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James Clemens

Le Feu de la Sorcire
Les Bannis et les Proscrits Livre un

Traduit de langlais (tats-Unis) par Isabelle Troin

Bragelonne

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Pour mes parents, Ronald et Mary Ann, qui ont encourag mes rves et mont donn un foyer et un monde o les raliser.

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Remerciements

Tout dabord, je voudrais remercier Terry Brooks, John Saul et Don McQuinn pour la gentillesse et le soutien quils mont tmoigns la Confrence des crivains de Maui, et pour mavoir aid entrer dans la famille Del Rey. Bien entendu, je dois galement remercier John et Shannon Tullius, directeurs de MWC, de nous avoir tous runis en premier lieu parmi les jardins et les cascades de Wailea. Jai une dette de gratitude envers Kuo-Yu Liang, diteur associ de Del Rey, qui a pris le risque de publier un nouvel auteur et je ne trouve pas les mots pour remercier Veronica Chapman, ditrice suprme (je pense que tel devrait tre son nouveau titre) davoir poli et afft ce roman pour en faire louvrage que vous tenez dans vos mains. Merci aussi mon agent, Pesha Rubinstein, pour lenthousiasme avec lequel elle a brandi ma bannire. Je serais bien ingrat de ne pas mentionner un groupe de gens qui ont d se taper chaque page de chaque version de ce roman. Sans leurs commentaires, leurs critiques et leurs encouragements, ce livre naurait jamais vu le jour. Merci Judy et Stephen Prey, Caroline Williams, Dennis Grayson, Chris Crowe, Ron Bail, Nancy Laughlin, Jeffrey Moss et Dave Meek connus collectivement sous le surnom affectueux de Djants de lEspace . Enfin, deux personnes mont servi de bras droit et gauche durant toute la cration de ce monde et de ses habitants. Ils ont partag mes rves et mon cur. Je leur dois tous mes univers, imaginaires et rels. Mon amour ternel et tous mes remerciements Carolyn McCray et John Clemens.

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Prambule au Feu de la Sorcire


par Jirrob Sordun, D.F.S., M. dA., directeur des tudes universitaires U.D.B.

Tout dabord, sachez que lauteur est un menteur. Assimilez bien ce fait avant de poursuivre votre lecture. Gardez-le sans cesse lesprit tandis que vous parcourez cette traduction. Lauteur tentera de confondre votre raison, dobscurcir votre jugement. Mfiez-vous des nombreux piges quil vous a tendus. Ce document a t proscrit voici cinq sicles. Il fut un temps o dchiffrer ne serait-ce que sa premire page tait passible dexcution1. Aujourdhui, en cette poque plus claire, maints rudits pensent encore que les Parchemins Kelvish devraient tre dtruits jusquau dernier exemplaire. Je fais moi-mme partie de ce cercle. Dans ces conditions, vous devez vous demander pourquoi je rdige le prambule de ce vil document le premier dune longue srie. Cest le bon sens qui my oblige. Bannir et brler ces crits na jamais permis de les radiquer2. Des copies manuscrites, des traductions mmorises, des extraits crypts et moult autres
Les Lois de loppression, par le Pr. Sigl Rauron, Presses universitaires (U.D.B.), p. 42. lpoque arthurienne, les adorateurs des textes proscrits taient impitoyablement pourchasss. Souvent, on leur brlait les yeux avec des charbons ardents et on rpandait leurs entrailles sur la place publique. Mais parfois, le chtiment tait encore pire. 2 Trahison chez les rudits , par Jirrob Sordun, Gazette universitaire, vol. 4, numro 5, p. 16-17. Les membres dune certaine secte hrtique se tatouaient des extraits des Parchemins dans des endroits dissimuls si grande tait leur ferveur, si brlant leur dsir de contourner la proscription. Une fois par an, ils se rassemblaient pour lire ces passages sur le corps de leurs frres.
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incarnations des Parchemins ont survcu toutes les purges. Pour notre plus grand chagrin, nous avons fini par raliser que le seul moyen dendiguer cette abomination tait de la rguler : cest--dire de restreindre son accs aux personnes instruites de ses dangers. Ainsi pourrions-nous neutraliser les mensonges, les fables et les demi-vrits dont elle regorge. Voil pourquoi cette version des Parchemins est propose aux tudiants de troisime cycle et seulement eux. Votre professeur a reu la formation approprie pour vous guider dans votre lecture. Ne vous avisez pas douvrir ce livre sans sa supervision. Ne prenez pas davance sur le programme qui vous a t communiqu. Ne prtez cet ouvrage aucun de vos proches, moins quil suive le mme cours. Depuis plus de dix ans, notre troite surveillance a permis de minimiser les rumeurs qui courent au sujet des Parchemins. Rien de tel que laustrit des exigences universitaires pour dissiper lexcitation suscite par un ouvrage proscrit. Il existe, dans dautres contres, des dizaines de traductions btardes du premier Parchemin. Mais celle que vous tenez entre vos mains a t ralise partir du texte original, voici presque trois sicles. notre connaissance, cest la plus fidle de toutes. Qui tait lauteur du texte original ? Quest devenu le manuscrit rdig de sa main ? ce jour, cela demeure un mystre3. Il est fort probable que jamais vous ne disposerez dune version plus proche de labomination initiale. Seuls quelques tudiants de troisime cycle tris sur le volet sont invits suivre ce cours. Cest la fois un grand honneur et une immense responsabilit. Votre lecture acheve, on vous expliquera quel comportement adopter lorsquon vous interrogera au sujet de cet ouvrage. Car les non-initis ne manqueront pas de vous bombarder de questions. Aussi, prenez garde. Une vive curiosit entoure toujours ce document chez les pauvres et les ignares ; un de vos
Le Mystre des Parchemins perdus, par Errillo Sanjih, Presses Vulsanto, p. 42. La dernire mention archive du manuscrit original remonte deux sicles environ. Elle est attribue au seigneur Jessup dArgonau. Les spcialistes des Parchemins considrent cette mention comme douteuse et la mettent sur le compte de la simple vantardise.
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objectifs prioritaires consistera lapaiser. Nous vous enseignerons des mthodes adquates pour endormir lintrt dautrui. Soyez prudent. Et de jour comme de nuit, dans la veille comme dans vos rves, sou venez-vous Lauteur est un menteur.

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LE FEU DE LA SORCIRE
Ainsi le monde mourut-il, et tels des grains de sable jets aux vents de Nidiver, ainsi tous les autres mondes naquirent-ils.

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Consigns lencre noire sur un parchemin, les mots sont le paradis des insenss. En tant qucrivain, je suis bien plac pour le savoir. La prononciation change ; la signification volue ; rien ne survit intact aux ravages du temps aveugle. Alors, pourquoi suis-je en train dcrire ceci ? Pourquoi me lancer dans cette folie ? Ce nest pas la premire fois que je raconte son histoire maudite. Ma plume la dj voque maintes fois, sous maintes incarnations : virginale, drape dans son honneur intact, ou malfique, dnue dme et de conscience. Je lai dcrite comme une cabotine et une prophtesse, une fossoyeuse et un messie, une hrone et une sclrate. En ralit, elle tait toutes ces choses et elle nen tait aucune. Elle tait, tout simplement, une femme. Pour la premire fois, je vais raconter sa vritable histoire. Et avec un peu de chance, la vrit me dtruira enfin. Je me souviens de sa promesse comme si ctait hier. Bndiction ou maldiction, petit homme ? Fais-en ce que tu voudras. Mais quand le fardeau du temps psera trop lourdement sur tes paules, raconte mon histoire Raconte ma vritable histoire, et tu provoqueras la fin de la tienne. En serai-je capable ? Tant dannes se sont coules Un millier de conteurs, moi y compris, ont dform les vnements chaque narration, embellissant leurs passages favoris et altrant peu peu jusquau plus infime dtail. Tels des roquets affams sacharnant sur un os moelle, nous avons dchiquet sa substance, nous lavons trane dans la boue et souille de notre salive jusqu ce quil nen reste que des lambeaux ensanglants, mconnaissables. - 10 -

Ma main tremble tandis que ma plume parcourt le papier. Assis dans cette chambre de location, je griffonne chaque mot dun poignet douloureux. Autour de moi, parchemins demi effrits et livres poussireux sentassent comme autant de fragments dun tableau, de pices dun puzzle. Je les chris ainsi que de vieux amis, les garde prs de ma main et de mon cur preuves tangibles de mon lointain pass. Je me souviens de ses dernires paroles, aussi tranchantes que la lame dun couteau. Je me souviens de son doux visage, de la lumire qui se refltait sur ses cheveux roux coups ras, de lecchymose sous son il droit, de la lvre fendue que sa langue ne cessait deffleurer Je me souviens surtout de la tristesse dans ses yeux tandis que je riais de sa folie. Maudits soient ses yeux ! Mais ctait plus tard, beaucoup plus tard. Pour comprendre la fin, vous devez connatre le dbut. Et pour comprendre ne serait-ce que le dbut, vous devez connatre le pass, ce pass que les brumes du temps avaient englouti et chang en mythe longtemps avant sa naissance. Laissez-moi vous le montrer, si jarrive le retrouver : ce parchemin qui raconte la cration du Grimoire, louvrage qui allait dtruire une femme et un monde. Ah, le voici

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Prologue
[Note au lecteur : Le texte suivant est un extrait de LOrda Rosi LOrdre de la Rose. Il fut rdig en haut alasen prs de cinq sicles avant la naissance de celle qui devait se faire connatre sous le nom de Sorcire de Nidiver.] MINUIT DANS LA VALLE DE LA LUNE En cette nuit dhiver glaciale, les tambours troublaient le calme de la valle dont la neige soulignait les contours dun trait de pinceau argent. Un faucon, furieux de voir son repos ainsi perturb, poussa un cri strident. Dans sa chambre au troisime tage de lauberge, Erril sappuya des deux poings sur le rebord effrit de la fentre et avana la tte pour regarder dehors. Les feux des hommes qui suivaient toujours la voie de lOrdre piquetaient le fond de la valle. Si peu de bivouacs, songea-t-il en regardant les ombres noires saffairer dans la maigre lumire. Les soldats taient en train de prendre les armes. Eux aussi connaissaient la signification des tambours. La brise nocturne apportait Erril des bribes dordres et une odeur darmures huiles. La fume des feux slevait doucement, emmenant les prires des hommes qui campaient en contrebas. Et, la lisire de la valle, se massaient des tnbres qui dvoraient les toiles. Le faucon cria de nouveau. Erril pina les lvres. Silence, petit chasseur, chuchota-t-il. Dici laube, vous vous remplirez la panse, toi et les autres charognards. Pour linstant, laisse-moi tranquille. Derrire lui, le mage Greshym lana : - 12 -

Ils tiennent les hauteurs. Crois-tu vraiment que nous ayons la moindre chance ? Erril ferma les yeux. Une brusque nause lui tordit les entrailles, et son menton saffaissa sur sa poitrine. Laissons-lui encore un peu de temps, monsieur. Il trouvera peut-tre une brche dans leurs lignes. Mais les Carnassires se massent lentre de la valle. coute les tambours ! Les Lgions Noires sont en marche. Avec un soupir, Erril pivota vers Greshym et sassit sur lappui de la fentre. Il dtailla le vieil homme. Sa robe rouge loqueteuse pendouillait sur son corps maigre. Quelques rares mches de cheveux ondulaient autour de ses oreilles tandis quil faisait les cent pas devant ltre, le dos courb et les yeux rougis par la fume du feu mourant. Alors, priez pour lui, suggra Erril. Priez pour nous tous. Greshym simmobilisa face lui, les sourcils froncs. Je connais cette lueur qui brille dans tes yeux gris, Erril de Standi : cest celle de lespoir. Mais toi et tes frres de clan navez plus aucune branche laquelle vous raccrocher. Que pourrions-nous faire dautre ? Offrir nos cous aux haches des Carnassires ? Vous en serez bientt rduits cette extrmit, je le crains, rpliqua Greshym dun ton accusateur, en frottant le moignon de son poignet droit. Erril garda le silence. Il se souvenait du chien du Gulgotha qui les avait acculs, eux et une poigne de rfugis, dans le Champ dElysia, six mois auparavant. Greshym remarqua sa mine coupable. Il leva son bras mutil dans la maigre lueur des flammes. Jtais conscient des risques, mon garon, lana-t-il dun ton bourru. Jai paniqu. Cest bien comprhensible. Tu avais peur pour ta nice et pour les autres enfants. Tout de mme, je naurais pas d insister. Vous maviez prvenu de ce qui se passerait si vous tentiez de rgnrer. Honteux, Erril baissa la tte. Il revoyait la lumire du soleil dclinant frapper les champs de tallac en biais. Il revoyait - 13 -

Greshym lever son poing droit vers le ciel pour rclamer le don du Chi, et sa main disparatre tandis quil entonnait le rituel. Mais cette fois, quand le vieux mage avait baiss le bras, sa main ntait pas rapparue couverte de lcarlate du pouvoir chyrique. Elle ntait pas rapparue du tout. Jaurais pu refuser, Erril. Je suis responsable de mes choix. Oublie a ! Cest toi qui nous as sauv la vie ce jour-l. Erril caressa machinalement la cicatrice sur son avant-bras. Peut-tre Aprs que Greshym se fut fait mutiler, il stait jet sur le chien du Gulgotha et lavait taill en pices. Aujourdhui encore, il ignorait si ctait la fureur ou le remords qui avait guid sa main. Il stait retrouv dgoulinant de sang et dentrailles fumantes ; les enfants y compris sa nice staient carts de lui en roulant de grands yeux apeurs comme si ctait lui, le monstre. Greshym ricana. Je savais ce qui arriverait. Les autres mages de lOrdre ont connu le mme sort. (Il tira sur sa manche afin de dissimuler son moignon.) Le Chi nous a abandonns. Erril leva les yeux. Certains ont t pargns, fit-il remarquer. Uniquement parce quils nont pas encore tent de rgnrer. (Greshym soupira.) Mais ils y viendront. Ils nauront pas le choix. Tt ou tard, la main de ton frre Shorkan disparatra elle aussi. La dernire fois que je lai vu, sa Rose avait dj bien pli. Il lui restait juste assez de pouvoir pour lancer un sort digne de ce nom. Quand il laura utilis, il sera forc de faire appel au Chi, et il perdra sa main. Il le sait. Lacadmie de la valle voisine Foutaises ! Mme sil trouvait un tudiant encore rouge vif, que peut le poing dun enfant contre les forces qui nous assaillent ? Il faudrait au moins douze mages la Rose encore frache pour les repousser. Sans compter les centaines dautres batailles qui font rage travers nos contres Les Carnassires du Gulgotha nous assigent sur tous les fronts. Shorkan a eu une vision. Pour le bien que a lui fera ! - 14 -

Greshym se tourna vers le feu. Pendant quelques instants, il resta silencieux. Puis, comme sil sadressait aux braises mourantes, il murmura : Comment est-il possible que trois sicles de civilisation scroulent si facilement ? Nos tours enchantes qui, hier encore, se dressaient firement vers les nuages ne sont dsormais plus que poussire. Nos gens se sont retourns contre nous ; ils nous tiennent pour responsables de la dsertion du Chi. Nos cits gisent en ruine, et le rugissement triomphant du Gulgotha rsonne travers tout le continent. La gorge noue, Erril ferma les yeux. Soudain, un cor mugit de lautre ct de la valle un cor standi. Le jeune homme sursauta. Se pouvait-il que ce soit ? Il fit volte-face et se pencha si prcipitamment quil faillit tomber par la fentre. Il tendit loreille. Le cor mugit de nouveau, et mme les tambours des Lgions Noires parurent hsiter. Au loin, Erril dcela de lagitation prs des feux de camp. Il plissa les yeux pour mieux sonder lobscurit. Lespace dun instant, il aperut un alezan qui se cabrait dans la lueur des flammes. Ctait ltalon de Shorkan ! Les tnbres engloutirent lanimal avant quErril puisse voir si celui-ci portait un ou deux cavaliers. Frustr, il tapa du poing sur le rebord de la fentre. Greshym le rejoignit. Cest ton frre ? Je crois que oui, dit Erril en se dtournant. Venez vite ! Il a peut-tre besoin daide. Sans attendre de voir si le vieux mage le suivait, il se prcipita hors de la chambre, dvala lescalier en bois et sauta les dernires marches qui le sparaient du rez-de-chausse de lauberge. Ses pieds avaient peine touch le sol que, dj, il slanait travers la salle commune. Des couches improvises salignaient le long des murs. Presque toutes taient occupes par des blesss. En temps normal, Erril se serait arrt pour les rconforter ou changer quelques plaisanteries avec eux mais cette fois, il navait pas le temps. Les gurisseurs scartrent sur son passage, et la - 15 -

sentinelle ouvrit la porte pour le laisser sortir. Lair glacial de la nuit lui brla les poumons tandis quil dboulait lextrieur, sautait au bas du porche et atterrissait dans la boue. Un grondement de tonnerre lui apprit quun cheval fonait vers lui. La lumire vacillante des torches qui encadraient lentre ne portait pas trs loin. Erril eut tout juste le temps dapercevoir un museau frmissant et des yeux qui roulaient follement dans leur orbite. Puis ltalon fut sur lui. Son cavalier tira violemment sur les rnes pour larrter. Comme il freinait des quatre fers, ses sabots senfoncrent dans la boue jusquaux paturons. Il secoua sa crinire ; un peu dcume jaillit de ses lvres, et deux filets de bue blanche schapprent de ses naseaux enfivrs. Ce fut peine si Erril accorda un coup dil lanimal puis. Dordinaire, il aurait svrement rabrou tout cavalier assez cruel pour traiter sa monture de la sorte. Mais ce soir, il comprenait lurgence qui lavait pouss une telle extrmit. Il leva la main pour saluer son cadet. Shorkan se laissa glisser terre. Il se reut avec un grognement, mais russit conserver son quilibre. Content de te revoir, mon frre, dit-il en tapant sur lpaule dErril. Donne-moi un coup de main, veux-tu ? Pour la premire fois, Erril remarqua la petite silhouette monte en croupe celle dun jeune garon qui ne devait pas avoir plus de dix ans. Vtu dun manteau trop grand jet la hte par-dessus son pyjama, lenfant frissonnait de tous ses membres. Ses lvres taient bleues de froid et son visage livide. Erril laida descendre de cheval, lui passa un bras sous les aisselles et lentrana vers les marches du porche. Une chambre confortable et du chokolat chaud vous attendent au troisime, lana-t-il par-dessus son paule. Shorkan venait de remettre les rnes de son talon un palefrenier. Erril vit une expression chagrine tordre ses traits tandis que lanimal sloignait en boitant. Les deux frres avaient les prunelles grises et les pais cheveux noirs de leurs anctres standi, mais bien quil soit le plus jeune, Shorkan arborait de profondes rides dinquitude au coin des yeux et de la bouche. Erril aurait voulu le soulager de - 16 -

son fardeau, ft-ce partiellement, mais ce ntait pas lui que le Chi avait choisi de confrer le don de la Rose. Il navait offrir leur cause commune que la force de son bras et le tranchant de sa lame. Alors, montons vite. (Shorkan pencha la tte sur le ct pour couter les tambours.) Nous avons encore une longue nuit devant nous. Erril le prcda lintrieur et se dirigea vers lescalier, soutenant le petit garon qui titubait. La chaleur des feux de chemine ramena un peu de couleur au visage de lenfant. Ses lvres minces perdirent leur teinte bleute, et deux taches roses se formrent sur ses joues. Sous une frange de cheveux blonds en bataille, ses yeux bleus fixaient intensment Erril. Comme ils traversaient la salle commune, Shorkan balaya les lits du regard. Do viennent tous ces blesss ? Il y a eu plusieurs escarmouches sur les hauteurs, rvla Erril. Son frre hocha la tte, et les plis soucieux qui barraient son front se creusrent un peu plus. Il pressa le pas. Greshym les attendait dans la chambre. Plant devant ltre, il se rchauffait le dos. Je suis surpris de vous trouver encore ici, lana Shorkan. Il le rejoignit en trois enjambes, et le vieillard scarta pour lui faire de la place prs du feu. O aurais-je pu aller ? rpliqua-t-il. Tu nous as acculs dans cette valle. Vous mavez suivi jusquici parce que vous aviez foi en moi. Ne commencez pas douter maintenant. Des paroles, toujours des paroles (Greshym fit un signe du menton.) Montre-nous donc ta main, Shorkan. Si vous y tenez Le jeune homme tendit son bras droit sous le nez de Greshym. Sa main tait lgrement rouge, comme sil avait pris un coup de soleil. Greshym secoua la tte. Ta Rose sestompe, Shorkan. Du coin de lil, il surveilla le petit garon qui se rapprochait - 17 -

subrepticement du feu. Ds que lenfant arriva sa porte, il le saisit par lpaule. Ainsi, tu as pu ramener lun des tudiants, marmonna-t-il. Il releva la manche droite du manteau pour exposer la main du petit garon. Elle tait aussi blanche que son visage lexpression effraye. Comment ? sexclama-t-il en sursautant. Tu as chou ? Shorkan dgagea lenfant de son treinte, le poussa vers le feu et lui tapota gentiment la tte. Il est gaucher. Il remonta lautre manche du manteau. La main gauche du petit garon tait carlate, comme sil lavait trempe jusquau poignet dans une cuvette pleine de sang. Des motifs sinueux se dessinaient sur sa paume et sur le dos de sa main. Cest ce qui lui a sauv la vie. Un des chiens de guerre a commis la mme erreur que vous. Ainsi a-t-il pu chapper au massacre. Il sest cach dans un tonneau de pommes pendant que lacadmie se changeait en abattoir. Il ny a pas dautres survivants ? se lamenta Greshym. Que peut bien accomplir le pouvoir dun enfant face toute une arme du Gulgotha ? Jesprais que tu trouverais un professeur la Rose encore frache, un rudit dont les connaissances auraient pu nous aider. Il nen restait aucun. Mme le doyen avait fui. a ne mtonne pas de la part de matre Realto, intervint Erril dun ton amer. Je nai jamais fait confiance cette sale fouine. Shorkan pivota vers la fentre. a na pas dimportance, lcha-t-il. Nous tomberons tous avant le lever du jour. Quoi ? protesta Erril en se rapprochant de lui. Et ta vision ? Je te lavais bien dit, grommela Greshym. Fais-moi confiance, mon frre. Ce soir, ce nest pas seulement notre survie qui est en jeu, mais notre avenir, dclara Shorkan. Quel avenir ? ricana Greshym. Cet enfant est sans doute le dernier mage ensanglant dans toutes les contres dAlasa. - 18 -

Cest exact, acquiesa Shorkan sans se troubler. Avec lui sachvera le rgne du Chi. Le monde va entrer dans un ge sombre, une poque funeste o le destin des hommes sera forg dans le sang et les larmes comme il fut prdit par la secte dHifai, cette branche de lOrdre qui trace les voies du futur. Ces oiseaux de mauvais augure ! sexclama Erril. Ce sont des hrtiques ! Ils ont t bannis. Les mauvaises nouvelles sont toujours mal accueillies surtout par ceux qui dtiennent le pouvoir. Pourtant, ils disaient la vrit. (Shorkan tendit un doigt vers la fentre.) Ces tambours en sont la preuve. Mais nous sommes encore un peuple fort, fit valoir Erril. Nous pouvons survivre. Shorkan eut un lger sourire. Toi aussi, tu dis la vrit, mon frre. Il nempche : Alasa tombera, et le Gulgotha soumettra ses peuples. Notre continent traversera une re de tnbres, car la nuit succde immanquablement au jour. Cependant, nous pouvons uvrer pour quune aube nouvelle se lve dans le futur mme si nous naurons pas loccasion de la contempler, et nos petits-enfants non plus. Pour cela, nous devons prserver un morceau de soleil et le transmettre nos descendants. Mais comment ? demanda Erril, perplexe. La secte dHifai a parl dun livre. Greshym alla sasseoir sur lunique lit de la chambre. Le Grimoire ? Shorkan, tu es un imbcile ! aboya-t-il. Estce pour cela que tu mas fait venir ? Cest vous qui lavez voqu pour la premire fois, du temps o vous apparteniez lHifai. Erril plit et fit un pas en arrire. Ctait il y a bien longtemps, contra Greshym, quand je venais juste de recevoir le don. De nombreuses annes se sont coules depuis que jai quitt la secte. Nanmoins, je suis sr que vous vous souvenez de la prophtie. Depuis que vous lavez faite, dautres mages ont confirm votre vision. Cest de la folie ! Cest la vrit, insista Shorkan. Quelles taient vos paroles - 19 -

exactes ? Greshym se couvrit les yeux de sa main gauche. Dune voix qui semblait venir de trs loin, il rcita : Ils seront trois : Le premier, bless ; Le deuxime, intact ; Le dernier, frachement initi. Quand ils se rassembleront, minuit dans la valle de la Lune, Le Grimoire sera forg Dans le sang dun innocent. Les trois deviendront un, Et le Grimoire sera li. Shorkan sassit sur le lit prs du vieux mage. Nous avons tudi votre prophtie. Lheure est venue. Greshym poussa un grognement. Tu es parmi nous depuis peu de temps. Tu ignores encore beaucoup de choses. Moi, jai tudi dautres parchemins, des textes qui ont t brls depuis le bannissement des Hifai. Tout na pas t consign par crit. Shorkan agrippa lpaule du vieux mage. Parlez, Greshym. Librez votre langue. Le temps presse. Baissant la tte, Greshym murmura : Le sang lappellera, Le Grimoire la liera ; Elle se lvera. Cur de pierre, Cur desprit, Elle se relvera. Le silence retomba dans la pice, seulement troubl par le crpitement du feu. Erril porta la main au pommeau de son pe. Je croyais quelle ntait quun mythe. Sisakofa, souffla Shorkan en lchant lpaule de Greshym. - 20 -

(Une lueur dinquitude passa dans ses yeux.) La sorcire de lesprit et de la pierre. Erril se mit arpenter le tapis lim tel un fauve en cage. Selon la lgende, elle fut dtruite par le Chi pour avoir os utiliser la magie sanglante. Depuis, toutes les femmes sont condamnes saigner chaque lune pour expier les atrocits quelle a commises. Comment serait-il possible que cette abomination se manifeste de nouveau ? Greshym haussa les paules. Voil pourquoi nous avons tenu notre langue. Les visions qui entourent le Grimoire ne sont pas ncessairement riantes ni lumineuses. Celle-ci est sans doute la plus sombre de toutes, approuva Shorkan. Avec un peu de temps, nous pourrions peut-tre en discerner dautres qui lclaireraient. Mais minuit approche. Nous devons agir maintenant ou perdre jamais loccasion de le faire. Greshym hsita. Cest quand mme trs risqu. Malgr nos visions, lavenir demeure impntrable. (Shorkan se leva, et le bois du lit mit un craquement de protestation.) Nous devons travailler avec les outils dont nous disposons. Notre Ordre sera bientt fini. En crant ce livre, nous prserverons au moins une petite partie de notre magie. Je suis davis de le faire. Je men remets toi, Shorkan. Que puis-je faire dautre ? soupira Greshym en agitant son moignon. Alors, venez prs du feu, dit le jeune homme en laidant se lever. Il fit signe lenfant de les rejoindre. Avec de la cire de bougie fondue, les trois mages dessinrent un cercle de protection devant la chemine. Erril recula. Shorkan tourna la tte pour le regarder. Toi aussi, mon frre, tu auras un rle jouer. Un rle vital. Quand nous aurons termin, un clair de lumire blanche annoncera que la magie sauvage a t libre dans la pice. Tu devras trs vite refermer le Grimoire pour conclure le sort. Je ne me droberai pas ma tche, promit Erril, les - 21 -

sourcils froncs. (Il eut limpression quun vide glacial souvrait dans sa poitrine.) Mais la magie est ton domaine, mon frre. Pourquoi ne pas refermer le Grimoire toi-mme ? Tu sais trs bien pourquoi ou du moins, tu le souponnes, rpondit doucement Shorkan. La cration de louvrage nous dtruira. Nous devons devenir le Grimoire. Erril se raidit. Ctait bien ce quil redoutait. Mais Et lui ? balbutia-t-il en dsignant lenfant du menton. Tu vas le sacrifier sans mme lui demander son avis ? Je suis n pour accomplir cette mission, guerrier, dclara calmement le petit garon. Ctait la premire fois quil parlait. Son accent suggrait quil venait dune des cits ctires. Erril ralisa quil ne connaissait mme pas son nom. Le Chi ma guid jusquau tonneau de pommes quand les Carnassires ont attaqu. Ceci est ma destine. Nous en avons dj parl, ajouta Shorkan. (Il sortit du cercle et treignit Erril.) Ne sois pas triste, grand frre. Nous servons un dessein qui nous dpasse. Erril le serra dans ses bras sans rien dire, car il craignait que sa voix trahisse la profondeur de son chagrin. Quallons-nous utiliser en guise de totem ? senquit Greshym. Il essuya ses doigts maculs de cire sur sa robe. Erril remarqua quil se tenait trs droit prsent, comme sil tait redevenu lui-mme. De nombreux mois staient couls sans quil puisse utiliser sa magie. Le totem doit lui aussi tre protg par le cur dun des crateurs. Dune poche de sa veste dquitation, Shorkan sortit un livre corn. Bien que la peinture se soit caille par endroits, Erril reconnut la rose rouge aux contours souligns dor qui se dtachait sur sa couverture. Ctait le journal intime de son frre. Je le porte sur mon cur depuis trois ans, rvla le jeune homme. Il dposa le petit volume au centre du cercle. Puis il porta la main sa ceinture et en tira une dague dont le pommeau dor - 22 -

sornait dune rose sculpte. Greshym fouilla dans les replis de sa robe et produisit une arme identique. Les deux mages adultes se tournrent vers lenfant. Celui-ci carquilla les yeux. Je nai pas la mienne. Je lai laisse lacadmie. a na pas dimportance, le rassura Shorkan. Nimporte quel couteau fera laffaire. Ce ne sont que des lames de crmonie. Tout de mme, tempra Greshym, il serait prudent dobserver les usages tablis. Cest un sort trs puissant que nous nous apprtons tisser. Nous navons pas le choix. Le temps senfuit pendant que nous palabrons. (Shorkan se tourna vers son frre et tendit la main.) Jai besoin de ton couteau celui que Pre ta offert. Le cur serr, Erril dfit la boucle de sret qui retenait la lame dans son fourreau et la dposa dans la paume de son cadet. Shorkan referma la main sur le manche et soupesa larme. Il hocha la tte dun air satisfait. Maintenant, recule de trois pas, ordonna-t-il. Quoi quil arrive, ne tapproche pas avant davoir vu lexplosion de lumire blanche. Erril obtempra tandis que les trois mages sagenouillaient lintrieur du cercle de protection. Shorkan donna sa dague au petit garon, gardant pour lui le couteau de son pre. Commenons. Erril regarda son cadet sentailler la paume droite. Tenant sa dague entre ses dents, Greshym fit de mme avec sa paume gauche. Seul lenfant hsita. Ma dague est bien affte, lui promit Shorkan. Fais vite, et tu ne sentiras quune lgre brlure. Lenfant leva larme dune main tremblante et se figea. Greshym cacha sa dague dans sa paume ensanglante. Nous ne pouvons pas taider, mon garon. Tu dois agir de ton plein gr. Je sais, souffla lenfant. Mais cest la premire fois. Le visage crisp dapprhension, il passa le tranchant de la lame en travers de sa paume. Une petite flaque de sang se forma - 23 -

au creux de sa main. Les yeux brillants de larmes, il se tourna vers Shorkan. Cest bien, approuva celui-ci. Il tendit sa main entaille et la posa sur le livre. Les deux autres mages limitrent, entremlant leurs doigts aux siens tels de timides amants. Que nos pouvoirs se mlangent comme notre sang, entonna Shorkan, et que les trois deviennent un. Lintense rougeur de la main de lenfant se propagea celles de ses acolytes, jusqu ce quune lueur carlate les enveloppe tous les trois. Une lgre brise se mit tourbillonner dans la pice, agitant les cheveux noirs dErril. Au dbut, le jeune homme crut quelle venait du dehors quelle tait entre par la fentre ouverte. Mais son souffle tait aussi tide que celui du printemps. Les mages inclinrent la tte ; leurs lvres remuaient en une prire silencieuse. Peu peu, la brise se changea en un vent brlant. Erril leva un bras pour se protger. Il lui semblait que la bourrasque se parait de reflets colors, que sa texture devenait tangible tandis que le cercle perdait toute substance comme si elle aspirait son essence. Seul le livre pos au centre demeurait intact. Les mages qui lentouraient staient changs en statues cristallines et translucides. Le vent forcit encore. Larmoyant, Erril chancela sous lassaut de ses tourbillons multicolores et se plia en deux pour lui rsister. Soudain, il vit son frre se lever dun bond. Non ! hurla Shorkan. Le livre souvrit brusquement. Une lumire aveuglante jaillit de ses pages et svanouit aussitt. Erril se frotta les yeux. Des taches noires dansaient sur ses rtines. Le petit garon scarta prcipitamment. Reste l ! glapit Shorkan. Lenfant lignora et continua reculer vers le bord du cercle. L, il parut rencontrer une rsistance et dut sarc-bouter contre une barrire invisible. Mais sa magie tait assez puissante pour lui permettre de la franchir. Comme son corps passait au - 24 -

travers, il retrouva couleur et substance. Ce qui mergea de lautre ct navait plus rien dhumain. Le petit garon, translucide, recroquevill sur lui-mme, tait devenu une bte massive et hirsute. Erril ! glapit Shorkan. Arrte-le, ou tout est perdu ! Nous avons t dups ! Avant que le jeune homme puisse ragir, une bourrasque violente jaillit du cercle, le projetant lautre bout de la pice. Il scrasa sur le lit. Les chandelles et le feu steignirent, plongeant la chambre dans lobscurit. Pass lexplosion initiale, le vent svanouit comme si quelquun avait claqu une porte pour barrer lentre dune maison une tempte hivernale. Erril promena un regard la ronde. Il tait seul. Sous limpulsion dune braise ardente, les flammes se rallumrent dans ltre. Le jeune homme cligna des yeux et repra le journal de son frre, abandonn sur le tapis. Il tait toujours ouvert, mais aucune lumire nmanait de ses pages. O tait la bte ? O tait Shorkan ? Erril se releva et inspecta prudemment le chaos alentour. Les chaises taient renverses, les vtements et les paquetages entasss ple-mle dans les coins. Alors quil se dirigeait vers le livre pour le ramasser, quelque chose lui saisit la cheville par-derrire et tira dun coup sec. Il stala de tout son long. Instinctivement, il se retourna sur le dos et dcocha une ruade son agresseur. Un de ses talons heurta de la chair. La prise sur sa jambe se relcha. Erril se dgagea, roula sur lpaule pour scarter de son adversaire invisible et se redressa dans llan. Il venait juste de dgainer son pe quand la bte qui avait t un petit garon rampa hors de sa cachette. Ses yeux ambrs, aux pupilles noires et fendues, tincelaient de haine. Elle se releva en sifflant. Erril vit quelle tait aussi grande que lui et presque deux fois plus large. Une paisse fourrure noire, pareille des rideaux de mousse sombre, pendait de ses membres et de son torse. Mais ce furent surtout ses griffes acres et ses dents aussi pointues que des couteaux qui alarmrent le jeune homme. - 25 -

La bte sapprocha en tranant les pieds, prcde par son haleine ftide. Erril recula. Comme si elle navait attendu que ce signal, la crature se jeta sur lui. Il plongea sous son bras droit tendu, lui entaillant le flanc au passage. La bte hurla. Erril bondit sur le lit : il esprait quune position surleve lui permettrait de prendre lavantage. Il fit volte-face, brandissant son pe en diagonale pour parer une seconde attaque et se figea. La crature ne sintressait plus lui. Elle se dirigeait vers le livre. Non ! Erril empoigna son pe deux mains et se dtendit comme un ressort. Tandis quil retombait, il planta sa lame dans le dos de la crature avec assez de force pour la transpercer de part en part. Une convulsion agita la bte. Sa tte partit en arrire ; sa gueule souvrit en un cri silencieux. Puis elle bascula en avant, et Erril atterrit sur elle. Aussitt, il se jeta sur le ct et ttonna sa ceinture. Sa main ne trouva quun fourreau vide. Il avait donn son couteau Shorkan. Il nen avait pas besoin, ralisa-t-il. La bte gisait immobile sur le sol. Elle tait morte. Haletant, il la contourna en gardant un il sur elle. Shorkan avait dit quil devait refermer le Grimoire pour conclure le sort. Mais aprs lincident survenu pendant le rituel, celui-ci avait-il russi ? La transformation stait-elle opre ? Erril sagenouilla prs du journal et vit que les pages exposes taient recouvertes des pattes de mouche de son frre. Rien navait chang. Il sentit ses yeux rougis semplir de larmes. Shorkan stait-il sacrifi en vain ? Du bout des doigts, il caressa le bord de la couverture le seul souvenir tangible qui lui restait de son frre, de sa famille, de sa contre. Il les avait tous perdus. Submerg par le chagrin, il referma le livre pour accomplir la dernire volont de Shorkan. Une secousse glaciale le parcourut de la tte aux pieds, le jetant terre. Pendant quelques secondes, des taches lumineuses dansrent devant ses yeux, et la pice tourna autour de lui. Enfin, sa vision sclaircit. - 26 -

La premire chose quil vit, ce fut que la bte morte tait redevenue un petit garon. Lpe tait toujours plante dans son dos, et sous son cadavre, une flaque de sang slargissait peu peu. Dj, elle avait presque atteint la chemine. Par les dieux, quai-je fait ? songea Erril, le cur comprim par un tau. Quel mauvais tour ma-t-on jou ? Ai-je tu un enfant innocent ? Paniqu, il balaya la pice des yeux. Quelque magie abjecte avait-elle fait de lui un assassin ? Son regard se posa sur le livre. Et si ? La gorge noue dapprhension, il tendit la main vers le journal de Shorkan. Ses doigts hsitrent au-dessus de la couverture, puis la tapotrent craintivement, comme pour tester les ractions dun serpent. Mais, cette fois, il ny eut pas de choc. Erril se mordit la lvre et posa sa paume plat sur le livre. Toujours rien. Dune chiquenaude, il rouvrit la couverture. Une page blanche soffrit ses yeux. Il savait pourtant que Shorkan avait rempli son journal du dbut jusqu la fin. Du bout de lindex, il le feuilleta rapidement. Toutes les pages taient vierges. Erril ramassa le livre. Un peu du sang de lenfant goutta de la couverture de cuir. Il revint la premire page. Tandis quil fixait le papier blanc, des mots apparurent la surface de celuici, comme si un fantme les inscrivait lencre rouge. Il reconnut instantanment lcriture. Ctait celle de Shorkan ! Mon frre, tu mentends ? lana-t-il la cantonade. Il ne reut pas de rponse. Mais les mots continurent senchaner sous ses yeux. Abasourdi, il les dchiffra. Ses mains se crisprent sur la couverture. Ainsi le Grimoire fut-il forg et tremp dans le sang dun innocent, minuit dans la valle de la Lune. Celui qui allait le porter lut les premiers mots. Alors, il pleura son frre et son insouciance perdue. Il ne devait jamais retrouver ni lun ni lautre. Erril lcha le livre. Il fixa ses mains couvertes du sang de lenfant et tomba genoux en sanglotant. Ainsi le Grimoire fut-il forg par des insenss jouant avec un - 27 -

pouvoir quils ne comprenaient pas. Dun autre ct, jaurais fait la mme chose, leur place. Qui suis-je pour les blmer ? Juste un conteur qui relate des histoires dun ge depuis longtemps rvolu. prsent, vous savez comment et pourquoi le Grimoire fut cr partir de visions, de prophties et de magie sauvage. Les rponses engendrent dautres questions. Quelle est la nature du Grimoire ? Quel est son dessein ? Quest-il advenu de ses pages imbibes de sang ? Comme je peux en attester, rien narrte la marche du temps. Le pass senfuit, et nous loublions ; le futur vient notre rencontre, et nous le rvons. Tt ou tard, toutes les questions reoivent une rponse. Le monde tourne comme une toupie, marquant le passage du temps. Les sicles senvolent telles des hirondelles presses jusqu ce quelle apparaisse. Alors, je tends le doigt et le pose sur le monde pour ralentir sa rvolution. La voil, dans le verger. La voyez-vous ? Son histoire est sur le point de commencer : lhistoire de celle dont la venue fut prdite par un mage mutil, lhistoire de celle qui allait dvorer lme du monde.

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LIVRE PREMIER PREMIRES FLAMMES

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La pomme tomba sur la tte dElena. Surprise, la jeune fille se mordit la langue, et son pied glissa du barreau sur lequel elle sapprtait le poser. Elle scrasa deux mtres plus bas, atterrissant sur un fruit pourri dont la chair molle poissa sa tenue de travail toute neuve. Fais un peu attention, Elena, lana Joach depuis lchelle voisine, la sangle de son panier presque plein lui meurtrissant le front. La jeune fille jeta un coup dil son propre panier dont le contenu stait rpandu sur le sol. Aussi rouge que la pomme qui lavait frappe, elle se redressa le plus dignement possible. Une main en visire, elle leva les yeux vers le soleil qui dclinait lhorizon. Dj, les ombres du verger sallongeaient autour delle. Elle poussa un soupir et entreprit de ramasser ses fruits pars. La cloche du dner ne tarderait pas sonner, et son panier ntait encore qu moiti plein. Son pre allait srement la gronder. Toujours la tte dans les nuages, lui reprocherait-il. Quel prtexte as-tu encore trouv pour ne pas faire ta part du travail ? Elena avait entendu ce discours si souvent quelle le connaissait par cur. Elle posa une main sur lchelle appuye contre le tronc du pommier. Ce ntait pas tant quelle y mettait de la mauvaise volont. Travailler toute la journe, dans les champs ou au verger, ne la drangeait pas. Mais ctait si monotone quelle avait du mal empcher son esprit de vagabonder. Les distractions taient si nombreuses ! En dbut daprs-midi, elle avait trouv un minuscule nid de kakora abandonn dans la fourche dun arbre. Fascine, elle - 30 -

avait pass de longues minutes observer le lacis de brindilles, de feuilles et de boue sche qui le composait. Puis il y avait eu cette toile daraigne couverte de perles de rose, semblable une dlicate dentelle rehausse de joyaux. Et la carapace aux reflets mtalliques dun scarabe violoneux. Tant de choses tudier et admirer Faisant rouler ses paules endolories, elle balaya du regard les ranges de pommiers qui stendaient perte de vue et lespace dun instant, elle suffoqua. Elle ntait pas la seule prouver ce genre de chose : les ouvriers agricoles se plaignaient souvent dune sensation dtouffement. Tel un drap de plusieurs centaines de milliers dhectares, le verger recouvrait la totalit des hautes terres, depuis les pics vertigineux des Dents jusquaux plaines des basses terres. Son visage changeait au fil des saisons semis de ptales rose et blanc au printemps, ocan vert vif en t, flamboiement incendiaire en automne et enchevtrement de branches squelettiques en hiver , mais, dun bout lautre de lanne, sa masse impntrable pesait sur lesprit tel un fardeau qui jamais ne sallge. Elena frissonna. Les arbres lui masquaient lhorizon de tous les cts ; ils empchaient mme la caresse du soleil datteindre son visage. Quand elle tait plus jeune, elle aimait jouer parmi eux. Le monde lui paraissait alors si vaste, si plein daventures et de dcouvertes excitantes ! prsent, elle approchait de lge adulte et commenait comprendre les chuchotements des ouvriers. Peu peu, le verger tranglait les hommes et les femmes qui vivaient dans son ombre. La jeune fille leva la tte. Ce somptueux pige vgtal tait son univers ; elle ne pouvait ni sen chapper ni voir au travers. Lodeur doucetre des pommes pourries planait dans lair, imprgnant chacun de ses pores tel un chien dsireux de marquer son territoire. Elle lui appartenait. Si seulement elle avait des ailes ! Elle aurait pu senvoler, se laisser porter par le vent jusquaux plaines de Standi, virer audessus des marais dInova et filer vers les les de lArchipel. Toute sa vision, elle tendit les bras et se mit tournoyer entre les arbres, imaginant quelle survolait des endroits lointains. - 31 -

Quand tu auras fini de danser, petite sur, tche de te remettre au travail, lcha Joach depuis son perchoir. Ses paroles svres rognrent les ailes de la jeune fille et la firent dgringoler des nuages dans lesquels elle batifolait. Elle leva les yeux vers son an. Dans sa voix, elle entendait comme un cho des accusations paternelles. Joach avait les mmes paules larges et robustes, le mme visage burin que leur pre, ralisa-t-elle soudain. Quand cette transformation stait-elle produite ? Qutait devenu le petit garon qui partageait ses jeux denfant qui hurlait se rompre les cordes vocales en courant avec elle sur les traces dune proie imaginaire ? Elena battit en retraite vers son chelle. Tu nas jamais envie de partir dici, Joach ? Bien sr que si, rpondit son frre en poursuivant sa cueillette. Un jour, jaurai ma propre ferme. Je minstallerai peut-tre dans le verger sauvage, du ct de Nidiver. Ce nest pas ce que je voulais dire. a ne te plairait pas de quitter la valle ? Pour aller habiter en ville comme tante Fila ? Elena soupira et remonta sur son chelle. Le verger avait dj englouti son frre. Les branches des pommiers retenaient son esprit et son cur captifs aussi srement que les barreaux dune cage. Non, insista-t-elle nanmoins. Pour aller visiter dautres contres. Joach se figea, une pomme la main, et tourna un regard interloqu vers elle. Pour quoi faire ? Elena ajusta la lanire de son panier sur son front. Laisse tomber. Son fardeau lui semblait plus lourd que jamais. Personne ne la comprenait. Soudain, Joach clata de rire. La jeune fille se raidit. Se moquait-il delle ? Quoi ? aboya-t-elle, sur la dfensive. Elena, tu es si crdule ! Bien sr que jai envie de quitter cette valle assommante o il ne se passe jamais rien ! Me prendrais-tu pour un fermier gteux avant lge ? Si je pouvais, - 32 -

je dcamperais si vite que tu verrais juste une trane de poussire derrire moi. Elena grimaa. Ainsi, son an ntait pas encore perdu ! Donne-moi une pe et un cheval, et je pars au galop dans la seconde, ajouta Joach avec une expression rveuse. Par-del le vide qui les sparait, le frre et la sur changrent un sourire entendu. Soudain, une cloche rsonna dans le lointain. Ce nest pas trop tt ! sexclama Joach. (Il se laissa tomber de son chelle et atterrit souplement sur la terre molle.) Je suis mort de faim ! Comme dhabitude, le taquina Elena. Le jeune homme haussa les paules. Je suis en pleine croissance. Elle ne pouvait pas le contredire sur ce point. Joach avait beaucoup grandi et forci depuis le dbut de la saison. Dans moins dune semaine, il fterait son quatorzime anniversaire. Il navait quun an de plus quelle, et il la dpassait dj dune bonne tte. Ladolescente se retint de jeter un coup dil sa poitrine dsesprment plate. Les filles des fermes voisines poussaient dans tous les sens, mais, pour ce quelle avait cacher, Elena aurait aussi bien pu se balader torse nu. Souvent, les gens la prenaient pour un garon. Elle avait les mmes yeux verts que Joach, les mmes pommettes hautes, le mme teint bronz et les mmes cheveux roux attachs en queue-de-cheval. Certes, elle avait galement plus de taches de rousseur, des cils plus longs et un nez plus petit, mais elle tait presque aussi muscle que son frre. Depuis toujours, Joach et elle travaillaient ensemble dans les champs et au verger ; ils avaient subi le mme conditionnement physique. Jusque-l, on ne leur avait confi que les corves rserves aux enfants. Mais, bientt, Joach se joindrait aux hommes pour effectuer les plus durs labeurs de la ferme. Sa carrure se dvelopperait, et personne ne les prendrait plus pour des frres du moins, Elena lesprait. Malgr elle, elle baissa les yeux vers sa poitrine et se surprit penser avec ferveur : le plus tt sera le mieux. - 33 -

Quand tu auras fini dadmirer tes deux noisettes, on pourra peut-tre y aller, plaisanta Joach. Elena sempara dune pomme et la lui jeta la tte. Fiche-moi la paix ! lana-t-elle dun ton faussement vex. (Mais elle ne put sempcher de glousser la fin de sa phrase.) Moi, au moins, je ne passe pas mon temps contempler mes biceps dans la glace quand personne ne me regarde. son tour, le jeune homme rougit. Je ne voulais pas Rentre la maison, Joach. Tu ne viens pas ? Il vaut mieux que je reste encore un peu. Mon panier nest qu moiti plein. Jai ramass tellement de pommes que le mien dborde. Je pourrais ten donner quelques-unes. Comme a, tu auras lair davoir travaill autant que moi. a partait dun bon sentiment. Pourtant, Elena rpliqua dun ton acerbe : Je suis parfaitement capable de me dbrouiller seule. ta guise, petite sur. Jessayais juste de taider. Dis maman que je reviendrai avant le coucher du soleil. Il vaudrait mieux pour toi. Tu sais quelle naime pas quon trane dehors aprs la tombe de la nuit. Les Cooliga ont perdu trois moutons la semaine dernire. Je sais. Jai entendu. Maintenant, file avant que tout leur troupeau soit dcim. Joach hsita, mais sa faim finit par lemporter. Il agita la main et sloigna en direction de leur maison. Trs vite, les arbres engloutirent sa silhouette et le bruit de ses pas. Elena escalada lchelle en qute des branches les plus charges de fruits. Au loin, elle aperut la fume qui slevait des chemines de Gelbourg, la cit niche au fond de la valle. Elle suivit du regard lascension des colonnes grises jusqu ce que le vent dissipe leurs volutes et les emporte vers locan. Si seulement elle avait pu les accompagner La voix bourrue de son pre rsonna dans sa tte. Toujours la tte dans les nuages, Elena. Avec un soupir, elle sarracha sa contemplation du ciel, se - 34 -

pencha en avant et cala son ventre contre lchelle pour sassurer un meilleur quilibre. Sa vie tait ici. Elle se mit cueillir des pommes des deux mains. Ses doigts experts ttaient les fruits pour juger sils taient assez mrs, puis les lchaient ou les arrachaient de leur branche et les jetaient dans son panier. Bientt, ses paules recommencrent lui faire mal. Des lancements parcoururent tout son dos, mais elle ne sinterrompit pas. Quand elle eut ramass toutes les pommes qui se trouvaient sa porte, elle monta un peu plus haut, chassant de la main les mouches qui bourdonnaient autour delle. Cote que cote, elle remplirait son panier avant la tombe de la nuit. Tel un tentacule insidieux, la douleur de ses paules se propagea son ventre. Croyant que les barreaux la meurtrissaient, elle se dandina pour trouver une position plus confortable sur son perchoir. Soudain, une crampe aigu vrilla ses entrailles. Elle faillit perdre lquilibre et se retint de justesse un des montants de lchelle. Les yeux plisss, elle attendit que la douleur passe. a faisait dj plusieurs jours que des crampes lassaillaient sans crier gare sans doute parce quelle avait mang trop dampoules. Ces baies violettes avaient toujours t ses prfres, et elles ne poussaient que pendant une trs courte priode. Crampes ou pas, la jeune fille ne pouvait rsister la douceur de leur nectar. Les dents serres, elle se concentra sur sa respiration. En lespace de quelques battements de cur, la douleur sestompa. Elena appuya son front sur son avant-bras et saccorda un instant pour se ressaisir. Lorsquelle releva la tte, le spectacle qui soffrit elle lui fit aussitt oublier les pulsations sourdes de son ventre. La lumire du couchant transperait le feuillage et faisait tinceler une pomme dun rouge verniss, presque aussi grosse quun melon. Sa mre adorait ces fruits succulents, parfaits pour confectionner des tartes. Et mme son pre ne pourrait que la fliciter si elle rentrait avec un tel trophe en plus de son panier plein. - 35 -

condition quelle puisse latteindre Elena grimpa jusqu lavant-dernier barreau de lchelle. En principe, elle navait pas le droit de monter si haut, mais lexcitation lui faisait oublier toute prudence. Elle leva le bras. Ses doigts effleurrent le dessous du fruit, qui se balana doucement au bout de sa tige. Misricorde ! Si Joach tait l, il naurait pas eu de mal lattraper. Dun autre ct, ctait son trophe. Les lvres pinces par la dtermination, Elena se hissa prudemment sur le dernier barreau. Lchelle vacilla sous ses pieds. Passant un bras autour du tronc, elle tendit sa main libre vers la pomme quelle convoitait. Centimtre par centimtre, ses doigts se rapprochrent du gros fruit mr tandis que son paule mettait une protestation silencieuse. Avec une grimace triomphante, la jeune fille regarda sa main se glisser dans le rayon de soleil qui nimbait la pomme dun halo flamboyant. Ou, du moins, elle voulut la regarder car ds que ses doigts entrrent dans la lumire, ils disparurent. Elle ne paniqua pas tout de suite. Le soleil avait d lblouir, raisonna-t-elle. La seconde daprs, une crampe vicieuse lui poignarda le ventre. Elena poussa un hoquet de douleur. Elle lana ses deux bras autour du tronc et redescendit prcipitamment dun barreau. Alors quelle tentait de reprendre son souffle, elle sentit un liquide chaud couler entre ses cuisses. Pensant que sa vessie stait relche, elle baissa les yeux avec un rictus dgot. Ce quelle vit lui causa un tel choc quelle dgringola de son perchoir et atterrit en tas au pied de lchelle. Elle se redressa tant bien que mal et sexamina de nouveau. Elle ne stait pas trompe. Du sang ! Lentrejambe de son pantalon gris en tait tout imbib. La jeune fille craignit dabord de stre coupe. Puis la vrit se fit jour dans son esprit, et un sourire fleurit sur ses lvres. Ce quelle avait tant espr stait enfin produit. Ses premires menstrues ! Elena Morinstal tait devenue une femme. Sonne, elle voulut sessuyer le front et se figea comme son regard se posait sur sa main droite. - 36 -

Celle-ci tait couverte de sang jusquau poignet une couche paisse et luisante, semblable un gant de satin carlate. Que lui arrivait-il ? Elle navait pas touch son pantalon. Et puis, elle ne saignait pas tant que a. Jai d mcorcher sur une branche pointue ou sur un clou qui dpassait de lchelle, songea-t-elle. Mais elle navait mal nulle part. Au contraire : une douce fracheur lenvahissait, et elle ne stait jamais sentie si bien. Elle sessuya la main sur sa chemise. Sans rsultat. Sa main tait toujours aussi rouge, et aucune tache ne souillait le tissu kaki. Elle frotta plus fort. Le sang refusait de partir. Alors, son cur semballa, et des toiles dansrent devant ses yeux tandis quelle cdait la panique. Sa mre ne lui avait jamais parl dun tel phnomne. Peut-tre tait-ce un de ces secrets de femme que lon cachait aux hommes et aux enfants. Oui, ctait srement a ! Elena poussa un soupir de soulagement. Visiblement, a ne durait pas. Les mains de sa mre taient normales. Elle prit une profonde inspiration pour se calmer. Tout allait bien. Ds quelle serait rentre chez elle, sa mre lui expliquerait tout. La jeune fille se releva et, pour la seconde fois ce jour-l, ramassa son panier et ses pommes parses. La dernire quelle repra tait son fameux trophe. Elle avait d la cueillir avant de tomber. Quelle chance ! Pour remercier les esprits comme il se devait, elle toucha le lobe de son oreille droite. Merci, Douce Mre, murmura-t-elle dans le verger dsert. Ctait l un bien heureux prsage pour commencer sa vie de femme. Comme elle se penchait pour saisir son trophe, Elena vit ses doigts ensanglants se tendre vers le fruit et se souvint du moment o sa main avait disparu dans le rayon de soleil. Elle frona les sourcils. La lumire avait d jouer un mauvais tour ses yeux fatigus. Il ny avait pas dautre explication. Elle stait donn beaucoup de mal pour cueillir cette pomme, mais elle ne regrettait rien. Sa mre allait en faire une tarte dlicieuse. Dj, elle imaginait les quartiers fumants, le jus tide et pais qui se rpandrait autour de la pte sable dans son assiette. Elle croyait presque humer lodeur de la cannelle - 37 -

linstant o sa main se referma sur la pomme, celle-ci frmit tel un petit animal pris au pige, puis se fltrit et se ratatina entre ses doigts. Elena la lcha avec une grimace dgote. Lorsque le fruit toucha le sol, il sembrasa en projetant une lumire aveuglante. La jeune fille leva un bras pour se protger les yeux, mais les flammes moururent aussitt, ne laissant derrire elles quun minuscule tas de cendres. Sainte Mre de Regalta ! Comme Elena reculait, hagarde, la cloche du dner sonna de nouveau. La jeune fille sursauta. Abandonnant son panier, elle tourna les talons et senfuit toutes jambes. Quand elle arriva en vue de la ferme familiale, seuls les derniers rayons du couchant brillaient encore louest, derrire les montagnes. Des ombres paisses stendaient sur le sol de terre battue entre la grange et la maison. Elena bondit pardessus le canal dirrigation et mergea en courant de la lisire du verger. Un chariot plein douvriers agricoles se dirigeait vers elle, cahotant sur la route qui menait la ville. Des rires bruyants rsonnaient travers la cour. Horrel Fert, le conducteur, fit signe la jeune fille de scarter. Pousse-toi, petiote ! Personne ne peut sinterposer entre dhonntes travailleurs et le dner quils ont bien mrit. Et la bire ! Noublie pas la bire ! lana un homme depuis larrire du vhicule. Ses compagnons sesclaffrent de plus belle. Elena se rangea sur le ct. Les quatre mules de lattelage tirrent sur leur harnais, et le chariot la dpassa dans un craquement. Elle leva la main droite pour saluer les ouvriers qui sloignaient, puis se ravisa et la cacha trs vite derrire son dos. Si la couleur rouge tait une manifestation de sa fminit toute neuve, il tait hors de question quelle la brandisse devant ces gaillards tapageurs. cette ide, elle sentit ses joues sempourprer. Ds que la voie fut libre, elle slana vers la maison. Drle de gamine, entendit-elle un des ouvriers commenter dans son dos. Toujours en train de courir partout. Je vous parie - 38 -

quil lui manque une case. Ignorant linsulte, Elena se dirigea vers la porte de derrire. Elle avait dj entendu des piques bien plus cruelles que a. lcole, les autres lves ntaient gure tendres avec elle. Parce quelle avait toujours t maigre, un peu trop grande pour son ge et habille avec les vieux vtements de son frre, ils prenaient un malin plaisir la traiter dpouvantail. Combien de larmes lui avaient-ils fait verser ? Mme ses professeurs la tenaient pour une simple desprit : ils prenaient ses rves veills et son manque de concentration pour de la stupidit. Au dbut, cela lavait beaucoup blesse, mais, petit petit, son cur stait endurci. Elena avait grandi isole, sans autres compagnons de jeu que Joach et les enfants des fermes voisines. Ainsi avait-elle dcouvert les joies de lexploration en solitaire. Dans les collines alentour, elle avait dnich des tas de merveilles : un terrier plein de lapereaux bondissants, une clairire o les cerfs et les biches venaient manger dans sa main, une fourmilire presque aussi haute quelle, un arbre que la foudre avait fendu en deux, quelques pierres tombales ronges par la mousse reliquat dun cimetire depuis longtemps oubli. Aprs avoir pass la journe errer dans la campagne, elle rentrait chez elle fourbue, couverte de boue et dgratignures mais exultante. Pourtant Depuis quelque temps, cela ne suffisait plus la combler. Dautres aspirations quelle ne pouvait pas nommer gonflaient son cur, dirigeaient son regard vers des horizons lointains et lui donnaient des fourmis dans les jambes. Ctait comme si une tempte couvait dans ses os, nattendant quune occasion pour se dchaner. Elena grimpa les marches qui conduisaient la porte de derrire. Au moment de louvrir, son regard se posa sur sa main droite ensanglante qui luisait dans la pnombre. Il ne manquait plus que a pour lui compliquer lexistence. Que signifiait cette trange souillure ? Ses doigts tremblants hsitrent saisir la poigne de laiton. Pour la premire fois, elle percevait lampleur de son ignorance, limmensit du monde qui stendait au-del du verger. La peur ltreignit. Pourquoi voudrait-elle partir de chez - 39 -

elle ? Ici, elle tait en scurit, entoure de tous ceux qui laimaient. Ici, le paysage tait aussi familier et rconfortant quune chemise de flanelle use par un matin dhiver. Que pouvait-elle souhaiter de plus ? Tandis quelle frissonnait sur le pas de la porte, le battant souvrit brusquement. Elena sursauta et, instinctivement, redescendit une marche. Son pre se tenait sur le seuil, une main pose sur lpaule de Joach. Tous deux carquillrent les yeux la vue de la jeune fille. Tu vois ? lana Joach dun air penaud. Je tavais dit quelle ne tarderait plus. Elena, tu sais que tu ne dois pas traner seule dans le verger aprs la tombe de la nuit, la rabroua son pre. Quand te dcideras-tu ? Elena se jeta dans ses bras. Surpris, il se radoucit. Ma chrie, quest-ce qui ne va pas ? demanda-t-il en la serrant contre lui. Elena enfouit son visage contre sa poitrine. L tait sa place. L tait son foyer bien plus que sous le toit de chaume de leur maison ou devant ltre qui dispensait une douce chaleur. Elle aurait voulu ne jamais en bouger.

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La pnombre spaississait sous les branches des arbres fruitiers. Rockingham rajusta sa cape sur ses paules et tapa des pieds pour chasser lengourdissement qui remontait le long de ses jambes. Les nuits taient toujours si froides dans cette maudite valle montagnarde Il dtestait la mission que lui avaient confie ses suprieurs. Coinc dans un village de pquenots, et en cette saison ! pesta-t-il intrieurement. Il navait pas fini de regretter le climat ensoleill de lArchipel. Tandis quune bise glaciale le mordait travers le fin lainage de sa cape, il se reprsenta son le natale. Ses plages. Sa chaleur humide. Ses mares. Ses interminables couchers de soleil. Il tait parti de chez lui depuis si longtemps Un vague souvenir ondulait dans un coin de sa mmoire. De longs cheveux blonds, des yeux rieurs, un nom de femme mais lequel ? Chaque fois quil tentait de se concentrer dessus, les fragments de sa vision sgaillaient tel un vol doiseaux effrays. Une bourrasque enveloppa Rockingham, agitant les pans de sa cape et larrachant sa rverie dune caresse glace. Il resserra son col pour se protger le cou. Avec un grognement impatient, il regarda le voyant presque aveugle remuer de lindex le petit monticule de cendres qui refroidissait prs dun panier de pommes renvers. Le vieil homme leva le nez et huma le vent nocturne tel un chien de chasse pistant sa proie. Puis il porta son doigt son nez crochu et le renifla. Elle saigne, dit-il dune voix cassante comme la surface dun lac gel cdant sous les pieds dun imprudent. De qui parlez-vous, Dismarum ? Pourquoi mavez-vous tran ici cette heure indue ? De celle que cherche le matre. Elle est enfin venue. Rockingham secoua la tte. Encore ces sottises ! Il narrivait - 41 -

pas croire que le voyant lait arrach son lit douillet pour poursuivre un fantasme si absurde. Cest un mythe ! sexclama-t-il en levant les bras dun air dgot. Depuis combien de sicles le Seigneur Noir essaie-t-il vainement de confrer ses pouvoirs une femelle ? Pendant que jtais en poste Noircastel, jai eu maintes occasions de contempler le produit de ses efforts les cratures difformes qui hurlaient dans les donjons. Une femme ne peut pas manipuler la magie. Cest tout bonnement impossible. Cest parfaitement possible, puisquelle est l, contra Dismarum. Rockingham donna un coup de pied dans le panier, parpillant les pommes alentour. Vous avez dit la mme chose lan dernier. Et aprs avoir rpandu les entrailles de la fille sur lautel, nous nous sommes aperus que vous vous trompiez. a ne compte pas. Allez dire a aux gens de Gelbourg. Ses hurlements ont failli dclencher une meute. Sans le bataillon de chiens de guerre qui nous accompagnait, ils nous auraient chasss de la ville. Peu importe que nous sacrifiions des milliers de jouvencelles, du moment que nous finissons par attraper la bonne. (Dismarum saisit le coude de Rockingham dune main osseuse.) Jattends depuis une ternit. Danciennes prophties chuchotes en secret mont appris quelle se manifesterait dans cette valle. Je suis venu ici tout jeune homme, alors que votre arrire-grand-pre ttait encore le sein et jai attendu. Rockingham se dgagea de la poigne dacier du vieillard. Vous tes sr de vous, cette fois ? Parce que, si vous vous tes encore tromp, je vous arracherai la langue de mes propres mains pour ne plus avoir couter vos divagations. Sappuyant sur son bton de polbois, Dismarum tourna ses globes oculaires laiteux vers Rockingham. Celui-ci recula dun pas. Les yeux de laveugle semblaient le transpercer jusqu la moelle. Elle est l, siffla Dismarum. Rockingham se racla la gorge. - 42 -

Trs bien. Au matin, je rquisitionnerai un escadron de la garnison et je la ferai arrter. Le vieillard dtourna son regard spectral et rabattit sa capuche sur son crne chauve. Il faut agir ce soir. Comment ? a mtonnerait beaucoup que les parents de cette fille nous laissent lemmener. Les fermiers ne sont pas aussi dociles que la populace des villes. Ils sont rests foutrement indpendants. Le matre ma accord votre aide, Rockingham. Cest moi qui ai sollicit votre prsence ici. Vous suffirez. Quoi ? Cest cause de vous que jai t arrach Noircastel et assign la surveillance de cette misrable valle ? Javais besoin de quelquun comme vous quelquun qui ait t prpar par le matre. De quoi parlez-vous ? Au lieu de rpondre, Dismarum sortit une longue dague dont le clair de lune fit tinceler la lame argente. Sans crier gare, il la plongea dans labdomen de Rockingham. Le soldat choqu recula, mais pas assez vite pour empcher Dismarum de lviscrer comme un poisson. Avec un gmissement de douleur, il tomba genoux, les deux mains plaques sur son estomac pour retenir ses intestins. Qu-quavez-vous fait ? balbutia-t-il. Sans lcher la dague ensanglante, Dismarum tendit vers lui son autre bras un bras termin par un moignon. Allez, mes enfants. Cherchez-la. Soyez mes yeux et mes oreilles. Dtruisez tous ceux qui se dresseront sur notre chemin ! La tte de Rockingham lui tourna. Des charbons ardents sagitrent dans ses entrailles. En proie aux affres de lagonie, il poussa un cri trangl et bascula sur le ct. Tandis que les tnbres dvoraient sa vision, il eut le temps de les voir jaillir de son ventre des milliers de larves blanches qui mergeaient de sa plaie bante. Au contact de lair nocturne, elles enflrent et stirrent jusqu ce que chacune delles soit aussi paisse que son pouce et aussi longue que son bras. Elles se dversrent sur lui en une masse grouillante et ftide, puis - 43 -

senfouirent dans le sol autour de son corps tortur. Lobscurit se referma sur Rockingham. Seules les paroles du vieil homme laccompagnrent dans lau-del. Cherchez-la, mes petits chris. Je la veux.

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Avec un soupir de bien-tre, Elena se laissa glisser dans leau brlante. La vapeur qui montait jusquaux poutres du plafond lenveloppait, et lodeur cre des feuilles qui flottaient dans la baignoire lui picotait le nez. Leau chaude te purifiera, et les herbes soulageront tes crampes, promit sa mre en versant le contenu dun nouveau pichet dans la baignoire. Mais tu dois y rester jusqu ce quelle commence refroidir. Je nai pas lintention de me sauver, promit Elena. Elle agita ses bras et ses jambes pour dtendre ses muscles endoloris. Ltranget des vnements de laprs-midi stait dissipe durant le dner, ponctu par la conversation de ses parents qui sinterrogeaient sur le meilleur endroit o acheter un taureau. Ses premires menstrues avaient suscit beaucoup plus dattention que sa main rougie. prsent, la jeune fille avait lestomac plein de canard rti ; une douce chaleur lenvahissait, et sa panique ntait plus quun mauvais souvenir. Demain, jenverrai Joach lancer les invitations pour ta fte, ajouta sa mre, le regard brillant dexcitation. Je demanderai ta tante Fila de soccuper du gteau, et ton pre se chargera dacheter le cidre. Je me demande si nous aurons assez de chaises. Je ferais peut-tre bien daller chez les Sontak pour leur en emprunter quelques-unes. Il faudrait aussi Maman, ce nest pas la peine dorganiser une fte pour moi, coupa Elena. Mais, en ralit, elle tait ravie. Tout le monde saurait quelle tait devenue une femme. En souriant, elle se laissa glisser sous leau, puis refit surface et plaqua en arrire ses cheveux dgoulinants. Bien sr que si ! scria sa mre. Aprs tout, tu es ma fille - 45 -

unique. La tristesse voila son regard. Elena garda le silence. Elle savait que sa mre pensait la fillette mort-ne dont elle avait accouch deux ans aprs sa propre naissance. Depuis, elle navait plus jamais russi tomber enceinte. prsent, des mches grises striaient sa chevelure auburn, et de nombreuses rides creusaient la peau de son visage. Pour la premire fois, Elena ralisa que sa mre vieillissait et quelle naurait pas dautres enfants. Sa mre se passa les doigts dans les cheveux et poussa un doux soupir. Sarrachant sa rverie mlancolique, elle reporta son attention sur Elena. Tu es sre de navoir pas jou avec les peintures de grandmaman Filbura ? lui demanda-t-elle en prenant sa main rougie pour lexaminer de plus prs. Ou de ne pas ttre tache avec la teinture laine ? Tu sais que je vous ai dfendu de jouer dans latelier. Non, maman, rpondit Elena en se redressant dans la baignoire. Je te le jure. Elle est devenue rouge dun coup, sans que jaie rien touch. Cest peut-tre une farce de Joach, suggra sa mre. a mtonnerait. Elena connaissait bien son frre. La stupfaction qui stait inscrite sur ses traits quand elle lui avait montr sa main navait rien eu de feint. Alors, dun des enfants du voisinage. Les petits Waklen sont de vrais garnements toujours en train de mijoter un mauvais coup. Elena se dgagea et saisit la brosse de crin de cheval. Donc, ce nest pas un secret de femme ? Une sorte de signe qui marque lentre dans lge adulte ? insista-t-elle en frottant sa paume droite. Sa mre sourit. Non, ma chrie. Cest juste une farce. Je ne la trouve pas trs drle. Elena continua frotter, mais sans rsultat. Sa main restait uniformment rouge. En rgle gnrale, les plaisanteries namusent que leurs - 46 -

auteurs. Sa mre lui caressa tendrement la joue, mais son regard demeura fix sur la main de la jeune fille, et de petits plis soucieux se formrent autour de sa bouche. Je suis sre que a finira par sestomper. Ne tinquite pas. Jespre que a sera parti avant la fte. Si ce nest pas le cas, tu pourras toujours mettre mes gants de soire. Le visage dElena sclaira. Cest vrai ? Elle laissa retomber son bras. La peau de sa main droite commenait la brler. quoi bon sacharner ? Elle rvait depuis si longtemps de porter les longs gants de satin de sa mre ! Ils iraient merveille avec sa robe. Finis de te laver avant que leau refroidisse. Nous reparlerons de la fte demain. (Sa mre se leva et rajusta sa robe.) Il se fait tard. Noublie pas de vider et de rincer la baignoire avant daller te coucher. Oui, maman, dit Elena avec une moue exaspre. Elle ntait plus une enfant ! Sa mre dposa un baiser sur son front. Bonne nuit, ma chrie. Elle sortit de la salle de bains. Avant que la porte se referme derrire elle, Elena entendit des clats de voix en provenance de la salle manger. Son pre tait encore en train de rprimander Joach pour lavoir laisse seule dans le verger. La jeune fille imaginait sans peine lexpression dment contrite de son frre. Elle savait que ces reproches cinglants ne le toucheraient gure, et quil les oublierait trs vite. Puis lpais battant de chne touffa tout bruit de conversation. Elena se laissa aller dans leau fumante avec un sourire ravi. La pomme fltrie ntait plus quune vague gne dans un coin de son esprit. a aussi, ctait probablement une farce. Elle se rjouit de nen avoir parl personne. prsent quelle tait rentre chez elle, dans la douceur familire de son foyer, elle sen voulait davoir paniqu pour si peu. Ce ntait pas digne dune adulte. Tout de mme - 47 -

Elle leva sa main droite. Celle-ci semblait absorber la lumire de la lampe, et le rouge qui la maculait dessinait des motifs sinueux sur sa peau. Elena se souvint quelle tait en train de penser une tarte aux pommes bien chaude quand le fruit stait soudain calcin. Comme par magie. Elle agita sa main dans lair embu, faisant mine dincanter et de lancer des sorts malfiques. En grimaant, elle simagina dans la peau dun des anciens mages noirs ceux qui peuplaient les histoires racontes autour des feux de camp, les histoires datant dune poque antrieure larrive du seigneur Gulgotha qui avait sauv son peuple du chaos. Maintes chansons, maints rcits mythiques parlaient de la magie sauvage : des elphes aux cheveux argents et des gants des hautes terres, de Valloa, la citadelle aux mille tours que les ocans avaient engloutie, des ogres des contres du Couchant qui parlaient comme des humains mais leur vouaient une haine brlante et des cratures aquatiques qui nageaient parmi les Rcifs Ravags, trs loin, dans lEst. Elena en avait entendu des centaines dans son enfance. Et elle avait beau savoir que a ntait que des fables, son cur se gonflait dexcitation chaque fois. Elle se souvenait davoir cout son oncle Boln lui relater la bataille de la valle de la Lune. En guise dintroduction, il lui avait rvl voix basse que la valle en question tait justement celle o vivait sa famille. En ce temps-l, la ville de Gelbourg ntait quun simple carrefour flanqu dune curie dlabre et dune auberge venteuse. Assise sur les genoux de son pre, Elena avait carquill les yeux et serr ses poings minuscules contre sa gorge, Cette ide lui semblait stupfiante. lpoque, elle tait si petite quon ne lautorisait pas mme se promener dans les champs. Elle avait gob chacune des paroles de son oncle, les avait crues jusqu la dernire. Mais, aujourdhui, elle ntait plus une enfant. En rougissant, elle cala sa tte sur le rebord de la baignoire. Elle tait trop vieille pour rver encore de telles absurdits ; - 48 -

elle en avait conscience. Tous ces rcits ntaient que pure invention. La magie nexistait pas moins que lon puisse qualifier de telle les tours de passe-passe excuts par les charlatans et les artistes de foire. lcole, on lui avait enseign la vritable histoire de son pays. Cinq sicles auparavant, ses anctres vivaient dans la barbarie. Ils pratiquaient le sacrifice humain et vnraient des esprits invisibles lorsque le roi de Noircastel, le seigneur Gulgotha, avait travers la mer du Levant et amen la civilisation avec lui. Ses lieutenants avaient tendu la main de la paix au peuple dElena ; ils lui avaient offert la connaissance et la raison. Mais ils navaient pas t bien accueillis. Le sang avait coul flots jusqu ce que la vrit et la sagesse triomphent enfin jusqu ce que les prtendus mages soient anantis et que les rites paens tombent en dsutude. Alors, un ge de logique et de science avait commenc. Fronant les sourcils, Elena fit mousser le savon lorge dans ses cheveux. Ce ntait pas le moment de ressasser dennuyeuses leons : elle avait des choses beaucoup plus importantes faire, des dcisions cruciales prendre. Que porterait-elle pour la fte donne en son honneur ? Devrait-elle relever ses cheveux comme les femmes en ge de se marier ? Elle empoigna ses mches trempes et les torsada larrire de son crne. Elle naimait pas beaucoup ce genre de coiffure. Dhabitude, elle laissait ses cheveux flotter librement dans son dos, mais elle venait dentrer dans lge adulte. Il tait temps quelle cesse de se comporter comme une gamine. Soudain, elle pensa Tolel Manchin, lapprenti forgeron si sduisant avec ses boucles noires, son teint mat et ses biceps dont tous les autres garons taient jaloux. Les mois passs actionner des soufflets et taper sur une enclume lui avaient dessin une musculature impressionnante. Viendrait-il sa fte ? cette pense, le cur dElena battit plus vite. Elle demanderait sa mre de lui prter le collier de coquillages de sa grand-mre. Il irait ravir avec sa jolie robe verte. Elle baissa les yeux. Seules de lgres protubrances dtournaient les filets deau qui coulaient le long de son torse vraiment pas de quoi attirer le regard de Tolel. Les autres filles - 49 -

de sa classe parlaient tout bas des nouveaux sous-vtements quelles taient obliges de porter et se plaignaient de la sensibilit de leur poitrine naissante. Mais Elena avait beau appuyer sur ses pauvres petits renflements, elle ne sentait absolument rien. Peut-tre vaudrait-il mieux que Tolel ne vienne pas. Peuttre vaudrait-il mieux annuler carrment la fte. Qui allait croire quelle tait une femme ? Un courant dair souffla dans son dos nu. Elena frissonna. Son bain refroidissait rapidement, mais il faisait encore meilleur dans leau que dehors. La jeune fille sy enfona jusquau menton. Pourquoi la chaleur svaporait-elle si vite ? se demanda-t-elle, irrite. Navait-elle pas mrit quelques minutes supplmentaires de batitude brlante ? Fermant les yeux, elle simagina faire trempette dans les bassins de Coltoka. Un de ses manuels scolaires dcrivait ces sources volcaniques qui jaillissaient au cur des Dents. Tandis quelle rvait de leurs eaux riches en minraux, il lui sembla que son bain tidissait. Elle poussa un soupir de bien-tre et continua se prlasser mollement, songeant aux chambres souterraines emplies de vapeur. La temprature de leau dans laquelle elle flottait monta rapidement. Surprise, Elena rouvrit les yeux. Sa peau tait dj toute rouge. Elle se leva dun bond. Des bulles commenaient se former autour de ses mollets. Avec un glapissement de douleur, elle sauta hors de la baignoire. Leau se mit bouillonner et fumer. Abasourdie, la jeune fille recula. Une vague mousseuse passa par-dessus le bord de la baignoire et claboussa le sol de chne en sifflant. Un nuage de vapeur suffocante emplit la pice. Le dos dElena heurta la porte encore frache. Elle chercha la poigne ttons. Que se passait-il donc ? En pivotant, elle ouvrit le battant la vole et simmobilisa dans le couloir. Elle allait appeler sa mre quand leau de la baignoire fut souleve par une explosion liquide. Un mur dair brlant frappa la jeune fille et la projeta, nue et dgoulinante, dans la salle manger. Elle atterrit sur le ventre et glissa sur deux ou trois mtres, - 50 -

emportant le tapis avec elle. Comme elle simmobilisait, elle remarqua quelle ntait pas seule dans la pice. Son pre venait de jaillir du canap o il fumait sa pipe du soir. Son frre tait fig sur une chaise prs du feu, bouche be. Elena se redressa. La pipe de son pre schappa de ses lvres flasques et tomba bruyamment sur le sol. Elena ! Ma petite fille, quas-tu encore fait ? Rien du tout ! protesta-t-elle. Leau est devenue brlante dun seul coup ! Pass le choc initial, sa peau bouillante commenait la faire souffrir. Ses yeux semplirent de larmes. Joach se leva et pitina les brins de tabac rougeoyants qui staient chapps de la pipe paternelle avant quils lassent des trous dans le tapis. Les joues empourpres, il semblait se concentrer de toutes ses forces sur cette lche. Elena, tu ne voudrais pas attraper une serviette ? marmonna-t-il. La jeune fille baissa les yeux et ralisa quelle tait nue. Elle poussa un gmissement. cet instant, sa mre descendit lescalier en courant, vtue de sa seule chemise de nuit et tenant sa robe de chambre la main. Je nai jamais entendu un tel raffut ! sexclama-t-elle dun ton svre. Vous pouvez mexpliquer ce qui se passe ? Puis son regard se posa sur la silhouette prostre dElena. Ses yeux scarquillrent, et elle rejoignit prcipitamment la jeune fille. Tu es aussi rouge quune crevisse ! Viens, il faut mettre du baume sur tes brlures. Elena la laissa lui enfiler sa robe de chambre. Le coton tait doux, mais il lui meurtrit la peau comme la plus rugueuse des toiles de jute. En frmissant, elle se mit debout. Joach et son pre se dirigrent vers la salle de bains et simmobilisrent sur le seuil, abasourdis. La baignoire est fendue, commenta son pre dune voix blanche. Et la cire du plancher a fondu. On dirait que quelquun a essay de mettre le feu la maison. Il tourna un regard interrogateur vers Elena. - 51 -

a alors, souffla Joach en secouant la tte. Tu as fait de sacrs dgts, petite sur ! Tais-toi, Joach ! lui intima son pre. Alors, Elena ? Que sest-il pass ? Sa mre passa un bras protecteur autour des paules de la jeune fille. Ne laccuse pas sans savoir, Bruxton. Elle est blesse. Et puis, comment aurait-elle pu faire une chose pareille ? Je ne vois pas de cendres de bois, et je ne sens pas dodeur dhuile de lampe. Son pre grommela quelque chose dinintelligible. Elena est dj bien assez secoue. Fiche-lui la paix ! Nous rsoudrons ce mystre demain matin. Pour linstant, elle a besoin de soins. Elena saffaissa contre sa mre. Elle ne comprenait plus rien. Leau de son bain avait tent de lbouillanter. Comment taitce possible ? La jeune fille lignorait ce qui ne lempchait pas de culpabiliser. Dune faon ou dune autre, elle tait responsable de lincident ; elle le sentait. Le souvenir de la pomme fltrie lui revint en mmoire, et un dbut de migraine lui comprima le crne tel un tau. Sa mre la serra tendrement contre elle. Montons ltage. Je vais moccuper de toi. Elena acquiesa. Pourtant, la douleur commenait dj diminuer. En baissant les yeux, elle vit que la souillure de sa main droite avait pli et se fondait presque avec la teinte de son bras rougi comme si leau bouillante lavait en partie nettoye. Mais ctait une bien maigre consolation pour ses brlures et ltat dans lequel elle avait laiss la salle de bains. Alors, que sest-il rellement pass ? chuchota Joach. Il stait faufil dans la chambre de sa sur aprs que leur mre eut fini doindre son dos et ses membres de baume mdicinal. prsent, les deux adolescents taient assis en tailleur sur le lit dElena, si proches que leurs genoux se touchaient presque. Je nen suis pas vraiment sre, rpondit la jeune fille voix basse. - 52 -

Ni lun ni lautre ne voulaient attirer lattention de leurs parents. De temps en temps, la voix bourrue de leur pre montait jusqu eux depuis le rez-de-chausse. Chaque fois, Elena frmissait et sentait la honte empourprer ses joues. Les Morinstal ntaient pas riches, et les rparations de la salle de bains sannonaient fort coteuses. Ils ont dit que a pourrait tre elle ! sexclama soudain sa mre. Je dois leur raconter ce qui sest pass ! Je te linterdis ! tempta son pre. Ta famille est cingle ! Fila et Boln Joach donna un petit coup de genou sa sur. Je ne les avais jamais vus si furieux. ton avis, ils parlent de quoi ? Elena tendit loreille, mais ses parents avaient baiss la voix. Joach haussa les paules. Je nen ai aucune ide. Les yeux dElena semplirent de larmes. Elle se rjouit que lobscurit les dissimule. a mtonne un peu quils se mettent dans un tat pareil pour une baignoire fendue. Jai dj fait bien pis que a. Tu te souviens de la fois o jai donn Pisteur le panier de noisettes que maman voulait mettre dans le gteau danniversaire de papa ? Elena ne put rprimer un sourire. Elle sessuya les yeux. Pisteur, leur talon, avait souffert de diarrhe pendant toute la nuit. Leur pre avait pass sa journe danniversaire nettoyer la grange et promener lanimal pour soulager ses coliques. Et la fois o jai dit aux enfants Waklen quon pouvait toucher la lune en sautant de la plus haute branche dun arbre ? gloussa Joach. Elena lui donna un lger coup de poing. Sambi sest cass le bras ! Il le mritait, affirma Joach. Personne ne pousse impunment ma petite sur dans la boue. Elena se souvint soudain de ce jour, deux ans plus tt, o elle trennait la robe fleurs que sa tante Fila lui avait offerte pour le solstice dt. La boue lavait si bien crotte quil avait t impossible de la nettoyer. - 53 -

Tu as fait a pour moi ? stonna-t-elle. Bien sr. Cest a que servent les grands frres. De nouveau, les yeux de la jeune fille semburent. Joach se laissa glisser au bas du lit, puis se pencha vers elle et lenlaa. Ne ten fais pas, El. Nous dcouvrirons qui ta jou ce mauvais tour, et je le lui ferai payer trs cher. Elena lui rendit son treinte. Merci, lui souffla-t-elle loreille. Joach se redressa et se dirigea vers la porte. Juste avant de sortir, il se tourna vers sa sur et ajouta : Et puis, je ne peux pas laisser ce mystrieux plaisantin me damer le pion ! Jai une rputation prserver !

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Dismarum tait agenouill dans lherbe du verger baign par le clair de lune. Envelopp de sa robe noire, il ressemblait une souche rabougrie. Un silence absolu planait autour de lui. Aucun oiseau nocturne ne chantait ; aucun insecte ne bourdonnait. Trs concentr, le vieillard coutait avec son sixime sens plus quavec ses oreilles. Le sol avait englouti le dernier des molgrati. En ce moment mme, ils devaient creuser vers leur lointaine tanire. La plaie dchiquete qui bait dans le ventre de Rockingham avait cess de fumer tandis que son cadavre refroidissait. Pressant son front contre la terre humide, Dismarum projeta ses penses vers les cratures. Leur rponse lui parvint tel un chur de voix enfantines, le chant dun millier de gorges communiquant le mme message affam. Patience, mes petits chris, leur enjoignit-il. Vous festoierez bientt. Satisfait de leur progression, il se redressa et rampa vers Rockingham, ttonnant autour de lui avec son unique main. Il y voyait encore un peu, mais pas assez pour se reprer dans le noir. Ses doigts se posrent sur le visage fig du soldat. Il saccroupit prs de lui et sortit son couteau. Coinant le manche dans le creux de son bras mutil, il se piqua lindex avec la pointe de la lame. Puis il rangea larme sa ceinture et, du bout de son doigt ensanglant, barbouilla de rouge les lvres du cadavre tel un croque-mort prparant son client pour une veille funbre. Cela fait, il se pencha vers Rockingham et lembrassa. Un got de sel et de fer lui agaa les papilles. Il souffla entre les lvres froides et entrouvertes de sa victime, dont les joues se - 55 -

gonflrent, puis approcha sa bouche de son oreille. Matre, je vous implore dentendre mon appel, chuchota-til. Il se redressa et attendit. Quelques instants plus tard, la temprature chuta brutalement. Il perut une prsence malfique et glaciale. Un bruit pareil au gmissement du vent travers des branches mortes schappa des lvres immobiles de Rockingham. Des mots montrent de sa gorge noircie. Elle est l ? Oui, rpondit Dismarum, les yeux clos. Parle. Les syllabes rsonnrent comme dans un puits sans fond. Elle est arrive maturit. Le sang du pouvoir a fleuri en elle. Je le sens. Empare-toi delle ! Lie-la ! Bien sr, matre. Les molgrati sont dj en route. Je vais envoyer un skaltum pour taider. Dismarum frissonna. a ne sera pas ncessaire. Je peux me Il est dj en route. Prpare-la le recevoir. Il en sera fait selon vos dsirs, matre, acquiesa le vieillard. La prsence se retira. Par comparaison, latmosphre naturelle du verger lui parut presque suffocante. Mais il savait que a ne durerait pas ; aussi releva-t-il le col de sa cape pour protger ses oreilles contre la morsure du froid. Il tait temps dy aller. Les molgrati devaient dj tre en position. Dismarum appuya sa main sur la blessure de Rockingham. Sa paume senfona dans la chair glatineuse, et un peu de sang coagul sinsinua entre ses doigts. Il grimaa, rvlant les quatre chicots qui saillaient encore de ses gencives noircies. genoux prs du cadavre, il saisit des poignes de terre molle et les fourra htivement dans la cavit. Ayant rpt treize fois lopration, il rapprocha les bords de la plaie avec sa main et le moignon de son bras, puis rcita les paroles que lui avait apprises son redoutable matre. - 56 -

Alors quil incantait, une douleur sourde fleurit dans ses entrailles. Il expulsa les derniers mots de sa bouche comme une parturiente au bord de la dlivrance. Une souffrance presque intolrable lui poignardait le ventre, et son vieux cur fatigu cognait tout rompre dans sa poitrine. Misricordieusement, son agonie prit fin ds que lultime syllabe eut franchi ses lvres. Il se redressa et passa une main sur la plaie de Rockingham. Les deux bords staient ressouds. Satisfait, il posa son index sur le front de son guide mort et ordonna : Lve-toi ! Une violente secousse parcourut le cadavre, qui se souleva dune largeur de main et retomba immobile sur la terre froide. Une inspiration sifflante fit frmir les lvres flasques de Rockingham. Puis une deuxime, et une troisime. Prenant appui sur son bton noueux, Dismarum se mit debout tant bien que mal. Une vache poussa un meuglement mlancolique dans un champ voisin. En silence, le voyant regarda Rockingham sagiter, tousser et revenir lui. Haletant, le soldat sassit. Il porta une main tremblante sa cicatrice et tira machinalement sa chemise lacre sur son ventre nu. Qu-que sest-il pass ? Vous vous tes vanoui, rpondit Dismarum dune voix distante, son attention focalise sur la ferme, au loin dans lobscurit. Rockingham ferma les yeux et se passa une main sur le front. Encore ! marmonna-t-il. (Il se releva avec difficult, vacilla et se rattrapa au tronc dun arbre.) Combien de temps suis-je rest inconscient ? Assez longtemps pour que la piste refroidisse. (Dismarum tendit un doigt vers la ferme.) Venez ! Il se mit en route, frappant le sol de son bton chaque pas. La magie noire de son matre lavait puis ; ses jambes taient aussi faibles que les pattes dun poussin frachement clos. Derrire lui, Rockingham navait pas boug. Laube approche, vieillard, lana-t-il. Nous devrions peuttre rentrer en ville et revenir chercher la gueuse au matin. Si - 57 -

vous ne voulez pas attendre, permettez-moi au moins daller rcuprer les chevaux. Ils ne sont pas loin dici, et Dismarum se rembrunit. Non, jeta-t-il par-dessus son paule. Cest maintenant quil faut agir. Au lever du jour, elle devra tre tondue et ligote. Les instructions du matre sont trs claires sur ce point. Nous devons nous emparer delle pendant que la lune brille encore dans le ciel. a, cest vous qui le dites. Rockingham scarta de larbre tel un navire sloignant du quai. Dun pas titubant, il se dirigea vers le vieillard qui continuait suivre la piste des molgrati. Vous avez lu trop dhistoires rdiges par des illumins. Les sorcires ne sont quune invention destine effrayer les enfants. Tout ce que nous allons trouver, cest une fille de ferme rustaude aux mains couvertes de cals. Et jaurai perdu une bonne nuit de sommeil pour rien. Dismarum sarrta et sappuya sur son bton. Vous perdrez bien davantage quune nuit de sommeil si elle nous file entre les doigts, menaa-t-il. Vous avez vu comment notre matre punit ceux qui chouent. Il sautorisa une grimace satisfaite tandis que Rockingham frissonnait ce souvenir. Il savait que le soldat avait visit les trfonds de Noircastel et contempl les restes difformes de cratures nes pour marcher sous le soleil. Quand il se remit en route, son guide lui embota le pas sans rien ajouter. Dismarum savoura le silence. Il aurait pu abandonner le corps de Rockingham dans le verger, mais outre le fait quil tait lhte des molgrati, le soldat pouvait savrer utile de maintes faons. Noircastel, leur matre lavait dcoup sur son autel sanglant et en avait fait le rceptacle de ses plus noirs pouvoirs. Dismarum entendait encore ses hurlements ; il revoyait ses yeux saigner de douleur et son dos sarquer se rompre sur la pierre dgoulinante. Son uvre acheve, leur matre lavait reconstitu morceau par morceau, puis avait effac de sa mmoire toute trace de cette longue nuit de torture. Alors, il avait confi Dismarum loutil quil venait de forger de sa main pour laider dans sa - 58 -

surveillance de la valle. Le vieillard jeta un coup dil Rockingham. Il se souvenait du rituel particulirement odieux qui stait droul au douzime coup de minuit du nouveau-n gorg dont le sang avait coul sur le cur dnud et encore palpitant du soldat. Il se souvenait de linstrument abject que ce sacrifice avait plac en son sein et, malgr la noirceur de son me, un frisson parcourut son chine. Quelque part au-del des collines, un chien hurla la lune comme sil avait capt lodeur de la chose enfouie en Rockingham. Oui, dcida Dismarum. Le soldat pouvait encore lui tre utile.

