que respecta a tus amigos prosigui indecisa , no los conozco lo suficiente para juzg arlos y fue lo que hice. Lo siento, me equivoqu. Est bien. Sean sacudi la cabeza . Mira, s que no son perfectos, pueden ser un puado de nmaduros gilipollas: cabezotas, obstinados y estrechos de miras. Pero son buenas personas con un gran corazn su voz sonaba emocionada , y cualquiera de ellos me dara hasta la camisa si se la pidiera. Cuidamos y nos preocupamos los unos de los ot ros, no slo porque es nuestro deber, sino porque queremos. Nuestras vidas estn en manos de los compaeros. Nunca lo haba pensado desde ese punto de vista respondi Gemma realmente emocionada. Es la verdad. Busc con sus ojos los de ella con tal intensidad que dej a Gemma sin a liento. Aquellos ojos azules de verdad, preguntando en silencio a la luz de la l una. Eran los ojos que haba visto aquella noche al hacer el sortilegio de amor. E lla apart la mirada. Ests bien? Estoy bien asegur Gemma con voz dbil. Seguro? pregunt Sean rodendole los hombros con un brazo protector. Gemma asinti. Adverta que estaba perdiendo el control. Cmo explicar si no el hecho d e poder sentir la sensacin del calor de su mano a travs de la piel de la cazadora que le cubra los hombros? Apoyada en su brazo que la asa posesivamente por el homb ro, se senta protegida y percibi que el deseo la debilitaba. Experimentara l lo mismo ? Ahora que los dos nos hemos disculpado hay una cosa ms que quiero decir. Quiz s. Qu? consigui decir Gemma, con el corazn redoblando en su pecho como un tambor, cuando le acarici suavemente el hombro. S que no nos hemos conocido en el mejor momento. Y s que ahora mismo tienes mucho e n lo que pensar, con lo del incendio y lo de tu abuela. Su mano par y la dirigi hac ia la barbilla de Gemma para alzarla y hacer que lo mirara fijamente a los ojos . Pero deseara que pudieras encontrar la manera de darme otra oportunidad, porque c reo que nos podemos hacer muy felices el uno al otro. Gemma cerr los ojos por un momento permitiendo que las palabras la penetraran. Yo yo tambin lo creo murmur con voz entrecortada. La alegra le haba provocado un nudo n la garganta. De verdad? rio Sean sorprendido . Estaba preparado para darte explicaciones. Gemma abri los ojos.

Djame a m explicarte una cosa. Le tom la mano y entrecruzaron los dedos con fuerza . El incendio actu como un toque de alerta para m. De qu manera? Me hizo darme cuenta de que no puedes aplazar las cosas, porque nunca sabes lo qu e va a pasar. Hasta que ocurri, crea que empezara a vivir mi vida una vez soluciona do el asunto de Nonna. Entonces tendra tiempo para una relacin o podra tener ms tiem po para mis amigos o estudiar algo. Pero slo existe el ahora. Ahora y ahora y aho ra y ahora. Al notar la urgencia en su voz hizo que lo mirara temerosa . Tiene senti do? O estoy hablando como una soadora pirada del New Age? Sean alz sus manos entrelazadas y apret suavemente los nudillos contra sus labios. Querida, t eres una soadora pirada del New Age. Eres lo que eres y no te has de dis culpar por ello. Me gustas as. Eres los que eres. Ahora y ahora y ahora y ahora. Te habas dado cuenta de los profundo pensadores que estamos hechos t y yo? Sean asinti solemnemente, pero en sus ojos se adivinaba picarda. Lo haba observado. Profundos, muy profundos. Qu podemos hacer al respecto? Djame pensar. Gemma adopt la postura de El pensador, apoyando el puo contra su frente , en expresin mxima de concentracin . Ya lo tengo. Sonriendo, acerc los labios a los Se an y los bes tan sutilmente que sus bocas apenas se tocaron . Qu te ha parecido? Humm. Sean medit sobre ello . Bien, pero creo ser capaz de superarlo. Djame ver si pued o dar con un beso digno de dos filsofos de hoy en da. Inclin su cabeza y la bes, primero suavemente y despus apasionadamente. Gemma sabor e el deseo, dulce y meloso, que se intercambiaba entre ellos. Se le nubl la mente cuando sus fuertes brazos la envolvieron, atrayndola con fuerza. Te quiero murmur mientras su boca se desplazaba hacia el delicado territorio