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Elena narrivait pas trouver le sommeil. Le moindre mouvement irritait sa peau brle, et elle ne pouvait chasser de son esprit les vnements effrayants qui staient produits dans la salle de bains. Elle aurait bien voulu croire quelle ntait pas responsable de la destruction de la pice, mais au fond de son cur, elle ne croyait pas sa propre innocence. Une sourde angoisse lempchait de fermer les yeux. Que stait-il donc pass ? Les paroles de sa mre repassaient en boucle dans sa tte. Ils ont dit que a pourrait tre elle. Dans sa voix, Elena avait entendu plus de peur que de fiert. Pour la centime fois, la jeune fille glissa sa main droite hors des couvertures et lapprocha de son visage. Dans la pnombre, la souillure de sa paume paraissait plus sombre que jamais. Le baume que sa mre avait tal sur ses bras luisait dans le clair de lune qui filtrait travers les rideaux de sa chambre ; il rpandait autour delle une douce odeur de coudrier de sorcire. Du coudrier de sorcire Comme si lair mme quelle respirait charriait ses craintes les plus obscures. Sorcire. Combien de fois son oncle Boln les avait-il tenus veills et frissonnants dans leur sac de couchage, Joach et elle, durant leurs expditions de chasse dans la valle ? Combien dhistoires fascinantes leur avait-il racontes, conjurant dans leur esprit des sorcires, des ogres et des faeries fantastiques cratures dombre ou de lumire issues de limagination et du folklore des hommes ? Elena se souvenait du pli grave de sa bouche, de lintensit de son regard soulign par les flammes du feu de camp. Boln - 60 -

semblait toujours croire dur comme fer ce quil racontait. Jamais il ne clignait de lil, ne grimaait dun air entendu ou ne haussait un sourcil emphatique. Le srieux avec lequel il sexprimait tait bien laspect le plus perturbant de ses rcits. Ceci est la vritable histoire de notre pays, entonnait-il, un pays qui se nommait jadis Alasa. En ce temps-l, lair, la terre et la mer parlaient aux hommes. Les cratures des champs taient les gales de celles qui marchaient sur deux pattes. Les forts de lOuest que lon appelait dj les contres du Couchant donnaient naissance des tres si vils que tous ceux qui osaient les regarder en face se changeaient en pierre, et des tres si merveilleux que leur simple contact pouvait vous mettre genoux. Tel tait le pays dAlasa, votre pays. coutezmoi bien, et gravez dans votre mmoire ce que je vais vous raconter. Un jour, a vous sauvera peut-tre la vie. Et il continuait ainsi jusque trs tard dans la nuit. Elena tenta de se souvenir de ses histoires les plus gaies, mais son esprit troubl nen retrouvait que de funestes des histoires de sorcires. Elle roula sur le flanc et frmit lorsque le doux coton de son drap lui corcha les jambes. Rabattant son oreiller sur sa tte, elle seffora doublier vieilles lgendes et peurs nouvelles, mais en vain. Un hululement rsonna sous le toit de la grange voisine. Elle baissa son oreiller et le serra sur sa poitrine. Un instant plus tard, elle entendit un lourd battement dailes passer devant sa fentre. Le hibou stait mis en chasse. Surnomm mouchet, il payait son gte en maintenant les rats et les souris lcart des bacs de grain. Il tait presque aussi vieux quElena, et lge avait affaibli sa vision ce qui ne lempchait pas de poursuivre ses expditions nocturnes. Tous les soirs, il quittait son perchoir la mme heure. Mais la jeune fille, qui lavait toujours connu et sinquitait pour lui, avait pris lhabitude de lui apporter des restes de viande dans la grange depuis prs dun an. Elle lcouta sloigner, un peu rassure par sa prsence familire. Un petit soupir schappa de ses lvres, et elle se dtendit. Ici, elle tait chez elle, entoure par une famille aimante. Au matin, le soleil se lverait et, comme mouchet, - 61 -

elle reprendrait sa routine quotidienne. Elle oublierait les tranges vnements de la journe ou leur trouverait une explication. Elena ferma les yeux. Finalement, elle allait arriver dormir. linstant o elle sassoupissait, mouchet hurla. Elle se redressa en sursaut dans son petit lit. mouchet continuait hurler. Ce ntait pas un dfi lanc ses proies ou un autre oiseau nocturne qui avait os saventurer sur son territoire : ctait un cri de terreur et de douleur. La jeune fille se rua vers la fentre et tira les rideaux dun coup sec. mouchet stait peut-tre fait attraper par un renard ou un chat sauvage. Inquite, elle porta une main sa gorge et scruta lobscurit. La grange se dressait de lautre ct de la cour. Du fond de leur box, ltalon et la jument des Morinstal poussrent un hennissement nerveux. Eux aussi sentaient un danger dans lair. Pourtant, la cour tait vide, lexception dune brouette et dun soc de charrue brch que le pre dElena tait en train de rparer. La jeune fille ouvrit sa fentre. Une bouffe dair froid agita lourlet de sa chemise de nuit, mais elle ny prit pas garde et se pencha lextrieur. Plissant les yeux, elle tenta de distinguer un mouvement dans lobscurit. Mais elle ne vit rien. Si. Elle recula dun pas. Une ombre venait de bouger tout prs de lenclos vide qui accueillait les moutons pendant la saison de la tonte. Une silhouette Non : deux silhouettes mergrent de la lisire du verger et savancrent dans la ple lumire du clair de lune. Un individu vot, au visage dissimul par une capuche, qui marchait en sappuyant sur un bton, et un homme mince qui le dpassait dune bonne tte. Instinctivement, Elena comprit que ce ntait pas des voyageurs gars, et quun dessein bien plus sinistre les avait conduits la ferme de ses parents. Soudain, mouchet piqua vers le plus grand des deux inconnus. Celui-ci rentra la tte dans les paules et leva un bras pour se protger. Le hibou lignora. Il survola la cour et effectua un virage serr au-dessus de la grange. Quelque chose se dbattait dans ses serres. Elena poussa un soupir de soulagement. Son cher vieil oiseau tait indemne. - 62 -

Puis mouchet bascula en avant et tomba comme une pierre. La jeune fille hoqueta, mais avant de scraser sur le sol, le hibou dploya ses ailes et parvint freiner sa chute. Il reprit de laltitude et fona droit vers elle. Elena recula prcipitamment tandis quil se posait en catastrophe sur le rebord de sa fentre. Elle crut dabord quil avait attrap un serpent. Mais elle navait encore jamais vu de reptile dun blanc aussi malsain la teinte du ventre dun poisson mort. Il lui faisait plutt penser une grosse larve ou un ver albinos gant. La crature se tortillait furieusement entre les serres dmouchet. De toute vidence, le hibou avait beaucoup de mal la matriser, et ses glapissements attestaient de sa souffrance. Pourquoi ne la lche-t-il pas ? songea Elena, perplexe. Alors, elle vit quune des extrmits de la larve senfonait dans la poitrine dmouchet. Le hibou ne la portait pas : il essayait de sen dbarrasser. Il tourna un gros il jaune vers la jeune fille comme pour limplorer de laider. Elena bondit. mouchet vacilla en quilibre sur une patte cependant que de lautre, il tentait de dloger le rpugnant parasite. linstant o la jeune fille tendait la main vers lui, le ver gant lui glissa entre les serres et senfouit dans sa chair. mouchet se figea, le bec grand ouvert en un hurlement dagonie. Puis il bascula en arrire et dgringola dans le vide. Non ! Elena agrippa le bord de la fentre et se pencha en carquillant les yeux. Trois mtres plus bas, le corps bris du hibou gisait dans la cour. Des larmes ruisselrent sur les joues de ladolescente. mouchet ! La terre battue ondula comme des sables mouvants. Des centaines de vers monstrueux jaillirent du sol et engloutirent le hibou sous leur masse grouillante. Deux battements de cur plus tard, il ne restait dmouchet quun petit amas dos blancs et un crne dont les orbites vides semblaient braques vers la jeune fille. Muette dhorreur, Elena sentit ses jambes flageoler tandis que les vers senfouissaient de nouveau dans le sol. Elle savait quils niraient pas loin que tapis dans leur cachette, ils - 63 -

attendraient la prochaine occasion de se repatre de viande frache. Les yeux pleins de larmes, elle reporta son attention sur les deux inconnus. Celui dont le visage tait dissimul par une capuche traversa la cour en tranant les pieds et en sappuyant sur son bton comme sur une bquille. Apparemment, il ne se sentait pas menac par les vers. Arriv au pied de la maison, il leva la tte vers la fentre dElena. La jeune fille frissonna et battit prcipitamment en retraite. Elle ne sexpliquait pas pourquoi, mais elle ne voulait pas que les yeux de cet homme se posent sur elle. Ses cheveux se hrissrent dans son cou. Elle devait prvenir ses parents. Elle se prcipita vers la porte de sa chambre et louvrit la vole. Joach tait dj dans le couloir. Vtu dun simple caleon long, il frottait ses yeux pleins de sommeil. Tu as entendu ce raffut ? lana-t-il sa sur. Elena lui saisit le bras et lentrana vers lescalier qui conduisait au rez-de-chausse. Il faut avertir papa ! Pour quoi faire ? stonna Joach. Maman et lui ont srement entendu, eux aussi. a doit tre le vieil mouchet qui se bat avec un renard. Ne ten fais pas : il est bien assez coriace pour lui rgler son compte. Il sen tirera. Non, il est mort, gmit Elena. Quoi ? Comment ? Il sest fait attaquer par quelque chose daffreux. Je ne sais pas ce que ctait. La jeune fille tira son frre dans lescalier. Elle ne voulait pas le lcher ; elle avait besoin de son contact pour ne pas se mettre hurler. Dvalant les marches quatre quatre, elle se rua dans la salle manger. La maison tait plonge dans le silence et lobscurit, lair aussi lourd quavant un orage estival. La panique saisit Elena. Les battements dsordonns de son cur rsonnaient dans ses tympans. Elle poussa Joach vers la table. Allume une lanterne ! Vite ! Son frre obit sans discuter. - 64 -

La jeune fille fona vers la chambre de ses parents. En temps normal, elle aurait frapp avant dentrer, mais lheure ntait pas la politesse. Poussant la porte, elle fit irruption dans la pice linstant o la flamme du briquet silex touchait la mche huile. Une vive lumire se rpandit dans la salle manger, projetant lombre dElena sur le lit parental. Sa mre, qui avait toujours eu le sommeil lger, sveilla en sursaut. Elena ! sexclama-t-elle, les yeux carquills. Ma chrie, que se passe-t-il ? Son pre se redressa sur un coude et poussa un grognement. Avec un froncement de sourcils irrit, il se racla la gorge. Elena dsigna la porte de derrire. Des gens arrivent. Je les ai vus dans la cour. Son pre sassit dans le lit. Qui a ? demanda-t-il, alarm. Sa mre lui posa une main sur le bras. Nimagine pas toujours le pire, Bruxton. Ce ne sont peuttre que des voyageurs gars. Elena secoua la tte. Non. Ils nous veulent du mal. Comment peux-tu le savoir ? demanda son pre en repoussant les draps. Joach savana sur le seuil de la chambre, la lanterne la main. Elle dit qumouchet est mort. De nouveau, les yeux dElena semburent. Il a t dvor par dhorribles cratures. Elena, dit svrement son pre. Tu es sre de navoir pas fait un cauchemar ? Des coups imprieux se firent entendre la porte de derrire. Toute la famille se figea. Bruxton ? lana la mre dElena. Ne tinquite pas, dit son pre dun ton rassurant. Je suis sr que tu as raison : ces gens viennent juste demander leur chemin. Mais son expression dmentait ses paroles. Il se leva et enfila rapidement son pantalon par-dessus le caleon de flanelle quil - 65 -

portait pour dormir. La mre dElena mit sa robe de chambre et rejoignit sa fille. Ton pre va soccuper de tout, promit-elle en lui passant un bras autour des paules. Bruxton traversa la salle manger. Joach le suivit en tenant la lanterne bout de bras. Elena, reste un peu en retrait, vit son pre saisir la hachette pose prs de la chemine celle dont il se servait pour dbiter du petit bois. Elle se serra craintivement contre sa mre. Son pre entra dans la cuisine et, flanqu de Joach, se dirigea vers la porte de derrire. Elena et sa mre restrent sur le seuil de la pice, blotties lune contre lautre. Qui est l ? cria son pre travers lpais battant de chne. La voix qui lui rpondit tait forte et autoritaire. Elena devina quelle appartenait au plus grand des deux hommes. Par ordre du Conseil gulgothan, nous rclamons laccs cette maison. Tout refus entranera larrestation immdiate de lensemble des occupants. Que voulez-vous ? Nous avons reu lordre de fouiller votre ferme. Ouvrez ! Bruxton jeta un regard inquiet sa femme. Elena secoua la tte. Non, ne fais pas a, chuchota-t-elle. Son pre se tourna de nouveau vers la porte. Il est tard. Comment puis-je savoir que vous tes bien ce que vous prtendez ? Jai un mandat mis par le magistrat de la garnison de ce comt. Une feuille de papier fut pousse sous le battant jusqu ses pieds nus. Il fit signe Joach de la ramasser et de la tenir devant lui dans la lumire. Depuis lautre bout de la pice, Elena aperut un sceau pourpre au bas du parchemin. a ressemble bien un document officiel, murmura Bruxton. Joach, laisse la lanterne ici et emmne Elena ltage. Ne faites surtout pas de bruit. Ladolescent acquiesa. Visiblement, il tait nerveux et aurait prfr rester. Mais comme son habitude, il obit aux ordres paternels. Il dposa la lanterne sur la table et se dirigea vers - 66 -

Elena. Sa mre treignit la jeune fille une dernire fois, puis la poussa vers son frre. Veille bien sur ta sur, Joach, recommanda-t-elle. Et ne redescendez pas avant que nous vous appelions. Elena hsita. La flamme de la lanterne projetait des ombres dansantes sur le mur. Ce ntait pas lhomme qui avait parl qui linquitait, mais lautre celui qui navait encore rien dit. Aucun mot naurait pu dcrire la terreur glaciale qui lui avait treint le cur quand il avait lev la tte vers elle. Aussi se jetat-elle contre sa mre pour la serrer plus longuement dans ses bras. Sa mre lui caressa les cheveux avant de se dgager. Dpche-toi, ma chrie. Tout cela ne te concerne pas. Elle esquissa un sourire qui se voulait rassurant, mais la peur qui brillait dans ses prunelles eut raison de ses efforts. Elena hocha la tte et recula vers son frre sans la quitter des yeux. Viens, El, dit Joach. Il lui posa une main sur lpaule. La jeune fille frissonna, mais se laissa entraner vers la salle manger en se tordant le cou pour regarder ce qui se passait derrire elle. Tel un signal solitaire au cur de la maison entnbre, la lumire de la lanterne dcoupait la silhouette de ses parents. Arrive au pied de lescalier, Elena vit son pre saisir la barre de fer rouill qui gardait la porte de derrire contre les intrus. Mais elle savait que les deux hommes qui attendaient dehors taient bien plus dangereux que des brigands ordinaires. Ce fut la peur qui la cloua au bas des marches. Joach tira sur son bras. Elena, il faut monter. Non, souffla la jeune fille. Ils ne pourront pas nous voir dans le noir. Joach ne discuta pas. Lui aussi avait envie dobserver la scne. Il saccroupit prs de sa sur et lui demanda voix basse : ton avis, que veulent-ils ? Moi, rpondit Elena sans rflchir. Elle ignorait do lui venait cette certitude, mais elle sentait - 67 -

que tout tait sa faute : la tache rouge sur sa main, la pomme fltrie, la salle de bains ravage et maintenant, cette visite nocturne. Tant dvnements tranges qui se succdaient en si peu de temps a ne pouvait pas tre une concidence. Regarde, chuchota Joach. Elena reporta son attention sur la cuisine. Son pre venait douvrir la porte. Il se tenait sur le seuil, la hache la main comme pour barrer le passage aux deux inconnus. Il fut le premier parler. Voulez-vous mexpliquer ce qui se passe ? Lhomme la tte nue sapprocha de lui. La lumire de la lanterne rvla quil tait un peu plus petit et beaucoup moins large dpaules que Bruxton. Il portait une cape dquitation, des bottes couvertes de boue et une chemise jabot dchire sur son ventre lgrement bedonnant. Malgr la distance qui les sparait, Elena pouvait dire que sa cape avait t confectionne par un bon tailleur ; elle navait rien de commun avec les vtements quon pouvait acheter au village. Caressant la fine moustache brune qui ornait sa lvre suprieure, lhomme rpondit : Nous sommes venus enquter sur, euh une infraction dont lune de vos filles se serait rendue coupable. Bruxton se garda bien de lui faire remarquer quil navait quune fille. Et de quel genre dinfraction sagit-il au juste ? demandat-il calmement. Son interlocuteur jeta un coup dil par-dessus son paule et se dandina comme sil avait besoin daide. Alors, le second homme sapprocha de la porte. Elena vit son pre reculer dun pas. Linconnu tait envelopp dune cape couleur de charbon. Dune main squelettique, il tenait le bord de sa capuche devant son visage comme si la lumire de la lanterne lui blessait les yeux. Son bton tait cal au creux de son bras droit. Nous sommes la recherche dune enfant, dclara-t-il dune voix brise par lge. Une enfant la main ensanglante. La mre dElena laissa chapper un hoquet. Elle se ressaisit trs vite, mais linquitant vieillard tourna la tte vers elle. - 68 -

Elena rprima un cri en voyant ses yeux se braquer sur sa mre ctaient des yeux daveugle, opaques et blancs comme ceux dun veau mort-n. Nous ne savons pas de quoi vous parlez, riposta Bruxton. Lhomme la capuche battit en retraite dans lombre. Tchons de ne pas dranger le reste de votre famille, suggra son compagnon dun ton raisonnable. Venez donc dehors pour que nous puissions parler en priv. Si cest un malentendu, je suis sr quil sera trs vite dissip. (Il sinclina lgrement et dsigna la cour de la ferme.) Allons, il est tard et nous avons tous besoin de sommeil. Elena regarda son pre franchir le seuil de la cuisine et sut ce qui lattendait dans la cour : les cratures immondes qui avaient dchiquet le corps dmouchet. Elle se releva dun bond et voulut slancer vers lui. Joach empoigna sa chemise de nuit pour la retenir. Quest-ce que tu fiches ? siffla-t-il. Lche-moi ! (La jeune fille se dbattit, mais son frre tait bien plus fort quelle.) Je dois prvenir papa ! Il nous a dit de rester cachs. Bruxton savana sur la premire des trois marches qui menaient la cour. Desse, non ! Elena se dgagea brutalement et se prcipita vers la cuisine. Joach slana sa suite. Comme elle faisait irruption dans la pice, les trois adultes pivotrent vers elle. Papa ! Attends ! scria-t-elle. Bruxton se figea. Le rouge de la colre lui monta aux joues. Je croyais tavoir dit, gronda-t-il. Il neut pas le temps de finir sa phrase. Le plus jeune des deux visiteurs le saisit par les paules et le projeta au bas des marches. Elena poussa un cri en le voyant scraser sur la terre battue. Sa mre se rua vers lagresseur en brandissant un couteau de cuisine. Mais elle tait trop vieille, et sa cible trop rapide. Lhomme lui attrapa le poignet et lui tordit le bras dans le dos. Joach lcha un juron outr. Linconnu lignora et, dune bourrade, envoya sa mre rejoindre son pre sur le sol de la - 69 -

cour. cumant de rage, ladolescent se jeta sur lui. Lhomme sortit une massue des plis de sa cape et labattit sur sa tempe. Joach scroula ses pieds. Linconnu reporta son attention sur Elena. La jeune fille se figea. Elle vit le regard de lhomme glisser vers sa main droite celle qui tait tache de rouge. Ses yeux scarquillrent. Ctait donc vrai, souffla-t-il en reculant dun pas. (Il tourna la tte vers le vieillard.) Elle est ici ! Bruxton stait relev. Il se plaa devant sa femme pour la protger tandis quelle se redressait, grimaant et tenant son bras meurtri contre sa poitrine. Ne vous avisez surtout pas de toucher ma fille ! cracha-t-il en direction du vieillard. Le front ensanglant, Joach se mit debout et sinterposa entre Elena et linconnu. Mais du sang lui coulait dans les yeux, et il vacillait. Le vieillard sapprocha de leurs parents. Votre fille ou votre vie, grina-t-il. Vous nemmnerez pas Elena. Si vous essayez, je vous tuerai, gronda Bruxton en soutenant son regard mort sans ciller. Pour toute rponse, lhomme en robe leva son bton et frappa le sol par deux fois. Au second coup, la terre battue explosa aux pieds des parents dElena. Un geyser de boue les dissimula momentanment la vue de la jeune fille. Pour la premire fois de sa vie, elle entendit son pre hurler. Puis la boue retomba, et elle vit que ses parents taient couverts des mmes vers blancs qui avaient attaqu mouchet. Dj, du sang ruisselait le long de leurs membres. Les jambes dElena se drobrent sous elle. Anantie, elle tomba genoux. Son pre pivota vers la porte. Joach ! spoumona-t-il. Sauve ta sur ! Fuy Ses mots stranglrent dans sa gorge comme les vers blancs se dversaient dans sa bouche ouverte. Joach battit en retraite vers Elena et laida se relever. Non, haleta la jeune fille. Non ! (Son sang sembrasa.) Non ! Sa vision vira au rouge. Elle serra les poings et se mit - 70 -

trembler violemment. Ce fut peine si elle ralisa que son frre scartait delle. Toute son attention tait concentre sur la cour, sur ses parents qui se tordaient dans la boue. Soudain, elle poussa un hurlement aigu, expulsant dun coup toute la rage et la haine qui bouillonnaient dans ses veines. Un mur de flammes jaillit devant elle et balaya la cour. Les deux inconnus prirent leurs jambes leur cou, mais ses parents ne pouvaient pas bouger. Elena regarda le feu les envelopper. Ses oreilles encore bourdonnantes de lnergie quelle venait de librer entendirent leurs cris sinterrompre brusquement, comme si une porte venait de se refermer sur eux. Joach la saisit par la taille et lentrana vers la salle manger. La cuisine brlait. Vide, Elena scroula dans les bras de son frre telle une poupe de chiffon. Le jeune homme lutta pour la retenir tandis quune fume huileuse se rpandait dans la pice. Elena, la pressa-t-il. Jai besoin de toi. Ressaisis-toi ! Il se mit tousser. Dj, le feu avait gagn les rideaux de la salle manger. Elena se redressa pniblement. Quai-je fait ? chuchota-t-elle dune voix rauque. Les joues baignes de larmes, Joach fixait les flammes. Il sarracha son hbtude et regarda autour de lui, puis fit un pas vers la porte de devant. Non, se ravisa-t-il. Ils doivent nous attendre dehors. Il faut trouver une autre sortie. Il poussa sa sur vers lescalier. Les jambes engourdies dElena la picotrent comme ses sensations revenaient. Des sanglots silencieux agitrent ses paules. Cest ma faute. Tais-toi et monte ! (Joach la prit par le bras et la fora monter les marches.) Plus vite, El. Tu les as entendus. Cest toi quils veulent. Je sais, dit la jeune fille dune voix tremblante. Mais pourquoi ? Quest-ce que jai fait ? Joach navait pas de rponse lui fournir. Il dsigna la porte de sa chambre. Entre l-dedans. Elena avisa la fentre qui se dcoupait au bout du couloir. - 71 -

Elle se dgagea. Je nai pas vu ce qui stait pass. Jai besoin de voir. En titubant, elle se dirigea vers la fentre. Ne fais pas a ! protesta Joach. La jeune fille lignora. La fentre ne souvrait pas, mais elle donnait sur la cour de la ferme. Elena appuya son front contre la vitre froide. En contrebas, quelques mtres de la porte de derrire, les flammes clairaient ce qui restait de ses parents. Deux squelettes calcins gisaient enlacs sur la terre battue, leurs crnes presss lun contre lautre. Le vieillard se tenait trois pas plus loin. travers lpais nuage gris qui recouvrait la scne, Elena vit que lourlet de sa robe fumait et que son bras tait tendu vers la faade de la maison. Joach la rejoignit et la tira en arrire. Tu en as assez vu, El. Lincendie se propage. Nous devons sortir dici. Mais papa et maman, gmit la jeune fille en se tordant le cou pour regarder par la fentre. Nous les pleurerons plus tard, coupa son frre. (Il lentrana vers sa chambre et ouvrit la porte.) Ce soir, nous ne devons penser qu survivre. Mais demain (Sa voix se fit glaciale.) Demain, nous pourrons penser notre vengeance. Quallons-nous faire, Joach ? balbutia Elena en entrant dans la pice. Pour le moment, nous chapper. Dans la pnombre, la jeune fille distinguait lexpression dure de son frre, ses mchoires contractes et la dtermination qui brillait dans ses yeux. Comment pouvait-il rester si impassible ? Il nous faut des vtements chauds. Attrape mon manteau. Joach enfila rapidement son pantalon et le pull-over de laine que sa mre lui avait tricot pour le dernier solstice dhiver. Elena se souvint de latmosphre joyeuse qui avait rgn pendant la veille, et de nouveau, des larmes coulrent sur ses joues. Maintenant, insista son frre. Elle saisit le manteau accroch une patre et senveloppa de sa chaleur bienfaisante. Jusque-l, elle navait pas ralis - 72 -

quelle tait glace jusqu la moelle. Joach se dirigea vers la fentre. Jespre que tu as un bon sens de lquilibre, El. a peut aller. Pourquoi ? La chambre du jeune homme donnait sur le ct de la ferme. L, un grand chtaignier tendait ses branches paisses depuis le toit de la maison jusqu celui de la grange. Fais exactement comme moi, ordonna Joach en ouvrant la fentre et en grimpant sur le rebord. Il bondit, empoigna une branche et effectua un prompt rtablissement. De toute vidence, a ntait pas la premire fois quil se livrait de telles acrobaties. Pivotant vers Elena, il lui fit signe de le rejoindre. Ladolescente escalada lappui de la fentre. Ses orteils nus se crisprent sur le bois. Elle baissa les yeux vers la cour et chancela. En cas de chute, ce qui leffrayait, ce ntait pas tant la perspective de se rompre les os que de se faire attaquer par les ignobles cratures tapies sous le sol. Son frre poussa un sifflement pareil celui de la fauvette. Elena reporta son attention sur lui. Elle prit une profonde inspiration et sauta, les bras tendus en avant. Elle se rattrapa la mme branche que Joach, et le jeune homme la hissa prs de lui. Viens, lui dit-il tout bas. Elena entendit des voix sur le devant de la maison, puis un bruit de verre bris. Elle suivit son frre dans les branches du chtaignier, ignorant les brindilles qui se prenaient dans ses vtements et lui griffaient la peau. Ainsi les deux adolescents traversrent-ils la cour. Comme ils approchaient de la grange, les branches samincirent et ployrent sous leur poids. Joach dsigna la porte ouverte du grenier grain. Regarde bien comment il faut faire. Il slana, se propulsa travers lespace vide et atterrit sur une pile de foin. Il roula sur lui-mme, se releva aussitt et revint vers la porte. ton tour. Elena rassembla tout son courage, puis recula dun pas et - 73 -

prit son lan. Elle navait pas le choix. Elle devait russir ! Et elle laurait fait si une branche ne stait pas accroche la poche de son manteau au moment o elle bondissait. Le drap de laine se dchira, la faisant basculer en avant. Elle agita dsesprment les bras et ne put retenir un cri. La seconde daprs, elle percuta le mur de la grange un peu en dessous de louverture. Avant quelle puisse tomber, Joach se pencha et lattrapa par le col de son manteau. Elena demeura suspendue dans le vide. Je narriverai pas te remonter, ahana le jeune homme en bandant ses muscles. Accroche-toi au rebord. Vite ! Ils tont srement entendue ! Le cur battant tout rompre, Elena lutta pour empoigner le rebord de louverture. Seul le bout de ses doigts latteignit, mais cela suffit pour quelle puisse aider Joach tandis que celuici la tirait en scurit. Essouffls, le frre et la sur se frayrent un chemin parmi les tas de paille. Elena simmobilisa prs de lchelle qui conduisait au bas de la grange et fixa le sol de terre battue. Et si les vers nous attendaient ? chuchota-t-elle, apeure. Joach dsigna les deux boxes qui se dressaient sur un ct. Regarde Pisteur et Brume. Ltalon et la jument renclaient et roulaient de grands yeux effrays, mais ils taient vivants. Dpche-toi ! ordonna Joach. Il descendit rapidement. Comme Elena limitait, une charde se planta dans sa paume droite. Arrive en bas, elle la retira et constata que la tache rouge avait pli. prsent, sa main souille avait presque retrouv sa teinte normale. Son frre avait dj ouvert la porte des boxes. Les chevaux sortirent en secouant la tte et en hennissant. La fume leur irritait la gorge, et la proximit de lincendie les affolait. Joach lana un mors et une bride sa sur. Elena flatta lencolure de Brume pour la calmer, puis glissa rapidement le mors dans sa bouche. Son frre et elle navaient pas le temps de seller leurs montures. Joach bondit sur le dos de Pisteur et se rapprocha de sa sur pour laider grimper sur celui de Brume. Puis il se dirigea vers - 74 -

la porte arrire de la grange et, dun coup de pied, fit sauter le loquet. Les battants souvrirent. Ils faisaient face au verger. Le jeune homme retint celui de droite pour laisser passer Brume. Tandis quelle guidait la jument vers lextrieur, Elena balaya du regard lespace dcouvert qui sparait la grange des arbres. Des nuages masquaient la lune, et une paisse fume planait dans lair. linstant o la jeune fille talonnait Brume, une lumire jaillit sur sa gauche. Elle tourna la tte et hoqueta. Le vieillard la capuche venait de franchir le coin de la grange. Son partenaire tenait une lanterne bout de bras. File ! aboya Joach en faisant pivoter Pisteur vers les deux hommes. Je vais les retenir ! Elena lignora. Elle regarda le vieillard lever son bton et frapper le sol. Partant du point dimpact, des ondulations se propagrent vers Joach comme la surface dune mare dans laquelle on vient de jeter un caillou. Parmi les mottes de terre qui giclaient, la jeune fille distingua dpais corps blancs. Non ! glapit-elle. Joach, ne reste pas l ! Son frre comprit aussitt le danger. Il tira sur les rnes de Pisteur pour le faire volter. Ltalon poussa un hennissement paniqu, rsista un moment et se dcida enfin dtaler. Mais il avait trop tard. La vague grouillante le rattrapa et engloutit ses jambes arrire. Elena vit la croupe de Pisteur senfoncer comme dans des sables mouvants et son sang assombrir la boue autour de lui. Les yeux exorbits, ltalon se cabra et hurla de douleur tandis que Joach saccrochait dsesprment ses rnes. Puis il scroula, raclant la terre de ses sabots avant pour tenter de se dgager. Elena savait que a ne servirait rien. Les prdateurs enfouis dans le sol pouvaient dvorer la chair dune crature en lespace de quelques secondes. Talonnant Brume, la jeune fille fona vers son frre. Elle dut enrouler les rnes autour de son bras et lutter pour immobiliser la jument. Joach, viens ! sgosilla-t-elle. Son frre ralisa que Pisteur tait perdu. Laisse-moi ! Va-ten ! Je ne partirai pas sans toi, rpliqua Elena. - 75 -

Brume recula. Les vers, qui staient arrts pour se repatre de ltalon, avanaient prsent vers elle. Les jambes antrieures de Pisteur senfoncrent dans la boue. Saute ! hurla Elena son frre. Joach hsita. Puis il secoua la tte, lcha les rnes et se mit debout sur le dos de son cheval. Avec un grand moulinet de bras, il se propulsa dans les airs et atterrit plat ventre sur la croupe de Brume. La jument dtala comme si elle venait de recevoir un coup de fouet. Elena la laissa faire, se contentant de la guider dune main vers la lisire des arbres tandis que, de lautre, elle retenait son frre derrire elle. Les pommiers se refermrent sur les trois fuyards.

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Torse nu, le jongleur sapprocha du bord de la scne et posa son cuelle sur les planches. Toutes les villes se ressemblaient ; elles se confondaient dans son esprit. Chaque soir, les mmes visages vagues se levaient vers lui. a faisait maintenant huit ans quil tait sur la route avec ses souvenirs pour seule compagnie et il lui semblait que ctait encore trop. Quelques spectateurs marmonnrent et tendirent un doigt vers lui. Le jongleur recula. Il savait quils dsignaient son paule droite, lendroit o son bras aurait d se trouver. Il lana ses quatre couteaux en lair, dcoupant la fume des pipes en minces rubans. Le premier retomba vers sa main gauche ; avec une indiffrence tudie, il le rattrapa par le manche et le renvoya dans les airs dune secousse du poignet. Puis il fit suivre le mme chemin aux trois autres. Les lames tournoyantes captrent la lumire des torches et projetrent des reflets flamboyants vers le public mass dans la grande salle de lauberge. Quelques exclamations admiratives slevrent, mais la plupart des clients ne sintressaient qu la qualit de la bire et la rapidit du service. Gardant un il sur ses couteaux, le jongleur observa la serveuse qui se faufilait entre les tables, un plateau couvert de chopes pleines en quilibre sur sa tte. Elle arborait le sourire fig des gens dbords de travail. Un cliquetis signala la chute dune pice dans lcuelle. Le jongleur hocha brivement la tte en signe de remerciement. H, lartiste ! cria, dune voix dj pteuse, un homme qui se tenait au pied de la scne. Fais gaffe tes saigne-cochon si tu ne veux pas perdre ton autre bras ! Depuis le fond de la salle, quelquun dautre lana : Fais gaffe toi-mme, Bryn ! Tu es bien prs de lui. Un faux - 77 -

mouvement, et il pourrait raser lespce de chenille poilue que tu appelles une moustache ! Le public sesclaffa. Vex, le nomm Bryn qui arborait un dbut de calvitie prononc et une paisse moustache gomine rpliqua : Tu es jaloux parce que tu narrives pas faire pousser la tienne, Strefen ! Que veux-tu, certains hommes sont plus virils que dautres ! Ce ntait pas bon signe. Le jongleur doutait fort que cet change dinsultes dgnre en bagarre, mais quand les spectateurs taient plus divertis par ce qui se passait dans la salle que par ce qui se passait sur scne, ils rechignaient mettre la main la poche. Il devait trouver un autre moyen de captiver son public. Par les temps qui couraient, mme un jongleur manchot ne suscitait quune curiosit phmre. Feignant de perdre le contrle, il laissa tomber un de ses couteaux. La lame frappa la scne pointe la premire et se planta profondment dans le bois. Tous les regards se tournrent vers lui. Rien de tel que se ridiculiser pour mobiliser lattention gnrale. Il entendit un gloussement moqueur parcourir la salle. Puis chacun de ses trois autres couteaux, qui lui avaient prtendument chapp, vint se planter en quilibre sur le manche du prcdent avec un petit bruit sec. Lchafaudage de lames oscillait doucement sous le regard ahuri des spectateurs. Certains dentre eux taprent dans leurs mains avec un enthousiasme modr, et une poigne de picettes tomba dans lcuelle du jongleur. Ce ntait pas encore suffisant pour lui payer un bon dner. Il gagnait rarement de quoi se mettre un toit sur la tte pendant la nuit, mais il avait lhabitude de dormir avec son cheval. Cela ne le drangeait plus. Dans cette valle recule, les gens travaillaient dur ; ils rpugnaient se sparer de largent acquis la sueur de leur front. tout prendre, ils prfraient sen servir pour acheter de la bire. Le jongleur se dirigea vers la sacoche quil avait pose sur un ct de la scne et en sortit un autre jeu daccessoires trois torches huiles quil saisit dans son poing et approcha dun - 78 -

brasero. Un murmure tonn parcourut la foule comme des flammes de couleurs diffrentes enveloppaient chacune delles : vert meraude pour la premire, bleu saphir pour la deuxime et rouge rubis pour la dernire. Il avait appris ce tour trs simple, base dun mlange de poudres, durant les annes passes dans les contres Mridionales. Quelques applaudissements se firent entendre derrire lui. Il pivota vers le public et projeta ses torches vers les poutres du plafond. Lorsquelles retombrent, laissant une trane de lumire dans leur sillage, il les rattrapa au vol et les lana de nouveau en lair. prsent, les spectateurs applaudissaient avec vigueur, mais il nentendait que de rares pices tinter dans son cuelle. Aussi projeta-t-il ses torches de plus en plus haut. Leffort fit saillir ses biceps et recouvrit sa peau dune fine pellicule de sueur luisante. Quelques femmes poussrent des exclamations ravies sur la gauche de la scne. Du coin de lil, il vit quelles sintressaient davantage sa musculature qu son adresse. Mais, au fil des ans, il avait appris quil existait plus dune faon de gagner sa vie sur la route, et il navait pas honte dexhiber sa marchandise . Tout en jonglant avec les torches, il flchit ses paules pour faire ressortir ses pectoraux. Il savait que ses cheveux noirs, ses yeux gris et son teint hl dhomme des plaines le rendaient agrable regarder pour la gent fminine. Quand il arrivait passer la nuit dans un bon lit douillet, il le devait son physique au moins autant qu son talent. Dautres pices vinrent rejoindre son butin. Pour conclure son numro, il sinclina profondment alors que les trois torches taient toujours en lair. Comme dhabitude, les spectateurs hoquetrent en voyant les tisons multicolores retomber vers son dos. Une de ses admiratrices carquilla les yeux et porta la main sa bouche. Au dernier moment, il plia les genoux et excuta une impeccable culbute arrire, puis rattrapa les torches et les projeta une une dans le seau deau prpar cet effet. chaque grsillement vaincu des flammes, les applaudissements enflaient. Quand il pivota vers la salle, tous les spectateurs - 79 -

taient debout, battant des mains ou frappant leur table avec leur chope. Son cuelle se remplissait vue dil. Il continua saluer jusqu ce que le public se calme et que la cascade cuivre se soit tarie. Alors, il ramassa ses couteaux et son cuelle et sauta au bas de lestrade. La foule continuait murmurer son ravissement. Quelques clients le flicitrent ou lui taprent dans le dos tandis quil passait parmi eux. Il enfila son pourpoint de cuir mme la peau : il avait encore trop chaud pour se soucier de lpaisse chemise de coton quil portait habituellement dessous. Il jeta un coup dil son cuelle. vue de nez, il avait de quoi soffrir un bon repas et, avec un peu de chance, une chambre pour la nuit. Dans le cas contraire Plusieurs gentes dames le fixaient toujours dun air gourmand. Il existait dautres moyens de se mettre au chaud. Laubergiste linterpella de derrire son comptoir. Avec son estomac bedonnant et son visage rubicond, rosi par la chaleur de la pice, il le faisait irrsistiblement penser un cochon. Lhomme portait le tablier couvert de taches de bire qui semblait tre luniforme de tous les tenanciers dtablissements de cette classe. Repoussant les quatre cheveux qui ornaient encore son crne, il avana son nez pat vers le jongleur et demanda dune voix nasillarde : O est ma part ? Le jongleur compta son butin et lui remit le pourcentage convenu en change de lutilisation de la scne. Les petits yeux porcins de laubergiste regardrent les pices tomber dans sa paume grassouillette avec tant davidit que le jongleur naurait pas t tonn de le voir se lcher les babines. Cest tout ? grogna-t-il en refermant la main. Jai bien vu votre cuelle se remplir. Vous nauriez pas cach une partie de la recette dans vos poches, par hasard ? Je vous assure que vous avez t convenablement pay, rpondit le jongleur en le fixant droit dans les yeux. Laubergiste recula en grommelant et sloigna vers lautre bout du comptoir, bousculant une serveuse au passage. Pendant quil avait le dos tourn, la jeune femme une ravissante blonde - 80 -

aux cheveux tresss poussa une chope de bire vers le jongleur. Tenez, chuchota-t-elle en baissant coquettement les yeux. De quoi apaiser votre feu jusqu plus tard. Cette fois, ctait certain : son cheval dormirait seul ce soir. Le jongleur prit la chope agrablement frache et se retourna. Adoss au comptoir, il regarda lartiste suivant monter sur scne. Aprs le succs quil venait de remporter, il plaignait presque ce jeune garon. Non, pas un jeune garon, ralisa-t-il lorsque son successeur se releva aprs avoir dpos une cuelle sur le devant de lestrade. Ctait une fille menue, dont le pantalon gris et la tunique blanche toute simple dissimulaient le peu dappas. Le jongleur crut dabord quelle avait peine lge du premier sang, mais, quand elle sassit sur le tabouret et fit face la foule, il sut quil stait tromp. Ses yeux violets dmentaient la fracheur de son teint crmeux et de ses lvres pareilles un bourgeon de rose. Dans son regard, il lisait une tristesse et une grce que seules des annes difficiles et nombreuses avaient pu lui enseigner. Bien entendu, les clients lignorrent tandis quelle sortait un luth de son tui. Ils continurent brailler leurs commandes, plaisanter dune voix forte ou trinquer avec leurs voisins. La fume des torches et des pipes spaissit. Au milieu de ce vacarme, la musicienne avait lair dune fleur perdue en pleine tempte. Le jongleur soupira. a nallait pas tre plaisant. Il avait dj vu bien des artistes se faire huer et bombarder avec des quignons de pain ou des serviettes sales. La jeune femme cala son instrument contre son ventre et se pencha dessus telle une mre berant son enfant. Le bois laqu du luth brillait dans la lumire des torches. Il tait dun rouge si fonc quil semblait presque noir, et son grain dessinait de petits tourbillons sa surface. Ctait, sans aucun doute, un instrument prcieux un peu trop pour quon le trane sur des routes de campagne. La foule ne prtait toujours pas la moindre attention la musicienne. Le jongleur entendit une dispute clater propos - 81 -

du concours du meilleur cidre qui aurait lieu durant la foire locale, le mois suivant. Visiblement, tout le monde ntait pas daccord sur le nom du futur vainqueur. Des poings volrent, et un nez se brisa avant quon spare les belligrants. Tout a pour du cidre ! Mais durant ses voyages, le jongleur avait assist bien dautres bagarres ridicules qui avaient fait beaucoup plus de dgts quune lvre fendue et un nez ensanglant. Il sirota une gorge de bire, savourant la fracheur du liquide qui glissait dans sa gorge. Ses yeux se fermrent demi au moment o la jeune femme pinait les cordes de son luth. Curieusement, la note parut filer travers le brouhaha ambiant et venir se poser dans son oreille tel un oiseau regagnant son nid. La musicienne rpta son accord. Alors, les regards convergrent de nouveau vers la scne, comme irrsistiblement attirs par la voix de son instrument. Le jongleur carquilla les yeux. La jeune femme semblait fixer non son public, mais un ailleurs bien plus lointain. Sa main gauche remua sur la hampe de son luth tandis que les ongles de sa main droite effleuraient les cordes de linstrument. Son second accord fut une variation du premier. Il se rpercuta travers la salle comme sil y cherchait son frre perdu. Ne voulant pas le perturber dans cette qute, la foule se tut. La jeune femme profita du silence pour se mettre jouer. Ses doigts fins dansrent sur le bois et les cordes du luth. Une douce musique enveloppa les spectateurs, leur parlant de temps plus heureux et plus lumineux que la journe nuageuse qui venait de sachever. Puis elle se mit chanter. Elle commena dune voix trs basse, presque inaudible par-dessus les accents mielleux de son instrument. Mais, peu peu, sa voix enfla pour joindre ses harmonies celles du luth. Le jongleur ne connaissait pas la langue quelle utilisait ; pourtant, il comprenait la signification de ses paroles. Elles voquaient le passage du temps, la succession des saisons et le cycle auquel toute vie tait soumise. Les clients bahis staient figs sur leur chaise. Un homme toussa, et ses voisins le foudroyrent du regard comme sil venait de cracher le pire des jurons. Les autres lignorrent et, - 82 -

bouche be, gardrent les yeux rivs sur la scne. La jeune femme continua jouer sans se proccuper de leurs ractions. Les inflexions de sa voix se modifirent subtilement, et la mlodie du luth se mua en gmissement. prsent, elle mettait son public en garde contre un pril diffus qui menaait le cycle de la vie. Elle chantait la beaut dtruite, linnocence brise. On pouvait presque entendre un grondement de tambours derrire ses accords. Le jongleur aurait voulu la consoler, lui dire que tout ntait pas perdu. Il regarda le mouvement de ses doigts ralentir tandis que sa complainte adoptait un nouveau rythme celui des battements dun cur lagonie. Ses notes se dtachrent les unes des autres, stirant dans latmosphre douloureuse. Les spectateurs se penchrent en avant pour lempcher de sarrter. Un de ses ongles effleura une dernire corde. Une note schappa de ses lvres et resta brivement suspendue dans les airs. Puis elle sestompa, et le silence revint. Personne ne bougea. Nul ne voulait tre le premier rompre le charme. Le jongleur sentit une larme solitaire couler sur sa joue. Il ne leva pas la main pour lessuyer. Quelle tombe donc ! Nombre dautres clients avaient les yeux mouills. Il pensait que la musicienne en avait termin, mais il se trompait. Le murmure dun accord driva depuis son instrument. Il navait mme pas vu bouger ses doigts. On aurait dit que le luth chantait tout seul. La note se rpandit dans la salle, caressant les joues humides des spectateurs. La jeune femme entonna le couplet final. Il voquait un champion solitaire, dernier clat de lumire debout parmi les ruines dune civilisation. Le jongleur eut limpression quil lui tait personnellement adress, et ses larmes coulrent de plus belle. Cependant, il se rendait bien compte que beaucoup dautres clients taient touchs en plein cur par sa mlodie, que beaucoup dautres mes vibraient au diapason de son rythme. Lultime accord rsonna aussi ferme et clair que le son dune cloche. Par cet accord et son dernier mot, la musicienne offrit lensemble de son public une consolation, une lueur faible mais - 83 -

tenace : lespoir. Puis ce fut fini. La jeune femme se leva de son tabouret. La foule, qui avait retenu son souffle jusque-l, exhala un soupir collectif et applaudit tout rompre. Des gens se prcipitrent vers la scne et firent pleuvoir des pices dans son cuelle. Avant de raliser ce quil faisait, le jongleur se surprit verser le contenu de sa propre cuelle dans la sienne. Il leva la tte. La musicienne avait battu en retraite au fond de lestrade et serrait son luth contre sa poitrine, comme intimide par lovation que lui faisait son public. Ses yeux violets le fixaient. Soudain, un homme fit irruption dans lauberge. Il y a le feu chez Bruxton ! hurla-t-il. Le verger est en flammes ! cette nouvelle, les clients encore assis se levrent dun bond. Le jongleur les ignora. Rien navait plus dimportance pour lui rien, sinon la joueuse de luth. La jeune femme sapprocha de lui. Elle sagenouilla au bord de la scne et plongea son regard dans le sien. Jai besoin de toi, Erril de Standi.

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Les flammes illuminaient lhorizon derrire Elena. Une fume plus noire que la nuit dferlait vers elle entre les ranges darbres fruitiers, et un grondement crpitant montait lassaut de la crte. La jeune fille talonna sa monture, mais Brume tait dj lance au galop et commenait faiblir. Elle ne pouvait plus acclrer. Il faut ralentir, El ! cria Joach dans son dos. Sinon, Brume ne va pas tarder scrouler ! Mais Le feu ! protesta ladolescente. Nous avons dj une bonne longueur davance, et le vent va ralentir les flammes ! Son frre tendit le bras et tira sur les rnes. Brume se mit au pas. Il sauta terre et la guida par la bride entre les pommiers. La jument essouffle haletait ; ses naseaux frmissaient, et elle roulait de grands yeux effrays. La fume et le rugissement de lincendie la rendaient nerveuse. Elena lui flatta lencolure et descendit son tour. Joach avait raison. Sils la laissaient faire, Brume galoperait jusqu ce que son cur lche. La jeune fille prit les rnes des mains de son frre. Joach posa une main sur le flanc tremp de sueur de la jument. Elle a beaucoup trop chaud, constata-t-il. Nous ne pourrons plus la monter ce soir. Mais je pense que nous avons pris assez davance. Elena pivota pour fixer les hauteurs o lincendie faisait rage, derrire elle. Elle se souvenait des flammes qui avaient dvor sa maison avant de bondir jusqu la grange. Un battement de cur plus tard, des braises avaient saut depuis le toit du grenier et staient abattues sur les arbres. Aprs la scheresse - 85 -

estivale, les brindilles cassantes nattendaient quune tincelle pour sembraser comme des torches. Le feu stait propag avec une rapidit presque surnaturelle. La jeune fille regardait lincendie quelle avait allum de sa propre main consumer son univers. Machinalement, elle frotta sa paume droite o ne subsistait quune tache rose vif. Joach remarqua les larmes qui coulaient sur ses joues et se mprit sur leur signification. Nous allons nous en sortir, El. Je te le promets. Elena secoua la tte. Je les ai tus, souffla-t-elle en revoyant le mur de flammes se prcipiter vers ses parents. Non. (Joach posa une main sur son bras.) Tu nas fait que leur pargner une agonie atroce. Ils auraient peut-tre survcu Son frre frissonna. Papa et maman navaient aucune chance de sen tirer. Jai vu quelle vitesse ces monstres ont dvor Pisteur. Mme sils avaient survcu, je ne crois pas Je ne crois pas quils sen seraient rjouis. Elena baissa la tte et ne dit rien. Joach lui releva le menton de lindex. Tu nes pas responsable de ce qui sest pass, El. La jeune fille scarta de lui et se dtourna. Tu ne comprends pas. Je Je (Sa langue avait du mal formuler son intime conviction.) Je voulais men aller. Je lai tellement souhait ! (Elle fit brusquement face son frre, le visage inond de larmes, et dsigna le verger en flammes.) Je dtestais cet endroit ! Et maintenant, il brle cause de moi ! Joach la prit dans ses bras et la serra trs fort contre lui tandis que de gros sanglots la secouaient. Moi aussi, je voulais partir, El. Tu le sais. Ce nest pas ta faute. Alors, qui la faute ? rpliqua la jeune fille, le visage enfoui contre sa poitrine. Qui est la cause de cette dvastation ? (Elle se dgagea et leva sa main droite.) Pourquoi a-t-il fallu que a marrive, moi ? Le moment est mal choisi pour se poser de telles - 86 -

questions. Pour le moment, nous devons gagner la crique du Moulin. (Joach reporta son attention sur les flammes qui couronnaient la crte derrire eux, montant lassaut du ciel comme pour dvorer la lune.) Si nous parvenons traverser la rivire, le feu ne pourra plus nous atteindre. Alors, nous aurons le temps de rflchir. Elena se mordit la lvre. Elle avait peur des rponses quelle trouverait. Elle savait que, malgr les paroles rconfortantes de Joach, les funestes vnements de cette soire risquaient fort de lui retomber dessus. Elle renifla et sessuya le nez sur sa manche. Brume poussa un hennissement apeur. Elena passa une main sur ses naseaux frmissants. Calme-toi, ma belle. a va aller, murmura-t-elle. Soudain, Brume se cabra, manquant arracher ses rnes du poing de la jeune fille. Celle-ci se sentit souleve de terre comme la jument fonait vers le bas de la pente, lentranant avec elle. Hol, Brume ! Hol ! Elena lutta pour ramener ses pieds sous elle tandis que des buissons, des brindilles et des cailloux dchiraient son manteau et lui corchaient les genoux. Lche-la, El ! cria Joach en slanant pour la rattraper. Mais Elena refusait de laisser la nuit engloutir ce dernier vestige de son foyer bien-aim. Elle sagrippa aux rnes des deux mains. Tout en courant et en rebondissant ct de la jument, elle parvint caler un pied sur un rocher et tira brutalement. La tte de Brume partit en arrire. Ses jambes postrieures patinrent, et son arrire-train toucha le sol. Elena jeta les rnes autour du tronc dun pommier et fit un nud, priant pour que la bride ne cde pas. Miraculeusement, les lanires de cuir tinrent bon. Brume lutta pour se redresser. Dans une glissade, Joach simmobilisa prs de sa sur. Quest-ce qui lui a pris ? stonna-t-il. Chut ! siffla Elena. travers le rugissement du feu, un nouveau son enflait. Un lourd battement dailes, pareil au bruit dun tapis quon secoue, se dirigeait vers les deux adolescents. Brume hennit et tira sur ses rnes en roulant de grands yeux - 87 -

affols. Instinctivement, Elena se recroquevilla sur elle-mme, et Joach se tapit sous les branches basses du pommier. Tous deux scrutrent le ciel. La fume masquait les toiles, mais son manteau de suie tourbillonna au-dessus de leur tte alors quune crature cauchemardesque les survolait. Elena eut juste le temps dapercevoir deux ailes osseuses, recouvertes dune membrane rougetre et mesurant plus de cinq mtres denvergure. Puis le nuage noir se referma sur lapparition. Le sang de la jeune fille se glaa. Ce ntait pas un rsident de la valle, mais une crature qui nichait bien loin de l, labri des regards humains. Elle fonait droit vers lincendie. Aprs quelle se fut loigne, Joach fut le premier parler. Quest-ce que ctait ? chuchota-t-il. Elena secoua la tte. Je lignore. Mais on ferait mieux de ne pas traner dans le coin. Tenant la torche bout de bras, le plus loin possible de son visage, Rockingham pressa un mouchoir sur son nez et sa bouche. La fume lui irritait la gorge. Il jeta sa torche dans un buisson daubpine, la lisire du verger. Les brindilles dessches sembrasrent instantanment, et le soldat battit en retraite dans la cour de la ferme. Il revint vers Dismarum. Appuy sur son bton, le voyant leva une main pour tester la direction et la force du vent. Encore une, ordonna-t-il en dsignant un tas de feuilles mortes prs duquel gisait un rteau. Jai dj allum bien assez de feux, protesta Rockingham en essuyant ses mains couvertes de cendres sur son pantalon. (De grandes tranes de sueur et de suie maculaient son visage.) Toute la colline est en flammes. Encore une, rpta Dismarum. La brise nocturne faisait onduler sa robe lourlet noirci. Maudits soient ses yeux aveugles qui voient tout, songea Rockingham. Il ne bougea pas. Lincendie est bien assez tendu pour chasser les enfants hors du verger. Il est inutile de mettre le feu toute la valle. Peu mimporte que les cendres recouvrent la Terre dun - 88 -

bout lautre de lhorizon, insista Dismarum. La seule chose qui compte, cest la fille. Rockingham sessuya la figure avec son mouchoir. Le verger est le gagne-pain des gens dici. Si les fermiers dcouvrent que nous sommes lorigine de cet incendie Nous naurons qu en rejeter la faute sur la gamine, coupa Dismarum. Mais les citadins Ils nous serviront de filet. Les flammes forceront la fille se rfugier Gelbourg. Et vous esprez quils la captureront ds quelle pointera le bout de son nez ? ricana Rockingham. Si ces bouseux pensent quelle a mis le feu au verger, vous aurez de la chance de la rcuprer en un seul morceau ! Dismarum garda lindex obstinment tendu vers le tas de feuilles mortes. Elle ne doit pas nous chapper une seconde fois. Grommelant dans sa barbe, Rockingham saisit une nouvelle torche. Il lalluma aux braises de la grange calcine, traversa la cour et la plongea dans les feuilles mortes. Lorsquil recula, frottant ses mains lune contre lautre pour en faire tomber les salets, les feuilles sembrasrent comme du parchemin. Le feu les dvora avec un crpitement avide. Lpaisse fume ainsi dgage fit tousser Rockingham. Soudain, une rafale souffla dans sa direction, et une poigne de feuilles enflammes lenveloppa telle une nue de moustiques. Il se dmena pour teindre les braises qui piquetaient sa cape dquitation. a suffit ! rugit-il en crasant une brindille sous son talon. Je retourne en ville ! Ses yeux larmoyaient ; son nez obstru par la suie le dmangeait. Il se moucha bruyamment et regarda autour de lui. Dismarum ! appela-t-il. Pas de rponse. Le vieillard avait d regagner la route. Rockingham se fraya un chemin travers la cour envahie par la fume, utilisant les restes noircis de la maison comme point de repre. De nouveau, il toussa et cracha. Puis son pied heurta quelque chose de mou. - 89 -

Surpris, il fit un bond en arrire et ralisa que ctait Dismarum. Le vieillard stait agenouill. Son bton tait plant dans le sol prs de lui, et un clat haineux brillait dans ses prunelles opaques. Cependant, Rockingham remarqua que son regard ntait pas braqu sur lui, mais sur un point situ dans son dos. Il se figea. Son sang se glaa lorsquil prit conscience dune prsence malfique derrire lui. Lentement, il pivota. Ce quil vit au travers de la fume le fit tomber genoux prs de Dismarum. La bte se tenait prs du tas de feuilles mortes, ses ailes membraneuses dployes, ses yeux trouant lobscurit tels deux charbons ardents. Elle tait deux fois plus haute que lui, mais dune maigreur squelettique. travers sa peau translucide, tendue craquer sur ses os et ses ligaments, Rockingham aperut les quatre curs qui battaient dans sa poitrine, pompant un fluide noir et lenvoyant irriguer ses organes. La lumire des flammes mettait en vidence dautres dtails internes, un flux immonde et grouillant. La nause tordit lestomac du soldat, et, malgr la chaleur de lincendie, il sentit une sueur froide perler sur son front. La crature battit des ailes une dernire fois, projetant vers lui un nouveau tourbillon de braises. Puis ses ailes se replirent derrire ses paules saillantes. Elle savana vers les deux hommes, ses pieds griffus ouvrant de profonds sillons dans la terre battue et sa tte chauve pivotant pour observer tour tour Rockingham et Dismarum. Ses lvres noires entrouvertes rvlaient une profusion de crocs jaunes effils. Ses grandes oreilles pointues frmissaient. Elle tendit une main vers le soldat. Des griffes pareilles des dagues glissrent hors de leur fourreau de chair. Un liquide verdtre dgoulinait de leur pointe. Rockingham tait capable didentifier du poison dun simple coup dil. Alors, il sut quel genre de crature se tenait devant lui. Il nen avait jamais vu de semblable, mais il en avait souvent entendu parler dans les couloirs de la forteresse gulgothane. Ctait un skaltum, un des lieutenants du Seigneur Noir. La crature ouvrit la bouche pour parler. Une langue noire, - 90 -

aussi longue que le bras dun homme, darda entre ses lvres. O est lenfant ? siffla-t-elle dune voix aigu. O est lenfant que cherche le seigneur suprme ? Dismarum leva la tte vers elle, se gardant bien toutefois de croiser son regard. Elle dborde de pouvoir, rpondit-il. (Dun geste vague, il dsigna les feux alentour.) Elle a dclench un incendie pour nous chapper et sest enfuie dans le verger. La crature se rapprocha du vieillard et lui prit le menton de sa main osseuse. Rockingham vit Dismarum se raidir et rejeter la tte en arrire pour viter que les griffes acres lui transpercent la peau. Elle sest chappe ? Pourquoi le matre na-t-il pas t prvenu ? Nous lui avons tendu un pige, chuchota Dismarum dune voix aussi tnue que le bruissement dun roseau agit par le vent. Nous nous emparerons delle avant le lever du soleil. Notre glorieux seigneur la veux et vite ! (Furieux, le skaltum cracha sur le sol ; sa salive empoisonne grsilla en touchant la terre battue.) Tchez de ne pas le mcontenter ! Elle est captive de cette valle. Nous russirons. La crature se pencha vers Dismarum et lui donna un rapide coup de langue sur le nez. Ou vous subirez les consquences de votre chec, siffla-telle. Puis elle rtracta ses griffes et lcha le vieillard. Celui-ci inclina la tte. Le Seigneur Noir a fait preuve dune grande sagesse en vous envoyant nous. Avec votre aide, nous sommes certains de russir. Le skaltum pencha la tte sur le ct, examinant Dismarum avec curiosit. Je te connais, vieillard, nest-ce pas ? Rockingham vit le voyant frissonner de rage ou de terreur, il naurait su le dire. Alors, le skaltum reporta son attention sur lui. Quant toi dont la chair est encore si frache Je me souviens de toi, dclara-t-il, les yeux brillants dune joie - 91 -

mauvaise. Rockingham ne savait pas de quoi il parlait. Sil avait dj rencontr une telle crature, il naurait pas pu loublier, et-il vcu plus dun millnaire. Le skaltum posa un doigt sur sa poitrine. son contact, Rockingham frmit dapprhension. Il sattendait ce quune griffe le transperce. Au lieu de quoi, la crature se pencha vers lui. Elle lui prit la nuque de sa main libre et pressa son museau sur sa bouche. Non ! voulut hurler Rockingham. La langue du skaltum se glissa entre ses lvres ouvertes. Il se dbattit, mais la crature le maintint immobile tandis quelle sondait lintrieur de sa bouche. Un haut-le-cur saisit le soldat. Sa gorge se serra, et son sang rugit dans ses oreilles. Juste avant quil perde la raison, le skaltum le lcha. Il se redressa et recula. Je sens le got de lempreinte quelle a laisse en toi, lcha-t-il dun ton satisfait. Rockingham tomba quatre pattes devant la crature et vomit.

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Le jongleur entra dans la chambre la suite de la musicienne. Pour seize pices de cuivre, on navait pas droit grand-chose, remarqua-t-il. La pice tait plonge dans lobscurit, mais la femme de chambre se dirigea vers la lanterne et alluma la mche. La brusque clart narrangea rien. Les murs avaient grand besoin dune couche de peinture frache, et lunique lit semblait tre la principale source de subsistance de la nue de mites qui voletaient autour de la lumire. Le seul autre meuble tait une penderie en bois de cdre dlabre qui se dressait contre le mur de gauche. Le jongleur sen approcha et louvrit. Sa porte commena par rsister, puis cda avec un craquement de protestation. Un peu de poussire sen chappa. Elle tait vide. La pice avait galement grand besoin dtre are elle empestait la sueur et la cire refroidie. Mais sa fentre troite, qui surplombait la cour de lauberge, tait scelle par une crote de peinture. Trois tages plus bas, des voix alarmes se mlaient des bruits de sabots. Les citadins taient toujours proccups par lincendie du verger. Le jongleur, en revanche, ne se sentait nullement concern. Il glissa une pice la femme de chambre. Celle-ci le remercia dun signe de tte et sortit. Il verrouilla la porte derrire elle et attendit que ses pas sloignent dans le couloir. Personne dautre ne sapprocha de la chambre. Satisfait, il pivota vers la musicienne, qui avait dpos son paquetage au pied du lit. Serrant son instrument contre elle, la jeune femme sassit sur le couvre-lit froiss. Son visage tait tourn vers la fentre, de sorte que ses cheveux blonds formaient un rideau entre eux. - 93 -

Tout lheure, tu mas appel Erril, lana le jongleur, impatient de rsoudre ce mystre. Pourquoi ? Cest bien ton nom, nest-ce pas ? La musicienne dposa son luth ct delle, mais garda une main sur ltui de tissu. Le jongleur ignora sa question. Et quel est le tien ? Neelahn de Lokaihera, rpondit timidement la jeune femme. Elle leva les yeux vers lui comme si elle sattendait ce que a lui dise quelque chose. Lokaihera. Un souvenir diffus sagita dans les profondeurs de sa mmoire, mais il narrivait pas mettre le doigt dessus. Il avait travers tant de villes et de villages Et o cela se trouve-t-il ? Neelahn se recroquevilla sur elle-mme et sortit le luth de son tui. De nouveau, le grain rouge du bois parut dessiner des tourbillons sa surface. Comme tu as la mmoire courte, Erril de Standi, soufflat-elle. Le jongleur soupira. Il tait dj las de cette petite danse. Personne ne ma appel ainsi depuis des centaines dhivers. Lhomme qui portait ce nom est mort depuis longtemps. Il se dirigea vers la fentre et carta le rideau us jusqu la trame. Des hommes munis de torches sagitaient dans la cour. Dautres saisissaient des seaux et des pelles. Un chariot approcha ; ils montrent larrire. Le conducteur dut cingler ses deux chevaux avec une badine pour leur faire tirer une si lourde charge. Erril regarda le vhicule sloigner en direction de la route. louest, une lueur orange nimbait les collines. Un frisson le parcourut. Il ne se souvenait que trop bien de la dernire fois o il stait tenu dans cette valle maudite. lpoque, dj, il avait contempl des feux depuis la fentre dune auberge. Pourquoi me cherchais-tu ? demanda-t-il sans se retourner. Dans le reflet de la vitre, il vit Neelahn incliner la tte et - 94 -

effleurer les cordes de son luth. Quelques notes solitaires adoucirent les contours tranchants de la pice. Parce que nous sommes les derniers, rpondit-elle simplement. Sa mlodie entranait Erril hors de ce gourbi, vers un ailleurs lointain. Il se tourna vers elle. Les derniers quoi ? marmonna-t-il. Les derniers murmures dun pouvoir trs ancien celui du Chi. Il se rembrunit. Au fil du temps, il en tait venu har le nom de lesprit divin qui avait abandonn Alasa et lavait laisse se faire profaner par le Gulgotha. Sa voix se durcit. Je ne porte pas ce pouvoir en moi. Neelahn inclina la tte sur le ct, et ses cheveux lui masqurent le visage. Tu as vcu plus de cinq sicles, et tu doutes de ton pouvoir ? Ma longvit est luvre de mon frre. Cest lui qui me la confre. Shorkan Erril sursauta en entendant le nom de son cadet. Haussant les sourcils, il dtailla la musicienne. Comment se fait-il que tu saches autant de choses sur moi ? Jai tudi les vieilles histoires. (Dun doigt gracile, Neelahn carta une mche blonde qui lui tombait devant la figure, rvlant un de ses yeux violets.) Et les anciennes prophties : Les trois deviendront un, et le Grimoire sera li . Ces histoires et ces prophties sont tombes dans loubli depuis longtemps, contra Erril. La jeune femme plissa les yeux. Une chose est sre : tu nes plus lhomme quelles dcrivaient celui qui, jadis, sauva le Grimoire et le protgea. Celui qui tenta dorganiser la rsistance contre le seigneur suprme du Gulgotha. On prtend que cet homme-l arpente toujours le continent. a reste dmontrer. (Erril sassit sur le bord de la fentre.) Comment mas-tu reconnu ? - 95 -

Neelahn bera son luth dans son giron et en pina les cordes une seule fois. Grce la musique. Comment a ? Quel rapport entre moi et ton instrument ? La jeune femme caressa la hampe de son luth du bout de lindex. Au-del des Dents, au cur des contres du Couchant, se dressait jadis un trs vieux bosquet de koakona. Te souviens-tu des koakona, les arbres esprits ? Ou les as-tu oublis, eux aussi ? Je me souviens de celui qui poussait au centre de Valloa. (Un instant, Erril revit les rayons du soleil filtrer travers les branches du koakona, faisant tinceler ses fleurs comme des saphirs.) Son sommet dpassait celui des plus hautes tours de la cit. Neelahn se redressa sur le lit et, pour la premire fois, lui rvla entirement son visage. La voix enroue par une poignante mlancolie, elle demanda : Fleurit-il encore ? Non. La dernire fois que je lai vu, la saumure avait fait pourrir ses racines. (Erril vit que ses mots blessaient la jeune femme.) Je crois quil est mort, acheva-t-il doucement. Une larme roula sur la joue de Neelahn. Le bosquet dont je te parle sappelait Lokaihera, le Cur de la Fort, murmura-t-elle tristement. Il Erril bondit sur ses pieds. Soudain, il se rappelait. Lokaihera ! Telle une rivire dbordant de son lit durant un orage, un souvenir le submergea. Une image simposa son esprit, si nette que ses genoux flageolrent. Assis la table de la cuisine, son pre fumait sa pipe en frottant son estomac plein dun air rjoui. Erril revit les vaisseaux sanguins clats qui dessinaient un filigrane rouge sur son nez, sentit lodeur cre du tabac, entendit les pieds de sa chaise racler sur le sol de planches. Mon pre, marmonna-t-il. Une fois, il ma racont quil tait all l-bas dans sa jeunesse. Jai toujours cru que cet endroit tait une fable. Il parlait de nymphes maries aux arbres esprits, de loups aussi grands que des hommes et de troncs - 96 -

aussi larges que notre maison. Lokaihera nest pas une fable, contra Neelahn. Ctait mon foyer. Erril garda le silence, songeant son propre foyer. Le souvenir de son pre avait suscit un dferlement dimages anciennes dimages quil stait donn beaucoup de mal pour oublier. Son frre et lui jouant cache-cache dans les champs. La fte des rcoltes durant laquelle il avait embrass une fille pour la premire fois. La faon dont les plaines de Standi semblaient stirer linfini. Je suis dsol, dit-il enfin. Que lui est-il arriv ? Les paules de Neelahn saffaissrent. Cest une trs longue histoire, qui prend sa source une poque o ton peuple ne vivait pas encore sur ce continent. Une race abominable, les elphes, a lanc une maldiction sur nos arbres esprits. La jeune femme parut se replier en elle-mme, se soustraire la ralit tangible de la pice. Dans sa voix, Erril entendit palpiter une douleur ancienne mais encore bien vivace. Jai entendu des lgendes au sujet des elphes ces spectres aux cheveux dargent, lana-t-il en voyant quelle ne faisait pas mine de continuer. Je croyais que ctaient des cratures mythiques. Le temps transforme toutes les vrits en vulgaires mythes. (Neelahn leva brivement les yeux vers lui.) Tu es mieux plac que quiconque pour le savoir, Erril de Standi. Pour la plupart des gens, tu es toi aussi un mythe et une lgende. cela, Erril ne sut que rpondre. Au fil des ans, reprit la jeune femme, nous avons cherch un moyen dempcher la mort de nos arbres. Mais la Pourriture a continu se propager. Les fleurs ont cess de souvrir ; les feuilles sont tombes en poussire entre nos doigts ; les branches se sont couvertes de larves qui ont rong leur corce. Notre majestueux foyer a t rduit une poigne de koakona. Les derniers survivants auraient fini par succomber si un mage de ton peuple ne les avait pas prservs laide dune bndiction chyrique. Hlas ! Lorsque le pouvoir du Chi a commenc sestomper, la Pourriture est revenue en force. Nos - 97 -

arbres, qui prospraient depuis lenfance du monde, ont recommenc prir. Et mon peuple sest teint avec eux. Ton peuple ? Mes surs et nos esprits. Nous sommes lies nos arbres comme vous les humains tes lis votre me. Lun ne peut exister sans lautre. Tu, bredouilla Erril, abasourdi. Neelahn repoussa ses cheveux en arrire. Je fais partie des nyphai. Tu es une nymphe ? Elle pina les lvres. Cest ainsi que ton peuple nous appelle. Mais mon pre ma dit que vous ne pouviez pas vivre plus dune centaine de pas de vos arbres, protesta Erril. Comment peux-tu tre ici, lautre bout du monde ? Ton pre se trompait. (Neelahn posa une main sur son luth.) Nous devons rester prs de notre esprit, et non prs de notre arbre. Un matre artisan des contres du Couchant a taill ce luth dans le cur agonisant du dernier koakona Mon arbre. Dsormais, son esprit rside dans le bois de linstrument. Sa voix interpelle tous ceux qui se souviennent encore de la magie. Pour quoi faire ? stonna Erril. Le temps de la magie est rvolu depuis belle lurette ! Sans se troubler, Neelahn poursuivit : Sa chanson attire ceux qui lui ressemblent ceux qui portent toujours en eux des traces de magie comme un aimant attire le fer. Depuis des annes, je parcours le continent en qute de ces tres. Je joue sa musique, et il me permet de voir dans lesprit de ceux qui lcoutent. Ce soir, jai vu ce dont tu te souvenais : les tours de Valloa, les champs de tes plaines natales. Jai aussitt su qui tu tais. Et quattends-tu de moi ? Un remde. Pour gurir quoi ? Lokaihera, bien sr. Je suis la dernire. Quand je disparatrai, mon peuple et nos esprits me suivront dans la tombe. Je ne puis le permettre. - 98 -

Comment suis-je cens taider ? Je lignore. Mais la gardienne du plus vieux de nos esprits a eu une vision sur son lit de mort. Erril soupira et se massa une tempe. Jen ai soup des visions et des prophties. Regarde o elles mont conduit. Elles tont conduit moi, Erril de Standi, rpliqua Neelahn dun ton vibrant despoir. Notre rencontre nest que le fruit du hasard. Tu lui accordes trop de signification. Non. Cette soire regorge daugures. Que veux-tu dire ? La vision de la gardienne lui a montr Lokaihera renaissant des cendres dun feu allum par la magie le vert de la vgtation jaillissant du rouge des flammes. Et voici que je contemple une crature de la magie dans la lueur dun incendie. Je ne suis pas une crature de la magie, se dfendit Erril. Je suis un homme. Je peux tre bless comme nimporte qui. (Il dsigna le moignon de son bras.) Je peux mourir comme nimporte qui. La seule diffrence, cest que je ne vieillis pas. Et cest une maldiction plutt quune bndiction. Cest suffisant, dclara Neelahn. Le feu et la magie dansent dans la nuit. (Ses yeux violets tincelaient comme les fleurs semblables des joyaux qui paraient le koakona solitaire de Valloa.) Cest un bon dbut.

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Le glapissement de la crature aile fendit les tnbres comme le hachoir dun boucher. La bte les avait traqus toute la nuit. Les oreilles encore bourdonnantes des chos de son cri, Elena sarc-bouta pour tirer Brume hors du lit de la rivire assche. Les muscles bands et les poings crisps sur la bride de la jument, Joach grogna : Elle a capt notre odeur. Tant pis pour Brume. Il faut filer ! Non ! aboya Elena. Elle se laissa glisser dans la pente et passa derrire la jument dont les sabots staient enfoncs dans la glaise jusquaux paturons. puise, Brume ne cherchait mme plus se dgager. Elena passa une main sur son flanc fivreux. De la sueur dgoulinait de son pelage et svaporait en formant un petit nuage blanc dans lobscurit glaciale. Je suis dsole, ma belle, souffla la jeune fille. Mais je ne te laisserai pas renoncer ! Elle empoigna la queue de la jument la base et la rabattit sur son dos. Maintenant, bouge-toi ! ordonna-t-elle en lui donnant une claque sur le postrieur et en lui tordant vicieusement la queue. Brume hennit de douleur. Dune ruade, elle sarracha la glaise. Elena vola en arrire et atterrit au fond du ravin. Allonge sur le dos, elle regarda Joach tirer la jument du pige dans lequel elle avait failli sembourber. Soudain, un second glapissement rsonna travers les collines. Il semblait plus proche que le premier. Dpche-toi, El ! appela Joach. Elena neut pas besoin quil le lui dise deux fois. Elle se - 100 -

releva et se hta descalader la pente dont la terre molle se drobait sous ses pieds. Quand elle eut atteint le sommet, Joach tendit un doigt. Par l. La crique du Moulin ne se trouve plus qu quelques lieues. La jeune fille secoua la tte. Nous devons nous mettre labri. La crature ne tardera pas nous rattraper. Prenant les rnes de Brume des mains de son frre, elle entrana la jument dans la direction oppose vers lincendie qui ravageait la valle. El, que fais-tu ? protesta Joach. La fume nous dissimulera et fera perdre notre piste au prdateur, expliqua la jeune fille. Viens vite ! Je connais un endroit o nous cacher jusqu ce quil se lasse de nous chercher. Son frre lui embota le pas, dtaillant la ligne de flammes dun air inquiet. condition quon ne se fasse pas carboniser avant Elena lignora. Elle tait trop occupe tenter de se reprer. La fume et les battements prcipits de son cur troublaient sa concentration. tait-ce le bon chemin ? Elle croyait reconnatre cette partie du verger, mais elle nen tait pas sre. Tandis quelle courait, tirant Brume derrire elle, la jeune fille balaya le paysage du regard. Oui ! Cette pierre en forme de tte dours Elle ne stait pas trompe. Inflchissant sa trajectoire vers la gauche, elle fit signe Joach de la suivre vers une cuvette envahie par les broussailles. Soudain, la nappe de fume qui masquait les toiles bouillonna au moment o une masse sombre passa un jet de pierre au-dessus de leur tte. Elena crut sentir le poids du monstre peser sur elle alors quil les survolait, filant droit vers le ravin dont ils venaient de sextirper. Joach regarda fixement sa sur, carquillant les yeux dans la maigre lumire des feux alentour. Dans ses prunelles, Elena reconnut la mme terreur qui lui comprimait le cur. Sils avaient fonc vers la crique du Moulin, ils auraient offert une cible parfaite la crature. Le jeune homme hocha la tte pour - 101 -

inciter sa sur continuer. Elena ouvrit la voie. Elle se dplaait aussi vite que possible, mais en sefforant de ne pas faire de bruit. Quand elle aperut le Vieillard, elle sautorisa un petit soupir de soulagement. Guidant Brume par la bride, elle plongea dans la vgtation foisonnante qui formait une oasis de chaos au milieu des arbres soigneusement aligns. Un bras repli devant son visage, elle se fraya un chemin parmi les broussailles jusquau fond de la cuvette. Douce Mre, souffla Joach lorsque ses yeux se posrent sur le Vieillard. Je narrive pas y croire. Devant lui se dressaient les vestiges dun arbre massif : pas un de ces pommiers maigrichons que les hommes avaient plants dans la valle, mais un des gants vgtaux qui vivaient l bien avant leur arrive. Huit adultes aux bras tendus nauraient pas suffi encercler son tronc. Son sommet tait tomb depuis longtemps, ne laissant quune souche dchiquete et une unique branche tendue vers le ciel. Je lai trouv pendant que jexplorais la valle, expliqua Elena voix basse non pour viter de se faire reprer par le prdateur, mais par respect pour larbre vnrable quelle contemplait. Je lai surnomm le Vieillard. Elle entrana son frre vers une longue fente noire qui bait dans lcorce grise. Lintrieur est creux ; il forme une sorte de caverne naturelle. Nous pourrons Un glapissement de rage retentit travers la valle. Leur poursuivant venait de raliser que ses proies avaient russi lui chapper. Sans rien ajouter, Elena et Joach se rfugirent dans ltreinte du Vieillard. Brume ne rechigna mme pas les suivre dans leur cachette. La cavit tait assez vaste pour abriter un petit troupeau. La premire chose qui frappa Elena lorsque la pnombre se referma sur elle, ce fut lodeur du Vieillard. Le parfum doucetre qui planait sous les branches du verger battait en retraite devant la fragrance boise de larbre. Ici, lair embaumait la sve de pin. Bien que le Vieillard soit mort depuis longtemps, ses effluves - 102 -

persistaient comme si son esprit sattardait lintrieur de sa coquille. Mme la fume suffocante qui sinsinuait dans la cuvette ne pouvait touffer sa prsence. Elena posa tendrement la main sur le bois. Elle savait que le Vieillard les protgerait durant cette affreuse nuit. Lorsque sa paume droite toucha lcorce, elle sentit une fracheur apaisante remonter le long de son bras jusqu son cur. Et lespace dun instant, elle crut entendre un chuchotement caverneux dans sa tte. Fille du sang et de la pierre Je te demande une faveur Cherche mes enfants. Elena secoua la tte. Voil que son imagination enfivre par la terreur lui jouait des tours ! Comme si elle navait pas dj assez de soucis Elle retira sa main et croisa les bras sur sa poitrine en un geste dfensif. Joach sapprocha delle. Sans un mot, les deux jeunes gens se prirent par la main et, immobiles, guettrent les bruits de la nuit. Quelques minutes plus tard, les glapissements sloignrent. Ils avaient russi semer la bte ; celle-ci abandonnait la poursuite Du moins, pour le moment. Joach passa la tte lextrieur et promena un regard la ronde. Nous devons partir, dclara-t-il. Le feu ne tardera pas nous rejoindre. Si nous restons ici, nous serons pris au pige. Bien que rpugnant quitter ltreinte rconfortante du Vieillard, Elena acquiesa. Elle guida Brume hors de la cavit et fut aussitt assaillie par une fume cre qui lui piqua les yeux et le nez. Elle jeta un coup dil par-dessus son paule. Lincendie embrasait lhorizon dun bout lautre ; son rugissement avide se dversait depuis les crtes flamboyantes. Il faut faire vite, dit Joach en cartant les broussailles qui lui barraient le chemin. Nous avons encore plusieurs lieues parcourir avant datteindre la crique. Elena suivit son frre. Bientt, ils sortirent de la cuvette et slancrent travers le verger. La jeune fille ne cessait de regarder derrire elle pour jauger la progression de lincendie. Joach et elle taient de nouveau pourchasss mais, cette fois, par des flammes aveugles. - 103 -

Sa dernire vision du Vieillard fut celle de sa branche unique qui sagitait, tel le bras dun homme en train de se noyer dans une mer de feu et appelant laide. Les yeux pleins de larmes, elle se dtourna. Des mots tranges rsonnaient encore dans sa tte. Cherche mes enfants. Je narrive pas croire que le gamin de Bruxton ait pu faire une chose pareille ! gronda le conducteur du chariot, un homme aussi rabougri et tordu quune racine, en frappant son banc du poing. larrire du vhicule, ses passagers poussrent des exclamations de colre. Plusieurs dentre eux agitrent leur pelle dun air menaant. Les deux mains poses sur le pommeau de sa selle, Rockingham se pencha vers son interlocuteur. Son pre ne savait pas quoi faire. Cest pourquoi il a rclam laide du voyant. Du pouce, il dsigna Dismarum qui montait une petite jument attache par la bride son talon haletant. Le vieillard avait rabattu sa capuche sur son front ; il oscillait sur sa selle comme sil somnolait. Et vous dites que Bruxton la surpris avec sa sur quil a contempl cette abomination de ses propres yeux ? insista le conducteur. Rockingham acquiesa. Dans la grange. Ils se roulaient dans le foin comme des chiens en chaleur. Des hoquets de stupfaction outre slevrent de larrire du chariot. Il rprima un sourire. Ctait presque trop facile. Toutes les familles nourrissaient les mmes peurs secrtes ; il suffisait de quelques paroles bien choisies pour les exciter et les faire remonter la surface. Un vent froid, venu de la montagne, balayait la route plonge dans les tnbres. Le soldat resserra sa cape sur ses paules et jeta un coup dil aux collines voisines, Lincendie continuait se propager parmi les arbres, crachant de grandes colonnes de fume noire. Un couinement se fit entendre dans le dos du conducteur. - 104 -

Que sest-il pass quand vous tes arrivs l-bas ? Rockingham se redressa sur sa selle et reporta son attention sur lhomme qui venait de parler. Nous avons trouv le garon une hache la main. Sa mre gisait ses pieds dans une mare de sang. Le corps de son pre refroidissait dj dans la cour. Douce Mre ! Plusieurs citadins pressrent un pouce sur leur front le rflexe traditionnel pour se garder contre le mal. Quant la fille, elle avait dj mis le feu la grange et la maison. Le garon sest jet sur nous en brandissant son arme. Le voyant tant sous ma protection, jai d battre en retraite. Comment est-ce possible ? souffla le conducteur, les yeux carquills par le choc. Je connais ces gamins. Ils avaient lair de bons petits toujours polis, pas mchants pour deux sous. Dismarum, qui avait gard le silence jusque-l, leva la tte pour offrir son visage la lumire des torches. Cest luvre de dmons, affirma-t-il. Des esprits malfiques se sont empars deux. Cette fois, tous les occupants du chariot portrent un pouce leur front. Un homme plus impressionnable que les autres sauta terre et rebroussa chemin vers la ville toutes jambes. Lobscurit lengloutit. Capturez-les et amenez-les-moi, ordonna Dismarum. Mais surtout, ne leur faites pas de mal. Sinon, le mal abandonnera leur cur mourant pour semparer dune autre victime peuttre un de vos propres enfants. Prenez garde. Puis il baissa la tte et, dune main osseuse, fit signe Rockingham davancer. Le soldat talonna sa monture. La jument de Dismarum lui embota docilement le pas. Faites passer le mot ! jeta-t-il par-dessus son paule aux occupants du chariot. Fouillez les environs ! Et quand vous les aurez trouvs, conduisez-les la garnison ! Ds quun virage dissimula le vhicule leurs yeux, il fit ralentir son talon pour se mettre au niveau de Dismarum. Le pige est amorc, grimaa-t-il. Le vieillard garda le silence. - 105 -

Soudain, un lourd battement dailes se fit entendre devant eux. Une forme noire jaillit au-dessus des arbres. Les deux hommes rentrrent la tte dans les paules comme elle les survolait et continuait en direction de la ville. Priez pour quil soit efficace, grommela Dismarum tandis que la crature disparaissait dans les tnbres plissantes, lest. Elena tait monte derrire son frre. Les bras passs autour de sa taille, elle laissait Joach guider Brume vers la berge den face. En traversant la large crique peu profonde, la jument faisait jaillir des claboussures qui atteignaient parfois les mollets de la jeune fille. La caresse glaciale de leau rappela Elena que lhiver tait tout proche. Mais Brume poussa un hennissement joyeux, comme si le liquide dans lequel elle pataugeait dissipait la terreur que lui avaient inspire les flammes. Nous devrions tre en scurit de lautre ct, dclara Joach dune voix raille par la fatigue et la fume. La distance qui spare les deux rives est assez grande pour que le feu ne puisse pas sauter de lune lautre. Du moins, je lespre. Elena ne rpondit pas. Elle aussi, elle lesprait. Derrire elle, les flammes se dployaient travers le verger tels les doigts dune main inquisitrice. On aurait dit que lincendie les cherchait. Un peu plus tt, il avait failli les acculer dans une faille escarpe entre deux collines. Joach et elle avaient d remonter sur le dos de leur jument et senfuir au galop. Ils nen avaient rchapp que de justesse. Une chose au moins rassurait la jeune fille : depuis plusieurs heures, ils navaient pas vu le moindre signe de la crature aile. Le temps quils atteignent la crique du Moulin, la lune stait dj couche. lest, lhorizon plissait. Laube ne tarderait pas se lever. Joach, on est encore loin de Gelbourg ? Je ne sais pas trop. Jai du mal me reprer dans cette pure de pois. Mais je pense quon devrait latteindre aux premires lueurs du jour. (Le jeune homme talonna Brume pour linciter gravir la berge.) On ferait mieux de continuer pied, - 106 -

suggra-t-il une fois parvenu au sec. Il se laissa glisser terre et tendit la main sa sur pour laider descendre. Lorsque ses pieds touchrent le sol, les jambes dElena flageolrent, et elle faillit tomber genoux tant elle tait puise. Une douleur sourde pulsait dans ses muscles ; ses articulations protestaient chacun de ses mouvements. Elle se sentait toute meurtrie, comme si on lavait corche vive. Joach la soutint de son bras. On peut se reposer quelques minutes, si tu veux. La jeune fille essuya son visage macul de suie et hocha la tte. Dun pas chancelant, elle se trana jusqu un rocher couvert de mousse et sassit dessus. Brume fourra son museau dans une touffe dherbe et se mit brouter. Joach poussa un soupir et se laissa tomber par terre. Il se pencha en arrire et, en appui sur ses bras tendus, observa le torrent de fume qui se dversait dans le ciel. Elena baissa la tte. En lespace dune journe, tout ce en quoi elle avait jamais cru lui avait t brutalement arrach. Le sol sur lequel elle marchait stait chang en marcage. Rien ne lui semblait plus rel. Mme Joach et Brume, qui se tenaient tout prs delle, lui paraissaient aussi dnus de substance que des fantmes comme sils risquaient tout instant de se changer en poussire que le vent emporterait, la laissant seule parmi les arbres. Senveloppant de ses bras, elle se balana davant en arrire. Un frisson la parcourut. Elle ne pouvait plus retenir ses larmes. Elle ne ragit pas lorsque Joach se releva et se dirigea vers elle. Son frre la prit dans ses bras et la serra contre lui pour lempcher de trembler. Il ne dit pas un mot, se contentant de ltreindre de toutes ses forces. Peu peu, les sanglots dElena sapaisrent. Elle se laissa aller et posa sa tte contre la poitrine de Joach. Instinctivement, elle sut que son frre ntait pas seul la rconforter. Dans la chaleur de son corps, elle percevait tout lamour de leur mre ; dans la vigueur de ses bras, toute la force de leur pre. Quoi quil ait pu se passer cette nuit-l, ils formaient toujours une famille. - 107 -

Elena aurait bien voulu rester l jusqu ce que le soleil franchisse les pics montagneux. Mais soudain, Brume souffla, rencla et fit un bond sur le ct, les oreilles frmissant dapprhension. Joach lcha sa sur et se redressa, tous les sens en alerte. Elena se leva et saisit les rnes de la jument. Joach saccroupit au bord de leau et sonda du regard le fond de la crique. Tu vois quelque chose ? senquit la jeune fille. Son frre secoua la tte. Non. Il ny a rien. Brume est nerveuse, cest tout. Elena pouvait comprendre la pauvre bte. Elle se rapprocha prudemment de Joach et jeta un coup dil la ronde. Leau de la crique gargouillait sur un lit de pierres polies entre ses rives envahies par les fougres. Tout semblait normal. Tu as peut-tre raison, commena-t-elle. Puis elle sinterrompit et cligna des yeux. Ses yeux fatigus lui jouaient-ils des tours ? Une lueur argente, pareille un reflet de clair de lune, dansait la surface de leau. Mais la lune stait dj couche Tandis quElena lobservait, elle se mit tourbillonner dans le sens contraire du courant. Quest-ce que cest ? demanda la jeune fille. Quoi ? Du doigt, elle dsigna la tache scintillante qui se rpandait la surface de la crique tel du lait renvers. Joach lui lana un regard intrigu. Je ne vois rien. La lumire dans leau. L ! Le jeune homme recula dun pas et tenta dentraner sa sur avec lui. Mais Elena resta plante sur la berge. El, il ny a rien. Elle regarda la lueur faiblir, onduler une dernire fois et se volatiliser comme par magie. Elle a disparu, chuchota-t-elle en se frottant les yeux. Joach la fixait avec une moue sceptique. Je te jure quil y avait quelque chose, insista Elena. Moi, je nai rien vu. (Son frre haussa les paules.) Avec la - 108 -

nuit que nous venons de passer, ctait probablement un danger de plus. Estimons-nous heureux que a ne se soit pas attard. Non. (Elena avait parl sans rflchir, mais elle sut aussitt quelle disait la vrit.) Non, a ne nous voulait pas de mal. Quoi quil en soit, je commence en avoir ma claque des phnomnes tranges. Fichons le camp dici. Nous avons encore une longue marche devant nous avant datteindre Gelbourg. Joach jeta un dernier coup dil la crique, puis secoua la tte et se mit longer la rivire en direction de laval. Elena lui embota le pas, guidant Brume par la bride. Dans sa tte, elle revit la lumire argente. Ce ntait peuttre quune hallucination, mais lespace dun instant, juste avant quelle svanouisse, une image stait forme en son sein : celle dune femme avec des toiles en guise dyeux. Puis il ny avait plus eu que des pierres et de leau noire. Ladolescente grimaa. La fatigue la faisait srement divaguer. Elle ne voyait pas dautre explication. Mais alors Quand limage lui tait apparue, pourquoi sa main souille stait-elle soudain embrase comme si elle avait touch le soleil ? Pourquoi la sensation stait-elle dissipe en mme temps que la lumire ? Et pourquoi Joach navait-il rien vu de tout cela ? Brume poussa Elena du museau. La jeune fille pressa le pas pour rattraper son frre. Trop de questions se bousculaient dans sa tte. Peut-tre trouverait-elle des rponses Gelbourg.

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Laube napporta nulle chaleur dans la minuscule chambre dauberge. Erril avait dormi par terre, envelopp dune couverture, son havresac pos sous sa tte en guise doreiller. Il tait dj rveill lorsque les premires lueurs du jour avaient rvl la danse paresseuse des particules de poussire dans la pice. La soire avait t longue. Neelahn et lui avaient parl trs tard dans la nuit avant de convenir que quelques heures de repos leur seraient ncessaires pour affronter la matine suivante. La jeune femme stait endormie tout habille sur le lit, serrant son luth contre sa poitrine tel un amant. De son ct, Erril navait connu que de brves priodes dassoupissement durant lesquelles de terribles cauchemars lavaient assailli. Renonant poursuivre le sommeil qui le fuyait, il avait regard le ciel plir et le soleil se lever. Ses penses tourbillonnaient dans sa tte, mlange chaotique de souvenirs, de questions et de craintes. Pourquoi tait-il rest avec cette folle ? Aprs quelle eut ferm les yeux et que son souffle eut ralenti, il aurait trs bien pu se faufiler hors de la chambre et disparatre la faveur des tnbres. Mais la conviction quil avait perue dans sa voix lavait retenu. Fallait-il, comme elle le prtendait, attribuer une quelconque signification leur rencontre ? Lincendie qui ravageait la valle tait-il bel et bien un augure ? Et surtout, pourquoi tait-il revenu dans cette valle maudite ? Il connaissait au moins la rponse cette dernire question. Bien quil le dsirt, il ne pouvait demeurer aveugle ses motivations. La journe de la veille avait marqu lanniversaire de la cration du Grimoire et, plus important, celui de la mort - 110 -

de son frre. Il revoyait encore Shorkan, Greshym et lenfant dont il navait jamais connu le nom sagenouiller dans le cercle de cire tandis que les tambours grondaient au loin. Tel un tableau la peinture encore humide, cette image demeurait vivace dans sa mmoire. Cinq cents hivers auparavant, il stait tenu dans une auberge similaire, le Grimoire la main, et il avait regard le sang dun innocent se rpandre ses pieds. Sans quil le sache, la marche des ans stait arrte pour lui en cet instant prcis. Il lui avait fallu plusieurs annes pour raliser quelle maldiction lui avait t lance ce soir-l : jamais il ne vieillirait. Il avait vu tous ceux qui lui taient chers se fltrir et mourir pendant que son propre visage demeurait lisse et inchang. Et dans leurs yeux, il avait parfois dcel une lueur de colre face tant dinjustice. la fin, son chagrin avait eu raison de lui. Il ne supportait plus de voir ses proches disparatre lun aprs lautre. Aussi stait-il lanc sur les routes, renonant fonder un foyer et tisser le moindre lien avec autrui. Tous les cent ans, il revenait dans cette valle, esprant trouver des rponses ses questions. Quand cela se terminerat-il ? Pourquoi dois-je continuer vivre ? Jusque-l, aucune ne stait prsente lui. Au fil des ans, les cicatrices laisses par cette funeste nuit staient estompes. Les gens avaient oubli. prsent, plus personne ne se souvenait des morts ni nallait se recueillir sur leurs tombes anonymes. Mais chaque sicle, Erril retournait sur le champ de bataille pour honorer les victimes de la marche des Carnassires. Elles mritaient bien quau moins une personne se remmore leur bravoure et leur sacrifice. Erril savait quil aurait pu se planter sa propre pe dans le ventre et mettre un terme son existence maudite. Il avait caress cette ide pendant maintes nuits o le sommeil stait refus lui. Mais son cur refusait de cder la tentation. Shorkan tait mort en donnant la vie au Grimoire. Comment aurait-il pu se drober ses responsabilits quand son frre avait tant donn ? Ainsi revenait-il dans la valle tous les cent ans. Il entendit Neelahn sagiter sur le lit. Il la vit lever une main - 111 -

et se frotter les yeux comme pour en dissiper les derniers lambeaux de sommeil. Il se racla la gorge pour lui faire savoir que lui aussi tait rveill. La jeune femme se redressa sur un coude. Dj le matin ? Oui. Et si nous voulons trouver une table pour petitdjeuner, nous ferions bien de ne pas traner. Jai entendu des hommes aller et venir toute la nuit. Neelahn se leva, rajustant pudiquement sa tunique blanche. Peut-tre pourrions-nous manger dans la chambre, suggra-t-elle. Je Je naime pas trop la foule. Non. Ils ne servent que dans la grande salle. Erril enfila ses bottes et se leva. Il se tordit le cou pour faire craquer ses vertbres et jeta un coup dil par la fentre. louest, des tranes de suie maculaient le ciel, et un linceul de fume recouvrait la valle. De gros nuages gris samoncelaient derrire les montagnes. Un orage ne tarderait pas clater, et la pluie serait accueillie comme une bndiction. Au loin, Erril distingua quelques foyers dincendie qui dardaient encore leurs flammes entre les arbres. Plus prs, les collines taient presque uniformment noircies ; seules quelques taches vertes subsistaient sur leurs versants calcins. Neelahn le rejoignit et se passa les doigts dans les cheveux pour les dmler. Une bien sombre matine, murmura-t-elle en balayant le paysage des yeux. Jai dj vu pis, et ici mme, rpliqua Erril. Il se souvint du lendemain de la bataille de Nidiver. Le sang qui rougissait leau des rivires, les hurlements dagonie qui se rpercutaient sur les falaises abruptes des Dents, la puanteur de chair brle qui planait dans lair et faisait suffoquer les survivants En comparaison, cette matine tait presque riante. La Terre gurira, dit-il en se dtournant du paysage ravag. (Il chargea son havresac sur ses paules.) Elle gurit toujours. Neelahn saisit son paquetage et y attacha son luth. Non, pas toujours, dit-elle doucement. - 112 -

Erril lui jeta un coup dil. De nouveau, les yeux de la jeune femme contemplaient un ailleurs lointain. Il devina quelle songeait son bosquet perdu. Avec un soupir, il ouvrit la porte. Neelahn se faufila dans le couloir. Il la suivit tandis quelle se dirigeait vers lescalier. Les clats de voix qui montaient depuis le rez-de-chausse semblaient aussi forts que lorsquils staient retirs, la veille comme si les citadins avaient pass toute la nuit discutailler. De toute vidence, une agitation inhabituelle rgnait dans la salle commune. Lorsque les deux compagnons atteignirent le bas des marches, Erril aperut un homme maigrichon, aux cheveux roux en bataille et aux vtements couverts de suie, qui tapait du pied sur la scne. Aucune cuelle ntant pose ses pieds, Erril en dduisit que a ntait pas un artiste particulirement matinal. coutez-moi ! glapit lindividu dune voix stridente. Je le tiens du capitaine de la garnison en personne ! La grande salle tait bonde. Un homme qui portait une pelle sur son paule rpliqua : Laisse tomber, Harrol ! On commence par teindre le feu. Ensuite, on soccupera des gamins. Des gamins ? Cest lengeance du dmon ! cracha le rouquin. Et alors ? Les dmons naffament pas ma famille. Nous devons sauver ce qui reste de la rcolte, sans quoi, nous ne passerons pas lhiver. Harrol sempourpra de fureur, et ses paules se mirent trembler. Abruti ! tempta-t-il. ton avis, qui a allum lincendie ? Si nous ne leur mettons pas la main dessus, ils continueront foutre le feu aux vergers voisins. Cest vraiment ce que vous voulez voir toute la valle rduite en cendres ? Ce dernier argument eut raison de son interlocuteur. Neelahn leva un regard interrogateur vers Erril. Celui-ci haussa les paules. Ils se cherchent un bouc missaire, cest tout. Un vieil homme grisonnant, assis la table la plus proche, entendit ses paroles. - 113 -

Non, mon ami. Nous avons t prvenus. Tout a est la faute des petits Morinstal. Le mal a envahi leur cur. Erril acquiesa et, avec un vague sourire, entrana Neelahn vers le comptoir. Il ne tenait pas tre ml aux affaires des gens du coin. Saisissant deux tabourets, il en dsigna un sa compagne et se hissa sur lautre. Laubergiste tait son poste, mais ce matin, une expression rjouie illuminait sa face porcine. Visiblement, lincendie tait une aubaine pour lui. Rien de tel quune bonne catastrophe pour remplir ses poches. Erril lui fit signe, et il sapprocha deux. Il ne me reste que du porridge froid, dclara-t-il sans prambule. Erril le vit dtailler les courbes dlicates de Neelahn et passer sa langue sur ses lvres flasques. La jeune femme se recroquevilla sur elle-mme. Avec une grimace mprisante, laubergiste reporta son attention sur Erril. videmment, pour cinq pices de cuivre supplmentaires, je trouverai peut-tre une lichette de gele de mres pour la petite dame. Du porridge et du pain, a suffira. Le pain, cest une pice de cuivre en plus. Erril se renfrogna. Depuis quand le pain ntait-il plus inclus dans le prix du petit djeuner ? Ce gros lard profitait honteusement de laffluence. a ira, lcha-t-il froidement, moins que vous nous fassiez payer lusage des cuillers. Laubergiste recula en grommelant. Quelques minutes plus tard, une serveuse timide, aux yeux cerns et injects de sang comme si elle avait travaill toute la nuit, leur apporta deux cuelles. Erril lui glissa discrtement une pice de cuivre supplmentaire. Vu les tarifs pratiqus ce matin-l, peu de gens allaient laisser un pourboire. Une lueur passa dans le regard las de la fille. Avec la dextrit dun magicien de foire, elle fit disparatre la pice dans sa poche. Derrire Erril, les clients continuaient brailler. Ils narrivaient pas se mettre daccord sur la marche suivre. Suggestions et arguments fusaient de toutes parts sans - 114 -

quaucun dentre eux parvienne faire lunanimit. Soudain, la porte souvrit la vole. Deux hommes firent irruption dans lauberge, le visage rougi par le froid. Le plus petit, qui ressemblait un gnome ct de son compagnon, boitait comme un infirme. Il prcdait un colosse barbu, vtu dun pais gilet de fourrure et de bottes en peau, dont les yeux aussi noirs que du charbon balayrent la foule avec mfiance. Erril devina que ctait un montagnard, un des nomades qui vivaient dans les pics gels des Dents et ne saventuraient dans les basses terres que pendant la saison des marchs, quand les passes taient praticables. Il tait trs rare den voir un en ville lapproche de lhiver. Le petit homme brandit le poing. Nous apportons des nouvelles ! claironna-t-il. Tous les regards se tournrent aussitt vers les nouveaux venus celui dErril y compris. Quavez-vous entendu, Simkin ? demanda quelquun. Pas entendu vu ! Secouant la tte et jouant des coudes, Simkin se fraya un chemin jusqu la scne. Il grimpa pniblement les trois marches qui y conduisaient et, dun geste irrit, fit signe au montagnard de savancer. Debout sur lestrade, il arrivait presque la hauteur de son compagnon. Il lui posa une main sur lpaule et fit face la foule. Ce gaillard a vu le dmon ! Les clients sifflrent et le bombardrent de quolibets. Erril remarqua cependant que quelques-uns se touchaient le front du pouce, juste au cas o. Tu radotes, mon pauvre Simkin ! cria un homme. Non, coutez-moi ! Cest la pure vrit ! Il a vu quoi ? Ta femme ? La foule sesclaffa, mais Erril perut sa nervosit croissante. Dis-leur ! ordonna Simkin en enfonant son index dans lpaule du colosse. Vas-y ! Une lueur de colre passa dans les yeux du montagnard. Erril devina quil tait venu contrecur et quil napprciait gure quon lui donne des ordres. Les nomades taient un peuple fier. Pourtant, il se racla la gorge et prit la parole dune - 115 -

voix caverneuse. Il a survol la passe des Larmes au crpuscule. Il tait aussi ple que les champignons qui poussent sur les arbres morts ; ses ailes dployes avaient lenvergure de trois hommes allongs, et ses yeux rouges brillaient comme des charbons ardents. Tandis quil sloignait, nos btes ont paniqu, et une femme de mon foyer a accouch dun bb mort-n. Personne naurait os traiter un montagnard de menteur du moins, pas en face. Ils taient rputs pour leur franchise. Impressionne, la foule ne pipa mot. Erril stait fig sur son tabouret, une cuiller de porridge mi-chemin de ses lvres. Aprs tant dannes, se pouvait-il que ? Ils navaient pas reparu depuis des sicles. Et vous avez fait tout ce chemin pour nous prvenir ? lana quelquun depuis le fond de la salle. Je suis venu pour le tuer, le dtrompa le montagnard dune voix basse et grondante comme une avalanche. Erril baissa sa cuiller et fut surpris de sentendre demander : Ce monstre tait-il dcharn, avec une peau si fine quon pouvait voir au travers ? Le montagnard tourna sa grosse tte barbue vers lui. Ouais. La lumire du couchant le transperait comme une lame. Il avait lair malade. Prs du coude dErril, Neelahn chuchota : Connais-tu cette crature ? Une autre voix sleva parmi la foule : Toi, le jongleur ! Que sais-tu de ce dmon ? prsent, tous les regards taient braqus sur lui. Erril regretta davoir parl trop vite, mais il ne pouvait pas revenir en arrire. Il apporte le dsastre, rpondit-il dun ton lugubre, en laissant tomber sa cuiller sur le comptoir. Face lui, vous navez aucune chance. La foule jura et sagita de plus belle. Seul le colosse demeura immobile prs de la scne, tel un rocher dress au milieu dun torrent bouillonnant. Les yeux plisss, il fixait Erril dun regard dtermin. Il ne semblait nullement branl par ses propos. Erril savait que la glace de leurs pics natals coulait dans les - 116 -

veines des montagnards, et que la duret du granit imprgnait leur me. Mme lombre de la mort ne pouvait les dtourner de leurs rsolutions. Neelahn tira son compagnon par la manche. De quel genre de crature sagit-il ? Dun des Carnassires du Gulgotha, souffla Erril tout bas, comme si ses mots ntaient destins qu ses propres oreilles. Un skaltum. Le soleil se lve, siffla le skaltum. Secouant ses ailes tel un chien mouill qui sbroue, il se dirigea vers Dismarum. Le cliquetis de ses os rsonna dans le sous-sol humide de la garnison. Jespre que tout est prt, ajouta-t-il dun ton menaant. Le vieillard fit un pas en arrire. La puanteur de crasse humaine et de viande pourrie qui planait dans lair le faisait frmir presque autant que limmonde crature. Rockingham est en train de faire passer le mot en ville. Nous la trouverons bientt. Elle na nul autre endroit o se rfugier. Prie pour quil en soit ainsi. Le Cur Noir a soif delle. Tche de ne pas le dcevoir une nouvelle fois. Dismarum sinclina lgrement, puis recula vers la porte. Ttonnant derrire lui, il saisit la poigne et poussa le battant. La lumire du jour, que ses yeux presque aveugles discernaient peine, se rpandit autour de lui depuis lescalier voisin. Il sourit intrieurement comme la crature battait en retraite. Contrairement certains autres suppts du Seigneur Noir, les skaltum pouvaient survivre la brlure du soleil, mais ils prfraient viter sa caresse. Leur peau translucide noircissait quand elle tait trop longtemps expose la lumire du jour, et ils rpugnaient subir ce quils considraient comme une dfiguration. Dismarum ouvrit la porte un peu plus grand que ncessaire et sattarda sur le seuil, forant le skaltum se replier dans le fond de la pice. Il aurait ador le traner dehors et le voir se tortiller sous le soleil. La haine quil vouait ces monstres ails navait pas diminu au fil des ans. - 117 -

Irrit, le skaltum siffla et fit un pas vers lui. Dismarum comprit quil avait atteint les limites de sa patience. Il sortit et referma la porte derrire lui. La crature pouvait encore lui tre utile. Mais plus tard, si une occasion favorable se prsentait Il savait comment faire hurler mme un skaltum. Une main pose sur le mur de pierre humide, il longea le couloir jusqu lescalier. Les torches rpandaient une clart suffisante pour lui permettre de distinguer de vagues contours. Sappuyant sur son bton, il gravit laborieusement les marches uses. Ses genoux lui faisaient mal, et il dut sarrter plusieurs fois pour se reposer. Les yeux clos et le souffle court, il tenta de se rappeler ce que ctait dtre jeune : dy voir clair, de se mouvoir sans tre assailli par de douloureux lancements. Il lui semblait quil avait toujours t vieux et perclus de rhumatismes. Pendant lune de ses pauses, un soldat dvala lescalier, manquant le bousculer. Pardonnez-moi, monsieur, bredouilla-t-il en se plaquant contre le mur pour le laisser passer. Dismarum remarqua quil portait un seau plein de nourriture. Ses yeux affaiblis discernrent les gros vers blancs qui grouillaient dans la bouillie, tandis quune odeur de moisissure et de viande avarie lui emplissait les narines. Le jeune officier dut remarquer sa grimace de dgot. Par chance, nous navons quun seul prisonnier lheure actuelle, dit-il en dsignant son seau du menton. Je ne serai pas oblig de faire plusieurs voyages. Dismarum acquiesa dun air maussade et reprit son ascension en se demandant qui le malheureux avait bien pu se mettre dos pour se voir infliger un tel chtiment. Le labyrinthe de cellules nabritait quun seul occupant : le skaltum. Et il ne se contenterait srement pas dun seau de bouillie. Il entendit le jeune officier siffloter en senfonant dans les entrailles de la garnison. Comme il atteignait le palier suivant, un hurlement rsonna en contrebas et sinterrompit abruptement. Dismarum soupira. Ce festin de choix mettrait peut-tre le skaltum de meilleure humeur. Il gravit les marches restantes - 118 -

sans sarrter, ignorant les protestations de ses articulations. Pour le moment, il naspirait qu mettre un maximum de distance entre lui et lignoble crature. Courb sur son bton de polbois, il pntra dans le hall de la garnison. Les larges portes taient ouvertes sur la cour baigne de soleil o se bousculaient des dizaines dattelages. Des soldats saffairaient entre les chariots dans un vacarme de grincements dessieux et de sabots pitinant le sol. De lautre ct de lespace dcouvert, un tintement mtallique schappait de la forge. Dismarum tourna le dos lentre et traversa le hall en martelant les dalles de son bton. Dautres soldats arrivrent en sens inverse, leur pe leur giflant la cuisse, et une odeur darmure huile lui piqua le nez. Une brche souvrit devant lui : aucun de ces hommes naurait os sapprocher moins dun mtre du redoutable voyant. Comme il passait devant les trois portes des dortoirs, Dismarum avisa plusieurs ranges de lits vides. Tous leurs occupants taient de garde. Ce matin-l, les rues de la ville grouillaient de lames. Soudain, une voix familire le hla : Dismarum ! Attendez-moi ! Le vieillard pivota vers Rockingham. Celui-ci avait t sa tenue dquitation noircie et portait dsormais les couleurs de la garnison. Ses bottes noires lustres lui montaient jusquaux genoux, et sa redingote rouge tait festonne de crochets et de boutons de cuivre. Il avait gomin sa moustache et stait nettoy le visage, mais, lorsquil sapprocha de lui, lodorat afft de Dismarum capta lodeur de fume qui imprgnait toujours ses cheveux. Rockingham simmobilisa face au vieillard. Nous avons peut-tre dploy trop de patrouilles. Comment a ? aboya Dismarum, encore secou par son entrevue avec le skaltum. Les gamins risquent de prendre peur. (Rockingham tendit un doigt vers la cour.) On ne peut pas faire deux pas sans bousculer un soldat. leur place, jhsiterais entrer en ville. Dismarum acquiesa et se frotta les yeux. Cet abruti avait peut-tre raison, pour une fois. Sil navait pas t si fatigu, il - 119 -

sen serait rendu compte par lui-mme. Que suggrez-vous ? Faire revenir nos hommes. Jen ai dj donn lordre. Les civils sont bien assez remonts. Ils feront le boulot pour nous. La fille ne doit pas nous chapper. Si elle pointe le bout de son nez, elle se fera prendre, affirma Rockingham. Lincendie et vos histoires de dmons ont enflamm la population. Chaque rue est surveille par une centaine dyeux. Dans ce cas, nous pouvons cesser la traque, convint Dismarum. Nous attendrons quelle vienne nous. Tandis quil se tranait sur les dalles du hall, il se reprsenta le skaltum tapi dans son ddale souterrain tel un chien affam attendant un os ronger. Songer tromper sa faim et le matre quil servait tait pure folie. Mais Dismarum avait attendu si longtemps !

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Par-dessus la cime des arbres, Elena aperut le toit rouge du moulin qui se dressait devant elle. Les fugitifs avaient laiss lincendie loin derrire eux, mme si la fume continuait les poursuivre dans le ciel matinal. Ragaillardie par la vue du btiment familier, la jeune fille pressa le pas pour rattraper Joach qui tirait Brume par la bride. Nous y sommes presque, dit son frre. Et si tante Fila ntait pas la boulangerie ? Elle y est toujours, El. Ne ten fais pas. Les deux adolescents avaient dcid de se rfugier auprs de la sur de leur mre, qui possdait et grait lunique boulangerie de Gelbourg. Veuve depuis plusieurs annes, Fila tait une femme svre la volont dacier. Elle saurait comment ragir aux atrocits de la nuit prcdente. Alors quils franchissaient un dernier virage, le moulin se rvla leurs yeux. Sa faade de brique rouge et ses troites fentres avaient quelque chose dinfiniment rconfortant. La mre dElena lenvoyait souvent ici pour chercher un sac de farine ou ngocier le prix du mas. Une large roue aubes tournait lentement dans les flots argents de la rivire. En amont du btiment stendait le pont du Moulin, une arche de pierre qui enjambait le courant et reliait la route de la ville aux pistes que les chariots empruntaient pour se rendre dans les hautes terres. Arriv la lisire des arbres, Joach leva une main pour retenir Elena. Je vais voir sil y a quelquun. Toi, tu restes cache, ordonna-t-il. La jeune fille acquiesa, prit les rnes de Brume et la fora reculer de quelques pas. La jument secoua la tte et frappa le sol - 121 -

dun de ses sabots. Elena savait quelle avait hte de sortir du couvert des arbres et datteindre la douce prairie quelle apercevait au-del. Chut, ma belle, murmura-t-elle en lui grattant loreille. Ses paroles apaisantes russirent calmer Brume, mais ne produisirent que peu deffet sur elle-mme. Elle regarda Joach courir vers la porte du moulin et saisir la poigne de fer forg. Le battant refusa de souvrir. Le jeune homme grimpa sur un tonneau de farine et jeta un coup dil par la fentre. Puis il sauta terre, se gratta la tte et disparut langle du btiment. Elena dtestait tre ainsi spare du dernier membre de sa famille. Et sil ne revenait pas ? Des images dune existence solitaire fleurirent dans sa tte. Et si elle restait la seule Morinstal vivante dans toute la valle ? Elle senveloppa de ses bras et retint son souffle. Pendant quelle attendait, un oiseau kakora se mit chanter depuis une branche voisine une complainte mlancolique qui serra le cur dElena. Le parfum des fleurs de rose, qui ne restaient ouvertes que quelques minutes chaque matin, embaumait lair alentour ; il tait assez fort pour masquer lodeur persistante de la fume. Tandis quelle guettait son frre, la jeune fille vit un lapin jaillir des hautes herbes de la prairie et se diriger petits bonds vers la lisire des arbres. Drangs par son passage, une nue de papillons sgaillrent. Ctait comme si lt rgnait ternellement dans ce petit coin de campagne. Elena soupira. Aprs une nuit si horrible, elle stait attendue dcouvrir le paysage mtamorphos au lever du soleil : arbres tordus, animaux corrompus Mais dans la valle, la vie suivait son cours normal. En apparence, ctait une matine comme les autres, et la jeune fille trouvait cela rconfortant. Si la vie continuait, elle pouvait en faire autant. Un mouvement attira son regard. Joach venait de rapparatre derrire le moulin ; il lui faisait signe de le rejoindre. Merci, Douce Mre ! Elena slana vers son frre, tirant sur la longe de Brume qui stait mise brouter et rechignait abandonner son repas. - 122 -

Il ny a personne, annona Joach. Tout le monde a d partir combattre lincendie. Et si tante Fila tait sortie, elle aussi ? demanda Elena tandis que Brume attaquait les feuilles dun buisson voisin. a mtonnerait beaucoup. Notre tante est une vieille dame coriace, mais les hommes nauront pas voulu lemmener avec eux. Elle sera chez elle. Tu as sans doute raison. Allons-y. Joach se dirigea vers le pont du Moulin. Sa sur fit mine de lui emboter le pas, mais cette fois, Brume tait bien dtermine se remplir la panse avant de quitter la prairie. Elle dut attendre que la jument consente la suivre. Les sabots de Brume cliquetrent bruyamment sur la pierre de larche. Arrive au sommet de celle-ci, Elena jeta un coup dil en arrire et vit un rideau retomber devant lune des fentres du moulin, au deuxime tage. Joach, il y a quelquun, dit-elle en tendant le doigt. Le jeune homme frona les sourcils. Bizarre. Il ma forcment entendu. Jai mme frapp au carreau de la porte de derrire. Cest peut-tre lun des enfants du meunier, qui a peur douvrir en labsence de ses parents, suggra Elena. Cesill et Garash me connaissent bien. (Une ombre passa sur le visage de Joach.) Je naime pas a du tout. Un peu plus loin, ils entendirent les roues dun vhicule qui se dirigeait vers eux cahin-caha. Joach entrana sa sur lcart du pont, sous le couvert des arbres qui bordaient la route. Il fora Brume reculer jusqu ce que la vgtation les dissimule tous trois. Cest peut-tre un ami de nos parents, protesta Elena. Quelquun qui pourrait nous aider. Oui, et cest peut-tre un des hommes dhier soir, rpliqua Joach. Elena se blottit contre Brume. Depuis leur cachette, elle regarda passer un chariot dcouvert rempli dhommes en uniforme rouge et noir des soldats. Elle se souvint que le plus grand des deux assassins avait dit venir de la garnison. - 123 -

Ni Joach ni elle ne hlrent les occupants de la carriole. Son frre posa un doigt sur ses lvres et lui fit signe de battre en retraite. Ils se replirent jusqu un sentier o ils eurent la place de faire volter Brume. De l, ils purent tout juste voir le chariot sarrter au pied du pont. Les soldats sautrent terre, et deux dentre eux se dirigrent vers le moulin. On ferait mieux de filer dici, souffla Joach loreille dElena. linstant o ils se dtournaient, la jeune fille vit la porte du moulin souvrir. Le meunier et sa femme se prcipitrent vers les soldats. Elena ne put entendre ce quils racontaient, mais lhomme tendit un index insistant vers la route de la ville. Je ne comprends pas, balbutia-t-elle. Monte ! ordonna Joach. (Il laida se hisser sur le dos de Brume et bondit en croupe derrire elle.) Nous devons rejoindre tante Fila au plus vite, et sans nous faire voir de quiconque. Pourquoi ? stonna Elena. Notre famille a plein damis en ville. Tu veux dire, comme le meunier et sa femme ? lcha amrement Joach. Effraye, la jeune fille talonna Brume, qui se mit trotter le long du sentier. Alors, quest-ce quon va faire ? Passer par les bois. La maison de tante Fila se trouve lextrme nord de Gelbourg. En contournant la ville au lieu de la traverser, il y aura moins de risques de nous faire reprer. Elena garda le silence. Son cur se rebellait contre le raisonnement de Joach, mais sa tte reconnaissait sa sagesse. Pour linstant, ils ne pouvaient faire confiance quaux membres de leur famille. Fila avait lesprit vif et beaucoup de sang-froid. Ses trois fils adultes et elle les protgeraient et les aideraient rgler tous leurs problmes. De nouveau, ladolescente talonna Brume pour la faire acclrer. Elle ne se sentirait en scurit quune fois auprs de sa tante. Elle regarda la fume stirer dans le ciel depuis le verger calcin, dans le lointain. Quarrivait-il sa valle bienaime son peuple ? Quelques minutes plus tt, elle avait pens que la vie suivait son cours normal, que cette matine - 124 -

tait semblable toutes les autres. prsent, elle se rendait compte quel point elle stait trompe. La valle tait devenue un endroit hostile. Rien ne serait plus jamais comme avant. Abandonnant son porridge sur le comptoir, Erril dsigna la porte du menton. On ferait mieux dy aller. Neelahn ne bougea pas. Elle tait encore secoue par la bousculade qui avait eu lieu lorsque les clients staient masss autour deux pour tenter darracher des prcisions Erril. Celui-ci leur avait assur quil ne savait rien de plus sur le Carnassire quil en avait seulement entendu parler durant ses voyages. Mais les hommes avaient insist jusqu ce quil dgaine un de ses couteaux et le leur agite sous le nez pour les faire dguerpir. prsent, la grande salle tait presque vide. La plupart des clients taient partis, se touchant le front dun geste superstitieux dans lespoir que cela suffirait les protger contre le dmon qui rdait dans la valle. Quelques retardataires dbattaient sans grand entrain de ce quils devaient faire au sujet des enfants possds. Un seul client sintressait toujours aux deux trangers. Pench sur une chope de cidre chaud, le montagnard ne semblait plus si press de quitter lauberge. Son regard perant mettait Erril mal laise. Erril se leva et lui tourna le dos. On ferait mieux dy aller, rpta-t-il. La nyphai ne bougea pas. Il fit mine de lui prendre le coude, mais elle se droba. Ne sens-tu pas la menace qui plane dans lair ? simpatienta-t-il. Cette ville est pareille un fagot de bois sec, et tous ses habitants se baladent avec une torche allume. Nous ne pouvons pas rester ici. Et le skaltum ? lana Neelahn dune voix trangle. Jusqu ce quil soit abattu, on serait peut-tre plus en scurit au milieu de la foule. Il ne sera pas abattu. - 125 -

Pourquoi ? Parce que, comme toutes les cratures de son espce, il est protg par une magie noire. De quelle magie parles-tu donc ? gronda quelquun juste derrire lui. La frayeur carquilla les yeux de Neelahn. Erril sursauta. Comment un gaillard si massif avait-il pu sapprocher sans quil lentende ? Il pivota vers le montagnard et dut se tordre le cou pour le regarder. Excuse-moi, lami, mais cest une conversation prive, rpliqua-t-il schement. Les narines du colosse frmirent. Je chasse une bte si dangereuse quelle te terrifie. Si tu as deux sous dhonneur, tu me diras ce que jai besoin de savoir. Une honte quErril navait pas prouve depuis des sicles embrasa ses joues. Jadis, nul naurait os mettre son honneur en doute. Il a peut-tre raison, couina Neelahn, recroqueville sur son tabouret derrire lui. Il mrite de savoir. Erril serra le poing. Mieux vaudrait me laisser faire, lami. Le montagnard se redressa de toute sa hauteur. Jusque-l, il avait courb le dos pour se mettre au niveau des citadins. Erril, qui stait toujours considr comme quelquun de grand, saperut quil lui arrivait peine au sternum. Je suis Kral aDarvun de la flamme de Senta, lcha le colosse dun ton svre. La crature a bless le foyer de mon clan. Je ne peux retourner auprs des miens sans sa tte. Erril savait combien les montagnards taient attachs leur honneur. Dans les passes glaciales et meurtrires, la confiance tait indispensable leur survie. Pour montrer quil respectait le serment de Kral, il pressa le poing sur sa gorge. Une lueur dtonnement passa dans les yeux du colosse, qui reproduisit son geste. Tu connais nos coutumes, homme des basses terres, constata-t-il. Jai beaucoup voyag. Dans ce cas, tu dois aussi connatre ma volont. Parle-moi - 126 -

de cette magie noire. Erril dglutit, soudain embarrass par le peu dinformations quil pouvait lui fournir. Franchement, je ne sais pas grand-chose, avoua-t-il. La magie noire est arrive dans nos contres avec le Gulgotha. Les rudits de mon poque pensent que cest sa pestilence qui fit fuir le Chi. Lorsque le pouvoir chyrique sestompa et se rduisit quelques murmures isols, la magie noire sen trouva renforce. Au cours de mes voyages, jai contempl des horreurs capables de briser le plus courageux des guerriers. Kral frona les sourcils. Tu parles dune poque o ma flamme ne stait pas encore aventure hors du dsert de Glace. Comment est-ce possible ? Erril tressaillit. Une fois de plus, il avait parl sans rflchir. Une seule nuit passe discuter librement avec Neelahn avait eu raison de la discrtion quil stait impose pendant des sicles. Lhomme qui se tient devant toi est Erril de Standi, celui que les conteurs ont surnomm le Chevalier Errant, lana la nyphai derrire lui. Une grimace dgote tordit les traits de Kral. Tu me racontes des histoires quand je ne rclame que la vrit. Erril nest pas un mythe, affirma Neelahn. Il est bien rel. Sans crier gare, Kral tendit les mains et posa ses paumes sur les tempes dErril. Celui-ci savait ce que a signifiait ; il nessaya pas de se drober. Mais Neelahn ignorait tout des coutumes des montagnards. Elle poussa un hoquet apeur. Laubergiste, qui tait occup balayer la salle, leur lana dun ton hargneux : Pas de bagarre dans mon tablissement ! Si vous voulez vous battre, allez le faire dans la rue ! Ni Kral ni Erril ne ragirent. Je suis bien Erril du clan Standi, dclara calmement ce dernier. Le montagnard ferma les yeux lespace dun instant. Lorsquil les rouvrit, il recula si vite quil renversa une table - 127 -

dans sa prcipitation. Tu dis la vrit ! sexclama-t-il. Rouge de colre, laubergiste brandit son balai. Vous mavez entendu ? Ouste ! Filez avant que jappelle la garde ! Kral mit un genou en terre. Une latte du plancher se brisa sous limpact. Non ! Cest impossible, se lamenta-t-il. Des larmes ruisselrent sur ses joues et se perdirent dans sa barbe. Erril fut choqu par sa raction. Il savait que, grce une forme de magie lmentale qui pulsait dans la roche des Dents, les montagnards taient capables de percevoir la vrit dans les paroles dautrui. Mais ctaient de rudes gaillards qui ne pleuraient jamais, pas mme quand ils taient affreusement blesss. Tu es venu ! (Kral saffaissa sur le sol.) Ainsi, la Pierre a dit vrai. Mon peuple doit mourir.

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Le pantalon encore humide tait beaucoup trop long pour elle ; Elena dut le rouler sur ses chevilles. Quant la chemise de laine verte, elle lui arrivait aux genoux. Joach avait vol ces vtements sur la corde linge dun berger. Tout en tordant sa chevelure rousse pour la dissimuler sous un bonnet, la jeune fille se plaignit : Jai lair ridicule ! Faut-il vraiment faire a ? Les deux adolescents taient cachs sous les branches dun saule pleureur dont les feuilles vert tendre formaient un rideau autour deux. Un petit ruisseau coulait au pied de larbre. Dguiss, nous serons plus difficiles reconnatre, rpondit son frre. (Il se nettoya le visage avec son maillot de corps, puis enfila une veste aux coudes rapics.) Les soldats cherchent une fille et un garon dos de cheval. On devrait attacher Brume et la laisser ici. a ne me plat pas beaucoup, protesta Elena. Un voleur pourrait passer par l et lemmener. Elle ajusta sa chemise tant bien que mal et jeta un regard accusateur son frre. Nous ne sommes pas trs loin de chez tante Fila, lui rappela Joach. Bertol pourra venir la chercher. Elena songea son cousin. Il tait costaud, mais pas trs malin. Bertol serait capable de se perdre dans son propre jardin, marmonna-t-elle. Et sil ne la trouvait pas ? El, a va aller. Il y a de leau et de lherbe en abondance. Brume sera trs bien ici. Mais je nai aucune envie de labandonner ! Nous ne labandonnons pas. Franchement, elle sera plus en scurit sans nous. - 129 -

Une fois de plus, Joach avait raison. Tout de mme, Elena rechignait se sparer de la jument. Il lui restait si peu de chose de son foyer En soupirant, elle tapota le flanc de Brume. Ne tinquite pas. Nous reviendrons bientt. La jument, qui tait dj occupe brouter, leva la tte vers elle et remua la queue pour manifester son agacement. Tu vois ? a ne lennuie pas du tout de rester, sourit Joach. Vexe, Elena rentra sa chemise dans son pantalon. Allons-y ! Joach carta les branches tombantes du saule. Il attendit que sa sur soit passe, puis les lcha. Elena jeta un coup dil pardessus son paule. Ctait tout juste si elle distinguait la silhouette ple de Brume dans lombre de larbre. En reniflant, elle embota le pas Joach. Le jeune homme sengagea sur ltroit chemin de terre battue qui reliait Gelbourg une mare voisine. Les petits citadins aimaient sy baigner la belle saison, mais, lapproche de lhiver, ses eaux devenaient glaces, et plus personne ne saventurait dans les parages. Le soleil tait son znith ; aprs la pnombre diffuse du sous-bois, son clat paraissait presque aveuglant. Comme Elena et Joach approchaient de la ville, le chemin slargit suffisamment pour quils puissent avancer de front. La jeune fille remarqua la dmarche raide de son frre et la faon dont il ne cessait de regarder autour de lui. Gagne par sa nervosit, elle tripota sa chemise et rajusta son bonnet. Regarde, dit-elle en dsignant une petite cabane qui se dressait sur le bas-ct, son toit demi dissimul par les branches qui la protgeaient contre la chaleur du soleil. Cest la glacire du boucher. Joach hocha la tte et pressa le pas. Le temps quils atteignent le bout du chemin, les deux adolescents transpiraient grosses gouttes. Un patchwork de toits de chaume et de faades de brique stendait devant eux. Dans le ciel, la fume des chemines slevait en lignes noires qui allaient se mler la nappe gristre dgage par lincendie. Un calme inhabituel rgnait sur la ville. Les rues o, dordinaire, rsonnaient les voix stridentes des marchands taient - 130 -

silencieuses lexception dun cri occasionnel. Joach se tourna vers sa sur et grimaa un sourire. Tu es prte ? Marche vite, mais pas trop. Elena acquiesa. Tiens-moi la main, rclama-t-elle. Le jeune homme fit mine dobtemprer, puis se ravisa. Non. On risque dattirer lattention. Il vaudrait peut-tre mieux laisser un peu de distance entre nous. Les yeux dElena semburent. Sil te plat, Joach. Jai besoin de te sentir tout prs. Daccord, El, capitula son frre avec une expression soulage. (De toute vidence, il tait en proie aux mmes motions quelle.) Mais je prfre quand mme quon vite de se tenir par la main. Elena ravala ses larmes et se fora hocher la tte. La boulangerie de tante Fila ne se trouvait qu quelques pts de maisons de la lisire de la ville. La jeune fille aurait jur quelle captait dj la bonne odeur du pain chaud parmi la multitude de parfums familiers qui lassaillaient comme pour lui souhaiter la bienvenue armes sucrs de ptisseries, fume de bois de noyer, effluves de pommes fermentes schappant de la cidrerie voisine, crottin de cheval jonchant les pavs et le sol des curies Elle prit une profonde inspiration et redressa les paules. Cest bon, je suis prte. Joach se mordit la lvre et sengagea dans une ruelle qui conduisait au quartier commerant. Elena dglutit et lui embota le pas. La premire boutique quils rencontrrent sur leur chemin fut la boucherie. Des mouches bourdonnaient au-dessus de ltalage rempli de ctes de porc, dpaules de mouton et de poulets dcapits. Par la porte ouverte, Elena aperut le propritaire des lieux qui maniait un hachoir ensanglant. Sa peau grasse et livide tait luisante de sueur ; ses cheveux noirs et drus se hrissaient sur son crne comme de la soie de cochon. Instinctivement, la jeune fille rentra la tte dans les paules. Avec sa voix tonitruante et la puanteur dabats qui imprgnait son tablier, le boucher la rendait nerveuse. Il avait une drle de - 131 -

faon de la regarder, comme sil jaugeait la qualit de la viande qui recouvrait ses os. Mal laise, Elena resserra sa chemise trop large autour delle. Joach et elle rasrent le mur den face. Ils venaient peine de dpasser la boucherie quune voix les interpella depuis une porte cochre. H, les garons ! Ne bougez pas ! Les deux adolescents se figrent. Un soldat en uniforme rouge et noir sortit de lombre et se dirigea vers eux, le fourreau de son pe lui battant la cuisse. Ses cheveux noirs et ses yeux marron indiquaient quil ne sagissait pas dun conscrit local, mais de lun des trangers en poste la garnison. Son nez tait tout caboss, comme sil avait t bris plusieurs reprises au cours de bagarres dont Elena souponnait quelles ne devaient rien lexercice de ses fonctions. Do venez-vous ? demanda-t-il. Joach savana et fit discrtement signe Elena de se cacher derrire lui. On tait all vrifier nos piges, msieur ! Le regard du soldat se porta vers la fort encore visible au bout de la rue. Tu naurais pas aperu un garon et une fille cheval, par hasard ? Non, msieur ! claironna Joach. Le soldat reporta son attention sur Elena. Celle-ci garda les yeux rivs sur ses pieds et la main droite enfouie dans sa poche. Et toi, petit ? Craignant que sa voix la trahisse, la jeune fille se contenta de secouer la tte. Alors, vous pouvez dcamper, dit le soldat en les congdiant dun signe du menton. Joach et Elena obtemprrent sans se faire prier. Jetant un coup dil par-dessus son paule, la jeune fille vit le soldat mettre une main en visire et scruter la fort. Puis il se replia dans lombre de la porte cochre. Les deux adolescents gardrent le silence jusqu ce quils aient tourn au coin de la rue. - 132 -

Ils sont vraiment notre recherche, chuchota alors Joach. Mais pourquoi ? Quest-ce quon a fait ? On se posera la question une fois en scurit chez tante Fila. Ils ne purent sempcher de presser le pas. Elena dut presque courir pour ne pas se laisser distancer par son frre, qui avait des jambes beaucoup plus longues que les siennes. Joach fut le premier dboucher dans la rue de la boulangerie. Il sarrta si brusquement quElena lui rentra dedans, le forant avancer dun bon mtre. lendroit o la boutique de tante Fila se dressait jadis, exhalant un parfum sucr de brioches et de tartelettes aux fruits, il ne restait plus quun squelette de poutres et de piliers fumants. Elena crut dabord que son feu magique avait bondi depuis le verger pour frapper la boulangerie. Mais la vue dune foule compacte qui se pressait autour des ruines, brandissant des torches enflammes, dissipa trs vite sa culpabilit. Elle est de mche avec le dmon ! glapit quelquun. Il faut marquer son front de lil du mal ! hurla un autre citadin. Quiconque est apparent ces maudits gamins devrait tre chass de la ville ! Non pendu ! Elena aperut sa tante Fila agenouille sur la chausse. Des larmes ruisselaient sur ses joues, ouvrant des sillons dans la suie qui maculait son visage. Prs delle, un de ses fils gisait face contre terre dans une mare de sang. Des larmes brouillrent la vision de la jeune fille. Mme si ce ntait pas son feu qui avait brl la boulangerie, elle tait indirectement responsable du malheur dune autre partie de sa famille. Elle fit un pas en avant. Joach la retint. Non ! Peut-tre auraient-ils pu battre en retraite et senfuir. Mais le mouvement dElena et lexclamation de son frre attirrent sur eux lattention de la foule. Si la plupart des gens se dsintressrent aussitt des deux enfants dpenaills, Bertol carquilla les yeux et tendit un doigt vers eux. - 133 -

L ! Ce sont mes cousins ! Vous voyez bien quon ne les cachait pas chez nous ! Tante Fila leva une main vers son fils comme pour lui faire ravaler ses paroles et sa trahison. Lespace dun instant, son regard plein de douleur et de chagrin croisa celui dElena. La foule se rua vers les deux adolescents. Joach tenta dentraner sa sur, mais des mains robustes les saisirent parderrire. Elena hurla et se dbattit en vain. Joach et elle furent pousss vers les ruines fumantes. La jeune fille leva les yeux vers lhomme qui les avait attraps. Ctait le boucher. Ses bras pais navaient aucun mal matriser les deux adolescents. Ses lvres taient livides de haine, et un clat meurtrier flamboyait dans ses yeux. Appelez la garde ! sgosilla quelquun tandis que la foule se jetait sur ses proies. Nous avons captur lengeance du dmon ! Les sourcils froncs, Erril fixait le montagnard en larmes. Stupfie par la raction du colosse, Neelahn avait plaqu une main sur sa bouche. Kral, je ne sais rien qui puisse condamner ton peuple, affirma Erril. Relve-toi et oublie ces absurdits. Le montagnard poussa un gmissement et demeura prostr devant lui. Laubergiste sapprocha grandes enjambes furieuses. Ouste ! Fichez le camp ! ordonna-t-il avec un geste loquent de son balai. (Il pointa le manche vers Kral.) Dguerpissez avant que ce gros balourd svanouisse sur mon plancher ! Le montagnard se releva, dpliant sa silhouette massive, et le toisa tel un ours sur le point dattaquer. Surveille ta langue si tu ne veux pas que je la cloue sur ta porte ! gronda-t-il. Laubergiste blmit et recula en brandissant son balai. Ne Ne me forcez pas appeler la garde, bredouilla-t-il. Kral tendit la main vers lui, mais Erril lui saisit le bras pour le retenir. - 134 -

Il nen vaut pas la peine, Kral. Fiche-lui la paix. Il fit mine dentraner le colosse vers la sortie. Ctait comme essayer de dloger un rocher profondment serti dans le sol. Mais au bout de quelques instants, Kral se dtendit et se laissa faire contrecur. Erril tourna la tte vers laubergiste. lavenir, tchez dtre plus poli envers les montagnards. Kral sur ses talons, il se dirigea vers la porte. Neelahn leur embota le pas. Dehors, les rues paves taient trangement dsertes, lexception de deux soldats avachis un carrefour prs de leurs montures. Lun deux, dont la redingote dboutonne laissait entrevoir la panse qui dbordait de son pantalon, jeta un regard morne aux trois compagnons. Puis il reporta son attention sur son camarade qui lui racontait ses exploits au jeu de la veille. Erril les ignora. Cest ici que nous nous sparons, lami, dit-il Kral. Tu cherches le skaltum, et dans ton propre intrt, je prie pour que tu ne le trouves pas. Quant moi, je ne cherche que la route des plaines. Il pivota vers Neelahn, qui fixait toujours les deux gardes. Du bout de sa botte, la jeune femme fit nerveusement rouler un caillou. Et toi, musicienne, quel chemin suivras-tu ? Neelahn neut pas le temps de rpondre. Un citadin venait de jaillir dune rue voisine et se prcipitait vers les soldats. Nous les avons trouvs ! spoumona-t-il. Les enfants du dmon ! Nous les avons pris au collet comme des lapins ! Venez vite ! Le plus gros des deux gardes scarta du mur contre lequel il tait adoss et adressa un signe de tte son camarade. Va prvenir la garnison, ordonna-t-il dun ton blas. Pendant ce temps, jirai voir de quoi il retourne. Lautre soldat acquiesa et dtacha son cheval. Il monta rapidement en selle et sloigna dans un fracas de sabots martelant les pavs. Montre-moi ce que vous avez attrap, rclama le garde restant. - 135 -

Oh, ce sont bien les petits Morinstal, lui assura le citadin. Leur cousin en personne nous la confirm. Suivez-moi ! Il disparut entre la boutique du tailleur et celle du cordonnier. Le soldat lui embota le pas sans grand enthousiasme. Le silence retomba dans la rue. Neelahn fut la premire le briser. Que vont-ils faire de ces enfants ? Erril fixait le carrefour. Toute la ville est en moi. Les histoires de dmons produisent toujours cet effet-l. Et la peur engendre la brutalit. Dici la fin de la journe, ils supplieront sans doute quon les achve. Et si ce ntaient que des rumeurs sans fondement des ragots et des calomnies ? Si ces gens sapprtaient massacrer de pauvres innocents ? Erril haussa les paules. a ne me concerne pas. Neelahn carquilla les yeux. Si tu ne fais rien, leur sang sera sur tes mains autant que sur celles de leurs bourreaux. Jai dj du sang sur les mains, rpliqua amrement Erril. (Il revit le jeune mage, mort, son pe plante dans le creux des reins et une flaque sombre slargissant sous lui.) Le sang dun innocent. Je connais ton histoire, Erril. Cest du pass ! semporta Neelahn. Ne laisse pas le souvenir dune erreur souiller tes mains jamais ! Les joues dErril sempourprrent de colre ou de honte, lui-mme naurait pas su le dire. Par chance, Kral sinterposa. Si ces gamins sont vraiment possds, le skaltum rde peut-tre dans les parages. Je vais aller voir. Neelahn hocha la tte. Je taccompagne. Tous deux fixrent Erril dun regard brlant de dtermination et de fiert pour le montagnard, dinquitude et de passion pour la nyphai. Autrefois, Erril aurait prouv les - 136 -

mmes motions en apprenant que des enfants taient en danger. prsent Il sonda son cur et ny trouva rien. Cela le perturba bien davantage que laccusation implicite qui flamboyait dans les yeux de Kral et de Neelahn. Qutait-il donc devenu ? Daccord, dcida-t-il. Tchons de dcouvrir la vrit. Elena regarda Joach tirer sur les cordes qui lui liaient les poignets. Elle aussi avait les mains attaches, mais elle ne se dbattait pas. quoi bon ? La jeune fille fixa les restes fumants de la boulangerie. Autour delle, la foule sifflait et lanait des quolibets. Elle connaissait la plupart de ces gens ; elle avait t lcole avec leurs enfants. Pourtant, la haine dformait leurs traits. Mme si Joach et elle avaient pu se librer, o se seraient-ils enfuis ? Cet endroit tait leur foyer. Ces gens taient leur peuple. Un caillou vola dans les airs et la frappa au front. Elena tituba et sentit un peu de sang couler de la plaie. Son cousin Bertol ramassa une autre pierre, mais tante Fila lui gifla la main. Au moins une personne se souciait encore delle. Ses larmes se mirent couler des larmes de chagrin plutt que de douleur. Elle avait dj perdu tant de choses ! Joach dut raliser que ses efforts taient futiles. Il cessa de sagiter et, en silence, se rapprocha de sa sur. Le boucher sortit de la foule. Comme il tendait une main vers Elena, Joach tenta de sinterposer et reut un revers brutal. Du sang jaillit de sa lvre fendue tandis quil tombait genoux. Le boucher arracha le bonnet dElena, librant une cascade de cheveux roux. Contemplez la sorcire ! glapit-il. Le dmon qui a mis cette valle feu et sang, dtruit nos rcoltes et assassin de braves gens ! Ne vous laissez pas abuser par son joli minois (Il fit courir un doigt boudin sur la joue dElena et le long de son cou.) Ni par son corps innocent ! Il empoigna le devant de sa chemise deux mains et tira si violemment que les boutons sautrent sur les pavs. Elena poussa un cri dindignation et de honte mles. La foule hoqueta. Joach se releva et voulut se jeter sur lignoble - 137 -

individu, mais des mains limmobilisrent. Le boucher effleura de lindex la poitrine naissante dElena. Si jeune et dj si corrompue, souffla-t-il dune voix rauque. (Brusquement, il pivota vers la foule.) Je sens le mal tapi en elle. Il essaie de sinsinuer en moi, de me donner des penses impures ! (De nouveau, il fit face Elena.) Arrire, sorcire ! Je ne suis pas aussi facile sduire que ton frre ! Posant une main sur ses yeux, il recula en agitant son autre bras devant lui. Secoue, la foule ne pipa mot. Puis tante Fila savana. Assez ! hurla-t-elle. Elle rejoignit sa nice et referma la chemise dchire sur sa poitrine. Elena sentit lodeur de farine et de sucre qui manait de son tablier. Fila devait tre devant son fournil quand le reste de la ville stait rveill et avait mis le feu sa boulangerie. En frissonnant, la jeune fille se laissa aller contre sa tante. Ce nest quune enfant ! tonna Fila en foudroyant les spectateurs du regard. Ne voyez-vous pas combien elle est terrifie ? Un dmon craint-il la corde et les mortels ? Quelle preuve avez-vous quelle ait bien commis les crimes dont on laccuse ? Aucune ! Un murmure colreux monta de la foule. Le verger a brl ! cria quelquun. Nous avons perdu presque un quart de la rcolte ! Tante Fila ne se laissa pas dmonter. Repoussant la mche de cheveux gris qui lui tombait dans les yeux, elle rpliqua dune voix aussi glaciale que les plus hauts pics des Dents : Aujourdhui, jai perdu davantage que vous tous runis. Mon fils a t assassin en tentant de protger ma boutique. Ce nest pas cette enfant qui est la cause de mon malheur, mais votre aveuglement ! (Elle braqua un doigt accusateur vers plusieurs citadins.) Comment ragirais-tu si ctait ton enfant ? Ou la tienne, Gergana ? Mettez un terme cette folie ! Regardez au fond de votre cur, et vous saurez que je dis vrai ! branle, la foule se tut. Je connais ce garon et cette fille, poursuivit Fila. Il ny a pas une once de malice en eux ! Vous aussi, vous les connaissez ! Pouvez-vous me citer une seule fois o ils se soient mal - 138 -

conduits ? Non ! Leur comportement a toujours t exemplaire ! Sornettes ! gronda le boucher. Nous savons tous que cette gamine est bizarre quelle passe le plus clair de son temps dans les bois. Srement frayer avec le dmon ! Na-t-elle pas essay de mensorceler linstant ? Mensonges ! (Pinant les lvres pour mieux contenir sa rage, tante Fila tendit lindex vers le boucher.) Le seul mal qui vit en ce lieu se tapit dans le cur de cet homme ! Son attitude ne condamne que lui ! Agresser une fillette de la sorte et la tenir pour responsable de ses coupables lans ! Cest lui qui devrait avoir honte ! prsent, maints regards dgots taient braqus sur le boucher. Elena sautorisa croire que tante Fila russirait faire entendre raison la foule. Mais son espoir fut de courte dure. Derrire elle, une voix doutre-tombe lana : Ma brave femme, veuillez vous carter de cette enfant. Elle vous a dupe comme elle a dup tous ses proches. Cest une sorcire, et je vais vous en donner la preuve ! Elena pivota vers le vieillard en robe qui avait assassin ses parents. Des soldats se tenaient derrire lui. Comme il la fixait de ses yeux morts, la jeune fille sentit ses genoux se drober sous elle. Reculez ! siffla le vieillard lattention des badauds. (Appuy sur son bton, il se dirigea vers Elena en tranant les pieds.) Laissez-moi passer ! Fila sinterposa entre sa nice et lui. Vous ! Cest vous qui avez accus ces pauvres enfants ! La terreur paralysa la langue dElena. Elle donna un coup de coude sa tante pour la mettre en garde, mais Fila lignora. Le vieillard tourna la tte vers son compagnon et lui fit signe. Rockingham, emmenez cette enfant la garnison. L-bas, nous conduirons notre interrogatoire et mettrons en vidence le mal qui lanime ! Rockingham sapprocha, flanqu de quatre gardes. Fila saisit lpaule dElena et poussa sa nice vers la foule. Comme vous lavez fait avec la fille des Sesha il y a deux ans ? cracha-t-elle. Ses hurlements rsonnent encore dans mes oreilles ! (Brandissant le poing, elle harangua les citadins.) Qui - 139 -

est prt livrer une autre enfant ces monstres ? Cest notre valle, notre ville ! Autour dElena, quelques personnes reprirent les paroles de sa tante en chur. Sous le coup de lmotion, la jeune fille retrouva sa voix. Tante Fila ! Ce sont eux qui ont tu maman et papa ! Un hoquet de stupfaction parcourut la foule, qui sagita de faon menaante. Rockingham et son escorte hsitrent. Plusieurs hommes sortirent des couteaux. Elena vit le tailleur trancher les liens de Joach. Son frre se prcipita vers elle et la dtacha rapidement. Ladolescente frotta ses poignets meurtris. Je tavais dit que tante Fila nous aiderait, souffla Joach. la vue de la main souille dElena, tante Fila carquilla les yeux. Cache a, chuchota-t-elle. Dun geste vif, elle tira la manche de la chemise verte sur la main de sa nice, puis reporta son attention sur la foule grondante. Les soldats firent un pas en avant. Mais les citadins leur barraient la route, et ils taient beaucoup plus nombreux queux. Laissez la gamine tranquille ! cria quelquun. Un autre homme brandit son couteau. Protgez les enfants ! Tante Fila se pencha vers Elena et lui chuchota loreille : Maintenant, tu es en scurit, ma chrie. Naie crainte. Je ne les laisserai plus faire de mal notre famille. Ce fut peine si la jeune fille lentendit. Ses yeux taient rivs sur la silhouette dcrpite du vieillard. Elle le regarda lever son bton et frapper les pavs par deux fois. Personne dautre ne remarqua son geste. Mais Elena se souvenait de ce signal : ctait celui quil avait utilis pour appeler les vers blancs. Non, couina-t-elle. (Elle agrippa le bras de Joach avec tant de force que son frre sursauta.) Nous devons nous enfuir ! Mais il tait dj trop tard. Au sein de la foule, quelquun poussa un hurlement de terreur. Tous les regards se tournrent vers le ciel enfum. Une forme massive jaillit de la ligne des toits. Elena reconnut - 140 -

le son funeste des lourds battements dailes qui les avaient poursuivis, Joach et elle, pendant une bonne partie de la nuit. Jusque-l, lobscurit lui avait dissimul lapparence de la crature. prsent que la lumire du jour la lui rvlait, elle aurait voulu que les tnbres reviennent pour effacer cette vision abominable qui lui brlait lesprit comme de lacide. Le skaltum poussa un glapissement, et les citadins sparpillrent comme des souris devant un chat prt bondir. Voyez ! hurla le vieillard. (Il tendit son bras libre, rvlant un moignon de chair lisse lendroit o sa main droite aurait d se trouver.) Cest son consort dmoniaque ; il est venu la chercher ! La foule dtala en hurlant tue-tte tandis que la crature piquait vers Elena. Seuls Joach et sa tante demeurrent auprs de la jeune fille. Le skaltum se posa dans une embarde ; ses pattes griffues ouvrirent de profonds sillons dans les pavs comme il tentait de reprendre son quilibre. travers sa peau translucide, Elena vit son sang noir bouillonner dans ses veines. La crature replia ses ailes dans son dos et siffla en direction des citadins tapis sous les portes cochres ou derrire les talages des boutiques. Puis ses yeux noirs brillants de malveillance se braqurent sur Elena. Tante Fila se plaa devant sa nice. Courez, les enfants ! ordonna-t-elle en faisant courageusement face au monstre. Allez voir votre oncle Boln ! Avant mme quelle ait fini sa phrase, Joach tirait Elena vers les ruines fumantes de la boulangerie. Tel un serpent, la crature se jeta sur leur tante. Non ! hurla Elena en entendant un craquement sec. Le monstre qui avait dj bris les reins de Fila lui lacra la gorge de ses crocs et laissa tomber son cadavre sur le sol. Non, gmit la jeune fille, atterre, tandis que son frre lentranait. Mais Joach ne fut pas assez rapide. Le skaltum tendit une patte et le saisit par le cou. Suffoquant, les yeux exorbits, le jeune homme fut arrach sa sur.

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Boln se pencha sur son livre poussireux. Le soleil ne dardait que de faibles rayons travers la vitre sale de la bibliothque. Sur son bureau, une chandelle solitaire achevait de se consumer en dgageant une flamme jaune. Le vieil homme avait lu toute la nuit, cherchant dsesprment le savoir qui lui faisait dfaut, avec ses piles douvrages moisis et les parchemins aligns dans leurs casiers pour seule compagnie. Le feu annoncera son avnement , marmonna-t-il. Dune main lasse, il repoussa ses cheveux blancs en arrire et plissa les yeux pour dchiffrer le reste du texte. Ses lvres demi dissimules par une paisse moustache traduisaient lentement les mots crits en un autre ge. Les augures de la Sororit voquaient ce jour. Boln jeta un coup dil dehors. Toute la nuit, lincendie qui ravageait le verger avait fait rougeoyer les fentres de son cottage, construit en surplomb de la valle de Nidiver. Pauvre enfant, songea-t-il. Il aurait fallu lavertir, la prparer. Caressant sa barbe, il reporta son attention sur le livre ouvert devant lui. Mais alors quil tournait dlicatement une page au bord grignot par une souris, son cur tressaillit. Puis un vide bant souvrit dans sa poitrine. Il agrippa le bord du bureau pour ne pas scrouler. Un chagrin intense menaa de le submerger au moment o il sentit mourir sa sur jumelle. Fila, gmit-il. Des larmes jaillirent de ses yeux et gouttrent sur les pages jaunies. Lui qui, dordinaire, protgeait si frocement ces textes anciens laissa le liquide sal brouiller lencre sans ragir. travers le drap rugueux de sa chemise, il saisit lamulette quil portait autour du cou. - 142 -

Fila ! rpta-t-il. Et comme chaque fois quil lappelait, elle vint lui. Une douce lueur envahit le coin de la pice dans lequel se dressait la chemine. Elle se rsorba, gagnant en intensit tandis quelle se concentrait jusqu dessiner une silhouette fminine. Enveloppe de minces volutes de lumire blanche, Fila frona les sourcils. Elle semblait plus agace que triste. Le moment est venu, Boln. Les larmes saccumulrent dans les yeux de lrudit, brouillant limage de sa sur. Ainsi, ctait vrai Inutile de pleurer, dit svrement Fila. Es-tu prt ? Je Je pensais avoir encore quelques annes devant moi. Nous lesprions tous. Mais a a dj commenc. Il est temps de mettre tes livres de ct. Tu me confies cette mission ? se lamenta Boln. Tu veux que je men charge seul ? Lexpression de Fila sadoucit. Tu sais que jai mon propre rle jouer, dit-elle tendrement. Je sais : tu dois chercher le pont maudit, soupira Boln. Crois-tu vraiment pouvoir le trouver ? Sil existe, je le trouverai, dclara rsolument sa sur. Il secoua la tte. Toujours cette volont de fer, mme dans la mort. Toujours ce temprament rveur, mme dans la vie, rpliqua Fila. Cette querelle familire, presque aussi vieille queux, leur arracha un sourire identique. Ils taient si semblables, et pourtant si diffrents ! Un mme chagrin brillait dans leurs yeux. Ils se rendaient trs bien compte de ce quils venaient de perdre. Et a ntait que le dbut La lumire commena sestomper. Je ne puis mattarder davantage. Veille sur elle. (Les dernires paroles de Fila rsonnrent dans la pnombre qui avait englouti son image.) Je taime, Boln. Adieu, ma sur, marmonna lrudit dans une pice plus vide et plus glaciale que jamais. - 143 -

Joach ! glapit Elena en se ruant vers son frre. Le temps parut ralentir et spaissir telle la sve dun rable en hiver. Le visage du jeune homme prit une teinte violace tandis que le skaltum ltranglait de ses griffes. Elena bondit. Aveugle par la terreur, elle saisit le poignet du monstre auquel elle refusait de laisser son frre et planta ses ongles dans sa chair visqueuse. Lche-le ! spoumona-t-elle. Sa main droite sembrasa. Un flot brlant scoula de sa paume tel du magma. La jeune fille serra le poing et vit ses doigts passer au travers du poignet de la crature travers sa peau, ses muscles et ses os. Le skaltum poussa un hurlement de douleur. Laissant tomber sa proie, il replia son bras bless contre sa poitrine. Un instant, il contempla sans comprendre le moignon fumant de son poignet. Puis il battit prcipitamment en retraite. Joach tituba, griffant la main tranche qui lui serrait toujours la gorge. Il parvint enfin larracher et la jeta dans la rue. Douce Mre ! bredouilla-t-il en se prcipitant vers sa sur. Elena baissa les yeux vers sa main droite. Elle sattendait la trouver calcine jusqu los, mais tout tait normal. Il ne restait plus la moindre trace de la tache rouge. Stait-elle dbarrasse de la maldiction qui pesait sur elle ? Ne restons pas l, dit Joach en lentranant vers les ruines de la boulangerie. Mais la bte dsormais infirme et panique ntait pas le seul pril qui les guettait dans la rue. Une silhouette rabougrie leur barra le chemin. Joach pila et serra instinctivement sa sur contre lui. Le vieillard arborait un sourire triomphant, comme si tout stait droul exactement selon ses vux. Viens moi, mon enfant, susurra-t-il. Jai attendu assez longtemps. Avec une rapidit surprenante, il leva son bton et labattit vers la tte dElena. Encore dsoriente par le pouvoir quelle venait de librer, la - 144 -

jeune fille ne ragit pas. Joach la poussa brutalement sur le ct. Hoquetant de surprise, elle stala de tout son long et sentit les pavs lui corcher les genoux. Du coin de lil, elle vit le bton frapper son frre lpaule. Elle se releva prcipitamment et slana. Constatant que Joach ne la suivait pas, elle sarrta et le fixa, interloque. Pench en avant, le jeune homme semblait lutter pour mouvoir ses jambes, mais celles-ci refusaient de bouger. On aurait dit quelles staient enracines dans le sol. Joach leva un regard horrifi vers sa sur. Va-ten ! hurla-t-il. Lensorcellement gagna tout son corps en lespace de quelques secondes. Ses bras simmobilisrent. Puis ce fut le tour de son cou et de sa tte. Seule une larme solitaire roula sur sa joue. Elena tituba en arrire. Vas-tu abandonner ton frre, mon enfant ? lana le vieillard en lui faisant signe dun index recourb. Allons, approche ! Une foule compacte sengouffrait dans la rue depuis la direction dont provenaient les hurlements. Tel un rocher assailli par un torrent en crue, Erril encaissait coups de coudes et de genoux sans russir avancer. Finalement, Kral passa devant lui et utilisa sa masse imposante pour leur frayer un chemin contre-courant. Un des citadins un boucher, en juger par son tablier couvert de sang tenta dcarter le montagnard. Dun haussement de ses larges paules, celui-ci lenvoya voler en arrire. La tte de lhomme heurta un mur de brique, et il scroula mollement. Fuyez ! leur hurla un autre citadin. Le dmon est l ! Kral jeta un coup dil svre Erril, puis pressa le pas. Neelahn sur ses talons, Erril se faufila dans le sillage du montagnard. Quelques instants plus tard, la rue se vida autour deux. Sois prudent, Kral, lana Erril. Nous sommes tout prs. Ralentissant, ils gagnrent le carrefour sur la pointe des - 145 -

pieds et se tapirent derrire le chariot dun marchal-ferrant. Erril se tordit le cou pour regarder dans la rue perpendiculaire. Son sang se glaa. un jet de pierre, devant le squelette calcin dun btiment, se dressait une crature quil avait espr ne jamais revoir. Les ailes frmissantes de douleur, le skaltum glapissait en serrant son bras mutil contre sa poitrine. Erril se rencogna derrire le chariot, le cur battant. Qui avait bien pu blesser un monstre si redoutable ? Il vit Kral empoigner la hache passe dans sa ceinture une arme bien insuffisante pour affronter un Carnassire. Il leva une main pour lui enjoindre dtre patient. Le montagnard frona les sourcils. Agenouille prs deux, Neelahn observait la scne pardessous le chariot. Les enfants sont l, chuchota-t-elle en tendant un doigt entre les rayons dune roue. Mais qui est lhomme en robe ? Prs des ruines fumantes, Erril aperut deux adolescents qui faisaient face une silhouette rabougrie. Bien que le visage de cette dernire ft dissimul par lombre de sa capuche, il reconnut sa tenue et pina les lvres. Un mage noir, gronda-t-il. Viens moi, mon enfant, ou ton frre mourra, susurra lhomme en robe dune voix chevrotante qui porta jusqu langle de la rue comme le skaltum se ressaisissait et se taisait. La crature sapprocha des deux jeunes gens. Sa voix fendit lair telle une dague de lancer. Donne-moi le garon, siffla-t-elle. Je vais lui arracher les membres un un pendant que sa sur regardera. Un autre homme, qui portait luniforme rouge et noir de la garnison, se tenait un peu en retrait prs dun tonneau deau de pluie. Faites ce quil vous demande, Dismarum, supplia-t-il. Nous navons pas besoin du garon. Tenez votre langue, Rockingham, cracha le dnomm Dismarum. Le regard quil lana au soldat fit reculer celui-ci. Donne-moi le garon ! rpta le skaltum. Je veux goter sa chair tendre et son cur encore palpitant. - 146 -

Dmon ! rugit Kral dun ton haineux. Avant quErril puisse len empcher, il bondit par-dessus le chariot en brandissant sa hache. Le skaltum pivota pour affronter la menace. Le mage noir battit en retraite dans lombre du btiment calcin, une main tendue vers la jeune fille qui navait pas boug. Imbcile de montagnard ! Erril neut pas le temps de se demander comment il allait ragir. Ses pieds et son cur prirent la dcision sa place. Dgainant son pe, il chargea la suite de Kral. Le regard dElena tait plant dans celui de Joach. Contrairement lui, elle ntait pas ensorcele, mais dautres entraves la retenaient. Elle refusait dabandonner son frre. Lorsque le vieillard tendit la main vers elle, elle ne fit pas le moindre geste pour se drober. Soudain, un coude la frappa en pleine poitrine, la forant reculer. Un guerrier manchot sinterposa entre elle et le vieillard. Grand et large dpaules, avec le teint mat des hommes des plaines, il brandissait une pe. Cette fillette nest pas pour toi, mage noir ! tonna-t-il. Avant que le vieillard puisse ragir, le dmon poussa un glapissement. Tous les regards convergrent sur lui. Le guerrier saccroupit, entranant Elena avec lui au moment o une aile osseuse balaya lair au-dessus de leurs ttes. Fiche le camp, fillette ! lui hurla-t-il loreille. Mais les jambes dElena refusaient de lui obir. Son cur attach son frre par des liens invisibles ne lautorisait pas senfuir. Hagarde, elle se recroquevilla sur elle-mme au milieu de la rue. Elle vit un gant bondir sur le monstre ail en faisant tournoyer une hache tincelante. Pris au dpourvu par tant de frocit, le dmon battit en retraite. Une main se posa sur lpaule dElena. La jeune fille sursauta et leva la tte. Viens avec moi, lui enjoignit une femme minuscule, au visage crisp par linquitude. Laisse Erril sauver ton compagnon. - 147 -

Elena secoua la tte. Cest mon frre, lcha-t-elle dune voix trangle. Mais la femme tait plus forte quelle en avait lair. Elle lobligea se relever. Neelahn ! appela le guerrier. (Un genou en terre, il braquait la pointe de son pe sur le vieillard.) Emmne-la en scurit ! La femme passa un bras autour des paules dElena et chuchota quelque chose son oreille. Ses mots pareils une douce chanson taient presque inintelligibles ; pourtant, ils russirent dissiper la torpeur qui enveloppait la jeune fille et librer ses jambes. On dirait le murmure du Vieillard, songea Elena, sous le charme. Sans plus protester, elle se laissa entraner lcart de la bataille. Neelahn guida la jeune fille vers le chariot. Se pouvait-il que ce soit elle ? se demanda la nyphai en continuant fredonner les paroles quon lui avait enseignes pour sduire lesprit des humains. cartant une mche de cheveux roux qui tombait devant le visage de ladolescente, elle scruta ses yeux de la couleur des bourgeons au printemps. Elle voulait tant y croire ! Ds que sa protge fut labri, Neelahn reporta son attention sur le carrefour. Erril stait relev, continuant tenir le mage noir en respect. La jeune femme remarqua que tous deux observaient laffrontement du skaltum et du montagnard. La hache de Kral dcrivait des moulinets furieux, mais chacun de ses coups ricochait sur la peau paisse de la crature sans parvenir lentamer. Pourtant, le skaltum semblait branl par la blessure reue avant larrive des sauveteurs. Il se dmenait pour protger son bras mutil, utilisant ses ailes pour se couvrir les flancs. Attire-le dans la lumire du jour ! cria Erril au montagnard. L, il sera vulnrable ! Dune fente brutale, Kral inflchit la direction de son attaque et fora la crature reculer vers une flaque de soleil lendroit o aurait d stendre lombre du btiment brl. Le skaltum comprit le danger qui le menaait. Jusque-l, il stait content de se dfendre, mais il commena riposter. - 148 -

Des griffes noires jaillirent de sa main intacte et sabattirent sur le montagnard. Kral se rejeta en arrire. Faisant preuve dune agilit et dune rapidit tonnantes pour quelquun de si massif, il russit esquiver mais perdit du terrain. Le skaltum scarta de la lumire avec un glapissement de satisfaction. Ayant repris confiance en lui, il marcha sur Kral et engagea le combat. force de promener le montagnard en tous sens comme un vulgaire jouet, il russit inverser leurs positions. Kral dut se replier pas pas, haletant et ruisselant de sueur. Le dmon triomphant dploya ses ailes et se redressa de toute sa hauteur. Puis il fondit sur son adversaire pour lui porter le coup de grce. Neelahn carquilla les yeux et plaqua une main sur sa bouche. Au dernier moment, Kral bondit en arrire au beau milieu de la flaque de soleil. La crature poussa un sifflement dconfit et simmobilisa la lisire de lombre. Tu nas nulle part o aller, petit homme, gloussa-t-elle. Elle se mit le contourner, et Neelahn ralisa quelle avait raison. La lumire formait une tache isole dans la rue. Partout ailleurs, ce ntait quombres dans lesquelles le dmon pouvait se dplacer loisir. Kral promena un regard dsespr la ronde. Neelahn en fit autant. Si le montagnard succombait, Erril se retrouverait pris en tenaille entre le Carnassire et le mage noir. Il ne fallait pas quune telle chose se produise ! La nyphai pivota et saisit le couvercle de fer-blanc dun tonneau dans lequel marinaient des lgumes au vinaigre. Elle fona vers le milieu du carrefour baign de lumire, capta les rayons du soleil sur son miroir improvis et inclina celui-ci pour les projeter dans la figure du skaltum. La crature hurla et recula. Neelahn modifia langle du couvercle pour la maintenir dans la lumire. Kral ralisa quil avait lavantage. Avec un rugissement de rage, il brandit sa hache et se jeta sur son adversaire. Expose au soleil, la peau du dmon, dordinaire si coriace, avait perdu ses vertus protectrices. Le tranchant de la hache mordit - 149 -

profondment dans son cou. Le skaltum tituba en arrire, se dgageant de larme du montagnard. Il plaqua sa main sur sa gorge, et des flots dichor noir schapprent entre ses doigts. Vacillant sur ses jambes affaiblies, il tenta de dployer ses ailes mais ne russit qu perdre lquilibre. Il bascula en avant et scroula dans la flaque de lumire. Son sang grsilla et fuma en touchant les pavs. Alors, Kral se dirigea vers lui et leva sa hache une dernire fois. Erril ne regarda pas le montagnard achever le skaltum. Il reporta toute son attention sur le mage quil stait content de surveiller du coin de lil durant la bataille. La vue de sa robe noire lui donnait la nause. Comment un homme pouvait-il sabandonner volontairement la magie noire qui avait empoisonn son pays ? Une colre quErril navait pas prouve depuis des sicles fit bouillonner son sang. Il ralisa que a ntait pas une sensation dsagrable. Ton familier est mort, cracha-t-il au vieillard recroquevill devant lui. Relche le gamin si tu ne veux pas subir le mme sort ! Le visage toujours dissimul par sa capuche, le mage se faufila derrire le garon et sappuya lourdement sur son bton, comme sil tait bout de forces. Tu interviens dans une affaire qui dpasse ton entendement, rpliqua-t-il. Il leva son bras libre, rvlant son moignon. Des ombres se prcipitrent vers lui, sengouffrrent sous sa robe et scoulrent lintrieur de sa manche. Pulsant dnergie, elles se concentrrent autour de son poignet. Telle une rose noire dployant ses ptales, un poing couleur dbne se forma au bout de son moignon. Et tu lances des menaces que tu es incapable de mettre excution, ajouta-t-il. Erril plissa les yeux. Continue me dfier, et tu verras bien. Le mage noir ouvrit son poing de tnbres, dpliant des doigts qui parurent absorber la lumire alentour. - 150 -

Rends-moi la fille. Tu ignores ce quelle est, ce quelle signifie. Je refuse de donner satisfaction une crature aussi abjecte que toi, gronda Erril. Il leva son pe mais se garda de frapper, car il craignait de blesser le garon paralys. Le mage fit passer son bton dans sa main de tnbres. Les ombres se propagrent la surface du bois gris, le faisant virer au noir. Alors, il posa sa main de chair sur lpaule de ladolescent. Ne le touche pas ! glapit Erril. Il se rua vers le mage, bien dcid larrter avant quil puisse faire du mal au jeune homme. Le vieillard rejeta la tte en arrire. Sa capuche glissa sur ses paules, rvlant son visage pour la premire fois. Son regard croisa celui dErril, et un tau glacial comprima le cur du guerrier. Non ! Cest impossible ! Son pe lui chappa et scrasa bruyamment sur les pavs. Le mage leva son bton et frappa le sol. Un geyser de tnbres lengloutit en mme temps que le garon. Lcho de sa voix rsonna dans lobscurit bouillonnante. Erril, nas-tu donc rien appris durant tous ces sicles ? En un clin dil, la colonne de tnbres svanouit telle une flamme noire que lon aurait souffle. lendroit o le vieillard et ladolescent staient tenus, il ne restait plus rien. Erril tomba genoux. Derrire lui, la jeune fille poussa un hurlement. Mais ce fut peine sil lentendit. Ses yeux contemplaient toujours le visage du mage noir un visage familier. Ce nez cass, ces pommettes ingales, ces lvres minces Et cette main droite manquante. Il se souvint de la dernire fois o il avait vu cet homme, agenouill avec son frre dans un cercle de cire la nuit o le Journal Sanglant avait t forg. Le vritable nom du vieillard schappa de ses lvres. Greshym

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LIVRE DEUXIME SYLVE ET SANGUINE

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Tolchuk explorait le lit de la rivire dont toute leau stait vapore durant la scheresse estivale. Il jeta un coup dil aux nuages noirs qui se massaient telle une arme au-del des Dents, dissimulant le plus haut de leurs pics le Grand Croc du Nord. Bientt, un orage claterait et de leau boueuse dvalerait les pentes pour venir se jeter dans le ravin. Tandis quun grondement de tonnerre rsonnait au loin, Tolchuk reporta son attention sur lboulis. Sil voulait finir avant larrive de la pluie, il devait se dpcher. Mais les falaises bloquaient la lumire du jour, et il avait du mal distinguer la lueur jauntre de la soufrine. Il carta quelques rochers, grattant leur surface de ses griffes pour mettre jour la couleur caractristique. Ses narines frmirent comme il humait lair en qute de lodeur piquante de la soufrine brute. Ce ravin assch depuis plusieurs lunes avait dj t fouill de long en large. Il existait dautres endroits o les gisements taient plus abondants. Mais ctait prcisment la raison pour laquelle Tolchuk avait choisi de venir ici. Les membres de sa tribu ne saventuraient jamais dans les parages, et il prfrait travailler seul, labri des quolibets des autres ogres. Dautant que sa magra la crmonie qui marquerait son entre dans lge adulte devait commencer le lendemain. Il avait besoin dune soufrine pour ses prparatifs, une pierre quil aurait ramasse lui-mme la veille de sa magra. Il se pencha vers un gros rocher plat et fit courir une griffe sa surface, puis renifla son ongle. Non, ce ntait que du grs. Comme il se baissait de nouveau pour fouiller les cailloux qui jonchaient le sol, une pierre de la taille dun melon le frappa lpaule. Dsquilibr par limpact, il stala de tout son long et - 153 -

roula sur le flanc. Fenshwa lobservait depuis le haut du ravin. Une grimace tira les lvres paisses de Tolchuk, dvoilant ses crocs lisses. Il se remit sur pied, gardant le dos courb et une main pose sur le sol. Dans cette position, sa tte arrivait peine mi-hauteur de la paroi. Il dut se tordre le cou pour foudroyer son ennemi du regard. Fenshwa tait accroupi au bord du ravin. Ramass sur luimme tel un rocher anguleux, il fixait Tolchuk de ses gros yeux jaunes exorbits. Son dos tait vot, et il sappuyait sur un de ses poings dans la posture coutumire des ogres. Ses cheveux couleur de paille se hrissaient au sommet de son crne, formant une crte qui descendait le long de sa nuque et de son dos avant de disparatre sous ses vtements de cuir. Un sourire mprisant dvoilait ses crocs. g dun hiver de plus que Tolchuk, il ne ratait jamais une occasion dexhiber ses dents brches la marque attestant quil stait dj accoupl. Toutes les femelles de la tribu vnraient Fenshwa. Quand il passait prs delles, elles frottaient leur postrieur rebondi contre ses flancs. Tolchuk avait beau marcher pli en deux, jamais aucune delles ne lui avait lanc semblable invitation. Il savait trs bien quelles le trouvaient hideux. Plus petit que les autres ogres adultes, il avait des yeux en amande plutt que ronds comme ceux de Fenshwa. Son nez tait trop pointu et ses crocs trop courts pour exciter une femelle. Mme ses cheveux refusaient de tenir droits sur sa tte ; il tait forc de les enduire de cire dabeille pour se confectionner une crte. Il pouvait bien se donner tout le mal quil voulait : la tribu connaissait ses origines honteuses et le mprisait unanimement. De sa main libre, Fenshwa saisit une autre pierre. Je vais tbrcher les crocs, demi-sang, gloussa-t-il en brandissant le projectile. Tu devrais te laisser faire. Aprs tout, cest ta seule chance. Tolchuk sempourpra. Fenshwa, tu connais la loi. Je suis magra ; personne ne doit me dranger ! Tu ne le seras pas avant le coucher du soleil. - 154 -

Fenshwa lana la pierre, mais Tolchuk esquiva aisment. Son hritage mlang navait pas que des inconvnients ; il le rendait plus agile que les ogres de sang pur. Plissant les yeux, Fenshwa ramassa une pierre plus grosse que les prcdentes. Laisse-moi tranquille, gronda Tolchuk. Tu as peur ! railla Fenshwa. Ton cur nest pas celui dun ogre ! Tolchuk avait lhabitude quon se moque de lui, mais cette insulte-l tait trop grave pour quil la laisse passer. Son ennemi avait os le traiter de lche ! Renonant prserver les apparences, il redressa le dos et se dplia de toute sa hauteur un exploit quaucun ogre de sang pur ne pouvait accomplir. Ctait de cette capacit quil tirait son nom. Dans la langue des anciens, Tolchuk signifiait celui qui marche comme un homme . Et ce ntait pas un compliment. Debout, sa tte arrivait au niveau du bord du ravin. Il vit Fenshwa frmir de dgot la vue de son dos droit. Lautre ogre ramena son bras en arrire, se prparant lancer son projectile. Sans rflchir, Tolchuk saisit le bras sur lequel Fenshwa sappuyait et, dune brusque secousse, projeta son ennemi au fond du ravin. Il le regretta instantanment : il ne faisait pas bon provoquer Fenshwa. Lautre ogre atterrit lourdement au milieu des cailloux. Mais il avait la peau paisse et les os solides. Aussitt, il se redressa. Tolchuk battit en retraite. En grimaant, Fenshwa porta un index pais sa bouche. Il en sonda lintrieur et retira son doigt couvert de sang. Ses yeux scarquillrent. Puis ses prunelles sembrasrent et se dilatrent jusqu ce que le noir ait totalement dvor le jaune qui lentourait. Tolchuk ne lavait jamais vu dans une telle rage. Fenshwa poussa un rugissement qui sengouffra dans le ravin telle une bourrasque. Alors, Tolchuk comprit pourquoi il tait si furieux. Un de ses crocs stait bris dans sa chute une blessure qui allait le dfigurer et entraner une perte significative de statut. - 155 -

Fou de colre, Fenshwa se jeta sur limpudent, les bras tendus comme pour le saisir la gorge. Tolchuk se plia en deux et lui assena un coup de tte dans lestomac. La force de limpact expulsa tout lair des poumons de son agresseur. Hoquetant, Fenshwa vola en arrire et retomba sur son sant. Mais lennemi jur de Tolchuk tait un combattant expriment, comme tous les mles adultes de leur tribu guerrire. Il se mit quatre pattes. Une de ses mains calleuses jaillit, saisit son adversaire par la cheville et tira dun coup sec, le faisant basculer en arrire. Tolchuk tenta de se recevoir sur lpaule pour amortir sa chute. Il ne russit qu moiti, et sa tte heurta violemment le sol. Des taches de lumire dansrent devant ses yeux. Tandis quil sefforait de focaliser sa vision, Fenshwa plongea sur lui. Il voulut rouler sur le ct, mais ne fut pas assez rapide. Son adversaire atterrit califourchon sur son torse et se mit le bourrer de coups de genou. Tolchuk se recroquevilla sur lui-mme pour limiter les dgts. Tandis que les griffes postrieures de Fenshwa lui lacraient le ventre, ses griffes antrieures tentaient de lui crever les yeux. Il se dbattit, mais son ennemi tait beaucoup plus lourd que lui. Sil narrivait pas se dgager trs vite, il allait se faire triper. Il saisit le poignet de Fenshwa. Au mme moment, il vit lautre main de son adversaire sortir une dague en corne de cerf de sa ceinture. Quand les ogres mles se battaient pour une femelle, ils le faisaient toujours main nue. Utiliser une arme tait considr comme de la tratrise. Comme ils taient robustes et avaient la peau dure, ces affrontements se soldaient rarement par la mort dun des deux adversaires. Les membres dune mme tribu navaient pas le droit de sentre-tuer en aucune circonstance. Ils nemployaient darmes que lorsquune guerre territoriale les opposait une autre tribu, et parce que ctait le seul moyen de venir dfinitivement bout dun de leurs semblables. Fenshwa brandit sa dague, les yeux flamboyants de haine. Tu ne nous feras plus jamais honte, demi-sang, dit-il entre ses crocs serrs. Alors, Tolchuk ralisa que son adversaire ne se contenterait - 156 -

pas de lui donner une racle. Saisissant une pierre dans chaque main, il les cogna de toutes ses forces sur les oreilles de Fenshwa. Il entendit un craquement sec. Deux coups ports simultanment sur les seuls endroits vulnrables du crne dun ogre pouvaient avoir des consquences dramatiques. Tolchuk avait juste voulu tourdir Fenshwa, lassommer pour lui laisser le temps de se ressaisir. Mais lorsquil baissa les bras, du sang jaillit des narines de son ennemi, lclaboussant de sa chaleur. Il vit les yeux de Fenshwa rouler dans leur orbite et entendit un gargouillement schapper de sa gorge. La main de lautre ogre souvrit, lchant la dague en corne de cerf. Puis son corps saffaissa mollement. Tolchuk repoussa la masse inerte de son ennemi et se redressa. Du sang continuait se dverser par le nez et la bouche ouverte de Fenshwa. Sa poitrine ne remuait plus. Tolchuk se figea, le souffle coup. Quavait-il fait ? Un ogre ne devait pas tuer son frre de tribu ! Levant la main droite, il examina la pierre quil agrippait convulsivement. Un de ses angles stait bris en heurtant le crne de Fenshwa. Une lueur jaune scintillait dans la fissure. De la soufrine. La pierre schappa de ses doigts gourds. Lpaule appuye contre un tronc, Mogweed se tenait la lisire de la sylve verdoyante qui recouvrait les contres du Couchant. Une brise lgre agitait les feuilles sches au-dessus de sa tte, les faisant bruire comme autant de carapaces dinsectes morts. lest, la vaste tendue des collines sur lesquelles ne poussait que de lherbe jaunie lui paraissait dsole, presque nue. Au-del de ces collines se dressaient les pics des Dents, les montagnes quil devait traverser pour atteindre les terres des hommes. Il frotta sa joue contre lcorce rpeuse. Mais comment pourrait-il se rsoudre quitter sa fort natale ? Levant une main, il observa ses doigts fins et sa peau lisse avec une expression mi-bahie, mi-dgote. Puis il examina les assemblages de tissu qui pendaient sur son corps. Un chasseur lui avait montr comment porter ces vtements . Le pantalon - 157 -

gris par-dessus le caleon en lin, la veste par-dessus la chemise de laine. Il les avait mis correctement. Pourtant, leur texture et leurs coutures blessaient sa chair si tendre. Mais le pire, ctaient les bottes noires. Il rpugnait les porter ; aussi les avait-il ranges dans son gros sac de cuir. Tant quil tait dans la fort, il voulait sentir la caresse de lhumus entre ses orteils. Mogweed savait quune fois sorti de lombre des arbres, il devrait chausser ses bottes pour parfaire son dguisement dhomme. Une fois habill de pied en cap, seuls ses yeux aux pupilles fendues trahiraient ses origines. Il resta appuy contre le tronc jusqu ce quun museau le pousse avec insistance. Tiens-toi tranquille, Fardale. Jai besoin dun moment pour me prparer. Il baissa un regard irrit vers le loup. Aussi massif quun homme, Fardale tait assis sur son arrire-train, sa langue pendant hors de sa gueule. Avec sa fourrure noire trs dense, parseme de taches brunes et grises, il ressemblait une incarnation du camaeu des ombres sylvestres. Ses oreilles pointues coutaient les bruits de la fort. De son museau lev, il humait lair en qute de danger. Un rictus envieux tordit la bouche de Mogweed. Son pelage pais tait le seul vtement dont Fardale avait besoin. Nul autre accessoire ntait ncessaire pour complter son dguisement. Il ressemblait en tout point un loup ordinaire l encore, lexception de ses yeux. Comme Mogweed, il avait des pupilles fendues qui eussent mieux convenu un flin : la marque de leur vritable nature de silura. Fardale leva les yeux vers son compagnon, et leurs regards ambrs se croisrent. Une lueur tide parut maner des prunelles du loup. De vagues impressions se formrent dans lesprit de Mogweed. Le soleil couchant. Un estomac creux. Des pattes avides de courir. Il connaissait la signification de ces images. Fardale lavertissait que la lumire du jour dclinait, et quils avaient encore beaucoup de chemin parcourir avant la tombe de la nuit. Je sais, rpondit-il voix haute. Lui aussi pouvait parler avec son me comme Fardale venait de le faire comme tous les silura pouvaient le faire , mais il - 158 -

avait besoin dexercer sa langue. Dans trs peu de temps, il serait parmi les humains. Pour sa scurit et celle de Fardale, il devait perfectionner son dguisement. Un frisson le parcourut. Mais je nai aucune envie de partir de chez nous. De nouvelles images et sensations lui rpondirent. Une ttine gonfle de lait. Les riches odeurs de la fort. De douces ombres transperces par les rayons du soleil. Fardale comprenait et partageait son apprhension. Mais ils navaient pas le choix. Le rancien de leur clan leur avait donn un ordre. Ils devaient lui obir. Tout de mme taient-ils obligs de se conformer ses instructions ? Mogweed prit une profonde inspiration et laissa tomber son paquetage sur le sol. Il se pencha et en tira ses bottes. Assis la lisire de la fort, il glissa ses pieds dans les cercueils de cuir jumeaux et grimaa. On pourrait rester, chuchota-t-il. Vivre comme des parias. Fardale poussa un grognement, et ses penses transpercrent lesprit de Mogweed telles des flches. Une rainette venimeuse. Une mare touffe par les algues. Un chne couvert de moisissure jaune. prsent, la fort leur tait hostile. Sils se rebellaient contre lautorit du rancien, ils ny connatraient plus jamais la paix ni la joie. Mogweed savait que Fardale avait raison, mais un feu brlant couvait dans ses entrailles. Aprs tout, ils nous ont bannis ! semporta-t-il. Nous ne leur devons rien. Fardale se redressa et baissa la tte dun air menaant. Une lueur rouge salluma dans ses prunelles. Une araigne velue. Un louveteau attaquant son frre de porte. Un corbeau drobant un uf mouchet dans un nid. Mogweed perut laccusation dans ses penses. Jessayais juste de nous librer de la maldiction, se dfendit-il. Je ne pouvais pas deviner que a tournerait si mal ! Fardale lui tourna le dos, signalant quen ce qui le concernait, la discussion tait close. Mogweed rougit de colre plutt que de honte. Sois - 159 -

maudit, songea-t-il. Fardale tait comme un joug qui ltranglait depuis trop longtemps. Lide de le planter l et de partir seul tenter sa chance parmi les humains lui traversa lesprit. Dans le fond, quelle raison avait-il de saccrocher son peuple ? Ses semblables lavaient toujours rejet ! Une vie meilleure lattendait peut-tre au-del des montagnes. Aiguillonn par cette pense, il sarracha lombre des arbres et savana dans la lumire du soleil dclinant. Il regarda autour de lui. Loin des frondaisons protectrices, le ciel paraissait si vaste ! Il trbucha et saccroupit sous la vote dazur qui semblait lcraser, le plaquer terre tel un poids massif. Puis il tourna la tte vers Fardale. Alors, tu viens ? lana-t-il dun ton qui se voulait acerbe. Mais la peur fit trembler sa voix. Lide de saventurer seul dans un monde immense et inconnu le terrifiait. Pour linstant, il avait encore besoin de Fardale. Plus tard, il aviserait. Le loup se glissa hors de lombre sylvestre. Il scruta calmement lhorizon et savana sur le sol rocailleux, sa fourrure refltant la lumire du soleil en taches irises. Il ne paraissait gure affect par son nouvel environnement. Mogweed plissa les yeux. Son jumeau avait toujours t le plus courageux, le plus noble deux deux. Il esprait bien le voir craquer un jour et il priait pour en tre la cause. Il regarda Fardale le dpasser et se diriger nonchalamment vers les collines peles. La tte penche, il lui embota le pas en maudissant sa vaillance. Un jour, mon cher frre, je tenseignerai la peur.

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Tolchuk portait dans ses bras le corps inerte de Fenshwa. Il marchait debout, le dos droit, car il avait besoin de ses deux mains pour soutenir la lourde masse de son ennemi. Comme il approchait du village, il aperut plusieurs femelles qui grattaient la terre aride en qute de racines et de tubercules. Lorsquelles le reprrent, elles plissrent le nez de dgot la vue de sa posture. Dordinaire, les ogres nutilisaient que leur dos et un seul bras pour charrier des objets encombrants ; ils gardaient leur autre bras libre pour prendre appui sur le sol. Choques, les femelles mirent quelques instants identifier le fardeau de Tolchuk. Alors, leurs yeux scarquillrent, et une cacophonie de gmissements monta de leur gorge. Elles tournrent les talons et senfuirent grands bonds maladroits, laissant derrire elles un sillage musqu lodeur de leur peur. Sans leur prter la moindre attention, Tolchuk sengagea sur le chemin qui conduisait aux cavernes de sa tribu. Les muscles de son dos et de ses bras le brlaient, mais ctait un bien faible prix payer pour le crime atroce quil venait de commettre. En tuant un des membres de sa tribu, il avait viol la loi la plus sacre des ogres. Tandis quil observait la silhouette ensanglante de Fenshwa, il avait t saisi par une honte si incommensurable quil avait dabord envisag de senfuir. Mais ce faisant, il aurait dshonor son dfunt pre. Et sa naissance tait dj une disgrce suffisante pour sa famille. Comment aurait-il pu y ajouter en se comportant comme un lche ? Aussi avait-il ramass le corps de son ennemi et pris le chemin du retour, bien dcid se soumettre au chtiment quon lui infligerait. Au pied des immenses falaises de granit, Tolchuk repra la tache noire qui marquait lentre de son village si difficile - 161 -

distinguer parmi les ombres qui saccrochaient la faade de pierre vrole. Une foule dogres se massait dj devant la gueule bante de la caverne. Toute la tribu tait l, ou presque : anciens au dos courb, jeunes aux pieds agiles, guerriers brandissant des massues en bois de chne. Un silence funeste planait sur lassemble. Un bb ta son pouce de sa bouche minuscule et tendit la main vers Tolchuk, mais avant quil puisse mettre le moindre son, sa nourrice lui plaqua une main sur le bas du visage. Personne ne parlait en prsence dun mort. Tolchuk se rjouit de ce rpit. Trs bientt, il affronterait ces regards inquisiteurs et avouerait son crime. Mais il lui fallait dabord sacquitter dun bien pnible devoir. Son cur battait la chamade. Ses jambes se mirent trembler. Pourtant, il ne ralentit pas. Sil hsitait, il risquait de perdre son lan et de se laisser submerger par sa peur. Aussi se fora-t-il mettre un pied devant lautre pour rejoindre sa tribu. Un mle adulte jaillit de la foule. Le bras sur lequel il sappuyait tait aussi pais quun tronc darbre. Il leva le nez pour humer le vent qui soufflait dans sa direction. Soudain, il se figea, ses muscles saillant sous sa peau telles des crtes rocheuses. Au fil dune vie passe dans la pnombre des cavernes, la vision des ogres saffaiblissait, mais leur odorat se dveloppait. Le vieux mle rejeta sa tte en arrire et, brisant le silence, rugit sa douleur la face des montagnes qui lentouraient. Il avait reconnu lodeur du fardeau de Tolchuk. Il savait que le corps inerte tait celui de son fils. Tolchuk faillit sarrter. Comment pouvait-il se confesser ? Il serrait les dents si fort que ses mchoires lui faisaient mal. Les yeux rivs sur louverture dans la falaise, il continua avancer. Le pre de Fenshwa se rua vers lui, ses jambes puissantes pilonnant la pente. Il simmobilisa dans une embarde qui fit jaillir une vole de cailloux et, levant sa main libre, toucha le bras flasque de son fils. Fenshwa ? Comme le voulait la coutume de son peuple, Tolchuk lignora. Le chagrin dun ogre ne devait pas avoir de tmoins. Il dpassa le vieux mle et se dirigea vers lentre de la caverne. - 162 -

Mais son silence fut une rponse suffisante. Le pre de Fenshwa comprit que son fils ntait pas seulement bless. Derrire lui, Tolchuk entendit un gmissement dchirant. Il vit le reste de la tribu tourner le dos au pre plor. Titubant dpuisement et de peur, Tolchuk traversa la foule masse devant lui. Les ogres scartrent pour le laisser passer. Personne ne le toucha, et personne ne tenta de le retenir. On ne barre pas le chemin la mort. Serrant son fardeau contre sa poitrine, il franchit le seuil de la caverne. La pnombre se referma sur lui. Le plafond de la grande salle commune se dressait si haut que mme la lumire des feux pars ne pouvait latteindre. Mais des doigts de pierre en descendaient comme pour dsigner Tolchuk dun geste accusateur. La tte baisse, il traversa la zone consacre la cuisine. Quelques femelles se tenaient accroupies prs des foyers, la lueur dansante des flammes se refltant dans leurs yeux ronds. Des ouvertures de taille plus modeste se dcoupaient dans la paroi rocheuse ; elles donnaient sur les cavernes prives des diffrentes familles qui composaient la tribu. Deux ou trois mles lexpression souponneuse sortirent la tte pour regarder passer Tolchuk, comme sils craignaient que celui-ci cherche enlever une de leurs femelles. Mais quand ils aperurent son fardeau, ils battirent prcipitamment en retraite. Tolchuk longea la caverne de sa famille. Personne ne lattendait lintrieur : il vivait seul depuis que son pre tait parti rejoindre les esprits, quatre hivers plus tt. Il ignora lodeur familire qui schappait de louverture. Avant de pouvoir affronter ses responsabilits, il devait se rendre dans la caverne des esprits. Il se dirigea vers la zone la plus obscure de la salle commune. L, une fissure verticale fendait la paroi du sol au plafond. Pour la premire fois depuis quil avait quitt le ravin, Tolchuk simmobilisa, comme paralys par la vue de cette ouverture. Il ne sen tait pas approch depuis que son pre avait succomb durant une bataille contre la tribu Kuukla. lpoque, il tait trop jeune pour accompagner les guerriers dans leur expdition. Quand ils taient revenus, personne ne lavait inform que son - 163 -

pre tait mort. Il tait en train de jouer aux flchettes avec un enfant encore trop petit pour le mpriser lorsquil avait vu quatre mles adultes le dpasser en tranant un corps ventr. Sonn, il navait pas ragi tandis que le dernier membre de sa famille disparaissait dans la crevasse noire. prsent, il devait suivre le mme chemin que son dfunt pre. Avant que des tentacules de peur lenracinent dans le sol, Tolchuk serra le corps de Fenshwa contre sa poitrine et savana vers louverture. La masse de son fardeau lobligea sy engager de profil. Retenant son souffle, il rasa le mur du tunnel plong dans lobscurit jusqu ce quune maigre lueur bleue apparaisse au dtour dun virage. La lumire parut saper les forces restantes de ses membres. Sa dtermination vacilla. Un frisson le parcourut. Puis un chuchotement rsonna quelque part devant lui. Approche. Nous tattendons. De surprise, Tolchuk trbucha. Ctait la voix de la Triade. Il avait espr dposer le corps dans la caverne des esprits et ressortir aussitt pour confesser son crime la tribu. La Triade se manifestait rarement. Ces trois anciens, que lge avait rendus aveugles, vivaient dans les entrailles de la montagne. Ils ne saventuraient la surface que pour prendre part aux plus solennelles des crmonies ogres. prsent, ils lattendaient. taient-ils dj au courant de son infamie ? Approche, Tolchuk. Les mots rampaient jusqu lui tel un ver de terre cherchant la lumire. Tolchuk se trana pniblement vers leur source. Ses mains glissantes de sueur avaient de plus en plus de mal tenir Fenshwa. Enfin, le passage slargit, et il put pivoter pour marcher de face. Ses bras tremblant sous le poids de sa victime, il pntra dans la caverne des esprits. Des torches la flamme bleue clairaient le sol et les parois. Dans celle du fond se dcoupait une ouverture noire pareille un il : lentre du domaine de la - 164 -

Triade. lexception des anciens et des morts, nul ne la franchissait jamais. Tolchuk simmobilisa sur le seuil de la caverne. Il ny tait venu quune seule fois auparavant : pour sa crmonie de baptme, quand il avait quatre hivers. Ce jour-l, un des membres de la Triade lui avait donn le nom maudit de celui qui marche comme un homme une honte quil portait depuis douze hivers dj. Il avait espr ne jamais y revenir, mais il connaissait la coutume. Les ogres dfunts devaient tre dposs ici, loin des yeux de la tribu. Quadvenait-il ensuite de leur corps ? Personne nen parlait ; personne ne se le demandait. voquer les morts pouvait attirer la tragdie sur un foyer. Les dfunts taient laffaire de la Triade. Tolchuk fit un pas en avant. Les trois anciens taient accroupis au centre de la caverne tels des rochers. Nus et recroquevills sur eux-mmes, ils navaient plus que la peau sur les os. Une voix sleva. Tolchuk naurait su dire quel membre de la Triade sadressait lui ; les mots semblaient provenir des trois la fois. Laisse-nous le mort. Il voulut dposer Fenshwa aussi doucement que possible, afin de lui tmoigner son respect et de ne pas offenser les dieux. Mais ses muscles puiss le trahirent ; le corps schappa de ses bras et tomba lourdement sur le sol. Son crne heurta la pierre avec un craquement qui rsonna travers toute la caverne. Frmissant, Tolchuk courba le dos comme il seyait un ogre. Son devoir ainsi accompli, il recula vers la crevasse. Non. Ce chemin test dsormais ferm. (De nouveau, la voix parut maner des trois anciens.) Tu as tu un membre de ta tribu. Tolchuk se figea, fixant le sol ses pieds. Les anciens connaissaient son crime. Je ne voulais pas, bredouilla-t-il. Un seul chemin souvre encore toi, coupa la voix. Il releva lgrement la tte. Trois bras tendus dsignaient lil noir, le tunnel que seule empruntait la Triade. - 165 -

Le chemin des morts. Tapi dans lombre dun gros rocher, Mogweed observait les montagnes. Fardale, dont les perceptions taient plus afftes que les siennes, tait parti en claireur. Aprs avoir travers les collines, les deux frres avaient atteint une rgion rocailleuse et aride. Des buissons daubpine recouvraient le sol poussireux ; et l se dressaient quelques chnes rabougris et de rares bosquets de pins. Ils avaient enfil des ravins troits et escalad des falaises abruptes. Puis Fardale avait dcouvert une piste plus praticable qui sinuait vers les hauteurs. Mogweed stait rjoui, mais avec sa prudence coutumire, son frre avait insist pour reconnatre le chemin avant quils sy engagent tous les deux. Les vtements de Mogweed empestaient la sueur et lui collaient la peau. Il tira dessus en se demandant comment les humains pouvaient supporter une telle gne. En fermant les yeux, il se concentra et tenta de se transformer, appelant de tout son cur la sensation familire de la chair qui se remodle et des os qui ploient. Mais rien ne se produisit. Il tait toujours coinc dans son corps dhomme. Jurant entre ses dents, il rouvrit les yeux et regarda vers lest. Quelque part dans le lointain se trouvait le remde la maldiction qui pesait sur lui et sur son frre. Lascension lui avait donn chaud. Il fixa dun air envieux la neige qui couronnait le plus haut des pics, une neige que mme le soleil estival navait pas russi faire fondre. Cette montagne, appele le Grand Croc du Nord, surpassait tous les autres sommets des Dents : de la cordillre qui courait depuis le dsert de Glace, dans le Nord, jusquau dsert de Sable, dans le Sud, coupant le continent en deux moitis ingales. Une main en visire, Mogweed tourna son regard vers la droite. quelques milliers de lieues dans cette direction se dressait le Grand Croc du Sud. Malgr la distance qui sparait les pics jumeaux, on racontait que si deux personnes se tenaient leur cime, elles pouvaient parler entre elles quun simple murmure leur suffisait pour communiquer lune avec lautre. Mogweed frona les sourcils. Ctait une ide ridicule. Il avait - 166 -

des proccupations autrement plus importantes que ces lucubrations enfantines. Senveloppant de ses bras, il observa avec une expression amre la cordillre au-del de laquelle stendaient les territoires humains. Il redoutait de saventurer jusque-l, mais il savait quil navait pas le choix. Des nuages commencrent samonceler parmi les pics, saccrochant leurs sommets dchiquets tandis que le vent soufflait vers lest. La pointe enneige du Grand Croc fut engloutie par une masse noire et bouillonnante au sein de laquelle dardaient des clairs. Si les voyageurs voulaient traverser les Dents avant que lhiver tende son emprise glace sur le continent, ils devaient se dpcher. Mogweed sonda les broussailles du regard. Que faisait donc son frre ? Une vague inquitude lui rongeait lestomac. Et si Fardale stait enfui, labandonnant dans cette rgion dsole ? Comme sil lavait entendu, le loup apparut soudain au pied de la pente rocailleuse. Anxieux et haletant, il leva les yeux vers lui pour solliciter un contact. Mogweed vit la lueur ambre qui brillait dans ses prunelles, et il lui ouvrit son esprit. La puanteur dune charogne abandonne sous le soleil. Des pattes qui courent, poursuivies par des crocs avides. Le vol dune flche travers le ciel. Des chasseurs approchaient. Des hommes ? Mogweed arborait lapparence de lun dentre eux, et il avait conscience que tt ou tard, il serait forc de traiter avec eux. Mais il ntait pas press de les rencontrer. Dans le fond de son cur, il avait espr les viter au moins jusqu ce que Fardale et lui aient franchi la cordillre. Il se laissa glisser vers le bas de la pente et rejoignit son frre. O allons-nous nous cacher ? Des pattes qui courent. Des coussinets entaills par des pierres tranchantes. Fardale voulait quils se sauvent. Les jambes de Mogweed lui faisaient mal. Lide de fuir en terrain si accident le dcourageait davance. Ses paules saffaissrent. Pourquoi ne pas nous planquer quelque part pour attendre quils soient passs ? - 167 -

Des crocs affts comme des rasoirs. Des griffes cruelles. Des narines frmissantes qui cherchent capter une odeur. Mogweed se raidit. Des renifleurs ! O ? Comment ? Dans la fort, ces cratures se dplaaient en meute. Dotes dun apptit froce, elles utilisaient leur odorat aiguis pour traquer des silura isols. Jamais il naurait cru que des humains puissent les domestiquer. De quel ct ? demanda-t-il, rsign. Fardale tourna les talons et slana sur la piste, agitant sa queue comme un drapeau pour inviter son frre le suivre. Mogweed rajusta son paquetage sur son dos et lui embota le pas. Ses articulations meurtries protestrent contre leffort quil leur imposait, mais la pense des cratures la gueule garnie de crocs et cumante de bave le rendit provisoirement impermable la douleur. Comme il franchissait un virage, il vit que Fardale stait arrt quelques mtres plus loin, la truffe au vent. Soudain, le loup fila vers la gauche, abandonnant la piste derrire lui. Avec un grognement, Mogweed plongea au travers dun glantier dont les ronces dchirrent ses vtements. Fardale lentrana lassaut dun contrefort abrupt dont la terre et les cailloux se dtachrent sous ses pieds. Bientt, il fut forc de se mettre quatre pattes. La pente tait glissante ; il ne cessait de retomber en arrire et de perdre le terrain si durement gagn. La bouche sche, il fixa la crte qui se dcoupait au-dessus de lui. Fardale avait dj atteint le sommet et humait lair avec une mine inquite. Maudit soit ce corps si maladroit ! Mogweed planta ses doigts corchs dans la terre et frmit. Jamais il navait tant regrett ses griffes. Plaant prudemment ses pieds et ses mains, il lutta contre linclinaison de la pente pour se hisser jusqu son frre. Tandis quil se dmenait, un bourdonnement familier rsonna derrire ses tympans. Fardale cherchait le contact. Avec une grimace, il leva le nez. Le loup tait ramass sur lui-mme, les yeux flamboyants. Des images dfilrent dans lesprit de Mogweed. Des dents claquant sur les talons dun fuyard. Un garrot de chanvre serrant une gorge. Les chasseurs se rapprochaient. - 168 -

Aiguillonn par la peur, il franchit les derniers mtres qui le sparaient de Fardale et le rejoignit en se tranant sur les genoux. O sont-ils ? Le loup pivota et, du museau, dsigna les montagnes. Mogweed regarda dans la direction que son frre indiquait. La piste quils venaient de quitter serpentait entre les collines et disparaissait parmi les contreforts des Dents. O ? rpta-t-il. Puis il se tut, refermant la bouche si vite quil faillit se mordre la langue. Il avait repr un mouvement sur la piste, beaucoup plus prs quil sy attendait. Des hommes en tenue vert fonc, portant un arc en bandoulire et un carquois dans le dos, venaient dapparatre entre deux rochers. Ils descendaient la piste dun pas vif. Mogweed se plaqua terre. Trois renifleurs portant des muselires mtalliques tiraient sur les laisses de cuir qui les empchaient dchapper leurs matres. Malgr la distance, Mogweed vit leurs narines se dilater tandis quils simprgnaient de lodeur de leurs proies. Leurs muscles saillaient sous leur peau nue, couleur dhmatome, et leurs griffes grattaient frntiquement le sol. Comme un de ses compagnons le bousculait, le renifleur de tte grogna et retroussa ses babines, rvlant des mchoires puissantes et quatre ranges de crocs aussi effils que des aiguilles. Vas-y, chuchota Mogweed Fardale. Quest-ce que tu attends ? Soudain, un gmissement strident se rpercuta entre les collines. Mogweed connaissait bien ce cri. Il lavait dj entendu dans les profondeurs obscures de la sylve. Ctait celui dun renifleur assoiff de sang. Les yeux brillants de Fardale se braqurent sur son frre. Un louveteau qui se fait gronder pour avoir japp en pleine nuit et rvl remplacement de sa tanire. Un museau flairant une piste. Les renifleurs avaient capt son odeur, et ils fonaient droit vers eux. Mogweed ravala un reproche cinglant alors que son frre - 169 -

dtalait. Il se releva maladroitement et slana sa suite. Sa course fut une folle succession dcorchures et de chutes. Des hurlements le poursuivaient mais quelle distance ? Il tait incapable de le dire. Suivant le lit dune rivire assche, Fardale le guida vers les hauteurs. La roche polie par le passage de leau tait glissante, et les bottes de Mogweed ne cessaient de le trahir. Il se tordit une cheville sur une pierre, tomba genoux et sentit son articulation sembraser. Il luttait pour se redresser lorsquun cri perant rsonna derrire lui. Les cratures gagnaient du terrain ! Devant lui, Fardale faisait de petits bonds impatients. Mogweed tenta de prendre appui sur sa cheville blesse, mais une lance de douleur lui transpera la jambe. Il fit quelques pas boitillants et scroula de nouveau. Je ne peux plus courir ! geignit-il. Son frre revint vers lui et renifla son pied. Ne me laisse pas, supplia Mogweed. Fardale leva la tte et le fixa intensment. Deux loups dos dos, se protgeant lun lautre. Un hurlement se rpercuta entre les parois du dfil. La seconde daprs, un autre cri lui fit cho. Quallons-nous faire ? balbutia Mogweed. Une meute rabattant un cerf vers une falaise. Des canards prenant leur envol. Quoi ? Les penses de Fardale navaient aucun sens. Son frre avaitil pass trop de temps dans la peau dun loup ? Son me de silura tait-elle dj submerge par une sauvagerie primitive ? Mogweed sentit ses paules se crisper. Je ne comprends rien ce que tu racontes ! Une louve guidant sa porte. Fardale se dtourna et entreprit de gravir la berge escarpe. Par-dessus son paule, il jeta un coup dil son frre. Mogweed se redressa sur sa jambe valide, ne sappuyant que sur les orteils de son autre pied pour squilibrer. Il empoigna la queue de Fardale. Moiti sautillant, moiti se laissant traner par le loup, il russit sextirper du lit de la rivire. Mais cela lui - 170 -

prit du temps, et quand il atteignit enfin le sommet de la pente, son visage tait blme de douleur. Haletant, il saffaissa contre le tronc dun pin. On devrait peut-tre rester l, suggra-t-il. Escalader un arbre et attendre les chasseurs. Avec un peu de chance, ils ne sapercevront pas que nous sommes des silura. Fardale plissa les yeux. Lil dun hibou. De la chair dchiquete. Mogweed poussa un grognement. Son frre avait raison. Ces hommes taient des forestiers des contres du Couchant ; ils ne se laisseraient pas berner si facilement. Leur seul espoir de sen sortir tait dviter tous les humains tant quils nauraient pas franchi les Dents. Leur peuple ne stait pas aventur lest du continent depuis plusieurs centaines dhivers. Avec un peu de chance, les habitants des plaines auraient oubli les silura. Un cri sleva depuis le fond du lit de la rivire, sur leur droite. Des pattes qui courent. Lodeur dune meute toute proche. La ttine dune mre prs du museau de son petit. Mogweed scarta de larbre. Une main pose sur lchine de son frre, il se mit clopiner prs de lui. Il navanait que trs lentement, mais selon Fardale, le salut tait tout proche. Le loup entrana Mogweed jusqu une crte dnude que mme les buissons pineux avaient renonc envahir. Au-del, ce ntaient que granit et schiste, roches uses lendroit o un glacier avait jadis ananti toute vgtation. Des crevasses noires baient au flanc des pentes grises et escarpes. Ce paysage dsol serra le cur de Mogweed. Il se rejeta en arrire. Son frre tait fou ! Non, souffla-t-il, les yeux carquills. Je prfre encore tenter ma chance avec les renifleurs. Il tourna un regard incrdule vers Fardale. Un oisillon pris dans les branches dune emmle, les ronces transperant sa tendre poitrine et aspirant son sang jusqu ce quil cesse de se dbattre. Derrire eux, une mort certaine. Un fleuve dchan ; la meute hurlant sur la rive den face. Devant eux, un danger auquel ils avaient une chance dchapper vivants. - 171 -

Soudain, un hurlement rsonna en contrebas, et des bruits de pas prcipits montrent jusqu eux. Regardez ! Des traces ! On dirait que les mtamorphes ont grimp l-haut ! Vas-y, Noiraud ! Chope-les ! Le claquement dun fouet ; les glapissements des renifleurs. Le regard de Fardale transpera Mogweed, et une lueur de satisfaction brilla dans ses prunelles. Une fois de plus, il avait vu juste. Lagitation des renifleurs avait rvl aux forestiers quel genre de proies ils traquaient : des silura ou mtamorphes, dans leur langue barbare. Un gmissement schappa entre les dents serres de Mogweed. Pourquoi avait-il quitt sa sylve natale ? Il aurait d rester l-bas et se rsoudre son existence de paria. Malgr lhostilit des autres cratures de la fort, il aurait srement survcu plus longtemps. Mais au fond de son cur, il savait que ce voyage tait ncessaire. La perspective dtre jamais prisonnier de sa forme actuelle leffrayait bien davantage que les renifleurs ou que tout ce qui pouvait lattendre sur sa route. En quilibre sur une jambe, il dglutit et lcha : Allons-y. Saccrochant des deux mains la fourrure de Fardale, il franchit le seuil de broussailles et pntra dans le royaume minral que tous les habitants des contres du Couchant avaient appris viter : le territoire des ogres.