de su cuello. Yo tambin te quiero murmur Gemma rendida. El cielo y la arena parecan vibrar, todo lo s seres vivos palpitaban con vitalidad mientras Sean le quitaba la cazadora de p iel de sus hombros. Sus manos se movan sobre ella con la energa de un hombre insac iable. Sus dedos podan estar acaricindole la espalda y recorrer su cabello un mome nto despus. A Gemma no le importaba ser la destinataria de ese deseo azaroso, la excitaba, y padeca imaginando dnde exactamente la tocara a continuacin. La nica const ante era su boca: insaciable, posesiva, se mantena apretada a la de ella sin inte rrupcin. Olvidada ya la necesidad de hablar, la rendicin al frenes era su nica fuerz a motriz. Sean. Haba dicho su nombre en voz alta o lo haba suspirado en silencio? A quin le importaba ? En aquel momento caan a cmara lenta, estirndose sobre la capa con las extremidade s entrelazadas, guiados por la luz de las estrellas y un apetito que no poda, ni iba a ser reprimido. Sean hundi la cara en el cuello de Gemma y manose salvajement e los botones de su blusa. Cuando los tres ltimos se le resistieron, l simplemente los arranc y el corazn de ella se aceler. Poda arrancarle la ropa a tiras si quera. Se sometera a lo que fuera, con tal de que se mantuviera la promesa de su cuerpo contra el de ella, en el de ella. La naturaleza intervino en la ceremonia, aportando una provocativa brisa fresca que naveg por su piel ardiente hacindole estremecerse de placer. Sean alz su cabeza y con ojos ansiosos le subi el sujetador de encaje por encima de los pechos. Su respiracin, tan firme y profunda unos momentos antes, mientras haca balance de su vida, ahora brotaba excitada en rfagas de cortos suspiros. Y entonces nada. Gemma alz la cara y se encontr con una sonrisa perversa. Se sinti aliviada. Slo estaba jug ando, y jugando bien, pues su boca aprision la rosada cresta de su pezn derecho y empez a chuparla. Gemma suspir, tensndose bajo sus labios. l sorbi y mordi, cambiando l ritmo, y con su juego la llev al borde de la locura. El fuego de la pasin se enc endi entre sus piernas y las arque deseosa de abrirse a l como una flor. Y Sean seg ua torturndola, cambiando su labor estimulante a su pecho izquierdo. Cerr los ojos mareada. Cuando los abri, el cielo daba vueltas. Jadeaba, puede que incluso gimiera suavemente, no estaba segura. Slo saba que la l una, el mar y las estrellas eran testigos de aquello, del renacimiento de su amo r. Tomando su cabeza con las manos, le hizo subirse encima de su cuerpo y con la bios febriles devor su boca. Sean gimi y apret sus labios contra los de ella. Gemma

poda sentir su ereccin aprisionada por los tejanos, su latido, clido y persistente , palpitando contra la parte interior de su muslo. Hazme el amor suspir Gemma . Ahora y ahora y ahora y ahora. Sean rio con un matiz animal a causa de la lujuria y el deseo. Con una seguridad que la encant, dirigi las manos a sus tjanos y los desabroch rpidamente. Gemma se al z un poco para permitirle bajrselos junto con sus braguitas hasta los tobillos, mi entras aumentaba su impaciencia. Patale para deshacerse de las prendas, esperando que Sean se desnudara con rapidez y penetrara en ella. Pero l se desliz por su estmago y con un destello de malicia en sus ojos se apoy sob re sus brazos para separarle los muslos con suavidad. Entonces lanz un gruido de b estial y puso su boca sobe su sexo ardiente. Gemma se arque mientras el fuego ascenda por su cuerpo, devorando toda reserva. Ch illaba con los lametones lentos de su lengua y cuando el movimiento se volva frent ico se retorca de puro delirio. El ocano bram su aprobacin, pero las olas rompiendo no eran rival para los gritos de placer que escapaban de su propia garganta mien tras ondas continuas de gozo aterciopelado la sorprendan, dejndola momentneamente s in sentido. Ahora y ahora y ahora y ahora. Oh, Sean Claramente satisfecho por el resultado de sus atenciones, se alz apoyndose sobre l os talones. Gemma sinti de nuevo crecer el deseo cuando Sean se arranc su camiseta por la