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Tolchuk refusait de pntrer plus avant dans la caverne des esprits. Il se tenait immobile et silencieux, le corps de Fenshwa tendu ses pieds. Lentement, les trois anciens se dtournrent et se tranrent vers lentre du tunnel. Suis-nous. Depuis quil avait compris que Fenshwa tait mort, Tolchuk savait quil serait puni pour son crime. La justice des ogres tait inflexible, et souvent brutale. Mais a Il fixa lil noir qui se dcoupait dans le mur du fond laccs au chemin des morts. prsent, il regrettait davoir ramen le corps de son ennemi. Il aurait d senfuir dans la montagne. Le dernier des vieux ogres squelettiques sengagea dans le tunnel. Lcho dun mot unique se rpercuta dans son sillage. Viens ! Tolchuk savana en redressant le dos. Il avait dshonor sa tribu ; il ne mritait plus de se faire passer pour un ogre. Pis encore : il nen avait plus besoin. Il enjamba le cadavre de sa victime et traversa la caverne. Les torches aux flammes bleues sifflrent sur son passage. Ses multiples ombres se tordirent sur les murs tels des dmons difformes imitant sa dmarche pour mieux la ridiculiser. Arriv lentre du tunnel, il baissa la tte et sy engagea avant que la panique ait raison de lui. Guid par le raclement des griffes des anciens, il senfona dans les entrailles de leur demeure souterraine. Ici, il ny avait pas de torchres aux murs. Ds que Tolchuk eut franchi le premier virage, une obscurit absolue se referma sur lui. Jadis, cette gorge de pierre avait englouti le corps de son pre. prsent, pour le punir de son crime, la Triade - 173 -

lentranait son tour vers le territoire des esprits. Aux yeux de son peuple, il tait aussi mort que Fenshwa. Seuls les anciens savaient ce qui lattendait au bout de ce tunnel. Aussi loin que remontent les souvenirs de Tolchuk, la composition de la Triade tait toujours reste la mme. Une fois, il avait demand son pre ce qui se passerait si un de ses membres venait mourir. Son pre lui avait donn une taloche et avait marmonn quil lignorait, car un tel vnement ne stait jamais produit de son vivant. Tolchuk ne savait pas grand-chose dautre sur les trois anciens. Parler deux tait mal vu ctait cens porter malheur, tout comme le fait de mentionner le nom des morts. Pourtant, la Triade tait une constante dans la vie de la tribu ; elle veillait sans relche sur le bien-tre spirituel de ses membres. Une sourde apprhension serra le cur de Tolchuk. Ses pieds ralentirent. Sa gorge se serra ; sa respiration devint sifflante, et un point de ct le tenailla. Autour de lui, lair tidit et se chargea dhumidit. Une odeur de sel et de vieille moisissure emplit ses larges narines. Plus il avanait dans le passage sinueux, plus les parois se resserraient comme pour le faire prisonnier et lempcher de rebrousser chemin. Le sommet de son crne effleura le plafond. Au contact de la pierre, il frissonna et baissa la tte. Mais le tunnel continua rtrcir ; bientt, il fut forc de se plier en deux et de sappuyer sur un poing, adoptant de nouveau la dmarche balourde des ogres. Ses jointures taient tout corches quand il aperut une lueur verdtre devant lui. Alors quil se tranait prudemment vers elle, la lumire grandit. Il plissa les yeux. Le bout du tunnel ne devait plus tre trs loin. Peu de temps aprs, le passage slargit de nouveau, et Tolchuk put distinguer la source de ltrange rayonnement. Les parois taient couvertes de vers luisants qui dgageaient une phosphorescence vert ple, de la mme teinte que la mousse la surface dun bassin deau croupie. Les minuscules cratures ondulaient et pulsaient, certaines enchevtres comme des racines, dautres suivant une trajectoire solitaire et laissant une trane de bave scintillante derrire elles. - 174 -

Leur masse grouillante ne tarda pas spaissir et se rpandre sur le sol. Des taches noires indiquaient les endroits o les anciens avaient march, les rduisant en bouillie sous leurs talons. Tolchuk tenta de mettre ses pieds dans les empreintes de la Triade. Le contact des vers sur sa peau nue le dgotait, et la vue de leurs corps qui se tortillaient lui donnait la nause. Concentr sur sa trajectoire, il mit un moment raliser quil avait quitt le tunnel et pntr dans une large caverne. Ce furent les intonations gutturales des anciens qui attirrent finalement son attention. Les trois ogres staient regroups quelques mtres plus loin ; accroupis en cercle, ils marmonnaient tte baisse. Derrire eux, adosse la paroi du fond, Tolchuk aperut une gigantesque arche couleur de rubis. De la sanguine ! Il tomba genoux. La sanguine tait un joyau que la montagne livrait rarement aux mineurs. La dcouverte de la dernire un clat peine plus gros que lil dune hirondelle avait suscit un vif moi chez les ogres et dclench la guerre tribale durant laquelle son pre avait pri. prsent, Tolchuk en contemplait une quantit si norme quil devait se tordre le cou pour lembrasser du regard. Taille en dinnombrables facettes, larche renvoyait la phosphorescence des vers luisants, la dcomposant en une myriade de couleurs si blouissantes que Tolchuk navait pas de mots pour les dcrire. Bouche be, il se releva machinalement. La lueur malsaine des cratures lui avait donn envie de vomir, mais une fois reflte par la sanguine, elle le pntrait jusqu la moelle, lui gonflait le cur dune motion inconnue. Pour la premire fois de sa vie, il se sentait complet, comme si son esprit imprgnait chaque fibre de son tre. Telle une cascade purifiante, la lumire qui se dversait sur lui le lavait de sa honte. Son dos se redressa davantage quil ly avait jamais autoris. Des muscles crisps depuis son plus jeune ge se dtendirent. Ses bras se levrent triomphalement vers le plafond. Il ntait plus un demi-sang, un esprit fractur. Des larmes ruisselrent sur son visage tandis quil percevait - 175 -

la compltude de son esprit, la beaut que sa peau et ses os dissimulaient. Il inspira profondment pour semplir les poumons de cette glorieuse radiance et se lapproprier. Il aurait voulu ne jamais quitter ce lieu. Ici, il aurait pu mourir en paix. Que la Triade me tranche la gorge, songea-t-il. Que le flot de mon sang balaie les vers mes pieds. Son squelette et ses muscles ntaient quune cage ; lesprit quils emprisonnaient ne pouvait tre ananti par aucune lame. Il tait complet et le resterait toujours. Il nattendait plus rien de la vie que cet instant. Puis une voix sinsinua dans sa batitude. Tolchuk. Son nom ne fit queffleurer la lisire de sa conscience, mais tel un caillou jet dans une mare la surface immobile, il provoqua des ondulations qui fragmentrent son bien-tre. Tolchuk, rpta la voix. Il pivota. Et avec ce mouvement, sa srnit vola en clats. Il secoua la tte, cherchant retrouver ce quil avait perdu mais en vain. Si larche de sanguine continuait tinceler, sa magie semblait stre rompue. De nouveau, le dos de Tolchuk se courba, et ses muscles se crisprent comme il ralisait que trois paires dyeux taient fixes sur lui. Cest maintenant que a commence. La voix de la Triade tait un gmissement presque inintelligible. Le cur battant tout rompre, Tolchuk inclina la tte. Un des anciens se dirigea vers lui. Il sentit une main osseuse lui agripper le poignet et placer quelque chose de dur et de froid dans sa paume. Puis lancien recula. Regarde ! ordonna la Triade. Cette fois encore, le mot parut maner de ses trois membres, tel le sifflement du vent dans un dfil rocheux. Tolchuk baissa les yeux. Dans sa main reposait un morceau de sanguine aussi gros que la tte dune chvre. Que Quest-ce que cest ? Sa voix rsonna si fort dans la caverne quil frmit et rentra la tte dans les paules. - 176 -

Cest le Cur des Ogres, lesprit de notre peuple auquel on a donn matire et forme. La main tremblante de Tolchuk faillit lcher la pierre. Il avait entendu parler de ce joyau : une sanguine qui, selon la rumeur, transportait lesprit des ogres dfunts dans lau-del. Il la tendit vers la Triade comme pour supplier les anciens de la reprendre. Regarde, rpta la voix. (Les yeux des trois vieillards semblaient briller dans la lumire chatoyante.) Regarde dans ses profondeurs. Dglutissant pour humecter sa gorge sche, Tolchuk porta la pierre ses yeux. Elle mettait une lueur rougetre et diffuse, mais, contrairement larche, elle ntincelait pas. Perplexe, il fit mine de baisser le bras. Cherche au-del de sa surface, siffla la voix de la Triade. Tolchuk grimaa et se concentra sur la sanguine. Bien que dune taille exceptionnelle, celle-ci ressemblait un joyau ordinaire. Il ne comprenait pas ce que les anciens attendaient de lui. Sils voulaient le tuer, pourquoi faire autant de simagres ? linstant o il allait dtourner le regard, il repra une anomalie au cur de la pierre une impuret noire tapie sous ses multiples facettes. Quest-ce que ? commena-t-il. Soudain, la tache bougea. Il crut dabord quil avait fait rouler la pierre dans sa main. Mais tandis quil lobservait, il vit la masse sombre palpiter de nouveau. Paralys par la frayeur, il ralisa quil navait pas boug que le mouvement ne pouvait pas venir de lui. Plissant les yeux, il leva la sanguine dans la lumire. prsent, il distinguait ce que ses couches dures et froides tentaient de dissimuler. Un ver se tapissait dans leurs profondeurs. Il aurait pu tre le cousin des cratures qui recouvraient les parois de la caverne, ceci prs quil tait aussi noir que les bassins dhuile inflammable qui stendaient dans les entrailles de la montagne. Quelle tait donc cette chose ? Comme si la Triade avait lu dans lesprit de Tolchuk, elle rpondit : Cest le Flau. Il se repat des esprits de nos dfunts - 177 -

lorsque ceux-ci pntrent la pierre sacre. (Trois doigts osseux se tendirent vers le Cur.) Cest l que sachve vritablement le chemin des morts dans lestomac dun ver. Les lvres de Tolchuk se retroussrent, exposant les crocs trop courts dont il avait toujours eu honte. Comment tait-ce possible ? On lui avait enseign quavec laide de la Triade les ogres morts traversaient la sanguine pour gagner un nouveau monde et commencer une nouvelle vie. Mais a ntait quun mensonge ! Tout se terminait dans cette caverne. Je ne comprends pas. Voici maintes gnrations, lun des ntres brisa le serment fait lesprit de la Terre. Pour cette trahison, nous fmes maudits et condamns subir lemprise du Flau, rvla la Triade. Tolchuk laissa retomber son bras et baissa la tte. Pourquoi me racontez-vous tout cela ? La Triade garda le silence. Un grondement de tonnerre branla le pic depuis sa cime distante. Tolchuk reconnut ce que son peuple appelait la voix de la montagne . Ainsi, lorage avait fini par clater. Tandis que lcho se dissipait, la Triade reprit la parole. Tu es magra. Tu as lge requis, et la montagne elle-mme tappelle. Tolchuk leva les yeux vers les anciens. Pourquoi moi ? Parce que tu es un ogre et que tu nen es pas un. Lesprit de deux peuples se mlange en toi. Je sais. Je suis un demi-sang, la fois ogre et humain. Les trois anciens sentre-regardrent et, penchant la tte les uns vers les autres avec une mine de conspirateurs, se mirent confrer tout bas. Tolchuk tendit loreille. Il russit capter de vagues murmures, mots isols et bribes de phrases : mensonges il ne sait pas le sang du livre crocs de cristal Et cette conclusion : la pierre tuera la sorcire. Il attendit, mais aucun autre son ne lui parvint. Son cur battait la chamade. Il ne supportait pas ce silence. Quattendez-vous de moi ? De nouveau, sa voix rsonna tel un coup de tonnerre dans - 178 -

limmense caverne. Trois paires dyeux flamboyants se tournrent vers lui, et une rponse fusa : Libre nos esprits. Tue le Flau ! Mogweed et Fardale staient pelotonns sous une corniche. La saillie rocheuse ne leur offrait quune bien maigre protection, mais lorage avait clat si brusquement quils navaient pas eu le temps de trouver un autre abri dans ce paysage dsol. Des bras de foudre empoignaient la montagne et la secouaient jusque dans ses trfonds. chaque dtonation assourdissante, les voyageurs se recroquevillaient un peu plus sous leur toit de pierre. Un vent sifflant sabattait depuis les hauteurs, charriant une pluie drue et brutale. Aprs que les chasseurs eurent rebrouss chemin la lisire du territoire ogre, Mogweed avait suppos que le seul danger mortel qui les menaait encore serait une rencontre accidentelle avec lun des monstrueux habitants de cette rgion sauvage. Il navait mme pas song se mfier du climat. Aux endroits o ses vtements ne le protgeaient pas, des gouttelettes glaces piquaient sa peau nue comme autant de gupes enrages. Il faut nous trouver un meilleur abri, dcida-t-il comme Fardale sbrouait. Sinon, nous mourrons de froid avant la tombe de la nuit. Tournant le dos son frre, le loup observait les falaises et les ravins. Il ne semblait gure se soucier des trombes deau que dversaient les nuages. La pluie glissait sur sa fourrure comme sur les plumes dune oie, tandis quelle imprgnait les vtements de Mogweed et les plaquait sur son corps telle une seconde peau dtrempe. Mogweed claquait des dents, et sa cheville enfle pulsait de douleur dans sa botte. tout le moins, allumons un feu, geignit-il. Fardale tourna la tte vers lui. La lueur qui manait de ses yeux ambrs avait perdu sa tideur habituelle. Une image se forma dans lesprit de Mogweed un avertissement. Lil dun aigle avisant la queue frtillante dun cureuil imprudent. - 179 -

Tu crois vraiment que les ogres repreraient notre feu ? Ils se sont srement replis dans leurs cavernes pour attendre la fin de lorage. Sans rien ajouter, Fardale se remit scruter le paysage alentour. Mogweed ninsista pas. Le froid lui faisait beaucoup moins peur que les ogres. Il se tortilla pour ter les bretelles de son paquetage et le posa ses pieds. Puis il se rencogna le plus loin possible sous la corniche et remonta ses genoux contre sa poitrine pour offrir moins de prise la morsure du vent. Pour la millime fois ce jour-l, il souhaita ardemment avoir conserv ne ft-ce quun iota de ses talents dautrefois. Si je pouvais me transformer en ours, la pluie et le froid ne me gneraient pas autant. Il fixa la silhouette poilue de son frre et grimaa. Fardale avait toujours t le plus chanceux. La vie lui avait souri avant mme quil ouvre les yeux. N le premier, il avait t dclar hritier des biens de leur famille. En accord avec son statut, il avait reu la langue dun orateur : il savait exactement ce quil fallait dire, et quand. Trs vite, des murmures avaient circul dans la tribu, affirmant quil pourrait bien tre le prochain rancien. Mogweed, en revanche, semblait toujours profrer les pires sottises au pire moment ; chaque mouvement de sa langue ne russissait qu irriter ses semblables. Peu nombreux taient ceux qui recherchaient sa compagnie ou sollicitaient ses conseils. Ctait dj assez irritant en soi. Mais ce qui le rendait vraiment fou, cest que Fardale acceptait la maldiction qui pesait sur eux sans jamais se rebeller. Leur naissance avait t une source dexcitation et de rjouissance pour toute leur tribu. Dautres jumeaux avaient dj vu le jour chez les silura mais toujours des faux. Mogweed et Fardale taient les premiers vrais jumeaux. Personne narrivait les distinguer, pas mme leurs parents. Physiquement, chacun deux tait la rplique exacte de lautre. Au dbut, tout le monde les avait considrs comme une dlicieuse curiosit. Mais trs vite, les deux frres staient - 180 -

rendu compte que lorsque lun deux altrait sa forme, le corps de lautre se mtamorphosait spontanment pour prserver leur similitude que cela lui plaise ou non. Cela avait entran une perptuelle lutte de contrle. Chaque fois que lun deux relchait sa concentration, il devenait vulnrable aux changements imposs par la volont de lautre. Dans un univers o la libert de forme tait le seul mode de vie acceptable, Mogweed et Fardale taient enchans lun lautre. Si Fardale, avec sa sagesse coutumire, avait accept cet tat de fait et tent de sen accommoder, Mogweed tait devenu un peu plus amer chaque jour. Incapable de se rsigner son sort, il avait dvor les textes les plus anciens de son peuple, cherchant un moyen de briser les liens qui lattachaient son frre. Et il avait fini par en trouver un un secret que seuls connaissaient les vnrables silura de la fort profonde. Mogweed poussa un soupir. Si seulement javais t plus prudent Un parchemin demi rong par les vers lui avait rvl un aspect peu connu de la nature des silura. Durant un accouplement, aucun des deux amants ne peut se transformer lapoge de sa passion. Mogweed avait ressass cette information pendant bien des lunes. Il sentait quelle tait peuttre la cl qui le dlivrerait du joug de Fardale. Petit petit, un plan stait form dans son esprit. Il savait que son frre courtisait la troisime fille du rancien. Au fil du temps, la plupart des silura dveloppaient une prdilection pour une certaine forme, et cette jeune femelle affectionnait tout particulirement celle du loup. Ses longues pattes et sa fourrure dun blanc de neige navaient pas tard attirer lattention de Fardale. Bientt, la rumeur avait prdit leur union. Tandis que cette amourette se dveloppait, Mogweed tait rest dans lombre. Persuad quil tenait sa chance, il avait observ, attendu et complot. Une nuit de pleine lune, sa patience avait enfin port ses fruits. Il avait suivi son frre sans se faire voir et, tapi dans un buisson voisin, il avait assist ses premiers bats avec la louve au pelage scintillant. - 181 -

Fardale avait fourr son museau dans le cou de la jeune femelle et lui avait donn de grands coups de langue. La louve avait bien ragi ses avances ; trs vite, elle stait tourne pour lui prsenter son arrire-train. Fardale lavait monte dabord tendrement, en lui mordillant les oreilles et la nuque, puis de plus en plus sauvagement. Mogweed avait attendu jusqu ce quun hurlement caractristique schappe de la gorge de son frre. Alors, il tait pass laction. Il stait concentr pour prendre la forme dun homme tandis que la passion qui embrasait Fardale le maintenait dans sa forme de loup. Son plan avait russi. Sous la corniche rocheuse, au cur du territoire des ogres, Mogweed fixa la peau ple de ses mains. Son plan avait trop bien russi. En cette nuit maudite, il tait devenu un homme alors que Fardale restait un loup. Mais cette victoire avait eu un prix un prix plus lev quil laurait jamais imagin, ft-ce dans son pire cauchemar. Dsormais, aucun des deux frres ne pouvait plus se mtamorphoser. Chacun tait prisonnier vie de la forme qui le dmarquait de lautre. Si seulement javais t plus prudent, songea de nouveau Mogweed. Prs de lui, Fardale poussa un grondement menaant. Mogweed sarracha ses sombres ruminations. Le poil de son frre tait hriss, et ses oreilles, rabattues en arrire. Il se trana jusqu lui. Quy a-t-il ? Tu as vu des ogres ? Le seul fait de prononcer ce mot le fit frissonner de la tte aux pieds. Soudain, une crature la peau sombre mergea des rideaux de pluie face eux. Une muselire mtallique pendait autour de son cou, et une laisse tranait sur le sol entre ses pattes. Ses griffes plantes dans le sol, elle se ramassa sur elle-mme, prte bondir. Un renifleur ! La bte avait d chapper ses matres pour poursuivre sa traque. Mogweed battit en retraite derrire Fardale, mais le loup - 182 -

ne lui offrait quune bien maigre protection. Sa masse ne reprsentait quune fraction de celle du prdateur ; il tait comme un chiot face un ours. Le renifleur fit rouler les muscles pais de ses paules. Il ouvrit sa gueule, rvlant des ranges de crocs redoutables, et poussa un hurlement de dfi qui, lespace dun instant, engloutit le vacarme du tonnerre. Puis il plongea sur Fardale.

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Tolchuk tendit la sanguine au plus proche des anciens. Son cur lui semblait aussi lourd que la pierre quil serrait dans sa main. Je ne comprends pas ce que vous me demandez. Comment puis-je dtruire le Flau ? Immobiles et silencieux telles des statues, les trois anciens ltudirent. Il eut limpression que leurs regards le transperaient jusqu la moelle, quils lisaient en lui et le jugeaient. Enfin, des mots flottrent jusqu lui. Tu es llu. Tolchuk ne voulait pas offenser les anciens de sa tribu, mais lge les avait srement rendus sniles. Qui ? Qui croyez-vous que je suis ? Il ne reut pas de rponse. Trois paires dyeux continurent le fixer sans ciller. Les tonnes de pierre qui se dressaient au-dessus de la tte de Tolchuk semblaient peser sur lui, ltouffer, le broyer. Sil vous plat Je ne suis qu demi ogre. La tche que vous me confiez devrait tre attribue un guerrier, un sang pur. Pourquoi moi ? Parce que tu es lultime descendant du Parjure, celui qui a trahi la Terre et maudit notre peuple. Les bras de Tolchuk lui en tombrent. Sa honte ne connatrait-elle jamais de fin ? Non seulement il tait le fruit dune union contre nature, mais si la Triade disait vrai, le sang de logre qui avait damn sa tribu coulait dans ses veines. Incapable de soutenir une telle accusation, il ne put que chuchoter : Cest Cest impossible. Le granit de la montagne prta son tranchant la voix de la - 184 -

Triade : Fils de Lenchuk, tu es bien le dernier reprsentant dune ligne trs ancienne celle du Parjure. Le dernier ? Pourquoi ? Lors de ton baptme, un vieux gurisseur ta examin. Ton sang mlang a corrompu ta semence. Tu ne pourras pas engendrer dautres ogres. Les yeux de Tolchuk semplirent de larmes. Tant de secrets, si brutalement rvls Pourquoi ne me lavait-on jamais dit ? La Triade ignora sa question. prsent, dit-elle dun ton autoritaire, il tincombe de restaurer ton honneur et celui de ta famille en rparant la trahison de ton anctre. Tolchuk ferma les yeux, et ses doigts se crisprent sur la pierre au cur noir. Le Parjure Qua-t-il fait exactement ? demanda-t-il dune voix trangle. De nouveau, les anciens se rapprochrent les uns des autres et confrrent tte baisse. Nous lignorons, avourent-ils enfin. Dans ce cas, comment puis-je y remdier ? Nous lignorons. Perplexe, Tolchuk frona les sourcils. Et comment my prendrai-je pour le dcouvrir ? Tu dois partir en emportant le Cur et chercher la rponse tes questions au-del de la Porte des Esprits. Tolchuk nentendit rien dautre que le verbe partir . cette ide, il frissonna. Ctait ce quil redoutait le plus depuis quil avait tu Fenshwa : le bannissement. tre forc de quitter son village et le territoire de son peuple ; se retrouver seul dans le vaste monde dont les habitants hassaient les ogres. Il se recroquevilla sous le regard impitoyable de la Triade. Par o dois-je passer ? Trois bras se levrent. Trois index dsignrent larche de sanguine. Par la Porte des Esprits. Tolchuk secoua la tte. Un mur de pierre solide se dressait - 185 -

au fond de la caverne. Comment aurait-il pu le traverser ? Viens ! Deux des anciens se dirigrent lentement vers larche et se postrent de chaque ct de louverture. Le troisime prit Tolchuk par le poignet et lentrana sa suite. Que suis-je cens faire ? balbutia Tolchuk. Dtache des autres, la voix de lancien qui le guidait contenait une certaine chaleur, comme celle dun pre svre mais bienveillant. Avant lapparition du Flau, la Porte attirait elle les esprits recueillis par le Cur et les emmenait dans lau-del. Concentre-toi sur ton dsir, et elle te conduira l o tu dois aller. Il a t prdit que lorsque le dernier descendant du Parjure franchirait cette Porte, il trouverait le chemin suivre pour librer les esprits. Tolchuk dtailla larche. Je ne suis pas un esprit, protesta-t-il faiblement. Je ne peux pas traverser la pierre. a ne sera pas ncessaire. Alors, comment ? Lancien ne lui rpondit pas. Mais les deux autres membres de la Triade entonnrent une sourde psalmodie dont les vibrations rsonnrent jusque dans les os de Tolchuk. La tte lui tourna. Ses oreilles bourdonnrent, et dans sa main, la sanguine se mit pulser au rythme de linvocation. Tandis que, les yeux carquills, il observait le mur qui se dressait de lautre ct de larche, un changement sopra au cur de la roche. Elle avait toujours lapparence du granit, mais Tolchuk savait que a ntait plus quune illusion, comme le reflet dune falaise la surface immobile dun lac de montagne. Dsormais, elle tait aussi dnue de substance que la fine pellicule deau sur laquelle se posaient les libellules. La psalmodie enfla. Telle une amante cherchant la chaleur de son partenaire par une nuit froide, la sanguine se tendit vers larche et tira doucement sur la main de Tolchuk, implorant ses pieds de la suivre. Le jeune ogre sentit ses jambes lui obir. Il ne remarqua mme pas que lancien demeurait en arrire et quil se dirigeait seul vers louverture. - 186 -

Puis une voix rsonna dans son dos : coute la sanguine. Bien que noircie, elle est toujours notre Cur. coute-la, et elle te guidera quand elle le pourra. Ces mots sinsinurent dans le brouillard qui enveloppait lesprit de Tolchuk sans toutefois russir le pntrer. Comme il sapprochait de larche, les vibrations balayrent toute pense cohrente en lui. Il souvrit au pouvoir de la Porte, sen remit elle pour lemmener o il devait aller. prsent, il ny voyait plus rien, et ce fut m par une foi aveugle quil fit le premier pas de sa qute pour librer son peuple. Alors quil franchissait le voile, le bourdonnement svanouit et fut aussitt remplac par le hurlement dun prdateur assoiff de sang. Mogweed se plaqua instinctivement contre la paroi tandis que Fardale bondissait hors de leur cachette en montrant les crocs. Un rugissement jaillit de la gorge du loup. Jamais Mogweed navait entendu son frre mettre un son pareil. Son cur tressaillit, et son sang se glaa. Mme le renifleur eut une hsitation qui brisa llan de sa charge. Les deux adversaires se firent face, tte baisse, chacun deux cherchant une faiblesse dans les dfenses de lautre. Mogweed demeura immobile et accroupi sous la corniche. Plus haut dans la montagne, un clair frappa un pin. Un grondement de tonnerre vibra dans lair. La pluie redoubla dintensit. Le renifleur surplombait Fardale de toute sa masse. Ses quatre ranges de crocs effils, ses griffes pareilles des dagues et sa frocit primitive ne laissaient aucun doute quant lissue du combat. Une seule question demeurait en suspens : Mogweed pourrait-il schapper pendant que le prdateur se repatrait du corps de son frre ? Du regard, il chercha un moyen de sclipser sans tre vu. Soudain, comme obissant un signal muet, les deux adversaires se sautrent dessus. Claquements de mchoire et grognements furieux poncturent limpact de la fourrure noire contre la peau couleur dhmatome. Enlacs en une treinte - 187 -

meurtrire, le renifleur et le loup roulrent sur le sol. De la chair fut dchiquete. Du sang gicla. Mogweed voulut tenter une sortie, mais les deux adversaires roulrent jusqu lui, et il fut forc de battre en retraite. cette distance, il voyait le liquide sombre qui poissait la fourrure de Fardale. Il ne savait pas si ctait le sien ou celui du renifleur, mais une chose tait sre : le combat ne durerait plus trs longtemps. Telle la mare qui se retire, la fureur des deux combattants les emporta un peu plus loin. La voie tait de nouveau libre. Mogweed se faufila hors de sa cachette. La pluie froide le gifla en pleine face, mais il ignora son assaut vengeur. Gardant un il sur laffrontement et un autre sur la piste qui sloignait entre les rochers, il se prpara dcamper. linstant o il tournait le dos son frre, un mouvement attira son regard. Un gros rocher fusa au-dessus de la corniche et sabattit prs des deux adversaires. Son impact bruyant les fit sursauter. Loup et renifleur se figrent, crocs ensanglants suspendus au-dessus dune gorge ou dun estomac. Soudain, la masse compacte se dplia et saisit le renifleur par lchine. Ce ntait pas un rocher, mais un ogre ! Mogweed se replia sous la corniche et se pelotonna dans le coin le plus sombre. Fardale recula maladroitement, gn par une de ses pattes antrieures qui pendait, flasque et tordue, contre son poitrail. En quilibre sur les trois autres, il se posta lentre de labri pour protger son frre contre cette nouvelle menace. Depuis sa cachette, Mogweed regarda le renifleur un des prdateurs les plus sauvages des contres du Couchant se faire tailler en pices par les mains puissantes de logre. Quand il leut achev, le grand humanode aux avant-bras draps dentrailles fumantes se tourna vers les deux frres. Son visage tait macul de sang noir, ses crocs jaunes, dnuds. Des filets de vapeur schappaient de ses larges narines. Dans une grossire approximation de la langue commune que parlaient la plupart des peuples du continent, il tonna : Qui tes-vous, intrus ? - 188 -

Tolchuk sbroua parmi les restes de la crature sylvestre, luttant pour rprimer sa soif de sang. Ses griffes naspiraient qu dchiqueter le loup qui se tenait encore tout prs de lui, et une salive paisse avait envahi sa bouche. Un arme mtallique, pareil celui du minerai frachement extrait, obscurcissait sa raison. Il avait entendu les guerriers de sa tribu parler du ferengata, le feu du cur qui jaillissait pendant une bataille de la faon dont lodeur du sang ennemi pouvait dcupler la frocit dun ogre et lui faire perdre le contrle de lui-mme. Tolchuk sentait son cur cogner tout rompre dans sa poitrine. Le tonnerre qui grondait autour de lui ntait quune ple imitation de son fracas. Le sang appelait le sang. Pourtant, il rprima ses pulsions primitives. Le moment tait mal choisi pour sabandonner son instinct. Il avait dj suivi ce chemin plus tt dans la journe, et cela avait cot la vie Fenshwa. Ses paules tremblaient, mais son esprit demeurait lucide. Depuis quil avait vu lhumain ramper sous la corniche et son loup se placer devant lui pour le protger, Tolchuk parlait la langue commune que son peuple utilisait pour ngocier avec les autres races montagnardes. Il avait du mal prononcer les mots aux inflexions trop subtiles pour sa gorge. Le langage des ogres tait presque entirement bas sur des grognements gutturaux, renforcs par une gestuelle et des postures loquentes. Nanmoins, selon la Triade, la Porte des Esprits devait avoir une bonne raison de lenvoyer ici. La prsence dun humain sur le territoire de son peuple avait forcment une signification. Aucun homme ne stait aventur dans cette partie des montagnes depuis une ternit ; les crnes des derniers audacieux ornaient encore la chambre aux tambours des guerriers. Aussi Tolchuk fora-t-il sa langue former les mots ncessaires. Qui tes-vous ? rpta-t-il. Que cherchez-vous sur nos terres ? Pour toute rponse, il nobtint quun grondement sourd du loup une mise en garde hsitante plutt quune menace ou un dfi. Il comprit que les deux compagnons ne lui voulaient pas de - 189 -

mal : ils souhaitaient seulement quil les laisse en paix. Mais il devinait que leur rencontre ntait pas due au hasard. Le destin lavait provoque. Nayez pas peur, articula-t-il lentement. Approchez. Parlez-moi ! Le calme de sa voix parut plonger le loup dans la perplexit. Lanimal jeta un coup dil lhumain tapi dans lombre de la corniche. Quand il reporta son attention sur lui, Tolchuk remarqua un dtail curieux. Ses yeux, brillant dune lueur ambre, avaient les mmes pupilles fendues que les siennes aussi peu naturelles chez un loup que chez un ogre. Et, dans leurs prunelles, il perut une intelligence au moins gale la sienne. Aussitt, des images tranges se formrent dans son esprit, telles des bribes de rves oublis remontant la surface de sa mmoire. Un loup en salue un autre, museau contre museau. Bienvenue dans la meute.

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Mogweed demeura recroquevill au fond de sa cachette. Fardale avait d se cogner la tte durant son combat contre le renifleur. La crature qui se tenait devant eux ne pouvait pas tre un silura ! Il refusait de sapprocher delle pour observer ses yeux, comme Fardale le lui enjoignait. Il tait hors de question quil se mette porte de ses bras puissants. Il prfrait encore rester tapi sous la corniche jusqu ce quil meure de faim plutt que de se faire tailler en pices comme le renifleur. Mais les paroles suivantes de logre le firent sursauter. Comment se fait-il que jaie les penses de ton loup dans ma tte ? demanda-t-il dune voix pareille au grondement dun boulis. Quelle magie est-ce donc ? Cette brute paisse pouvait entendre Fardale ? Malgr lui, Mogweed se surprit ramper jusqu louverture. La pluie stait arrte ; par une troue entre les nuages, quelques rayons de soleil clairaient le paysage dtremp. Il jeta un coup dil logre qui se tenait quelques pas de lui. Une expression mfiante assombrissait ses traits grossiers. Vtu dun simple pagne de cuir, une sacoche fixe sur la cuisse, il tait accroupi parmi les restes dchiquets du renifleur. Il ressemblait aux dessins dogres qui illustraient certains des textes anciens que Mogweed avait lus, mais en moins difforme. Lartiste avait d forcer le trait dessein, songea-t-il. Du moins, si cette crature tait bien un ogre. Il nen avait encore jamais rencontr. Fardale avait raison. Les pupilles de leur sauveur taient bel et bien fendues. Mais comment cette crature massive auraitelle pu tre un silura ? La mtamorphose ne crait ni ne faisait disparatre la chair. Le poids dun silura demeurait constant, - 191 -

quelle que soit la forme quil choisisse dadopter : cerf, loup, ours, aigle ou humain. Fardale jeta un coup dil son frre par-dessus son paule. Une vive curiosit brillait dans ses yeux. Une image simposa lesprit de Mogweed. Un loup reconnaissant le hurlement de sa meute. Ainsi, logre captait bel et bien les penses de Fardale. Mogweed savana prudemment. Comment tait-ce possible ? Logre pesait au moins trois fois plus lourd queux. Aucun silura navait jamais t dune telle masse. Sors de l, petit homme. Naie pas peur. Je ne te mangerai pas. Mogweed nota que logre lavait repr dans les tnbres de sa cachette. Ses yeux taient braqus sur lui. Il devait avoir une vision perante, affte par toute une vie passe dans des cavernes obscures. Approche ! tonna-t-il. Mogweed resta o il tait, demi dissimul derrire Fardale. Mais les paroles de logre avaient quelque peu apais sa panique et dli sa langue. Quattends-tu de nous ? lana-t-il dune voix qui, succdant au grondement de logre, rsonna comme le couinement dune souris. Approche, rpta son interlocuteur. Je veux juste te voir. Mogweed se raidit. Fardale tourna la tte vers son frre. Un faucon laile brise ne peut pas voler. Des flins se tapissent dans les fourrs. Il voulait dire quils auraient besoin daide pour traverser le territoire des ogres et en ressortir indemnes. Sautillant sur ses trois pattes valides, Fardale scarta pour laisser passer son frre. Mogweed hsita. Il savait quil navait pas le choix, mais ses jambes refusaient de bouger. Je ne te ferai pas de mal, petit homme. Ma parole est mon cur. Logre se frappa la poitrine dune main griffue et ensanglante. Dans sa voix, Mogweed perut du chagrin et de la lassitude. Plus que les mots de la crature, ce fut le ton sur lequel elle les avait prononcs qui eut enfin raison de sa rticence. - 192 -

Il sextirpa de sa cachette et se redressa pour faire face logre. La vue de son visage plat, comme crabouill sous une pierre, lui arracha une grimace de dgot. Cette montagne de muscles et dos navait vraiment rien de la grce inne des silura. Fardale poussa son frre du museau pour linciter dire quelque chose. Mogweed lcarta dun geste irrit. Que pouvaitil bien raconter un ogre ? Avec un gros soupir, le loup sassit sur le sol humide et tourna son regard vers logre. Mogweed sentit le picotement dune projection mentale. Mais les penses de son frre ntaient pas diriges vers lui. Il vit logre lever une griffe, se gratter larcade sourcilire et secouer la tte. Une valle lointaine ? marmonna-t-il. Quel est cet endroit ? Mogweed ralisa ce que Fardale avait tent de lui dire. Il se racla la gorge. Cest la signification de son nom dans notre langue. Il sappelle Fardale, valle lointaine . Il communique avec des images mentales, expliqua-t-il. Tous les loups font a ? Non. (Ralisant que logre navait pas lintention de les attaquer, Mogweed retrouva confiance en lui, et les mots lui vinrent plus facilement.) Fardale nest pas un loup ordinaire. Cest mon frre. Moi, je mappelle Mogweed. Et moi, Tolchuk. (Logre le salua dun hochement de tte.) Mais comment un loup peut-il tre ton frre ? Nous sommes des silura, des mtamorphes. Nous pouvons nous parler avec la langue de notre esprit. Tolchuk eut un mouvement de recul. Vous tes des tutura ! gronda-t-il. Des fourbes ! Des voleurs de bbs ! Mogweed frmit. Pourquoi les silura avaient-ils si mauvaise rputation ? Un pincement de colre traversa le brouillard de sa peur. Cest faux ! protesta-t-il. Nous sommes juste un peuple sylvestre injustement calomni par les autres races ! Nous menons une vie paisible et nembtons personne ! - 193 -

Tolchuk plissa les yeux. Sa voix se radoucit. Jentends la vrit dans tes paroles, dclara-t-il. Je suis dsol. Mais jai entendu des histoires effrayantes votre sujet. Toutes les histoires ne sont pas ncessairement vraies, riposta Mogweed. Les paules de logre saffaissrent. Cest une leon quon maura enseigne beaucoup de fois aujourdhui. La bte que tu viens de tuer nous a poursuivis jusquici. lorigine, nous ne voulions pas traverser vos terres. Laisse-nous passer, et nous repartirons aussi vite que possible. Je ne vous arrterai pas. Mais vous ne survivrez pas seuls en territoire ogre. Les tribus vous abattront avant que vous ayez franchi la passe. Mogweed frissonna. Tolchuk dsigna la carcasse ventre du renifleur. Lcho de ses hurlements a d parvenir aux oreilles de mes frres. Bientt, son sang les attirera en masse. Et ils vous mangeront. ces mots, Fardale se redressa et sautilla jusqu son frre. La gorge de Mogweed se serra. Tolchuk parut percevoir sa panique. Moi aussi, je dois quitter ces terres, dit-il doucement. Si vous voulez, je peux vous accompagner vous protger et vous aider vous cacher. Voyager avec un ogre ? La bouche de Mogweed tait toute sche. Fardale se tourna vers lui, et il souvrit sa projection mentale. La force dune meute crot avec le nombre de ses membres. Mogweed acquiesa, mais il ne put dtacher son regard des crocs jaunis de Tolchuk. Esprons juste que la meute ne se fasse pas dvorer par son nouveau membre. Par-del leur feu de camp, Tolchuk observait les deux frres. Ils avaient march trs tard dans la nuit avant de faire halte pour se reposer jusqu laube. Le loup stait recroquevill sur lui-mme. Sa queue dtrempe rabattue sur son museau, il formait une boule de fourrure compacte dont seule dpassait sa - 194 -

patte avant blesse. Sa respiration tait rgulire. Il dormait dj. Un mouvement attira le regard de Tolchuk. Lautre frre, celui qui avait lapparence dun humain, stait envelopp dune couverture et allong par terre. Mais la lumire des flammes se refltait dans ses yeux toujours ouverts. Depuis quils avaient dcid de faire route ensemble, le nomm Mogweed se mfiait de lui. Tu as besoin de dormir, dit logre voix basse, pour ne pas rveiller Fardale. Je nai pas sommeil. Je monterai la garde. Je ne suis pas fatigu. Mais la voix raille de Mogweed dmentait ses propos. Ses yeux taient injects de sang, et souligns de cernes violets pareils des ecchymoses. Tolchuk ltudia. Comme les humains taient fragiles ! Des bras aussi frles que les branches dun jeune sapin, une poitrine si troite que logre se demandait comment ils faisaient pour respirer. Tu auras besoin de toutes tes forces demain. Il nous reste encore deux jours de marche avant datteindre la passe et de quitter les terres de mon peuple. Et ensuite ? demanda Mogweed. Tolchuk plissa le front. Je ne sais pas. Je cherche des rponses. Quand je vous ai rencontrs, jesprais que ctait un signe du destin. Mais vous ntes que des voyageurs gars. Mogweed billa sen dcrocher la mchoire et marmonna : Nous aussi, nous cherchons des rponses. quelle question ? Pourquoi nous ne pouvons plus nous transformer. Vous ne pouvez plus ? Non. Il sest produit un accident. Depuis, nous sommes coincs sous nos formes actuelles. Nous avons quitt notre sylve natale pour trouver un moyen de lever la maldiction qui pse sur nous. Nous sommes en qute dune cit magique qui se dresse au cur des territoires humains une cit du nom de Valloa. Cest un voyage dangereux. Pourquoi ne pas vous - 195 -

satisfaire de vos formes actuelles ? Tolchuk vit la lvre suprieure de Mogweed se retrousser en une grimace de ddain. Nous sommes des silura. Si nous conservons la mme forme pendant plus de quatorze lunes, le souvenir de nos origines sestompera, et nous deviendrons ce dont nous avons lapparence. Je ne veux pas oublier ce que je suis et do je viens mais surtout, je ne veux pas rester un humain ! La voix de Mogweed tait monte dans les aigus. Perturb dans son sommeil, Fardale sagita. De toute vidence, ctait l un sujet sensible. Tolchuk se frotta le menton et dcida den changer. Ton loup Je veux dire, ton frre Il ne cesse de menvoyer la mme image : un loup qui en reconnat un autre. Je ne comprends pas ce que a signifie. Mogweed hsita. Le silence se prolongea entre eux. Sans le reflet des flammes qui dansait dans les yeux de lhumain, Tolchuk aurait cru quil stait assoupi. Enfin, Mogweed demanda : Tous les ogres sont-ils comme toi ? Cette question surprit Tolchuk. Ses difformits taient-elles si videntes que mme un reprsentant dune autre race pouvait mesurer sa hideur ? Non. Je suis un demi-sang moiti humain et moiti ogre. Tu te trompes, rpliqua Mogweed dun ton mi-amer, miamus. Tu nes pas moiti humain, mais moiti silura. De quoi parles-tu ? Jai dj rencontr des chasseurs et dautres humains des contres du Couchant. Leur sang ne coule pas dans tes veines. Aucune des races que nous connaissons ne peut entendre la langue de notre esprit. Mais toi, tu en es capable. Et tu as les mmes yeux que nous. Donc, tu dois tre moiti silura. Tolchuk se figea. Les battements de son cur ralentirent, et le contact du sol le glaa soudain jusqu la moelle. Il se souvint des chuchotements de la Triade quand il avait voqu ses origines. Il ne sait pas Si les anciens taient au courant, pourquoi ne lui avaient-ils rien dit ? - 196 -

Tolchuk frissonna. Les paroles de Mogweed avaient un parfum de vrit. Dautant quil avait constat de ses propres yeux la fragilit de la race humaine. Ses femelles ne pouvaient survivre un accouplement avec un ogre. Bien que ne pesant pas plus lourd quun homme, les ogresses taient trapues et possdaient des os solides. Pourtant, il arrivait parfois que leur partenaire les broie sous lui dans son excitation. Cest pourquoi la plupart des ogres entretenaient un harem : sils crasaient malencontreusement une de leurs femelles, il leur en restait toujours plusieurs autres. Lesprit en bullition, Tolchuk laissa tomber sa tte entre ses mains. Une femelle silura ayant pris la forme dune ogresse aurait pu survivre aux assauts de son pre. Lavait-elle fait dlibrment, ou tait-elle reste si longtemps sous sa forme demprunt quelle en avait oubli sa vritable nature ? Il ne le saurait jamais. Sa mre tait morte en lui donnant le jour du moins, ce quon lui avait racont. Mais ce ntait peut-tre quun mensonge de plus Mogweed dut sentir quel point Tolchuk tait choqu. Il dglutit, craignant de lavoir offens. Je Je suis dsol, balbutia-t-il. Je ne voulais pas Tolchuk leva une main pour linterrompre. Sa gorge tait si serre quil ne pouvait articuler le moindre mot. En silence, il fixa les deux frres tendus de lautre ct du feu. Ils taient sa tribu au mme titre que les ogres. Et comme les ogres, jamais ils ne laccepteraient compltement. Lautre moiti de son hritage offenserait toujours leur vue, susciterait toujours lapprhension de leur cur. Tolchuk vit Mogweed senfouir sous sa couverture et en rabattre un coin sur sa tte. Il resta assis sans bouger. Il savait dj que le feu ne le rchaufferait pas cette nuit-l. Il laissa son regard driver vers les rares toiles qui scintillaient dans les brches du plafond nuageux. Les flammes crpitaient en dvorant le bois mort. Jamais il ne stait senti si seul. Laprs-midi suivant, Tolchuk regretta amrement la solitude contre laquelle il avait tant pest. Soudain, les sentiers - 197 -

de montagne lui semblaient beaucoup trop frquents. Toute la nuit, il avait rumin la rvlation de Mogweed, ne sarrachant son apathie que pour lever le camp aux premires lueurs de laube. La consternation et le manque de sommeil avaient mouss sa vigilance. Avant quil puisse dissimuler ses compagnons, trois ogres avaient dval une pente et staient rus vers eux. Tolchuk fixa les guerriers de la tribu Kuukla, celle-l mme qui tait responsable de la mort de son pre. Muscls et couverts de cicatrices, ils avaient dj survcu maintes batailles. Leur chef le surplombait de toute sa hauteur. Mais cest le btard des Toktala ! grogna-t-il. (Il pointa vers lui la massue de chne quil tenait dans sa main libre.) Apparemment, mme un demi-sang peut attraper du gibier dans le coin. Tolchuk se plaa devant Mogweed, qui tremblait de tout son corps et avait rentr la tte dans les paules. Fardale, en quilibre instable sur ses trois pattes valides, ne recula pas. Bien au contraire, il se mit gronder en fixant les silhouettes massives qui leur barraient le chemin. Tolchuk garda le dos courb et une main appuye sur le sol. Pour avoir une chance de survivre cet affrontement, il devait se garder de provoquer le dgot des Kuukla. Soulag demployer de nouveau le langage des ogres, il fora sa langue adopter les inflexions les plus gutturales dont elle tait capable. Ces deux-l ne sont pas du gibier. Ils sont sous ma protection. Le chef des Kuukla retroussa ses babines en une grimace mprisante. Depuis quand un ogre sincline-t-il devant un humain ? moins que ta moiti humaine ait pris le pas sur ta moiti ogre Je suis ogre autant que toi, rpliqua Tolchuk, laissant apparatre la pointe de ses crocs en guise davertissement. Voyez-vous a, gloussa son interlocuteur. Le fils de Lenchuk se croit suprieur son pre ! Tu ne devrais pas te montrer si insolent envers celui qui a expdi ton gniteur dans la caverne des esprits. Tolchuk se raidit, et les muscles de ses paules se crisprent. - 198 -

Il rvait depuis si longtemps de venger la mort de son pre ! Il se souvint des paroles de la Triade. Le Cur des Ogres tait cens le guider l o il avait besoin daller. Il dcouvrit plus largement ses crocs. La lueur amuse qui brillait dans les yeux de son adversaire sestompa, ne laissant derrire elle que lclat dune menace. Naie pas les yeux plus gros que le ventre, demi-sang. Je suis prt ignorer cette insulte et te laisser vivre condition que tu nous remettes tes proies. (Du menton, il dsigna Mogweed et Fardale.) Elles feront un ragot savoureux. Mme sil stait exprim dans la langue des ogres, Mogweed capta la signification de ses paroles ou, du moins, il perut lavidit qui brillait dans ses yeux. En gmissant, il se tapit derrire Tolchuk. Fardale ne bougea pas mais gronda un peu plus fort. Ces deux-l sont sous ma protection, rpta Tolchuk. Vous ne les toucherez pas. Seule la force en dcidera, cracha le chef des Kuukla. Il abattit son gourdin sur le sol. Limpact se rpercuta sur les falaises alentour. Tolchuk baissa les yeux vers ses mains vides. Un combat de griffes griffes, alors. Lautre ogre ricana. On ne renonce jamais un avantage, demi-sang. Cest la premire loi de la guerre. Il garda sa massue. Tolchuk frona les sourcils. Quelles chances avait-il face un adversaire arm ? Est-ce l lhonneur de la tribu Kuukla ? La victoire est le seul honneur vritable, rpliqua le colosse. Les Kuukla rgneront bientt sur toutes les tribus ! Tandis quil se ramassait sur lui-mme et se prparait bondir, Tolchuk chercha une arme du regard une pierre, un bton, nimporte quoi. Mais la pluie avait emport tous les dbris qui tranaient sur la piste. Puis il se souvint. Il avait dj une arme sur lui. Fouillant dans la sacoche attache sa cuisse, il en sortit le Cur des Ogres. - 199 -

Le chef des Kuukla carquilla les yeux. Une sanguine ! (Lexcitation fit trembler ses membres.) Donne-la-moi, et je te laisserai passer. Tolchuk secoua la tte. Non. Avec un rugissement de rage, le chef des Kuukla brandit son gourdin. Tolchuk repoussa Mogweed et Fardale sur le ct. La veille, il avait dj tu avec des pierres. Peut-tre russirait-il vaincre son adversaire ? Mais il neut pas loccasion de le dcouvrir. Tandis quil levait le Cur des Ogres, un rayon de soleil transpera les nuages, frappa lnorme sanguine et la fit exploser en une myriade de couleurs. Aveugl par le rayonnement, Tolchuk leva sa main libre pour se protger les yeux. Une lumire rouge enveloppa le chef des Kuukla. Une douce fume sleva de sa chair nue, dessinant les contours de sa silhouette. Linstant daprs, elle fut aspire par la pierre et se dissipa dans sa radiance. Au-dessus de la tte de Tolchuk, les nuages se refermrent, et le rayon de soleil disparut. La sanguine redevint terne. Tolchuk et les deux autres ogres demeurrent aussi immobiles que des statues de granit tandis que le chef des Kuukla vacillait et basculait en arrire. Son gourdin schappa de ses griffes molles. Il tait mort. Ses compagnons le fixrent, les yeux agrandis par leffroi. Puis, comme obissant un signal muet, ils tournrent les talons et senfuirent toutes jambes. Mogweed se rapprocha de Tolchuk. Quas-tu fait ? demanda-t-il, le regard riv sur la sanguine. Tolchuk toisa le cadavre de lassassin de son pre. Justice, rpondit-il. Durant les deux jours qui suivirent, Mogweed remarqua combien le comportement de Tolchuk avait chang. Les voyageurs staient dplacs surtout la nuit pour viter de se faire reprer par dautres ogres. Mais mme dans les tnbres, Mogweed avait bien vu que le demi-sang se tranait comme si - 200 -

un fardeau invisible laccablait. Il ne parlait que rarement, et son regard tait distant. Il ne ragissait mme plus aux projections mentales de Fardale. Daccord, il venait de dcouvrir son hritage. Il tait moiti silura la belle affaire ! Il ny avait pas de quoi tre boulevers ce point. Mogweed navait pas lintention de sen faire pour lui. Il tait juste soulag que leur petit groupe soit sorti des territoires ogres un peu plus tt dans la journe. prsent, le sommet de la passe se dcoupait devant eux. Au-del du col qui traversait les Dents stendait lest du continent les contres des humains. La nuit ne tarderait pas tomber. Bientt, ils devraient faire halte pour dresser leur campement. Mais Tolchuk savana jusqu la crte, et Fardale le suivit tel un chien dress. Mogweed regarda son frre sauter pniblement sur un rocher. Sa patte casse le gnait mais ne larrtait pas. Rien ne le ralentissait jamais trs longtemps. Mogweed passa un bras dans son dos. travers le cuir de son paquetage, il tta la masse dure de la muselire quil avait ramasse prs de la carcasse du renifleur pendant que personne ne le regardait. Elle lui serait trs utile si daventure il avait besoin de matriser Fardale. Mieux valait tre prpar toutes les ventualits. Il simmobilisa son tour et balaya lhorizon du regard. Le soleil qui se couchait derrire lui tirait lombre des pics en travers du paysage. partir de l, tous les chemins descendaient. Fardale leva le museau pour humer la brise qui soufflait depuis les basses terres. Lodorat de Mogweed tait moins dvelopp que celui du loup ; pourtant, il captait lui aussi des effluves diode en provenance de la mer lointaine si diffrents de tout ce quil connaissait. Ils lintriguaient. Mais une autre odeur beaucoup plus familire planait dans lair. De la fume, lcha-t-il. De la fume froide, prcisa Tolchuk. (Il semblait tudier lodeur, la faire rouler au fond de sa gorge pour mieux la goter.) Le feu doit tre vieux dune journe au moins. Donc, il ny a pas de danger ? - 201 -

Limage dun incendie de fort simposa lesprit de Mogweed, lui arrachant un frisson. Non, le rassura Tolchuk. Et maintenant que nous sommes sortis du territoire des ogres, il est peut-tre temps de nous sparer. Mogweed ouvrit la bouche pour marmonner un remerciement. Soudain, logre hoqueta et porta une main sa poitrine. Que se passe-t-il ? sinquita Mogweed en regardant autour de lui. Fardale sauta bas de son perchoir, se dirigea vers Tolchuk et lui posa une patte sur la jambe. Logre se redressa. Il fouilla dans sa sacoche et en sortit lnorme joyau qui avait tu le chef des Kuukla. Dans la pnombre, la pierre palpitait dune lueur rougetre, si intense quelle blessait les yeux. Telle une braise refroidissant parmi les cendres dun feu, son clat diminua et mourut. Quest-ce que cest ? demanda Mogweed. Tu ne nous las jamais dit. Il tenta de matriser son avidit pour quelle ne transparaisse pas dans sa voix. Ce joyau devait avoir une immense valeur. Il pourrait lui tre utile pour ngocier avec les humains. Une sanguine, rpondit Tolchuk en la rangeant. Une pierre sacre pour mon peuple. Mogweed fixa la sacoche. Mais pourquoi brille-t-elle ? Quest-ce que a signifie ? Cest un signe. Les esprits mincitent continuer. Dans quelle direction ? Tolchuk tendit un doigt vers le paysage qui dployait ses douces ondulations au-del des montagnes. Dans la plaine, quelques volutes de fume montaient vers le ciel. Si vous voulez bien de moi, je vous accompagnerai dans les contres humaines. Il semble que nos chemins ne soient pas encore destins se sparer. Cest plus loin que nous attendent les rponses nos questions. Ou notre perte, grommela Mogweed.

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LIVRE TROISIME CHEMINS ET AUGURES

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Elena tait plante au milieu de la rue, paralyse, le regard fix sur lendroit o son frre stait tenu quelques instants plus tt. prsent, il ne restait que des pavs noircis. Un silence total planait autour de la jeune fille, comme si la ville retenait son souffle. Sa capacit comprendre ce qui venait de se passer avait disparu en mme temps que Joach. Elle ne cilla mme pas quand le guerrier manchot sapprocha delle en titubant. Je suis dsol, dit-il en lui posant son unique main sur lpaule. (Une rage contenue grand-peine flamboya dans ses paroles suivantes.) Je ne souponnais pas que ce monstre possdait un tel pouvoir. Naie crainte. Je le retrouverai et je librerai ton frre. La petite femme qui, un peu plus tt, avait entran Elena derrire le chariot, les rejoignit. Erril, qui tait lhomme en robe ? Las-tu reconnu ? Quelquun de mon pass, marmonna le guerrier. Quelquun que je pensais ne jamais revoir. Qui ? a na pas dimportance pour le moment. Les citadins sont en moi. Mieux vaudrait que nous fuyions cette valle maudite. Peu peu, la ville abasourdie par lassaut dmoniaque sarrachait sa torpeur. Quelques appels aux armes rsonnrent dans des rues voisines. Et la petite ? demanda la jeune femme. Elena navait pas boug. Un murmure schappa de ses lvres flasques. Mon frre Nous allons la conduire en scurit. Puis je me mettrai en qute du mage et du gamin. Le montagnard sapprocha, sinterposant entre Elena et - 204 -

lendroit o Joach stait volatilis. Son intrusion parut briser la connexion tnue qui reliait encore la jeune fille son frre. Un voile de tnbres sabattit sur sa vision, et elle saffaissa mollement. Le guerrier la retint avant que sa tte touche les pavs. Elle sentit quil lui passait le bras sous les aisselles pour la relever. Erril, toutes ces horreurs lont rendue malade, dit la petite femme dun ton plein dinquitude et de compassion. Nous devons lemmener loin dici. Elena sentit le souffle du guerrier dans son cou quand il rpondit : Neelahn, tu dois dcouvrir sil lui reste de la famille. Le mot famille pntra lobscurit qui enveloppait le cur dElena. Son regard se posa sur les restes dchiquets de sa tante Fila, abandonns dans lombre tel un pitoyable tas de haillons. Ltau de glace qui lui comprimait la poitrine fondit dun coup, et ses larmes se mirent couler. Sanglotant et hoquetant, elle se souvint des dernires paroles de sa tante. Elle se tourna pniblement vers le guerrier. Jai un oncle. Elle ma dit daller le voir. La jeune femme sagenouilla prs delle. Qui te la dit, mon enfant ? Et o est ton oncle ? senquit Erril. Elena se fora tendre un index vers le nord. Peux-tu nous guider jusque chez lui ? Elle acquiesa. Soudain, une voix tonitruante aboya : Regardez ce que jai trouv ! Elena et Erril pivotrent. Du tonneau deau de pluie derrire lequel il stait abrit pendant le combat, le montagnard venait de tirer un homme maigre vtu de luniforme de la garnison. Qui est-ce ? demanda Erril. Elena connaissait la rponse cette question. Elle avait dj vu ce visage aux yeux noirs, aux joues creuses et la fine moustache gomine. Cest lui qui a tu ma famille ! scria-t-elle. Il tait avec le vieillard. Ctait le nomm Rockingham. - 205 -

Lhomme tremblant promena un regard apeur autour de lui, cherchant de laide ou un moyen de schapper. Mais Kral tenait fermement sa cape dans un poing pareil un rocher, et son autre main tait toujours crispe sur le manche de sa hache. Erril reconnut le prisonnier : ctait le soldat qui stait adress au mage noir. Qui tes-vous ? lui demanda-t-il. Je suis le commandant de la garnison du comt. (Rockingham avait tent de prendre un ton menaant, mais la frayeur raillait sa voix, et son regard ne cessait de revenir vers la carcasse dcapite du skaltum.) Vous feriez mieux de me relcher. Cette fillette dit que vous tes de mche avec le mage noir. Est-ce vrai ? Non. Elle ment. Erril adressa un signe de tte au montagnard. Teste-le. Kral acquiesa. Il posa sa hache contre le tonneau deau de pluie et plaa ses paumes sur les tempes du soldat. Rockingham voulut se drober, mais le montagnard ne le laissa pas faire. Linstant daprs, il retira vivement ses mains comme sil stait brl. Alors ? insista Erril. A-t-il dit la vrit ? Kral flchit ses doigts en grimaant. Je nen sais rien. Je navais encore jamais rien senti de semblable. On dirait que Il secoua la tte. Quoi ? le pressa Neelahn. On dirait quil est tiss dune trame de mensonge. Ses paroles ntaient que de simples gouttelettes dans un ocan de fausset. Je narrive pas lire en lui. prsent, Kral tenait le soldat bout de bras, comme si lide de toucher sa peau nue lui rpugnait. Crois-tu que ? Une note stridente rsonna lautre bout de la ville, interrompant Erril. Un chur de clairons lui rpondit aussitt, provoquant lenvol des pigeons perchs sur un toit voisin. Erril - 206 -

prit soudain conscience que des citadins les surveillaient depuis les fentres et par lentrebillement des portes alentour. La ville sarrachait lentement sa paralysie. On devrait suivre ton conseil et filer, suggra Neelahn. Plus rien ne nous retient ici. Les clairons ritrrent leur appel. Celui-ci semblait provenir de la garnison. Mes hommes sont en route, dclara Rockingham. Relchez-moi, remettez-moi la fille, et vous vous en tirerez peut-tre vivants. Kral le secoua brutalement. Il poussa un couinement trangl. Je ne crois pas que vous soyez en position de donner des ordres, rpliqua Erril. Kral, on lemmne avec nous. Elena sursauta. Non ! Il est malfique ! Erril posa la main sur son paule. Il navait aucune envie de sencombrer dune gamine hystrique, mais la pauvrette lui faisait piti, et ce fut dune voix douce quil argumenta : Il sait peut-tre o se trouve ton frre. Nous linterrogerons ds que nous serons labri. Il vit la jeune fille dglutir pour ravaler sa peur et se redresser firement. Une lueur dtermine brillait dans ses yeux. Elle cracha en direction du prisonnier. Daccord, mais ne lui faites surtout pas confiance. Son attitude fora le respect dErril. Je ne fais confiance personne, marmonna-t-il. (Il se tourna vers Kral et Neelahn.) Nous allons partir vers le nord. L-bas, nous trouverons peut-tre son oncle Et une explication ce qui vient de se produire. Kral acquiesa et attacha les poignets de Rockingham. Quand il eut termin, il glissa sa hache dans sa ceinture et tira un couteau quil enfona dans les ctes du soldat. Pour taider tenir ta langue, grogna-t-il avec un rictus sardonique. Neelahn passa un bras autour des paules dElena. Viens, mon enfant. Erril prit la tte du petit groupe et entrana ses compagnons - 207 -

dans un ddale de ruelles peu frquentes. La plupart des citadins taient encore claquemurs chez eux ou en train de patrouiller dans les artres principales de la ville. Rares furent les tmoins de leur passage. Boln balaya la pice du regard, caressant lpaisse moustache qui dissimulait ses lvres pinces. Il tait presque prt. Les piles de livres et de parchemins qui encombraient son bureau quelques heures plus tt avaient t ranges dans les placards et sur les tagres de sa bibliothque de fortune. Plusieurs dizaines dannes staient coules depuis la dernire fois o il avait vu le bois de cette table ; certains ouvrages avaient laiss lempreinte de leur reliure sur le chne verni. Des taches de cire jaune maculaient le plateau, lui donnant un aspect vrol. Le vieil homme soupira. Il faudrait bien que a suffise. Aprs tout, il ntait pas une femme de chambre. Passant les doigts dans ses cheveux blancs, il huma la bonne odeur du chokolat chaud qui fumait sur le pole. Les lentilles de la soupe devaient tre cuites. Le rti avait besoin dtre arros de jus, mais a pouvait attendre une minute ou deux. Peut-tre devrait-il aller ramasser quelques carottes dans son jardin ? Les premires geles ne tarderaient plus, et tout ce qui ne serait pas mang serait gaspill. Par la fentre qui donnait vers louest, il regarda le soleil se coucher derrire les pics des Dents. Des nuages orageux bouillonnaient au-dessus des cimes dont la pluie brouillait les contours. La nuit allait tre humide. Tant pis pour les carottes, dcida Boln. Le temps pressait. Il porta la main lamulette qui pendait son cou, au bout dun cordon tress avec les cheveux de sa sur. Fila aurait prpar un bien meilleur dner que lui. Mais entre les jumeaux, le destin avait choisi. Dsormais, Fila avait ses propres responsabilits, et Boln restait en arrire pour soccuper de tches plus terre terre. Lequel des deux avait cop du sort le moins enviable ? Cela restait voir. Les chemins qui partaient de cette pice menaient dans un millier de directions diffrentes. Tel un rocher dlog par des sicles de pluie et dgringolant le flanc dune montagne pour semer la destruction - 208 -

sur son passage, les jumeaux ne pouvaient plus reculer. Le feu annoncera son avnement , marmonna Boln. Et ensuite ? Un courant dair sinsinua sous sa chemise et ses sousvtements de laine. Le vieil homme frissonna. Il se dirigea vers ltre et, empoignant un tisonnier de cuivre, remua les bches qui sy consumaient. Immobile devant les flammes, il laissa leur chaleur le pntrer. Pourquoi ses vieux os taient-ils toujours glacs ? Ces jours-ci, il avait perptuellement froid. Mais a ntait pas la raison pour laquelle il sattardait auprs du feu. Il lui restait encore un devoir accomplir. Il agrippa son amulette. Je ten prie, Fila, dcharge-moi de cette mission, murmura-t-il. Tu as toujours t la plus forte de nous deux. Aucune rponse ne lui parvint. Non quil en attendt une. Dsormais, sa sur tait hors de son atteinte. Boln devrait se dbrouiller seul. Il se rchauffa les mains aux vagues dair brlant qui manaient de la chemine, comme sil voulait les purifier avant dentreprendre sa sinistre tche. Il fixa les poils blancs qui recouvraient ses jointures. Quand ses mains taient-elles devenues si vieilles ? Quand sa chair stait-elle rsorbe, ne hissant quune peau fltrie et parchemine sur ses articulations noueuses ? En soupirant, il laissa retomber ses bras et se dtourna. Sil avait correctement interprt les textes, ses visiteurs ne tarderaient plus. Il tait encore un trs jeune homme quand il avait construit sa maison sur ce site en prvision de la nuit venir. Les ruines du sanctuaire de lacadmie gisaient enfouies sous les lattes du plancher. Ctait ici que se rassembleraient bientt tous les protagonistes, ici que commencerait leur voyage. Ce soir, Boln devait se montrer aussi fort que Fila. Il se dirigea vers un placard de ferrol impntrable. Une seule cl tait capable de louvrir. Il ta la cordelette passe autour de son cou et fixa lamulette qui sy balanait. Taille dans du jade vert en forme de pichet vin, elle renfermait trois gouttes deau sacre encore imprgne dnergie lmentale. - 209 -

Pendant des annes, elle avait permis aux jumeaux de communiquer par-del la distance ; elle avait jou un rle crucial dans la coordination de leurs efforts et de leurs plans. Boln ferma les yeux. Si sacre que soit cette amulette, ctait la connexion avec sa sur morte qui retenait sa main. Il rpugnait se sparer de ce souvenir. Mais il revit les yeux gris et svres de Fila, imagina comment elle ragirait devant son hsitation. Dpche-toi, vieillard, le presserait-elle. Tt ou tard, il faut tourner la page. Elle avait toujours eu plus de sens pratique que lui. Un lger sourire fit frmir les commissures de sa bouche. Il abattit lamulette sur le sceau du placard de ferrol. Des clats de jade volrent travers la pice, Lun deux lui entailla la joue comme pour le punir davoir dtruit une si dlicate uvre dart. Boln ignora la brlure. La cl avait fonctionn. Il saisit la poigne et ouvrit la porte qui avait t scelle vingt ans plus tt. Le placard de ferrol nabritait quun seul objet : un coffret en bois de rose orn de fleurs dores. Il souleva son couvercle charnires. Sur un coussinet de soie violette reposait une dague plus ancienne que nimporte quel btiment de la valle, plus ancienne que les souvenirs de tous ses habitants. Avant que la peur paralyse sa main, le vieil homme saisit larme et lexamina. Sa lame noire semblait absorber la lumire du feu, tandis que la rose dore sculpte sur son manche refltait les flammes avec une exubrance aveuglante. Des larmes lui montrent aux yeux, mais il ne les autorisa pas couler, et sa main ne trembla pas. Il connaissait son devoir. Il tait le frre de sa sur. Pardonne-moi, Elena, chuchota-t-il dans la pice vide.

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Elena se prcipita sous les branches du saule pleureur et poussa un hoquet de joie. Oh, Brume, tu es toujours l ! Elle passa les bras autour du cou de la jument et prit une profonde inspiration, se remplissant les poumons de son odeur familire. Musc et foin, comme dans la grange de ses parents. Elle se serra un peu plus fort contre Brume. En fermant les yeux, elle se serait presque crue de retour chez elle. Brume hennit et se dgagea, puis recommena brouter lherbe tendre. Visiblement, elle ntait gure touche par le retour de sa jeune matresse. Elena sentit ses yeux semplir de larmes. Derrire elle, Erril dit quelque chose. Mais ses paroles taient destines Kral ; aussi les ignora-t-elle. Elle caressa le flanc de Brume, savourant la fermet de ses muscles, la solidit de ses os et la rugosit de son poil. Malgr tout ce qui stait pass, le contact de la jument la rconfortait. Sois prudent, poursuivit Erril. Contente-toi de rcuprer nos affaires et nos montures, et reviens ici tout de suite. Personne ne marrtera, promit Kral. Et le prisonnier ? Tu nas qu lattacher larbre en attendant. Elena pina les lvres et se hta de dnouer la longe de Brume. Que fais-tu, fillette ? aboya Erril. (Il ne voulait pas la brusquer, mais il tait si fatigu !) Laisse cette jument-l o elle est. Je ne veux pas que cet homme la touche. Tirant sur la bride de Brume, Elena lentrana un peu lcart. La prsence de la jument lui redonnait de lassurance. Elle avait perdu beaucoup de choses, mais il lui restait Brume. - 211 -

Et je mappelle Elena, pas fillette . Neelahn la rejoignit, un sourire amus aux lvres. Ses yeux violets et ses cheveux couleur de miel refltaient les rayons de soleil qui dardaient travers le feuillage. Sa beaut coupait le souffle dElena. Gelbourg, elle lavait trouve plutt quelconque, mais ici, parmi les arbres, la jeune femme semblait spanouir telle une fleur. Elena aurait jur que les branches scartaient pour permettre la lumire daccentuer les courbes de son corps menu et les traits de son visage dlicat. Cest une trs belle jument, dclara Neelahn. Elena baissa les yeux, embarrasse par sa silhouette dgingande et ses vtements poussireux. Elle tait si prs de la jeune femme quelle captait mme lodeur de chvrefeuille qui manait delle. Merci, murmura-t-elle timidement. Cest moi qui lai leve depuis sa naissance. Dans ce cas, vous devez tre trs proches. Je suis contente que tu aies pu nous guider jusqu elle. Neelahn prleva une pomme dans les provisions quils avaient achetes avant de quitter la ville. Elle la tendit Brume pour lui faire mordre dedans. Ravie, la jument rabattit les oreilles en arrire et engloutit tout le fruit de ses lvres paisses. Brume ! Quas-tu fait de tes bonnes manires ? sindigna Elena. Neelahn sourit. Crois-tu pouvoir trouver le chemin de la maison de ton oncle aussi facilement ? Oui. Il vit dans la valle voisine. Nidiver, prs des vieilles ruines. Quoi ? sexclama Erril, choqu. Kral tait dj parti ; le guerrier finissait dajuster le billon de Rockingham et de tester la solidit de ses liens. Il se dirigea vers Elena grandes enjambes. O as-tu dit que ton oncle vivait ? Neelahn posa une main rassurante sur le poignet dElena. Elle a dit quil vivait prs de vieilles ruines. Baisse la voix, veux-tu ? Le visage du guerrier sassombrit. Il napprciait pas de se - 212 -

faire rabrouer. Daccord, daccord, maugra-t-il. Juste une chose, fillette Pardon : Elena. Ces ruines sont-elles celles dune ancienne cole ? Elena haussa les paules. Aucune ide. Joach et moi navons pas le droit de nous en approcher. Il parat quelles abritent des tas de serpents venimeux. Mais oncle Boln est toujours en train de farfouiller dedans ; il en remonte des livres, des parchemins, ce genre de choses. Erril poussa un soupir exaspr. A-t-il jamais trouv quoi que ce soit de dinhabituel ? La jeune fille secoua la tte. Du moins, il ne men a jamais parl. Mais il est plutt secret. Erril, tu connais cet endroit ? demanda Neelahn. Je lai visit la dernire fois que je suis pass ici, rpondit le guerrier, les dents serres. Donc, tu sauras y retourner ? Oui. Dans ce cas, ds que Kral reviendra avec les chevaux, nous pourrons nous mettre en route. (Neelahn se tourna vers Elena.) Pendant que nous attendons, tu pourrais peut-tre nous raconter comment tu as rencontr ces deux mchants hommes ? Elena racla le sol du bout de sa botte. Elle rpugnait revivre cette nuit tragique. Sa douleur tait encore trop frache. Neelahn leva une main et lui caressa la joue. Tout va bien prsent. Erril est un grand guerrier. Il ne laissera personne te faire de mal. Si nous voulons aider ton frre, nous avons besoin de connatre toute lhistoire. Tu veux que nous laidions, nest-ce pas ? Elena baissa la tte et se mit parler si bas quErril dut se pencher vers elle pour lentendre. Ce soldat et lhomme en robe sont venus chez nous hier soir. Elle jeta un coup dil sa main droite, qui tait redevenue normale, et poursuivit son rcit en se gardant bien de mentionner la mystrieuse tache rouge. - 213 -

Puis Joach et moi nous sommes enfuis avec Brume avant que les vers ou le feu puissent nous rattraper. Mais quand nous sommes arrivs en ville, les assassins de nos parents nous attendaient. Nous avons t capturs, et cest l que vous tes intervenus. Sais-tu pourquoi ils en avaient aprs vous ? senquit Neelahn. Elena dtourna la tte. Non, je ne sais pas. Du coin de lil, elle vit Neelahn et Erril changer un regard sceptique. Je devrais peut-tre interroger notre prisonnier, suggra Erril. Neelahn frona les sourcils. Je crois que nous avons tous (du menton, elle dsigna discrtement Elena) t tmoins dassez de violence pour aujourdhui. Attends plutt que nous ayons confi Elena son oncle. Erril se rembrunit mais acquiesa. De toute faon, soupira-t-il, nous aurons srement besoin de Kral pour forcer cet ignoble individu parler. Neelahn reporta son attention sur Elena. Tu devrais te reposer. Nous avons encore beaucoup de route devant nous. La jeune fille hocha la tte et se tourna vers Brume. Elle tripota sa bride pour se donner lair occup. Pourquoi avait-elle menti ces gens ? Ils navaient pas russi sauver Joach, mais ils lavaient tout de mme arrache aux griffes des ravisseurs de son frre. De nouveau, elle examina sa main droite. La tache rouge avait totalement disparu ; elle stait volatilise en un clin dil, comme Joach. Elena lutta pour ravaler ses larmes. Autant quelle dtestt lide de possder un quelconque pouvoir, si sa magie pouvait lui rendre son frre, elle accepterait volontiers la maldiction qui stait abattue sur elle. Elle laissa retomber son bras. Mais ctait termin prsent nest-ce pas ?

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Le crpuscule approchait. Erril luttait pour garder un il sur le chemin qui serpentait travers les bois, tout en guettant les dangers susceptibles de se tapir dans les ombres mouchetes. Il ne cessait de penser au mage noir. Les implications de leur rencontre lui chappaient. Il aurait voulu mettre ces proccupations de cte jusqu ce quil puisse y rflchir au calme, mais il ny parvenait pas. Comment tait-il possible que Greshym soit toujours en vie ? Son imagination lui avait-elle jou des tours ? Non. Le mage avait vieilli, mais ctait bien lui. Par-del les annes, Erril se projeta jusqu la nuit o le Grimoire avait t forg. Il se souvint du lien qui unissait Greshym et son frre, du respect et de laffection que le vieillard mutil lui inspirait alors si incompatibles avec la haine quil ressentait prsent. Greshym manipulait une magie noire, un pouvoir infme dont la seule vocation lui donnait des fourmillements. Sale tratre ! songea-t-il. quel jeu joues-tu depuis des sicles ? Et le Grimoire ? Que signifie tout cela ? Comme la pente du chemin augmentait, son cheval ralentit. Il le talonna un peu plus fort quil ne le voulait. Lanimal poussa un hennissement de surprise et fit un petit bond en avant. Erril lui flatta lencolure pour le calmer. Ltalon navait pas souffrir de sa colre et de sa frustration. Pivotant sur sa selle, il jeta un coup dil au petit groupe qui le suivait. Depuis que Kral tait revenu avec leurs montures et leurs affaires, il forait ses compagnons avancer une allure soutenue. Laubergiste avait tent darrter le montagnard, hurlant quil volait les biens dautres clients. Mais les gardes, occups matriser les meutes, navaient pas rpondu son appel. Kral avait fendu une table avec sa hache, et le gros homme stait rapidement cart de son chemin. Peu de temps aprs, il avait rejoint Erril et les autres prs du saule. Craignant que la garnison se lance leurs trousses, le guerrier navait pas voulu gaspiller les quelques heures de jour qui leur restaient. Il avait ordonn ses compagnons de charger leur paquetage, et ils avaient aussitt pris la direction des hautes terres. - 215 -

Derrire lui, Neelahn et Elena montaient ensemble la jument de la jeune fille. Kral avait pris le soldat en croupe sur son norme destrier : un talon de guerre aux yeux flamboyants, auquel seul un inconscient aurait tent de barrer la route. Neelahn surprit le regard dErril et leva la tte vers le ciel. Une tempte approche. Nous devons atteindre la maison de loncle dElena avant la tombe de la nuit. Erril dtailla la jeune fille. Quel rle jouait-elle dans toute cette histoire ? Ce ntait srement quun pion, une vierge destine un sacrifice rituel. Durant ses voyages, il avait entendu bien des rumeurs au sujet de ces ignobles pratiques. Il reporta son attention sur le chemin, remarquant au passage que des nuages noirs obscurcissaient le soleil couchant. Une fois dbarrass de la gamine, il pourrait se concentrer sur le mage. Dune douce pression des talons, il fit acclrer sa monture. Dlivrer le garon ntait que lune des raisons pour lesquelles il dsirait retrouver Greshym. Le mage noir devrait rpondre de maints autres crimes. Tandis quil entranait ses compagnons vers les hautes terres, les bois se mirent changer autour deux. Les flamboyantes couleurs automnales des chnes et des aulnes cdrent la place au vert sombre des arbres feuillage persistant. Un tapis daiguilles jaunies et cassantes recouvrit bientt le sol. Erril navait pas besoin de guide. Il connaissait le chemin des ruines enfouies dans la valle de Nidiver. Pourquoi loncle dElena avait-il choisi dhabiter dans un endroit si recul, perptuellement balay par les vents ? cette altitude, au cur de lhiver, la couche de neige pouvait atteindre le toit dune maison de deux tages. Erril savait pourquoi lacadmie avait t btie cet endroit : lisolement tait ncessaire la formation des initis de lOrdre. Ainsi, rien ne venait distraire les lves de leurs tudes, et les accidents magiques quils pouvaient provoquer ne causaient de tort personne dautre queux-mmes. Mais le Chi stait retir de ces terres depuis bien longtemps. Alors, qui pouvait avoir intrt vivre Nidiver ? Ltalon dErril gravit une pente abrupte, manquant glisser - 216 -

sur les aiguilles de sapin qui jonchaient le sol. Arriv au sommet, son cavalier le fit arrter. Un panache de fume solitaire slevait de la minuscule valle en contrebas. Dans le ciel crpusculaire, les nuages noirs venus des montagnes semblaient attirs par lui comme des papillons par une flamme. Des clairs clignotaient dans leurs profondeurs bouillonnantes. Lorage ne tarderait plus clater. Du regard, Erril suivit le panache jusqu sa source. Un cottage de pierre tait tapi au fond de la valle. Sa chemine rpandait une odeur de fume de bois pareille une tide invitation, et une accueillante lumire jaune brillait derrire ses fentres comme pour souhaiter la bienvenue aux voyageurs. La jument dElena et de Neelahn dpassa Erril. Cest la maison de mon oncle, annona la jeune fille. On dirait quil est chez lui. Erril imprima une lgre secousse ses rnes pour faire avancer son talon. Esprons quil est prt recevoir des visiteurs, lcha-t-il en sengageant dans la pente. Les lvres pinces, il tudia le paysage environnant, reprant les meilleurs endroits o se battre et les chemins par lesquels ses compagnons et lui pourraient senfuir si ncessaire. La formation militaire reue durant les campagnes contre le Gulgotha lui avait enseign des rflexes qui taient devenus aussi instinctifs que les battements de son cur. Puis il reporta son attention sur le cottage. Ltat pitoyable de celui-ci fit baisser le fameux oncle Boln dun cran dans son estime. De la mousse recouvrait les bardeaux de la maisonnette. Les portes de la grange taient tordues sur leurs gonds. Une multitude de trous vrolaient les planches du petit enclos btail. Trois chvres passrent leur tte cornue par ces ouvertures pour suivre les voyageurs du regard et les insulter grand renfort de blements. Erril secoua la tte dun air dsapprobateur. Quel contraste avec la ferme de sa famille, qui avait toujours t si soigneusement entretenue ! Il leva les yeux. Des saillies de pierre effrite, dont la rectitude ne devait rien la nature, zbraient le versant de la valle au-del du cottage. Dans sa tte, - 217 -

il se reprsenta les ranges de dortoirs et de salles dtudes qui staient dresses l autrefois. prsent, il ne restait de lancienne cole de lOrdre que des ruines peine reconnaissables. Soudain, la porte de la maisonnette souvrit, projetant un faisceau de lumire jauntre vers les trois chevaux. La clart dun feu dcoupa une silhouette masculine sur le seuil. Eh bien, allez-vous rester plants l toute la nuit ? lana une voix bourrue. Dpchez-vous dentrer ! moins, bien sr, que vous vouliez vous faire emporter par le dluge. Lhomme agita impatiemment le bras et battit en retraite lintrieur. Elena se tourna vers ses compagnons. Mon oncle a toujours vcu en ermite, expliqua-t-elle avec une moue embarrasse. Il est un peu brusque. Ny faites pas attention. En tout cas, on dirait quil nous attendait, fit remarquer Erril dun ton mfiant. Sa nervosit crt encore lorsquils eurent attach les chevaux dans la grange et pntrrent dans le cottage. Aprs avoir pass si longtemps chevaucher dans le froid des hautes terres, la chaleur qui rgnait lintrieur de la maisonnette lui parut presque touffante. Mais il lignora, le regard riv sur la table charge de victuailles. Trois grandes chandelles jaillissaient telles des les au milieu dune mer de nourriture fumante : buf rti, patates rouges bouillies et soupe de lentilles. Une miche de pain poivr aussi grosse que sa tte voisinait avec des plateaux de carottes et de lgumes verts, ainsi quun saladier rempli de mres. Six tasses de chokolat taient poses devant six assiettes de fer-blanc. Asseyez-vous ! leur enjoignit leur hte en dposant des bols soupe dans les assiettes. (Il sarrta prs dElena pour lembrasser rapidement sur le front.) Jai eu du mal tout finir avant votre arrive. Fila serait furieuse si elle dcouvrait que je ne me suis pas conform trs prcisment ses instructions. Elena prit la main du vieil homme entre les siennes. Oncle Boln, dit-elle doucement, japporte une mauvaise nouvelle. Fila est morte. - 218 -

Boln se dgagea et lui tapota la joue. Oui, je sais. Ne ten fais pas pour a. Maintenant, asseyezvous et mangez avant que a refroidisse. Vous attendiez des invits ? demanda Erril, qui avait gard le silence jusque-l. Le vieillard se gratta le crne dun doigt tach dencre. Des invits ? Oh, non. Cest vous que jattendais, Erril de Standi.

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Elena regardait le guerrier piquer les morceaux de buf et de patates rouges dans son assiette, sa fourchette raclant la surface de fer-blanc. Assise ct de lui, elle le voyait jeter des coups dil mfiants son oncle Boln install en bout de table. Mais le vieillard ignorait Erril. Toute son attention tait concentre sur Neelahn, qui avait pris place face lui. Mme si la lumire du feu semblait attnuer la beaut de la jeune femme, il avait beaucoup de mal dtacher ses yeux delle. Elena ne comprenait pas comment lapparence dune personne pouvait autant se modifier dune minute lautre. Dans les bois, Neelahn lui avait paru si radieuse ! Soudain, un rot tonitruant fit trembler la vaisselle. En quilibre sur les deux pieds arrire de sa chaise, face Elena, Kral essuya son menton barbu dun revers de manche. Voyant que tous les regards taient braqus sur lui, il ouvrit de grands yeux tonns. Quoi ? demanda-t-il en reposant sa fourchette et en frottant sa panse distendue. (Visiblement inconscient du faux pas quil venait de faire, il promena un regard presque irrit la ronde.) Quoi ? Elena se plaqua une main sur la bouche pour rprimer un gloussement. Rockingham, qui sefforait tant bien que mal de couper sa viande avec une cuiller le seul ustensile quon lui avait autoris , marmonna : Et cest moi quon ligote Erril et Kral lui avaient attach les chevilles un des pieds de la table pour lempcher de senfuir. Erril se racla la gorge et se tourna vers Boln. - 220 -

prsent que nous avons fini de manger, peut-tre aurezvous la gentillesse de nous expliquer comment vous saviez que nous viendrions et comment vous connaissez mon nom, grina-t-il. Le vieillard repoussa sa chaise. Qui veut du dessert ? lana-t-il gaiement. En hommage lincendie qui vient de ravager le verger, jai prpar une tarte aux pommes. a intresse quelquun ? Le dessert peut attendre, protesta Erril. Il sinterrompit en voyant ses quatre compagnons lever la main. Ses paules saffaissrent, et il poussa un gros soupir. Daccord, daccord. Va pour la tarte aux pommes. Boln se leva et stira. Son regard se posa de nouveau sur la jeune femme quil contemplait ouvertement depuis son arrive. Neelahn, cest a ? Pourriez-vous me donner un coup de main, trs chre ? Volontiers. Neelahn essuya ses mains dlicates sur une serviette lime. Puis elle se leva et suivit le vieillard dans la cuisine. Erril pianotait impatiemment sur sa chope de chokolat. Elena sentit quil tait sur le point dexploser. Depuis quoncle Boln avait prononc son nom et refus de rpondre toute question avant la fin du repas, les muscles de son cou taient tout crisps. Il devait avoir trs faim ; pourtant, il avait peine touch au contenu de son assiette. Nen veuillez pas mon oncle, limplora-t-elle. Il est comme a. a na rien de personnel. Erril cessa de pianoter et tourna la tte vers elle. Je voudrais bien savoir ce quil mijote. Il nous le dira mais seulement quand il sera prt. Depuis que Joach et moi sommes tout petits, il nous raconte des histoires pour nous endormir chaque fois quil nous rend visite la ferme. Et plus on le presse de se dpcher, plus il fait traner en longueur, grimaa Elena. Jai compris. Il va dabord falloir manger sa tarte, bougonna Erril. Elena acquiesa en se mordillant lintrieur de la joue. Elle se garda bien de mentionner la nervosit quelle percevait chez son - 221 -

oncle. Quelque chose proccupait Boln. Jamais elle ne lavait vu tressaillir ainsi au moindre bruit. Le craquement dune bche dans le feu lavait pratiquement fait sauter jusquau plafond. Et en temps normal, il faisait preuve dun apptit impressionnant. Toutes les femmes de la famille se demandaient comment il pouvait engloutir de telles quantits de nourriture et rester si mince. Mais ce soir, il navait gure plus mang quErril. Le vieillard revint, portant des assiettes et des fourchettes propres. Neelahn le suivait avec le plat tarte. Une bonne odeur de pommes chaudes et de cannelle emplit la pice. Autour de la table, tous les visages silluminrent celui dErril y compris. Ce nouveau dlai, qui avait tant irrit le guerrier, ne dura que quelques minutes. Le plat tarte se vida en un clin dil, et bientt, les bruits de mastication cdrent la place des soupirs repus. Jespre que vous avez assez mang, lana Boln. Des grognements de satisfaction le rassurrent sur ce point. Dans ce cas, il est temps que je vous montre vos chambres. Je crains que les hommes doivent en partager une, tandis que Neelahn et Elena dormiront dans la seconde, dit-il dun ton dexcuse. Erril leva la main. propos de toutes ces questions auxquelles vous navez pas encore rpondu Le vieillard se rembrunit. Aprs que tout le monde se sera install, vous naurez qu me rejoindre pour fumer une pipe devant le feu. (Il se tourna vers Elena.) Toi aussi, ma chrie. Jai des choses te dire. Vous pouvez parler devant mes compagnons, gronda Erril. Les yeux de Kral et de Neelahn brillaient de curiosit. Rockingham tenta de feindre le dtachement et choua lamentablement. Boln se caressa la moustache. Non, je ne crois pas que la Fraternit apprcierait. Quelle Fra ? commena Elena. Mais Erril lui pressa lpaule pour lui intimer le silence. - 222 -

a fait bien longtemps que je nai pas pu me dtendre et fumer tranquillement. Jattends a avec impatience, dit-il dun ton charg de menace. Tant mieux, rpliqua Boln sans se troubler. (Il se leva.) Si vous voulez bien me suivre Rockingham couta le colosse refermer la porte de leur chambre et se dshabiller. Les cordes qui attachaient ses mains et ses pieds aux montants du lit lempchaient de bouger, limitant sa vue au plafond et un coin de la pice. Puis Kral teignit la lampe, et lobscurit lenveloppa. Le soldat tait allong sur le dos, en sous-vtements. Kral avait tendu une couverture sur lui. Il plissa le nez. Il ne voyait pas le montagnard, mais il le sentait. Une odeur de poils de chvre mouills planait dans la chambre, lui donnant limpression de se trouver dans une grange. Il ferma les yeux et tenta de respirer par la bouche. Ce ne fut quune pitre amlioration. Il voulut rouler sur le flanc, mais ses entraves ne ly autorisrent pas. Les lattes du lit grincrent bruyamment sous son poids. Jai le sommeil lger, grogna Kral. Si tu mobliges me lever, tu le regretteras. Rockingham garda le silence. quoi bon se dbattre ? Sans le meurtrir, les cordes taient trop serres pour quil puisse sen dfaire. Il resta immobile, le regard fix sur les poutres du plafond. Mme sil avait russi schapper, o aurait il bien pu aller ? Une chose tait sre : il ne serait pas retourn la garnison. Une fois le seigneur Gulgotha inform quun de ses lieutenants avait t dcapit et que la fille quil cherchait stait enfuie, un chtiment capable de terrifier le plus endurci des soldats lattendrait l-bas. Rockingham avait vu les cratures qui rampaient dans les donjons de Noircastel. ce souvenir, il frissonna sous son paisse couverture. Il navait que deux options : disparatre dans la nature et esprer que les sides du Seigneur Noir ne le retrouvent jamais, ou rester avec ce groupe et guetter une occasion denlever la fille. Elle tait la cl de son pardon. Elle seule pourrait apaiser la - 223 -

fureur de son matre. Cest pourquoi Rockingham navait pas essay de se dfendre quand le guerrier manchot lavait captur. Que ces gens lemmnent loin de la ville a valait mieux pour lui. Il avait dcid de ne pas rsister, de feindre la docilit jusqu ce que ses ravisseurs baissent leur garde. Il ntait pas press. lide de rentrer Noircastel avec la fille enchane, une grimace rjouie tira ses lvres. a valait bien la peine dattendre. Tandis quil rvait de ce moment, son bas-ventre se mit le dmanger furieusement. Maudite soit cette serveuse et les morpions quelle lui avait refils ! Il frotta ses jambes lune contre lautre pour apaiser lirritation et ne russit qu laggraver. Pour couronner le tout, le montagnard se mit ronfler. Pas un chuintement sifflant, non : un rle bruyant plein de mucus et de phlegme dont chaque exhalaison lui arrachait un frisson de dgot. Rockingham ferma les yeux et se tortilla dsesprment. La nuit allait tre longue. Par comparaison, les tortures qui lattendaient dans les donjons de Noircastel ne lui semblaient plus si terribles. Erril saccouda au linteau de la chemine. O tait Boln ? Les autres staient retirs dans leurs chambres respectives, le laissant seul avec Elena. Pelotonne dans un fauteuil moelleux dont le capitonnage semblait engloutir sa mince silhouette, la jeune fille fixait le feu. Son regard tait perdu dans les flammes, et un profond chagrin se lisait sur ses traits creuss par lpuisement. Pour une enfant qui venait dtre si violemment dracine, elle faisait preuve dune dignit et dune dtermination impressionnantes la marque dun esprit fort. Erril chercha quelque parole consolatrice lui prodiguer, mais a faisait bien longtemps quil navait pas eu besoin de tmoigner de la compassion quiconque. Il reporta son attention sur les flammes dansantes. Parfois, le temps ne dveloppait pas la sagesse il se contentait dendurcir le cur. Sa rverie fut interrompue par la rapparition du vieillard. Boln tenait deux pipes dans ses mains. Il en offrit une au guerrier. - 224 -

Le tabac a t cueilli dans le sud de Standi, me semble-t-il. Jai pens quil vous plairait. Merci. Erril porta la pipe son nez. Le parfum des feuilles sches et rduites en poudre lui fit oublier tout ce quil voulait ajouter. Sa gorge semplit dune saveur cre celle des vastes champs de ses plaines natales. Boln alluma une chandelle aux flammes de ltre et lapprocha du fourneau de sa pipe. Les lvres plisses sur lembout du tuyau, il inspira et expira, gonflant et dgonflant les joues jusqu ce que le tabac sembrase. Erril prit la mche que le vieil homme lui tendait, mais sa main hsita au-dessus de sa propre pipe. Il rpugnait brler ce souvenir tangible de son foyer. Il ralisa quElena le dvisageait avec une tristesse palpable. Depuis la veille, le feu avait priv la jeune fille de bien des choses plus prcieuses quune pince de tabac. Vaguement honteux, il approcha la chandelle de sa pipe et semplit les poumons de fume odorante. Sa tideur et son got familier dissiprent toute la tension de son corps. Ses genoux flageolrent. Asseyez-vous, dit Boln en dsignant lautre fauteuil. Lui-mme resta debout prs dElena. Erril se laissa tomber dans le sige rembourr et sy enfona avec gratitude. contrecur, il ta la pipe de sa bouche. Comment me connaissez-vous ? Comment saviez-vous que nous viendrions ce soir ? Boln hocha la tte. Vous minterrogez sur la fin de lhistoire. Mais pour comprendre la fin, vous devez dabord entendre le dbut. Je vous coute, dit Erril en ramenant la pipe sa bouche. Tout lheure, jai mentionn la Fraternit. Je crois que son titre complet est la Fraternit Brise . Commenons par l. Quest-ce que cest ? demanda Elena. Son oncle leva la tte, arrondit les lvres et souffla, formant un parfait anneau de fume grise. Tandis que celui-ci flottait travers la pice sur les vagues de chaleur dgage par le feu, la - 225 -

jeune fille ne put rprimer un sourire. Tu ne comprendras peut-tre pas tout, ma chrie. Mais jadis, il existait en ces contres un ordre dinitis qui manipulaient la magie blanche, rvla Boln. Un esprit nomm Chi leur confrait ce pouvoir bien suprieur la magie lmentale dont la Terre est imprgne, et grce lui, ils btirent une merveilleuse civilisation. Ce nest pas ce quon ma enseign lcole, rpliqua Elena, sceptique. Tout ce quon enseigne nest pas ncessairement vrai. Que sest-il produit ensuite ? Il y a trs longtemps, la magie a soudain disparu au moment o nos anctres avaient le plus besoin delle car ils taient en train de se faire envahir par les armes et les monstres du Gulgotha. Aids par lOrdre, ils luttrent vaillamment. Mais sans la magie blanche, ils navaient aucune chance de repousser la magie noire des intrus. Alasa fut vaincue ; ses peuples, soumis et son histoire, dtruite. Quest devenue notre magie ? Ce fut Erril qui rpondit, dune voix lourde de mpris. Elle nous a tout bonnement abandonns. Boln acquiesa. Seules de rares poches subsistrent. Priv de son pouvoir, lOrdre se dispersa. Mais quelques-uns de ses membres joignirent leurs forces pour tenter de retrouver et dalimenter la magie restante. Ils durent uvrer avec la plus grande discrtion, car le Seigneur Noir du Gulgotha cherchait les radiquer. Ainsi fut forme la Fraternit Brise. Une socit secrte ? souffla Elena. Secrte tait un doux euphmisme, songea Erril. sa connaissance, seule une poigne dhommes avait entendu parler de la cabale dont le quartier gnral tait dissimul dans les ruines enfouies de Valloa. peine moins rares taient les contemporains dElena qui savaient que la cit perdue existait encore, et que ses environs taient protgs par la magie rsiduelle qui palpitait toujours en son cur. Si nombre daventuriers avaient voulu retrouver ce lieu mythique, trs peu dentre eux avaient russi et os y pntrer. Nul nen tait - 226 -

jamais revenu. Hlas ! La Fraternit commit une erreur cruciale, dclara gravement Boln. Erril carquilla les yeux. De quoi le vieillard parlait-il ? Aveugls par la puissante nergie du Chi, ses membres taient incapables dapprcier la magie lmentale, mme aprs la disparition de la leur. Mais quoi auraient pu servir quelques enchantements faiblards arrachs la Terre ? protesta le guerrier. Comment auraient-ils pu rivaliser avec la magie noire du Gulgotha ? Boln se tourna vers Elena. prsent, tu comprends pourquoi la Sororit fut forme. Les hommes ne peroivent que les degrs de pouvoir, tandis que les femmes discernent chacune des fibres tnues qui font la robustesse de la tapisserie. La Sororit ? Quest-ce que cest ? senquit Erril. Jai vcu des sicles, et jamais je nen ai entendu parler. Par qui fut-elle forme ? Cest un groupe trs ferm. Seule la naissance y donne accs. Quoi ? Boln agita le tuyau de sa pipe. Vous voulez savoir qui a fond la Sororit ? Une personne. Il se peut mme que vous la connaissiez, ou que vous ayez entendu parler delle. Qui ? demanda Erril en se redressant dans son fauteuil. Sisakofa. Ce fut comme si une brique tait tombe au fond de son estomac. La sorcire de lesprit et de la pierre ! Il se souvenait de la dernire fois o il avait entendu prononcer ce nom blasphmatoire par Greshym, la nuit o le Grimoire avait t forg. Le mage lavait prvenu que le livre annoncerait la rsurrection de la sorcire. Oui, confirma Boln. Elle est ma lointaine anctre. Trs lointaine. Elle appartenait dj la lgende quand vous avez vu le jour. Vous pouvez remonter votre ligne jusqu cette infme - 227 -

sorcire ? cracha Erril. Le regard du vieillard sassombrit. Il ny avait rien dinfme en elle. Ctait juste une femme qui possdait un pouvoir gal voire suprieur, par certains aspects celui des hommes. Elle portait mme la marque de la Rose. Or, les hommes nont jamais support lide quune femme soit aussi puissante queux. Cest pourquoi ils ont propag des mensonges et des calomnies afin de la discrditer. Erril vit Elena sursauter, mais son cur battait trop fort dans ses tempes pour quil sinterroge sur la raction de la jeune fille. Cest impossible ! scria-t-il. Le Chi na jamais accord ses dons une femme. Qui a parl du Chi ? Quoi ? Suggreriez-vous que la magie lmentale est lgale du Chi ? Boln souffla, projetant un nuage de fume dans la pice. Il marrive en effet de le croire. Mais ce ntait pas non plus la magie lmentale qui partageait son pouvoir avec Sisakofa. Alors, do lui venait-il ? Vous essayez encore de placer la charrue avant les bufs. Erril se mordit la langue pour ne pas rabrouer le vieillard. De toute vidence, Boln entendait prendre son temps. Trs bien. Continuez, marmonna-t-il. Vers la fin de sa vie, sa magie dserta Sisakofa, mais non sans lui avoir promis de retourner lune de ses descendantes quand le besoin sen ferait sentir. Sisakofa fut prvenue quune ombre noire sabattrait un jour sur le continent dAlasa. En revanche, elle ne fut pas informe du moment auquel cet vnement funeste se produirait. Aussi fonda-t-elle une socit afin de rassembler et de prparer ses hritires. Pressentant que les lmentaux joueraient un rle critique dans la rsurrection de la lumire en nos contres, elle forma les membres de la Sororit respecter et manipuler les esprits. Comment se fait-il que vous sachiez autant de choses sur la Sororit ? Vous ntes pas une femme, vous ntes donc pas concern par la prdiction, fit remarquer Erril, souponneux. - 228 -

Mais je suis venu au monde le mme jour que ma sur Fila, rvla Boln. En tant que premier jumeau mle dune fille de la ligne, jai t initi ses secrets. Ma naissance a t considre comme un signe le signe que celle qui avait donn son pouvoir notre anctre reviendrait bientt. Depuis, les membres de la Sororit se prparent en tudiant tous les textes disponibles (Dun large geste, le vieillard dsigna les livres et les parchemins qui encombraient les tagres.) Et les augures fournis par les lmentaux. Et quavez-vous appris ? Nous avons dcouvert les signes de larrive de la sorcire, ainsi que des lments sur certaines personnes qui auraient un rle important jouer dans sa destine comme vous. Nous savons galement que des lmentaux doivent tre impliqus. Ils seront trois , dit la prophtie. Mais jusqu ce soir, nous ignorions de qui il sagirait. Il est vident que Kral regorge de magie minrale. Quant Neelahn Cest une nyphai, nest-ce pas ? Oui. Lnergie sylvestre brle intensment en elle. Toute la soire, jai eu du mal en dtacher mon regard. Pour ce qui est de votre dernier compagnon Lui aussi est imprgn de magie, mais je nai pu dterminer sa nature. Kral a peru quelque chose dtrange en lui, acquiesa Erril. Il doit tre le troisime. (Boln tirait sur le tuyau de sa pipe, les yeux mi-clos, envoyant des bouffes de fume entre ses mots. Il se gratta la barbe.) Il mavait sembl quun des textes parlait dun individu venu de temps reculs et de contres perdues , mais jai d me tromper dans ma traduction. moins que ce passage fasse allusion vous ce dont je doute. Cela dit, je peux me tromper. La plupart des informations qui entourent le Grimoire sont assez vagues. Vous en savez dj bien assez, dit schement Erril. Alors, quand cette fameuse sorcire est-elle cense se manifester ? Boln carquilla les yeux. Mais elle est dj parmi nous ! Ne lavez-vous pas compris ? - 229 -

Choqu, Erril ne rpondit pas. Le vieillard dsigna sa nice. Alors, Erril remarqua combien ladolescente semblait panique. Ne de la ligne de Sisakofa et baptise dans les flammes , rcita Boln. Elle se trouve juste devant vous.

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Un silence lourd comme une pierre sabattit sur la pice. Elena se recroquevilla dans son fauteuil. Elle vit le guerrier hausser les sourcils et son teint dj trs mat sassombrir encore. Le regard dErril se posa sur elle avec tant de force quelle crut le sentir transpercer sa peau pour sonder son cur. Instinctivement, elle senveloppa la poitrine de ses bras et dtourna la tte. Mais (Elle leva sa main droite dans la lumire du feu.) Je ne suis plus une sorcire. La tache est partie. Son oncle lui tapota lpaule en un geste rassurant. a ne fonctionne pas ainsi, ma chrie. Ce nest quune enfant, protesta Erril. Comment pourraisje vous croire ? Boln sapprocha de la chemine. la faon dont il votait le dos et tranait les pieds, Elena devina quil tait bout de forces. Mais ce fut dune voix calme et ferme quil lana : Vous doutez ? Vous avez pass trop de temps sur les routes, Erril. Ne percevez-vous pas la vracit de mes propos ? votre avis, pourquoi le mage noir a-t-il tent de semparer dElena ? Il sentait le pouvoir qui venait de sveiller en elle. Vous voudriez que je me fie aux actions dun homme malfique ? Dsol, mais jai besoin dune autre preuve ! Boln se rchauffa longuement les mains aux flammes de ltre avant de rpondre : Vous savez que je dis vrai. (Il pivota vers Erril.) Nous avons besoin du Journal Sanglant. Ainsi, vous connaissez son existence Bien sr. Comment pourrait-il en tre autrement ? Cest la raison pour laquelle vous tes tous ici ce soir. Oublie, la pipe dErril pendait au bout de ses doigts. - 231 -

Je suis venu vous amener votre nice. Cest tout. Non, contra Boln. Les vents de la destine vous ont pouss l o votre prsence tait requise. La sorcire et le Grimoire suivent le mme chemin. Mon frre ne ma jamais parl delle. Il a dit que seul le Grimoire nous donnerait une chance de mettre un terme au rgne funeste du Gulgotha. Il na jamais mentionn cette sorcire. Erril avait crach le dernier mot dun ton si dgot que les joues dElena sempourprrent de honte. Nous avons dcid que Shorkan navait pas besoin de tout savoir. De quoi parlez-vous ? Boln tira pensivement sur sa pipe. votre avis, o votre frre a-t-il appris comment forger le Grimoire ? Je lignore. Il a vaguement voqu des textes anciens. Linformation lui a t transmise par la Sororit. Sans quil sen rende compte, nous avons guid sa main. Impossible ! Le vieillard haussa les paules, faisant fi du scepticisme dErril. Les deux hommes se fixrent dans un silence tendu que le guerrier fut le premier rompre. Donc, mon frre et moi navons t que des pions dans un jeu visant ramener lhritire de Sisakofa en Alasa. Est-ce bien ce que vous tentez de me dire ? Non, pas du tout. Votre objectif est le mme que celui de la Sororit : ramener la lumire dans nos contres en chassant le Gulgotha de nos rivages. Mais mme avec laide du Journal Sanglant, pensez-vous quelle (Boln dsigna Elena du menton) serait capable, elle seule, de vaincre les armes du Seigneur Noir plus forte raison, le Seigneur Noir en personne ? Erril reporta son attention sur Elena, et dans ses yeux, la colre cda la place de la confusion. Il est temps que la Fraternit et la Sororit unissent leurs forces, poursuivit Boln. La Fraternit a cr et protg le Grimoire. La Sororit a veill sur les lmentaux et prpar le retour de la sorcire. prsent, tous deux doivent sallier pour - 232 -

servir une mme cause : la libration dAlasa. Erril ramena son regard vers le visage rid du vieil homme. Comment ? La sorcire et le Journal Sanglant doivent tre runis. Et aprs ? Quelle sera la suite des vnements ? Nous lignorons, chuchota Boln, la fume de sa pipe enveloppant les mots qui schappaient de sa bouche. Le Journal Sanglant est un puissant artefact, mais sa fonction ne nous apparat pas clairement. Les augures tourbillonnent autour de lui ; ils forment des remous si violents quils deviennent impossibles dchiffrer. Au-del de la runion de la sorcire et du livre, lavenir est impossible prdire. Certains signes laissent entrevoir le salut ; dautres, la destruction. Mais la plupart indiquent les deux la fois. Puisque le futur est si incertain, pourquoi prendre le risque de runir la sorcire et le livre ? objecta Erril. Parce que tous les oracles sont unanimes sur ce qui adviendra dans le cas contraire. Alasa poursuivra sa trajectoire de tnbres jusqu un gouffre qui engloutira non seulement nos contres, mais la totalit de ce monde et le temps lui-mme. Nous navons pas le choix. Elena se recroquevilla dans son fauteuil. Comment pouvaitelle tre quelquun de si important ? Elle ne voulait pas assumer une telle responsabilit. Erril ne semblait gure plus enthousiaste. Et moi ? Quelle est ma place dans toute cette histoire ? Vous tes le gardien du Grimoire, lternel vigile. prsent, vous devez tendre votre protection la sorcire. Emmenez Elena et conduisez-la au livre. Ne serait-il pas plus sage que jaille le chercher seul et que je le ramne ici ? Boln secoua la tte. Vous choueriez. Cela a t prdit. Pour avoir la moindre chance de russite, la sorcire doit tre accompagne par le gardien et par les trois lmentaux prsents ici ce soir. Mais prenez garde : ce chemin-l aussi est obscur, et rien ne garantit que vous atteindrez votre but. Vous rencontrerez maintes embches, affronterez maints prils durant votre voyage. - 233 -

Et bien entendu, je nai pas mon mot dire. Lavez-vous jamais eu ? Cette vie derrance futile vous satisfait-elle ce point ? Erril baissa la tte. Je voudrais retrouver mon existence telle quelle tait avant que jentre dans cette auberge avec Shorkan, il y a si longtemps, souffla-t-il. Cest impossible, rpliqua Boln dun ton non dnu de compassion. Mais ce chemin vous ramnera peut-tre vers lhomme que vous tiez autrefois. Erril ne ragit pas. Bien que terrifie par les rvlations de son oncle, Elena prouva une vague piti pour le guerrier dont les os semblaient ployer sous le fardeau de la fatigue et des ans. Faites votre choix, Erril de Standi, rclama Boln. Ce fut au plancher que le guerrier adressa sa rponse : Jemmnerai Elena lendroit o jai cach le Grimoire. Valloa ? Il leva les yeux. Ne peut-on rien vous cacher ? Boln haussa les paules. Je ne sais que ce que jai lu dans des livres et des parchemins. Au-del de cette porte, le monde mest inconnu. Valloa se trouve trs loin dici. Et une magie encore puissante en garde lapproche. Avant de my rendre, je dois rcuprer la cl qui dverrouillera laccs la cit. Je lai cache ici, dans les ruines de lacadmie, prs de Boln agita le tuyau de sa pipe en direction dErril. Ne dites rien ! Moins nous serons nombreux le savoir, mieux a vaudra. Un long silence suivit ces mots. Elena se tortilla dans son fauteuil. Son esprit luttait pour absorber tout ce quelle venait dentendre, mais la plupart des paroles prononces par les deux hommes navaient aucun sens pour elle. Une seule chose tait claire. Sa peur lui rendit la voix. Je ne veux pas tre une sorcire, clama-t-elle. Oncle Boln lui adressa un sourire qui se voulait rassurant et ne russit qu faire frmir sa moustache. La profonde tristesse de son regard choqua la jeune fille. Mais au lieu de la - 234 -

rconforter, il lui tourna le dos et se dirigea vers Erril. Tout lheure, vous mavez demand une preuve de ce que javanais. (Il sortit quelque chose de sa veste.) Reconnaissezvous ceci, Erril ? Elena voyait toujours le visage du guerrier. Bouche be, celui-ci carquilla les yeux et sexclama : Cest celle de Shorkan ! O lavez-vous trouve ? Le dos doncle Boln masquait lobjet la vue dElena. Ladolescente se tordit le cou pour tenter de lapercevoir, mais en vain. Souvenez-vous. Votre frre la donne au jeune garon la nuit o le Grimoire fut forg. Quand vous vous tes enfui avec le livre aprs avoir tu lenfant, nous lavons rcupre. Que comptez-vous en faire ? senquit Erril. Ce que je dois. Soudain, oncle Boln pivota et fit face Elena. Il tenait une dague dont la lame noire brillait dans la lumire du feu. Ses yeux taient pleins de larmes. Je nai jamais voulu faire a, Elena. Il saisit le poignet de la jeune fille et tira sa main vers lui. Elena hoqueta de surprise, mais elle tait trop choque pour rsister. Cest une dague trs ancienne dont les mages se sont servis pour consacrer le Grimoire au moment de sa cration, expliqua oncle Boln. Et il passa le tranchant de la lame sur la paume expose dElena. Du sang saccumula dans la plaie avant que la douleur atteigne les yeux de la jeune fille. Un glapissement aigu schappa de sa gorge. Incrdule, elle fixa lentaille sans ragir. Oncle Boln pressa le manche de la dague dans la main de sa nice. Comme son sang se rpandait sur la lame noire, celle-ci mit un clair de lumire blanche qui se dissipa aussitt, laissant larme nimbe dun clat argent. Le vieillard tomba genoux devant sa nice. prsent, cest la dague dune sorcire. Erril stait redress dans son fauteuil. Sa pipe tait tombe - 235 -

de ses doigts flasques, rpandant des braises de tabac fumant sur le plancher de pin. Il avait peru la vrit dans les paroles de Boln, mais la preuve que celui-ci venait de lui fournir engourdissait son esprit et ses membres. Des sicles plus tt, il avait assist au baptme magique dautres initis. Lorsque les matres de lOrdre leur avaient inflig leur premire coupure, la mme lumire aveuglante avait ponctu lacquisition de leur pouvoir. Ainsi, Elena tait bien une sorcire. Il vit la jeune fille lcher la dague dans son giron et essuyer sa main ensanglante. De lentaille faite par son oncle, il ne restait pas la moindre trace. La chair avait cicatris presque instantanment. Boln tait toujours genoux devant elle. Pardonne-moi, Elena. Mais je ne veux pas de ton stupide couteau, protesta la jeune fille. Tu dois le prendre. Tu en auras besoin pour puiser la source de ta magie. Je tai dj dit quelle avait disparu. Regarde, ma main est redevenue normale. La tache rouge est partie. Erril prit la parole, se gardant bien de hausser la voix. Il voyait quElena tait au bord de la panique, et il ne voulait pas la perturber davantage. Ta Rose sest estompe quand tu as puis tes rserves de pouvoir, expliqua-t-il. Il va falloir que tu les reconstitues. Je ne veux pas, gmit ladolescente. Des larmes coulrent sur ses joues. Son oncle lui posa les mains sur les genoux. Je sais que tu as peur, ma chrie. Mais Fila compte sur toi. la mention de sa tante, Elena ravala ses sanglots. Que veux-tu dire ? Boln se redressa. Viens, jai quelque chose te montrer. Fila a laiss un cadeau pour toi. Elle tait au courant de tout ? Oui. Elle voyait combien tu devenais forte, et elle tait trs fire de toi. - 236 -

Vraiment ? renifla Elena. Boln acquiesa. Viens avec moi. (Il se tourna vers Erril.) Vous aussi. a vous aidera peut-tre rcuprer la cl que vous avez cache dans les ruines. Le guerrier sextirpa de son fauteuil. Elena et lui suivirent le vieillard jusqu une bibliothque remplie douvrages poussireux. Boln fit courir ses doigts sur le dos des reliures comme sil caressait une amante. Sa main sarrta sur un serrelivres de pierre sculpte qui reprsentait une tte de dragon. Il le fit basculer vers lui. Une srie de grincements et de raclements se fit entendre derrire le meuble. Puis celui-ci pivota vers le vieillard. Reculez ! ordonna Boln. Il tira sur le ct de la bibliothque, louvrant comme une porte et rvlant un escalier qui senfonait dans le sol. Elena carquilla les yeux. Lmerveillement lui fit oublier sa dtresse. Erril aussi tait intrigu. O cela mne-t-il ? Boln saisit une petite lanterne pose sur un guridon et ajusta la mche pour quelle produise plus de lumire. Suivez-moi et regardez bien o vous mettez les pieds. Les marches sont humides ; je ne voudrais pas que vous glissiez et que vous vous cassiez une jambe. Erril fit signe Elena de passer devant lui. Lescalier un assemblage de dalles grossirement tailles semblait beaucoup plus ancien que les murs du cottage. De grandes toiles daraigne pendaient du plafond telles des draperies. Boln et Elena neurent qu rentrer la tte dans les paules pour les viter. Mais le courant dair gnr par leur passage agita les toiles, et Erril, qui tait beaucoup plus grand queux, dut agiter la main devant lui pour viter quelles se prennent dans ses cheveux. Ses efforts ne furent pas totalement couronns de succs. Il se gifla la nuque en sentant des pattes minuscules lui chatouiller le cou. Elena lentendit. Elle lui jeta un coup dil par-dessus son paule. - 237 -

Prenez garde. a porte malheur de tuer une araigne. Avance ! lui intima Erril avec un signe du menton. En arrivant au bas de lescalier, Elena tendit loreille. La pierre lui renvoyait lcho de ses pas. Une odeur de renferm, de moisissure et deau stagnante lui fit plisser le nez. Elle simmobilisa sur la dernire marche. Oncle Boln se tenait devant elle, sa lanterne tendue bout de bras. La lumire rvlait une vaste salle plus ou moins ronde. Douze piliers de pierre, pareils des sentinelles, se dressaient contre ses murs intervalles rguliers. Les alcves quils dlimitaient abritaient de vieux miroirs la surface argente, souille de taches verdtres. Boln adressa un sourire encourageant sa nice. Il ny a rien ici dont tu doives avoir peur, Elena. La jeune fille sentit Erril la pousser en avant. Comme elle rejoignait son oncle, elle vit les miroirs reflter la flamme de la lanterne et les mouvements des trois visiteurs. La vue de son image dansante la rendit nerveuse ; elle se rapprocha craintivement du guerrier. Face elle se dcoupait la gueule sombre dun tunnel. Quel est cet endroit ? demanda Erril, articulant la question qui brlait les lvres dElena. Nous sommes la lisire des ruines. Boln serrait toujours sa pipe entre ses dents. La lueur des braises lui donnait laspect dun doigt tendu et rougeoyant. Ceci tait le sanctuaire de lacadmie, dit le vieillard en pivotant sur lui-mme pour lembrasser du regard. Les jeunes initis ils avaient ton ge, Elena venaient y mditer et prier le Chi de guider leur main. Ladolescente scruta les ombres. Ces ruines ntaient-elles pas censes grouiller de serpents venimeux ? Elle se rapprocha encore du guerrier. Dois-je faire de mme ? chuchota-t-elle. Non, ma chrie. Le Chi sest retir depuis longtemps. Lesprit qui te confre ton pouvoir est bien diffrent. Comment a ? demanda Erril. Il ne semblait pas du tout perturb par les ombres - 238 -

ondulantes ni par les serpents qui pouvaient se tapir dans la pice. Le Chi tait un esprit mle qui ne communiait quavec les hommes, expliqua oncle Boln tandis quElena guettait un sifflement. Nous pensons que lesprit qui a choisi Sisakofa et Elena est sa jumelle son pendant fminin, son reflet dans le miroir. De sa lanterne, il dsigna les alcves alentour. Mais le Chi accordait ses dons de nombreux hommes, fit remarquer Erril. Pourquoi cet esprit-l se contente-t-il dune fillette pour tout instrument ? Cette question a fait lobjet de maints dbats au sein de la Sororit. Sisakofa elle-mme sest longuement interroge dessus, comme en tmoignent les crits quelle nous a laisss. La rponse la plus plausible que nous ayons trouve est la suivante : linstar des hommes, le Chi pouvait planter sa semence dans maints rceptacles, tandis que sa sur ne peut chrir quune graine la fois. Jadis, ctait Sisakofa ; aujourdhui, cest Elena. Donc, cet esprit fminin est plus faible que le Chi. Boln frona les sourcils, et une grimace dsapprobatrice fit frmir les pointes de sa moustache blanche. Pour engendrer un enfant, il faut un homme et une femme. Affirmer que lun des partenaires de cette union est suprieur lautre na pas de sens. Chacun est indispensable sa faon tout comme les deux cts dune pice ne peuvent exister lun sans lautre. Erril haussa les paules. Paroles de rveur, grommela-t-il. Qui est cet esprit ? senquit Elena, sa curiosit lui faisant presque oublier sa peur des serpents. Do vient-il ? Nous ignorons beaucoup de choses son sujet, ma chrie. Jespre cependant que Fila pourra le dcouvrir. Mais elle est morte. Comment pourrait-elle encore nous aider ? Boln posa une main sur la joue de sa nice. Fila est quelquun de trs spcial. Bien avant la naissance de Sisakofa, notre ligne jouissait dj dun lien spcial avec les - 239 -

esprits lmentaux. Chacun de ses membres possdait un don unique. Ta propre mre ne faisait pas exception la rgle. Ma mre ? stonna la jeune fille. Boln acquiesa. Elle tait capable de prdire le sexe dun enfant natre, et elle savait toujours quel moment une vache allait mettre bas, nest-ce pas ? Oui. Tous nos voisins venaient la consulter. Eh bien, ctait l son don. Tante Fila en avait un, elle aussi ? Oui. Elle pouvait ptrir la magie lmentale comme le pain de sa boulangerie, la plier sa volont et lutiliser pour faonner maints enchantements. la pense de ses parents, de son frre et de tante Fila, les yeux dElena semplirent de nouveau de larmes. Pourquoi a-t-il fallu quelle meure ? Chut, ma chrie. Ne pleure pas. Laisse-moi te montrer quelque chose. Boln entrana sa nice vers lune des alcves la seule qui nabritait pas de miroir, remarqua Elena. la lumire de la lanterne, elle vit que le mur du fond ntait pas form de blocs de pierre empils, mais taill mme le flanc de la colline. Un pidestal sur lequel reposait une cuvette tait appuy contre la paroi. Tandis que la jeune fille lobservait, une goutte deau coula le long de la roche humide et tomba dans le rcipient. Quest-ce que cest ? demanda Erril derrire elle. Cest une cuvette que les initis utilisaient pour leurs ablutions, expliqua Boln. Jadis, de nombreux mages se sont lav les mains ici avant de mditer. Elena savana et dut se hausser sur la pointe des pieds pour regarder dans la cuvette. Quel rapport avec tante Fila ? Cette eau provient de torrents souterrains. Elle est imprgne de magie lmentale. (Par-dessus la tte de sa nice, Boln jeta un coup dil Erril.) Les mages de lacadmie taient aveugles aux esprits lmentaux. Je ne suis pas certain quils aient eu conscience du pouvoir de cette eau. Mais peuttre le percevaient-ils intuitivement. a expliquerait quils aient - 240 -

bti leur sanctuaire cet endroit prcis. En quoi consiste ce pouvoir ? senquit le guerrier. Comme leau ordinaire trace les chemins dans la pierre, celle-ci trace des chemins entre les tres. Fila et moi avions chacun une amulette qui en contenait quelques gouttes ; elles nous permettaient de communiquer par-del les distances. De la poche de son gilet, Boln sortit une petite fiole de jade suspendue un cordon gris. Il la tendit Elena. La jeune fille leva lamulette pour ladmirer dans la lumire de la lanterne. Merci. Elle est magnifique ! Boln se pencha et embrassa sa nice sur le front. Cest un cadeau de ta tante Fila. Le cordon a t tiss avec une mche de ses cheveux. (Il saisit la fiole et ta le minuscule clat de jade qui lui tenait lieu de bouchon.) Remplis-la ! ordonna-t-il en dsignant la cuvette. Elena lui jeta un regard interrogateur. Puis elle se tourna vers la cuvette et y plongea lamulette. Le froid de leau lui piqua les doigts. Elle ressortit la fiole, et Boln lui passa le bouchon de jade. Ferme-la bien. Elena sexcuta, les sourcils froncs par la concentration. Et maintenant ? Tu peux utiliser cette amulette pour parler tante Fila. Il te suffit de la serrer dans ta main et de le souhaiter trs fort. Un frisson parcourut lchine de la jeune fille. Elle adorait sa tante, mais Je pourrai parler son fantme ? Oui. Son corps nest plus, mais son esprit subsiste. Pour ma part, je ne puis plus latteindre avec mon amulette. lui seul, le pouvoir lmental nest pas assez fort pour enjamber le gouffre qui spare notre monde de lau-del. Mais Fila pensait que le tien y parviendrait. Elena fixait la fiole. Comment dois-je my prendre ? Tu auras besoin dune surface rflchissante. Approche-toi dun des miroirs. Fixe-le en tenant lamulette et appelle ta tante. Vas-y, essaie ! En proie une apprhension mle dexcitation, la jeune fille - 241 -

passa dans lalcve voisine. Elle glissa le cordon autour de son cou et referma sa main sur la fiole dont les artes vives lui pincrent la peau. Pressant son poing contre sa poitrine, elle plongea son regard dans le miroir. Des taches verdtres piquetaient son reflet, lui donnant une apparence maladive. Pense elle et prononce son nom, chuchota Boln prs delle. Sa voix tait si pleine despoir et de tristesse que la jeune fille ne se sentit pas le cur de refuser. Dans sa tte, elle se reprsenta lexpression svre de sa tante et ses cheveux tirs en un chignon strict. Tante Fila ? lana-t-elle dun ton hsitant. Tu mentends ? Elle sentit lamulette vibrer dans sa main, comme un poussin sagitant lintrieur de son uf juste avant dclore. Mais rien dautre ne se produisit. Elle se tourna vers oncle Boln. a ne marche pas. Le vieillard plissa les yeux, et ses paules saffaissrent. Elle est peut-tre trop loin Ou elle sest trompe, intervint Erril. Nous devrions En haut de lescalier, la bibliothque se referma la vole. Elena sursauta. Instinctivement, elle serra le poing, et une des artes de la fiole lui entailla le pouce. La lanterne oscilla dans la main doncle Boln, projetant des ombres folles dans la pice. Erril et le vieillard demeurrent figs lespace dun battement de cur. Soudain, une clart nouvelle se rpandit dans la pice. Elle provenait du miroir devant lequel se tenait Elena. Attirs par le rayonnement, les yeux de la jeune fille se posrent sur un visage quelle avait pens ne jamais revoir celui de sa tante Fila. La vieille femme tait drape de voiles lumineux, et des toiles scintillaient derrire elle. Elena eut une trange impression de dj-vu. Mais avant quelle puisse fouiller sa mmoire, une expression panique sinscrivit sur les traits de Fila. Courez ! scria-t-elle en tendant une main spectrale vers le tunnel qui senfonait dans les ruines, Fuyez immdiatement ! Quittez le cottage et chappez-vous travers bois !

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Son oreiller rabattu sur sa tte pour bloquer les ronflements du montagnard, Rockingham fut enfin rattrap par la fatigue et sombra dans un sommeil agit. Il rva quil se tenait au bord dune falaise surplombant une mer sombre et tumultueuse. Tandis quil regardait les vagues franges dcume scraser sur les rochers noirs en contrebas, il prit conscience que tout cela ntait quun songe. Au large, une tempte faisait rage ; des nuages et des rideaux de pluie brouillaient lhorizon. Comme souvent dans les rves, il tait difficile de deviner lheure. La qualit de la lumire annonait un changement imminent. Mais allait-elle sintensifier pour donner naissance un jour nouveau, ou disparatre totalement lapproche de la nuit ? Il naurait su le dire. La seule chose dont il tait certain, cest quil connaissait cet endroit. Il y tait dj venu auparavant. Il se souvenait de lodeur iode qui lui chatouillait les narines et de la brise qui lui caressait le visage. Soudain, il ralisa. Ctait la falaise de Devunberry, sur la cte de son le natale ! Un sourire claira son visage. a faisait bien des annes quil ntait pas retourn dans lArchipel. Mme une visite onirique tait bonne prendre. Il semplit les poumons dair marin et plissa les yeux. Oui, il arrivait tout juste distinguer lle de Maunsk dans le lointain, sous le couvert des nuages bouillonnants. Soudain, une terreur sans nom lui serra le cur. Il jeta un coup dil derrire lui, comme sil sattendait dcouvrir une crature cauchemardesque prte lui bondir dessus. Mais les collines verdoyantes taient dsertes. Pourquoi son pouls saffolait-il de la sorte ? Il tait chez lui. - 243 -

Quavait-il craindre ? Il reporta son attention sur la cte. La conjonction de locan, du vent et de la pluie lui semblait trangement familire bien plus quun simple souvenir. Il avait dj contempl ce tableau : lle lointaine demi engloutie par les nuages, les flots dchans qui scrasaient au pied de la falaise Non seulement il tait dj venu ici, mais il y tait venu ce moment exact. Quand ? Ctait toute la question. Il tenta de mettre de lordre dans ses penses. Une panique grandissante len empcha. Il navait quune envie : prendre ses jambes son cou. Mais avant quil puisse y cder, ses pieds se mirent bouger de leur propre chef lentranant non en scurit, mais vers le bord de la falaise ! Et comme souvent dans les rves, il fut incapable de sarrter. Il lui semblait que son corps tait un vulgaire pantin travers les yeux duquel il observait toute la scne. Il ne pouvait pas le contrler. Impuissant, il vit son pied droit savancer au-dessus du vide. prsent, il se souvenait. Il tait venu ici, ce moment exact, et il avait fait la mme chose. Un hurlement monta de sa gorge alors que son corps basculait en avant. Linora ! Tandis que lcume lui claboussait le visage et que les rochers dchiquets se prcipitaient sa rencontre, des mots rsonnrent dans sa tte une voix froide et familire, charge dune sinistre bonne humeur. Ne vous en faites pas, Rockingham, je vous rattraperai. Le rire de Dismarum fut la dernire chose quil entendit avant de sabmer dans les flots. Rockingham sveilla en sursaut dans le cottage du vieillard. Un got de sang lui emplissait la bouche. Ses sous-vtements taient tremps de sueur comme sil avait couru perdre haleine. Il lutta pour se redresser, mais ses liens len empchrent. Soudain, une main calleuse se plaqua sur sa bouche. Il voulut crier ; la large paume ne laissa filtrer quun gmissement touff. Le silence ou la mort, chuchota quelquun son oreille. Rockingham sentit la lame dun couteau se presser sur sa - 244 -

gorge. Il cessa de se dbattre. Larme scarta de son cou et trancha les cordes qui lattachaient au lit. Il baissa les bras et frotta ses poignets endoloris. Lombre massive du montagnard le surplombait. Habille-toi ! Vite ! grogna Kral. Alors, Rockingham aperut la jeune femme Neelahn. Entirement vtue, elle se tenait prs de la minuscule fentre et regardait dehors. Dpchez-vous ! Ils sont entrs tous les deux. La voie est libre. Que se passe-t-il ? demanda Rockingham en rentrant sa chemise dans son pantalon. Il se baissa pour attraper ses bottes. Nous sommes attaqus par des skaltum, rpondit Kral. Rockingham redoubla de vitesse. Ce ntait vraiment pas le moment de se faire capturer par les lieutenants du Seigneur Noir. Il navait pas encore de quoi ngocier avec eux. O sont la fille et les autres ? Kral ignora sa question et le poussa vers la fentre. Il ne comprenait vraiment pas pourquoi Neelahn voulait quils emmnent le prisonnier. Pour sa part, il aurait volontiers abandonn Rockingham aux crocs et aux griffes des skaltum. Mais la nyphai avait insist. Neelahn ouvrit prudemment la fentre. Des bruits de pas et un fracas de meubles renverss montrent du rez-de-chausse. Tu crois quils sont en scurit ? souffla-t-elle. Kral ne rpondit pas. Il nen tait pas certain, et il ne voulait pas affoler sa compagne. Si seulement il avait senti les cratures approcher un peu plus tt ! En ltat des choses, il avait tout juste pu descendre et refermer la bibliothque dun coup de pied avant que le premier skaltum se jette sur la porte du cottage. Puis il avait rebrouss chemin tandis que le battant vibrait sous les coups dpaule de la crature. Resteront-ils cachs assez longtemps pour nous permettre de faire sortir les chevaux et dentraner les skaltum loin dici ? insista Neelahn. Lentre de la cave est bien dissimule. Tout de mme, il faut nous dpcher ! - 245 -

La jeune fille enjamba lappui de la fentre et prit pied sur le toit. Par chance, ltage de la maisonnette ne couvrait pas toute la superficie du rez-de-chausse. Kral empoigna le soldat et le poussa par louverture. Rockingham roula sur la pente de bardeaux et faillit tomber dans la cour. Il se retint de justesse au bord du toit. Le montagnard fut le dernier sortir ; il dut chasser tout lair de ses poumons et rentrer le ventre pour pouvoir se glisser par ltroite fentre. Un instant, sa ceinture saccrocha lencadrement, mais force de se tortiller, il parvint dgager ses jambes et sextirper de louverture. Aussi gracieux quune vache qui met bas, commenta Rockingham. Mais son sarcasme ne put masquer le pli inquiet de son front, ni le regard affol quil promenait la ronde. Neelahn stait immobilise au bord du toit. La grange aux portes de guingois se dressait un jet de pierre delle. On pourrait sauter, chuchota-t-elle, ou bien contourner la maison et descendre le long de la rserve de bois. En guise de rponse, Kral bondit dans le vide et se reut avec un bruit sourd sur un tas daiguilles de pin mortes. Puis il agita le bras pour inviter les autres le rejoindre. Neelahn fit signe Rockingham de passer le premier. Visiblement, elle navait pas confiance en lui. Le soldat ne se fit pas prier. La rapidit avec laquelle il se suspendit au bord du toit suggrait que lui non plus navait aucune envie de se retrouver face aux cratures qui mettaient le cottage sens dessus dessous. Il resta accroch aux bardeaux lespace dun instant, puis lcha prise et atterrit prs de Kral. Neelahn ajusta son paquetage sur son dos et baissa les yeux vers les deux hommes. Kral fit un pas en avant pour la rattraper si ncessaire. Tandis quelle hsitait, un craquement sonore sleva dans la chambre, derrire elle. Saute ! aboya Kral. Il aurait pu sen dispenser. Mue par sa peur, Neelahn stait laisse tomber dans le vide. Ses pieds avaient peine touch le sol quelle scria : Courez ! - 246 -

Avant que Kral puisse mettre son norme masse en mouvement, elle filait dj vers la grange telle une feuille emporte par le vent. Le montagnard la suivit en poussant Rockingham devant lui. Un bris de verre rsonna dans son dos. Il tourna la tte. La moiti suprieure dune silhouette noire dpassait de la fentre de la chambre, ses mains griffues raclant les bardeaux du toit. La crature semblait coince, mais se dbattait si violemment quil ne lui faudrait sans doute pas plus de quelques secondes pour se librer. Kral acclra et donna une bourrade Rockingham. Le soldat trbucha ; le montagnard le saisit par lpaule pour lempcher de tomber. Neelahn avait disparu lintrieur de la grange. Le temps que les deux hommes la rejoignent, elle avait dtach deux des chevaux la jument grise dElena et lalezan dErril. Rorshaf, le destrier de Kral, navait pas voulu la laisser approcher. Dun sabot ferr, il raclait le crottin sch qui recouvrait le sol. Ses flancs noirs frmissaient dexcitation. De toute vidence, il avait senti la prsence des immondes cratures. Kral fit claquer sa langue par deux fois. Ltalon de guerre simmobilisa. Neelahn se hissa sur le dos de lalezan et lana les rnes de la jument Rockingham. Kral nota avec satisfaction quelle avait attach les deux animaux ensemble laide dune longe. Ainsi, le prisonnier ne pourrait pas en profiter pour schapper. La jument rencla se laisser monter par Rockingham, mais sa dcharge, le soldat tait un superbe cavalier. Il parvint conserver son assiette et prendre le contrle de lanimal rtif. Kral jeta sa selle et son paquetage sur le dos de Rorshaf, puis boucla trs vite la sous-ventrire. Un instant plus tard, il tait en selle. Il tapota la sacoche quil portait la cuisse. Sa masse rebondie lui apprit que personne navait touch son contenu. Il se dirigea vers les portes tordues sur leurs gonds et les ouvrit dun coup de pied. Une forme massive scrasa dans la poussire devant lui. Rorshaf, qui tait capable de traverser un rideau de flammes sans ciller, se cabra et poussa un hennissement paniqu. Kral entortilla les rnes autour de son poing et lutta pour ne pas - 247 -

vider les triers. Face lui se tenait un autre lieutenant du Seigneur Noir aux ailes dployes. Avec un sifflement menaant, le skaltum savana pour barrer le chemin ltalon de guerre. Kral tira brutalement sur les rnes pour convaincre Rorshaf de se tenir tranquille. Ses compagnons avaient battu en retraite dans les profondeurs de la grange. Ils ntaient pas en scurit pour autant : le montagnard savait que quelques planches vermoulues narrteraient pas le skaltum. Il talonna sa monture. Pour la premire fois depuis la fin de son dressage, Rorshaf refusa de lui obir. Il le talonna un peu plus fort. Paralys par la peur, ltalon ne ragit pas. Kral se pencha sur son encolure pour lui parler loreille. Le pommeau de sa selle senfona dans son estomac. Rorshaf, partu sagui weni sky, murmura-t-il dans la langue des chevaux des roches, que tous les montagnards connaissaient aussi bien que la leur. Kral tait le meilleur chuchoteur de son clan. Certains affirmaient quil parlait dj couramment la langue des chevaux des roches sa naissance. Mais si dou soit-il, il dut user de toute sa persuasion pour se faire entendre par-del ltau de terreur qui comprimait le cur de sa monture. Enfin, il russit capter lattention de Rorshaf. Ltalon de guerre ragit ses instructions. Kral lui tapota le flanc. Il fit quelques pas vers le skaltum. Les oreilles de la crature aile pivotaient de droite et de gauche comme pour jauger la situation. Les griffes de ses pieds taient profondment plantes dans le sol. Un liquide verdtre dgoulinait des griffes de ses mains tandis quelle ouvrait et refermait les poings. Ses crocs saillaient entre ses lvres minces, et dans la maigre lueur du clair de lune, ses yeux taient pareils des fosses noires au fond desquelles brlaient deux charbons ardents. O est la fille ? cracha-t-elle en direction de Kral. Remetsla-moi, et ta mort sera rapide. Malgr ses fanfaronnades, Kral perut la fatigue du skaltum. La crature haletait. Elle stait dpense sans compter pour arriver si vite. Avec un peu de chance, le montagnard russirait - 248 -

la distraire assez longtemps pour permettre aux autres de schapper. Du pouce, il fit sauter la lanire qui retenait sa hache dans son fourreau de selle et dposa larme en travers de ses cuisses. Puis il talonna brusquement Rorshaf et plongea vers le skaltum. Rugissant le cri de bataille de son clan, il brandit sa hache au-dessus de sa tte. Comme il lavait espr, le skaltum surpris et puis fit deux pas en arrire avant de se redresser de toute sa hauteur. Ctait suffisant pour permettre un cheval de se glisser derrire Kral et de slancer vers les bois. Foncez ! hurla le montagnard. Il neut pas besoin de se rpter. Un fracas de sabots le dpassa en coup de vent. Nosant pas suivre du regard la progression de Neelahn et de Rockingham, il garda les yeux rivs sur son adversaire. Le skaltum vit quune partie de ses proies allait lui chapper. Fou de rage, il se jeta sur Kral. Dun revers de hache foudroyant, le montagnard carta les griffes empoisonnes qui allaient lui lacrer le visage. Puis il abattit le manche en noyer de son arme sur le pied qui visait lestomac de Rorshaf. Il guidait sa monture par de lgers mouvements de jambes et par les inclinaisons de son buste. Bientt, Rorshaf devint une extension de son propre corps. Lendroit o homme et animal se rejoignaient ntait plus quune ligne floue de muscles et de volont. Pantelant, le skaltum fit un pas en arrire. Tu te bats bien, homme de pierre. Mais la nuit mappartient. Kral fit tournoyer sa hache en une futile dmonstration dadresse. Il navait aucune chance face ce monstre quune magie noire protgeait contre toutes ses attaques comme il lavait appris ses dpens en affrontant un de ses frres, Gelbourg. Le soleil tait encore loin de se lever, et il ne tiendrait jamais jusqu laube. Tt ou tard, un coup de crocs ou de griffes finirait par passer sa garde. Il esprait juste gagner assez de temps pour permettre ses compagnons de schapper. Le skaltum attendait et reprenait son souffle. Il ntait pas - 249 -

press de lachever ; il semblait mme prendre un certain plaisir jouer avec lui. Apparemment, il savait que lenfant quil cherchait ne se trouvait pas parmi les cavaliers qui venaient de senfuir. Kral se redressa sur sa selle. Neelahn et les autres devaient dj tre loin. Sil devait mourir ce soir, que ce soit la hache la main et sur le dos du destrier quil avait lev, songea-t-il. Pour inciter son adversaire plonger sur lui, il brandit son arme audessus de sa tte, Et comme prvu, le skaltum bondit. Maintenant, sil pouvait lentraner lcart du cottage Kral tira sur les rnes de Rorshaf. Ltalon se cabra, frappant le monstre de ses sabots ferrs. En quilibre prcaire sur le dos de sa monture, le montagnard lui donna un signal. Rorshaf pivota sur ses jambes postrieures et retomba de tout son poids. Emport par son lan, Kral bascula en avant et heurta le pommeau de sa selle. Derrire lui, le skaltum hurla. Le montagnard talonna son destrier et slana vers la lisire du bois. Mais Rorshaf avait peine parcouru quelques mtres quil sarrta brusquement, ses sabots ouvrant des sillons dans la terre recouverte de gravier. Surpris, Kral tenta de compenser le mouvement, mais ne put empcher son corps de culbuter pardessus la tte de Rorshaf. Il atterrit en roulant sur lui-mme pour amortir sa chute et viter de se briser un os. Puis il se dressa sur les genoux et leva la tte pour voir ce qui avait effray son cheval. Un deuxime skaltum venait de franchir langle de la maisonnette. Plant face lui, il barrait sa retraite vers les arbres. Dans son dos, Kral entendit le rire sifflant de la premire crature. Reviens, petit homme. Nous navons pas fini de jouer. Tandis que Boln luttait pour arracher une torche la pierre effrite des murs, Erril rebroussa chemin vers lescalier. Il voulait savoir ce qui se passait au rez-de-chausse. Reste ici, homme des plaines ! Il pivota vers la source de la voix le miroir dans lequel Elena avait fait apparatre le fantme de sa tante. Des volutes de lumire enveloppaient la silhouette dune vieille femme la - 250 -

mine svre. Mes compagnons sont en danger, protesta-t-il. Cela ne te concerne pas, rpliqua froidement Fila. Jadis, tu tais le gardien du Grimoire. Aujourdhui, tu dois devenir le protecteur de celle pour qui le Grimoire a t forg. Il faut que tu emmnes Elena en scurit. Le temps na pas apais la sombre avidit du Cur Noir. Dpchez-vous de partir ! Son image brillante oscilla la surface du miroir telle la flamme dune bougie agite par un courant dair, et ce fut peine si Erril parvint capter ses derniers mots. La magie noire sinfiltre dans le cottage affaiblit notre lien. Fuyez pendant que vous le pouvez encore. Ne me dois pas, Erril de Standi. Le fantme svanouit, et une pnombre que seule trouait la maigre flamme bleue des torches sabattit de nouveau sur la pice. Dans le silence qui suivit, Elena se rapprocha encore dErril. Puis une explosion rsonna au-dessus de leurs ttes. La jeune fille sursauta et agrippa la main du guerrier. Celui-ci lui donna une pression rassurante. La petite main dElena tait pareille une braise dans sa paume. Comment cette enfant pouvait-elle tre une sorcire ? Selon les lgendes, les sorcires taient des cratures malfiques : vieillardes bossues qui vivaient dans une grotte au cur des marcages, ou beauts fatales qui sduisaient les hommes et les attiraient dans leur couche pour mieux les perdre. Erril tudia la jeune fille. la lumire des torches, ses yeux taient vitreux de peur, ses lvres lgrement entrouvertes sur sa respiration suspendue. De sa main libre, elle tortillait nerveusement une mche rousse prs de son oreille. Erril lui pressa de nouveau la main. Malfique ou pas, cette sorcire-l tait sous sa protection. Boln avait enfin dgag une torche de son support. Il braqua sa flamme vers lunique passage qui quittait le sanctuaire. Par ici, dit-il en tendant la torche Erril. Pour la prendre, le guerrier fut forc de dgager sa main des doigts crisps dElena. Aussitt, la jeune fille saisit lourlet de son pourpoint de cuir et sy accrocha comme une enfant qui - 251 -

craint de perdre sa mre dans la foule dun jour de march. Boln leva sa lanterne. Venez ! Connaissez-vous un moyen de rejoindre le bois par les souterrains ? senquit Erril. Boln se dtourna et se dirigea vers la gueule noire du passage. Jen connaissais un autrefois. Jignore si je saurai le retrouver. Jai longuement explor ces ruines, mais il nest pas toujours facile de sy reprer. Elena toujours accroche lui, Erril embota le pas au vieil homme. Le tunnel savra tre lun des anciens couloirs de lacadmie. Une mousse paisse recouvrait ses murs de pierre demi rongs par lhumidit. Quelques alcves abritaient des statues tellement uses par leau et par le temps que leur forme originelle avait cd la place des silhouettes recroquevilles qui semblaient menacer les passants. Erril remarqua quElena vitait ces renfoncements obscurs et que chaque bruit lui arrachait un hoquet. Lpuisement lui faisait traner les pieds. Les yeux rivs sur le plancher, elle marmonna une phrase inintelligible dont le guerrier ne capta que le mot serpent . Erril pina les lvres. La jeune fille navait sans doute pas dormi depuis plus dune journe. Elle avait besoin de rcuprer. Les dangers qui la guettaient ntaient pas seulement dordre physique. Il aurait voulu lui passer son bras autour des paules, mais il tait occup tenir la torche vacillante. Pour la premire fois depuis trs longtemps, il regretta la perte de son autre bras. Devant lui, il vit Boln hsiter lintersection de trois couloirs. Les ruines de lancienne acadmie taient un labyrinthe de salles et de passages demi effondrs. Le vieillard, qui sy tait engag dun pas assur, faisait halte de plus en plus souvent pour regarder autour de lui en plissant les yeux et en se grattant la tte. Erril le rejoignit. Quest-ce qui ne va pas ? - 252 -

Jai d me tromper de chemin. Je ne me souviens pas de ce carrefour, avoua Boln. Cest--dire ? Cest--dire que nous sommes perdus. Je nai pas pu explorer la totalit de ces ruines. Certaines sections sont instables et risquent de scrouler. Dautres sont gardes par des cratures du rgne souterrain qui empchent les intrus de passer. Comme pour corroborer les dires du vieillard, un sifflement rsonna autour des trois compagnons, se rpercutant sur la pierre effrite des murs. Elena gmit. Boln baissa sa lanterne et se tourna vers Erril. Pourriez-vous courir en portant Elena ? chuchota-t-il. Pourquoi ? Le vieillard scruta lobscurit environnante. Jignorais quils avaient tendu leur territoire jusquici. Le froid de lhiver a d les rabattre dans les basses terres. Erril tendit loreille. Des serpents ? suggra-t-il. Boln secoua la tte. Pis que a. Bien pis. Des gobelins des roches. Les deux skaltum battirent des ailes, projetant un courant dair glacial vers Kral tandis quil luttait pour se relever. Un de ses genoux protesta ; il saisit le harnais de Rorshaf pour garder son quilibre. Ltalon de guerre se rapprocha de lui. Malgr la peur qui carquillait ses yeux et la sueur qui baignait ses flancs, il resta prs de son matre tomb terre, prt le dfendre si ncessaire. Le skaltum qui se tenait derrire Kral gloussa un bruit pareil celui de cailloux roulant sur les bords dune rivire en crue. Mon petit oiseau sest cass une aile. Viens, je vais te la rparer. Kral entendit un cliquetis de griffes se diriger vers lui. Il fixa ses mains vides. Il avait perdu sa hache en vidant les triers. prsent, elle gisait dans la poussire aux pieds du second skaltum. Il avait besoin dune autre arme, mais il nen avait - 253 -

aucune. moins que Le deuxime skaltum savana. Nous avons fait un long voyage. Une petite collation nous permettrait de reprendre des forces avant de fouiller cette maison pour mettre la main sur notre vritable proie. Deux sifflements avides rsonnrent aux oreilles de Kral. Le montagnard vit un liquide vert dgouliner des griffes de la crature qui lui faisait face tandis quelle le fixait tel un chien salivant devant un os moelle. Sa main se posa sur une de ses sacoches de selle. Trs vite, il dfit la boucle et ouvrit le rabat. Quest-ce que le petit homme va encore trouver ? lana le premier skaltum derrire lui. Une autre pingle ridicule pour nous piquer ? Tu ne russiras qu exciter notre apptit. Kral plongea la main dans le paquetage et empoigna son arme par loreille. Tel un macabre prestidigitateur, il sortit la tte du skaltum quil avait tu Gelbourg et la brandit trs haut pour que les deux autres puissent la voir. Vous ne devriez pas vous en remettre aussi aveuglment votre magie noire, cracha-t-il. Jai appris djouer vos iniques protections. Le spectacle de la tte dont la langue pendait entre les lvres flasques produisit leffet escompt sur les cratures. Depuis le temps que les Carnassires occupaient Alasa, ils avaient rarement d voir lun des leurs massacr de la sorte, devina Kral. Choqus, ils reculrent instinctivement. Le montagnard savana vers eux en boitillant et en sifflant Rorshaf lordre de le suivre. Dun geste menaant, il agita la tte coupe sous le nez du skaltum qui lui faisait face. La crature battit en retraite. Kral en profita pour ramasser sa hache et pour la frotter contre le cou tranch do gouttait toujours un ichor noir. Une lame trempe dans le sang dun de vos congnres est capable de franchir vos dfenses, clama-t-il. (Il brandit son arme, esprant que son subterfuge fonctionnerait.) Je nai pas besoin du soleil pour vous tuer ! Ses paroles branlrent les skaltum. Eux aussi taient bout de forces, et ils ne semblaient gure enclins vrifier la vracit - 254 -

de ses propos. Kral remonta en selle. Dune pression des genoux, il guida Rorshaf vers la gauche et le fit pivoter. prsent, les deux cratures se trouvaient face lui. Nous te tuerons, petit homme. Nous ten faisons le serment. Quand nos semblables apprendront ce que tu as fait, ils vous pourchasseront et vous extermineront jusquau dernier, toi et les tiens. Nous serons prts vous recevoir. Des torrents de votre sang dvaleront le flanc de nos montagnes, promit Kral. Il fit volter Rorshaf et le talonna de toutes ses forces. Aiguillonn par la peur, lanimal slana au galop dans le fracas de ses sabots ferrs. Les arbres se prcipitrent la rencontre du montagnard. Lorsque les frondaisons le recouvrirent tel un filet vgtal le protgeant contre tout assaut arien, il sautorisa enfin respirer. Tandis que Rorshaf et lui filaient dans la nuit hivernale, le tonnerre gronda au-dessus de leurs ttes. Lorage tait sur le point dclater. Kral vit un clair zbrer les nuages noirs. Deux motions conflictuelles se livraient bataille en son cur : le soulagement davoir survcu, et la honte de stre abaiss utiliser un subterfuge pour survivre. Il talonna Rorshaf comme sil pouvait chapper lignominie quil venait de commettre. Lcume aux lvres, ltalon redoubla de vitesse. Ce ntait pas le fait davoir abandonn Erril, Elena et Boln dans le cottage qui pesait tel un pav dans la poitrine du montagnard. Il savait quil avait fait tout son possible pour leur donner le temps de schapper. Il avait risqu sa vie pour couvrir leur fuite, et nul naurait pu lui en demander davantage. Non, ce qui lui serrait le cur et la gorge, cest quil avait menti et sans autre raison que de sauver sa misrable peau. Il tira sur les rnes de Rorshaf. Roulant de grands yeux surpris, ltalon se cabra et freina des quatre fers. Soudain, une dtonation se fit entendre au-dessus du montagnard, comme si le ciel mme condamnait son blasphme. Une pluie glaciale sabattit travers les branches des pins pour frapper son visage lev vers les nuages. Aucun homme de son clan ne stait jamais autoris profrer un mensonge. Par la salive de sa langue fourbe, Kral - 255 -

avait teint la flamme de sa famille. Jamais il ne pourrait rentrer chez lui. Perdu jamais, il hurla la face du ciel.

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Elena saccrocha au pourpoint du guerrier tandis que le sifflement des gobelins enflait autour delle. Quallait-il encore se passer ? Elle avait dj vu tant dhorreurs depuis la veille Frmissante, elle se blottit contre Erril. Un grondement de tonnerre assourdi rsonna au-dessus de leurs ttes, faisant taire le sifflement mais pas pour longtemps. Ds quil sestompa, le bruit menaant revint la charge, irritant les oreilles de la jeune fille. Elle jeta un coup dil par-dessus son paule. Ne distinguait-elle pas des ombres plus fonces que les autres qui glissaient subrepticement vers eux ? Je sens de la pluie dans cette direction, annona oncle Boln. Elena reporta son attention sur le vieillard. Celui-ci scrutait le passage de gauche. Et il me semble que le sifflement est moins soutenu de ce ct, ajouta-t-il. Dans ce cas, il ny a pas hsiter, dit Erril. Loreille colle contre sa poitrine, Elena entendait le cur du guerrier battre dans sa cage thoracique. Elle se concentra sur ses palpitations pour bloquer le sifflement. Jetez la torche ! enjoignit Boln Erril. Vous aurez besoin de votre bras pour porter Elena. Nous devons nous dpcher. Sils voient que nous navons pas lintention de traner dans leurs couloirs, peut-tre nous laisseront-ils passer. Elena laissa le bras muscl dErril la soulever. Elle noua ses mains dans la nuque du guerrier pour laider soutenir son poids. Passe plutt dans mon dos, suggra Erril. Elena obtempra et lui crocheta ses jambes autour de la - 257 -

taille. Comme il pliait le bras en arrire, elle lui chuchota loreille : Je nai pas besoin que vous me teniez. Si vous vous penchez un tout petit peu en avant, je devrais y arriver toute seule. Erril poussa un grognement et sexcuta. Elena serra les genoux et ajusta sa position. Ctait un peu comme monter cheval. Je suis prte, dclara-t-elle. La main sur la garde de son pe, Erril adressa un signe de tte Boln. Ouvrez la voie, dit-il dune voix trangle par la pression du bras dElena sur sa trache. Boln leva sa lanterne et senfona dans le tunnel de gauche en trottinant. Accroche-toi ! jeta Erril Elena. La jeune fille appuya sa joue contre la nuque du guerrier. Son nez semplit de lodeur dErril un musc riche dans lequel elle crut dceler le parfum de la terre de ses plaines natales. Elle limagina petit garon, en train de courir dans les champs de Standi, de bondir par-dessus les canaux dirrigation et de respirer pleins poumons lair jauni par la poussire de pollen. Sils staient rencontrs dans leur enfance, auraient-ils t amis ? Avant quElena puisse sinterroger sur ltrange effet que lodeur dErril produisait sur elle, le guerrier sengagea dans le tunnel sur les traces de son oncle. Le sifflement enfla autour deux comme les murs renvoyaient lcho de la menace. Il semblait sinfiltrer dans le crne dElena et rebondir lintrieur. La jeune fille regarda par-dessus lpaule dErril qui trottinait derrire Boln et sa lanterne. Les trois fugitifs avanaient rapidement, mais pas au point de trbucher sur les gravats qui jonchaient le sol ou de se cogner la tte sur une poutre affaisse. Ce fut cette allure soutenue mais rgulire qui empcha le cur de Boln de lcher. Depuis son perchoir, Elena voyait le bord du halo jaune de la lanterne filer devant eux en clairant les obstacles sur son - 258 -

passage. Soudain, la lumire qui glissait sur le plancher disparut comme si elle avait t engloutie par des tnbres avides. La jeune fille mit quelques instants en comprendre la raison. Attention ! cria-t-elle son oncle, qui navait mme pas ralenti. Boln entendit sa mise en garde au moment mme o ses yeux en dcouvraient le pourquoi. Il simmobilisa dans une embarde, agitant les bras pour conserver son quilibre. Le bout de ses pieds frmit au bord dun gouffre bant. Erril faillit lui rentrer dedans et le prcipiter dans le vide. Mais il tait aussi agile que fort. Il scarta souplement en tendant le bras pour tirer le vieillard en arrire. Elena se laissa glisser terre. Tous trois fixrent labme. Le couloir avait t fendu en deux par une fissure trs ancienne et par un glissement de la pierre des collines. La lumire de la lanterne atteignait tout juste lautre bord du gouffre beaucoup trop large pour que les fugitifs puissent le franchir dun bond. Un autre grondement de tonnerre rsonna au-dessus de leurs ttes. La dtonation dun clair se rpercuta dans la seconde moiti du passage. Boln avait raison : le couloir remontait bien vers la surface. Mais la sortie laquelle il conduisait leur tait aussi inaccessible que si un millier de lieues les en avait spars. Le rugissement de lorage retomba, et Elena put distinguer la source du sifflement. Il slevait du prcipice telle la vapeur dune thire prte exploser. Des gobelins des roches, marmonna Boln. Derrire les fugitifs, un sifflement jumeau rpondit celui du gouffre. Le vieillard se tourna vers ses compagnons. Jamais Elena navait vu un tel dsespoir dans ses yeux. Je suis dsol, chuchota-t-il. Ce fut tout juste si la jeune fille lentendit. Du coin de lil, elle avait vu des ombres noires sagiter. Elle pivota. Plusieurs silhouettes venaient de sortir du passage et se dirigeaient vers leur lumire. Kral ! appela Neelahn dans les bois balays par la tempte. - 259 -

Les branches basses cinglaient les flancs de son cheval, et une pluie drue sabattait sur elle, lui giflant le visage. Pourtant, elle continua se frayer un chemin vers lendroit o il lui semblait avoir entendu un bruit de galop. Juch sur la petite jument grise dont elle avait attach la bride ltalon dErril, Rockingham la suivait. aucun moment il navait fait mine de bondir terre pour schapper. Sans doute navait-il gure envie de traverser les bois pied alors que des monstres rdaient dans les parages. Il est mort, lcha le soldat dun ton maussade. Tchons plutt de trouver un abri pour attendre la fin de lorage. Non. Il ne peut pas avoir survcu face un skaltum. a ne serait pas la premire fois, lui rappela Neelahn. Rockingham rentra la tte dans les paules et courba le dos pour se protger contre une bourrasque. Mais, l, il fait nuit noire. Je lai entendu, sobstina Neelahn. Vous navez entendu que le tonnerre. La nyphai talonna sa monture, entranant la jument derrire elle. Ses perceptions taient plus dveloppes que celles des humains. Elle savait ce quelle avait entendu. Kral ! spoumona-t-elle, le vent arrachant le nom du montagnard ses lvres pour lemporter au loin. Comme en rponse son appel, une lumire fleurit entre les arbres devant elle. Neelahn crut dabord quelle avait tourn en rond et quelle tait revenue vers le cottage du vieil homme. Mais non : la vgtation qui lentourait tait trop dense. Elle se trouvait au cur des bois, loin de la maisonnette. Elle se redressa et plissa les yeux, tentant de voir au travers du rideau de pluie. La lumire une douce lueur bleute oscillait dans les airs. Quelquun tait-il en train de lui faire signe ? Kral, peut-tre ? Neelahn fit arrter sa monture. Elle posa sa main sur un tronc et ferma demi les paupires, sondant le cur de larbre travers son corce, se projetant jusqu ses racines emmles avec celles des arbres voisins. Les lvres closes, elle fredonna une chanson des nyphai, une mlodie inquisitrice. Qui - 260 -

lattendait plus loin dans les bois : ami ou ennemi ? Pour toute rponse, elle ne reut quun grondement irrit. Compare la riche symphonie qui rsonnait autrefois dans sa sylve natale, la chanson de ces arbres tait pareille au ronflement dun humain endormi. Neelahn capta un seul mot : elphe. En sursautant, elle laissa retomber son bras. Ce ntait quun vieux cauchemar, songea-t-elle. Ces arbres se vautraient encore dans le pass. Les elphes avaient quitt ces rivages depuis plusieurs millnaires. Leurs navires ariens les avaient emports par-del locan du Couchant, vers une terre lointaine dont ils ntaient jamais revenus. Pourtant, la seule mention de cette race maudite, une sourde inquitude serra le cur de Neelahn. Ctait un souvenir bien trop funeste pour quon lvoque par une nuit de tempte. Avec une curiosit mle dapprhension, la jeune femme fit avancer son talon en direction de la lumire. Les troncs darbre qui sinterposaient entre Neelahn et la source de lumire la faisaient clignoter tel un mystrieux signal. Puis une bourrasque particulirement violente dferla depuis les hauteurs, apportant une vague de pluie qui balaya les bois. La lumire steignit. Neelahn arrta sa monture. Incapable de reprer lendroit exact o avait brill la lumire, elle regarda autour delle en retenant son souffle. Rockingham fit avancer sa jument grise jusqu ltalon. Je naime pas a, marmonna-t-il. Il vaudrait mieux ne pas traner dans le coin. Nous ignorons quel genre de prdateurs pourrait nous guetter. Neelahn leva une main. Chut ! Elle tendit loreille. Il lui semblait avoir entendu craquer une brindille. Que ? Une large main se plaqua sur la bouche de Rockingham, lempchant dachever sa question. Neelahn frmit sur sa selle en voyant une silhouette norme se dplier et arracher le soldat sa monture. Dun geste sec, elle fit jaillir son couteau du fourreau quelle portait attach son - 261 -

avant-bras. La crature qui stait empare de Rockingham se trouvait de lautre ct de la jument, dont la masse la dissimulait sa vue. Du coin de lil, Neelahn vit la lueur bleute rapparatre sur sa droite, un peu plus loin dans les bois. Elle lignora, son attention focalise sur la lutte qui se livrait quelques mtres delle. Soudain, un visage apparut par-dessus le dos de la jument. Ses traits anguleux et sa barbe paisse lui taient familiers. Kral ? lana-t-elle voix basse. terre, chuchota le montagnard en lui faisant signe de descendre de cheval. Neelahn obtempra sans discuter. Plie en deux, elle rejoignit rapidement Kral et Rockingham. Le soldat se frottait la nuque avec un rictus colreux. Attache les chevaux, souffla Kral loreille de la jeune femme. Pourquoi ? Il tendit un doigt vers la lumire. Parce quils ne sont pas discrets. vous deux, vous faisiez assez de raffut pour attirer un lynx sourd. Si nous continuons pied, lorage devrait masquer notre odeur et dissimuler notre piste. Qui est l-bas ? demanda Neelahn. Je Je nen suis pas sr, rpondit Kral en dtournant trs vite la tte. Mais par une nuit pareille, mieux vaut tre prudents. Neelahn frona les sourcils. Le comportement du montagnard lui semblait trange, mais ses paroles taient pleines de bon sens. Je nirai nulle part, clama Rockingham en se campant sur ses jambes cartes. Exact, acquiesa Kral en lui saisissant les deux poignets dune seule main. Tu restes ici avec les chevaux. Il attacha les mains du soldat avec lextrmit dune corde, puis jeta lautre par-dessus la branche dun chne, la rattrapa et la tendit jusqu ce que Rockingham se retrouve les bras en lair, debout sur la pointe des pieds. Alors, il enroula la corde autour du tronc de larbre et fit un nud bien serr. - 262 -

Le soldat voulut protester. Un billon htivement fourr dans sa bouche le contraignit au silence. Est-ce vraiment ncessaire ? senquit Neelahn, surprise par la brutalit du montagnard. Il ne nous a pas caus le moindre problme jusquici. Et les skaltum ? rpliqua Kral. ton avis, comment nous ont-ils retrouvs ? Neelahn ne sut pas quoi rpondre. Viens vite ! Le soleil se lve. Je retourne au cottage pour dbarrasser la valle de ces monstres. (Du menton, Kral dsigna la lumire.) Mais, avant, je veux savoir qui dautre traverse ces bois par une nuit de tempte. Neelahn songea mentionner ce que lui avait dit larbre, mais lattitude de Kral la mettait mal laise. Elle rpugnait lui parler de ses craintes. Dautant que ctait inutile : il ny avait plus delphes en Alasa depuis belle lurette. Il vaudrait mieux que tu restes avec les chevaux, toi aussi, ajouta le montagnard. Non. (Neelahn avait parl sans rflchir, mais elle ne se ravisa pas.) Je taccompagne. Kral hsita comme sil allait protester. Puis il haussa les paules et se dtourna. Neelahn suivit son large dos tandis quil sloignait grandes enjambes. Pour un homme si massif, il se dplaait si gracieusement quil semblait flotter au-dessus du sol. Dun pas assur et silencieux, il se dirigea vers la lumire bleue, sa hache la main. Bien qutant une crature de la fort, la nyphai avait beaucoup de mal suivre son allure. Les rafales de pluie et de vent la gnaient, alors que leau qui dgoulinait travers les frondaisons glissait sur le corps de Kral comme sur de la roche. Les deux compagnons ne prononcrent pas un mot durant leur approche, mais un millier de proccupations se bousculaient dans lesprit de Neelahn. Aprs le combat contre le skaltum, Gelbourg, Kral avait eu lair fatigu, mais pas franchement perturb. Il avait conserv son calme inn de montagnard. prsent, sa voix et ses actions taient aussi tranchantes que la lame de sa hache. Mme ses paules semblaient aussi froides et dures que du mtal. - 263 -

Sil ne stait pas conduit si bizarrement, Neelahn serait peut-tre reste avec Rockingham et les chevaux ; elle aurait pu surveiller le soldat et lui pargner de se faire saucissonner. Mais lexpression de Kral et ses yeux rougis leffrayaient. Elle navait pas tant peur pour elle que pour les gens qui croiseraient la route du montagnard. Tous ne mritaient pas ncessairement quon leur tombe dessus bras raccourcis. Neelahn allongea le pas pour rattraper le montagnard. Elle fixa la lumire dont le halo grandissait entre les derniers troncs pars. Dtermine ce que Kral ne sattaque pas aveuglment un innocent, elle le dpassa pour voir si lintervention de sa hache serait ncessaire. Elle slana petites foules, ses pieds menus effleurant peine les brindilles et les feuilles mortes qui jonchaient le sol. De par sa nature, elle tait en totale harmonie avec les voies de la fort. Derrire elle, elle entendit Kral pousser un grognement agac. Un lger sourire fit frmir la commissure de ses lvres. Puis elle atteignit enfin la source de la lumire et vit quel genre de crature lavait apporte en ce bois obscur. Non ! Instinctivement, elle fit glisser son couteau dans sa main et bondit. Un grand homme mince, qui devait faire le double de sa taille et la moiti de son poids, tourna la tte vers elle. Il ne portait quune mince tunique blanche glisse dans un pantalon vert bouffant. Il se tenait au centre dun cercle de champignons, un bras lev en lair. Un oiseau aux plumes dazur brillantes tait perch sur son poignet. Surpris par lirruption de la nyphai, il battit des ailes deux fois, et la lumire quil mettait sintensifia. Un faucon de lune ! songea Neelahn. Le rapace ouvrit son bec et poussa un glapissement. Non, Neelahn ! aboya Kral derrire elle tandis quelle se prcipitait en brandissant sa dague. La jeune femme lignora. Un cri de rage schappa de ses lvres. Lelphe devait mourir !

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Erril poussa Elena derrire lui et dgaina son pe. Il fit face au tunnel obscur. Des formes noires glissrent vers lui en sifflant. Boln leva sa lanterne dont la flamme dessinait une bulle de lumire jaune autour des trois fugitifs. Acculs au prcipice, ils ne pouvaient pas battre en retraite sous peine de mourir plus srement encore que sous les coups de leurs assaillants. Je ne comprends pas, marmonna le vieillard derrire Erril. Les rares fois o jai crois des gobelins des roches, jai pu menfuir sans problme. Jamais encore ils ne mavaient poursuivi. Ils sont peut-tre devenus plus tmraires au fil du temps, suggra Erril. Il vit quelques silhouettes sapprocher de la lumire qui, tel un bouclier magique, semblait les faire hsiter et les maintenir distance. Lune delles se dtacha du reste du groupe et savana en tranant les pieds. Elle simmobilisa lextrieur du cercle dont elle nosait pas encore franchir la limite. Erril aperut deux yeux rouges luisants et des crocs pointus comme des aiguilles. Il sentit ses poils se hrisser sur sa nuque. La proximit de la crature ressuscitait les terreurs nocturnes de son enfance, celles qui lui faisaient rabattre ses couvertures sur sa tte quand un craquement rsonnait travers la maison. Ils ne tarderont pas attaquer. Vous avez une arme, Boln ? Non, juste ma lumire, rpondit le vieil homme en savanant, sa lanterne tendue bout de bras. Ce brusque mouvement prit le plus audacieux des gobelins par surprise. Un instant, il demeura immobile dans la lumire. Il ntait pas plus haut quune chvre. Sa peau trs blanche avait un aspect cailleux, comme le ventre dun poisson mort. Des scrtions grasses brillaient sa surface. De ses gros yeux rouges, il fixa les trois compagnons sans ciller. Une queue termine par un dard noir fouetta lair derrire lui. Puis il battit en retraite avec un sifflement aigu, exposant des crochets pareils ceux dun aspic. Erril grimaa non parce que le gobelin tait hideux, mais parce que la lanterne de Boln venait den rvler des dizaines dautres qui se massaient dans le tunnel. Mme les murs et le - 265 -

plafond grouillaient de cratures suspendues la pierre effrite par leurs griffes. Le gobelin le plus proche se replia dans lombre. Les autres reculrent contrecur, mais ne dtalrent pas. Que fait-on ? demanda Erril Boln. Ils sont trop nombreux pour que je nous fraie un chemin coups dpe. On ne pourrait pas utiliser la magie pour se tirer de l ? Il se fora ne pas regarder la jeune fille tremblante qui se tapissait derrire son oncle. Non. Elena est sec. Et comme ses homologues masculins, le soleil lui est ncessaire pour rgnrer son pouvoir. Elle ne peut pas nous aider. Dans ce cas, est-il possible de ngocier avec ces cratures ? Je lignore. Les gobelins des roches sont assez fuyants ; ils nont pas beaucoup de contacts avec les humains. Et que sont devenus ceux qui ont eu le douteux privilge de les rencontrer avant nous ? On a retrouv leurs squelettes proprement nettoys. Erril regarda les gobelins savancer trs lentement vers lui et ses compagnons. Il fit signe Elena de se plaquer contre un mur, et Boln de se placer devant elle pour la protger. Il avait besoin de place pour manuvrer. Il leva la pointe de son pe, guettant le moindre signe dune attaque imminente. Les gobelins se dandinaient la lisire de la lumire comme sils attendaient un signal. Ils semblaient dtermins empcher les compagnons de fuir, mais incapables de dcider ce quils devaient faire deux. Que font-ils ? demanda Elena dun ton tonnamment calme. Peut-tre tait-elle trop nave pour se rendre compte de la gravit de la situation, songea Erril. Je ne sais pas, ma chrie, rpondit Boln. Mais dans le doute, mieux vaut ne pas les exciter. ces mots, une vague dagitation parcourut la masse des cratures. Elle commena au fond du tunnel et se propagea vers les trois compagnons, accompagne par des claquements de langue et des sifflements furieux. Erril se tendit, les yeux plisss par la concentration et son - 266 -

pe fermement brandie devant lui. Soudain, un second gobelin jaillit de la foule de ses congnres et pntra dans le cercle de lumire. linstar de son prdcesseur, il fixa Erril de ses gros yeux rouges et agita la queue dans sa direction. Mais dans ses mains minuscules, il tenait un objet tincelant. Il savana prudemment, les bras tendus devant lui comme pour prsenter une offrande au guerrier. Erril recula dun pas en braquant la pointe de son pe sur la crature. Les autres gobelins qui se pressaient dans le tunnel staient tus et immobiliss. Celui qui se tenait devant Erril dplia ses longs doigts, rvlant un morceau de mtal sculpt brillant comme de lor et si gros quil avait besoin de ses deux petites paumes blanches pour le soutenir. Erril hoqueta. Il connaissait cet objet et cette forme. Il savait que a ntait pas de lor, mais du fer forg partir du sang dun millier de mages. Un sicle plus tt, il lavait lui-mme dissimul dans les ruines de lacadmie pour ne pas risquer de se le faire voler durant ses voyages. Ctait la cl de Valloa. Abasourdi, Erril baissa sa garde. Le gobelin en profita pour slancer. Mais au lieu de se jeter sur le guerrier, il le contourna et fona vers le bord du prcipice. Arriv l, il marqua une pause et lui jeta un coup dil par-dessus son paule. Non ! Erril lcha son pe et plongea pour saisir la crature. La cl ne devait pas tre perdue ! Malheureusement, il navait pas ragi assez vite. Le gobelin sauta pieds joints et dgringola dans le vide, serrant toujours contre lui la cl de la cit perdue. Erril se laissa tomber genoux et scruta le gouffre bant qui souvrait devant lui. Seules des tnbres impntrables lui rendirent son regard. Apportez la lanterne ! ordonna-t-il. Regardez, ils sen vont ! sexclama Boln. Erril sautorisa un rapide coup dil en arrire. Les gobelins des roches battaient lentement en retraite dans le tunnel obscur. Une menace de moins, songea-t-il avant de reporter son - 267 -

attention sur le prcipice. Apportez la lanterne ! rpta-t-il. Vite ! Pour quoi faire ? stonna Boln. Filons plutt dici et rebroussons chemin jusqu la surface. Pourtant, il sapprocha dErril. clairez lintrieur de la fosse ! lui enjoignit ce dernier. Le vieillard se pencha en soupirant et tendit sa lanterne audessus du vide. La lumire se dversa dans les tnbres, rvlant une troite saillie rocheuse qui longeait la paroi quelques mtres plus bas. Depuis cette corniche, un escalier grossirement taill senfonait dans le gouffre. la lisire de la lumire, Erril aperut le gobelin qui descendait les marches petits bonds maladroits. Puis lobscurit engloutit de nouveau la crature. Il faut rattraper ce sale crapaud, lana Erril en se relevant et en ramassant son pe. quoi bon ? protesta Boln. Laissez-le partir. Nous devons conduire Elena en scurit. Erril remit brutalement son pe au fourreau. Pour avoir une chance datteindre Valloa et de rcuprer le Journal Sanglant, nous aurons besoin de ce quil porte. Cest la cl qui permet de dverrouiller laccs de la cit. Sans elle, il nous sera impossible de franchir les sorts de protection qui furent jadis tisss autour de Valloa. Nous devons la reprendre. Boln frona les sourcils. Comment les gobelins lont-ils trouve ? Et pourquoi celui-ci nous la-t-il montre avant de senfuir ? Ils nous ont rabattus jusquici, grina Erril en dsignant le tunnel dsormais dsert. Dsormais, ils nont plus besoin de nous pousser en avant : ils savent que nous allons poursuivre la cl. Elena stait approche du prcipice pour le sonder du regard. O veulent-ils nous entraner ? En bas, rpondit Erril dun ton funeste. Kral plongea la suite de Neelahn. Quelle mouche avait bien pu piquer la nyphai dordinaire si calme, si pose ? Quelle vision - 268 -

avait dclench en elle une telle fureur ? La pluie sabattait brutalement sur la petite clairire. Lunique occupant de celle-ci, un homme aussi grand que le montagnard mais aussi mince quun roseau agit par le vent, jeta un coup dil Neelahn et esquissa une moue dsinvolte comme sil ne se demandait que vaguement pourquoi cette femme se prcipitait vers lui en brandissant une dague. Ses cheveux attachs en une longue tresse se paraient de reflets argents que Kral aurait pu attribuer au grand ge si la peau de son visage navait t parfaitement lisse. Mais ses yeux bleus, qui ne se posrent que brivement sur le montagnard, suggraient que le temps avait emport sa jeunesse et son innocence. Il avait un regard extrmement blas. La seule lumire qui brillait entre les arbres manait dun oiseau, un faucon nimb dun halo bleu vif. Perch sur le poignet de linconnu, il parut bien plus indign que lui par lirruption de Neelahn et de Kral. Un cri aigu schappa de son bec comme pour faire cho la rage de la nyphai. Une rafale de pluie gifla Kral. Il cligna des yeux. Durant cette fraction de seconde, loiseau piqua vers Neelahn avec la rapidit dun clair et fit tomber la dague de sa main. La jeune femme stupfaite ne stait pas encore immobilise que dj, il avait regagn son perchoir. Haletante, ses cheveux blonds dgoulinants plaqus en travers de son visage, Neelahn foudroya linconnu du regard. Ta place nest pas ici ! hurla-t-elle par-dessus le rugissement de la tempte. Toi et les tiens navez rien faire en ces contres ! Kral la rejoignit et lui posa une main sur lpaule. Il ne savait pas qui tait cet homme, mais il sen remettait linstinct de la nyphai et lui faisait savoir quil la soutiendrait quoi quil advienne. Il la sentit frmir sous ses doigts comme si ses motions bouillonnaient en elle et menaaient de la faire exploser. Qui est cet homme ? Le connais-tu ? Pas personnellement, rpondit Neelahn. Mais je connais sa race maudite les elphes ! Elle avait crach ce dernier mot telle une insulte en direction - 269 -

de linconnu. Celui-ci ne broncha pas ; il garda le silence comme sil ne comprenait pas leur langue. Lorsquil tendit un bras, Kral se raidit. Mais il se contenta dbouriffer les plumes du faucon de son index. Ce geste parut calmer loiseau, qui replia les ailes et sinstalla plus confortablement sur son perchoir. Je nai jamais entendu parler deux, avoua le montagnard dans un chuchotement, pour une raison quil aurait t bien en peine de sexpliquer. Cest normal. Bien avant que les humains peuplent ces contres, les elphes ntaient dj plus quun mythe englouti par les brumes de locan du Couchant. Dans ce cas, comment se fait-il que tu les connaisses ? Les arbres ont la mmoire longue. Nos racines les plus anciennes taient encore jeunes au temps o les elphes arpentaient les contres du Couchant. Les vnrables koakona chantaient la guerre que les elphes avaient dclenche et la trahison dont ils staient rendus coupables. Mais ils se sont tus depuis longtemps, rpliqua linconnu dune voix aussi cristalline que le tintement dun carillon. Son regard tait toujours braqu sur le faucon, sa tte lgrement incline sur le ct comme sil tudiait la posture de loiseau. cause de vous ! cracha Neelahn. Linconnu haussa les paules. Vous nous avez dtruites. Des larmes montrent aux yeux de la nyphai. Non, vous vous tes dtruites toutes seules. Pour la premire fois, une lueur de colre tincela dans les yeux bleus de lelphe, tel un orage clatant dans un ciel estival. Il pivota vers les nouveaux venus. Ses pommettes hautes saillaient dans son visage blme. Kral pressa lpaule de Neelahn comme pour contenir la rage qui enflait en elle. Par le contact de sa main, il percevait laccent de vrit dans les paroles de la nyphai. Celle-ci tait convaincue de la culpabilit des elphes. Mais il avait galement limpression que linconnu ne mentait pas, quil croyait en linnocence des siens. - 270 -

La tempte qui faisait rage au-dessus deux semblait presque paisible compare laffrontement immobile dont la clairire tait le thtre. Kral fut le premier briser le silence tendu. Je ne comprends pas. Que sest-il pass entre vos deux peuples ? Neelahn se tourna vers lui. Jadis, les arbres esprits de ma fort natale, les koakona, poussaient partout dans louest de ce continent. Ils recouvraient les contres du Couchant depuis les pics des Dents jusquaux rivages de locan. Les nyphai taient vnres en tant quesprits des racines et de la terre. Et nous partagions nos dons sans compter. Linconnu ricana. Vous traitiez toutes les autres races comme des instruments destins servir la croissance de vos prcieux arbres. Votre rgne tait une tyrannie. Mensonge ! Au dbut, nous navons pas ralis quel point votre expansion tait nuisible. Nous vous avons aides avec notre vent et notre lumire. Puis nous avons peru la corruption que vous propagiez, le dsquilibre naturel que vous provoquiez : marcages asschs, rivires dtournes de leur cours, montagnes rases Votre dveloppement obsessionnel tait en train danantir la diversit et la beaut de la vie. Aussi avonsnous cess de vous prter nos dons et tent de faire entendre raison vos anciennes. Mais nous avons t injuris et chasss de nos contres natales. Et avant de partir, vous nous avez maudites ! Vous avez sem les graines de la Pourriture aux quatre vents et condamn les koakona. Nos arbres se sont fltris et se sont mis mourir. Bientt, il nest plus rest quun petit bosquet protg par la nouvelle magie de la race humaine. Vous nous avez dtruites ! Certainement pas ! Toute vie nous est prcieuse, la vtre y comprise. Ce nest pas nous qui avons maudit vos arbres et dclench la Pourriture : cest la Terre elle-mme. Elle sest rebelle contre vous pour protger la diversit de sa faune et de sa flore. Nous ne sommes pour rien dans ce chtiment. Kral vit Neelahn carquiller les yeux. La raison et la rage se - 271 -

livraient un duel froce dans son regard. Tu mens, dit-elle. (Mais cette fois, lombre dun doute perait dans sa voix. Elle se tourna vers Kral.) Il ment, nest-ce pas ? Le montagnard secoua la tte. Il est de bonne foi. Il croit en ce quil dit. Ce qui ne signifie pas que ce quil dit soit vrai. Neelahn porta les poings ses tempes comme pour craser le doute que lelphe venait de semer dans son esprit. Alors, pourquoi tes-vous revenus ? Aprs nous avoir bannis, vos anciennes placrent des glyphes lmentaux sur ces contres pour nous tenir il lcart de leurs rivages. la mort du dernier koakona, la puissance des glyphes sest estompe, et les chemins ferms jusque-l se sont rouverts. Aussi ma-t-on envoy ici. Pourquoi ? senquit Kral. Pour reprendre ce que nous avions perdu, ce que nous avions t forcs dabandonner derrire nous. De quoi sagit-il ? demanda Neelahn, souponneuse. Nous navons rien conserv qui vous appartienne. Mais si, susurra lelphe. Vous lavez cach dans cette valle qui porte toujours le nom que nous lui avons attribu il y a bien longtemps Nidiver. Quoi ? sexclamrent Kral et Neelahn en chur. Lelphe leva le bras sur lequel son faucon tait perch. Va chercher ce que nous avons perdu. Loiseau prit son envol. Tel un rayon de lune, il jaillit de son poignet et transpera les tnbres dtrempes de la clairire. Va chercher notre roi.