cabeza y la lanz lejos de sus cuerpos, revelando su musculoso torso. Mir ms abajo, l se desabroch el cinturn y baj la cremallera. Entonces se levant y se deshiz o de la ltima de sus prendas. Adonis a la luz de la luna fue todo lo que Gemma pudo pensar mientras observaba ca da centmetro de su escultural y perfectamente proporcionada figura erguida. Asomb rada por su virilidad, fue como si lo viera por primera vez. Repas con mirada agr adecida su cuerpo y le tendi la mano lnguidamente. Sean la tom, y se tumb entre sus muslos. Sus ojos ardan con una fascinante intensid ad a causa de su vehemente necesidad. Gemma se tens, expectante, lo tom de la mano y tir de l atrayndolo. Quera enroscar sus piernas alrededor de aquellas costillas a terciopeladas. Quera sentir cmo calmaba su propia tensin en lo ms profundo de su ser . brete ms susurr Sean con voz alterada, su impetuosidad necesitaba precisin. Gemma obed eci guindolo hacia el centro. Pero Sean Kennealy era un hombre que no necesitaba q ue lo guiaran. Apenas deslizndose en su interior, la penetr por etapas, desesperndo la y embriagndola. Gemma se apret contra l dispuesta a cabalgar desbocada. Sean ret rocedi lentamente, y luego penetr con fuerza, hundindose en su interior tan profund amente como pudo. Lo repiti de nuevo. Y otra vez. Y otra vez. Hasta que Gemma pen s que iba a partirse por la mitad. Y entonces, justo cuando Gemma crea que no lo p odra soportar ms, aument la cadencia y la llev hasta el borde de la locura. El ritmo le hizo perder los sentidos. Cada pensamiento, cada sueo, cada deseo que tena se reduca a eso. El cuerpo de Sean se uni al suyo, la pasin creciendo y envolv indola en tremendas oleadas, hasta que al final estall abiertamente, lanzando a Ge mma al vaco con un grito de xtasis que rasg el velo de la noche. A l no le qued ms rem edio que responder de la misma manera: bombe con las caderas salvajemente hasta a lcanzar un clmax vibrante, vacindose en ella con tal ferocidad y pureza que la dej sin habla. Te amo murmur mientras se hunda encima de ella. La rode con sus brazos protegindola de la brisa.

Pasaron los segundos, los minutos, las horas. Gemma haba perdido la nocin del tiem po. Slo saba que los dos estaban todo lo entrelazados que dos cuerpos pueden estar , escuchando cmo el corazn del otro volva a latir con normalidad. La temperatura ha ba descendido y el viento arreciaba, pero a Gemma no le importaba. En los brazos de Sean no senta el fro o el calor. Slo felicidad. Gemma? Mmm? Lo habas hecho antes a la intemperie? Cuenta hacerlo en Poconos con Peregrine Phillips cuando estaba en secundaria? No. Sean levant la cabeza . Peregrine? Te morreaste con un to que se llamaba Peregrine?

Alegremente, Gemma le pellizc en el brazo y l se tranquiliz y apoy la cabeza en la c una de sus pechos. Gemma? Mmm? Hay arena en grietas y hendiduras que desconoca que tuviera. Gemma solt una carcajada. Yo tambin. Quiz deberamos volver y ducharnos. Me parece una buena idea. Se mostr de acuerdo Sean y la bes en la punta de la nariz. Sean, tengo algo que decirte. No saba por qu pero el hechizo que haba realizado haca t iempo le pareca un secreto entre ellos, secreto que haba llegado el momento de des velar. Qu es? pregunt mordisquendole las yemas de los dedos. Justo antes de conocerte hice un sortilegio de amor. Sean par de mordisquear. En l vi los ojos de un hombre con toda claridad. Eran los tuyos, Sean. Lo juro. Sean se lo pens. Te creo dijo por fin . Creo en el destino. Le sonri con aquella calmada sonrisa torcida que haba hecho brincar su corazn la pr imera vez que la vio. Lo s. Lentamente, casi sin querer, se alzaron y se vistieron de nuevo. Despus de cubrir se con su capa, Gemma camin alrededor del crculo apagando las velas una a una. La luna los acompaara a casa. Vamos? pregunt Sean ofrecindole la mano. Gemma asinti, tomndola. Juntos subieron por la playa caminando hacia su futuro. Agradecimientos Gracias en especial a: El teniente Dave Burbank y al teniente Gillian Sharp del cuartel de bomberos de Ithaca, cuya