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LIVRE QUATRIME CLAIR DE LUNE ET MAGIE

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Tolchuk tranait derrire les autres, la tte rentre dans les paules et le dos courb pour se protger contre la pluie. Lorage avait clat ds quils avaient quitt les montagnes et pntr dans la fort en bordure des plaines. Des lances de foudre zigzaguaient dans le ciel nocturne, illuminant les tnbres de brves explosions aveuglantes. la faveur de lune dentre elles, Tolchuk aperut Mogweed et Fardale plus loin sur le chemin. Malgr la tempte rugissante, les deux silura avaient adopt une allure rapide. La fort tait leur lment naturel ; mme sil ne sagissait pas de leur sylve natale, la familiarit du sous-bois touffu et des branches qui tissaient une vote feuillue au-dessus de leurs ttes insufflait une vigueur nouvelle leurs membres. En dpit de sa patte blesse, le loup filait entre les arbres tandis que Tolchuk, accabl par de violentes quintes de toux et par un nez dgoulinant de morve, avait de plus en plus de mal suivre ses compagnons. Il rvait de sa caverne bien sche et dun feu brlant dans le foyer familial. De lavant-bras, il essuya son nez vif. La premire tempte hivernale avait toujours annonc le Sulachra, la crmonie des morts durant laquelle les ogres brlaient du crottin de chvre sch pour honorer les esprits de leurs disparus. Tolchuk se reprsenta la fume doucetre qui bouillonnait dans les cavernes de sa tribu et les femelles qui agitaient des ventails en feuilles de tokatoka pour la projeter dehors. La foudre tait cense ouvrir dans le dme du ciel des fissures qui permettaient la fume de passer dans lautre monde et de faire savoir aux dfunts quon se souvenait deux dans celui-l. Il se demanda qui effectuerait le Sulachra pour son pre en son absence. Si aucune fume ne slevait jusqu - 274 -

lui, Lenchuk penserait-il quon lavait oubli ? Tandis que Tolchuk ngociait laborieusement les mandres du chemin, le battement de sa sacoche contre sa cuisse lui fit soudain prendre conscience dune affreuse ralit. Il sarrta, posant une main en coupe sur le renflement form par le Cur des Ogres, et se souvint des paroles de la Triade. Les esprits des morts celui de son pre y compris navaient pas pu passer dans lau-del. Ils taient toujours l, prisonniers de la pierre ! cette ide, un vide bant souvrit dans la poitrine de Tolchuk. Le Sulachra ntait quune mascarade ! La fume navait jamais atteint les narines frmissantes des dfunts, pour la bonne raison que ceux-ci taient rests clous dans ce monde. Sa main retomba mollement. loccasion du Sulachra, toutes les tribus ogres observaient une trve de quelques jours pour rendre hommage leurs morts. Ctait une priode de paix et de contemplation, un bref rpit au milieu des incessantes guerres tribales, une grce qui unissait momentanment tous les reprsentants de leur peuple. prsent, Tolchuk savait que a ntait quun leurre, et la beaut de cette communion tait jamais perdue pour lui. Il avait encore perdu une fraction de son identit ogre. Il scruta la fort sombre qui stendait devant lui. Il avait encore tant de chemin parcourir ! Quapprendrait-il dautre durant sa qute ? Qui deviendrait-il ? Comme pour se moquer de ses tourments, un clair dchira le sombre plafond du monde. Dans sa lumire, Tolchuk ralisa quil avait perdu Mogweed et Fardale. Ses compagnons de voyage avaient disparu entre les troncs noirs et ruisselants. Seul parmi les arbres, il eut limpression dtre lunique crature vivante un millier de lieues la ronde. Entre les grondements de tonnerre, la fort redevenait silencieuse lexception du martlement de la pluie sur les feuilles et du sifflement du vent travers les branches. Aucun oiseau nocturne ne chantait, aucune grenouille ne coassait. Tolchuk sessuya le nez et renifla bruyamment comme pour dire : Je suis l, moi. Je ne suis pas mort. Il se remit en marche. peine avait-il fait un pas quil vit une lueur clore parmi la vgtation sur sa droite. Comment - 275 -

Mogweed et Fardale avaient-ils pu prendre autant davance ? Les jambes aussi lourdes que les troncs qui lentouraient, Tolchuk rectifia sa trajectoire pour se diriger vers la lumire. Ces bois humides perturbaient son sens de lorientation. Tel un lot dans une mer dchane, la lueur devint son phare. Les yeux fixs sur elle, il avana en tranant les pieds. La fort dserte allumait en lui un dsir brlant de voir dautres gens, de se prouver que les tnbres navaient pas englouti toute vie hormis la sienne. Il se demanda comment ses compagnons pouvaient apprcier cet univers ferm et exigu dont la touffeur le faisait suffoquer. Il tait habitu contempler des horizons dgags sur un millier de lieues, des pics enneigs qui se dressaient perte de vue. Ici, ctait tout juste sil pouvait tendre le bras pour empcher les branches de le gifler, tout juste sil y voyait plus loin que le bout de son nez. Mme le tunnel qui conduisait la chambre des esprits ne lui avait pas donn une telle sensation de confinement. Tolchuk remarqua quil se rapprochait de la lumire. Mogweed et Fardale avaient d faire halte. Avec un peu de chance, ils auraient trouv un endroit abrit pour attendre la fin de lorage. Outre son dsir de compagnie, la perspective de se mettre au sec lui fit allonger le pas. Bientt, il repra un mouvement au sein de la lueur. Son cur se rjouit : il ntait plus seul. Comme la lumire enflait momentanment, il distingua trois silhouettes sombres que dcoupait un clat bleut. De surprise, il faillit trbucher. Trois ? Mogweed et Fardale avaient donc rencontr quelquun ? Soudain, la lueur fusa en diagonale tel un trait dazur dcoch vers le ciel. Tolchuk simmobilisa. Peut-tre vaudrait-il mieux quil reste cach. Dun autre ct, ses compagnons avaient pu tomber sur un brigand, un maraudeur. Tolchuk ne savait pas viter les embches de la fort ; sans le fracas de la tempte, il se serait dj fait reprer. Sapprocher furtivement pour jauger la situation tait au-del de ses comptences : les feuilles mortes et les brindilles cassantes qui recouvraient le sol trahiraient forcment sa prsence. Les ogres recouraient rarement la dissimulation ou la ruse ; pour se dfendre comme pour attaquer, ils sen - 276 -

remettaient la plupart du temps la force brute. Et mme si Tolchuk ntait quun demi-sang, il avait bien intgr ce mode de fonctionnement. Aussi opta-t-il pour la seule solution qui se prsentait un ogre. Il sessuya le nez, emplit ses poumons dair humide et slana en une course bondissante qui lui avait permis de surprendre bien des chvres des montagnes par le pass. La rapidit des ogres tait lunique caractristique trompeuse de leur race. Peu de cratures ralisaient quelle vitesse ils pouvaient se dplacer en cas de besoin. Et comme les chvres des montagnes, elles ne survivaient jamais assez longtemps pour prvenir leurs congnres. Bien quaccompagne par un vacarme de craquements, son irruption fut assez soudaine pour surprendre les occupants de la clairire. Trois visages bahis se tournrent vers lui. Aucun deux nappartenait ses compagnons. Tout ses penses solitaires, Tolchuk navait mme pas envisag quun autre groupe de voyageurs puisse se tapir dans la fort. Il se figea devant les inconnus qui le fixaient, les yeux carquills. Le plus grand, presque aussi massif quun ogre, tenait une hache dans son poing. Prs de lui, une minuscule femelle blonde hoqueta et porta une main sa bouche. Un peu plus loin, un homme trs mince dont le corps semblait tir jusquau point de rupture dtaillait le nouveau venu avec un tonnement presque comique. On aurait dit que ses sourcils cherchaient grimper le plus haut possible sur son front pour se mettre labri dans sa chevelure argente. Il fut le premier se ressaisir. Une moue dsinvolte et un lger affaissement de ses paules apprirent Tolchuk quil ne le considrait pas comme une menace. Tendant un doigt vers lui, il lana dune voix musicale : On dirait que je ne suis pas le seul mtre aventur loin de chez moi par cette nuit de tempte. Alors, Tolchuk sentit son cur faire un bond en avant. Tels des crochets profondment plants dans sa poitrine, la sanguine niche contre sa cuisse exerait une irrsistible traction sur lui. Elle le prvenait que cette rencontre ne devait rien au hasard. Qui tes-vous ? demanda-t-il dans la langue commune. - 277 -

Le colosse et la petite femme blonde parurent surpris quil soit dou de parole. Leur compagnon, en revanche, ne sembla nullement impressionn. Qui tes-vous ? rpta Tolchuk. Dun geste nonchalant, lhomme aux cheveux dargent dsigna lensemble de leur groupe. Des quteurs, comme toi. La sorcire nous attire tels des papillons vers une flamme. Perplexe, Tolchuk se frotta le nez. Je ne comprends pas. Quelle sorcire ? Son interlocuteur eut un sourire sans joie. Celle qui va dtruire nos mondes. Mogweed tait accroupi prs de louverture flanc de colline. Lentre de lancien tunnel tait demi masque par un boulis recouvert de mousse. Les racines dun chne rabougri qui poussait un peu plus haut dans la pente traversaient le plafond et pendaient devant le trou tels les barreaux dune cellule. en juger par la taille de larbre et lpaisseur du lichen, ce passage devait tre aussi ancien que la fort. Mogweed remarqua que toute la valle semblait jonche de ruines dalles effrites et tronons de murs effondrs. Peuttre sagissait-il dune mine abandonne. Il avait entendu dire que les Dents taient caries par une multitude de galeries ouvrant sur des gisements dor et de pierres prcieuses. cette pense, il se rapprocha de louverture et se pencha pour en scruter lintrieur. Il frona le nez. Le tunnel empestait les excrments danimaux et le musc dours. Mais lodeur devait tre trs ancienne, car le rideau de racines tait trop dense pour livrer passage un plantigrade. Fardale avait dj eu beaucoup de mal se glisser au travers. Si aucun prdateur ntait tapi l-dedans, ce tunnel ferait un parfait abri o attendre la fin de lorage, songea Mogweed. Il entendit son frre renifler dans les profondeurs obscures. Tu as trouv quelque chose ? appela-t-il. videmment, Fardale ne pouvait pas lui rpondre. Un contact visuel, les yeux dans les yeux, tait ncessaire pour - 278 -

communiquer par tlpathie la manire des silura. Mais le son de sa propre voix dissipa lapprhension qui enveloppait son cur telle une toile daraigne tandis quil se recroquevillait parmi des arbres inconnus. Quelques instants plus tt, il aurait jur avoir entendu un cri non loin. Mais le tonnerre et la pluie lavaient trs vite englouti, et prsent, il se demandait si ses oreilles ne lui avaient pas jou un tour. Ce ntait sans doute que le hurlement du vent Et o tait donc pass logre ? Mogweed fut un peu choqu dprouver de linquitude. Labsence de cette crature massive, capable de le casser en deux comme une vulgaire brindille, aurait d le soulager. Mais il avait compris que Tolchuk ne lui voulait pas de mal, et dans cette fort sombre dont il ignorait les dangers, le visage disgracieux de logre et t un spectacle bienvenu. Il se releva et, la faveur dun clair, tudia le paysage alentour. Il stait rendu compte que Tolchuk se laissait distancer. Lhumidit ambiante lavait rendu malade, et au fil des jours, son tat navait fait quempirer. Une journe de repos prs dun bon feu, dans un abri bien sec voil ce dont ils avaient tous besoin. Ajustant sa veste de toile huile, Mogweed saccroupit de nouveau prs de louverture pour guetter la rapparition de son frre. Par chance, les perceptions aiguises du loup lui avaient permis de dcouvrir ce tunnel. Comme il se penchait pour saisir une racine et sonder les tnbres, une petite flaque de pluie qui stait forme sur son col glissa le long de son cou. Frissonnant de la tte aux pieds, il sexclama dun ton irrit : Fardale ! Dpche-toi de revenir avant que je gle sur place ! Soudain, un clair dchira lobscurit derrire lui. La lumire se reflta sur une paire dyeux distante dune longueur de bras tout au plus. Avec un cri aigu, Mogweed se rejeta en arrire. Alors quil atterrissait sur son sant dans une flaque glace, il ralisa que les prunelles taient ambres et les pupilles, fendues. Ces yeux taient ceux de son frre. Il regarda Fardale passer son museau entre deux racines. Si un loup tait capable dexprimer de lamusement, ctait bien - 279 -

celui-l. Fardale, espce de bouse moisie ! sexclama Mogweed en se relevant dun bond, la colre et lembarras lui faisant oublier quil tait frigorifi. On ne saute pas sur les gens sans prvenir ! Une lueur ironique salluma dans les yeux de son frre. Lhirondelle affame qui se focalise sur un ver de terre se fait manger par un faucon. Peut-tre, mais je nai ni ta vue perante, ni ton odorat. Les perceptions des humains sont pitoyables ; je ne comprends mme pas quoi leur servent leurs yeux et leur nez. Cest juste un gaspillage de place sur leur figure. (En grimaant, Mogweed essuya le fond de son pantalon macul de boue.) Alors ? On peut y aller ? Une image se forma dans sa tte tandis que Fardale sextirpait du tunnel. Un nid capitonn de plumes sches et perch trs haut dans la fourche dun arbre. Boitillant sur sa patte blesse, le loup le rejoignit. Mogweed soupira. Enfin, je vais pouvoir me rchauffer et faire scher ces vtements. Jai limpression dtre n tremp. Fardale le fixa et lui envoya une autre projection mentale limage de Tolchuk. Je ne sais pas o il est. Mais si nous allumons un feu, la lueur des flammes devrait le guider jusqu nous. Le loup se dandina et inclina la tte sur le ct, comme sil envisageait de planter l son frre pour partir la recherche du lambin. Il finira bien par arriver, dit trs vite Mogweed, nerveux lide de se retrouver seul une fois de plus. Et puis, je ne vois pas bien quel genre de prdateur pourrait menacer un ogre. Ses paroles parurent rassurer le loup, mais celui-ci continua scruter le paysage alentour. Satisfait, Mogweed lana son paquetage entre les racines et, force de se tortiller en tous sens, parvint suivre le mme chemin. lintrieur du tunnel, il fut accueilli par un tapis daiguilles de pin et de feuilles dtrempes qui lui montait jusquaux chevilles. Grimaant, il se baissa pour ramasser son paquetage demi enfoui dans ce bourbier. Tandis quil le secouait, il - 280 -

entendit un grondement sourd lextrieur. Il crut dabord que ctait le tonnerre, puis ralisa que son frre lavertissait dun danger. Il pivota juste temps pour voir une trane de lumire jaillir entre deux collines et filer droit vers son frre telle une flche enflamme. Le museau en lair, Fardale la regarda approcher en grognant. Quest-ce que a peut bien tre ? M par sa curiosit, Mogweed se rapprocha de louverture. Soudain, la trane de lumire inflchit sa trajectoire vers lui. Il battit prcipitamment en retraite alors que loiseau tincelant dont il distinguait dsormais la silhouette plongeait vers son visage, prcd par le cri aigu qui schappait de son bec grand ouvert. Mogweed se jeta plat dos dans la fange. La crature fusa entre deux racines et sengouffra dans le tunnel. Avec un glapissement, il se couvrit la tte de ses bras replis. Loiseau battit des ailes et le survola en lui raflant le dos de la main avec ses serres. Puis il sabma dans les profondeurs obscures du souterrain. Hbt, Mogweed se redressa. Fardale le rejoignit et suivit des yeux la lueur qui sloignait. Quand elle eut disparu au dtour dun virage, il pivota et renifla la main corche de son frre. Mogweed naurait su dire sil le faisait par compassion ou simplement pour simprgner de lodeur de loiseau. Il sentit le souffle tide et lhumidit de la truffe du loup sur sa peau. Satisfait, Fardale scarta de lui et senfona en trottinant dans le tunnel. O vas-tu ? protesta Mogweed. Son frre lui jeta un coup dil par-dessus son paule. Une louve accroupie protge sa porte contre le serpent dissimul dans lherbe. Et il slana sur les traces de loiseau brillant. Attends ! cria Mogweed. Fardale ne ralentit mme pas. Bientt, Mogweed se retrouva seul. Il tait labri de la pluie, et en scurit relative derrire le rideau de racines. Pourtant, son sang rugit dans ses tympans comme il tendait loreille pour capter le bruit des pas de son frre. Instinctivement, il porta ses mains sa gorge vulnrable. Ltranget de loiseau lavait effray. Mogweed tait familier - 281 -

avec la plupart des cratures ailes qui vivaient dans les contres du Couchant, mais jamais il nen avait vu de semblable. Celle-ci pouvait appartenir une espce courante sur le territoire des hommes. Pourtant, quelque chose lui disait quelle navait pas davantage sa place ici. Sa prsence dans cette fort semblait incongrue, comme si elle appartenait un autre monde. Pendant que Mogweed attendait en sinterrogeant sur les origines du volatile, la tempte faiblit et le crpitement de la pluie sapaisa. Au moins le plus gros de lorage tait-il pass. Puis le silura capta un nouveau bruit. Peut-tre avait-il toujours t l, masqu par le fracas du tonnerre, ou peut-tre venait-il juste de dmarrer. Il nmanait pas du dehors, mais des profondeurs du tunnel lendroit o loiseau et Fardale avaient disparu. Les poils de Mogweed se hrissrent sur ses bras. Les dernires paroles de son frre rsonnrent dans sa tte avec laccent sinistre dun augure. Une louve accroupie protge sa porte contre le serpent dissimul dans lherbe. Le bruit un sifflement qui enflait et retombait comme si le souterrain luimme respirait rampait vers lui tel un millier de reptiles invisibles. Soudain, un hurlement perant se fit entendre. Ctait un hurlement de douleur. Un hurlement que Mogweed connaissait bien. Celui de Fardale. Un silence profond lui succda, pesant sur le cur du silura telle une pierre. Je ne sais rien de cette sorcire, dit Tolchuk en dvisageant chacun des trois inconnus qui lui faisaient face. En toute logique, le colosse la hache aurait d retenir son attention. Mais ctait le grand homme mince aux cheveux argents qui lui inspirait le plus de mfiance. Son rictus moqueur semblait le mettre en garde contre un danger bien plus redoutable que nimporte quelle lame. Vos histoires ne me concernent pas, ajouta-t-il. Je vous souhaite une bonne fin de voyage. Il recouvrit ses crocs de la main en un geste typiquement - 282 -

ogre, destin montrer que ses intentions taient pacifiques mme sil doutait fort que ses interlocuteurs le comprennent. Puis il recula sans baisser sa garde. Attends ! scria la petite femme, luttant pour surmonter sa frayeur initiale. (Elle carta les mches de cheveux dgoulinants qui lui tombaient devant la figure.) La nuit est sombre et pleine de dangers. Ces bois ne sont pas srs. Tolchuk la vit jeter un bref coup dil au grand homme mince comme pour ponctuer son avertissement. Il marqua une pause. Des cratures malfiques rdent dans les parages, ajouta la femme. Elles cherchent des amis nous. Sois prudent. Tolchuk pensa ses propres compagnons qui dambulaient dans la fort en toute insouciance. Moi aussi, jai des amis dans le coin, dit-il lentement. Quelle sorte de ? Soudain, un hurlement perant rsonna par-dessus le clapotis de la pluie. Tous les regards se tournrent dans la direction do il provenait. Aussi brusquement quil avait dchir lobscurit, le son se tut. Des loups, grommela le colosse. Non, cest lun de mes amis, le dtrompa Tolchuk, qui avait reconnu la voix du silura. Fardale sest fait attaquer. Je dois lui porter secours. Il fit mine de slancer, mais le colosse le retint. Un instant, dit-il en brandissant sa hache. Si tu veux bien de moi, je vais taccompagner. Lagresseur de tes amis est peuttre lune des infmes cratures que nous avons entranes notre poursuite. Si tel est le cas, tu auras besoin de mon aide. Oui, approuva la petite femme. Kral a raison. Permets-moi galement de taccompagner. Non, Neelahn, protesta le colosse. Cest trop dangereux. Cette nuit, je ne serai en scurit nulle part dans ces bois. Je viens avec vous. Tolchuk regimbait accepter leur assistance, mais il navait pas le temps de discuter avec eux. Sans un mot, il se dtourna et sen fut vers la source du hurlement. Il nota que le grand homme mince leur embotait le pas. - 283 -

Neelahn le remarqua aussi. Tu nes pas le bienvenu, elphe, cracha-t-elle. Suis ton chemin malfique et laisse-nous tranquilles ! Oh, je nai pas lintention de vous prter main forte, susurra linterpell. Il se trouve simplement que mon faucon de lune est parti dans cette direction. Tu te berces dillusions. Aucun roi de ton peuple ne demeure en ces contres. Cest ce que ton peuple a toujours prtendu. Taisez-vous ! aboya Kral. force de vous chamailler, vous allez finir par nous faire reprer. partir de maintenant, je ne veux plus entendre un mot ! Tolchuk adressa un remerciement muet au colosse. Pourquoi toutes ces races taient-elles si bavardes ? Faute de compagnon qui parler, Mogweed se lanait souvent dans de pnibles monologue ; comme sil chrissait le son de sa propre voix. Vaguement inquiet pour lui et pour Fardale, Tolchuk entrana le reste du groupe vers une crte. Il la franchit et sengagea dans une pente abrupte difficile ngocier. Par chance, des tas de pierres effrites jonchaient le sol, offrant des prises parmi le tapis de boue et de feuilles dtrempes. Arriv au fond dune petite cuvette, Tolchuk hsita. Il lui avait sembl que le hurlement provenait dun endroit tout proche, mais la fort perturbait ses perceptions. O devait-il chercher ? Soudain, un mouvement attira son attention. Tournant la tte, il aperut Mogweed qui se dbattait parmi les racines dun gros chne comme si larbre sefforait de limmobiliser. Puis il reconnut la gueule noire caractristique dune caverne dont le silura tentait de sextirper reculons. Le paquetage quil tranait sur le sol saccrocha un obstacle invisible et lui chappa des mains. Son lan le fit pivoter vers les nouveaux venus. Apercevant les inconnus masss derrire Tolchuk, il sursauta et battit prcipitamment en retraite. Logre savana. Naie pas peur, Mogweed. Ces gens ne te veulent pas de mal. - 284 -

Le silura dglutit plusieurs reprises, comme sil essayait de librer sa langue. Dun bras tremblant, il dsigna lentre de la caverne. Far Fardale a des ennuis. Je lai entendu crier, acquiesa Tolchuk. Que sest-il pass ? O est ton frre ? Un oiseau Un maudit oiseau nimb de lumire la entran dans les profondeurs du tunnel. Le faucon de lune ! sexclama Neelahn dun ton indign. Ctait loiseau de lelphe. Vous voyez ? Je vous avais bien dit quon ne pouvait pas lui faire confiance ! Mon familier na pas attaqu votre ami, contra le grand homme mince. moins que celui-ci ait t assez stupide pour le menacer. Comme tous les elphes, il est simplement entran survivre. Tolchuk pivota vers ses compagnons. Les yeux plisss, Neelahn foudroyait lelphe dun regard haineux. Mais avant quelle puisse riposter, le colosse nomm Kral gronda : Je me fiche de vos querelles ancestrales. (Il braqua un index sur lelphe.) Toi ! Dis-nous ce quil y a dans ce tunnel. Et Une main blanche et fine se leva vivement pour linterrompre. Tout dabord, je mappelle Mric Mric de la Maison toile-du-Matin. Et jignore tout de ce tunnel. Mon faucon suit la piste de notre roi perdu. Cest lui qui a choisi cette route souterraine, pas moi. Il ment ! cracha Neelahn. Je ne vois pas pourquoi jessaierais de vous embobiner, rpliqua froidement Mric. Il se dirigea vers lentre du tunnel grandes enjambes dcides. Mogweed scarta dun bond. Comme Tolchuk, il percevait le danger palpable qui manait de lelphe. Pourtant, logre embota le pas Mric. Il se sentait responsable de Fardale. Si le silura tait en difficult, ctait partiellement sa faute. Il naurait pas d se laisser distancer. Sil tait rest avec les deux frres, peut-tre aurait-il pu les protger. Peu de cratures taient capables de franchir les - 285 -

dfenses dun ogre. Devant lui, Mric se plia en deux et se faufila souplement entre les racines. Tolchuk ralisa quil ne pourrait pas en faire autant. Il tenta den arracher quelques-unes, mais mme un ogre ne pouvait rien contre la prise dun chne plusieurs fois centenaire sur son sol natal. Entre les racines, il vit Mric sortir une pierre de sa poche et la frotter entre ses paumes, puis souffler dessus comme pour raviver une braise mourante. Une lumire verdtre jaillit de la pierre. Mric leva celle-ci bout de bras et disparut dans le tunnel. Tolchuk sentit une prsence dans son dos. Linstant daprs, la voix du colosse rsonna son oreille. Je vais nous ouvrir un passage. Il scarta pour laisser Kral la place de manuvrer sa hache. Arrte ! (Neelahn bondit en avant et, de sa main minuscule, carta la lame que brandissait son compagnon.) Cet arbre na fait de mal personne. Avec une expression respectueuse, elle posa ses paumes sur les racines et, aprs avoir inclin la tte, les carta aussi facilement que si elle rabattait le rideau de cuir masquant lentre de la caverne dun ogre. Tolchuk, qui venait dprouver leur robustesse, fut impressionn par le pouvoir contenu dans les mains de cette femme minuscule. Il ne fut pas le seul. Mogweed, qui se tapissait derrire lui, poussa un grognement de surprise. Une nyphai, souffla-t-il, merveill. Je croyais quelles taient toutes mortes depuis longtemps. Personne ne releva sa phrase, mais Tolchuk vit le silura plisser les yeux et jauger la petite femme blonde du regard. Neelahn, lana Kral, tant donn ton opinion sur lelphe, peut-tre vaudrait-il mieux que tu retournes auprs de Rockingham. Logre et moi pouvons rgler ce problme seuls. Sa compagne fit mine de protester, mais il enchana : Et puis, a fait un moment que nous lavons laiss. Ses poignets doivent commencer lui faire mal. Tolchuk ignorait qui tait ce Rockingham dont parlait Kral, mais largument parut avoir raison des rticences de Neelahn. - 286 -

Les bois ne sont pas srs pour une femelle seule, intervintil, surpris par linquitude quil ressentait pour la nyphai. Merci de te proccuper de ma scurit, rpliqua froidement Neelahn, comme sil lavait offense sans le vouloir. Mais dans la fort, je nai rien craindre. Mogweed jeta un coup dil lentre du tunnel. Je Je peux laccompagner pour la protger, balbutia-t-il. Avant que quiconque puisse lui faire remarquer quil semblait avoir bien plus peur quelle, Kral hocha la tte. Trs bien. La question est rgle. Pli en deux, il franchit le rideau de racines cartes et senfona dans le passage obscur. Tolchuk le suivit, le dos courb et un poing appuy sur le sol. Soyez prudents, lana Neelahn derrire eux. Et prenez garde lelphe ! Craignant de linsulter de nouveau, Tolchuk ne rpondit pas. Bientt, la maigre lueur du clair de lune sestompa derrire les deux colosses, cdant la place des tnbres que mme la vision dun ogre avait du mal percer Tolchuk entendait son compagnon grogner chaque fois quil heurtait un obstacle dans le noir. Mric et sa lumire ne doivent plus tre trs loin devant nous, dit Kral en marquant une pause pour masser son tibia meurtri. Tolchuk garda le silence. Un bourdonnement tnu, presque imperceptible, lempchait de se concentrer sur les propos de Kral. Ne sachant pas si le bruit venait du tunnel ou de lintrieur de sa tte, il se cura les oreilles du petit doigt. Puis Kral se remit en marche, et le raclement de ses bottes sur la pierre oblitra le bruit. Tolchuk le suivit en tendant loreille. la sortie dun tournant, le bourdonnement devint si fort que mme les pas de son compagnon ne purent plus le masquer. Kral sarrta, intrigu. Tu entends ? chuchota-t-il. prsent, Tolchuk distinguait une lueur sourde langle du virage suivant. Oui, et je vois de la lumire, dit-il tout bas, en tendant le - 287 -

doigt. Kral savana en prenant bien garde lever les pieds pour ne pas faire de bruit. Tolchuk tenta de limiter, mais ses griffes refusrent de cooprer et cliquetrent sur la pierre telles les pattes dun crabe des roches. Comme ils atteignaient le tournant, la lumire sintensifia. Sa source se dirigeait vers eux. Quelquun approche, souffla Kral. Tu crois que cest Mric ? Tolchuk navait pas plus tt fini de poser sa question quune petite pierre brillant dune lumire verdtre roula vers eux et vint rebondir sur la botte de Kral. Cest celle de lelphe. Kral se pencha et la ramassa. Il lexamina un instant, puis la passa Tolchuk. Autour deux, le bourdonnement stait chang en sifflement. Kral dsigna une tache la surface phosphorescente de la pierre. Du sang.

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Le hurlement qui se rpercutait depuis lautre ct du gouffre fit sursauter Elena. Mme oncle Boln parut branl ; il marmonna quil ny avait plus de loups dans cette rgion depuis une ternit. Le son aigu fendit le sifflement des gobelins des roches tel un couteau projet travers une nappe de brouillard et vint se planter dans le cur de la jeune fille, crevant le rservoir de sa dtermination. Incapable de senfoncer davantage dans le prcipice, elle se figea sur les marches. Des visions de cratures tortures et de crocs dchiquetant de la chair dansaient dans sa tte. Tremblant de tout son corps, elle carquilla les yeux pour percer les tnbres qui lenveloppaient. Elle sattendait voir des griffes en jaillir dun instant lautre pour lattirer dans une obscurit avide qui jamais ne la restituerait la lumire du jour. La lanterne de son oncle ne pouvait pas grand-chose contre une noirceur si touffante. Une main se posa sur lpaule dElena. Fais attention, ma chrie. (Boln la tira vers lui, lcart du vide.) Le temps finit par affaiblir mme la pierre. Le bord des marches nest pas solide. Si lgre que tu sois, il risque de seffriter sous tes pieds. Reste prs du mur. Elena se rapprocha prudemment de la paroi. Erril stait immobilis quatre marches plus bas, face au gouffre. La lumire vacillante de la lanterne projetait des ombres dansantes sur son visage ; elle lui donnait lapparence dun crne dnud et grimaant, aux yeux enfoncs dans leur orbite et aux lvres mortes. Elena frissonna. Puis la flamme se redressa, restituant Erril son expression habituelle de mfiance la fois tendre et bourrue. - 289 -

Erril surprit le regard de la jeune fille. Nous devons nous dpcher si nous voulons rattraper notre voleur. Oncle Boln acquiesa. Le guerrier pivota dun quart de tour et recommena descendre, la pointe de son pe braque devant lui. Mon oncle, chuchota Elena en restant tout prs de lui et de sa lumire, si Erril a raison et si les gobelins cherchent vraiment nous entraner par l, que peuvent-ils bien vouloir de nous ? Dans sa poitrine, la crainte quelle avait du mal contenir se tortilla et parvint schapper. Aprs tout ce qui lui tait arriv depuis le coucher du soleil, la veille, elle devinait sans peine la rponse sa propre question. La lueur dinquitude qui brilla dans les yeux de son oncle ne fit que confirmer ses soupons. Ctait elle que les gobelins dsiraient. Mais bien entendu, Boln ne voulait pas effrayer sa nice. Qui peut lire dans les penses de ces cratures qui nont jamais vu le soleil ? Ils doivent juste vouloir samuser nos dpens. Ce sont des voleurs et des roublards notoires. Mme si elle ne le croyait pas du tout, Elena hocha la tte. Oncle Boln navait pas besoin quelle ajoute son inquitude. Dglutissant pour ravaler le nud qui bloquait sa gorge tel un croton de pain sec, elle lui adressa un faible sourire. Le vieillard la poussa doucement devant lui. Un peu plus bas, Erril stait arrt la lisire de la lumire comme au bord dun ocan de tnbres. Son visage tait tourn vers eux, et une expression tonne plissait ses traits dordinaire si lisses. Mais ses yeux ne les regardaient pas : ils fixaient un point par-dessus la tte dElena. Quelque chose approche, dit-il en dsignant, de la pointe de son pe, lobscurit derrire la jeune fille. ces mots, la crainte tapie dans la poitrine dElena sagita de plus belle. Elle pivota en mme temps que son oncle. Un il brillant trouait les tnbres. Il descendait lentement, oscillant de droite et de gauche comme sil cherchait quelque chose. Qui ? commena oncle Boln. Dun sifflement, Erril lui intima le silence. - 290 -

Un instant, lil de lumire simmobilisa au milieu du rideau dobscurit. Puis il fona droit sur eux. Aussi furtif quun fantme, Erril se glissa prs dElena et la poussa derrire lui. Les trois compagnons reculrent jusquau mur. Protge par les deux hommes, Elena frmit et se plaqua contre la roche. Quelle nouvelle horreur allait encore sabattre sur elle ? Puis la lumire les atteignit, et la jeune fille hoqueta non de terreur, mais dmerveillement. Un oiseau nimb dune radiance bleute, couleur de soleil se refltant sur de leau, planait vers elle sur ses ailes dployes. Comme il se rapprochait, elle distingua de subtils reflets roses et cuivrs sur son plumage. Loiseau sarrta au-dessus du vide, en suspens sur des courants dair invisibles qui le ballottaient doucement. Ses yeux pareils deux billes de charbon tudirent les trois humains pelotonns contre le mur. Incroyable ! souffla oncle Boln. Je croyais quils avaient disparu de nos contres depuis longtemps. Erril navait pas baiss sa garde. Quest-ce que cest ? demanda-t-il avec sa mfiance coutumire. Un oiseau cavernicole ? Non. Il appartient au monde de la surface, le dtrompa Boln. Ses plumes retiennent le clair de lune, ce qui lui permet de chasser mme par la plus sombre des nuits. Jai rencontr beaucoup de cratures au cours de mes voyages, mais aucune qui ressemble a. Il est issu dune poque trs recule, o votre plus lointain anctre navait pas encore vu le jour. Alors, quest-ce que cest ? senquit Elena, curieuse. Comprenant quelle ne courait aucun danger, les deux hommes se dtendirent et la laissrent se glisser entre eux pour examiner loiseau de plus prs. La jeune fille, qui se souvenait de lavertissement de son oncle, simmobilisa un pas du bord des marches. Je pense que cest un faucon de lune, rvla Boln. Bien sr, je nen ai jamais vu : jai seulement lu leur description sur des parchemins qui tombaient en poussire. (La voix du - 291 -

vieillard se fit lointaine, comme sil conjurait des souvenirs profondment enfouis dans sa mmoire.) Certains crits les qualifient de cratures glorieuses, animes par les plus nobles intentions ; dautres, doiseaux de mauvais augure. Elena navait pas entendu grand-chose hormis le nom de loiseau : un faucon de lune ! Fascine par sa beaut, elle tendit la main vers lui. Si seulement elle avait eu une crote de pain pour lattirer elle, comme les oies grasses qui sbattaient dans la mare aux rables ! Ou peut-tre un morceau de viande, corrigea-t-elle, car avec un bec si crochu et des griffes si acres, il ne pouvait tre quun rapace. Mais que chassait-il donc dans ces souterrains obscurs ? Elle se pencha en avant pour tenter de latteindre. Loiseau flchit ses ailes, et son clat sintensifia alors quil se rapprochait en prenant un peu daltitude. Elena leva le bras pour suivre sa trajectoire. prsent, elle pouvait presque le toucher ; le bout de ses doigts effleurait le halo dazur qui lenveloppait. Dun doux roucoulement, elle limplora de ne pas avoir peur delle. Sois prudente, ma chrie, lui enjoignit son oncle comme le faucon de lune descendait vers elle. La lumire bleute ganta la main dElena. Un joyeux ravissement dissipa les derniers lambeaux de peur dans sa poitrine. Soudain, loiseau poussa un glapissement. linstant o il allait se poser sur la main de la jeune fille, son perchoir stait volatilis. Un cri schappa de la gorge dElena comme pour faire cho celui du faucon. Celui-ci battit frntiquement des ailes et remonta dans les airs. La jeune fille ne lui prta aucune attention. Les yeux carquills, elle fixait son avant-bras. Audel de son poignet, ce ntait que tnbres, comme si lobscurit du gouffre avait aval sa main. Effraye, elle battit en retraite. Elle sattendait voit du sang jaillir de son moignon, sentir une douleur aigu la submerger. Mais quand elle replia son bras contre sa poitrine, sa main rapparut, intacte. Elle poussa un grognement. Dans la lumire de la lanterne, sa main brillait de nouveau dun clat rouge vif. Des tourbillons - 292 -

plus foncs, presque noirs, se dessinaient sur sa peau. Un sanglot fit tressaillir sa gorge. Non, pas encore ! Elle tendit la main vers son oncle comme pour le supplier de faire disparatre la tache. Alors, le faucon de lune piqua vers elle dans une trane scintillante et se posa sur sa main carlate. Son poids faillit faire plier le bras dElena. Mais avant de pouvoir tre dlog de son perchoir, loiseau lui planta ses serres dans la paume assez fort pour percer sa peau. Quelques gouttes de sang pareilles de grosses larmes se formrent autour de ses griffes. Au prix dun gros effort, Elena stabilisa son bras. Le faucon desserra lgrement son treinte. Les griffes quil venait de dgager brillaient maintenant dune lueur argente. Stupfaite, ladolescente en oublia sa consternation. Loiseau pencha la tte sur le ct pour tudier ses doigts. Lide quil les considrait peut-tre comme un dner potentiel traversa lesprit dElena. Mais il se contenta dincliner le cou et de frotter sa couronne de plumes sur la main tremblante de la jeune fille. Satisfait, il se redressa, tendit ses ailes et poussa un cri de triomphe qui se rpercuta dans la caverne tandis que son plumage dardait une lumire aveuglante. Alors, quest-ce que vos parchemins disent de a ? demanda Erril en dsignant le faucon juch sur le poignet dElena. Aprs son clat bruyant, loiseau stait calm et avait entrepris de lisser ses plumes du bec. Erril ne savait pas ce qui le perturbait le plus : le comportement du rapace ou le fait quil venait dassister lclosion du pouvoir dune sorcire. Son regard ne cessait de revenir vers la main rougie de ladolescente. Il avait accept les rvlations de Boln, mais en constater la vracit de ses yeux lavait tout de mme secou. Comme je lai mentionn tout lheure, rpondit Boln, ramenant vers lui lattention du guerrier, les textes ne sont pas tous daccord sur le sujet des faucons de lune. Et la main dElena ? insista Erril. Je croyais que les mages avaient besoin de la lumire du soleil pour rgnrer. Comment - 293 -

a-t-elle pu rafrachir sa Rose dans ce trou ? Dun index, Boln se gratta derrire loreille. Peut-tre grce au clair de lune de loiseau. Je me souviens avoir lu les crits dun alchimiste disparu depuis longtemps qui pensait que le clair de lune ntait que le reflet de la lumire du soleil. (Il agita la main.) Bien entendu, il a pri sur le bcher pour avoir os profrer un tel blasphme. Mais aprs la scne dont nous venons dtre tmoins, nous serions en droit de nous interroger Le regard du vieillard se posa sur loiseau. Elena se rendit compte que les deux hommes lobservaient. Je peux le garder ? demanda-t-elle, le reflet de la lumire argente faisant briller ses yeux. Cest une crature sauvage. Je ne crois pas quil soit possible de contrler son cur. Il prend ses propres dcisions, et pour une raison que jignore, il ta choisie. Crois-tu quil restera avec moi ? Boln haussa les paules. Qui sait ? Mais je crains que ces souterrains leffraient. Il na d sy aventurer que pour se mettre labri de lorage. Une fois ressorti dans la fort, je pense quil senvolera. Erril tourna le dos au vieillard et sa nice pour tudier lescalier. Ils navaient dj que trop perdu de temps avec cet oiseau gar. Rare ou pas, le faucon de lune ne devait pas les dtourner de leur qute. Le gobelin qui avait emport la cl devait dj tre loin. Selon toute probabilit, il serait impossible retrouver dans ce ddale. Mais Erril ne pouvait se rsoudre abandonner la poursuite. Il nexistait que deux exemplaires de cette cl ; celuici lui avait t remis par la Fraternit pour honorer sa famille et rcompenser son sacrifice. Il sentit le moignon de son bras droit le dmanger. Un souvenir encore cuisant lui fit fermer les yeux. Oui, il avait chrement pay cette cl. Il ntait pas question quil labandonne ces misrables cratures. En frissonnant, il rouvrit les yeux et leva son pe. Nous devrions nous remettre en route. La piste refroidit. Boln acquiesa et ramassa la lanterne quil avait pose sur les - 294 -

marches. Lavantage, cest que nous disposons dsormais de deux sources de lumire, dit-il en dsignant loiseau du menton. a devrait nous permettre davancer plus vite. Si nous attendons encore, mme le soleil son znith ne pourra plus nous aider, grommela Erril. Il recommena descendre. Ses bottes claquaient sur la pierre, suivies par le pas plus lger de ses deux compagnons. Si irrit soit-il par le dlai que leur avait impos loiseau, il ralisa trs vite que Boln avait vu juste. La lueur argente mettait en vidence les plaques de mousse et les flaques de boue sur lesquelles ils auraient pu glisser. Elle rvlait galement de petites empreintes de pieds aux orteils en ventail. Erril dsigna les traces du bout de son pe. Boln hocha la tte. Ils tenaient l une preuve que le gobelin quils pourchassaient ntait pas un fantme, mais une crature de chair et de sang. Ils poursuivirent leur chemin dans un silence prudent. Autour deux, lhumidit sintensifia. Lair spaissit et se condensa, formant une fine brume. Erril avait de plus en plus de mal respirer. Derrire lui, Boln siffla : tes-vous certain quil ny a pas dautre moyen de dverrouiller laccs de Valloa ? Avons-nous rellement besoin de cette cl ? La magie dElena pourrait peut-tre Non ! aboya Erril. Je dois Il nous faut cette cl. Et je ne veux pas faire de magie, renchrit Elena dun ton lugubre. Son oncle lui tapota la tte. Il voulait la rassurer, mais il ne russit qu arracher un cri menaant au faucon. Loiseau gonfla la poitrine et braqua son regard noir sur les doigts du vieil homme. Celui-ci retira trs vite sa main. Bien. Je vois que je suis en infriorit numrique, murmura-t-il. Erril pressa le pas : un peu pour ne pas laisser refroidir la piste, beaucoup pour ne pas donner Boln une occasion de le convaincre. Dj, il sinterrogeait en son for intrieur. Et sil existait dautres moyens daccder la cit perdue ? Et si Elena tait capable de dchirer le voile magique qui entourait Valloa ? - 295 -

Et sils navaient pas rellement besoin de la cl ? Il agrippa la poigne de son pe jusqu ce que ses jointures blanchissent et que sa main lui fasse mal. Non. La cl lui appartenait. Ralentissez un peu, Erril, rclama Boln dune voix rauque, tendue. (Sa respiration tait de plus en plus sifflante et laborieuse.) Je nai pas votre agilit, et ces marches sont aussi visqueuses que le dos dune salamandre. Erril obtempra pas tant pour accder la requte du vieil homme que parce que les lumires jumelles du faucon et de la lanterne venaient de dcouper la dernire marche devant lui. Ils avaient atteint le fond du gouffre. Le guerrier leva une main pour empcher Boln et Elena de le suivre tant quil naurait pas vrifi que la voie tait libre. Plaqu au mur, il savana jusqu la limite du cercle de lumire en brandissant son pe et en carquillant les yeux pour mieux voir. Au bas de lescalier, un chemin troit serpentait entre des boulis et des piles de gravats. Trs loin devant lui, Erril distingua une balafre sombre dans la paroi rocheuse den face. tait-ce lentre dun tunnel, et le chemin menait-il jusque-l ? Tandis quil scrutait les environs en qute de gobelins ou autres cratures tapies en embuscade, il entendit un raclement de semelles derrire lui. La pnombre recula comme ses compagnons le rejoignaient. Alors, votre verdict ? chuchota Boln. Erril rprima une rplique cinglante. Pourquoi le vieillard et sa nice avaient-ils dsobi ses instructions ? Au lieu de tourner la tte vers eux, il continua tudier le fond du gouffre. Son regard se posa de nouveau sur la balafre noire. Oui, ctait bien lentre dun tunnel, ralisa-t-il la faveur de la lumire plus intense quauparavant. Pas un couloir demi effondr comme ceux de lancienne acadmie, mais une crevasse naturelle qui souvrait trois ou quatre mtres de hauteur et slargissait en descendant vers le sol. Soudain, quelque chose remua prs de la fissure. Erril se tendit. Une petite forme sombre venait de jaillir entre deux rochers, lautre bout du chemin. Arrive lentre du tunnel, - 296 -

elle simmobilisa. Erril eut limpression quelle pivotait vers lui et le narguait dun sourire moqueur. Puis elle bondit lintrieur de la crevasse et disparut. Dpchez-vous ! gronda le guerrier. Nous sommes tout prs du but. Mais gardez lil ouvert. Je ne fais aucune confiance ces gobelins. Elena autorisa le faucon remonter le long de son bras pour se percher sur son paule. Les serres de loiseau senfoncrent travers sa chemise et lui pincrent la peau, comme sil refusait de laisser ft-ce une mince couche de tissu sinterposer entre lui et la chair de la jeune fille. Il se pelotonna contre son cou, mais continua tourner la tte de droite et de gauche pour scruter le fond du gouffre. En voil au moins un qui mcoute, grina Erril en son for intrieur. Sans rien ajouter, le guerrier sengagea sur le chemin qui traversait les boulis. Boln poussa doucement sa nice ; Elena remarqua toutefois quil prenait bien garde ne pas approcher sa main du bec de loiseau. Elle remarqua aussi que le souffle du vieillard stranglait dans sa gorge. Elle-mme devait respirer par la bouche pour ne pas suffoquer. Elle leva les yeux vers Boln, qui lui adressa un faible sourire. Son teint paraissait presque cendreux, mais ce ntait peut-tre quune illusion due la lumire argente du faucon. Mieux vaut ne pas nous laisser semer par Erril. Dun signe de tte, le vieillard invita sa nice le prcder pendant quil fermerait la marche et surveillerait leurs arrires. Elena embota le pas Erril, qui avait dj pris une bonne longueur davance. Ne craignant plus de tomber et de se rompre le cou, il progressait toute allure. La jeune fille dut presque courir pour le rattraper. Jetant un coup dil par-dessus son paule, elle vit que son oncle tait encore loin derrire. Il marchait le dos courb, en sessuyant le front de sa manche. On aurait dit que sa main tremblait. Elena hsita. Elle allait demander Erril de ralentir lorsque le guerrier leva la main en signe davertissement. Soulage quil ordonne une halte, Elena couvrit rapidement la distance qui la sparait encore de lui. - 297 -

Mon oncle, commena-t-elle en le dsignant du pouce. (Surprise de constater combien elle tait essouffle, elle aspira une goule dair avant de continuer.) Il a besoin de se reposer. Erril poussa un grognement inintelligible. Du regard, il tudiait un amas de rochers empils tels des ufs de dragon sur la droite du chemin. Reste ici ! ordonna-t-il en se dirigeant vers eux. Elena obit en se dandinant nerveusement. Elle tourna la tte. Oncle Boln tranait les pieds, et il marchait en se tenant le flanc gauche comme sil avait un point de ct. Quand il vit que ses compagnons staient arrts, il ralentit encore. En grimaant, Elena se faufila sur les traces du guerrier. Erril dut entendre le bruit de ses pas ou remarquer lombre de sa silhouette. Il pivota vers elle. coute, fillette. Je tai demand de ne pas bouger. Je dois vrifier quil ny a pas de cratures tapies en embuscade dans les parages, et en cas de problme, tu ne ferais que me gner. Mais il fait tout noir par ici. Ma lumire vous permettrait dy voir plus clair. lide de se retrouver seule, Elena sentit poindre des larmes. Elle jeta un coup dil son oncle, qui stait affaiss contre un gros rocher une bonne distante en arrire. Peut-tre, mais elle signalerait mon approche aussi srement quune centaine de flambeaux, rpliqua Erril. Je prfre y aller seul. Retourne vers ton oncle. Elena acquiesa contrecur et redressa les paules pour montrer quelle navait peur de rien. Le tremblement de sa lvre infrieure gcha lgrement son courageux effort. Erril lui adressa un petit sourire. Un lan de compassion amuse fendilla le masque svre quil arborait de coutume, rvlant des lignes dexpression trs marques. La jeune fille ralisa que, jadis, il avait d avoir le sourire facile. La peur est un sentiment universel, Elena, lui dit-il gentiment. Nul nest immunis contre elle. Mais parfois, les circonstances exigent que nous la mettions de ct pour avancer. Ne laisse pas la tienne te contrler. Et vous ? a vous arrive davoir peur ? Pendant un long moment, Erril fixa la jeune fille en silence. - 298 -

Puis il haussa les paules. Le regard perdu dans le lointain, il murmura : Depuis que jai perdu mon frre, je ne me suis jamais vraiment senti en scurit. Elena lui toucha le coude. Moi non plus, avoua-t-elle dune toute petite voix. Erril parut dabord surpris. Puis il se souvint. Nous dlivrerons ton frre, promit-il. Joach me manque tellement ! Une chose est certaine : ce nest pas ici que nous le trouverons. Nous devons continuer. Maintenant, va aider ton oncle pendant que je reconnais les environs. On dirait quil a bien besoin dune paule sur laquelle sappuyer. Elena hocha la tte. Le tremblement qui lagitait sapaisa. Erril la dvisagea un instant, puis tourna les talons et se dirigea vers lamas de rochers en brandissant son pe. Elle le vit se plier en deux et disparatre derrire une pierre de la taille dune maisonnette. Pendant quelques secondes, elle le guetta du regard. Elle ne distinguait aucun mouvement, mais les ombres paisses qui saccrochaient lboulis auraient pu dissimuler nimporte quoi. Et avec le faucon de lune perch sur son paule, elle devait tre aussi reprable quune toile solitaire brillant dans un ciel nocturne une cible parfaite. Un frisson parcourut son chine comme si quelquun lui avait caress la nuque dun doigt glac. Soudain, elle avait limpression que des yeux malveillants la fixaient. Elle recula sans dtacher son regard de lboulis. Navait-elle pas vu bouger quelque chose sous le rocher en forme de grange demi effondre ? Comme elle battait en retraite, le reflux de sa lumire modifia lagencement des ombres. Celles-ci sagitrent telles des cratures vivantes et frtillant de malice. Peut-tre avaient-elles englouti le guerrier et cherchaient-elles une nouvelle proie. Elena recula plus vite. Un de ses talons heurta un caillou ; un glapissement schappa de sa gorge comme la petite masse grise et dure filait sur le ct. Ce ntait pas une pierre, mais une sorte de crabe qui dtala en faisant cliqueter ses pinces et disparut - 299 -

dans la pnombre. Un fourmillement parcourut la peau dElena tandis quelle imaginait des dizaines de cratures grouillant dans lobscurit autour delle. Pivotant, elle slana vers lendroit o elle avait aperu oncle Boln pour la dernire fois. Un rocher le masquait sa vue, mais de lautre ct, sa lanterne brillait tel un signal lumineux. Oncle Boln, appela Elena en contournant lobstacle. Elle repra le vieillard quelques pas plus loin et sarrta net. Il gisait immobile sur la pierre froide, sa lanterne renverse prs de lui. Pendant quelques secondes, le choc paralysa les pieds dElena et trangla son souffle dans sa gorge. Oncle Boln ! Lide de perdre un autre membre de sa famille lui tait insupportable. Elle recula dun pas, comme si elle pouvait nier la ralit en la fuyant. Puis elle vit remuer la poitrine du vieil homme. Il ntait pas mort ! Il respirait toujours, mais semblait vanoui. Le soulagement trancha les ficelles qui maintenaient Elena debout. Ses genoux faillirent cder sous elle ; elle lutta pour ne pas scrouler. Elle se prcipita vers le vieil homme et se laissa tomber genoux prs de lui. Dcontenanc par ce brusque mouvement, le faucon de lune glapit et battit des ailes. Sa lumire argente sintensifia, nimbant la silhouette inerte de Boln. Elena saisit la main de son oncle. La peau du vieillard tait froide et trangement moite, ses joues livides comme celles dun cadavre. Elle lui tapota la main en balbutiant : Oncle Boln, rveille-toi ! Ne me laisse pas toute seule. Je ten supplie, rveille-toi ! Elle lui toucha le front. Celui-ci tait brlant de fivre. son contact, Boln sagita. Un gmissement sourd monta de sa gorge telle la vapeur dune casserole deau bouillante. Si tnu soit-il, le son se propagea dans le silence de la caverne. La tte du vieillard roula de droite et de gauche comme sil se dbattait dans les griffes dun cauchemar. Il ne reprit pas connaissance pour autant. Elena lui donna de petites tapes sur les joues et lui massa les poignets sans rsultat. Hoquetant de - 300 -

dtresse, elle promena un regard la ronde. Elle avait besoin daide. O tait donc Erril ? Elle nosait pas lappeler. Elle avait trop peur de lattention indsirable quelle risquait dattirer. Alors quelle tendait loreille, guettant le retour du guerrier, la jeune fille capta un doux clapotis. De leau courante ! Un ruisseau souterrain devait couler non loin de l. Elle se concentra pour reprer lorigine du son. L, derrire cette colonne de pierre. Elle baissa les yeux vers oncle Boln et hsita. Un peu deau frache sur ses lvres le ramnerait peut-tre lui. Mais oserait-elle labandonner le temps daller en chercher ? Le corps du vieillard se dtendit comme si ses cauchemars staient vanouis, mais sa respiration se changea en un gargouillis rauque. Effraye, Elena porta une main sa gorge. Elle ne pouvait pas rester l et le regarder mourir. Malgr elle, son regard driva vers sa main droite. Sur sa peau, les tourbillons dun rouge plus fonc semblaient sagiter au rythme de ses trpidations. Sa magie pouvait-elle aider son oncle ? Une image de ses parents consums par les flammes simposa son esprit. Non, elle ne pouvait pas prendre ce risque. Elle devait aller chercher de leau. En courant, il ne lui faudrait que quelques instants pour atteindre le ruisseau. Avant que la peur puisse la paralyser, Elena se releva et slana. Le faucon poussa un nouveau glapissement de protestation et lui enfona ses griffes dans lpaule. Mais elle ignora la douleur et continua courir, pousse en avant par la certitude que son but tait tout proche. Lorsquelle vit ce qui se dressait prs du ruisseau, elle ne put sarrter temps. Elle tomba genoux et scorcha les tibias sur le sol de pierre rugueux tandis quun cri stranglait dans sa gorge. Dlog de son perchoir par la brusque secousse, le faucon battit des ailes et dcrivit un cercle au-dessus de sa tte. Le ruisseau coulait moins dun mtre delle, mais quelque chose dautre lavait atteint avant elle. Lnorme crature poilue quElena avait surprise en train de sabreuver leva la tte vers elle. La lumire argente se reflta dans ses grands yeux jaunes. La jeune fille neut pas de mal lidentifier. Elle avait dj vu des chasseurs rapporter ce genre de fourrure en ville aprs une battue dans les hautes terres. - 301 -

Ctait un loup. Lanimal poussa un grondement menaant, mais ne fit pas mine dapprocher. De toute vidence, il tait aussi peu rassur quelle. Il recula de quelques pas boitillants. Des lambeaux de tissu crasseux pendaient de sa patte antrieure droite ; une de ses oreilles tait dchire et couverte de sang sch. Elena se souvint du hurlement que ses compagnons et elle avaient entendu un peu plus tt. Elle devina que ctait le loup qui lavait pouss. Tous deux sobservrent dun air mfiant. Lanimal avait cess de grogner ; en quilibre instable sur ses trois pattes valides, il se contentait de fixer la jeune fille. Elena tudia les restes de son bandage. Il navait pas pu faire a tout seul. Donc, quelquun stait occup de lui. Elle savait que certains forestiers utilisaient des loups pour traquer dautres types de gibier. Celui-ci tait-il le familier gar dun humain ? Ralisant que le loup navait aucune intention de lui sauter la gorge, la jeune fille sautorisa respirer plus librement. Elle fit mine de battre en retraite, puis se ravisa. Oui, elle avait peur. Mais Erril lui avait bien dit quelle ne devait pas se laisser contrler par ses craintes. Aussi resta-t-elle accroupie au bord du ruisseau. Aprs tout, le loup avait peut-tre besoin daide comme son oncle. Une ide lui traversa lesprit. Grce son odorat aiguis, lanimal pouvait peut-tre les aider sortir des souterrains ! Elle songea son oncle malade. Elle devait le ramener la surface le plus vite possible. Si elle russissait apprivoiser le loup Dcidant de tenter sa chance, Elena se mordit la lvre et rampa lentement vers le ruisseau. De ses deux mains en coupe, elle recueillit un peu deau frache quelle tendit lanimal en se gardant bien de tout geste brusque. Pourvu quil comprenne que ses intentions taient amicales Mfiant, le loup plissa les yeux. Elena se fora rester immobile et empcha ses bras de trembler. cet instant, le faucon revint se poser sur son paule. Le loup lui jeta un coup dil, puis reporta son attention sur leau que lui offrait la jeune fille. Il fit un pas en avant. Cest a, approche, chuchota Elena. Naie pas peur. - 302 -

Le loup fit un autre pas et tendit prudemment le cou. La jeune fille sentit son souffle chaud sur ses doigts. Il darda une langue hsitante entre ses crocs pour goter leau. Malgr sa soif, il navait pas quitt Elena des yeux. Celle-ci remarqua que ses pupilles taient fendues comme celles dun chat plutt que rondes comme celles dun chien. trange, songea-t-elle. Tandis quelle lobservait, fascine, les pupilles du loup se dilatrent soudain, leur noirceur dvorant le jaune de ses iris. Il tourna vivement la tte droite et se mit grogner. Elena, recule ! La jeune fille jeta un coup dil par-dessus son paule. Erril sortit de derrire un rocher et savana vers le ruisseau, brandissant son pe en direction du loup. Viens te mettre labri derrire moi ! ordonna-t-il. Et avant quelle puisse len empcher, il plongea sur lanimal. Sans rflchir, Elena se jeta devant lui et dvia son arme du plat de la main. Non ! linstant o sa main droite entra en contact avec la lame, une langue de glace jaillit de sa paume et engloutit lpe dErril. Le guerrier hoqueta et lcha vivement son arme. Celle-ci scrasa sur le sol avec fracas et, tel un vase de verre souffl, se brisa en un millier de fragments minuscules. Elena vit le regard dErril se poser sur son visage. Rouge de colre et de stupfaction, il sexclama : Mon pe ! Je ne voulais pas faire a, bredouilla Elena en dissimulant sa main derrire son dos. (Elle ralisa quelle venait juste de dtruire lunique arme dont ils disposaient. Ses yeux semplirent de larmes.) Je suis dsole. Dans son dos, elle entendit le loup grogner. Erril empoigna la jeune fille par lpaule et la poussa sur le ct, se prparant affronter le loup main nue. Lanimal tait bless ; peut-tre pourrait-il le mettre en fuite dun coup de pied ou de poing bien plac. Mais ce ntait pas la vue du guerrier qui rendait le loup - 303 -

nerveux. Tournant le dos Erril et Elena, lanimal fixait le chemin quils avaient suivi pour arriver jusque-l. Ses poils taient hrisss, et un grondement ininterrompu montait de sa gorge pour aller se perdre dans lobscurit. Quelque chose approche, dit Elena. Tendant loreille, Erril capta un bruit de pas et un sifflement familier. Des gobelins. Il saisit la jeune fille par le bras et lentrana. Le loup recula vers eux, pataugeant dans le ruisseau peu profond. Elena tendit un doigt vers lui. Il les a sentis. Ce sont sans doute eux qui lont bless. Erril lignora et la poussa devant lui en direction de la fissure. Nous devons rejoindre ton oncle et filer. Sans arme, notre seule chance est de les prendre de vitesse. Elena se tordit le cou pour regarder par-dessus son paule. Le loup nous suit. Erril jeta un coup dil lanimal. Celui-ci leur avait embot le pas une distance prudente. Il se faufilait sans bruit dans lombre des rochers dont la masse le dissimulait demi. Il nous protge, se rjouit Elena. Non, il ne fait que suivre ta lumire, la dtrompa Erril. Il a une attelle casse la patte. Quelquun a d le perdre. La jeune fille avait raison. Mais mme apprivois, un loup restait imprvisible. Celui-ci avait trs bien pu se retourner contre son matre. Lattelle et le bandage qui lavait maintenue en place semblaient assez vieux, comme si lanimal avait beaucoup march avec. Sauvage ou non, il ne constituait pas une menace immdiate, et si les gobelins venaient attaquer, ses longs crocs leur donneraient peut-tre le temps de senfuir. Aussi Erril dcida-t-il de ne pas le chasser tant quil resterait bonne distance. Ds quils arrivrent en vue du vieillard, Elena slana et se laissa tomber genoux prs de lui. Le guerrier limita. Il remarqua que la poitrine de Boln sabaissait et se soulevait toujours. Il lui posa un doigt dans le cou. Le pouls du vieil homme tait trs faible. - 304 -

Erril se redressa et sonda les tnbres du regard, Depuis quils avaient laiss le ruisseau derrire eux, le sifflement stait estomp. Les gobelins ne se rapprochaient pas ctait toujours a de pris. Elena leva les yeux vers le guerrier. Il va mourir ? demanda-t-elle dune voix tremblante. Je ne sais pas, rpondit Erril, gn. Il est trs vieux Que peut-on faire ? Je vais le porter. Elena fixa son bras unique dun air dubitatif. Il nest pas bien lourd. Je men sortirai. Elle hocha la tte et posa sa main sur la poitrine de son oncle. Dans la double lumire de la lanterne et du faucon de lune, la souillure carlate luisait comme du sang frais, Erril se souvint du pouvoir qui avait gel son pe. Sil navait pas lch son arme temps, la magie dElena aurait consum sa main. La jeune fille tait puissante, mais elle ne se contrlait pas. Nanmoins Il existe un autre moyen, lcha Erril. Mais ce sera risqu. Le visage dElena sclaira. Lequel ? Ta magie. La lueur despoir mourut dans les yeux de la jeune fille. Ses paules saffaissrent. Non. Je narrive pas la diriger pour lui faire faire ce que je veux. Tu mas empch dattaquer le loup. Peut-tre, mais je ne voulais pas dtruire votre pe. Je ne matrise pas ce pouvoir. De mon temps, les jeunes mages se laissaient trs souvent dpasser par le leur. Javais un frre, Shorkan. La Rose a fleuri en lui quand il avait ton ge. Une fois, il a incendi notre cuisine en tentant dallumer un feu dans la chemine avec sa magie. Il sest amlior en vieillissant, pas vrai ? Erril acquiesa. Sa formation et son entranement en ont fait un grand mage. Mais qui pourra me former ? se lamenta Elena. - 305 -

Erril saccroupit prs delle. Jtais lhomme-lige de mon frre. Cest--dire ? Son protecteur. Chaque mage se voyait assigner un homme-lige qui devait lempcher de se blesser. Je nai pas quitt Shorkan dune semelle pendant sa formation initiale, et crois-moi, je lai tir de maints mauvais pas. Nous autres, hommes liges, nous ntions pas initis aux plus grands secrets du Chi, mais on nous apprenait grer le flot de son pouvoir pour mieux assister nos protgs. (Il prit la main de la jeune fille en rprimant un frisson.) Je peux peut-tre taider. Vraiment ? En tout cas, je vais essayer. Ce que tu dois faire pour ton oncle est une chose assez simple, mais qui ncessitera beaucoup de subtilit. Cela suffira-t-il le sauver ? Je lignore. Je ne peux pas tenseigner la vritable gurison, car jignore son fonctionnement. Mais je peux te montrer comment transmettre une petite goutte de magie ton oncle de quoi ragaillardir son cur et, avec un peu de chance, dissiper la faiblesse qui sest empare de lui. Elena fixa le guerrier dun air sceptique. Et si a tourne mal ? Il mourra, rpondit simplement Erril. La peur carquilla les yeux dElena. Elle senveloppa de ses bras et garda le silence un long moment avant de lancer : Mais il pourrait mourir de toute faon si je ne fais rien. Erril acquiesa, impressionn par la rsilience de cette toute jeune fille. Quand elle dcroisa les bras pour examiner les tourbillons rouge fonc sur sa paume droite, il vit que ses mains tremblaient, mais quune dtermination farouche brillait dans ses yeux. Elena le fixa, les dents serres. Pour la premire fois, il vit en elle la femme quelle deviendrait : une vritable beaut avec ses yeux vert vif, sa crinire rousse et ses lvres charnues Si elle vivait assez longtemps pour a. Montrez-moi ce que je dois faire, rclama-t-elle. Le guerrier se mit genoux et lui fit signe dapprocher. - 306 -

Il va falloir du sang. Elena eut un lger mouvement de recul. Naie crainte, une goutte suffira, dit Erril en dsignant la dague que Boln lui avait donne. contrecur, Elena sortit larme du fourreau attach sa ceinture. Sa lame argente scintilla dans la lumire du faucon tel un clat de lune. Passe-la-moi ! ordonna Erril. La jeune fille obtempra avec soulagement. Il prit une des mains du vieillard et la posa sur ses genoux. De la pointe de la dague, il lui piqua le pouce. Une goutte de sang pareille une perle noire se forma au-dessus de la plaie. Il rendit le couteau Elena. ton tour. Il vit la jeune fille frmir et serrer le poing. Son expression lui rappela celle du petit garon qui avait t sacrifi pour forger le Grimoire : le mme choc teinte daffolement lide de sinfliger sa premire coupure. Il la fixa en priant pour quelle ne connaisse pas le mme sort que lenfant dont il ignorait toujours le nom. Tu dois le faire, la pressa-t-il. Ton oncle ta dj coupe pour baptiser ta dague. Cette fois, tu dois ten charger toi-mme. Elena hocha la tte. Au prix dun gros effort, elle desserra le poing et saisit le couteau. Dune main tonnamment ferme, elle approcha la lame de son pouce rouge. Juste une petite entaille, lui recommanda Erril. Si tu fais couler trop de sang, tu auras plus de mal contrler ton pouvoir. Elena prit une profonde inspiration, lui jeta un rapide coup dil et se piqua le bout du doigt. Cela fait, elle rengaina sa dague dun geste presque dsinvolte, comme si elle venait juste de sen servir pour beurrer une tartine. Mais Erril nota que son regard tait fix sur le sang qui perlait de son pouce. Brave petite, la flicita-t-il. Maintenant, pose ta plaie sur celle de ton oncle. La jeune fille tendit la main. Il larrta. Une seconde. Je prfre te prvenir. Quand tu le toucheras, tu vas le le sentir. - 307 -

Le sentir ? rpta Elena sans comprendre. Erril frona les sourcils. Comment dcrire une chose dont il navait jamais personnellement fait lexprience ? Daprs mon frre, cest comme si on devenait soudain lautre personne. Tu ne capteras pas ses penses, mais tu auras limpression dhabiter son corps. Elena plissa les yeux. Scepticisme ou inquitude ? Erril naurait su le dire. Et ensuite ? Le contact une fois tabli, nattends quun battement de cur avant de le rompre en tant ton pouce. Plus longtemps il se prolongera, plus grande sera la quantit de magie qui se communiquera ton oncle. Cela ne lui permettrait-il pas de gurir plus vite ? Non. Il sagit de magie ltat pur et non dun sort contrl. Seuls les lus comme toi peuvent servir de rceptacle tant de pouvoir. Lui en donner plus dune goutte serait trop dangereux. Pourquoi ? Que risquerait-il de se passer ? Tu te souviens de mon pe ? Elena se reprsenta larme enchsse dans une gangue de glace si froide quelle pouvait faire clater le mtal. Elle baissa les yeux vers son oncle qui gisait immobile sur la pierre. Il tait hors de question quil lui arrive la mme chose. Elle resta genoux, paralyse par la crainte de faire du mal un autre membre de sa famille. Du coin de lil, elle aperut le loup tapi dans lombre dun rocher voisin. Ses prunelles ambres luisaient dans les profondeurs de sa cachette, refltant la lumire du faucon perch sur son paule. Erril la fixait en lui tendant le pouce ensanglant de son oncle. Tous ces regards braqus sur elle Incapable de les supporter, la jeune fille ferma les yeux et prit une profonde inspiration. Quand elle se sentit suffisamment calme, elle rouvrit les yeux et concentra toute son attention sur le visage de son oncle. Lhomme qui lavait rgale de tant dhistoires enchanteresses avait besoin delle. Et dsormais, elle tait semblable aux - 308 -

personnages de ses rcits. Tandis quelle le scrutait, elle ralisa combien il ressemblait sa mre. Les mmes pommettes, la mme forme dyeux Et son nez un peu plus fort que le sien tait une parfaite rplique de celui de Joach. Sur ses traits flasques, elle retrouvait un petit bout de chaque membre de sa famille. cette pense, une lueur despoir jaillit dans son cur. Sauver son oncle, ce serait en quelque sorte maintenir en vie tous ceux qui lui avaient t arrachs. Elle leva la tte vers Erril. Le guerrier essuya la larme solitaire qui lui coulait sur la joue. Elle repoussa son bras. Je suis prte. Erril lui prsenta la main de son oncle. Rappelle-toi : une seule goutte. Dans un soupir pareil un gmissement, Elena pressa son pouce sur la plaie du vieillard. Au dbut, rien ne se produisit. La jeune fille faillit crier de dsespoir et de soulagement mls. Puis elle sentit une part delle-mme scouler dans le corps de son oncle, comme aspire par un vide bant. Elle voyait toujours par ses propres yeux elle voyait le vieillard se raidir son contact, le faucon senvoler tire-daile et se percher sur un peron rocheux. Mais en mme temps, elle sentait une moustache lui chatouiller la lvre, ses articulations douloureuses protester en silence, le froid de la pierre contre son dos. Et par-dessus tout a, un cur frmissant qui luttait pour continuer battre. Elle naurait su dire si ctait le sien ou celui de son oncle. Sa conscience tait partage entre eux deux. La frontire qui sparait ses perceptions de celles du vieillard commena se brouiller. Obissant sa peur et aux instructions dErril, elle retira vivement son pouce. Ds que le contact fut rompu, sa conscience se rtracta dans son propre corps. Dsoriente, Elena secoua la tte et sassit sur ses talons. Elle se sentait tout coup trs petite et, pour une raison inexplicable, plus seule que jamais. Un grognement la fora reporter son attention vers lextrieur. Son oncle tentait de se redresser. Il porta une main - 309 -

tremblante son front. Que sest-il pass ? Je me suis endormi ? Il semblait dj aller mieux. Un peu de rose tait mont ses joues, et il respirait sans difficult. Mais Elena savait quil ntait pas guri. Elle avait senti son cur. Oncle Boln tait bel et bien malade. Elle ltreignit en silence, incapable de lui raconter ce qui stait pass. Erril sen chargea sa place. Quand il se tut, oncle Boln prit sa nice par les paules et la tint bout de bras pour mieux la dvisager. Tu mas sauv avec ta magie. Jai limpression davoir rajeuni de dix ans, smerveilla-t-il. Je me sens prt affronter tout un bataillon de gobelins. Sa joie tait contagieuse. Elena ne put rprimer un sourire embarrass. Tu vois ? Je tavais dit que la force de Fila tait en toi. Oncle Boln lattira contre lui et la serra dans ses bras. Elle se laissa aller contre la poitrine du vieil homme, coutant les battements de son cur. Chacun deux la faisait frissonner comme si elle craignait quil soit le dernier. Elle ne se souvenait que trop bien des pulsations laborieuses qui avaient rsonn en elle une minute plus tt. Sa magie ne valait rien ! Comment aurait-elle pu sauver le monde quand elle narrivait mme pas gurir un vieillard ? Soudain, la fatigue des deux derniers jours rattrapa Elena. Alors quelle saffaissait dans ltreinte de son oncle, un sifflement aigu et menaant sleva autour delle. Les gobelins des roches ! Boln laida se relever. Elle se laissa faire sans ragir. Quand pourrait-elle enfin se reposer ? Dpchez-vous, dit Erril. Nos poursuivants simpatientent, et la piste refroidit. Tandis quElena lui embotait le pas en tranant les pieds comme sils taient pleins de sable, le faucon de lune vint de nouveau se poser sur son paule. Du coin de lil, elle remarqua que le loup la suivait en se faufilant dans lombre. Quest-ce qui pouvait bien inciter ces cratures sauvages lui faire confiance ? Elle baissa les yeux vers sa main carlate. La piqre de son pouce avait dj disparu. - 310 -

Et le mystrieux esprit qui lui confrait ses pouvoirs ? Pourquoi lui faisait-il confiance ? Elle ntait quune fille de fermier. Quelle force invisible avait-il dcele en elle ? Des larmes montrent brusquement aux yeux dElena. Elle renifla et les essuya trs vite. Elle ne voulait pas de toutes ces responsabilits ! Ny avait-il personne sur qui elle puisse sen dcharger ? Elle fixa le large dos dErril qui marchait devant elle. Au fond de son cur, elle savait que le fardeau de sa magie lui appartenait en propre, quelle ne pouvait pas sen dbarrasser. Mais elle ntait peut-tre pas force de le porter seule Cette ide tarit ses larmes. Oui, elle pouvait peut-tre sappuyer sur quelquun une personne valeureuse et sre, qui aurait cur de la protger. Mon homme-lige, chuchota-t-elle en savourant le got des mots sur sa langue.

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Kral fit passer la pierre verte Tolchuk et essuya le sang qui maculait ses doigts sur son pantalon. Ltrange sifflement stait estomp et chang en simple murmure avant de svanouir tout fait. Le silence qui lui avait succd rendait latmosphre aussi lourde quavant un orage estival. Laissant logre le soin dexaminer la pierre elphique, Kral senfona plus avant dans le tunnel. La lueur verdtre clairait le passage obscur, baignant les murs dune phosphorescence malsaine. Devant lui, des rideaux de mousse et de racines festonnaient le plafond, tandis que le sol tait jonch de gravats si anciens quils se rduisaient en poudre sous ses talons. Dun revers, le montagnard carta une racine qui tentait de se loger dans sa barbe. La tte rentre dans les paules, il franchit un virage. Tolchuk et la lumire le suivirent. Quelques mtres plus loin, le tunnel dbouchait sur une vaste salle souterraine. Kral fit signe logre de sarrter et dattendre. Il saisit la hache qui pendait sa ceinture et savana pas feutrs en la brandissant devant lui. La lueur verdtre soulignait les taches de sang sch et violac qui se dtachaient sur la lame tels des hmatomes. Au souvenir de son dshonneur du mensonge qui avait franchi ses lvres , le montagnard serra les dents. Ses doigts se crisprent sur le manche envelopp dune lanire de cuir. Un peu de sang frais permettrait peut-tre de nettoyer la souillure de sa lame et de son cur. Arriv lentre de la caverne, il saccroupit dos la paroi du tunnel et jeta un rapide coup dil lintrieur. Un haut plafond vot se perdait dans les tnbres ; sur les murs, des fresques la peinture dlave chuchotaient les chos dun pass lointain. Jadis, cet endroit avait d tre une salle de runion. De - 312 -

nombreuses arches se dcoupaient sur son pourtour, et elle tait si vaste que malgr son intensit, la lumire verte nen atteignait pas le fond. Du regard, Kral chercha un signe de Mric. Ltrange elphe ne devait pas tre loin, puisque sa pierre avait roul jusqu eux, mais il ne le voyait nulle part. Peut-tre se trouvait-il dans la partie de la salle o rgnaient toujours dpaisses tnbres. Il se releva et fit signe Tolchuk de se rapprocher avec leur lumire. Les griffes de logre raclrent bruyamment le sol tandis quil rejoignait son compagnon. Ensemble, ils pntrrent dans le grand hall. Tolchuk leva la tte. Ses larges narines frmirent. Je sens quelque chose de bizarre, dit-il. Kral simmobilisa et scruta la pice devant lui. prsent, il distinguait une tache dhumidit sombre sur la pierre grise. Il tendit le doigt. Du sang. Les deux colosses savancrent dun mme mouvement, mais logre continua scruter les murs plutt que le plancher. Kral le laissa monter la garde et sagenouilla pour vrifier sil avait vu juste. Il trempa un index dans la flaque et le porta son nez. Le liquide poisseux avait une odeur de cuivre et de musc. Une trane barbouille se dirigeait vers le fond de la salle et disparaissait dans les tnbres. Il est encore tide. (Kral se redressa.) Mric ne doit pas tre loin. Tolchuk lignora. Lodeur Elle sintensifie, grogna-t-il. Kral renifla. Il ne sentait rien dautre que de la poussire et de la moisissure. Du menton, il dsigna impatiemment la piste. Tolchuk et lui se remirent en marche. Cinq pas plus loin, le montagnard ralisa pourquoi la lumire verte natteignait pas le mur du fond. Il ny avait pas de mur du fond. Au-del du plancher souvrait un gouffre bant, comme si un dieu monstrueux avait emport la moiti de la pice dans un accs de colre. Kral sapprocha du prcipice. La piste senfonait lintrieur. Mric stait-il tran jusque-l pour se mettre en - 313 -

scurit, ou avait-on jet sa carcasse sanglante dans le vide pour sen dbarrasser ? Et quest-ce qui avait bien pu lattaquer ? Derrire le montagnard, Tolchuk siffla : Ils arrivent ! Tel un coup de poing, une trange odeur frappa soudain le nez de Kral. Des relents de gangrne lenvelopprent. Il leva sa hache. Qui a ? O ? Partout, rpondit logre avec un large geste de sa main griffue. Dans lobscurit de chacune des arches, une multitude dyeux rouges pareils autant dtoiles colreuses refltaient la lumire de la pierre. Un sifflement sleva autour des deux colosses. Kral recula dun pas. Le talon de sa botte glissa par-dessus le bord du plancher fendu. Il se retint de justesse. Soudain, le sifflement dferla sur eux telle une lame de fond, et la meute chargea. Rockingham frotta ses poignets meurtris et se tordit le cou en grimaant. Dans sa poitrine, la colre le disputait au soulagement. Je croyais que vous maviez abandonn aux corbeaux, grina-t-il. Neelahn brandissait toujours le couteau dont elle stait servie pour trancher ses liens. De toute vidence, elle se mfiait encore de lui. Jamais je naurais fait une chose pareille. Et puis, nous avons besoin des chevaux. De sa main libre, elle saisit les rnes de Brume et de ltalon dErril. Lnorme destrier de Kral la foudroya du regard comme elle sapprochait de lui. Massant ses bras engourdis pour y rtablir la circulation sanguine, Rockingham dtailla le compagnon de la jeune femme. Linconnu tait aussi grand et mince que lui. Ses longs cheveux bruns et ternes pendaient sur ses paules. Les habitants de la valle ayant pour habitude dattacher les leurs, Rockingham en dduisit quil ntait pas du coin. Les traits aigus - 314 -

de son visage, qui semblait avoir t taill coups de serpe, confirmrent cette premire impression. Lhomme portait une veste de chasseur en cuir par-dessus une chemise de laine et un pantalon gris une tenue peu approprie au climat de la rgion. Qui est votre ami ? demanda Rockingham Neelahn. La jeune femme finit de vrifier que les paquetages taient solidement fixs sur le dos des chevaux. Puis elle sessuya le front du dos de la main, repoussant quelques mches blondes qui lui tombaient devant la figure. Kral laide retrouver son compagnon perdu. Linconnu restait silencieux et immobile, comme sil tentait de se fondre avec la fort alentour. Rockingham lui fit face. Quel est ton nom, lami ? Mogweed, rpondit-il dune voix nerveuse. Tu nes pas du coin, pas vrai ? Il secoua la tte. Do viens-tu ? Il hsita. Quand quelquun cherchait un mensonge plausible raconter, Rockingham le sentait. Cet homme avait un secret. Le soldat sen rjouit. Toute personne ayant quelque chose cacher pouvait tre manipule. Ctait justement sa spcialit. Je Je viens des terres du Sud, balbutia enfin Mogweed. Rockingham acquiesa mais nen crut pas un mot. Mme Neelahn dut sentir que ltranger mentait, car elle leva les yeux vers lui et le dvisagea dun air mfiant. Que faisait Mogweed dans ces bois dtremps ? Quel but poursuivait-il ? Le plus cher dsir dun homme tait gnralement la cl de son cur et le prix de son me. Si Rockingham pouvait le dcouvrir, il tiendrait ltranger dans le creux de sa main. Tandis quil tudiait Mogweed, celui-ci se raidit brusquement. Linstant daprs, les chevaux sagitrent et se mirent hennir. Ltalon de guerre racla le sol dun sabot ferr. Neelahn et Rockingham lentendirent en mme temps un lourd battement dailes qui approchait depuis la direction du cottage. Ni lun ni lautre neurent besoin de nommer sa source. Ils nont pas d trouver la fille, avana Rockingham. - 315 -

Dpchez-vous, intima Neelahn ses compagnons. Le tunnel nest pas loin dici, et il est trop troit pour laisser passer un skaltum. Nous serons en scurit lintrieur. Kral est dj dedans. Mogweed devait savoir de quoi elle parlait, car il la saisit par la manche. Non, ce nest pas sr du tout, protesta-t-il. Mon frre Fais-nous confiance, coupa Rockingham en attrapant au vol les rnes de la jument grise que Neelahn lui lanait. Aucun prdateur ne peut tre plus redoutable que nos poursuivants. Mogweed hsita. Son regard sonda les profondeurs obscures de la fort comme en qute dun chemin par o schapper. Il ressemblait un cerf effray, songea Rockingham. Neelahn se dgagea. Tout cela ne te concerne pas, Mogweed. Cest nous quils cherchent. Si tu tenfuis, je doute quils le donnent la chasse. Tandis que la jeune femme grimpait sur le dos de ltalon dErril, Mogweed continua regarder autour de lui, ses tranges yeux ambrs brillant de panique. Je sais qui tu es, reprit Neelahn. Tu viens des contres du Couchant, comme moi. Mais tu nes pas un homme. Tes pupilles fendues disent assez clairement ce que ta langue se refuse avouer. Tu es un silura. Un mtamorphe ! strangla Rockingham. Il recula dun pas. Tel tait donc le secret de ltranger. Press de sloigner dune crature que toutes les lgendes dpeignaient comme malfique, il se hta de monter en selle. Tu nauras pas de mal te cacher dans les parages, poursuivit Neelahn. Change-toi en animal de la fort et disparais. Ce combat nest pas le tien. Mogweed carquilla les yeux. Non, gmit-il. Vous ne me connaissez pas ! Je ne peux pas me transformer ! Je suis prisonnier de ce corps. Ces paroles parurent surprendre Neelahn. Haussant les sourcils, la jeune femme dvisagea Mogweed. Puis, comme les battements dailes se rapprochaient, elle lui tendit la main. Alors, viens avec nous si tu le dsires. Mais dcide-toi vite : nous ne pouvons pas tattendre. - 316 -

Mogweed eut un mouvement de recul. Mais linstant o Neelahn haussait les paules et laissait retomber son bras, il se ravisa. Il bondit en avant et lui prit la main. La jeune femme laida se hisser derrire elle. Talonnant sa monture, elle sloigna au galop. Un instant, Rockingham envisagea de partir dans la direction oppose pour reprendre sa libert. Mais le son des battements dailes le fit trs vite changer davis. Frissonnant, il slana sur les traces de Neelahn. Tomber aux mains des lieutenants du Seigneur Noir sans avoir rcupr la fille serait un pur suicide. Il avait besoin de cette maudite gamine. Tout en fonant travers bois, il fixa le dos de lhomme assis en croupe avec Neelahn. Son choc initial stait estomp. Quavait-il craindre dun mtamorphe incapable de se mtamorphoser ? Coinc sous sa forme actuelle, Mogweed ntait quun homme un homme dot dun besoin et qui, par consquent, pouvait tre manipul. Rockingham tait capable de reconnatre une cl quand elle lui tombait entre les mains. Avec laide dun tel alli, il pourrait peut-tre briser ses propres liens et chapper ses ravisseurs tout en se soustrayant la fureur du Seigneur Noir. Il talonna sa jument pour rduire la distance qui le sparait des deux autres cavaliers. Derrire lui, les battements dailes se rpercutrent sur les flancs de la valle. condition den avoir le temps Tolchuk connaissait ces cratures. Les tribus ogres taient souvent harceles par des gobelins des roches qui sintroduisaient dans leurs cavernes les plus recules. Gnralement, ils se contentaient de voler des objets brillants, de casser de la vaisselle et de souiller les tunnels de leur puanteur. Plus tapageurs quagressifs, ils navaient jamais attaqu personne. Mais lorsque les cratures jaillirent des couloirs alentour tel le flot dune rivire en crue sengouffrant dans un ravin assch, Tolchuk vit que chacune delles brandissait une lame affte que la lumire elphique parait de reflets verdtres. Sparment, elles ne constituaient pas une menace pas pour un ogre, ni - 317 -

mme pour un montagnard. Le problme, cest quelles taient sacrment nombreuses Tolchuk se souvint dun pervier quil avait vu lorsquil tait enfant. Loiseau avait commis lerreur de poursuivre une souris jusqu son terrier. Seule dans un champ, la souris aurait fait un repas facile dguster, mais quand ses semblables avaient bondi hors de leur trou, le prdateur tait devenu la proie de centaines de minuscules rongeurs. Du puissant rapace, les souris navaient laiss que des os proprement nettoys et un bec crochu. Mme ses yeux avaient t dvors dans leur orbite. Limage de la pitoyable carcasse simposa lesprit de Tolchuk tandis que les gobelins chargeaient. prsent, il tait lpervier. Kral grogna quelque chose dinintelligible et brandit sa hache. a ne servirait rien, ralisa Tolchuk. Alors, il adopta la seule solution qui soffrait lui. Passant un bras massif autour de la taille du montagnard, il le plaqua contre lui. Surpris, Kral se dbattit. Il le serra un peu plus fort et sauta pieds joints dans le gouffre. sa dcharge, le montagnard ne hurla pas il se contenta de se figer dans ltreinte de son compagnon tandis quils dgringolaient. Une saillie rocheuse heurta lpaule de Tolchuk, le faisant basculer. Logre lutta pour se redresser. peine y tait-il parvenu quil scrasa lourdement sur une corniche. Son poids combin celui de Kral laplatit sur la pierre. Sous limpact, ses poumons se vidrent mais il prit bien garde amortir la chute de lhumain avec son propre corps. Au grand soulagement de ses ctes meurtries, Kral roula aussitt sur le ct. Il se redressa sur ses genoux et foudroya Tolchuk du regard. Tu peux mexpliquer ce qui ta pris ? rugit-il. L-haut, on navait aucune chance de sen sortir. Les gobelins nous auraient massacrs. Une lueur de regret passa dans les yeux du montagnard. Peut-tre parce quil aurait aim se battre, ou peut-tre parce que linvitable issue du combat ne lui aurait pas dplu. Je prends mes propres dcisions, dit-il enfin dune voix un peu plus aigu que dhabitude. Ne me refais jamais ce coup-l. - 318 -

Je suis dsol. Tolchuk lutta pour se relever. La douleur dut le faire grimacer, car Kral constata : Tu es bless. Rien de grave. Les ogres ont les os solides. Sauter laveuglette, ctait de la folie. Javais vu (Tolchuk chercha le mot juste.) Javais repr la corniche den haut. Kral le fixa dun air sceptique. Les yeux des ogres percent bien mieux lobscurit que ceux des humains. Tolchuk russit enfin se mettre debout, mais vacilla. Kral lui posa une main sur lpaule. Lautre tenait toujours sa hache. Il ne lavait pas lche, et Tolchuk doutait que mme la mort puisse larracher ses doigts puissants. Le montagnard et son arme semblaient ne faire quun. Kral garda le silence jusqu ce que Tolchuk ait repris son souffle et son quilibre. Je te dois des excuses, dit-il enfin dun ton plus calme. Et je te dois ma vie. Je tai mal jug. Du bout des doigts, Tolchuk tta prudemment sa cage thoracique. Comme tous tes semblables. Cest une erreur que je ne referai pas, promit Kral. Tolchuk lui donna une claque sur lpaule. Dans ce cas, je tenterai de te prvenir la prochaine fois que je voudrai te pousser du haut dune falaise. Un sourire craquela les traits anguleux du montagnard. Tu es un ogre trange. Plus encore que tu ne le crois, rpliqua Tolchuk. (Il laissa retomber son bras.) Quallons-nous faire maintenant ? Je nai pas eu le temps dy rflchir avant de sauter. Kral rcupra la pierre brillante qui avait chapp logre quand il stait cras. Elle avait roul un peu plus loin, mais par chance, elle ntait pas tombe dans le vide. Quoi que nous dcidions, nous ferions mieux de nous dpcher, dit le montagnard en lexaminant. La lumire de lelphe faiblit. - 319 -

Tolchuk remarqua quil pouvait dsormais regarder en face la pierre dont lclat lavait aveugl jusque-l. Les gobelins ne nous laisseront pas nous reposer, eux non plus. Il sapprocha du bord de la corniche. Tu vois un moyen de descendre ? senquit Kral derrire lui. Je ne vois que le fond du gouffre. Et cest trop haut pour quon saute. Le montagnard recula jusqu la paroi et fit courir sa main sur la pierre. La roche est rugueuse. Elle offre quantit de prises. On pourrait essayer de descendre le long de la falaise. Tolchuk se tourna vers lui. Il y a un boulis en contrebas. Si on peut latteindre, il devrait nous mener au fond sans trop de difficult. Kral acquiesa. Le regard lointain, il parut soupeser les risques. Soudain, il pointa sa hache vers le gouffre. Mes yeux me joueraient-ils des tours ? Est-ce un mirage ou une lumire que japerois ? Tolchuk pivota et regarda dans la direction que le montagnard indiquait. Oui. Deux taches claires trouaient lobscurit. Telles des flammes jumelles et oscillantes, elles rampaient vers le pied de la paroi sur laquelle ils se tenaient. Des gobelins ? hasarda Kral. Non. Ils naiment pas la lumire : elle affaiblit leur sang. Tolchuk se souvint des vasques de poudre inflammable que sa tribu utilisait pour maintenir les pillards lcart des cavernes les plus sacres du village. Alors, qui ou quoi ? Je nen sais rien. Tu as dit que les ogres y voyaient bien dans le noir. Arrives-tu distinguer quelques dtails ? demanda Kral. Tolchuk plissa les yeux. Juste des ombres qui remuent. La distance est trop grande, sexcusa-t-il. Et Brusquement, il se raidit. Quy a-t-il ? demanda Kral, une pointe dinquitude dans - 320 -

la voix. Tolchuk leva une main griffue. Des penses extrieures simposaient son esprit. Ctait une sensation trange, mais familire. Fardale se trouvait un peu plus bas, et il essayait de lui dire quelque chose. Un louveteau bless en qute de protection. Une odeur inconnue qui dessine une piste. Quelques, autres images demi formes dfilrent dans sa tte, trop vite pour quil les identifie. La dernire, toutefois, fut trs claire. Du sang qui coule, crpitant dtincelles de foudre. Il ne comprit pas sa signification, mais ses poils se hrissrent le long de son chine. Tu as vu quelque chose ? simpatienta Kral. Pas vu senti. Il se passe quelque chose de bizarre en bas. Comment le sais-tu ? Un de mes amis Un de mes frres se trouve au fond du gouffre. Il nest pas seul. Que te dit-il ? Il est trop loin. Je ne comprends pas. Linstant daprs, les deux lumires jumelles disparurent dans une ouverture au pied de la falaise. Nous devons le rejoindre, dclara Tolchuk dune voix subitement tendue. Pourquoi ? stonna Kral. Je Je ne sais pas, mentit Tolchuk. Souponneux, Kral frona les sourcils. Logre prouva un pincement de culpabilit, mais il najouta rien. Comment aurait-il pu dcrire la force magntique qui le tirait en avant ? Il savait que sil sortait la sanguine cache dans sa sacoche, celle-ci brillerait assez fort pour clipser la faible lueur de la pierre elphique. Le Cur de son peuple lui montrait le chemin. Il devait le suivre. Mogweed luttait pour conserver son quilibre sur le dos de lalezan lanc au galop. Comme il tait trange de monter une autre crature ! Le silura navait encore jamais vu une chose pareille. Une fois, tapis dans les broussailles de leur sylve natale, Fardale et lui avaient observ les troupeaux de chevaux - 321 -

sauvages qui paissaient dans la plaine, dans le nord des contres du Couchant. Des talons au regard flamboyant encadraient des juments aux yeux de biche, leur pelage aux teintes varies piquetant le sol jauni de la steppe. Il ne pouvait imaginer que ces fiers animaux se laissent soumettre par du cuir et du fer. Les habitants de cette partie du monde avaient des murs bien curieuses. Rgnaient-ils ainsi sur toutes les cratures sauvages ? Mogweed se souvint de loiseau brillant que Mric disait contrler, des renifleurs forcs dobir aux chasseurs qui les tenaient en laisse. Quest-ce qui poussait ces races vouloir en dominer dautres ? Capables dadopter la forme de nimporte quelle crature vivante, les silura navaient jamais song les capturer ni les soumettre leur volont. Mais si Mogweed restait trop longtemps sous sa forme humaine, celle-ci consumerait son identit, et il commencerait peut-tre comprendre. Alors, comme lalezan qui galopait sous lui, il oublierait ce que ctait de courir en libert. Tout en saccrochant la taille de la nyphai, il pria pour que ce jour narrive jamais. Soudain, le cheval fit une embarde. Mogweed sagrippa un peu plus fort Neelahn ; il navait pas confiance en la force de ses jambes pour le maintenir sur le dos de lanimal, qui venait de draper dans une flaque de boue et de feuilles pourries. La nyphai se tortilla pour se dgager. Ne ten fais pas, jeta-t-elle par-dessus son paule. Cet talon ne te laissera pas tomber. Mogweed se dtendit lgrement, mais sans relcher sa vigilance. Comment pouvait-il avoir foi en une bte rduite en esclavage ? Il garda les oreilles et les yeux ouverts. Lhumus qui stait accumul sur le sol au fil des ans touffa le bruit de galop tandis que les deux chevaux escaladaient une crte. Les battements dailes se rpercutaient toujours dans les collines autour deux. Malgr la faiblesse de son oue humaine, Mogweed pouvait dire que le son sintensifiait rapidement. Neelahn dut sen apercevoir, elle aussi. Nous allons y arriver, dit-elle. Mais il sembla Mogweed que ctait surtout elle-mme quelle tentait de convaincre. - 322 -

La jument grise, qui ne portait quun seul cavalier, avait pris un peu davance sur lalezan. Elle fut la premire atteindre le sommet. Rockingham larrta en tirant sur ses rnes et tendit un doigt. Je vois une clairire, mais pas de caverne, hurla-t-il pour couvrir le sifflement du vent. Aprs un bref rpit, les nuages au ventre lourd avaient recommenc dverser des trombes deau. Lentre est dissimule, rpondit Neelahn comme ltalon rejoignait la jument et la dpassait. Venez vite ! Les deux chevaux glissrent plus quils ne galoprent jusquau bas de la pente. Des branches dtrempes ne cessaient de gifler Mogweed comme pour le jeter terre. Le silura ralisa que le seul moyen de ne pas hurler, ctait de garder les yeux ferms. Le grondement de lorage parvenait tout juste couvrir les battements dsordonns de son cur et le gmissement aigu qui schappait de ses lvres. Juste avant que sa panique finisse par le dsquilibrer, la folle chevauche sacheva brusquement. Mogweed ouvrit un il. La petite clairire stendait devant lui. Craignant que lalezan se remette courir, il descendit maladroitement de son dos et sen carta de plusieurs pas. Neelahn dsigna lentre du tunnel masque par les racines du chne qui se dressait son aplomb telle une sentinelle. La caverne est l, dit-elle Rockingham tandis quil sarrtait prs delle. Le soldat leva une main. Chut ! Les jambes tremblantes de Mogweed se raidirent, prtes dtaler. Quoi ? chuchota Neelahn en promenant un regard la ronde. coutez ! Rockingham sauta terre et lui fit signe de limiter. Mogweed tendit loreille. La pluie continuait crpiter sur les feuilles mortes, mais le tonnerre stait tu. Nanmoins, la pression de lair lui indiquait que a ntait quune accalmie, et que lorage navait pas encore puis ses foudres. Le silura - 323 -

secoua la tte. Son oue humaine ne percevait aucun bruit menaant. Je nentends rien, dit Neelahn, perplexe, en attachant leurs montures. (Soudain, elle ralisa et carquilla les yeux.) Les skaltum ! Je ne les entends plus. Courez ! Rockingham stait dj lanc. Mais trop tard. Alors que les compagnons se ruaient vers lentre du tunnel, deux normes silhouettes sabattirent depuis le ciel et se posrent lourdement face eux. Leurs griffes senfoncrent dans la boue, ouvrant des sillons parallles qui se refermrent ds quelles se furent immobilises. Mogweed hurla et tomba genoux. Deux paires dyeux rouges ltudiaient. Quatre ailes noires et osseuses se replirent derrire des paules dcharnes. Une odeur de charogne prit le silura la gorge. Jamais il navait imagin de cratures si immondes, ft-ce dans ses pires cauchemars. Laura de perversion malfique qui les enveloppait tait presque tangible. O courez-vous ainsi, petites souris ? siffla lune delles tandis que lautre se mettait glousser. Croyez-vous pouvoir chapper au chat affam ? Derrires les compagnons, les chevaux poussrent des hennissements terrifis. La jument tira sur sa longe, sans succs. Ltalon, en revanche, parvint dchirer la sienne. Les yeux rvulss, il dtala travers la clairire. Lune des cratures fondit sur lui et lui planta ses griffes dans le dos si vite que lil de Mogweed ne put suivre le mouvement. Ses crocs lacrrent le ventre de lanimal, dont les entrailles rouge vif se rpandirent dans la boue. Puis elle le lcha. Ltalon, qui ntait pas encore mort, tenta de schapper en tranant ses boyaux derrire lui. La crature clata de rire. Elle laissa lanimal lencolure crispe de douleur faire quelques pas, puis se jeta sur lui et lenveloppa de ses ailes. Ainsi le rpugnant spectacle de son festin fut-il pargn aux compagnons mais pas le hurlement dagonie de la bte. Mogweed se boucha les oreilles. cet instant, il souhaita de toutes ses forces tre mort pour ne plus jamais entendre un son pareil. - 324 -

linstant o le hurlement atteignait son apoge, il sinterrompit net. La crature recula. Les restes fumants qui gisaient sur le sol ne prsentaient plus la moindre ressemblance avec un cheval ni avec quoi que ce soit dautre. Ce ntait quun tas de viande dchiquete, dos briss et dentrailles sanguinolentes. Saisi par un haut-le-cur, Mogweed se pencha en avant et vomit tout le contenu de son estomac. Comme sa nause sapaisait, il sentit le regard de la crature se poser sur son dos. Je vois quau moins lun dentre vous a assez de bon sens pour sincliner devant ses matres, sesclaffa lautre monstre. Mogweed leva la tte. Alors, la crature qui avait attaqu le cheval parla. Son visage tait un masque de sang dans lequel luisaient ses crocs blancs. prsent, susurra-t-elle en dsignant la carcasse de ltalon, dites-nous o se trouve lenfant que nous cherchons si vous ne voulez pas subir le mme sort. La rponse de Neelahn ne rconforta nullement Mogweed. Vous ne tirerez rien de nous, sales chiens du Gulgotha ! cracha la nyphai. Le monstre poussa un sifflement furieux. Mais Rockingham ne lentendait pas de cette oreille. Il fit un pas en avant. Vous me connaissez, seigneurs du Sang Noir. Neelahn pivota vers lui, les yeux flamboyants. Le soldat lignora. Je vais vous dire o se cache la fille.

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Erril tentait de ne pas presser le vieil homme. Si Boln scroulait de nouveau, le ranimer ferait perdre plus de temps quavancer dun pas mesur. Aussi le guerrier se forait-il marcher lentement alors mme que son cur limplorait dacclrer. Mais en observant le vieillard, il ralisa que ses inquitudes ntaient peut-tre pas fondes. Depuis quElena lavait soign, Boln semblait incroyablement ragaillardi. Il ne tranait plus les pieds sur les cailloux du chemin ; son souffle tait rgulier et son humeur bien plus joviale quauparavant. Erril aurait sans doute allong le pas si Elena navait cess de jeter des coups dil vigilants son oncle. Dans les yeux de la jeune fille, il ne lisait que scepticisme et mfiance, comme si elle narrivait pas croire au brusque regain de vitalit de Boln. Ce fut son expression souponneuse qui empcha le guerrier de slancer vers la paroi oppose du gouffre. Boln lui-mme protestait contre cette allure descargot. Les crabes des roches marchent plus vite que nous. coutez ce sifflement ! Les gobelins simpatientent. Non, mon oncle. Ils gardent leurs distances. Et, de toute faon, le loup protge nos arrires. Elena semblait placer une grande confiance en cet animal, remarqua Erril. Quand le loup avait senti quelque chose dans lair humide et stait arrt, le museau en lair, la jeune fille avait insist pour que ses compagnons lattendent. Pendant quelques instants, lanimal avait scrut les tnbres de ses yeux ambrs. Puis il stait remis en marche. Alors seulement, Elena avait autoris les deux hommes en faire autant. Un loup sur nos talons, grogna Boln. a ne me rconforte gure. - 326 -

Nous nirons pas plus vite, trancha Elena dun ton qui nadmettait aucune rplique. Sur son paule, le faucon de lune ponctua cette dclaration dun battement dailes, comme irrit par le fait que quiconque ose mettre en doute la sagesse de lhumaine quil avait choisie. Erril obit aux instructions dElena sans discuter. Soudain, il ralisa quil se fiait davantage linstinct de la jeune fille quau sien ou celui de Boln. Il plaait sa foi en une sorcire. Il songea aux centaines dautres jeunes mages quil avait ctoys jadis. Lacquisition de leur pouvoir avait tourn la tte beaucoup dentre eux. Ils taient devenus hautains et bouffis dorgueil. Mais au fil du temps, ils avaient pris conscience des limites, des dangers et des responsabilits qui accompagnaient le port de la robe blanche, et cela les avait rendus plus humbles. Erril observa Elena. Une main pose sur le bras de son oncle, la jeune fille modrait son allure tout en balayant la caverne du regard en notant la position du loup qui se faufilait dans les ombres et en tudiant la piste devant elle. Ses yeux vifs se posrent sur le guerrier. Elle ne les dtourna pas. En trs peu de temps, elle avait beaucoup appris sur la magie : sa capacit de destruction et de salut, sa sauvagerie et le moyen de la contrler. Mais surtout, elle avait compris les responsabilits que son pouvoir lui confrait. La dtermination obstine qui brillait dans son regard ne devait rien une quelconque fiert mal place. Elle avait t forge dans les flammes de sa magie et les leons amres que celle-ci lui avait enseignes. En lespace de deux jours, Elena avait acquis une conscience plus aigu de son nouveau statut que bien des apprentis durant toute leur formation. Elle ne matrisait pas encore toutes les ficelles de la magie, mais elle avait assimil quelque chose de bien plus essentiel : les consquences du pouvoir. Oui : sorcire ou pas, Erril lui faisait confiance. Il reporta son attention sur la fissure qui bait dans la paroi du fond. Dautres prils, dautres mystres lattendaient l, et sans son pe, il devrait les affronter main nue. Mais trangement, la prsence de la sorcire ses cts le rassurait. Il marchait en tte sur la piste ingale, mettant ses - 327 -

compagnons en garde contre les flaques de boue glissantes et les cailloux susceptibles de rouler sous leurs pieds. Le sifflement des gobelins rsonnait sur leurs talons, mais aucun de leurs poursuivants ne sapprocha assez pour pntrer dans leur lot de lumire. Seules les ombres et la silhouette du loup remuaient autour deux. Nous y sommes presque, commenta Boln comme ils approchaient de la fissure. Dcelait-il une pointe de lassitude dans la voix du vieil homme ? Erril lui jeta un coup dil la drobe. Loncle dElena ne semblait pas avoir de mal respirer, et ses joues taient encore roses. Quand je pense que jai toujours aim explorer ces vieilles ruines, ricana-t-il. Aprs la nuit que nous venons dy passer, je ny remettrai plus jamais les pieds. Jai assez vu leurs murs sombres et dgoulinants. Nous serons bientt sortis dici, lui promit Elena avant dajouter un ton plus bas : Jespre Erril atteignit lentre de la crevasse. Passez-moi votre lanterne, Boln, rclama-t-il. Son pe ne lencombrant plus, il pouvait clairer leur chemin. Son instinct lui soufflait que le danger tait plus grand devant eux que derrire. Le vieillard obtempra. Erril examina le niveau dhuile dans le rservoir et frona les sourcils. Jignore quel jeu jouent ces gobelins, mais jespre que la partie sachvera bientt. La lanterne tait presque sec. Afin dconomiser le combustible, il rgla la mche plus bas. De toute faon, la lumire du faucon de lune tait assez vive pour leur permettre de se diriger. Il leva la lanterne bout de bras pour scruter louverture. Vue de loin, la fissure lui tait apparue comme une fente naturelle dans la roche. prsent, il ralisait son erreur. Des arches se dressaient entre des murs de pierre taille, dlimitant un chemin. Ni la nature ni les dieux ntaient responsables de la cration de ce tunnel et en juger par les traces de griffes qui balafraient la pierre, ce ntait pas non plus luvre de maons - 328 -

humains. Sur la premire des arches, Erril avisa un enchevtrement de motifs grossiers. Du bout du doigt, il caressa un sillon de plusieurs centimtres de profondeur. Alors, les gobelins se turent. Leur sifflement enveloppait les compagnons depuis si longtemps que lorsquil sinterrompit, le silence rsonna leurs oreilles tel un coup de tonnerre. Jai limpression que la partie touche son terme, chuchota Boln. mon avis, nous navons pas besoin de nous inquiter pour lhuile de la lanterne. Venez ! ordonna Erril en sengageant dans le tunnel. Je suis las de cette poursuite. Ils franchirent la premire arche. En examinant les motifs de plus prs, Erril vit quils reprsentaient des gobelins dans diverses configurations daccouplement. Toute la frise ntait quune encyclopdie orgiaque, une obscne succession dacrobaties intimes dont certaines que le guerrier naurait pu et ne souhaitait surtout pas imaginer. Elena carquilla les yeux, puis rougit et se dtourna. Boln se pencha pour examiner le dessin de deux mles partageant une femelle et se contenta de lcher : Intressant. Trs intressant. Lattention des deux hommes tant fixe sur larche, Elena fut la premire remarquer un changement dans le tunnel. Il y a de la lumire devant nous, annona-t-elle. Pivotant, Erril aperut une faible lueur derrire une courbe du passage, quelques dizaines de mtres plus loin. Il couvrit sa lanterne pour mieux la jauger. Dans lobscurit, le maigre rayonnement parut sintensifier. Bien que diffus, il possdait une teinte et une qualit qui firent remonter un souvenir des trfonds de la mmoire du guerrier. O avait-il dj contempl cet clat argent, si pur ? Je croyais que les gobelins fuyaient la lumire, marmonna-t-il. La lumire vive, oui, acquiesa Boln. Certains rudits pensent que leur vision couvre un spectre diffrent de la ntre, ce qui leur permet de se mouvoir dans lobscurit des souterrains o ils vivent. Dautres prtendent que ce sont les - 329 -

manations de la magie de roche lmentale qui clairent leur chemin. Cest la raison pour laquelle ils infestent les mines de cristal et les cavernes sacres des ogres : la magie minrale les attire comme un aimant attire le fer. Ma cl ! sexclama Erril, ralisant soudain. Elle a t forge laide de magie lmentale. Je lavais bien cache. Mais sils peuvent renifler la magie Ils ne la sentent pas : ils la voient, corrigea Boln. Certains rudits affirment que Erril secoua la tte. Je me fiche de lopinion de vos collgues ! Cette lumire devrait tre assez forte pour aveugler ft-ce un guerrier du dsert de Sable ! En elle rside la rponse nos questions. Elle nous dira pourquoi les gobelins nous ont conduits jusquici, et quel est lenjeu de la partie dans laquelle ils nous ont entrans. (Le guerrier se remit en marche dun pas rsolu.) Et magie lmentale ou pas, je veux rcuprer ma cl. Tandis que le rayonnement sintensifiait devant lui, il se mordilla la lvre en se demandant o il avait dj vu semblable lumire. Sa puret semblait aspirer la couleur terne des surfaces rocheuses alentour pour rvler lesprit minral tapi dans leurs profondeurs. Elle confrait mme une certaine beaut aux arches grossirement sculptes. O ? Une image simposa brusquement lesprit dErril. Il sarrta net et frissonna. Non, ctait impossible. Pas ici ! Il secoua la tte. Aprs des heures passes dambuler dans ce trou avec la seule lumire de la lanterne et du faucon pour le guider, ses yeux devaient lui jouer des tours. La source de cette puret ne pouvait pas tre ce quil souponnait. Malgr lui, le guerrier slana. Non, appela Elena. (Linquitude que lui inspirait son oncle transparaissait dans sa voix.) Pas question de courir. Jignore ce que vous esprez trouver, mais a peut attendre. Non, a ne peut pas, songea Erril. Pourtant, il ralentit. Il avait dcid de faire confiance cette sorcire. Quest-ce qui vous excite ce point ? demanda Boln comme sa nice et lui rattrapaient Erril. - 330 -

Elena dvisagea le vieillard, guettant des signes de dtrioration de son tat. Elle navait pas confiance en son pouvoir, et priait pour que le vieil homme tienne le coup jusqu ce quils puissent le confier un vritable gurisseur. Telle lhuile de la lanterne, elle savait que sa magie finirait par se consumer, laissant son oncle vulnrable la faiblesse de son cur. Mais pour le moment, Boln semblait toujours vigoureux. Le vieillard tendit une main vers Erril. Ralentissez, voulez-vous ? La petite est puise. Elle ne peut pas soutenir cette allure. Lombre dun sourire effleura les lvres dElena. Elle tait si proccupe par la sant de son oncle quelle navait mme pas envisag que son inquitude puisse tre rciproque. Je vais bien, affirma-t-elle. Mais mieux vaut rester prudents. Elena a raison, approuva Erril. Ce tunnel abrite quelque chose dtrange. Jignore si cela constitue ou non une menace pour nous, mais nous devrions mnager nos forces en prvision du pire. Il continua avancer vers la lumire, sa lanterne tendue bout de bras. Boln fit signe sa nice de suivre le guerrier. Comme le tunnel tait assez large, il put marcher de front avec elle. Jai vu votre tte, lana-t-il Erril. Vous avez une ide de ce qui nous attend plus loin. Pour une fois, vous vous trompez, vieillard. Vieillard ? ricana Boln. Vous avez cinq ou six fois mon ge ! Maintenant, parlez ! Que souponnez-vous ? Quest-ce qui vous perturbe ainsi ? Juste de vieux souvenirs, rpondit Erril dun ton vasif. Des souvenirs de quoi ? Ne trouvez-vous pas la qualit de cette lumire trange ? Boln plissa les yeux. Moi, je la trouve jolie, intervint Elena. Erril secoua la tte dune manire qui la fit se sentir trs nave et inexprimente. Mais la lumire tait vraiment trs belle ! Elle semblait purifier tout ce quelle touchait, et tandis que les compagnons se rapprochaient de sa source, lair parut - 331 -

sallger autour deux, devenir moins humide comme si une matine printanire se levait aprs une longue nuit dhiver. Elle nest pas naturelle, dclara oncle Boln. Et elle ne provient pas de la magie lmentale : elle est bien trop forte pour a. Peut-tre a-t-elle t conjure ? Je nai jamais entendu dire que les gobelins manient la sorcellerie, mais nous ignorons encore beaucoup de choses sur eux. (Il dsigna les motifs obscnes sculpts sur larche quil sapprtait franchir.) Par exemple, je naurais jamais devin quils taient si inventifs. Cest de la magie, affirma Erril. Je peux presque sentir sa puanteur. Srement pas, protesta Boln. Comme je vous lai dit, la magie lmentale uvre de faon subtile. Elle ne pourrait pas gnrer un tel rayonnement. Ce nest pas de la magie lmentale, grogna Erril, les dents serres. Cest de la magie chyrique. De surprise, Boln faillit trbucher. Absurde ! sexclama-t-il en simmobilisant. Depuis que le Chi a abandonn nos contres, aucun bassin de pouvoir ne subsiste dans cette rgion. Valloa, peut-tre, mais pas ici. Erril pivota vers le vieillard, les lvres pinces. Jai dj contempl ce genre de lumire une fois, rvla-til. O a ? senquit Elena, intrigue. Le guerrier ne rpondit pas. Il ne tourna mme pas les yeux vers la jeune fille. O a ? demanda Boln son tour. Erril hsita avant de lcher voix basse : Dans une chambre dauberge, la nuit o le Grimoire fut forg. Quoi ? En tes-vous certain ? Je naurais pas pu oublier une chose pareille, mme si cinq cents hivers se sont couls depuis. (Le regard du guerrier se fit lointain, comme sil revoyait une scne dun pass enfui depuis longtemps.) Ctait la mission que Shorkan mavait assigne, le rle que je devais jouer dans cette uvre maudite : guetter lclair de lumire blanche et refermer aussitt le livre pour conclure le sort. - 332 -

Enfin, il reporta son attention sur Boln. La lumire, bredouilla celui-ci. Vous ne voulez pas dire que ? Je ne loublierai jamais. Elle ma brl les yeux et sest grave dans mon esprit. Cest bien la mme lumire, charge de pouvoir chyrique. Le vieillard se gratta la barbe et murmura : trange. Peut-tre y a-t-il une autre explication Ces fichus gobelins peuvent garder leurs explications et leurs secrets, rpliqua Erril avec vhmence. Je veux juste rcuprer ma cl. Justement. Votre cl a peut-tre un rle jouer l-dedans, suggra Elena. Une lueur dexcitation fit ptiller les yeux de Boln. La petite a raison ! Cest si vident Erril se rembrunit. a na pas dimportance. Bien sr que si ! Pourquoi le gobelin vous a-t-il montr la cl avant de senfuir ? Pourquoi ses congnres ne nous ont-ils pas attaqus ? Pourquoi se sont-ils contents de nous pousser jusquici ? a ne leur ressemble pas, argumenta Boln. Que veulent-ils ? Erril jeta un coup dil Elena et dtourna trs vite la tte. Cest bien ce que je pensais, acquiesa Boln. Que a avait un rapport avec Elena. La jeune fille frmit. Elle sen doutait un peu, mais lentendre de la bouche de son oncle lui faisait leffet dune gifle. Piti, faites que a ne soit pas ma faute, implora-t-elle. Elle tait dj responsable de tant de drames : lincendie de la ferme familiale, la mort de ses parents et de sa tante Fila, lenlvement de Joach Mais je me trompais, poursuivit Boln. Erril haussa les sourcils en une expression refltant le scepticisme quprouvait la jeune fille. Alors, que veulent les gobelins ? Cest vident, non ? (Boln tendit la main et bouriffa les cheveux de sa nice.) Mais sans la clairvoyance dElena, javoue que a maurait chapp. - 333 -

Quoi ? sexclamrent Erril et Elena en chur. Pas quoi qui, rectifia Boln. Les narines dErril frmirent dexaspration. Elena attendit sans broncher. Elle avait bien prvenu le guerrier, la veille mme sil lui semblait quune ternit stait coule depuis lors. Oncle Boln racontait ses histoires son propre rythme ; tenter de le presser tait vain. Parlez, vieil homme ! semporta Erril. Qui veulent-ils ? Boln leva les yeux au ciel. Mais vous, bien sr ! Elena espra de toutes ses forces que son oncle avait vu juste. Si les gobelins des roches en avaient aprs eux, elle ne souhaitait quune chose : que a ne soit pas cause delle. Vous tes fou ! protesta Erril. Moi ? Cest moi quils veulent ? Je navais encore jamais rencontr de gobelin des roches pas une seule fois en cinq sicles derrance ! Pourquoi sintresseraient-ils moi ? Boln passa une main dans ses cheveux et haussa les paules. La rponse se trouve quelque part devant nous. Soulage de ne pas tre responsable de leur sort, Elena laissa son regard driver vers lentre du tunnel. Elle repra une ombre plus fonce que les autres qui se faufilait le long du mur de droite. Le loup les suivait toujours. Pauvre bte ! Il tait sans doute aussi perdu et effray queux. Il devait esprer que les trois humains le conduiraient la sortie de ce ddale souterrain. Pourvu quil ne se trompe pas, songea la jeune fille. Dans ce cas, allons-y ! dcida Erril. Sils ne veulent que moi, peut-tre vous laisseront-ils passer sans vous toucher. Non. Nous ressortirons tous les trois ou pas du tout, contra Boln. Tous les quatre, corrigea Elena en dsignant le loup. Mais son oncle lui tapota distraitement la tte, et Erril lignora. Ils se remirent en marche. Erril ouvrait la voie ; il tenait toujours la lanterne, mais lavait teinte pour conomiser son huile, car dsormais, la lueur argente tait assez forte pour clairer leur chemin. La seule autre lumire provenait du faucon de lune assoupi sur lpaule dElena. - 334 -

Comme ils senfonaient dans le tunnel, la jeune fille garda un il sur le loup qui tranait derrire eux. Lanimal attendait quils aient parcouru une bonne distance, puis filait vers sa cachette suivante. Mais le rayonnement sintensifiait, dissipant les tnbres. Bientt, il lempcha de se fondre totalement parmi les ombres. Pour la premire fois depuis lintervention dErril au bord du ruisseau, Elena put dtailler leur compagnon quatre pattes. Sa curiosit la faisait presque marcher reculons. Elle fut surprise de constater que la fourrure du loup ntait pas uniformment noire, comme elle lavait dabord pens, mais strie de tranes brunes et dores. Son poil lustr brillait dans la lumire, et ses yeux taient pareils deux billes dambre. La jeune fille remarqua galement que sa claudication tait de plus en plus prononce, et quil frmissait de douleur chaque fois quil sappuyait sur sa patte blesse. Tandis quelle lobservait, elle ralisa que lanimal lui rendait la pareille. Leurs regards se croisrent. Alors, la tte dElena lui tourna, et sa main droite la picota. Elle crut sentir le got de la sylve natale du loup dans sa bouche, les battements de son cur avide de courir en toute libert sous les frondaisons paisses. Ses yeux scarquillrent. Le tunnel sestompa autour delle, cdant la place une image trs nette. Un bb oiseau tombe de son nid. Avant de scraser sur le sol, il dploie ses ailes minuscules et senvole. Tout enfilant vers le ciel, il se change en un aigle monstrueux dont les ailes dissimulent le soleil et engloutissent le monde. Aussi brusquement que limage tait apparue, elle svanouit. La pierre du tunnel enveloppa de nouveau Elena. prsent, elle ne voyait plus que les yeux ambrs du loup qui la fixaient. Son talon heurta un caillou qui roula un peu plus loin, la dsquilibrant. Oncle Boln la rattrapa. Fais un peu attention, ma chrie, marmonna-t-il. Ce fut peine si Elena lentendit. Son regard tait toujours riv sur le loup. Que venait-il de se passer ? Elle se frotta les yeux. Assis face elle, lanimal la dvisageait sans ciller. Elle savait quil tait conscient de ce qui venait de lui arriver des - 335 -

sensations et des images qui lavaient assaillie. Elle vit ses paupires se baisser sur ses prunelles ambres. Non, ralisa-t-elle soudain. Ctait bien plus que a. Le loup ntait pas seulement conscient de ses visions ctait lui qui les lui avait envoyes ! Mais comment ? Pourquoi ? Quest-ce que a signifiait ? Elle saisit la manche de son oncle, le forant sarrter. Le loup, balbutia-t-elle. Le loup ! Il Calme-toi, Elena. Nous sommes presque arrives au bout du tunnel. Erril fit volte-face, les traits crisps par linquitude comme sil pensait que le loup allait attaquer. Voyant que lanimal tait toujours assis un peu en retrait et ne faisait pas mine de bouger, il jeta un coup dil interrogateur Elena. La jeune fille ne dit rien. Comment des mots auraient-ils pu exprimer ce qui venait de se passer ? Au bout de quelques instants, Erril haussa les paules et reporta son attention sur le chemin devant lui. Oncle Boln navait pas dtach son regard de la lumire aveuglante qui brillait travers la dernire arche. Elle est si belle, souffla-t-il. Elena remarqua enfin combien le rayonnement stait intensifi autour deux. Voyons ce quil y a de lautre ct, dit le vieillard en adressant un signe de tte Erril. Le guerrier se remit en marche, mais dun pas plus hsitant, comme sil craignait ce quil allait dcouvrir. Elena le suivit grand-peine pas parce quelle avait peur, mais parce que la lumire tincelante semblait la repousser telle une bourrasque sengouffrant dans le tunnel. De plus en plus intressant, commenta son oncle derrire elle. Pench en avant, il luttait pour avancer. Quant Erril, il avait repli son bras devant ses yeux et progressait avec difficult vers larche. Elena jeta un coup dil par-dessus son paule. Elle vit le loup slancer vers la lumire qui ne lui laissait plus aucune poche dombre dans laquelle se dissimuler, le museau ras de terre et les oreilles rabattues en arrire. - 336 -

Soudain, lanimal se figea. Un tressaillement le parcourut. Il fit un pas en avant. Sa chair parut onduler sur toute la longueur de son corps. Lchine crispe, il se ramassa sur lui-mme et fit encore un pas. Elena hoqueta en voyant sa silhouette se liqufier tel un pais sirop, comme si la lumire lui arrachait toute solidit et toute forme. Ce qui apparut en dessous ntait pas un loup, mais une trange substance qui scoulait en ruisseaux ardents. De la cire fondue, songea la jeune fille. Seuls les yeux ambrs du loup demeurrent intacts au cur de cette masse de chair bouillonnante. Choque, Elena le regarda ramper vers elle. Mais ce mouvement semblait le mettre au supplice, ouvrir des sillons de douleur dans ses tissus vif. Il fit un pas en arrire, puis un autre. Tandis quil battait en retraite face la lumire, il reprit son apparence normale. Ses oreilles, ses membres, sa queue et son pelage rapparurent jusqu ce quil ne reste plus aucune trace de ltrange phnomne qui lavait saisi quelques instants plus tt. Le loup fixa Elena qui suivait son oncle vers larche. Mais prsent, la jeune fille savait que a ntait pas un loup. Pas vraiment. Elle le regarda reculer sans la quitter des yeux, et une profonde tristesse ltreignit. Ce sentiment venait-il delle ou de la crature ? Elle naurait su le dire. Douce Mre ! sexclama Erril derrire elle. Elena pivota pour voir si le guerrier avait galement t tmoin de la transformation du loup. Mais Erril lui tournait le dos. Il avait atteint la sortie du tunnel et stait immobilis. La main pose sur larche de pierre, il fixait quelque chose dans la caverne qui stendait devant lui. Soudain, il tomba genoux. Douce Mre, cest impossible, gmit-il. Tout mais pas a ! Pas ici ! Pas aprs tout ce temps !

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O est lenfant ? rpta le skaltum en se rapprochant de Rockingham. Dans une de ses pattes griffues, il tenait un cuissot de cheval quil mordit belles dents. Incapable de rprimer un frisson, le soldat recula vers Neelahn. Un rictus de dgot tordit les douces lvres de la nyphai. Il leva une main pour larrter. Il ne voulait pas quelle intervienne et fasse chouer son plan par exemple en rvlant quil navait aucune ide de lendroit o se trouvait la sorcire. Maudits soient les gens incapables de tromperie. Comment faisaient-ils pour vivre jusqu un ge avanc ? Du geste et du regard, il intima le silence Neelahn. Celle-ci lignora. Vous tes le plus misrable des insectes qui rampent dans le fumier, siffla-t-elle. De toute vidence, elle tait persuade quil allait les trahir. Et il laurait fait sans hsiter, si cela avait pu lui permettre de survivre. Mais son heure ntait pas encore arrive. Il prit le risque de dtacher son regard du skaltum pour faire face Neelahn. Puis il se fora adopter le timbre le plus rauque dont il tait capable. Entre eux, les occupants de Noircastel murmuraient que les lieutenants du Seigneur Noir avaient du mal entendre les frquences sonores les plus basses. Comme celles des chauves-souris, leurs oreilles captaient mieux les vibrations aigus. Simple rumeur ou vrit ? Dans le doute, ce fut de sa voix la plus sourde que Rockingham articula trs vite : Taisez-vous ! Je sais comment my prendre avec eux. Faites-moi confiance ! Vous faire confiance ? sexclama Neelahn un peu trop - 338 -

fort. Je prfrerais encore men remettre au Cur Noir en personne ! Tenez votre langue si vous ne voulez pas finir dans lestomac de ces cratures ! gronda Rockingham. Tremblant de tous ses membres, Mogweed se rapprocha deux. Son regard tait toujours fix sur la masse de chair sanguinolente qui avait jadis t un fier destrier. La jument attache larbre avait cess de tirer sur sa longe et stait fige, frmissante de terreur. Ses yeux avaient si bien roul dans leur orbite quon nen voyait plus que le blanc, mais au moins, elle se tenait tranquille. Cest la plus fute du lot, songea Rockingham. Mogweed se pencha pour mieux couter la conversation du soldat et de la nyphai. Si cet homme connat ces cratures, il vaudrait peut-tre mieux le laisser faire, bredouilla-t-il. Neelahn secoua la tte. Il ne connat rien du tout. Il Exactement ! coupa Rockingham, bien dcid lempcher de rvler lampleur de son ignorance aux skaltum. (Plongeant son regard dans celui de la nyphai, il souffla :) Je ne sais rien. Donc, je ne peux pas vous trahir juste sauver notre peau tous. Je nai aucune envie quils me capturent. Me faire dchiqueter par leurs griffes serait un sort enviable compar celui qui mchoira sils me tranent devant le Seigneur Noir et que je dois lui avouer mon chec. Il jeta un coup dil la carcasse fumante de ltalon. Oui, ctait une fin bien plus misricordieuse que celle qui lattendait dans les entrailles de Noircastel. Il reporta son attention sur Neelahn. Laissez-moi faire mon boulot ! Et ce quil faisait le mieux, ctait survivre grce lagilit de son esprit et de sa langue. La nyphai le foudroya du regard mais garda le silence. Rockingham se tourna vers le skaltum qui avait dvor la viande du cuissot et suait la moelle de son os. La crature savait quils ne pouvaient pas senfuir ; a ne la drangeait pas de faire durer le plaisir. Bien au contraire. Lautre monstre se rapprocha sans quitter le soldat des yeux. - 339 -

Jentends bourdonner des insectes, mais je nentends pas de rponse. Dis-nous o se cache la fille ! Rockingham rajusta sa cape et redressa le menton. Il tait crucial quil semble calme, en pleine possession de ses moyens. Il toussota pour sclaircir la gorge et se lana : Comme vous, nobles lieutenants du Cur Noir, je suis sur la piste de la sorcire. Tu as chou, riposta lun des skaltum. La nouvelle est parvenue Noircastel. Nous avons t envoys pour rparer ton erreur. Rockingham carta les mains en un geste dincrdulit blesse. Je nai commis aucune erreur. Si quelquun est blmer, cest Dismarum, ce vieil infirme snile. Au lieu demployer la force des armes pour semparer de la fille, comme je le prconisais, il a prfr recourir des mensonges et des tours de passe-passe. Las ! Lenfant est retorse. Elle a pu chapper tous les piges quil lui avait tendus. Et o tais-tu pendant tout ce temps, petit homme ? Il posa une main sur son cur. Notre matre ma assign au service du mage noir. Je nai pas eu dautre choix que de lui obir, mme si je voyais bien quil se fourvoyait. Son chec consomm, il a utilis ses pouvoirs pour se soustraire son juste chtiment, et je me suis retrouv libre de poursuivre la fille. Ce que jai fait et continue faire. Dans ce cas, comment se fait-il quelle coure toujours ? Elle est protge par des allis puissants, et par une magie plus puissante encore. Ce nest quune enfant. Une enfant qui a russi tuer lun des vtres. Vous feriez mieux de ne pas la sous-estimer. Le second skaltum, aux griffes dgoulinantes de sang, bondit vers Rockingham. Celui-ci se raidit. Il ne devait pas reculer. Si la faade de son aplomb commenait se craqueler, il tait perdu. Tu nous mens, petit homme, siffla la crature. Nous avons rencontr lassassin de notre frre. Ce ntait pas une fillette. Et il connaissait les failles de nos protections malfiques. - 340 -

Maudit soit Kral, cette montagne ambulante ! Pourquoi les gens qui lentouraient taient-ils si bavards ? Une consternation mle de panique se rpandit dans les veines de Rockingham, mais il conserva une expression dtache tandis que son esprit tissait une trame de subterfuges. Et votre avis, qui lui a rvl vos secrets ? lana-t-il dun air entendu. Le skaltum hsita. Il jeta un coup dil son compagnon, puis reporta son attention sur le soldat. Pourtant, contra-t-il dun ton lgrement moins agressif, tu ne las toujours pas capture. Cette fois, tu ne peux rejeter la faute sur personne. Il est vrai quelle nest pas encore enchane vos pieds, attendant le bon vouloir de notre matre. (Rockingham ne put rprimer un frisson la pense des apptits monstrueux du Seigneur Noir.) Mais je lai pourchasse et force fuir devant moi telle une feuille emporte par la tempte. Lorsque vous tes arrivs, je venais de lacculer dans une impasse. Il ne me reste plus qu la cueillir. O a ? demanda le skaltum. Rockingham tendit un doigt vers le tunnel demi dissimul derrire son rideau de racines. Elle sest terre l-dedans. Le trou est trop profond pour que vous puissiez len dloger avant laube. Les deux skaltum jetrent un coup dil vers lest, et leurs ailes frmirent comme sils voulaient sen envelopper pour se protger. Ainsi, eux non plus ntaient pas immuniss contre la peur. Rockingham sautorisa un lger sourire. Je suis le seul qui puisse aller la chercher. Si elle est aussi redoutable que tu le prtends, comment pourras-tu la ramener ici ? senquit lune des cratures, mfiante. Jai quelque chose quelle veut rcuprer. (Du menton, Rockingham dsigna Neelahn. Ctait maintenant que tout allait se jouer.) Sa sur bien-aime. Il vit la stupfaction carquiller les yeux de la nyphai. Son sourire slargit. Parfois, mme les justes servaient ses plans sans le vouloir. Jamais Neelahn naurait pu feindre tant de - 341 -

consternation et de haine. Son expression tait si convaincante que les skaltum sy laissrent prendre. En fait, vous nauriez pas pu mieux tomber, poursuivit Rockingham dun ton rjoui. Cette fille nous gnait et nous ralentissait. Vous allez pouvoir la surveiller pendant que je forcerai notre proie sortir de sa cachette. Il fit signe Mogweed dapprocher. Le silura ne bougea pas. Ainsi, mon ordonnance et moi aurons le champ libre pour dbusquer la sorcire. De nouveau, il fit signe Mogweed. Cette fois, le mtamorphe sarracha sa paralysie et se dirigea vers lui dun pas titubant. Il simmobilisa presque trop prs, telle une ombre craintive saccrochant son propritaire. Un des skaltum rejoignit Neelahn. sa dcharge, la nyphai ne frmit mme pas. Elle se contenta de foudroyer Rockingham du regard. Surtout, veillez ce quil ne lui arrive rien, recommanda le soldat. Sans elle, nous aurons beaucoup de mal capturer la sorcire. Nous ferons notre devoir, siffla lun des skaltum. Tche de faire le tien ! ajouta lautre. Rockingham inclina la tte, dissimulant sa grimace triomphante. Puis il passa son bras sous celui de Mogweed et entrana le mtamorphe hagard vers lentre du tunnel. Derrire eux, le skaltum qui avait dpec ltalon lana : Si tu nous trahis, ne crois pas que le fait dtre la cration de notre matre nous empchera de tarracher les membres et de dvorer tes yeux. Les paules de Rockingham se crisprent. Il ne comprenait pas ce que la crature entendait par la cration de notre matre , mais tant donn la facilit avec laquelle il lavait berne, a ne laurait gure tonn quelle nourrisse dautres ides farfelues. Il poussa Mogweed travers le rideau de racines, puis pivota face aux skaltum. Faites-moi confiance ! Ses yeux se posrent sur Neelahn. Trs vite, il se dtourna. La trahison tait un plat qui se mangeait froid. Pourtant, son cur frmit dans sa poitrine. Il lui semblait se rappeler dune - 342 -

femme qui, jadis, lavait fix avec la mme expression furieuse et incrdule. Mais qui ? Et quand ? Rockingham se faufila entre les racines et suivit Mogweed sur le tapis de boue et de feuilles dcomposes qui stendait lentre du tunnel. Il arrivait presque conjurer le visage de cette femme la lumire du soleil se refltant sur ses cheveux blonds, une lgre odeur de jonquilles , mais telle une nue de papillons, limage se fragmentait aussitt. Il secoua la tte. Sans doute tait-ce une catin quil avait mise dans sa couche, un soir o il tait trop ivre pour se souvenir de ses faits et gestes. Au fond de son cur, il savait pourtant quil se trompait. Mogweed se racla la gorge, attirant son attention. Les yeux du mtamorphe taient carquills, presque phosphorescents. Et maintenant ? O allons-nous ? Rockingham se rembrunit et tendit un doigt. Le plus loin possible de ces monstres. Mogweed ne bougea pas, et il dut le pousser en avant. Mais, protesta le mtamorphe. Jai dj vu plusieurs personnes partir par l et aucune dentre elles nest revenue. Tolchuk atteignit le fond du gouffre et se redressa au pied de lboulis. Il leva les yeux vers Kral. Le montagnard luttait pour franchir une dalle de granit en quilibre prcaire, qui oscillait dangereusement sous son poids. Tolchuk lui avait laiss la pierre elphique, mais la magie lmentale avait tant faibli quelle nclairait plus grand-chose. Mobilisant une des mains de son porteur, elle le gnait plus quelle laidait ; pourtant, Kral sy accrochait comme un naufrag un bout de bois flott. Sur ta gauche ! lana Tolchuk dune voix forte. La pente est plus raide, mais elle offre davantage de prises pour les griffes. Je nai pas de griffes, marmonna Kral. Mais il suivit le conseil de logre et inflchit sa trajectoire. Tolchuk attendit. Il ne pouvait rien faire dautre. Il tudia la progression de son compagnon. Kral tait plutt dou pour lescalade comme tous les montagnards devaient ltre pour survivre dans les Dents au-dessus de la ligne des neiges, supposa-t-il. Malgr la faiblesse de sa vision et la pierre qui - 343 -

entravait ses mouvements, il ngociait la descente avec une rapidit et une agilit surprenantes. Nanmoins, il nallait pas encore assez vite son got. Tolchuk frtillait dimpatience. Aprs une si longue marche dans la fort et les souterrains, cette inactivit force lui pesait. Les muscles de son dos lui faisaient mal, et une douleur brlante palpitait dans sa main lendroit o il stait arrach une griffe. Mme ses jambes deux troncs noueux de muscles, de tendons et dos tremblaient sous lui. Mais surtout, il naspirait qu rejoindre Fardale. Depuis que les images envoyes par son frre-loup staient infiltres dans son esprit, le Cur de son peuple le poussait en avant. Ds quil sarrtait pour se reposer, la traction exerce par la sanguine se faisait plus insistante, presque irrsistible. Tolchuk lutta contre son envie dabandonner le montagnard et de continuer seul. Ce ntait pas un comportement digne dun ogre. La solidarit entre membres dune mme tribu tait une valeur prpondrante, ft-ce pour un demi-sang comme lui. Une noble qualit et malheureusement, la principale raison pour laquelle les guerres tribales sternisaient et faisaient toujours tant de victimes. Attaquer un ogre quivalait attaquer sa tribu tout entire. Aucun affront ne restait impuni, aucun dfi ne demeurait sans rponse jusqu ce que toute la population mle dune des deux tribus ait t radique. Tolchuk frona les sourcils. Les tribus ogres observaient une trve durant leurs crmonies religieuses. Ces rares occasions mises part, jamais elles navaient t toutes unies. tant donn lobstination naturelle des ogres et le code dhonneur de leurs guerriers, Tolchuk doutait fort quelles le soient un jour. Il poussa un soupir. La loyaut ntait pas ncessairement une bonne chose, ralisa-t-il. Pourtant, malgr les crochets plants dans son cur, qui le tiraient en avant, il se refusait abandonner Kral. Il ne pouvait pas ignorer le sang des innombrables gnrations dogres qui coulait dans ses veines. La loyaut qui avait caus la mort de milliers de ses semblables faisait partie intgrante de lui, au mme titre que sa chair et ses os. Par chance, son attente ne se prolongea gure. Kral sauta - 344 -

bas du dernier rocher et atterrit prs de lui. Jespre que nous avons fait le bon choix en suivant ce chemin, haleta-t-il. Nous narriverons jamais remonter par l. Tolchuk haussa ses paules massives. Nous trouverons une autre sortie. Il se dirigea vers lendroit o il avait aperu Fardale et la lumire pour la dernire fois. Derrire lui, il entendit un lger grognement comme Kral se forait lui emboter le pas. Le montagnard avait besoin de se reposer, mais Tolchuk ne voulait pas que son frre-loup prenne trop davance sur eux. Si ce rseau souterrain ressemblait aux cavernes de sa tribu ddale de passages sinueux ponctus de multiples croisements , il pouvait facilement y perdre Fardale. Du menton, il invita Kral acclrer. La vitesse est notre meilleur atout pour distancer les gobelins des roches. Cest aussi le meilleur moyen de leur foncer dedans tte baisse, fit remarquer Kral. Mais il obtempra sans plus discuter. Les deux colosses marchaient en silence, conomisant leurs forces pour ngocier les embches du terrain ingal. Autour deux, lair devint aussi pais que du lait de chvre. Lnorme poitrine de Tolchuk laspirait sans difficult : les ogres taient btis pour vivre dans les profondeurs des montagnes. Mais Kral, dont le clan rsidait dans les hauteurs des pics enneigs, tait habitu une atmosphre plus rare. Lhumidit ambiante laccablait, et il avait beaucoup de mal ne pas se laisser distancer par son compagnon. Tolchuk gardait une oreille tourne vers lui, coutant son souffle rocailleux. Kral ne se plaignait pas, mais il ne pourrait maintenir cette allure bien longtemps. Le jeune ogre tudia le pied de la falaise quils longeaient. Un amas de rochers se dressait un peu plus loin. Sils pouvaient latteindre avant de faire halte, du moins seraient-ils tout prs du tunnel dans lequel Fardale avait disparu. Cependant, Tolchuk rechignait simposer le moindre dlai. prsent quil stait remis en route, il ne voulait plus sarrter. Derrire lui, Kral fut saisi dune quinte de toux dchirante. Il - 345 -

se rembrunit. Nous y sommes presque, songea-t-il. Il continua marcher. Trs occup scruter le terrain et guetter les signes de faiblesse du montagnard, il ne remarqua lombre qui se dtachait dun boulis et savanait vers eux que lorsquelle se planta sur le chemin face lui. Jaimerais rcuprer ma pierre, sil vous plat. Kral contourna limposante masse de Tolchuk. La lueur verdtre de la pierre quil tenait bout de bras rvla la silhouette de lelphe Mric. Sa tunique dchire tait couverte de boue et de taches plus sombres. Sous les lambeaux de son pantalon bouffant, un morceau de sa chemise tait nou autour de sa cuisse. Un peu de sang coulait le long de sa jambe, et une ecchymose pourpre se dtachait sur sa joue ple. Il tendit la main. Ma pierre des vents, exigea-t-il. Malgr son ton dsinvolte et son attitude mprisante, Tolchuk remarqua que son bras tremblait. Nous pensions que tu tais mort, dit Kral, le poing toujours crisp sur la pierre. (Visiblement, il se mfiait de lelphe.) Le sang, la piste qui conduisait jusquau bord du gouffre Comment as-tu survcu ta chute sur la corniche ? Je ne suis pas tomb sur une corniche, le dtrompa Mric. (De sa main libre, il repoussa une mche de cheveux argents qui stait chappe de sa tresse.) Jai saut directement au fond du gouffre. Kral leva les yeux vers le haut de la falaise do il avait eu tant de mal descendre. Neelahn mavait mis en garde contre tes mensonges, marmonna-t-il en reportant son attention sur lelphe et en le dvisageant, les yeux plisss. Je ne mens pas. Mme un ogre naurait pas survcu une chute pareille, intervint Tolchuk, souponneux. Je ne suis pas tomb, rpta Mric dun air ddaigneux. Alors, comment as-tu fait ? insista Kral. Tu as vol ? Non. Bien que matres de lair et du vent, les elphes sont incapables de voler. La magie lmentale nest pas assez forte pour a, mais elle ma permis de contrler ma descente de la - 346 -

ralentir pour me poser en douceur. Et ensuite ? Tu nous as attendus ? Un lger rictus tordit les lvres de Mric. Jai pans mes blessures. (Du menton, il dsigna sa cuisse.) Ces cratures mont pris par surprise ; jai encaiss plusieurs coups avant de russir mchapper, Pendant que jpongeais mon sang, jai aperu la lueur de ma pierre des vents au sommet de la falaise. Je vous ai vus sauter, et jai attendu. Pas vous ma pierre. (Il agita sa main sous le nez de Kral.) Rends-la-moi ! Le montagnard secoua la tte. Cest notre seule source de lumire, et nous avons un ami retrouver. Moi aussi. Kral et Tolchuk sentre-regardrent. Dans ce cas, nous navons qu les chercher ensemble, suggra logre. Si les gobelins reviennent la charge, il nous sera plus facile de les repousser trois. Daccord, acquiesa Kral. Mais je garde la pierre. Tu vas finir par lteindre, contra Mric. Moi, je peux raviver son clat. Le montagnard ne ragit pas tout de suite. Il hsitait. Tolchuk remarqua que la lumire ne cessait de faiblir depuis quils avaient saut dans le gouffre. Enfin, Kral tendit le bras et dposa la pierre dans la paume de Mric. Du mme mouvement, il saisit le poignet de lelphe. Tu resteras avec nous. Jure-le ! Mon peuple ne jure pas la lgre, homme des montagnes, lcha Mric dun ton hautain. Le mien non plus, rpliqua Kral en lui serrant le poignet un peu plus fort. Maintenant, jure ! Lelphe plissa les yeux dun air menaant, et ce fut les dents serres quil cracha : Je te donne ma parole. Je vous aiderai trouver votre ami. Kral maintint sa prise lespace dun battement de cur, son regard plong dans celui de Mric. Puis il hocha la tte et le lcha. Nous devons y aller, les pressa Tolchuk. - 347 -

O a ? Notre ami sest enfonc dans un tunnel, un peu plus loin. Il est avec dautres gens qui ont des lumires. Des lumires ? rpta Mric, plein despoir. Lune delles flottait-elle dans les airs ? a pourrait tre mon faucon. Tolchuk se gratta le crne. Non. Lelphe frona les sourcils. Et tu nen as pas vu dautre ? Tolchuk secoua la tte. Cette nouvelle parut dcourager Mric. Pourquoi est-ce si important pour toi de retrouver cet oiseau ? Il a senti du sang royal. Je lai su ds que nous avons pntr dans cette valle. Je ne comprends pas. Ignorant logre, Mric sonda le fond du gouffre. Apparemment, son faucon lui sert de chien de chasse, expliqua Kral. Il cherche leur roi perdu. Un descendant de notre roi, rectifia Mric. Il frotta sa pierre des vents et souffla dessus. Lclat verdtre sintensifia, se refltant sur ses cheveux argents et sur sa peau trs blanche. Il pivota vers les deux colosses et, dune voix vibrante de haine, lcha : Lorsque nous avons t bannis de ces contres, notre reine a t autorise nous accompagner, mais notre roi a t retenu en otage. Comment savez-vous quun de ses descendants vit encore aprs tant de sicles ? demanda Kral. Notre roi avait jur quil maintiendrait sa ligne en vie jusqu notre retour. Et sil a chou ? Jai dit quil avait jur, homme des montagnes, siffla Mric dune voix venimeuse. Les elphes tiennent toujours leurs promesses. Percevant la tension croissante, Tolchuk se hta de changer de sujet. Ton pervier - 348 -

Cest un faucon de lune, corrigea Mric en reportant son attention sur logre. Si tu veux. Comment peut-il pister quelquun quil na jamais rencontr ? Mme un renifleur a besoin dune odeur pour se diriger. Ce nest pas une question dodeur. Avant leur closion, les ufs des faucons de lune sont plongs dans le sang royal. Cela cre un lien indfectible. Mon oiseau est un descendant direct de celui qui fut jadis li notre roi et les descendants se reconnaissent entre eux. Il ne se posera que sur une personne dans les veines de laquelle coulera le sang de notre roi perdu. Mais je lai vu perch sur ton poignet, protesta Kral. Mric poussa un gros soupir, comme si tant de stupidit le consternait. Je suis de sang royal, le quatrime fils de la reine Tratal, ltoile du Matin. Mon peuple rve de runir ses deux grandes maisons : la ligne de la reine actuelle et celle de lancien roi. Kral clata dun rire rauque. En fait, tu es en qute dun poux pour une de tes surs. (Il sesclaffa de plus belle.) Runir vos deux grandes maisons Ah, je me rjouis que nos clans aient renonc ces absurdits. Les montagnards ne sinclinent devant personne. Mric sempourpra. Il pina ses lvres minces, et ses yeux flamboyrent de haine. Tolchuk percevait en lui le bouillonnement dune passion qui, amene la surface, savrerait bien plus dangereuse quune centaine de gobelins des roches. Aussi dcida-t-il que le moment tait venu de mettre un terme cette conversation. Dautant que les palpitations de son cur soumis la traction de la sanguine devenaient douloureuses. Ton faucon est peut-tre pass par le mme tunnel que mon ami, suggra-t-il. Le sang reflua lentement du visage de Mric comme il se tournait vers logre. Il eut un lger haussement dpaules. Je vous accompagnerai, comme je lai promis. (Il jeta un coup dil Kral avant de reprendre :) Je laisserai loiseau chasser un peu plus longtemps. a ne peut pas lui faire de mal. Dans ce cas, allons-y ! - 349 -

Tolchuk sloigna avant que Kral puisse ajouter quoi que ce soit et irriter davantage lelphe. Mric lui embota le pas, laissant le montagnard fermer la marche. Le silence les enveloppa tandis quils se frayaient un passage travers un amas de roches troitement imbriques les unes dans les autres. plusieurs reprises, Tolchuk dut porter ses compagnons pour leur faire franchir un obstacle. Kral ne ly autorisait qu contrecur, les sourcils froncs et les joues brlantes dembarras. De caractre indpendant, il rpugnait admettre quil avait besoin daide, mais sa lucidit lemportait sur son orgueil. Mric, en revanche, se laissait faire sans jamais remercier logre. Il lui tendait la main spontanment, comme sil avait lhabitude de se faire servir par des gens plus robustes que lui. Chaque fois, Tolchuk tait surpris par sa lgret. Lelphe ne pesait pas plus lourd quun chassier aux os creux. Tolchuk aida Kral grimper au sommet de lboulis, puis souleva Mric pour que le montagnard puisse lattraper. Kral se dtourna, fixant les tnbres dun air maussade. Ralisant quil ne laiderait pas, Mric saisit un peron rocheux et se hissa prs de lui la force de ses bras. Pendant toute leur escalade, les trois compagnons navaient pas prononc un mot. Occup chercher des prises avec ses bras et ses jambes, Tolchuk avait lesprit libre pour mditer les paroles de lelphe. Quelque chose le tracassait, mais il narrivait pas mettre le doigt dessus. Il passa en revue tout ce quil savait de Mric, remontant le cours de ses souvenirs jusqu leur premire rencontre. Le temps que lui et ses compagnons atteignent lautre ct de lboulis, il ralisa enfin ce qui le turlupinait. Il pivota vers lelphe. Pli en deux, celui-ci tentait de reprendre son souffle. Kral stait adoss un rocher voisin pour masser sa cuisse gauche. Quand nous nous sommes rencontrs dans la clairire, tu nas pas parl du descendant de ton roi seulement dune sorcire, rappela Tolchuk Mric. Lelphe hocha la tte. Exact, haleta-t-il. Cest lautre raison pour laquelle on ma - 350 -

autoris venir ici. Nos oracles parlent dune sorcire qui apparatra dans la mme valle que notre roi perdu. Elle attirera des protecteurs venus de tous horizons comme une flamme attire les papillons, et son pouvoir crotra jusqu ce quelle ravage nos anciennes contres. Je suis cens la chercher en mme temps que notre roi. Pour quoi faire ? demanda Kral. Il se rapprocha de ses deux compagnons en tranant la jambe gauche. Pour la tuer, rpondit simplement Mric.

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Boln rejoignit Erril. Le guerrier tait tomb genoux sur le seuil de la caverne ; il avait dtourn la tte pour se protger contre la lumire qui sen dversait flots. Sur sa joue, une larme solitaire brillait comme un joyau. Quy a-t-il ? demanda le vieillard en lui posant une main sur lpaule. Erril ne rpondit pas. Il se contenta de tendre un doigt. Elena se rapprocha furtivement des deux hommes. Plante dans lombre de son oncle, elle se tordit le cou pour voir ce qui inspirait un tel accablement Erril. La source de la lumire se dressait au centre dune salle plus ou moins circulaire, qui nabritait aucun autre objet ni ornement. Cest une uvre dune finesse tonnante, commenta oncle Boln en plissant les yeux. Mais pourquoi vous trouble-t-elle ce point ? Erril secoua la tte et garda le silence. Elena contourna son oncle pour mieux dtailler la statue de cristal pose mme le sol. Le torrent de lumire qui en jaillissait ne masquait pas la finesse de ses traits bien au contraire, il semblait les souligner et ajouter leur ralisme. Lartiste qui la sculpte devait tre incroyablement dou, marmonna Boln en jetant un coup dil soucieux Erril. En tout cas, a ne peut pas tre luvre dun gobelin. Le visage et la posture sont beaucoup trop expressifs, sans rien de commun avec les esquisses grossires qui ornent les arches. Elena ne pouvait quapprouver son oncle. Ctait une statue dune beaut exceptionnelle bien que cruelle. Elle reprsentait un petit garon qui ne devait pas avoir plus de dix hivers. Lenfant tait genoux, en appui sur une main et son autre bras tendu en un geste suppliant. Une douleur intense dformait son - 352 -

visage tourn vers le plafond. La raison de son agonie tait limpide. Voyez comment lartiste a mlang les matriaux pour un effet plus dramatique, poursuivit Boln. Lenfant est en cristal, mais lpe est en argent. Elena acquiesa. Du coin de lil, elle vit Erril frmir la mention de larme. Et il y avait de quoi, songea-t-elle. Une pe dargent transperait le petit garon de part en part. Son pommeau saillait une largeur de main au-dessus de son dos, tandis que sa pointe tait enfouie dans le sol sous sa poitrine. Lenfant semblait lutter pour chapper son sort, comme sil navait pas conscience de la nature fatale du coup juste dune insoutenable douleur. Son visage innocent et hbt sondait les cieux, implorant la dlivrance. Elena sentit ses propres yeux sembuer. Elle mourait denvie de se prcipiter vers le petit garon pour essayer de le soulager. Elle savait que a ntait quune statue, probablement sculpte des sicles auparavant, mais la souffrance exprime par luvre tait si intense quelle traversait les ges pour venir toucher son cur. Cest vraiment dommage quelle soit abme, dit soudain son oncle dune voix dure. (En tant qurudit, il avait toujours dtest quon endommage des antiquits. Fronant les sourcils, il tendit un doigt.) Un des gobelins a d la casser en la tranant ici. Au dbut, Elena ne vit pas ce quil voulait dire. Puis elle remarqua que le bras gauche du petit garon celui qui se tendait vers le plafond de la caverne sachevait par un moignon. Sa main avait disparu, comme si quelquun lavait tranche dun coup de hache. Mais en ltudiant plus attentivement, la jeune fille eut limpression que son oncle se trompait. La statue ntait pas endommage : juste inacheve, telle une chanson triste qui sinterrompt quelques notes avant la fin. Boln reporta son attention sur Erril. Une dtermination svre creusait ses traits et durcissait le pli de sa bouche. Allez-vous cesser de vous lamenter et me dire pourquoi la vue dun morceau de cristal sculpt vous afflige ce point ? - 353 -

Lchine vote par le chagrin, Erril ne rpondit pas tout de suite. Quand il se dcida parler, ce fut dune voix sourde, dirige vers le plancher. Parce quil reprsente la honte de ma vie, marmonna-t-il. Prostr sur le sol, Erril savait dsormais que Boln avait vu juste. Les gobelins ne les avaient pas guids jusque-l cause dElena, mais cause de lui. Ils connaissaient son crime, et ils voulaient lui faire affronter sa culpabilit. Si ctait vraiment ce quils dsiraient, Erril allait leur donner satisfaction. Sachant quil ne mritait pas le soulagement dune drobade, il leva les yeux vers la statue. Le visage du petit garon, si mticuleusement dtaill, flamboyait dune lumire radieuse. cette vue, la mmoire du guerrier sembrasa. Il noublierait jamais ce visage et il ne le devait pas, songea-t-il. Mme si a ntait pas grand-chose, il pouvait au moins honorer le sacrifice de lenfant en ne loubliant pas. Il se souvint de la chambre dauberge et du soir o le Grimoire avait t forg. Tant dlments de cette nuit funeste staient manifests lui depuis la veille Dabord, Greshym avait rapparu, drap dans une magie noire. Et maintenant, il contemplait une statue du jeune mage qui tait mort par le fil de son pe pour fournir le sang ncessaire la cration du livre. Cinq cents ans plus tard, le destin runissait les protagonistes de ce drame. travers la honte qui lui serrait le cur, Erril comprit enfin la raison pour laquelle tous ces vnements se produisaient, la raison pour laquelle il avait t conduit ici. Il se releva. Depuis des sicles, il vivait avec le souvenir de son crime. Si la vue de la statue lavait dabord choqu et engourdi, une colre sourde enflait dsormais dans sa poitrine, consumant la culpabilit qui le taraudait. Il redressa les paules. Lauteur de cette uvre avait des comptes lui rendre et il tait bien dcid ne pas repartir sans avoir obtenu son d. Il pntra dans la caverne. Allez-vous parler ? semporta Boln. Dites-nous ce qui ne va pas ! Du menton, Erril dsigna la statue. - 354 -

Cest le jeune mage que jai tu la nuit o le Grimoire a t forg. Il vit le vieillard carquiller les yeux, et sa nice reculer avec une expression apeure. Cette fois, il ne dtourna pas la tte, et ce fut dune voix trs calme quil poursuivit : Jignore de quel jeu je suis le pion. Mais jai bien lintention dy mettre un terme. Il se dirigea vers la statue. Tandis quil sen approchait, la douleur qui crispait les traits du petit garon parut sintensifier, comme si lenfant le reconnaissait et redoutait une nouvelle confrontation avec lui. Ce nest quun effet de la lumire, se raisonna Erril. Du bout du doigt, il toucha le cristal. Il sattendait presque ce que la statue le brle ou le foudroie pour se venger, mais sa surface tait lisse et froide, couverte dune fine pellicule dhumidit. Sans rflchir, il caressa la joue de lenfant. Il avait oubli combien celui-ci tait jeune. Et petit sa reprsentation agenouille lui arrivait peine la taille. Il navait srement pas mrit une telle fin. Erril voulut lui demander pardon, mais il ne connaissait mme pas son nom. Vous naviez pas le choix, dit doucement Boln derrire lui. Jai lu les textes anciens. Le sang dun innocent devait tre vers. Mais pourquoi a-t-il fallu que ce soit par moi ? Chacun de nous a un fardeau porter : ma sur Fila, Elena, cet enfant Nous vivons une poque bien sombre, et si nous voulons que laube se lve un jour, nous devons nous mettre genoux pour prier peu importent notre lassitude ou la raideur de nos articulations. Jen ai fini de prier, cracha amrement Erril. Qui nous coute ? (Il posa sa paume sur le visage tortur du petit garon.) Qui a cout cet enfant ? Le chemin que vous avez suivi jusquici a t plein de douleur et de chagrin. Je ne prtends pas quil va devenir plus facile ou plus agrable. Mais je peux vous dire une chose : cest le seul qui vous permettra de vous racheter et de justifier le sacrifice de tous les innocents qui ont dj pri. Ne perdez pas votre cur en route, Erril de Standi. - 355 -

Le guerrier laissa retomber son bras. Il est trop tard pour a. Je lai perdu depuis longtemps. Non. (Boln posa une main sur son paule et lui donna une pression rconfortante.) Peut-tre sest-il endurci au fil des hivers. Peut-tre sest-il cach. Mais au bout de ce chemin, je vous assure que vous le retrouverez. Erril grimaa. Il navait aucune envie de retrouver son cur. Jamais il ne pourrait le supporter. coutez ! scria soudain Elena, dun ton alarm. Le guerrier leva la tte. Un bruit familier se dirigeait de nouveau vers eux. Un sifflement. Les gobelins des roches approchaient. Il jeta un coup dil vers le tunnel. Pour linstant, il ne distinguait aucun mouvement sous les arches. Il promena un regard la ronde. Un autre passage souvrait au fond de la caverne, mais lui aussi vomissait un sifflement de mauvais augure. Nous sommes pris entre deux feux, constata Boln. Nous ne devons pas rester dcouvert. Sinon, ils auront tt fait de nous cerner. Nous devons nous replier dans lun des tunnels, dcida Erril. Nous ne pouvons pas les affronter ! protesta le vieillard. Nous navons mme pas darme. Ils avaient srement une raison de nous guider jusquici. Sils avaient juste voulu nous tuer, ils auraient pu le faire depuis longtemps. Je refuse de miser nos vies sur la logique des gobelins. Mais vous avez raison sur un point : il nous faut une arme. Erril contourna la statue. Il se pencha en avant, saisit la poigne de lpe dargent et tira. Un instant, larme demeura prisonnire de son tau de cristal sculpt, et il craignit de navoir pas assez de force pour len dlivrer. Mais alors quil bandait ses muscles, lpe glissa vers lui comme si une main spectrale venait de la lcher. Emport par son lan, Erril tituba en arrire. Il reprit son quilibre et leva lpe pour lexaminer. Sa longue lame brillait si vivement quelle semblait forge de gloire plutt que dargent. Maintenant, nous pouvons nous battre, dit-il, satisfait. Jen ai assez de me faire poursuivre et menacer par des ombres. a ne sera pas ncessaire, lana une voix dans son dos. - 356 -

Erril fit volte-face, son pe sifflant dans lair pour se braquer sur le nouveau venu. Une silhouette vote mergea du second tunnel. Ctait un homme trs g. Il ne portait quun pagne couvert de boue et de djections. Dinnombrables traces de griffes balafraient sa poitrine. Il sapprocha dErril en boitant. Un de ses pieds tait tordu. Son avant-bras droit avait t arrach au niveau du coude. Qui tes-vous ? gronda Erril. ces mots, une masse de gobelins fit irruption dans la caverne. Les cratures se prcipitrent vers le vieil homme et se blottirent autour de ses jambes telles des ombres nerveuses. Erril entendit Elena glapir. Il jeta un coup dil par-dessus son paule. Des yeux rouges les observaient depuis le tunnel den face. Ils taient pris en tenaille. Erril reporta son attention sur le vieillard. Qui tes-vous ? rpta-t-il dune voix lourde de menace. Lhomme repoussa ses cheveux raides de boue sche. Dessous, son visage tait dcharn et coutur de cicatrices. Son nez avait t cass et stait ressoud de travers. Il sourit, rvlant des gencives dentes. Tu ne me reconnais pas, Erril ? gloussa-t-il. Un spasme agita sa main. Il partit dun rire hystrique. Si je vous avais dj rencontr, je men souviendrais, vieux dbris, lcha Erril dun ton dgot. Vieux dbris ? (Lhomme sesclaffa de nouveau. Portant la main ses cheveux, il en retira quelque chose quil examina un moment avant de lcraser entre deux ongles jaunes et crochus.) Ton frre ne sest pas montr si grossier la dernire fois que je lai vu. Il est vrai quil tait venu me rclamer une faveur. La surprise agrandit les yeux dErril et lempcha de rpondre. Qui tait donc cet illumin ? Vous vivez parmi les gobelins des roches ? lana Boln dans le silence qui suivit. Le vieillard eut un geste insouciant. Ils ont peur de moi. Ils mappellent lhomme qui vit comme la pierre . Vous comprenez leur langue ? sexclama Boln, merveill. - 357 -

Jai eu tout le temps de lapprendre. Erril avait surmont le choc. Il se fichait bien des gobelins et de leur langue. Vous avez parl de mon frre, articula-t-il. Les yeux brillants du vieillard se tournrent vers lui. Oui. Shorkan a toujours t pour moi une inpuisable source de ravissement et de frustration. Il est regrettable que nous layons perdu. (Son regard driva vers la statue.) Nous avons perdu tant de choses cette nuit-l Assez de mystres, aboya Erril. Qui tes-vous, et pourquoi avons-nous t conduits ici ? Lhomme poussa un gros soupir. Jadis, mes lves mappelaient matre Realto. Jtais le doyen de cette acadmie. Erril ne put rprimer un hoquet. La pointe de son pe sinclina vers le sol. Matre Realto ! a semblait impossible. Pourtant, il discernait une vague ressemblance sous la crasse et les cicatrices. Comment le doyen avait-il pu survivre ? Tous les mages taient censs avoir pri la nuit o les skaltum et les chiens de guerre avaient attaqu lacadmie. Daprs Shorkan, le petit garon gaucher tait lunique rescap. C-comment ? balbutia-t-il. Le sourire dment du vieillard sestompa. Une lucidit mle de tristesse passa dans ses prunelles, et sa voix salourdit du poids de ses souvenirs. Cette nuit-l Jai envoy ton frre la recherche de lenfant, dans laile des apprentis, et jai tent de menfuir. Mais les Carnassires mont rattrap. Par chance, ils se sont contents de jouer avec moi. Il dsigna son moignon et sa poitrine scarifie. Soudain, il secoua la tte et regarda autour de lui comme sil avait perdu quelque chose. Son attention se fixa sur un minuscule gobelin. Il se pencha et le souleva par un bras. Ne sont-ils pas croquer quand ils sont jeunes ? Un rictus de dgot retroussa les lvres dErril. Il navait jamais respect le doyen, quil trouvait lche et geignard. Mais prsent Matre Realto, venez-en au fait ! Que sest-il pass - 358 -

ensuite ? Ses paroles semblrent ramener le vieillard lui. Il lcha le gobelin comme sil tait surpris de le tenir. Puis il sessuya la main sur son pagne et reprit : Je Jtais encore vivant quand mes bourreaux ont appris que Shorkan stait chapp avec un de nos apprentis. Leur poison coulait dj dans mes veines ; aussi mont-ils laiss pour mort. Je me suis tran jusqu une cave. Je savais que de l, je pourrais accder aux souterrains. Vous avez abandonn votre cole, laccusa Erril. tais-je un capitaine qui se doit de couler avec son navire ? aboya le vieillard. Non ! Lacadmie tait perdue. Seuls les cris des agonisants et les chiens du Seigneur Noir hantaient encore ses couloirs. (Il se passa une main sur le front comme pour effacer ce pnible souvenir.) Je voulais juste mourir en paix plutt que dans lestomac dun Carnassire. Donc, je suis descendu ici. Dun large geste, il dsigna la chambre souterraine. Mais vous ntes pas mort, intervint Boln. Ni de vos blessures empoisonnes, ni de votre grand ge. Les yeux de matre Realto se posrent sur la statue. Son regard se fit vague, et il se mit fredonner en se balanant sur ses talons. Boln se racla la gorge. Realto cligna des yeux, puis chuchota : Non, je ne suis pas mort. Et il est revenu. De qui parlez-vous ? demanda Erril. Lenfant avait besoin de moi. Dune faon que je ne mexplique pas, il savait o jtais. Il mest apparu, dgoulinant de pouvoir chyrique. Sa lumire ma guri. Il ma dit que tant que je resterais prs delle, sa magie empcherait le temps de maffecter. Il avait besoin dun gardien, quelquun pour veiller sur lui. Realto sarracha la contemplation de la statue et ajouta dun ton de conspirateur : Jai hsit accepter, mais javais dj failli ma tche en laissant les Carnassires ravager mon cole. (Ses paules saffaissrent.) Comment aurais-je pu me drober sa requte ? Voulez-vous dire que la statue vous parle ? demanda Boln. - 359 -

Realto eut un petit geste de la main, comme pour chasser cette ide absurde. Pas la statue lenfant. Il me parle dans mes rves. Cest la seule chose qui ma empch de basculer dans la folie. Boln tourna un regard sceptique vers Erril. De toute vidence, il doutait de la sant mentale du vieil homme. Soudain, celui-ci se redressa et glapit : loignez-la ! Autour de lui, les gobelins sagitrent et poussrent des exclamations colreuses. Erril vit Elena tendre sa main rougie vers la statue. La jeune fille ne semblait mue que par la curiosit. Entendant les paroles de Realto, elle se figea. Tu ferais mieux de tabstenir, lui conseilla Erril. Le faucon de lune perch sur lpaule dElena poussa un cri bref, mais la jeune fille laissa retomber son bras et se rapprocha craintivement du guerrier. Comme elle scartait de la statue, Realto se calma, et les vocifrations des gobelins se changrent en simple sifflement. Il ne faut pas quelle la touche, dit le vieillard. Pourquoi ? Lenfant ne veut personne dautre que toi, Erril, a fait trs longtemps que nous tattendons tous les deux. Le guerrier plissa les yeux et rpta : Pourquoi ? Realto tendit un doigt vers le bras dress de la statue celui qui sachevait par un moignon. Voyant quErril le fixait sans comprendre, il sexclama : Mais pour que tu compltes la statue, videmment ! De quoi parlait-il ? songea le guerrier. Realto serra le poing et le brandit sous son nez. Soudain, telle une bche sembrasant dans un tre, la lumire se fit jour dans lesprit dErril. Alors, cest pour a que vous avez vol la cl ? cracha-t-il. Enfin ! Ce nest pas trop tt ! (Realto marmonna quelque chose dinintelligible, comme sil discutait avec lui-mme. Soudain, il releva la tte et hurla au visage dErril :) Tu as toujours t si obtus ! Avant que le guerrier puisse rpondre, il pivota vers les - 360 -

gobelins masss derrire lui et mit une srie de sifflements et de claquements de langue. Une des cratures fit volte-face et slana dans le tunnel. Leur perception de la magie est trs affte, reprit le vieillard, le dos tourn Erril. Cest comme a quils mont trouv. La lumire les effraie, mais la magie les attire. Ils me prennent pour une sorte de dieu. Un brouhaha rsonna dans le tunnel. Un gobelin se fraya un chemin parmi ses congnres, les deux mains serres sur sa poitrine comme sil portait quelque chose de trs lourd. Sa queue fouettant lair derrire lui, il savana vers Realto, inclina la tte et lui tendit lobjet. Le vieillard laccepta avec un grognement. Le gobelin se retirait Realto se tourna vers Erril. Dans mes rves, lenfant ma rvl o tu avais cach la cl. Ils nont eu aucun mal la trouver et me la rapporter. Nous savions que tt ou tard, tu viendrais la rcuprer. Il ne nous restait qu prendre notre mal en patience. Quand jai appris que tu tais arriv, jai demand ce petit gobelin dutiliser le talisman pour tattirer jusquici. Pourquoi ntes-vous pas venu me chercher vous-mme ? a nous aurait pargn cette poursuite idiote. Le doyen se renfrogna et leva les yeux au ciel. Je ne dois pas mcarter de la lumire. a ne serait pas sr pour moi. (Il tendit la cl Erril.) Jai attendu assez longtemps. Finis la statue. Erril fixa la cl. Il avait parcouru un long chemin et pris beaucoup de risques pour la rcuprer, mais prsent quil savait ce quil tait cens en faire, il hsitait sen servir. Lobjet forg partir du fer contenu dans le sang dun millier de mages brillait dune ardente lueur carlate. Erril lexamina et sut comment il devait procder. La cl tait sculpte en forme de poing un poing de petit garon. Il remit son pe Boln, dont les yeux taient carquills par la curiosit. De sa main tremblante, il prit la cl. Le poing mtallique faillit schapper de ses doigts gourds. Il le serra un peu plus fort et savana vers la statue. - 361 -

Tu es le seul pouvoir faire a, Erril, lencouragea matre Realto. Ta main a pris sa vie. Erril tendit le bras et posa le poing en quilibre sur le moignon de la statue. La cl sajusta parfaitement. Quand il la lcha, elle resta en place. Il recula. La statue dsormais complte avait adopt une tout autre apparence. Mutil, le petit garon avait t limage de la douleur et de la supplication. Avec son poing brandi vers le ciel, il nexprimait que rage et dfi. Une dtermination nouvelle nimbait ses traits, comme sil avait enfin compris et accept ses responsabilits. Ce ntait plus un enfant, mais un homme. Tandis quErril le fixait, les yeux pleins de larmes, le visage de cristal se tourna vers lui. Leurs regards se croisrent. Derrire le guerrier, Elena poussa une exclamation de surprise, et Boln hoqueta. Mais Erril nentendit que les paroles du vieux doyen dont la voix oscillait entre lexaltation et la folie. Tu tais le seul pouvoir faire a, Erril. Ta main a pris sa vie. Seule ta main pouvait la lui rendre.

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Mogweed resta plaqu contre le mur du tunnel tandis que Rockingham luttait pour enflammer une torche improvise laide dune branche morte et dun morceau de la chemise du silura. Le soldat aux gestes vifs et au regard souponneux lui inspirait de la crainte mais aussi du respect. Ce ntait pas un sentiment quil prouvait souvent. Il mprisait son propre frre, si courageux et si loyal. En revanche, cet humain mritait bien quil ltudi. Par ses mots et sa ruse, il les avait arrachs aux griffes des monstres ails. Fardale aurait combattu les cratures avec ses griffes et ses crocs, et il naurait russi qu tous les faire tuer. Oui, dcida Mogweed, il avait beaucoup apprendre de son compagnon. Maldiction ! jura Rockingham en tentant denflammer le tissu huil avec son briquet silex. Enfin, une tincelle jaillit. Il souffla dessus pour lattiser. Bientt, une flamme spanouit dans lobscurit telle une fleur, sa lumire projetant des ombres dansants sur le visage du soldat et blessant les yeux de Mogweed. Ramasse des branches et enlve ta chemise, ordonna Rockingham. Nous aurons srement besoin dautres torches. Jignore combien de temps nous devrons passer l-dedans. Mogweed jeta un coup dil vers lentre du tunnel, devant laquelle les skaltum les attendaient, puis vers les sombres profondeurs qui avaient englouti son frre. Le hurlement de Fardale rsonnait toujours dans sa tte. Quallons-nous faire ? Tuer le temps. Laube approche, et la lumire du jour forcera les skaltum se mettre labri. - 363 -

Vous en tes certain ? Rockingham haussa les paules. Au cas o, nous pouvons toujours mettre notre temps profit pour chercher une autre sortie le plus loin possible de ces cratures. Ces paroles le firent encore monter dun cran dans lestime de Mogweed. Il semblait toujours avoir une longueur davance, ne jamais perdre ses moyens mme face aux pires monstruosits. Nous devrions tre prudents, suggra le silura, dsireux de se rendre utile. Il y a quelque chose dans ce tunnel, quelque chose qui siffle. Je pense que a a attaqu mon frre. Rockingham leva sa torche. En rgle gnrale, les cratures des tnbres ont peur du feu. Tant que nous progresserons lentement et ne laisserons pas notre flamme steindre, nous devrions tre en scurit. Mogweed acquiesa et le suivit dans le tunnel. Le bruit touff de leurs pas se rpercutait autour deux. Des rideaux de mousse et de racines pendaient depuis le plafond bas. De temps en temps, la torche de Rockingham accrochait un tentacule de vgtation sche qui senflammait avec un grsillement. Chaque fois que cela se produisait, le cur de Mogweed faisait un bond dans sa poitrine. Le grsillement lui rappelait le bruit qui avait entran Fardale loin de lui. Au bout de quelques minutes de silence, Rockingham chuchota : Je crois que nous arrivons au bout du tunnel. Mogweed se figea. Il ne pouvait pas continuer. Il donne sur une pice, poursuivit Rockingham sans se rendre compte que le silura stait arrt. Comme il sloignait avec la torche, les tnbres envelopprent Mogweed, semblant murmurer des paroles inintelligibles son oreille. Il savait que a ntait que le fruit de son imagination, mais il avait du mal ignorer leur voix insidieuse. En lui, sa peur du noir le disputait la crainte de ce qui lattendait un peu plus loin. Finalement, une apprhension bien suprieure toutes les autres le poussa en avant. Depuis quil avait quitt sa sylve - 364 -

natale, Fardale ou Tolchuk avaient toujours t ses cts. prsent, son frre-loup devait tre mort, et logre stait srement perdu dans ces souterrains. Il ne voulait pas rester seul dans lobscurit, avec son cur et son esprit pour seule compagnie. Sarrachant sa paralysie, il fora ses pieds se traner sur le sol pour rejoindre Rockingham. Oui, cest bien une pice, rapporta le soldat en lexaminant depuis le seuil du tunnel. De nombreux autres passages en partent, mais rien ne dit que lun deux conduise la surface. Mogweed passa timidement la tte lintrieur. Il ny avait aucun signe de Fardale ni des autres. Il tendit loreille, cherchant capter le sifflement qui avait envahi le tunnel un peu plus tt, mais le rugissement de son sang dans ses tempes bloquait tous les autres sons. Avec un peu de chance, la chose qui vit ici est dj repue, marmonna-t-il. Nous pouvons lesprer, mais mieux vaut ne pas compter l-dessus, rpliqua Rockingham. Alors, que fait-on ? senquit Mogweed. Les passages sont trop nombreux. Si nous empruntons lun deux, nous risquons de nous perdre. Je propose que nous restions ici jusquau lever du soleil, puis que nous rebroussions chemin. Et la femme ? Neelahn ? Oui. Rockingham prit une expression peine, mais Mogweed vit bien quil se forait. Cest sa vie contre notre libert. Un chagrin sincre palpita dans la poitrine du silura lespace dun instant. Il ltouffa trs vite. Il vivait, cela seul importait. Et puis, les nyphai staient toujours montres trs froides envers son peuple. Un silence gn sabattit entre les deux compagnons. Ni lun ni lautre ne voulait ruminer cette pense. Ils avaient besoin de parler pour dissiper le souvenir des yeux violets de Neelahn. Tu es vraiment un mtamorphe ? demanda Rockingham en sadossant au mur pour pouvoir se reposer tout en - 365 -

surveillant lensemble de la pice. Mogweed baissa la tte, soudain embarrass par ses origines ou du moins, par la rputation de ses semblables, si immrite soit-elle. Le nom exact est silura . Et tu peux changer de forme volont ? Je le pouvais autrefois. Comme ce doit tre merveilleux, murmura Rockingham. Surpris, Mogweed releva la tte. Les humains les avaient toujours has. Lide de la mtamorphose leur paraissait rpugnante. Abandonner son ancienne forme pour en adopter une nouvelle Parfois, jaimerais en tre capable, avoua Rockingham. Laisser derrire moi mon ancienne vie et en commencer une nouvelle avec un autre visage et un autre corps. Son regard se fit vague, comme sil contemplait un souvenir douloureux. Trs vite, il se ressaisit. Ce serait le moyen idal pour me sortir de mes problmes actuels, conclut-il avec un lger rire. Dcidment, cet homme tait trange. Il ne ressemblait en rien aux gens que Mogweed stait attendu rencontrer de ce ct des Dents. Les seuls humains qui arpentaient sa sylve natale taient des chasseurs, la terreur des sentiers de fort. Curieux, il demanda : De quel genre de problmes parlez-vous ? Rockingham le dvisagea dun air mfiant. Puis il poussa un soupir rsign. Aprs tout, je peux bien te le dire. On ma envoy chercher une fille une enfant que le souverain de ces contres souponnait dtre une sorcire. Un sourire hsitant fit frmir les lvres de Mogweed. Il devait plaisanter. Les sorcires ntaient que des personnages de lgende. Ce nest pas une fable, insista Rockingham. Le Seigneur Noir avait raison. Cette fille est bien une sorcire. Sceptique, Mogweed se demanda si lhomme nessayait pas de le manipuler comme il avait manipul les skaltum. - 366 -

Cest delle que parlaient les monstres ails ? Oui. Elle ma chapp, et mon matre me le fera payer trs cher. Je nai que deux solutions : la lui ramener ou menfuir si loin quil ne pourra jamais me retrouver. O est-elle ? Lexpression de Rockingham se durcit. Par limmonde grce de la Mre, comment veux-tu que je le sache ? Si elle a deux sous de jugeote, elle doit tre en train de courir la queue entre les jambes, et elle ne sarrtera quune fois sur lautre rive de locan du Couchant. Mais si vous pouviez la capturer, votre matre vous pardonnerait ? Non seulement il me pardonnerait, mais il me couvrirait de cadeaux plus de magie et de trsors que tu peux en imaginer. Soudain, la bouche de Mogweed tait toute sche. Il sadossa au mur prs de Rockingham. De la magie ? Le souverain de ces contres en possde ? Mieux que a : il la manipule lui-mme. (Le soldat frissonna.) Il peut faire des choses tonnantes. Votre peuple doit grandement le vnrer, avana Mogweed. Rockingham le dvisagea, stupfait. Puis il clata de rire. Le vnrer ! articula-t-il entre deux hoquets. Je navais encore jamais entendu personne utiliser ce mot propos de mon auguste matre. (Il tapa sur lpaule de Mogweed.) Tu me plais, silura. Tu as une vision des choses trs intressante. Ne sachant pas sil se moquait de lui, Mogweed ne rpondit pas. Pendant que jy pense Quest-ce qui ta amen dans nos contres toi, le mtamorphe incapable de se mtamorphoser ? demanda Rockingham. Nous Je cherche un remde. Les crits de mon peuple mentionnent un endroit appel Valloa, o rsiderait toujours une magie puissante. (Une lueur despoir salluma dans les yeux de Mogweed. Il se redressa et fit face Rockingham.) Serait-ce le sige du pouvoir de votre matre ? Le soldat secoua la tte. - 367 -

Je suis navr de te lapprendre, mon ami, mais Valloa nest quun mythe. Jai beaucoup voyag dans ces contres. Cette cit nexiste pas. Mogweed reut ces mots comme autant de pierres quon lui aurait jetes au visage. Valloa nexistait pas ? Sa voix strangla dans sa gorge. Vous Vous en tes certain ? Il baissa les yeux vers son corps : ses membres si fluets, sa peau si fragile quil devait porter des vtements pour la protger. Il ne pouvait pas rester ternellement coinc sous cette forme ! Vous devez vous tromper ! Je ne veux pas te faire de peine en brisant tes rves, mais cet endroit a disparu depuis belle lurette, grimaa Rockingham. Il a t englouti par les flots. Dans ce cas, qui me librera de cette prison de chair ? se lamenta Mogweed. La question ntait pas rellement destine Rockingham, mais celui-ci rpondit quand mme. Mon matre pourrait le faire, jen suis convaincu. Sa magie est sans gale. Le cur du silura fit un bond dans sa poitrine. Il saisit cet espoir de toutes ses forces et sy accrocha comme une boue de sauvetage. Il ferait a pour moi ? Mon matre nest pas trs gnreux de ses faveurs. Mais qui sait ? Si je te prsentais lui comme mon ami (La voix de Rockingham se chargea damertume.) Non, cest impossible. Jamais je noserai paratre devant lui pas aprs lavoir du de la sorte. Mais si vous lui rameniez la fille, a changerait tout ! sexclama Mogweed, le cur battant la chamade. (Allons, tout ntait peut-tre pas perdu.) Vous avez dit quil vous couvrirait de cadeaux, et notamment de magie. Bien sr. Avec lenfant, nous pourrions lui demander nimporte quoi. Mais jignore o elle se trouve, lui rappela Rockingham. Les paules de Mogweed saffaissrent. Il devait y avoir un - 368 -

moyen ! Ne dsespre pas, lui enjoignit le soldat. Aprs tout, qui sait ? Avec ton aide, je parviendrai peut-tre lui mettre la main dessus. Mogweed serra les poings. Levant le menton dun air dtermin, il lana : Cest entendu. Je vous aiderai. Un instant, il crut voir une tincelle de triomphe flamboyer dans les yeux de Rockingham et lombre dun sourire rus effleurer ses lvres. Linstant daprs, lexpression du soldat redevint grave et amicale. Je vous aiderai capturer la fille, rpta Mogweed avec un peu moins de conviction. Tu veux tuer la sorcire ? gronda Kral, luttant pour ne pas prendre Mric la gorge et serrer son cou mince de toutes ses forces. Il savait que lelphe parlait dElena. Pourquoi cette enfant suscitait-elle tant de folie ? Il avait pass prs dune journe avec elle, et elle ne lui avait pas paru diffrente de toutes les filles de son ge : une simple adolescente effraye. En quoi cela te concerne-t-il, homme des montagnes ? jeta Mric par-dessus son paule. Les trois compagnons longeaient toujours le pied de la falaise. Ils approchaient de leur objectif : une fissure qui souvrait un peu plus loin dans la paroi rocheuse. Tolchuk marchait en tte, suivi par lelphe et par le montagnard. En lliminant, je ne ferai que dbarrasser cette valle dun flau, ajouta Mric. Ces contres ne sont pas les tiennes, cracha Kral. Tu ne tueras aucun de ses habitants sur la foi dune simple prophtie. Mric lui fit face. Nessaie pas de men empcher si tu ne veux pas dcouvrir quelle vitesse succombent les victimes dun elphe. Au lieu de me menacer, tu ferais mieux dimplorer ma misricorde, rpliqua Kral en faisant sauter, du pouce, la lanire qui retenait sa hache sa ceinture. Sans mme quil lui jette un coup dil, le manche de larme - 369 -

glissa dans sa main. Il sentit la lanire de cuir froide se caler au creux de sa paume. Si lelphe voulait se battre, il serait ravi de lui donner satisfaction. la vue de la hache, le visage de Mric sassombrit, et ses yeux se fermrent demi. Mme sil semblait bien frle, Kral tait capable de reconnatre un serpent quand il venait de lui marcher dessus. Laisance et la vivacit des gestes de lelphe suggraient un danger dissimul comme les crocs dune vipre. Il agrippa son arme un peu plus fort laissant toutefois son pouce dtendu pour lui permettre de la faire pivoter. Puis il attendit. Fidle la tradition des montagnards, il laisserait son adversaire dclencher les hostilits. Mric ne se fit pas prier. Sans crier gare, il disparut de lendroit o il se tenait et rapparut accroupi sur un rocher voisin. Dans son poing, il tenait une lame si fine et si mince quelle ressemblait une ombre dnue de substance. Il avait saut si vite que lil de Kral navait pu le suivre. Seul un frmissement dans sa nuque lavait prvenu du mouvement de lelphe. Un nouveau frisson parcourut lchine du montagnard. Il eut tout juste le temps de lever sa hache pour dvier le coup qui visait son estomac. Il navait mme pas vu lattaque il stait content de ragir instinctivement. Son arme frappa lpe de Mric avec une telle brutalit que le bras de lelphe partit en arrire. Le visage dj rougi, Mric recula en chancelant. Kral devina que ses dplacements rapides comme lclair taxaient lourdement les forces de son adversaire. Aucun mortel ne pouvait bouger cette vitesse pendant trs longtemps. Lelphe devait puiser la source de quelque trange pouvoir lmental qui coulait dans ses veines. Mais nulle source ntait intarissable. Les dents serres, Mric haletait. Kral espra quil tiendrait le coup jusqu ce que son adversaire se fatigue. Il saisit sa hache deux mains, faisant saillir ses biceps. Mric lobserva un instant, les yeux plisss, puis leva la pointe de son pe. Soudain, la caverne sillumina. La maigre lueur de la pierre elphique fut engloutie par une radiance carlate, couleur de - 370 -

sang. Les deux combattants pivotrent. Un bras lev au-dessus de sa tte, Tolchuk surplombait Kral et Mric de toute sa hauteur. Dans sa main, il tenait un cristal de la taille dun cur de taureau, dont lclat aveuglant semblait reflter lintensit de sa rage. Arrtez ! tonna-t-il dune voix puissante qui se rpercuta contre les parois du gouffre. Vous avez prt serment ! prsent, vous tes frres ! Les membres dune mme tribu ne sentre-tuent pas ! Ce ne furent ni les paroles de logre ni mme sa pierre brillante qui firent retomber la hache de Kral : ce furent la honte et la douleur qui se lisaient sur son visage. Le montagnard sempourpra. Mric aussi baissa la tte dun air penaud, et son pe se volatilisa. O tait-elle passe ? Kral naurait su le dire. Lelphe ne portait pas de fourreau la ceinture. Pourquoi vous battez-vous ? demanda Tolchuk. Pour cette sorcire ? Kral, tu agis comme si tu la connaissais. Le montagnard ne pouvait pas mentir pas une deuxime fois. Je crois savoir de qui parle lelphe, avoua-t-il voix basse. Mais ce nest quune enfant. Enfant ou pas, cest un monstre, rpliqua Mric. Jai la ferme intention de lliminer. Tous ceux qui laident sont des tres malfiques ; ils priront avec elle. Jai rencontr cette enfant. Jai affront les cratures qui voulaient la tuer. Ce sont elles, les monstres ! Ceux qui aident la fillette ont prouv leur courage et leur noblesse. Je serai heureux de les soutenir, et de mourir leurs cts si besoin est. Les paroles de Kral parurent branler la rsolution de Mric. Mais loracle de Selph a dit Je me moque de ce que racontent les devins, coupa Kral. Bien souvent, ils ont la langue fourchue. Seule la Pierre dit la vrit ; seule la Pierre sexprime franchement et sans dtour. Lclat du cristal de Tolchuk stait terni. Logre le rangea dans sa sacoche. Je suis daccord avec le montagnard, dclara-t-il, un rictus amer tordant ses lvres. Les oracles ne sexpriment pas toujours trs clairement. - 371 -

Et une fois vers, le sang des innocents ne peut leur tre rendu, ajouta Kral. Cette enfant na commis aucun crime qui mrite la mort. Je la jugerai ses actions, et non une prophtie faite par-del les mers. Le regard de Mric passait de logre au montagnard. Vos propos viennent du cur, lcha-t-il enfin. Jy rflchirai. Donc, quelle soit une sorcire ou pas, tu ne feras pas de mal lenfant ? le pressa Kral. Mric le fixa, jeta un coup dil Tolchuk puis rpondit : Je retiendrai mon pe jusqu nouvel ordre. Tolchuk frappa dans ses mains. Parfait ! Maintenant, on peut y aller. Kral acquiesa et rattacha sa hache sa ceinture. Mric tourna les talons et embota le pas logre. Kral tudia son dos. Les chos dune mise en garde bourdonnaient lintrieur de son crne. En tant quhomme des montagnes, ne faisant quun avec la Pierre, il avait sond Mric quand lelphe avait promis de ne pas sen prendre Elena. Il avait jaug la sincrit de ses paroles. Et il stait rendu compte que Neelahn avait raison. Il ne pouvait pas faire confiance Mric. Lelphe avait menti.

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Elena hoqueta et recula, ses yeux carquills fixs sur la statue. linstant o son paule toucha le mur de la caverne, le faucon de lune senvola en poussant un cri et sloigna, tel un trait de lumire fuyant devant le miracle qui tait en train de se produire. Du coin de lil, elle le vit sengouffrer dans le passage par lequel ils taient arrivs. Quelques gobelins sautrent pour tenter de lattraper, mais un glapissement aigu sloignant dans le tunnel apprit la jeune fille quil stait chapp. Mais mme la perte de son oiseau ne put retenir son attention trs longtemps. Sous ses yeux, le cristal de la statue fondit et se changea en lumire liquide : dabord la tte, puis le corps du petit garon. Telle une rose dont les ptales souvrent au soleil, lenfant se redressa sur ses jambes tincelantes. Une sensation dsagrable transpera lbahissement dElena de la douleur. Sarrachant la contemplation de la statue, la jeune fille baissa les yeux. Sa main droite flamboyait dun clat aussi intense que lenfant, comme si la tache rouge stait change en un gant de feu trop troit pour elle. Pourtant, nulle flamme ne courait la surface de sa peau. Sa main tait indemne. Pour attnuer son clat, elle la glissa lintrieur de sa chemise, contre son cur. Le rayonnement se changea en une sourde lueur violace. Sans doute parce que le tissu grossier protgeait sa main contre la lumire de la statue, ralisa Elena. Nanmoins, une partie delle brlait denvie de se prcipiter vers le petit garon pour faire fusionner leurs pouvoirs. Elle se mit trembler comme lattirance et la rpulsion se livraient bataille en sa poitrine. Se souvenant de lavertissement du vieux fou, elle se fora ne pas bouger. Elle jeta un coup dil au nomm Realto et vit quil - 373 -

lobservait. Autour de lui, les gobelins affols par la mtamorphose de la statue sagitaient et fouettaient lair de leur queue. Lun deux tenta descalader la jambe du vieillard. Ses griffes lui ouvrirent de profonds sillons dans la cuisse. Realto ne cilla mme pas ; il se contenta de chasser limportun. Malgr le sang qui coulait le long de sa jambe, il garda lil fix sur Elena. Par-del la distance qui les sparait, il articula un mot. Aucun son ne sortit de sa bouche, mais la jeune fille lut le mot sur ses lvres tordues par un rictus de dgot. Sorcire. Frmissant sous son regard haineux, elle se plaqua contre la paroi comme si elle esprait se fondre dans la roche. Par chance, oncle Boln la rejoignit, sinterposant entre elle et le vieux fou. Il lui passa un bras autour des paules. Soulage, elle se blottit contre sa poitrine. Cest comme si le Chi tait l, marmonna son oncle sans quitter la statue des yeux. Je sens une trace de son esprit dans lair. Elena se laissa aller dans ltreinte du vieil homme. Elle aussi percevait lcho dune force trs ancienne qui parlait son sang et la poussait en avant. Mais sa main pulsait toujours du souvenir des flammes, lui enjoignant de se tenir lcart de la statue. Elle entendit son oncle chuchoter quelque chose. Le tremblement de sa voix larracha ses penses. Oncle Boln souriait tristement, et un peu dhumidit brillait dans ses yeux. Je voudrais tellement que Fila soit avec nous pour voir a, dit-il en serrant sa nice un peu plus fort contre lui. Ses paroles rveillrent le chagrin dElena pour tous ceux quelle avait perdus ses parents, sa tante, son frre et, dune certaine faon, elle-mme , enfoui au plus profond de son cur. travers ses larmes, la jeune fille fixa le centre de la caverne. Erril se tenait immobile face la statue, comme sil stait ptrifi sa place. Ses yeux aussi brillaient dans la lumire, mais pas dmerveillement ni de chagrin. Il arborait une expression choque, presque terrifie. Tandis quElena lobservait, il tomba genoux devant le petit garon. - 374 -

Je suis dsol, dit-il si bas que la jeune fille lentendit peine. La statue tendit sa main gauche vers lui. Son poing sculpt souvrit ; sa paume mtallique se posa sur lpaule du guerrier. son contact, celui-ci frissonna. Non, dit lenfant dune voix pareille au sifflement du vent travers une flte de cristal. Cest moi qui suis dsol. Jai failli mon devoir. Erril vit le chagrin creuser les traits de lenfant. Il tait sr que son expression reproduisait celle du petit garon comme un miroir. Je tai tu, dit-il dune voix raille par ses larmes. Je tai pass au fil de mon pe. Dans sa tte, il revit le sang gicler et se rpandre sur le plancher de bois cir. Lenfant lui pressa lpaule un peu plus fort, et sa voix se raffermit. Erril y dcela mme laccent de sa cte natale. Je nai pas beaucoup de temps pour parler. Libr du cristal, mon esprit se dissipera bientt. Mais sache une chose, Erril de Standi : tu ne mas pas compltement tu. Une partie de moi vit toujours. Ta lame na fait que me dbarrasser de ce que tout homme bon voudrait anantir en lui-mme. a na pas de sens, protesta le guerrier. Je me souviens tavoir vu mort sur le sol de lauberge. Les lvres de cristal sourirent tristement. Nas-tu jamais dcouvert la vrit sur ce qui sest produit cette nuit-l ? (Lenfant parut se replier en lui-mme.) Tant de temps sest coul, et si peu de sagesse a t acquise, murmurat-il. Je naurais jamais d trahir la confiance de mes frres. Trahir ? sexclama Erril. Cest lignoble Greshym qui nous a tous manipuls. Tu ntais quun pion innocent dans son jeu malfique. Jaimerais que tel ait t le cas, chevalier de lOrdre. Mais tu te trompes. Greshym et ton frre ne se sont pas drobs leur devoir. Quand le sort a t lanc, nous avons tous su ce quon nous demandait rellement. Au dbut, nous pensions que notre vie serait le seul prix payer. Mais tandis que le pouvoir - 375 -

tourbillonnait autour de nous, nous avons appris quil nous en coterait bien plus cher. (Les paroles suivantes de lenfant stranglrent dans sa gorge.) Alors, jai paniqu. Les deux autres ont tenu bon, mais moi, jai fui. Erril revit le cercle de cire, son frre Shorkan qui hurlait de douleur et le petit garon qui reculait. Que sest-il pass ? Que vous a-t-on demand de si affreux ? Pour forger le Grimoire, chacun de nous devait consentir un sacrifice, chuchota lenfant. Il devait se dfaire de tout ce qui tait bon et pur en lui pour en imprgner le livre. Sa voix se brisa. Erril garda le silence, attendant que ltau de ses mauvais souvenirs libre la langue du petit garon. Mais ce ntait pas tout. Une fois vids de notre lumire, nous ne mourrions pas. (Lenfant fixa Erril, les yeux carquills deffroi.) Nos tnbres continueraient vivre. Ses paroles glacrent Erril. Il se souvint du visage ravag de Greshym dans lombre des rues de Gelbourg du mal incarn sous la forme de son vieil ami. Jai revu Greshym hier, marmonna-t-il. Il portait la robe du Gulgotha. Il tait devenu un mage noir. Lenfant baissa la tte. Tel tait le prix payer. Pour forger un livre capable de dfier le Seigneur Noir, nous devions lui cder une partie de nous-mmes. Question dquilibre. Notre bont et notre puret donneraient naissance au Grimoire ; en contrepartie, le Gulgotha rcuprerait tout ce quil y avait de vil et de malsain en nous pour lemployer comme bon lui semblerait. (Sa main mtallique se crispa sur lpaule dErril.) Jtais incapable de my rsoudre. Donc, tu as fui. Mais jai trop attendu. La scission de mon esprit avait dj commenc ; rien ne pouvait plus larrter. Quand je suis sorti du cercle de protection, la partie malfique de moi-mme sest dtache du reste. Et elle ta attaqu. Erril se souvint de la crature poilue, aux crocs si redoutables. - 376 -

Le monstre que jai tu lauberge Ctait une manation de toi ? Lenfant acquiesa. Pendant que tu te battais contre lui, je me suis enfui par la brche du cercle, refusant ma lumire au Grimoire. M par la panique, mon esprit gorg dnergie chyrique a cherch un refuge familier. Je me suis retrouv lacadmie, o jai senti quun mage tait toujours vivant. Matre Realto se mourait de ses blessures empoisonnes. Je lai guri et maintenu en vie travers les sicles. Je devinais quun jour, je pourrais remdier aux dgts causs par ma peur et racheter ma conduite honteuse. Aussi ai-je cristallis mon esprit. Je lai dissimul ici, sous la garde du doyen, et jai attendu. Quand tu as tu ma moiti malfique, nous avons t irrmdiablement lis. Je savais que tu viendrais. Que veux-tu de moi ? demanda Erril. Nous devons finir ce que ton frre Shorkan a commenc. Le Grimoire nest pas encore achev. Je dois joindre mon esprit celui des autres pour complter le sort lanc il y a cinq cents hivers. Mais comment ? Tu dois me conduire au Grimoire (Lenfant pivota vers Elena, qui se recroquevilla contre le mur.) Avec la sorcire. Tous doivent tre runis. Erril se dgagea. Le Grimoire est trs loin dici. Il faudrait que je porte ta statue a ne sera pas ncessaire. (Lenfant leva sa main mtallique qui avait jadis t la cl de Valloa. Il serra le poing pour lui rendre son aspect originel.) Ce talisman te suffira pour percer le voile magique qui entoure la cit engloutie. Et je peux faire en sorte quil ne soit pas seulement un poids mort dans ta poche. Je Soudain, il frmit de douleur. Son image parut se figer, comme du sang qui se coagule. Il avait de plus en plus de mal se mouvoir. Mon esprit ne pourra plus rester libre trs longtemps. Il doit reprendre sa forme cristalline ou se choisir un nouveau - 377 -

rceptacle. Que dois-je faire ? Erril leva la main pour laider, mais ne sachant que faire, il interrompit son geste. Je vais fusionner avec la cl. (Lenfant tendit son poing mtallique vers lui.) Dsormais, elle sera mon calice. Une fois quelle maura absorb, je ne pourrai plus te parler. Mais jai encore Je dois te laisser. La voix de lenfant faiblit. Sa lumire sestompa, et le cristal perdit son aspect dcoup. Ses contours se brouillrent tandis que lnergie et la substance qui avaient form la statue se dversaient dans le poing de fer. Un murmure tnu parvint aux oreilles dErril. Je peux rpondre une dernire question, guerrier. Une seule ? Des milliers de questions se bousculaient dans la tte dErril, chacune delles luttant pour simposer sa langue. Mais lune delles le proccupait par-dessus tout. Depuis cinq sicles, il regrettait de ne lavoir jamais pose. Il nallait pas laisser passer cette chance qui ne se prsenterait sans doute pas une seconde fois. Comment tappelles-tu ? Lenfant ne rpondit pas tout de suite. Erril vit une larme solitaire glisser sur sa joue une larme de gratitude. Denal, articula-t-il enfin. Je mappelle Denal. Je ne loublierai pas, promit Erril en inclinant la tte. Quand il releva les yeux, la silhouette de lenfant stait change en une brume dnue de substance comme le cristal cdait la place au pouvoir ltat pur. Suspendue dans les airs, la cl mtallique aspirait lesprit et la magie du petit garon. Avant que la lumire se volatilise, Erril entendit la voix de Denal lui chuchoter loreille : Je te pardonne. Puis, la faveur de lultime tincelle, il vit la cl tomber sur le sol. Quand elle toucha la pierre, la lumire svanouit. Et dans les tnbres qui venaient de sabattre sur lui, Erril sautorisa enfin pleurer lenfant qui avait jadis pri par le fil de son pe.

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LIVRE CINQUIME TONNERRE

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Tolchuk regarda lintrieur de la fissure et gratta larcade osseuse au-dessus de son il. Il aurait jur avoir vu une volute de lumire flotter dans les profondeurs de la crevasse un rayonnement argent trs particulier. Les ogres possdaient une douzaine de mots pour exprimer la qualit de la lumire dans les tunnels et les cavernes ; pourtant, Tolchuk aurait t bien en peine de dcrire celle-l. Quand, intrigu par son clat, il avait enfin atteint lentre du passage, elle stait brusquement vanouie. Il continua scruter la pnombre. Lobscurit jouaitelle des tours ses yeux fatigus ? Non. Il savait que sa vue tait perante et son esprit lucide. Sans compter quun autre facteur venait corroborer sa certitude. La force magntique qui le tirait en avant avait disparu en mme temps que la lumire. Le Cur de son peuple ne lincitait plus continuer. Cela lintriguait bien davantage que le mystrieux rayonnement. Que venait-il de se passer ? Derrire lui, Tolchuk entendit un bruit de pas tranant comme ses compagnons le rejoignaient. Il poussa un soupir. Agac par le silence lourd de rancur qui planait entre lelphe et le montagnard, il les avait distancs quelques minutes plus tt. Alors, o est cette fameuse lumire ? demanda Kral. Haletant dans lair pais, il posa une main sur le mur de la crevasse pour reprendre son souffle. Du plat de la main, Mric lissa les lambeaux de chemise qui pendaient sur ses paules. La tache noire qui maculait son pantalon ne cessait de slargir. Sa blessure saignait toujours. Trop essouffl pour parler, il simmobilisa en appui sur sa jambe valide. Mais ses yeux trahissaient son irritation croissante. Elle a disparu, rpondit Tolchuk en continuant fixer - 380 -

lintrieur du tunnel. Sa sanguine ne le guidait plus. Il ne savait pas o aller. Tu as dit que ton ami tait parti par l, lui rappela Kral. Peut-tre a-t-il trouv une sortie ? Je ne sens pas la moindre brise. Pas de nelodar. De quoi ? Cest un terme ogre qui dsigne lodeur de lair frais lextrieur dune caverne, expliqua Tolchuk. Il plissa les yeux. Un instant, il avait cru voir les ombres bouger le long du mur gauche de la crevasse. Il se tendit et sonda les tnbres du regard. Rien. Peut-tre stait-il tromp Soudain, il perut un autre mouvement. Un grognement sourd monta de sa gorge. Quy a-t-il ? demanda Kral en saisissant sa hache. Quelque chose approche. Mric boitilla jusqu eux. Sa fine pe tait rapparue dans sa main ; il la pointa vers le tunnel. Des gobelins ? Tolchuk nen tait pas certain. Aussi sabstint-il de rpondre. Les trois compagnons demeurrent plants lentre de la fissure. Tu ne pourrais pas utiliser ta maudite lumire ? siffla Kral Mric. Lelphe porta sa pierre ses lvres et souffla dessus comme il aurait attis les braises dun feu mourant. La maigre lueur verdtre sintensifia. Il tendit la pierre bout de bras pour clairer lintrieur du tunnel. Dans lobscurit, deux yeux refltrent la clart diffuse des yeux ambrs. Quest-ce que cest ? souffla Kral. un jet de pierre devant eux, une silhouette trapue mergea de lombre. Fixant la lumire, elle se mit gronder. Un loup ! Kral se raidit et agrippa le manche de sa hache. Tolchuk lui posa une main sur le bras. Non, cest mon ami ! La voix de logre atteignit les oreilles du loup. Celui-ci baissa dun ton mais continua gronder, comme sil se mfiait des - 381 -

deux autres. Tout va bien, Fardale, appela Tolchuk. Tu peux sortir. Le loup savana prudemment. Son regard croisa celui de Tolchuk, et des images dfilrent dans lesprit de logre. Tolchuk entendit Mric se plaindre, dune voix qui lui parut trs lointaine : Quoi ? Nous avons fait tout ce chemin et pris tant de risques pour a ? Ton familier ? Fardale nest pas mon familier, rpliqua-t-il distraitement, tout en essayant dinterprter les penses du silura. Cest mon frre de sang. Nous partageons le mme hritage. Les images envoyes par le loup luttaient pour sordonner dans sa tte. Une graine de comprhension fleurit lentement. Quelque chose de miraculeux stait produit dans ce tunnel, mais les dtails demeuraient obscurs. Une lumire qui brlait. De la chair coulant comme une rivire. Ces images taient teintes de chagrin et de douleur, comme si une chose que Fardale dsirait ardemment venait de lui chapper. Elles exprimaient lmerveillement, mais aussi un vil regret. O sont les autres ? senquit Mric. Tu as dit quils avaient plusieurs lumires. Tolchuk acquiesa. Fardale, o sont-ils ? Le loup tourna la tte vers le fond du tunnel, indiquant du museau la direction do il tait arriv. On dirait quils ont continu, commenta Kral. Et nous devrions en faire autant. Nous avons retrouv ton ami. prsent, occupons-nous de sortir dici. Fardale reporta son attention sur Tolchuk. Les autres ont-ils trouv une sortie ? demanda logre. Une image se forma dans son esprit. Des centaines de gobelins. Un loup battant en retraite tandis que les cratures le dpassent prcipitamment, sans sintresser lui. Alors ? simpatienta Kral. Quattendons-nous ? Tu crois vraiment quil va te rpondre ? Tolchuk pivota vers le montagnard. Cest dj fait. Il y a des gobelins un peu plus loin. Ils ont captur les autres. - 382 -

Kral dsigna le loup du menton et ricana : Cest lui qui ta dit a ? Tu as encore beaucoup apprendre sur les cratures de ces contres, homme des montagnes. Peut-tre. Mais je sais que nous ne pouvons pas rester ici. Si les gobelins sont occups dans ce passage, nous navons qu en chercher un autre. Tu abandonnerais ces gens aux gobelins ? protesta Tolchuk. Kral eut un geste insouciant. Leur sort ne me concerne pas. Jai des amis qui sont rests dehors et qui courent un grave danger. Ma place est auprs deux. Mais Fardale ma envoy des images de ses compagnons. Ils sont de ta race, et ils nont quun guerrier manchot pour les dfendre ! insista Tolchuk. Kral carquilla les yeux. Un guerrier manchot ! (Il jeta un coup dil respectueux Fardale.) Cest impossible. Dans ces souterrains ? Ton loup tat-il dit montr le visage de ses compagnons ? Le guerrier protge une enfant et un vieil homme moustachu, rvla Tolchuk. Douce Mre, ce doit tre eux ! Qui a ? Mes amis ! Dpchons-nous ! Kral contourna le loup et sengagea dans le tunnel. Fardale fit demi-tour et lui embota le pas. Tolchuk allait limiter quand une voix sleva derrire lui. Je ne viens pas avec vous, annona Mric. Kral fit volte-face. Il tenait toujours sa hache la main. Tu as jur. Lelphe haussa les paules. Jai jur de vous aider retrouver lami de logre. (Il tendit un doigt vers Fardale.) Et le voil. Cest tout ce que jai promis ; me voici donc libr de mon serment. Je vais emporter ma lumire et continuer chercher mon faucon de lune seul. Votre compagnie mirrite. Espce de monstre ! cracha Kral. Nous avons besoin de ta - 383 -

lumire ! Votre sort ne me concerne pas, railla Mric, employant les mmes mots et jusqu la mme inflexion ddaigneuse que le montagnard quelques instants plus tt. (Il recula dun pas.) Mais je vais vous offrir quelque chose pour vous aider Kral attendit, les sourcils froncs et le front barr par un pli orageux. Mric eut un sourire qui ne monta pas jusqu ses yeux. Je vous offre mes meilleurs vux. Kral poussa un hurlement de rage et plongea vers lelphe. Tolchuk le ceintura au passage. Non ! Ne verse pas le sang ! (Le montagnard se dbattit, mais il tint bon et ne le lcha pas. Les ogres avaient la rputation dtre aussi inamovibles que la pierre.) Mric est un homme libre. Il a tenu sa parole. Il ne nous doit plus rien. Lelphe approuva du chef, mais sans se dpartir de son rictus mprisant. Sans lumire, nous navons aucune chance daider mes amis, protesta Kral. Tu les laisserais mourir pour mnager ce misrable ? Ma vision est perante dans le noir, rpliqua Tolchuk. Je te guiderai jusqu eux. Ils ont de la lumire. Quand nous les aurons rejoints, nous naurons plus besoin de la pierre de lelphe. Peu convaincu par sa logique, Kral fulminait toujours. Je vais y aller, lana Mric. Bonne chance, ogre. Je te souhaite de ten tirer. Alors que Tolchuk luttait pour matriser Kral, qui tentait de nouveau de se jeter sur Mric, ses yeux reprrent un scintillement parmi les ombres du tunnel. Attends ! scria-t-il. Regarde ! Trois paires dyeux se braqurent sur la fissure. Le scintillement se changea en lueur et enfla jusqu devenir une tache de lumire bleue qui semblait driver sur un courant dair. Cest mon faucon ! sexclama Mric comme loiseau se rapprochait. Dans une trane blouissante, le faucon de lune rasa la tte de Tolchuk et vint se poser sur le poignet que lelphe lui - 384 -

tendait. Il replia ses ailes tandis que sa poitrine se soulevait et sabaissait au rythme saccad de son souffle, sa lumire palpitant lunisson. Maintenant, il na plus besoin de sa pierre, grommela Kral contre lpaule de Tolchuk. Son oiseau pouilleux brille bien assez fort pour clairer son chemin de lche. Non, rpliqua lelphe en tudiant le faucon et en le dbarrassant dune plume qui stait dtache de son aile. Je vais quand mme garder ma pierre. Kral jura et fit mine de lui bondir dessus. Tolchuk parvint le retenir, mais le cur ny tait plus. Lui aussi commenait trouver lelphe mesquin. Toutefois, les paroles suivantes de Mric le confortrent dans la foi quil avait place en lui. Je vais garder ma pierre, mais je vous accompagnerai. Pourquoi ? aboya Kral. Quest-ce qui se cache derrire ce brusque changement davis ? Nous navons pas besoin de ta charit ! Oh ! loin de moi lide de vous aider ! (Mric caressa la couronne de plumes du faucon et, du menton, dsigna ses pattes.) Les griffes de loiseau sont devenues argentes. Cest le signe que jattendais. (Il tenta de conserver son dtachement habituel, mais sa voix trahit son excitation.) Il a trouv notre roi perdu. Neelahn stait adosse au tronc dun vieil orme et avait enfonc ses doigts dans les replis de lcorce. Non loin delle, elle entendait la jument hennir de terreur la lisire de la clairire. La pauvre bte avait recul aussi loin que sa longe ly autorisait, tentant de se fondre dans lombre des arbres. La source de sa panique surplombait Neelahn de toute sa hauteur. La nyphai tenta dignorer limposante silhouette du skaltum qui se lchait toujours les lvres de sa langue noire. Lautre crature, ainsi releve de sa surveillance, se repaissait son tour des restes de ltalon. Bien que Neelahn ait dtourn les yeux, datroces bruits de succion lassaillaient depuis plusieurs minutes, lui donnant la nause. - 385 -

Elle continua gratter lcorce avec ses ongles. La douleur lempchait de senfuir en hurlant. Les skaltum ne staient mme pas donn la peine de lattacher. Ils savaient bien quelle navait aucune chance de leur chapper : ils taient aussi vifs que des serpents, et leurs yeux y voyaient parfaitement dans lobscurit. Si leur prisonnire dtalait, ils auraient tt fait de la rattraper. Le regard de Neelahn revenait sans cesse vers lentre du tunnel demi masque par le rideau de racines. Rockingham lavait trahie, mais malgr le dgot quil lui inspirait, elle devait reconnatre quil avait sauv le silura. Si tous deux rejoignaient Kral et logre dans les souterrains, eux aussi pourraient peuttre trouver une autre sortie et se soustraire aux griffes des skaltum. La vie de la nyphai pouvait encore acheter le salut de ses compagnons du moins lesprait-elle. Neelahn poussa un soupir. Elle devait perptuer le subterfuge de Rockingham le plus longtemps possible. Tant que ces monstres penseraient quelle tait la sur de lenfant quils cherchaient, ils la garderaient en vie et resteraient l lcart du cottage. Ce qui, avec un peu de chance, permettrait Erril et Elena de senfuir. Aussi attendit-elle en se mordant la langue. Le skaltum le plus proche dut voir quelle observait lentre du tunnel. Naie crainte, petite, ta sur ne tardera plus. (Il clata de rire.) a promet de trs touchantes retrouvailles. Je la laisserai peut-tre goter ton cur. Neelahn ignora la crature. Elle refusait de lui montrer combien elle avait peur. Les skaltum allaient probablement la tuer, mais elle ne les divertirait pas. Ses ongles atteignirent enfin la pulpe gorge de sve. Elle posa ses doigts corchs contre la chair de larbre, dont la fracheur apaisa quelque peu ses lancements. Au loin, des clairs dansaient entre les pics des Dents. De gros nuages noirs se massaient au-dessus de la cordillre, annonant un orage qui ferait trembler les racines du monde. Neelahn ferma les yeux pour mieux se concentrer. Puis elle tendit son esprit vers celui de larbre. Quand les skaltum dcideraient que son heure tait venue, - 386 -

elle ne se laisserait pas faire.