disposicin a introducirme en su mundo me ayud a hacer posible este li bro. Tambin al bombero Rob Covert, mi fuente sobre CISD (Critical Incident Stress Debriefing). El teniente John Miles del camin 35/40 de Manhattan por permitirme ver cmo se acta en las grandes ciudades y responder sin queja a mis innumerables preguntas. El asistente jefe de incendios Mike Schnurle, a Mark Spadolini, Wade Bardo, Dan Zajak y a cualquier otro que pueda olvidarme del turno "D" del cuartel de bomber os de Ithaca. Su hospitalidad y amabilidad han representado toda la diferencia d el mundo para m. A los bomberos del camin 35/40 de Manhattan. Tambin gracias a: Mi marido, Mark Levine, por su increble paciencia. Roberta Caploe, por permitirme describir su fantstico apartamento en tres libros. Ken Dashow, por ponerme en contacto con el teniente John Miles. Maggie Shayne. Rachel Dickinson. Dr. Brian Carpenter. Elaine English y Allison McCabe. Y por ltimo, aunque no por ello menos importantes, a mam, pap, Bill, Allison, Beth, Jane, Dave y Tom, que junto con Mark y los muchachos, hacen que todo valga la pen a. RESEA BIBLIOGRFICA Deirdre Martin Deirdre Martin y su marido viven en Ithaca (Nueva York) y llevan casados quince aos. l tambin es escritor. Deirdre es una de las ms populares escritoras de romance actual, gnero al que ador a y al que ha conferido un aire fresco. Sus novelas estn ambientadas en la poca ac

tual y nos recuerdan (aunque cada con un estilo diferente) a las novelas de Rach el Gibson. Hija mayor de un profesor ingls de instituto, tena seis aos cuando escrib mi primer " libro", una parodia de cacahuetes. Adems de escribir poesa mala y sensiblera en el instituto de enseanza secundaria y hacer de redactora de arte en el peridico de m i instituto, tambin fui redactora de arte en la de Nueva York en Buffalo, donde l ogr mi licenciatura en ingls en 1985. Mientras escrib para el peridico estudiantil, vend mi primer artculo independiente para una revista y gan un concurso para obras de teatro. La obra, Spin Cycle, sobre dos personas solitarias en una lavandera, p osteriormente fue representada en un teatro en el centro de Buffalo. Despus de gr aduarme trabaj en una serie de revistas de comercio antes de aterrizar en un trab ajo en la Soap Opera Digest. Fue un trabajo divertido en un lugar donde tienes q ue ver televisin durante toda la tarde, pero tena ganas de expandirme y, dos aos de spus, lo dej para empezar a trabajar de forma independiente a tiempo completo. Dur ante el curso de mi decimosegundo ao de profesin, mi trabajo apareci en una amplia variedad de publicaciones. En 1998 se public mi primer libro de no ficcin: Investi ng for Retirement (Avon). Cansada de escribir un artculo tras otro para las revistas por poco dinero, decid demostrar que estaba completamente loca al no ganar nada en absoluto e intentar escribir una novela romntica. El resultado, Body Check, se public en marzo de 2003 . Todo por un beso Gemma Dante es un espritu libre, y podra ser la oveja negra de su gran familia ita liana, pero en lo que respecta a los negocios, su boutique New Age es la mejor d e la gran manzana. Deseando una vida amorosa tan exitosa con su vida laboral, Ge mma lanza un hechizo para atraer a Don Perfecto. Pero cuando las ondas csmicas se cruzan, no uno, sino dos hombres, entran en su vida. Uno es demasiado inaceptab le incluso para sus gustos. El otro es un pulcro bombero que es cualquier cosa m enos su tipo Pero cuanto ms conoce al bombero Sean Kennealy, ms aceptable le resulta a Gemma. Y , por su parte, Sean no sabe qu hacer con su guapa vecina que quema incienso y, a lgunas veces, usa sandalias Birkenstocks. Slo sabe que estar cerca de ella inicia un fuego en l que ni siquiera los muchachos de la escalera 29, o el camin 31 pued en extinguir * * * Ttulo original ingls: Total Rush Deirdre Martin, 2005 Primera edicin: octubre de 2007 de la traduccin: Joan Lluis Ivars Companys, 2007 de esta edicin: Grup Editorial 62, S.L.U., Talismn Depsito legal: B-36.223-2007 ISBN: 978-84-96787-17-9