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Elena se recroquevilla sur elle-mme dans les tnbres de la caverne. Lobscurit tait si dense quelle la sentait presser contre sa peau. Sans le bras de son oncle autour de ses paules, elle aurait cru avoir t transporte dans un autre plan dexistence o la lumire navait pas encore t invente. Jamais elle navait contempl noirceur si absolue. Ses yeux carquills la sondaient vainement en qute dune lueur. Oncle Boln lcha la jeune fille, brisant son ancrage. prsent, il ne restait que la pierre sous ses pieds pour la convaincre que son monde existait toujours. Son seul rconfort, cest que la souillure de sa main droite avait disparu en mme temps que la lumire. Elle senveloppa de ses bras, regrettant tout coup que le faucon de lune lait abandonne. Son flamboiement bleu aurait t le bienvenu. Comme si les dieux lavaient entendue, la caverne sillumina soudain. blouie, Elena cligna des yeux. Oncle Boln leva sa lanterne. Il avait rallum la flamme et tourn la molette pour la rgler au maximum. Dans la lumire jaune, tellement plus terne que celle du cristal, Elena vit Erril saccroupir et ramasser le poing de fer tomb sur le sol. Le guerrier tudia sa cl avec une expression trange, puis la glissa soigneusement dans une poche de sa chemise. Alors quil se redressait, un mouvement attira lattention dElena vers le fond de la caverne. Un cri lui monta aux lvres. Les gobelins se bousculaient autour de la silhouette prostre du doyen fou. Realto gisait face contre terre, son bras indemne tendu vers lendroit o la statue stait tenue. Il ne bougeait pas, et il ne semblait pas respirer. Un gobelin se dtacha de la masse grouillante de ses - 388 -

congnres et souleva la main du vieillard. Voyant quelle pendait mollement entre ses griffes, il la lcha et recula, apeur. Erril aussi avait repr Realto. Il fit un pas vers le doyen. Non, Erril, larrta Boln. Il est mort. Seule la magie de lenfant le sustentait. Sa vie sest enfuie en mme temps quelle. Et en juger par le dsarroi des gobelins, il serait sans doute plus sage de ne pas les dranger. Erril acquiesa et vint reprendre lpe quil avait confie Boln. Bien que ntant plus baigne par la lumire de la statue, larme tincelait. Des lignes brillantes dansaient sa surface. Nous devrions repartir par o nous sommes arrivs, suggra le guerrier. Il y a moins de gobelins de ce ct-l. Prenez garde ! Toute agression de notre part pourrait mettre le feu aux poudres. Ils viennent de voir leur statue se volatiliser, et lhomme quils vnraient gt mort leurs pieds. (Boln dsigna un petit groupe de cratures qui chuchotaient en tendant une patte griffue vers eux.) Je pense quils nous tiennent pour responsables de leur perte. Dans ce cas, plus tt nous filerons, mieux a vaudra. (Erril fit signe Elena dapprocher.) Nous avons besoin dune diversion. Quelque chose qui les tienne lcart un instant et nous laisse le temps de nous enfuir. La jeune fille acquiesa, mais elle ne voyait pas ce que le guerrier attendait delle. Et son oncle semblait encore plus dubitatif. Il balaya du regard les gobelins qui les entouraient. Dans leur tat actuel, je ne crois pas que a soit une bonne ide de leur faire peur, dit-il voix basse. Ils sont dj bien assez agits. Si nous dclenchons une vague de panique Si nous ne nous dpchons pas, nous finirons dans leur estomac, coupa Erril. (Il mit un genou en terre prs dElena, mais garda son pe pointe vers les cratures.) coute-moi bien ! Je tai montr comment gurir ton oncle. Maintenant, il faut que tu apprennes un autre petit tour. Elena frmit. Sa bouche devint toute sche, et elle sentit un poing se refermer sur son cur. Sa magie leffrayait encore davantage que les griffes et les crocs des gobelins. Il ny a pas dautre moyen ? Oncle Boln a peut-tre raison. On pourrait attendre quils se calment et quils sen aillent. - 389 -

Autour deux, le sifflement tait mont dans les aigus. Des gobelins toujours plus nombreux affluaient depuis les deux tunnels. Lodeur musque de leur peur empuantissait lair. Les plus proches du cadavre de Realto commencrent frapper le sol de leur pied gauche. Peu peu, les autres reprirent la cadence. Le martlement se rpercuta dans la caverne, et travers ses pulsations, les yeux des cratures senflammrent. Il vaudrait peut-tre mieux couter Erril, chuchota oncle Boln. Elena ralisa que les deux hommes la fixaient. Son cur battait en harmonie intime avec le pitinement des gobelins, mais elle se fora dcoller sa langue de son palais. Je vais essayer. Brave petite. (Erril remit son pe Boln.) Gardez-la bien en vue ! lui recommanda-t-il. Ils semblent la respecter. Ds que le vieillard eut maladroitement lev la pointe de larme, il reporta son attention sur Elena et lui prit la main droite. Sa tension se communiqua la jeune fille au travers de ses doigts crisps, mais ce fut dune voix calme quil affirma : a va marcher, Elena. Fais-moi confiance ! La magie est troitement associe la lumire. Tu las vu avec la statue de Denal, et tu en as fait lexprience quand le soleil ou la lune ont embras ton pouvoir. Au fond de toi, tu en as conscience, nestce pas ? La jeune fille acquiesa. Une des faons les plus simples demployer la magie consiste tout btement rvler sa prsence, (Erril dut deviner sa confusion la faon dont elle avait fronc les sourcils.) La magie se dissimule dans ton sang. Seule ta main rouge te dsigne comme une porteuse de pouvoir spirituel. Telle la flamme dune lanterne, la magie dsire scouler hors de toi, se rvler tous ceux qui tentourent. Et telle la porte dune lanterne referme sur la flamme, ton corps len empche. Mais je peux te montrer comment ouvrir la porte et laisser ta lumire se rpandre. Elena se souvint de ce qui pouvait arriver quand elle laissait sa magie briller travers elle. Ses deux parents avaient t incinrs par sa flamme. - 390 -

Je tuerai tous ceux qui mentourent, prvint-elle. Non. Je ne te demande pas de projeter ton pouvoir lextrieur, la dtrompa Erril. a, a peut faire des ravages moins de possder une matrise totale que je ne suis pas en mesure de tenseigner. Tout ce que je te demande, cest de touvrir et de laisser les autres voir la flamme qui est en toi. Pourquoi ? En quoi cela nous aidera-t-il ? Les gobelins craignent la lumire et peroivent la magie. Si tu te rvles eux, ils seront peut-tre assez choqus ou impressionns pour quon puisse senfuir. Elena tudia les cratures qui les entouraient. Elle vit quelques-unes des plus trapues ramasser le cadavre du doyen et le charger sur leur dos avec un respect touchant. Dautres ouvrirent un chemin parmi la masse de leurs congnres afin que le corps puisse tre transport hors de la caverne. Visiblement, les gobelins avaient vnr matre Realto ou du moins, la magie qui vivait en lui. Oncle Boln avait d parvenir la mme conclusion. a pourrait marcher, marmonna-t-il. Alors Comment dois-je my prendre ? senquit Elena, la voix et les paules tremblantes. Cest trs facile, la rassura Erril. Comme tu ne veux pas laisser sortir ta magie, tu nauras mme pas besoin de faire couler ton sang. Il leva la main et posa sa paume sur la joue de la jeune fille. Quand il plongea ses yeux dans les siens, Elena fut prise dun tremblement qui ne devait rien sa peur. Tu nas qu fermer les yeux et fouiller en toi, comme tu las fait avec le corps de ton oncle. Elle obtempra, mais sa terreur la retint en surface, lempchant de plonger au plus profond delle-mme. Le pitinement et le sifflement des gobelins assaillaient ses oreilles ; leur musc emplissait ses narines. Elle frissonna. Elle ne comprenait pas ce quErril attendait delle. Soudain, elle sentit le bras du guerrier glisser autour de sa taille. Erril la serra contre lui. Ignore tout ce qui tentoure, lui enjoignit-il. Ferme tes perceptions. - 391 -

Lodeur de ses cheveux gomins remplaa la puanteur des gobelins tandis que sa voix bloquait les chos de la caverne. Ce fut tout juste si Elena entendit son oncle chuchoter : Ils en ont fini avec Realto. Si tu dois faire quelque chose, fais-le vite ! Ces paroles auraient d la paniquer, mais le bras dErril la serra un peu plus fort, larrachant sa peur. Elle se laissa aller dans ltreinte du guerrier. Son souffle tide et calme lui caressa la joue. Regarde-toi, lui dit-il. Vois le germe de la femme dans lenfant, comme le germe du chne dans le gland. Trouve ta force, et tu trouveras ta magie. Ses mots et sa chaleur dclenchrent des vagues de sensations quElena aurait t bien en peine de dcrire. Elle nessaya mme pas, se contentant de mettre de ct tout ce quelle savait delle. Tandis quelle flottait dans un lieu vide de pense et dnu de substance, une lumire crt dans les tnbres. Non, ralisa-t-elle. La lumire ne grandissait pas ; ctait elle qui sen rapprochait, piquait vers elle telle une hirondelle regagnant son nid. Le rayonnement ne venait pas dapparatre : il avait toujours t en elle. La voix dErril lui parvint, infiniment lointaine. Maintenant, ouvre les yeux et montre-nous. Montre-nous ta flamme, Elena. prsent, la jeune fille comprenait. Elle se dgagea de ltreinte du guerrier et se redressa. Elle navait pas cacher qui elle tait. Fermement plante sur ses pieds, elle ouvrit les yeux et libra son cur, ouvrant une porte qui tait reste ferme depuis sa plus tendre enfance depuis quelle avait appris que les gens prfraient ignorer la vritable nature dautrui. Elle mit toutes ses inhibitions de ct et carta les bras comme pour embrasser la fois la caverne et le monde. Elle se rvla sans honte ni remords : ce quelle avait t, ce quelle tait dsormais, et surtout, ce quelle allait devenir. Telle la lumire du soleil sengouffrant dans une pice par une fentre ouverte, sa magie jaillit, chassant toutes les ombres de la caverne.

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En voyant clore le pouvoir dElena, la premire impulsion dErril fut darracher son pe des mains de Boln et de plonger sa lame dans le cur de la jeune fille. Mais il lutta pour se retenir, les doigts crisps sur la poigne de son arme tel point que ses jointures blanchirent. Quant au vieillard, il avait recul dun pas. Bouche be, il contemplait sa nice dont la lumire dcoupait cruellement ses traits flasques. Jamais Erril naurait imagin quElena possde un tel pouvoir. Mme un mage au Chi frachement rgnr naurait pas dgag une telle brillance. La jeune fille se tenait face lui, les bras carts, tout son corps irradiant une lumire fragmente qui enveloppait les occupants de la caverne et les privait de leur ombre. Cette vision effraya le guerrier. Elena ntait plus une adolescente apeure qui saccrochait ses compagnons et rechignait accepter son pouvoir. Il manait de tout son tre une assurance qui clipsait presque sa lumire intrieure. La libration de sa flamme avait dissip ses peurs et ses doutes. Son visage ntait plus celui dune enfant ni mme dune femme ordinaire ; il voquait plutt celui dune desse. Erril remarqua quun halo dtincelles encore plus vives que sa lumire stait form autour de son corps, comme si les toiles elles-mmes luttaient pour se rapprocher delle. Si stupfiante soit-elle, un trait en particulier capta lattention du guerrier. Ses lvres pleines, lgrement entrouvertes, souriaient une vision bien au-del des perceptions dErril. Dans ce sourire, il vit la femme quelle deviendrait : une femme forte et sage que nul homme ne pourrait contrler. Son souffle strangla dans sa gorge. Quelque chose sagita dans sa poitrine, quelque chose quil croyait mort depuis longtemps : de lespoir. Et cela lbranla bien davantage que lintensit du pouvoir dElena. Ce nest quune enfant, se dit-il. Mais il savait quil se trompait. Trois personnes le fixaient par les yeux radieux dElena : lenfant quelle tait, la femme quelle deviendrait, et une entit qui navait rien voir avec elle une entit qui ntait mme pas de ce monde. cet instant, un gobelin aux yeux rivs sur Elena passa prs - 393 -

dErril. Il heurta sa jambe et saccrocha son pantalon tel un navire cherchant un port o sabriter contre la tempte. Avant que le guerrier puisse le chasser, il le lcha et chancela vers Elena. Erril voulut larrter, mais le gobelin stala soudain de tout son long. Un frisson parcourut son petit corps. Puis il simmobilisa. Mort, songea Erril. Il sarracha sa contemplation dElena et vit que le sol tait jonch de gobelins effondrs. Attires par la lumire, dautres cratures affluaient dans la caverne. Tels des papillons aveugles, elles se prcipitaient vers la source de la radiance, mais au bout de quelques pas titubants, elles saffaiblissaient et scroulaient en gmissant. Dautres gobelins ralisrent ce qui se passait ; ils battirent en retraite et disparurent dans les tunnels. La lumire, dit Boln prs dErril. Elle les tue. Cest Elena qui fait a ? Erril ressentit le besoin de parler pour se distraire de sa fascination. Je ne crois pas. La lumire nest quun reflet de sa magie. Elle ne devrait pas avoir deffets nocifs. Les gobelins fuient la lumire. (Dun geste, Boln dsigna les piles de cadavres qui les entouraient.) Ils doivent avoir une bonne raison. En telle quantit, imbue de tant de pouvoir, elle est peut-tre mortelle pour eux. Erril reporta son attention sur Elena. Leurs voix avaient d transpercer le halo qui entourait la jeune fille et atteindre ses oreilles. Ses lvres ne souriaient plus. Elena avait entendu les paroles de son oncle. Ses mots lui parvinrent aussi assourdis que les battements dailes dun oiseau senvolant au cur dune fort ; pourtant, leur signification la pntra. Elle focalisa son regard sur la caverne. Autour delle sempilaient des centaines de gobelins immobiles, au cou et aux membres tordus selon des angles peu naturels. Ils taient si nombreux, si pitoyables ! Un cri de dtresse monta de sa gorge. Alors, la lumire qui se dversait delle scrasa sur la pierre et disparut. Elle resta plante au centre de la pice, tel un lot perdu au milieu dune mer de cadavres. - 394 -

prsent, seule la lanterne doncle Boln clairait la caverne. Le vieillard se dirigea vers sa nice. Lclat de la flamme fit frmir Elena. Sa lumire intrieure, le noyau de son tre, venait de tuer ; il lui semblait que cette lueur minuscule lui reprochait son crime. Elle sen dtourna vivement et apostropha Erril. Vous aviez dit que a ne leur ferait pas de mal ! scria-telle dune voix enroue par les larmes quelle rprimait. Bless, le guerrier se rembrunit. Je suis dsol, Elena. Je ne souponnais pas leur vulnrabilit, ni la brillance de ta magie. La jeune fille se couvrit la bouche de ses mains. La brillance de sa magie ! Les paroles dErril lui donnaient la nause. Les gobelins ne les avaient pas attaqus ; ils staient contents de les amener jusquici, et ctait grce eux que le guerrier avait rcupr sa cl. Comment les avait-elle remercis ? En leur donnant la mort en change de leurs efforts. Parmi les cadavres, elle aperut beaucoup de gobelins plus petits que les autres. Elle avait massacr jusqu leurs enfants. Elena enfouit son visage dans ses mains. Elle ne voulait plus rien voir. Oncle Boln lui posa une main sur lpaule. Ce nest pas ta faute, ma chrie. Nous ne pouvions pas deviner ce qui se passerait. Si quelquun est blmer, cest nous. Cest nous qui tavons demand de faire a. Elena se dgagea brusquement et baissa ses mains pour le foudroyer du regard. Tu ne comprends pas ! Le vieillard carquilla les yeux. Un rire amer schappa des lvres dElena. Jai savour le pouvoir ! Jamais je ne mtais sentie si complte, si libre. Je me suis vautre dans ma magie ; je lai laisse me submerger et emporter tous mes doutes. Et pendant que je mabandonnais sa lumire, elle a tu tous ceux qui mentouraient. Tu ny es pour rien, ma chrie. Tu ne pouvais pas savoir. Elle tourna le dos son oncle. Pas parce que ses paroles taient impuissantes la rconforter, mais parce quelle craignait quil lise la vrit dans ses yeux. Elle en avait dj trop - 395 -

dit. En sanglotant, elle tomba genoux. Ce quelle navait pas dit son oncle, ce quelle avait peur de savouer, cest quelle avait su. Quelque part au plus profond delle-mme, elle stait rendue compte de ce qui se passait. Elle avait senti que sa magie soufflait les vies des gobelins comme autant de chandelles. Et elle nen avait eu cure. Elle avait ignor les corps qui scroulaient ses pieds tandis que le pouvoir hurlait en elle. Son cur navait aspir qu le librer, le rpandre dans le vaste monde. Sa chanson triomphante, impossible ignorer, avait empli ses oreilles, noyant les cris dagonie des cratures. Erril sapprocha delle et la releva sans lcher son pe. Comme sil avait devin son tourment, il lui dit : La magie ltat pur est une force sductrice. Tu dois lui rsister. Elena voulut se dgager, mais le guerrier tait trop fort. Il plongea son regard dans le sien. Tu es toujours Elena, insista-t-il dun ton vhment. Ne laisse pas ta magie te dfinir. Elle nest quun instrument. (Il se radoucit.) Je sais quelle te parle, et que cest ton me qui semble sexprimer par sa voix. Mais tu nes pas oblige de lcouter. Tu es toujours Elena : la fille de tes parents, la sur de ton frre, la nice de ton oncle. Un tre de chair et de sang pas de magie. Elena acquiesa. Ses jambes se raffermirent sous elle. Elle laissa le guerrier la pousser vers oncle Boln. Les yeux brillants dinquitude, celui-ci la prit dans ses bras. Elle pleura contre sa poitrine, mais cette fois, ses larmes lapaisrent au lieu de la dchirer. Tandis quelle se laissait aller dans ltreinte du vieillard, le sifflement que sa magie avait fait taire sleva de nouveau. prsent, il ne trahissait plus aucune peur. Elena se dgagea. On ferait mieux de filer dici, suggra Erril en balayant du regard les cadavres qui les entouraient. Trop tard. Une mare de gobelins jaillit des tunnels. Les cratures venaient exercer la vengeance dont la lumire de la jeune fille les avait privs jusque-l. Pour la premire fois, Elena les entendit hurler un cri de bataille. - 396 -

Erril repoussa ses compagnons vers le mur et slana pour affronter la charge des gobelins. Son pe chanta en sabattant sur leur masse grouillante. Jamais il navait mani une arme au fil si aigu. Sa lame tranchait les os aussi facilement que du beurre. Tandis quil la faisait tournoyer dans les airs, des cadavres sempilrent devant lui, mais dautres cratures bondirent par-dessus leurs congnres morts pour prendre leur place. Du coin de lil, Erril vit Boln frapper de sa lanterne les rares gobelins qui tentaient dapprocher sa nice. Le mouvement de la flamme projetait des ombres folles sur les murs. Pour linstant, le vieillard avait la situation bien en main. Les gobelins se mfiaient toujours dElena, comme sils sattendaient ce que sa lumire rejaillisse dun instant lautre. Erril esprait que la jeune fille lui prterait le secours de sa magie, mais il nosait pas le lui demander. Elle tait encore trop choque. Il continua se dmener. Si les cratures se calmaient un peu, il pourrait peut-tre ouvrir un chemin jusquau tunnel le plus proche. Au lieu de a, les gobelins redoublrent de frocit. Craignant le pouvoir dElena, ils reportaient leur rage sur Erril. Le guerrier assailli de toutes parts ne pouvait pas tous les repousser. Des griffes lui lacrrent la poitrine ; des crocs se plantrent dans ses cuisses. Si tranchante que soit sa lame, il ne tarda pas raliser que sa position tait intenable. Le dcouragement le gagna. Les gobelins en profitrent pour le submerger et le renverser. Sa tte heurta le sol de pierre. Des toiles dansrent devant ses yeux. Cinq cratures chevauchaient sa poitrine et ses jambes. Trois autres lui tenaient le bras. Des dents senfoncrent dans son poignet. Ravalant la douleur, il se dbattit sous leur poids. Si seulement il avait encore son bras droit, songea-t-il, il aurait peut-tre pu se dgager. Il arqua les reins, puis tenta de rouler sur le flanc. Alors, il sentit la cl remuer dans la poche o il lavait glisse. Satanes bestioles ! Lune delles essayait de lui - 397 -

voler le poing de fer. Il leva la tte et se tordit le cou pour regarder le devant de sa chemise. Aucune patte de gobelin ntait pose sur sa poitrine. Mais ce quil vit le fit sursauter si fort que ses agresseurs volrent en arrire. Telle une araigne, le poing de mtal rampait hors de sa poche en se propulsant sur ses doigts carts. linstant o Erril laperut, un lancement lui traversa lpaule droite. Il crut dabord quun gobelin lavait griff. Mais non. Il avait dj prouv cette brlure une fois trs longtemps auparavant, quand il avait perdu son bras. Ctait la brlure de la magie. Tandis que la douleur diminuait, une nouvelle sensation fleurit dans son moignon. Ses yeux carquills scrutrent lemplacement vide et dirent son cur que son bras manquait toujours lappel. Pourtant, il aurait jur sentir un bras fantme attach son paule. Un bras qui se terminait par le poing de fer. Il percevait mme la froideur du mtal enveloppant sa main spectrale. Il flchit les doigts qui ne lui appartenaient pas. Douce Mre ! Les paroles de Denal lui revinrent en mmoire. Je peux faire en sorte quil ne soit pas seulement un poids mort dans ta poche. Choqu, il se figea. Un des gobelins en profita pour se jeter sur lui, les crocs dcouverts et prts lui arracher la gorge. Instinctivement, Erril leva le bras quil avait perdu depuis des sicles. La main de fer se referma sur le cou frle de son agresseur, dont les vertbres craqurent sous sa poigne. Les autres gobelins reculrent prcipitamment. Erril se redressa en brandissant son pe de sa main de chair. Sa main de fer flottait toujours dans les airs, tenant le corps flasque de sa victime. Il ordonna ses doigts de souvrir. Le petit corps tomba et scrasa sur le sol. La cl semblait bouger de son propre chef, mais il savait que a ntait pas le cas il la contrlait aussi bien que si un bras lavait relie lui. Les cratures battirent en retraite, leurs grands yeux noirs fixs sur cette nouvelle menace. Combien de temps avant quelles surmontent leur apprhension et se ressaisissent ? se demanda Erril. La rponse cette question ne se fit gure attendre. Une - 398 -

nouvelle vague de gobelins sengouffra dans la caverne. Leur arrive aiguillonna les autres. Avec un sifflement colreux, ils bondirent depuis toutes les directions. Ils navaient mme plus peur dElena, constata Erril en voyant une partie dentre eux se jeter sur ladolescente et son oncle. Il recula pour leur prter main-forte, mais eut beaucoup de mal chapper ses assaillants. La cuisse gauche lacre, il boitilla jusqu ses compagnons, se frayant un chemin grands coups dpe et de poing mtallique. Laide du talisman ne lui suffit pas. La pierre couverte de sang et dentrailles se droba sous ses pieds. Il glissa et tomba genoux. Les gobelins jubilants sautrent sur cette occasion. Submerg par leur masse grouillante, Erril sentit des griffes se planter dans son dos, des corps lescalader. Il fut de nouveau plaqu au sol. Tandis que des crocs lui dchiraient le cou, un cri de dfaite schappa de sa gorge.

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Kral suivit les derniers gobelins vers le bout du tunnel. Brandissant sa hache, il fendit le crne dun gros mle qui avait fait demi-tour pour lui barrer le chemin. Il tenta de dgager son arme, mais celle-ci tait coince. Il sarrta et essuya son front en sueur. Ses compagnons et lui avaient d se battre pour se frayer un chemin depuis lentre de la fissure. Curieusement, on ne leur avait oppos que trs peu de rsistance. La plupart des gobelins les avaient ignors tandis quils fonaient dans le passage. Ils semblaient aussi dtermins queux en atteindre le bout. Dans la lueur vacillante qui brillait devant lui, Kral vit que le tunnel sachevait un jet de pierre. Une vaste caverne stendait au-del ; son plancher tait jonch de gobelins morts ou vivants. Cest impossible quils aient survcu, grogna le montagnard en pensant la fillette et au guerrier manchot. Enfin, il parvint dgager sa lame du crne de sa victime. Ne dsespre pas, dit Tolchuk. (Il saisit une crature accroche sa jambe et la fracassa contre le mur.) Les gobelins dtestent la lumire. L o il y a de la lumire, il y a de lespoir. Soudain, le rayonnement sintensifia. Une crature enveloppe de flammes stait lance dans une danse dagonie, mettant le feu deux de ses congnres qui se tordirent lunisson. Des gens se battent encore l-dedans, lcha Mric en dpassant les deux colosses. Dans sa main, la fine lame de son pe dgoulinait de sang noir. Le loup courait sur les talons de lelphe, sa patte blesse oublie. Un grognement ininterrompu scoulait de sa gorge. Kral leur embota le pas tandis que Tolchuk protgeait leurs - 400 -

arrires en repoussant les gobelins les plus lents. Ils firent irruption dans la caverne. Malgr le cri de guerre du montagnard, les cratures continurent les ignorer. Toute leur attention tait concentre sur la bataille qui se droulait contre le mur du fond. Kral vit loncle dElena clabousser un autre gobelin avec lhuile brlante de sa lanterne pendant que la fillette se recroquevillait derrire lui. Mais laffrontement le plus acharn se livrait quelques mtres devant eux. Plusieurs cratures sentassaient sur une silhouette que leur poids combin avait plaque au sol. Une ondulation parcourut la meute comme sa proie se redressait sur les genoux. Un instant, il sembla quelle allait russir se dgager et se mettre debout. Puis une autre vague de gobelins la jeta de nouveau terre mais pas avant que Kral ait aperu son visage. Les traits crisps par leffort, un il boursoufl et ensanglant, Erril seffondra sous la masse de ses assaillants. Le montagnard poussa un rugissement et entreprit de se dcouper un chemin jusqu lui. Le faucon de lune dcrivit un cercle au-dessus de sa tte en glapissant. Tolchuk, Mric et Fardale se jetrent dans la mer de cratures, mais ctait comme tenter de repousser une lame de fond. Ds quune vague battait en retraite devant eux, une autre venait prendre sa place. Bientt, les compagnons furent spars. Tolchuk continua protger les arrires de Kral tandis que le loup et lelphe tournoyaient ensemble en une danse de mort. Le flux de la bataille les loignait de plus en plus les uns des autres. Aide le vieillard et lenfant ! hurla Kral Mric. (Il dcapita un gobelin avec tant de force que sa tte vola lautre bout de la caverne.) On se charge du guerrier ! Il naurait su dire si lelphe lavait entendu travers les cris des blesss et des agonisants, mais il lui sembla que Mric pivotait dans la bonne direction. Satisfait, il reporta son attention sur Erril. Il entendit un craquement sonore derrire lui. Une grimace sinistre tordit sa bouche. Avoir un ogre dans le dos, a valait bien un mur de pierre, songea-t-il. a le laissait libre de se concentrer sur les gobelins qui lui faisaient face. Sabandonnant sa rage, il se forgea un chemin vers Erril - 401 -

grands moulinets de hache plus instinctifs que calculs. Son esprit se replia dans les trfonds de sa mmoire, l o se tapissaient des leons apprises trs longtemps auparavant. Le maniement de la hache lui avait t enseign par Mulf, un vtran grisonnant. On racontait que celui-ci avait pris part aux Guerres Naines, et quil avait tenu la passe des Larmes lui tout seul pendant un jour et une nuit. Kral ntait encore quun jeune garon de onze hivers, mais dj avide de gloire, quand il stait mis en qute de sa caverne, perche dans les hauteurs des Dents. Lorsque ses yeux staient poss sur Mulf pour la premire fois, lespoir stait fltri dans son cur. Le vieil homme au dos courb paraissait aussi g que les racines des montagnes. Sa barbe couleur de neige frachement tombe pendait si bas quil devait la coincer dans sa ceinture pour ne pas se prendre les pieds dedans. Comment cette pave aurait-elle pu lui apprendre quoi que ce soit ? Mulf semblait trop faible pour soulever une hache et plus forte raison pour se battre avec. Pourtant, quelques minutes plus tard, le jeune Kral stait retrouv sur son sant dans une flaque de boue, une grosse ecchymose fleurissant sur son front lendroit o Mulf lavait frapp avec le manche de son arme. La dernire chose dont il se souvenait, ctait davoir vu la lame sabattre sur son crne. Mais dun mouvement trop rapide pour que lil puisse le suivre, Mulf avait fait pivoter sa hache autour de son pouce, le frappant avec du bois plutt que du mtal acr. Par cette froide matine, Kral avait appris la premire des nombreuses leons que son professeur au regard toujours vif allait lui enseigner : il ne faut jamais sous-estimer un adversaire. Aujourdhui, il tait bien dcid la mettre en application. Malgr leur petite taille, les gobelins taient des combattants redoutables, tout en muscles, en crocs et en griffes. Kral nautorisait pas son bras ralentir, ni ses yeux se dtacher de leurs pattes. Sa mfiance empcha plus dun couteau de se planter dans sa poitrine. Comme il approchait de lendroit o Erril luttait, les cratures brandirent des dagues lame dentele. Il en carta une dun revers et trancha le poignet de son porteur. Celui-ci - 402 -

poussa un hurlement. Son arme et la petite main toujours crispe autour de son manche tombrent sur le sol. la vue du sang qui jaillissait de son moignon, Kral dtourna la tte pas par dgot, mais pour ne pas tre aveugl par le liquide tide. Un autre gobelin lattaqua du ct oppos. Faute de temps pour faire pivoter sa hache, il se rabattit sur le tour de son vieux matre et le frappa entre les deux yeux avec le manche de noyer. Il sentit des os craquer sous limpact. La crature scroula. Enjambant son cadavre, Kral poursuivit sa progression meurtrire. Erril seffondra sous la masse des gobelins accabl par une motion bien plus dangereuse que ses adversaires. Une partie de lui-mme tait prte renoncer. Il lui semblait quil navait pas cess de se battre depuis la cration du Journal Sanglant. Mais si son esprit faiblissait, ses os imprgns de lobstination des Standi refusaient de le laisser sabandonner au dsespoir. Les cinq cents hivers quil avait vcus pesaient plus lourdement sur ses paules que ces cratures assoiffes de sang. Il avait dj sacrifi tant de choses, attendu si longtemps ! Il ne mourrait pas ici. Pas de cette faon. Avec un cri de rage, il rua pour dloger les gobelins accrochs ses jambes et utilisa sa main de fer pour trangler ceux qui tentaient de lui lacrer le visage ou la gorge. Quand elle ntait pas immobilise sous les corps gigotants des cratures, sa main de chair russissait ouvrir une brche dans le grouillement grands coups dpe mais cette brche se refermait toujours trop vite pour quil puisse se relever ou voir ce que devenaient Boln et Elena. Un mur de gobelins des roches lentourait perptuellement. Pourtant, Erril continua se dbattre, refusant de prter loreille au murmure de son dsespoir. Il crut entendre quelquun crier lautre bout de la caverne, crut capter le mot enfant . Mais les hurlements et le sifflement des gobelins noyrent trs vite tous les autres sons. qui appartenait cette voix ? Lavait-il seulement imagine ? Dans une trane de lumire, il vit le faucon de lune filer audessus de sa tte. Le volatile tait revenu sans doute paniqu - 403 -

par la complexit du ddale souterrain. Erril remercia le ciel pour cette petite bndiction. Le rayonnement bleut de loiseau fit hsiter les gobelins ; il en profita pour dgager son bras et pour faire le vide autour de lui. Quand il se releva, le spectacle qui soffrit lui glaa son sang. Un gobelin deux fois plus grand quun homme le surplombait de toute sa hauteur. Ses bras dgoulinaient de sang ; un rictus meurtrier dvoilait ses crocs jaunes. Erril tituba en arrire. Soudain, un lancement lui traversa la jambe droite. Son membre cda sous lui. Alors quil scroulait, il vit une crature arme dune dague lui plonger sa lame dans la cuisse une seconde fois. Le mtal racla sur ses os ; la douleur brouilla sa vision. Dun coup de pied, il parvint se dgager. Il se redressa sur les genoux et tendit son bras fantme laveuglette. Sa main de fer se referma sur la gorge de son agresseur, lui broyant la trache. Il brandit le corps flasque comme une massue pour carter les autres gobelins et se protger contre leurs coups. Mais il ne fut pas assez rapide. Un couteau senfona dans son dos. Un voile de douleur sabattit devant ses yeux. Quand sa vision sclaircit, il ralisa que sa main de fer tait vide et que plusieurs gobelins arms le toisaient dun air menaant. La rage et la souffrance crisprent son visage. La mort, qui lui avait t refuse pendant des sicles, se trouvait enfin sa porte. Durant sa longue existence, il lavait souvent appele de tous ses vux ; il avait aspir lultime dlivrance, au repos ternel. Mais plus maintenant. Des gens comptaient sur lui : Elena, Boln et mme Denal. Il se rebellait contre sa propre fin. Prenant appui sur sa jambe gauche dj blesse, il ignora llancement qui remontait jusque dans son dos et cracha un peu de sang sur le sol. linstant o il levait la pointe de son pe pour inviter ses adversaires se jeter sur lui, le mur de gobelins explosa. Il vit leur hideux roi les carter sans mnagements, soulevant deux petites cratures et les projetant travers la caverne pour souvrir un chemin jusqu lui. Son bras se mit trembler. Aurait-il encore la force daffronter ce monstre ? Soudain, une voix familire lui parvint. - 404 -

La Pierre en soit remercie, tu es toujours vivant ! Il vit Kral contourner lnorme crature. Le cercle dj bris tomba en morceaux comme les gobelins prenaient leurs jambes leur cou et senfuyaient. Erril se tordit le cou pour regarder autour de lui. Un vertige le saisit. La caverne se vidait toute allure. Les gobelins encore vivants boitillaient ou se tranaient vers les tunnels, lexception de leur roi gant et difforme qui demeurait plant devant lui. Kral posa une main sur le bras du monstre. Voyant la lueur horrifie dans les yeux dErril, il annona trs vite : Il sappelle Tolchuk. Cest un ami. Que ? bredouilla Erril, trop choqu pour formuler sa question. Cest un ogre. Il nous a aids vous sauver. Les paroles de Kral lui rappelrent quil ntait pas seul. Il pivota en chancelant. Elena se tenait prs de son oncle. Les vtements de Boln taient en lambeaux ; du sang maculait son visage et sa poitrine. Tandis que le faucon de lune dcrivait un cercle au-dessus de leur tte, le vieillard adressa un faible sourire Erril. Deux autres silhouettes se dplaaient parmi les cadavres. Le loup qui les avait suivis jusque-l reniflait les restes carboniss aux pieds de Boln et dElena. Prs de lui, Erril avisa un grand homme mince aux cheveux argents. Une pe aussi fine quune aiguille pendait oublie dans sa main droite. Ses yeux fouillaient la caverne. De nouveau, la tte dErril lui tourna. Il bascula en avant. Kral le retint et lui passa un bras sous les aisselles. vite les mouvements brusques, lui conseilla-t-il. Tu es salement amoch. La voix dElena sleva dans le fond de la caverne. Erril vit la jeune fille caresser la joue de son oncle, la teinte de sa main rougie se confondant avec celle du sang sur la peau du vieillard. Oncle Boln est bless, lui aussi, lana-t-elle dune voix tremblante. Linconnu aux cheveux argents se raidit. Son pe se braqua vers Elena. La marque ! sexclama-t-il en fixant la main de la jeune - 405 -

fille de ses yeux carquills. La marque de la sorcire ! Kral lcha brusquement Erril. Non ! rugit-il. Les jambes du guerrier taient trop faibles pour le soutenir. Le sol de pierre se prcipita sa rencontre. Il vit Kral bondir vers linconnu, mais comprit que le montagnard tait trop loin pour lempcher dagir. Non, Mric ! Non ! La vision dErril se brouilla linstant o lhomme aux cheveux argents se jetait sur ladolescente avec la vivacit dun lynx. Elena eut tout juste le temps de tourner la tte vers lpe qui visait son cur. Avant que la lame atteigne sa cible, des tnbres fraches engloutirent Erril.

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Elena vit lpe plonger vers sa poitrine. Instinctivement, elle leva le bras pour se protger. Son agresseur tait si rapide quelle ne distinguait pas les contours de sa silhouette juste une tache floue. Seule sa lame tincelante se dcoupait dans la maigre lumire. Un hurlement monta dans la gorge de la jeune fille, mais sa peur ltrangla, et aucun son ne sortit de sa bouche grande ouverte. Pourtant, un son atteignit ses oreilles un glapissement aigu. linstant o lpe allait se planter dans son cur, un clair sinterposa entre elle et la pointe de la lame. Le faucon de lune ! Elle vit loiseau se faire empaler tandis que lcho de son cri se rpercutait contre les murs. Limpact du corps minuscule parut remonter le long de la lame et tourdir son agresseur. Lhomme retint son coup et simmobilisa, son pe tremblant au bout de son bras. La pointe de larme se trouvait moins dune largeur de pouce de la chemise dElena. Transperc de part en part, le faucon de lune agita maladroitement ses ailes. Un chuintement schappa de son bec. Lhomme aux cheveux argents le fixait, les yeux carquills dhorreur. Soudain, Kral le percuta de plein fouet, le poussant sur le ct. Tous deux scrasrent contre le mur, Lpe glissa de la main de linconnu et heurta le sol avec fracas. Un sanglot trangl jaillit enfin de la gorge dElena. Elle tomba genoux prs de larme. Le faucon de lune toujours empal remua faiblement. Elle tendit une main et lui souleva la tte. Son petit il noir la fixa. La lumire de son plumage sestompait rapidement. - 407 -

Avec des gestes dune infinie tendresse, Elena saisit le corps minuscule et le dgagea de lpe. Sa magie pourrait peut-tre le soigner, comme elle avait dj soign oncle Boln. Mais linstant o la lame quitta sa poitrine, la lumire du faucon de lune steignit, et il cessa de respirer. Trop tard. Elena serra loiseau contre elle. Dsormais, ses larmes taient le seul remerciement quelle pouvait lui offrir. Il la protge ! hoqueta lhomme aux cheveux argents. Il a donn sa vie pour elle ! Kral le toisait, une main serrant son cou frle. De sa main libre, il dsigna le guerrier qui gisait inerte sur le sol. Boln, occupez-vous dErril ! Le vieillard acquiesa. Il se dirigea vers Erril en faisant un large dtour pour viter le monstre accroupi entre eux. Celui-ci ne fit pas le moindre geste pour larrter. Il semblait taill dans la pierre plutt que fait de chair. Le loup dont Elena savait quil ntait pas un vulgaire animal de la fort stait tran jusqu lui. Comme la jeune fille les observait, tous deux tournrent la tte vers elle. Son cur manqua un battement quand elle constata quils avaient les mmes yeux : des orbes jaunes la pupille noire et fendue. Kral appela logre. Tolchuk, aide-moi matriser ce tratre ! (Puis il reporta son attention sur Elena.) Tu es blesse, petite ? Elena fit face son agresseur. Le nomm Mric la fixait dun air furibond. Je Je vais bien, balbutia-t-elle. Mais pourquoi ma-t-il attaque ? Pourquoi a-t-il tu mon oiseau ? Avant que Kral puisse rpondre, Mric parla dune voix aussi tranchante que son pe. Ton oiseau ? Elena refusa de se drober son regard accusateur. Elle tenait toujours le corps du faucon dans ses mains en coupe. Je lai trouv dans les souterrains. Il sest pos sur mon bras. Le faucon de lune tait le familier de cet homme, expliqua Kral. Il a dit que La sorcire ment ! coupa Mric. Jamais loiseau ne se - 408 -

serait approch dune crature au sang si corrompu ! Elena enfouit sa main souille sous les plumes du faucon. Logre les avait rejoints. Kral se releva, lui confiant la surveillance de Mric. La jeune fille recula prcipitamment. Tiens-le bien, Tolchuk. Il nest pas question quil attaque la petite une seconde fois. Alors, logre prit la parole. Elena en fut choque : jamais elle naurait imagin que son front bas et ses yeux porcins dissimulent une intelligence suprieure celle dun cheval de trait. Sa voix tait pareille au grondement dun boulis. Mric ne lui fera pas de mal, dit-il en lchant lhomme aux cheveux argents. Dun bond, Kral sinterposa entre Elena et son agresseur. Que fais-tu ? sexclama-t-il. Un de ces gobelins taurait-il frapp la tte ? Il ne lui fera pas de mal, rpta logre. Il ne peut pas. Elena remarqua que toute agressivit semblait avoir dsert Mric. Les paules affaisses, il ne faisait pas mine de ramasser son pe. Le faucon de lune sest pos sur elle, poursuivit Tolchuk. La langue de Mric a beau affirmer quelle ment, ses yeux ont vu loiseau plonger et se sacrifier pour lui sauver la vie. Son cur ne peut nier la vrit. Kral tourna la tte pour dvisager Elena. Une lueur de comprhension passa dans ses yeux. Tu veux dire que ? Ce fut Mric qui rpondit : Le sang de mon peuple coule dans les veines de cette fille. La sorcire est la descendante perdue de notre roi. Il se pencha pour ramasser son pe. Tout dans son attitude et sa voix nexprimait que dfaite ; aussi Kral le laissa-t-il faire sans ragir. Mric saisit la fine lame entre ses deux mains. Avec une force quElena naurait pas souponne chez un homme si fluet, il la brisa sur son genou. Je suis venu chercher un roi, et la place, jai trouv une reine. (Il tendit les deux morceaux de son arme Elena.) Ma vie tappartient. Perplexe, la jeune fille cligna des yeux. - 409 -

Oncle Boln lui pargna la peine de rpondre. Mais son intervention ne la rconforta gure. Erril est mourant ! Jai besoin daide ! appela-t-il depuis lautre bout de la caverne. Tous les regards se tournrent vers le vieillard. Elena vit le corps inerte du guerrier, sa tte rejete en arrire, ses yeux ouverts et aveugles, les spasmes qui agitaient sa poitrine tandis quil luttait pour vivre. Le faucon mort lui chappa des mains. Erril nageait dans une mer de tnbres. Il luttait contre ses courants mais se fatiguait rapidement. Dj, ses membres lui semblaient changs en plomb. Lobscurit spaissit autour de lui comme la sve en hiver, et il se sentit couler. Tandis que les flots se refermaient au-dessus de sa tte, il cessa de se dbattre pas parce quil stait rsign son sort, mais parce que ctait la chose la plus sage faire. Il navait dj perdu que trop dnergie sagiter vainement. Comme il rappelait lui ses forces dfaillantes, ses yeux distingurent des coules aux teintes varies dans les tnbres alentour. La plus vivace avait le vert malsain dune mare stagnante. Un mot lui vint lesprit : poison. Il comprit que les lames des gobelins avaient t plonges dans des substances alchimiques fatales. Des voix venues de trs loin lui irritrent les tympans. Que fait-elle ? Pose cette dague ! Je ne sens plus battre son cur. Il est mort. Non ! Erril savait quil aurait d se sentir concern, mais lobscurit sinfiltrait dans son esprit et se lovait lintrieur de son crne. Elle aussi, elle lui parlait lui chuchotait une promesse de dlivrance. Il lcouta. Sa voix le consola, et son sang charria les tnbres lourdes de glace verte vers son cur. Pourquoi avait-il si froid ? linstant o mme cette question se dissipait dans sa conscience, une nouvelle voix lui parvint. Il tenta de la - 410 -

repousser, mais il tait trop faible. Il faut que vous luttiez. Accrochez-vous. Je vous en supplie, ne me laissez pas ! La connaissait-il ? Il laissa le courant sombre lemporter. a navait pas dimportance. Il drivait en paix. Puis un flamboiement glorieux irradia lobscurit et le saisit dans ses griffes acres. son contact, le feu et la glace entrrent en collision dans son sang. Il se dbattit dans son treinte. Jamais il navait subi pareille torture. Toutes les blessures quil avait encaisses, toutes les douleurs quil avait endures lui revinrent en un lancement brlant. Il hurla tandis que la lumire aveuglante arrachait son corps la mer de tnbres. Non ! a faisait trop mal ! Il tenta de se dgager, de replonger dans lobscurit si frache et si apaisante, mais les griffes refusrent de le lcher. La radiance le transperait, chassant les volutes noires de son esprit. Les coules de poison vert cessrent de se rpandre, mais ne se volatilisrent pas pour autant. Tels des aspics, elles surnagrent et se cachrent, attendant que la lumire se dissipe pour frapper. Des taches de couleur brillantes se mirent danser en spirale devant ses yeux. Il cligna des yeux. Chaque battement de ses cils ralentissait le tournoiement ; bientt, les taches se changrent en visages. Elena tait penche sur lui. Boln regardait par-dessus lpaule de la jeune fille. Kral se tenait prs du vieillard. Le montagnard fut le premier parler. Tu las sauv ! Tu las guri ! Le visage dElena tait blme, sa peau tendue craquer sur ses os. Des chos de douleur frmissaient dans ses yeux humides. Elle retira sa main de celle dErril. Le guerrier vit que sa paume tait couverte de sang. Une profonde entaille souvrait la base de son pouce. Dans son autre main, elle tenait la dague que Boln avait baptise au cottage. Non, rpondit-elle dune voix trangle par le chagrin et la frustration. (Elle serra les poings.) Je nai pas pu le gurir. Erril tenta de sasseoir. Il ne pensait pas russir, mais sa propre vigueur le surprit. Avec laide de Kral, il parvint se - 411 -

redresser. Il vacilla comme des chardes de tnbres tourbillonnaient dans son champ de vision, mais quelques inspirations profondes suffirent les chasser. Prs de lui, il aperut la cl de fer qui gisait sur le sol. Elle tait redevenue un simple morceau de mtal sculpt. Il ne se sentait plus reli elle. Il la ramassa et la tint dans son poing tandis quil luttait contre le vertige qui faisait tourner la caverne autour de lui. Kral lui posa une main sur lpaule. Tu vois bien quil est guri ! Elena secoua la tte et laissa son oncle lui bander le pouce. Mon sang lui a offert un sursis, dit-elle dune voix dure. Rien dautre. Il a besoin de repos et dun gurisseur sans quoi, il mourra quand mme. Kral semblait dubitatif. Il est en vie pour le moment. Cest tout ce qui compte. Mais les gobelins pourraient bien y remdier si nous ne quittons pas trs vite cet endroit. Comment ? Pour aller o ? demanda Boln, qui avait fini le pansement de sa nice et la fixait dun air trange. Nous ne pouvons pas retourner chez moi. Les skaltum nous y attendent. Ses paroles douchrent loptimisme de Kral. Et nous ne pourrons pas escalader la falaise en portant Erril, ajouta le montagnard. L-laissez-moi ici, articula Erril, la bouche pteuse. Ses compagnons lignorrent. Aucun deux ne le gratifia ftce dun coup dil. Logre, qui se tenait la lisire de la lumire projete par la lanterne de Boln, intervint alors : Mon frre-loup pense pouvoir trouver un chemin. Erril se tordit le cou pour regarder ce que Tolchuk dsignait de son doigt tendu. Le loup reniflait lentre de lautre tunnel qui dbouchait sur la caverne celui par lequel Realto tait arriv. Le museau en lair, il humait la brise qui soupirait dans le passage. Il dit quil sent une odeur familire, poursuivit Tolchuk. Celle de son frre Mogweed.

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Un lger frottement tira Mogweed de son sommeil. Le silura ouvrit un il mais ne se leva pas, pensant que Rockingham avait d se remettre faire les cent pas. Il se trompait. Assis en tailleur, le soldat emmaillotait une branche dans un morceau de tissu. Leur torche tait plante dans une fissure du sol rocheux ; ses flammes projetaient des ombres dansantes sur les murs. Elle ne stait encore qu moiti consume et devrait tenir jusqu laube, mais avec sa prvoyance coutumire, Rockingham en confectionnait dj une autre. Mogweed se redressa et attira lattention du soldat. Ainsi, le dormeur sest rveill, lana Rockingham dun ton moqueur. Laube approche, mais tu as encore Mogweed leva une main pour linterrompre. Jai cru entendre quelque chose, dit-il. Frmissant, il dplia ses membres courbaturs et se mit debout. Moi, je nai rien remarqu, contra Rockingham. Votre oue nest pas aussi fine que la mienne. Rasant le mur, Mogweed se faufila jusqu larche la plus proche et tendit loreille. Puis il rpta la manuvre avec les ouvertures suivantes. Rien. Le bruit navait peut-tre t que lcho dun rve oubli, songea-t-il. Mais lentre du quatrime tunnel, il capta de nouveau un lger frottement comme des bottes raclant sur de la pierre. Il se figea et fit signe Rockingham dapprocher. Le soldat obtempra en silence. Mogweed haussa les sourcils dun air interrogateur. Son compagnon secoua la tte. Il nentendait toujours pas. Datroces images de la crature qui avait pu attaquer son frre dfilrent dans la tte du silura. Le hurlement de Fardale rsonnait encore ses oreilles. Il battit en retraite. Quas-tu entendu ? senquit Rockingham. Il avait chuchot, mais sa voix parut beaucoup trop forte Mogweed. Je ne sais pas, avoua le silura. Cest trop loin. (Ses paules saffaissrent.) On devrait peut-tre aller voir si les skaltum sont partis. - 413 -

Il jeta un coup dil envieux vers le tunnel qui conduisait la surface, puis reporta son attention sur larche do manait le bruit. Son imagination pouvait conjurer des visions bien pires que les deux prdateurs ails. Rockingham tait rest prs de louverture, la tte penche sur le ct. Je crois que jentends quelque chose, dclara-t-il. Apeur, Mogweed recula. On aurait dit une voix. Les monstres parlaient rarement du moins, ceux qui taient issus de limagination du silura. Il savana de nouveau et couta, mettant de ct le souvenir du hurlement de Fardale. Alors, il ralisa que Rockingham avait raison. Des bribes de conversation montaient des profondeurs du ddale souterrain, trop lointaines pour quil puisse les comprendre, mais assez distinctes pour quil reconnaisse la cadence de la langue commune. Son cur semballa. Lunion faisait la force. Plus nombreux seraient ses compagnons, meilleures seraient ses chances de survivre cette horrible nuit. Soudain, quelquun clata dun rire tonitruant. Rockingham et Mogweed sentre-regardrent. Le soulagement envahit le silura. Toute manifestation de bonne humeur tait la bienvenue dans ces tunnels sombres. Mais Rockingham plissa les yeux dun air mfiant. Je connais ce rire, grina-t-il. Jesprais que les monstres des cavernes avaient dj dvor Kral et recrach ses os. Apparemment, ils ont le palais trop dlicat pour a. Mogweed se souvint du colosse barbu, de ses biceps saillants. Il est puissant, argumenta-t-il. Et il a une hache. La ferme ! aboya Rockingham en le foudroyant du regard. Il continua couter. Les gens qui cheminaient dans le passage se rapprochaient ; prsent, Mogweed distinguait leurs paroles. Il put mme capter lpuisement et lincrdulit dans la voix de lun deux lorsque celui-ci lana : Donc, daprs toi, Elena serait une descendante du roi de Mric. - 414 -

Rockingham sursauta. Cest Erril, siffla-t-il. Quelle malchance ! Encore un guerrier ? chuchota Mogweed, plein despoir. Il se reprsenta deux hommes de la taille de Kral et luimme se cachant derrire leur large dos. Il protge lenfant-dmon, rpondit Rockingham. Ses yeux tincelrent dans la lueur de la torche. Au dbut, Mogweed ne comprit pas qui il faisait allusion. Puis la lumire se fit dans son esprit. Vous parlez de la fille que recherchent les skaltum ? Celle qui nous vaudra dtre couverts de cadeaux si nous la ramenons votre souverain ? Une voix fminine leur parvint. Je crois quil y a de la lumire un peu plus loin. Regardez ! Rockingham bondit en arrire, entranant Mogweed avec lui. Cest elle ! souffla-t-il, ravi. Quallons-nous faire ? Le soldat rflchit quelques instants, les sourcils froncs. Quand il rpondit, ce fut dune voix calme et pleine dassurance. Un sourire dnu de chaleur retroussa la commissure de ses lvres. Ne dis rien propos de ce qui nous attend dehors. Laissemoi faire. Je ne te demande quune chose. Rends-moi ce petit service, et tu seras richement rcompens. la pense des trsors que lui promettait Rockingham, le visage de Mogweed sclaira. Il examina son corps humain. tre enfin dbarrass de cette forme maudite vaudrait bien tout lor du monde. Il passa sa langue sur ses lvres sches. Sil se montrait la hauteur, il obtiendrait peut-tre la dlivrance et lor. Il releva les yeux vers Rockingham. Que dois-je faire ? Le soldat se pencha et lui chuchota quelque chose loreille. Mogweed acquiesa. Oui, a devrait tre dans ses cordes. Elena suivait le large dos de logre dans le tunnel en pente raide. Derrire elle, oncle Boln soutenait Erril tandis que Kral et sa hache protgeaient leurs arrires contre un ventuel assaut des gobelins. Lhomme aux cheveux argents marchait ses - 415 -

cts, aussi furtif quune ombre. Il avait dit quelle descendait de son roi. Elena ne comprenait pas ce que a signifiait, mais elle avait beaucoup trop dautres proccupations en tte pour sattarder l-dessus. Elle ne cessait de se tordre le cou pour regarder Erril. Le guerrier devrait se reposer ds quils seraient en scurit. Sa tte ballottait sur sa poitrine comme si son corps narrivait pas la soutenir, et sa respiration tait sifflante. Le poison qui coulait dans ses veines pouvait recommencer svir tout moment. Boln remarqua linquitude de sa nice. Erril va sen sortir, ma chrie. Il est trs vigoureux. ces mots, le guerrier leva la tte. Je vais bien, fillette. Quand le Grimoire a t forg, jai reu le don de longvit et la capacit de rcuprer plus vite que le commun des mortels. Tu ne mas peut-tre pas guri, mais tu mas donn le temps de gurir par moi-mme. (Il plongea son regard dans celui de ladolescente.) Tu mas sauv, Elena. Nen doute jamais ! Ta magie peut tuer, mais elle peut aussi soigner. Elena songea la subtile distinction quErril navait pas mentionne. Sa magie tuait pour de bon, mais elle ne sauvait pas rellement les gens. Ce ntait pas juste. Boln voulut appuyer les dires du guerrier. Et elle ma donn la vigueur ncessaire pour mextirper de ce trou. Jaurais dtest que ces souterrains deviennent ma tombe. Elena lui adressa un faible sourire. Il ne comprenait pas. Sa magie ntait que le bouchon de la fiole qui contenait lessence de son oncle. Quand elle sestomperait, sa vie schapperait de lui. La jeune fille continua suivre Tolchuk en fixant le bout du tunnel. Elle ne voulait plus regarder en arrire, ne voulait plus voir ces yeux pleins dune gratitude immrite. Soudain, logre sarrta. Il y a une caverne droit devant, lana-t-il par-dessus son paule. Une torche brle lintrieur. Mon frre-loup est parti en reconnaissance. Ses compagnons se regrouprent derrire lui. Tu vois quelquun ? demanda Kral. - 416 -

Je vois Fardale lentre du tunnel, transmit Tolchuk. Et deux silhouettes prs de lui. (Il marqua une longue pause, puis reprit dun ton soulag :) Cest Mogweed et un autre homme. Pas des gobelins. Dans ce cas, dpchons-nous de sortir de ce fichu donjon, suggra Kral. Logre leur ouvrit le chemin. Jusque-l, sa silhouette massive avait bouch le champ de vision dElena. Lorsquil mergea du tunnel, la jeune fille dcouvrit enfin les occupants de la caverne. Le loup reniflait la main dun homme en tenue de chasseur, agitant la queue comme sil tait heureux de le trouver l. Mais linconnu ne lui prtait pas la moindre attention. Il navait dyeux que pour Elena. Quand la jeune fille sen aperut, elle dtourna trs vite la tte. Elle scarta pour livrer passage ses compagnons. Alors, elle avisa le second homme, qui tenait une torche bout de bras. Hoquetant, elle recula et percuta Kral linstant o celui-ci se pliait en deux pour franchir larche. Quy a-t-il, fillette ? grogna le montagnard, irrit. (Puis il repra le porteur de la torche et aboya :) Que fais-tu ici ? Du menton, Rockingham dsigna les nouveaux arrivants. Je vous attendais. Kral balaya la caverne du regard. O est la nyphai ? Quas-tu fait de Neelahn ? Tous les yeux se braqurent sur le soldat. Vos insinuations me blessent, protesta Rockingham de son air le plus innocent. Jai laiss la jeune dame avec les chevaux parce que jestimais que ces souterrains taient trop dangereux pour elle. Mogweed et moi sommes venus les explorer seuls, au pril de notre vie. Vous tiez tous partis depuis si longtemps (Il dtailla chacun des membres du petit groupe.) Mais prsent, je comprends pourquoi. Il semble que nous soyons tous runis et que nous ayons gagn un nouveau compagnon. Il sinclina devant logre. Nous devrions y aller, dit Tolchuk. Je sens quelque chose de nausabond. Plus vite nous serons sortis dici, mieux a vaudra. - 417 -

Ce nest probablement que lodeur de Rockingham, ricana Kral. Mais tu as raison. Remettons-nous en route ! Le montagnard composa lordre de marche. Il fit passer Rockingham en tte, flanqu par Mogweed et le loup. Lui-mme resta prs dElena, la fois pour protger la jeune fille et pour garder un il sur le soldat. Boln, Erril et Mric venaient ensuite. En queue de procession, Tolchuk protgeait leurs arrires et guettait la source de lodeur qui le mettait mal laise. Rockingham avanait bonne allure, et personne ne lui demanda de ralentir. Pendant tout le trajet, il ne cessa de monologuer. Laube se lvera bientt. Mieux vaudrait profiter du couvert de lobscurit pour sortir de cette valle et nous diriger vers les hautes terres, voire vers les montagnes. Les autres taient trop fatigus pour lui rpondre ou lui intimer le silence. Neelahn sera si contente de vous revoir, poursuivit-il. Il clata de rire. Il semblait positivement jubiler. Aprs avoir chapp tant de dangers, Elena aurait d partager sa bonne humeur, mais elle avait toutes les peines du monde se traner dans le passage. Bientt, une couche de brindilles et de feuilles mortes se forma sous ses pieds. Son visage sclaira tel celui dun marin qui vient dapercevoir un goland et ralise que la terre est proche. Malgr la boue qui rendait le sol glissant, ses compagnons pressrent le pas. Elle jeta un coup dil son oncle et pour la premire fois depuis une ternit, tous deux changrent un sourire sincre. prsent, Elena se sentait plus lgre, presque sautillante. Elle prit un peu davance sur Kral. Plus loin, elle repra un rideau de racines dcoup par la lumire de la torche. Ctait la sortie du tunnel ! Une voix pareille au grincement dune meule sleva larrire du groupe. Quelque chose cloche, lana Tolchuk. Lodeur est de plus en plus forte. Attendez ! Pas maintenant, songea Elena, dsespre. Nous y sommes presque ! - 418 -

Visiblement, le loup partageait linquitude de logre. Il sarrta et se mit gronder. Encore des gobelins ? demanda Kral. Je nen suis pas sr. Daccord. Mric, emmne Elena lextrieur. Je resterai l avec Tolchuk pour couvrir votre sortie. Lelphe acquiesa et poussa Elena devant lui. La jeune fille hsita, mais Kral lui fit signe dy aller et recommanda Erril et son oncle de la suivre de prs. Le guerrier voulait prter mainforte aux deux colosses. Kral secoua la tte. File ! Dans ton tat, tu ne ferais que nous gner. Erril capitula. Soyez prudents, dit-il dune voix rauque en dpassant le montagnard. Mric poussa Elena avec un peu plus dinsistance. Dpche-toi ! Nous devons nous mettre en scurit dans la fort. La jeune fille ne se le fit pas dire deux fois. Elle fona vers le bout du tunnel. Quand Rockingham la vit approcher, il se dirigea vers le rideau de racines en ordonnant Mogweed et au loup de ne pas bouger. Mogweed sagenouilla et passa ses bras autour du cou de lanimal pour lempcher de slancer. Rockingham se faufila dehors et pivota en levant sa torche. Viens vite ! dit-il Elena. Ces tunnels sont un pige mortel. Dans sa course, la jeune fille dpassa Mogweed, qui regardait nerveusement devant et derrire lui. Le loup continuait gronder, mais son frre le tenait bien. linstant o Elena tendit la main Rockingham pour quil laide sortir du tunnel, elle ralisa que lattention de lanimal tait braque vers la fort et non vers les souterrains. Son regard croisa celui de lhomme qui avait tu ses parents. Ralisant son erreur, elle se figea. Trop tard. Rockingham lui saisit le poignet et la tira brutalement vers lui. Elle hurla et se dbattit. Les autres se prcipitrent son secours, mais Mogweed glissa sur le sol boueux et stala de tout son long, entranant Mric dans sa chute. Les deux hommes bloqurent le - 419 -

passage assez longtemps pour permettre Rockingham de traner Elena dehors. La jeune fille tenta de se retenir une racine, mais celle-ci se brisa dans sa main. Avec une force surprenante, Rockingham la poussa vers le centre de la petite clairire dans laquelle dbouchait le passage. Elle tomba quatre pattes sur le sol dtremp, se releva maladroitement et pivota pour faire face au soldat. Derrire elle, quelquun hurla : Elena ! Attention ! Reconnaissant la voix de Neelahn, elle fit volte-face. Deux skaltum sortirent du couvert des arbres qui entouraient la clairire. Les jambes dElena se drobrent sous elle. Ravi de te revoir, petite souris, lana lune des cratures. Cest lheure de jouer, clama lautre.

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Quand il entendit Elena hurler, Erril se dgagea de ltreinte de Boln et repoussa le vieillard sur le ct. Ce salaud de Rockingham les avait bien eus ! Les jambes du guerrier flageolrent sous lui comme il se frayait un chemin dans le passage, maudissant le poison qui affaiblissait ses muscles. Devant lui, il vit Mric se dptrer de Mogweed, se relever dun bond et foncer vers le bout du tunnel. Lelphe navait pas darme, mais a ne le ralentissait pas. Libr, le loup slana sur ses talons. Erril frona les sourcils. Leur rapidit ridiculisait sa dmarche vacillante. Il trbucha sur Mogweed qui tentait de se redresser son tour. Je suis dsol, marmonna lhomme en tenue de chasseur. Frmissant sous le regard colreux dErril, il se plaqua contre le mur pour le laisser passer. Dehors, un rire sifflant, plein de malveillance, sleva dans lobscurit. Le sang dErril se glaa. Combien de fois avait-il entendu ce son funeste rsonner travers des champs de bataille depuis longtemps oublis par les humains ? Cette nuit, les skaltum taient de sortie, et la mort marchait dans leur sillage. Mric et le loup se faufilrent travers le rideau de racines et disparurent. Erril et Boln luttrent pour les rattraper. Enfin, ils atteignirent le bout du tunnel. Tous deux haletaient, les dents serres. Erril ttonna en qute dune prise solide. Mais avant quil puisse sextirper du passage, une main puissante sabattit sur son paule et le retint. Non ! tonna une voix prs de son oreille. Ctait Kral. Le montagnard le tira en arrire. De son autre main, il avait saisi Boln par le col. - 421 -

Vous tes trop faibles. Restez ici ! Tolchuk vous protgera. Erril se tortilla pour se dgager, mais il nen eut pas la force. Il ne pouvait chapper ni ltreinte de Kral, ni la vrit de ses paroles. Kral poussa les deux hommes sur le ct et, jouant des coudes, se fraya un chemin entre les racines. Erril sentit une prsence massive dans son dos. Il tourna la tte. Les yeux de Tolchuk brillaient dans la pnombre. Il ne savait pas si logre tait rellement l pour les protger ou pour les empcher dintervenir. Jy vais, grogna-t-il en faisant un pas vers les racines. Il sattendait ce que Tolchuk larrte. Mais ce fut la main de Boln qui lui prit le coude pour mieux le convaincre plutt que pour le retenir. Je viens juste de comprendre, souffla le vieil homme. Kral a raison. Ce nest pas notre bataille. Choqu, Erril se figea. Jamais il naurait cru que loncle dElena soit si lche. Il se dgagea brutalement et lui cracha la figure : Elena est en danger ! Cest vous-mme qui mavez confi le soin de veiller sur elle et prsent, vous voudriez que je labandonne ? Chagrin, Boln plissa les yeux. Des traces de griffes balafraient ses joues. Bien sr que non, rpliqua-t-il. Sachez seulement que quoi quil advienne, ce sera dans lordre des choses. Et il lui fit signe de continuer. En grimaant, Erril se faufila entre les racines. Dans sa hte, il accrocha son pourpoint une branche. Il se dgagea dune secousse et mergea lair libre en titubant. Boln le suivit sans difficult. Tolchuk, qui tait deux fois plus large quun homme adulte, empoigna les racines et tenta de les carter. Mais il eut beau bander ses muscles, le rideau vgtal refusa de lui livrer passage. Ce nest pas non plus votre bataille, lui dit Boln pour le consoler. Ses paroles ne rconfortrent pas davantage logre quelles navaient satisfait Erril. Tolchuk continua tirer sur les - 422 -

racines. Erril les ignora tous les deux et pivota. Les belligrants taient dj en place dans la clairire. Rockingham stait plaqu contre un tronc. Plant devant lui, le poil hriss sur son chine, le loup grondait dun air menaant. Il aurait mieux valu quil lui arrache la gorge, songea Erril. Ctait le seul moyen de lempcher dfinitivement de nuire. Mais Rockingham ne retint pas longtemps lattention du guerrier. Au centre de la clairire, deux skaltum encadraient Elena. Ils lui tournaient le dos et avaient dploy leurs ailes pour empcher ses sauveteurs de latteindre. Les yeux de la jeune fille taient carquills ; des larmes ruisselaient sur ses joues. Chaque fois quune des cratures la frlait, elle frmissait de terreur et de dgot. Erril savait que la mort des gobelins lavait dstabilise, et quelle nosait pas se servir de son pouvoir pour se librer. Mais dautres avaient bien lintention de sen charger sa place. Face aux skaltum se dressaient trois adversaires redoutables. Mric se tenait sur un ct, les yeux flamboyants. Il navait pas darme dans les mains, mais un halo de lumire nimbait son corps. Aucune brise ne soufflait dans la clairire ; pourtant, un vent spectral agitait ses cheveux argents la tresse dfaite. Audessus de lui, le ciel refltait sa fureur. Des nuages bouillonnants se dirigeaient vers la clairire comme pour rpondre son appel. Des clairs zbraient leur ventre lourd, rvlant des tentacules de tnbres qui se tendaient vers le sol. Laube approchait peut-tre, mais les cieux semblaient promettre une nuit ternelle. lautre bout de la clairire se dcoupait la frle silhouette de Neelahn. Adosse un gros orme, les bras levs, la jeune femme rejeta la tte en arrire comme si elle sapprtait entonner un chant de guerre. Le majestueux arbre qui la surplombait tendait ses branches vers le ciel, reproduisant sa posture de dfi. Entre lelphe et la nyphai, Kral tait solidement camp sur ses pieds. La lueur des clairs faisait tinceler ses dents et lui - 423 -

donnait laspect dun ours furieux. Il brandit sa hache. prsent, je vais laver ma honte dans votre sang ! hurla-til aux skaltum. Un frisson de nervosit parcourut les cratures, faisant taire leur rire moqueur. Leurs lvres noires se retroussrent pour exposer leurs crocs blancs. Leurs yeux colreux jaugrent la menace reprsente par les trois petites silhouettes qui osaient narguer leur puissance. Un silence tendu sabattit sur la clairire, comme si le tonnerre retenait son grondement. Erril sut que la prochaine fois quil se ferait entendre, il ponctuerait le fracas de la bataille. Boln saisit la manche du guerrier. Les lmentaux, siffla-t-il. Ils seront trois. Ctait crit. (Il tendit un index vers la clairire.) Kral, Mric et Neelahn. La pierre, le vent et le feu de la vie. Ils se sont rassembls pas dans ma maison, comme je le pensais, mais ici. Et ils vont mourir, aboya Erril. Ils nont aucun moyen de percer les protections malfiques des Carnassires. Il dgaina son pe, mais quand il tenta de lever sa pointe, son bras trembla. Le poison des gobelins hurlait dans ses muscles. Vous et votre Fraternit, vous avez toujours sous-estim les lmentaux. Lissue du combat nest pas courue davance. (Dun doigt, Boln baissa larme dErril ; le guerrier tait trop faible pour rsister.) Ce nest pas notre bataille, rpta-t-il. Erril banda sa volont, tentant de ramener la vie le poing de fer dissimul dans sa poche. Mais rien ne se produisit. De deux choses lune : ou la magie du talisman tait puise, ou Denal croyait le vieillard. Derrire lui, Erril entendit Tolchuk pousser un grognement de frustration. Sa main se crispa sur la poigne de son pe. Son cur faisait cho aux sentiments de logre. Dans la clairire, la bataille sengagea sans lui. Neelahn vit les griffes dun skaltum fuser vers lelphe. Ou du moins, vers lendroit o lelphe stait trouv une fraction de seconde plus tt. La main squelettique ne rencontra que de lair comme Mric bondissait en arrire. Neelahn aurait pourtant - 424 -

jur que ses pieds navaient pas boug. Puis Mric croisa les bras sur sa poitrine et baissa le menton. Le halo scintillant qui lenveloppait brilla un peu plus fort. Une lance de foudre jaillit des nuages et sabattit vers la patte tendue. Le tonnerre gronda. Le skaltum hurla et retira trs vite son bras. Pourtant, sa main ntait pas carbonise. Elle semblait indemne, comme si la magie noire de la crature lavait protge contre lattaque dfaut de lui en pargner la douleur. Lautre skaltum tait rest prs de leur prisonnire. Neelahn savait quelle devait distraire au moins lun des deux monstres pour donner Elena une chance de senfuir. La sorcire ne devait pas mourir. La renaissance de Lokaihera dpendait delle. Neelahn se souvint de la prophtie faite par la gardienne sur son lit de mort. Le vert de la vgtation jaillissant du rouge des flammes un feu allum par la magie. Elle fixa lenfant tremblante. Non, Elena ne devait pas mourir ! Neelahn enfouit ses orteils dans la mince couche de terre qui sparait ses pieds nus des racines de lorme. Plus tt, elle avait appel elle lesprit de larbre. Tout tait prt. Fermant demi les paupires, elle se projeta mentalement vers la fort, souvrit elle pour se laisser pntrer par son pouvoir. Tandis que son esprit chantait, dautres mlodies silencieuses lui rpondirent. La fusion sopra. Elle devint lorme. Elle devint la fort. La sorcire doit tre libre ! Neelahn tendit les bras vers le skaltum la main meurtrie. Lorme qui la surplombait reproduisit son mouvement ; ses branches les plus longues, endurcies par des sicles dintempries, ceinturrent la crature. Celle-ci se dbattit violemment. Sa puissance fit hoqueter Neelahn. Elle tint bon et tenta dentraner le skaltum lcart dElena, mais le monstre avait plant ses griffes dans la pierre du sol. Il ne bougea pas dun pouce. Neelahn enfouit ses orteils un peu plus profondment. De la sueur perlait sur son front, et son chant silencieux lui brlait la gorge. Jamais elle navait pens que cela lui demanderait tant deffort ; dun autre ct, jamais encore elle navait mani un tel - 425 -

pouvoir. La magie lmentale qui coulait dans son sang faisait partie delle. En lutilisant, elle se consumait telle une bche alimentant un feu. Sa respiration se fit haletante comme elle luttait pour neutraliser limmonde crature. Elle comprit quelle ny arriverait pas seule. Son regard se posa sur Mric. Il tait lalli dont elle avait besoin. La foudre de lelphe navait pas russi blesser le skaltum, et les branches de la nyphai ne pouvaient lbranler. Mais ensemble, ils avaient peut-tre une chance de russir. Neelahn se mordit la lvre. Leurs deux peuples navaient pas coopr depuis lpoque o Alasa tait encore jeune. Pourraient-ils jeter un pont en travers du gouffre de rancur qui les sparait ? Mric se rapprocha du skaltum. Il semblait dcid donner sa vie pour Elena. Neelahn avait du mal concilier un geste si noble avec la haine qui brlait en elle. Elle hsita. Pouvait-elle lui faire confiance ? Le skaltum rua, et elle sentit les branches de lorme se briser. Une douleur atroce lassaillit. Elle chancela et mit un genou en terre. Mric tourna son regard vers elle. Il plissa les yeux et grimaa. Neelahn sut quil partageait sa consternation. Mais le moment tait venu dignorer leur hritage et de forger une nouvelle alliance. Elle lui adressa un lger signe du menton. Mric hocha discrtement la tte. Un autre clair frappa le skaltum. Celui-ci sen tira sans dommages ; pis encore, comme il se tordait de douleur, ses spasmes larrachrent partiellement ltreinte de lorme. Toutefois, la foudre de Mric avait donn Neelahn le temps ncessaire pour altrer sa chanson. Ses doigts recourbs se tendirent vers le ciel. Des racines jaillirent du sol et senroulrent autour des jambes de la crature, meurtrissant sa chair putride. Neelahn lutta contre la prise du skaltum sur le sol. Si elle parvenait dloger ses griffes de la pierre, les branches de lorme pourraient le tirer lcart dElena. Mric frappa de nouveau. Cette fois, son clair natteignit pas sa cible ; il se volatilisa au-dessus de sa tte sans la toucher. Lelphe tituba. Ses cheveux pendaient sur ses paules. Son vent spectral stait vanoui. Comme Neelahn, il arrivait au bout de - 426 -

son endurance. Tous deux taient livides et respiraient avec difficult. La libration dun tel pouvoir les avait puiss. La nyphai ralisa quelle avait les deux genoux en terre prsent. Leffort quelle dployait faisait trembler tous ses muscles. Plusieurs grosses branches se replirent vers larbre vaincues. Lattaque suivante de Mric se rsuma une explosion de lumire muette. Le deuxime skaltum remarqua quils faiblissaient. Il pivota pour aider son compagnon. Quand il arracha une racine, Neelahn hoqueta de douleur et tomba quatre pattes. Mric et elle taient condamns chouer. En se dtournant, le skaltum indemne avait dcouvert son flanc. Kral repra louverture et chargea en brandissant sa hache. Il savait quil ne pouvait pas tuer la crature, mais il esprait attirer son attention sur lui et lempcher de dlivrer son compagnon emptr dans les racines. Sa lame traa une diagonale dans les airs. Elle mordit le ventre du skaltum et le fendit de part en part. Des entrailles noires se dversrent de la plaie telle une langue de la bouche dun mourant. cette vue, homme et monstre se figrent. Du sang dgoulinait le long du manche en noyer de la hache. Les yeux carquills, le skaltum fixait son estomac bant. Puis son regard remonta vers Kral. Il poussa un glapissement de rage et se jeta sur lui. Le montagnard eut tout juste le temps de lever son arme pour bloquer les griffes tranchantes comme des rasoirs qui visaient sa gorge. Il ne fut pas assez rapide pour empcher lautre patte de son adversaire de lui saisir la cuisse. Dun coup sec, le skaltum lui brisa la jambe. La douleur ntait pas encore parvenue sa conscience quand le monstre le souleva dans les airs. Avant quelle puisse le submerger telle une vague de tnbres, il endurcit son cur contre elle. Il tait un roc. Les rocs ne souffraient pas. Suspendu la tte en bas, Kral releva le buste et, laveuglette, frappa le poignet qui le tenait. Sa lame vibra lgrement en tranchant los du skaltum. Il neut droit qu une seconde de - 427 -

satisfaction avant de tomber et de se cogner la tte sur le sol. Sonn, il roula lcart en serrant sa hache contre sa poitrine. Du sang coulait de son front entaill, brouillant sa vision. Incapable de se mettre debout, il se redressa en appui sur son genou valide et balaya lair devant lui avec sa hache. Sa lame ne rencontra aucune rsistance. Il sessuya les yeux. Quelques mtres plus loin, le skaltum agrippait son moignon, tentant dendiguer le flot noir qui scoulait de son poignet tranch. Kral fixa le ventre et le bras blesss de la crature. Son arme avait vraiment russi transpercer ses protections magiques. Mais pourquoi ? Comment ? Il adressa une prire de remerciement muette aux dieux de son peuple. Quelle quen soit la raison, il tenait une chance deffacer la honte de son cur. Un peu plus tt, sa langue avait cd la couardise, et il stait enfui face ces monstres. Cette fois, il allait prouver son courage. Le skaltum ralisa enfin quil ne parviendrait pas arrter lhmorragie. Il lcha son bras mutil. De gros caillots noirs se formaient dj au bout de son moignon. De nouveau, il savana vers Kral mais plus prudemment, les ailes cartes comme pour senvoler la moindre alerte. Derrire lui, Kral aperut Elena la faveur dun clair. La jeune fille tait prisonnire des griffes de lautre bte, qui luttait toujours pour se dgager. Avant de pouvoir laider, il devait se dbarrasser de son adversaire. Il jaugea du regard la crature qui se dirigeait vers lui. Elle avait encore de nombreuses armes sa disposition : une main et deux pieds griffus, plus une gueule garnie de crocs acrs. Et dsormais, elle se mfiait. Il ntait plus question quelle le sousestime et se jette sur lui sans rflchir. Kral savait ce qui lui restait faire. Il devait lattirer le plus prs possible. Il prit une profonde inspiration pour se prparer lembrasement. Puis il dissipa la magie qui enveloppait son cur et cessa dtre un roc. Comme la pierre redevenait chair, la douleur de sa jambe brise scoula librement en lui. Elle sengouffra dans ses veines en rugissant, se propagea dans son sang avec la rapidit dun feu de broussailles. Sa vision sobscurcit ; il scroula. - 428 -

Il lutta pour rester conscient mme si tous ses nerfs protestaient. travers le brouillard de son agonie, il entendit le skaltum bondir et ricaner : Je vais me dlecter de tes boyaux, vermisseau des montagnes. Kral se fora ouvrir les yeux. Il gisait sur le flanc. Les griffes de la crature taient plantes dans la boue moins dun cheveu de son nez. Il se tordit le cou juste temps pour voir le skaltum se pencher vers lui, la gueule grande ouverte. Ignorant la douleur qui lui transperait la jambe, il roula sur lui-mme en levant sa hache et en lui faisant dcrire un large arc de cercle. Je naurai pas dautre chance, songea-t-il. Il sentit sa lame mordre dans quelque chose mais quoi ? Quand il simmobilisa, le skaltum gisait un mtre de lui Et sa tte avait roul encore plus loin. Les dieux en soient remercis ! Kral se dressa de nouveau sur son genou valide. prsent, toute sa volont lui tait ncessaire pour maintenir distance les tnbres qui menaaient de lengloutir. De toute vidence, Neelahn et Mric ne sen sortaient pas mieux. La nymphe stait roule en boule au pied de lorme, une main pose sur le tronc de larbre. Les branches de celui-ci remuaient encore, mais il ne leur restait que bien peu de forces. Lelphe tait tomb genoux, visiblement puis. Aucun halo ne lenveloppait plus. Sous les yeux de Kral, le skaltum survivant brisa les dernires branches qui le ceinturaient et arracha les racines incrustes dans ses chevilles. Il tait libre. Et il tenait toujours Elena. La jeune fille se dbattait faiblement dans son treinte ; des larmes coulaient sur ses joues. Au voile qui stait abattu devant ses yeux, Kral comprit quelle tait en train de succomber la mme obscurit qui le traquait impitoyablement. Mais si celle du montagnard le brlait, celle dElena semblait lui promettre lapaisement de la dlivrance. Ne perds pas courage, limplora-t-il en silence. Il leva sa hache une dernire fois. Il tait incapable de traverser la clairire pour atteindre le skaltum. Mais sa hache le pouvait, elle ! - 429 -

Il naurait droit qu un seul essai. Priant pour que les dieux exaucent son vu, Kral ramena son bras en arrire. Puis il ferma les yeux et dtendit dun coup tous les muscles de son dos et de son bras. Il rouvrit les paupires linstant o la hache senvolait de sa main. Larme tournoya lentement dans les airs. Dsormais, le sort de lenfant ne dpendait plus de lui. Son cur savait quil avait accompli son devoir. Il sabandonna aux tnbres. Sa vision se brouilla. Avec un grognement, il saffaissa sur le sol. Elena vit la hache voler vers elle. Elle ne tenta mme pas de scarter de sa trajectoire, se contentant de fermer les yeux. Que larme la frappe, et quon en finisse avec toutes ces horreurs ! Un courant dair siffla au-dessus de sa tte. La patte griffue qui lui tenait lpaule se raidit lespace dun battement de cur, puis retomba. Surprise de se retrouver ainsi libre, la jeune fille sentit ses jambes flageoler sous son poids. Elena ! Cours ! hurla Erril depuis lautre ct de la clairire. Ses paroles mirent plusieurs secondes atteindre la conscience de la jeune fille. Elle tourna la tte vers le monstre. Celui-ci la surplombait toujours, mais prsent, le manche de la hache de Kral dpassait de sa poitrine tel un troisime bras. La lame stait enfouie entre ses ctes. Du sang noir coulait de ses lvres flasques. Pourtant, il tait encore debout. Sa main se referma maladroitement sur le bois envelopp de cuir. Saisi par une quinte de toux, il se mit cracher du sang. Puis il tomba genoux comme pour imiter la position dElena. La jeune fille le fixait, hypnotise par le flot dichor sombre qui dgoulinait de sa bouche. Recule ! rugit Erril. Elena, ma chrie, ne reste pas l ! La voix de son oncle larracha la fascination que le skaltum exerait sur elle. Elle sentit ses pieds remuer et craser des feuilles dtrempes. Mais son regard tait toujours riv sur la crature agonisante. Les ailes du monstre saffaissrent mollement dans la boue. - 430 -

Ses yeux balayrent la clairire et sarrtrent sur Rockingham. Une de ses griffes se tendit vers le soldat. Le sang invoque son hritage, cracha-t-il, des gouttelettes noires jaillissant de sa gueule comme pour ponctuer ses paroles. Naigoru tum skal mor ! Elena sentit un flot de pouvoir scouler du skaltum. Ses poils se hrissrent sur sa nuque. La crature bascula en arrire, le manche de la hache pointant vers le ciel entnbr. Sa poitrine se souleva une dernire fois ; du sang ruissela de son nez et de sa bouche. Puis elle simmobilisa. Tous les regards taient encore braqus sur elle quand Rockingham hoqueta et porta les mains sa gorge. Ignorant le loup qui grondait, il savana dun pas chancelant. Ses yeux taient exorbits ; son visage avait dj pris une teinte violace. Il tendit une main vers Elena. Ai Aide-moi, balbutia-t-il. Son dos sarqua violemment. Il se retrouva sur la pointe des pieds, les bras ballants et la colonne vertbrale plie selon un angle impossible. Alors, il hurla un mot la face du ciel un nom. Linora ! Un craquement sec rsonna travers la clairire. Telle une marionnette dont on vient de sectionner les fils, Rockingham scroula, raide mort. Elena fixa le cadavre de lhomme qui avait tu ses parents. Elle aurait d prouver une certaine satisfaction, mais son cur tait vide et gourd. Le silence retomba, peine troubl par le gmissement du vent qui soufflait travers les bois dtremps. Le loup sapprocha prudemment de Rockingham et le renifla. Ses poils taient toujours hrisss sur son chine. Venez voir, appela oncle Boln. Je crois que Kral respire. Il est encore en vie ? sexclama Erril, stupfait. Elena sarracha la contemplation de Rockingham et tourna la tte vers lendroit o gisait le montagnard. Oncle Boln stait agenouill prs de lui. Il lui souleva la tte. Des feuilles mortes taient colles la joue de Kral. Celui-ci battit des paupires et - 431 -

prit une inspiration tremblante. Il se mit tousser. Je Je lai tu ? articula-t-il avec difficult. Oui, rpondit oncle Boln. Et maintenant, ne bougez plus. Nous allons vous confectionner une attelle. Laissez Laissez-moi voir la petite. Le vieillard fit signe sa nice dapprocher. Elena accourut, ravie de voir quau moins un de ses compagnons avait dup la mort en cette funeste nuit. sa vue, les yeux de Kral brillrent de soulagement. Erril les rejoignit. Il saccroupit prs du montagnard. Tu nous as tous sauvs, lui dit-il. De la main, il dsigna Mric et Neelahn qui se relevaient peine. Ctait un travail de groupe, marmonna Kral. Et les dieux nous ont aids. Il releva la tte, juste assez pour voir le manche de sa hache plant dans la carcasse du skaltum. Avec un soupir, il se laissa aller dans la boue. Elena lentendit murmurer une prire de remerciement. Erril toucha lpaule du montagnard. Ta hache a mis dans le mille. La force de ton bras a eu raison de nos adversaires. Mais pas de la souillure de mon cur, bougonna Kral, le visage tourn vers le sol et le regard perdu dans le vague. Quest-ce que tu racontes ? protesta Erril. Tu as fait preuve dune bravoure exceptionnelle. Tu as affront et vaincu deux skaltum ! Non. Ce sont les dieux qui les ont vaincus. Ma lame naurait pas d pouvoir franchir leurs protections malfiques. La force de mon bras ny est pour rien. Tu te trompes. Ce nest pas la main dun dieu qui a djou leur magie noire. Ta lame tait encore couverte du sang du monstre que tu as tu Gelbourg. Son esprit malfique imprgnait le mtal. Une arme ainsi traite peut enfoncer les protections surnaturelles des skaltum. Kral releva brusquement la tte, et son regard se focalisa sur Erril. Il agrippa le genou du guerrier. Que dis-tu ? - 432 -

Erril parut surpris par lintensit de sa voix et par la ferveur qui brillait dans ses yeux. La main du montagnard retomba. Une douleur qui ntait pas seulement physique voila ses prunelles. Je croyais que ctait une ruse, une pure invention. De quoi parles-tu ? le pressa Erril. Kral se laissa de nouveau aller dans la boue. Quand les skaltum nous ont attaqus au cottage, ma langue a profr un mensonge pour me permettre de leur chapper. Je leur ai dit que je connaissais un moyen de franchir leurs protections que ma hache pouvait les tuer. Sa dtresse tait telle que le guerrier ne sut que rpondre. Oncle Boln sen chargea sa place. Il posa une main sur la poitrine du montagnard. Et en fin de compte, cela sest avr. Donc, vous navez pas menti. Si, puisque je lignorais, sobstina Kral. Du regard, oncle Boln quta laide dErril. Le guerrier secoua la tte. Les yeux de Kral se fermrent. Son souffle devint rauque. Sans rflchir, Elena carta Erril et oncle Boln pour sapprocher de lui. Le montagnard lavait sauve. Elle ne le laisserait pas porter cette souffrance dans son cur. Trop de gens avaient dj consenti trop de sacrifices pour sa scurit. Elle pouvait au moins sacquitter de cette dette-l. Comme elle sagenouillait prs de lui, les paupires de Kral sentrouvrirent. Un profond chagrin brillait toujours dans ses prunelles. Elena lui souleva le menton. Aucun mensonge na souill ta langue, homme des montagnes, affirma-t-elle. Ton cur ta protg, comme tu mas protge. Ne laisse pas la culpabilit entacher ton courage. Tu es rest fidle la vrit. (Elle se pencha et dposa un baiser sur sa bouche, puis murmura :) Aucun mensonge na franchi ces lvres. Sa caresse et ses paroles adoucirent les plis amers qui barraient le front de Kral et crispaient ses paupires. Tout le corps du montagnard se dtendit. Merci, articula-t-il faiblement. - 433 -

Ses yeux se refermrent. Sa respiration se fit plus paisible. Erril pressa lpaule dElena. Tu viens peut-tre de lui sauver la vie. Ses remords auraient sap sa volont, et pour le gurir, le cur de Kral doit tre fort, libr de laccablement du doute. Elena se laissa aller contre lui. Les mots du guerrier produisaient leffet dun baume sur son me meurtrie. Un long soupir fit frmir sa poitrine lasse. Erril lentoura de son bras et laida se relever. Oncle Boln se dirigea vers Rockingham. Lassassin gisait sur le dos, ses membres tordus selon des angles peu naturels. Le vieillard saccroupit et posa deux doigts sur son cou. Elena attendit. Elle aurait voulu dire son oncle de rester lcart. Rockingham avait tu ses parents. Elle prfrait que personne ne lapproche. Elle ouvrit la bouche puis la referma, consciente que son apprhension tait ridicule. Je ne sens pas de pouls, rapporta Boln. Il ne respire plus. Il se redressa en poussant un grognement et en se tenant les reins. Pivotant vers ses compagnons, il se frotta les mains comme pour en effacer toute trace du contact de Rockingham. Il est mort. Elena sautorisa se dtendre. Ctait fini. Laube allait se lever. Soudain, elle brlait denvie de revoir le soleil. Son oncle lui sourit. Elle lui rendit la pareille, timidement dabord, puis avec plus denthousiasme. Cette longue nuit touchait sa fin. Tandis quelle se rjouissait, son nez lavertit avant ses yeux. Une puanteur de tombe ouverte se rpandit dans la clairire. Elena grimaa et, instinctivement, retint son souffle. Quand elle vit ce qui se dressait derrire son oncle, elle poussa un hurlement.

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Mogweed entendit la fille hurler. Il battit en retraite dans le tunnel. Ce qui avait suscit une telle terreur devait tre bien pis quune horde de gobelins. Peut-tre pourrait-il trouver une autre sortie. Mais sa crainte des passages sombres et des cratures qui pouvaient sy dissimuler le fit hsiter. Tolchuk se tenait toujours prs du rideau vgtal quil navait pas russi franchir. Les bruits de combat avaient enflamm son sang ogre. Il sacharnait frocement sur les racines du chne. Plusieurs de ses griffes staient arraches et saignaient. Mogweed vit quil tremblait de rage et de frustration. Soudain, Tolchuk fit volte-face. Ses yeux brillaient, non de la lueur ambre qui tait la marque distinctive des silura, mais du feu rouge de sa moiti ogre. Il tendit un doigt accusateur vers Mogweed. Toi ! tonna-t-il, canalisant toute sa colre vers le mtamorphe. Tu savais ! Mogweed sentit lair spaissir comme la fureur de logre lenveloppait. Il se souvint de la faon dont Tolchuk avait taill le renifleur en pices lors de leur premire rencontre. Ses yeux scarquillrent ; sa langue se figea dans sa bouche. Tu savais ce qui nous attendait dehors, et tu nas rien dit ! Mogweed lutta contre sa paralysie, cherchant des mots pour rfuter cette accusation. Il nen trouva aucun. Tolchuk se rua vers lui. Ses pieds giflaient le sol, produisant un grondement de tonnerre, et sa silhouette massive emplissait tout le passage. Mogweed se couvrit la tte de ses bras. Il sentit le souffle brlant de logre sur sa peau. Frmissant, il se recroquevilla sur lui-mme et attendit que ses crocs le dchiquettent. Pourquoi ? siffla Tolchuk dune voix froide, bien plus - 435 -

terrifiante que nimporte quel rugissement. Pourquoi nous as-tu trahis ? Mogweed savait quil devait rpondre. Sinon, logre cderait sa fureur et le tuerait. Mais que pouvait-il bien dire ? Il avait effectivement trahi ses compagnons. Seul Rockingham aurait trouv les mots appropris pour se soustraire son juste chtiment. Mogweed se reprsenta lhumain lattitude si hautaine, si mprisante. Oui, Rockingham aurait su quoi dire, et tandis quil pensait lui, Mogweed le sut galement. Si Rockingham lui avait enseign quelque chose, cest quil ne servait rien de nier. Il lutta pour reprendre le contrle de sa respiration et dglutit plusieurs fois, tentant dignorer lodeur musque de logre. Je savais que les cratures ailes taient dehors, couina-til enfin. Une bouffe dhaleine ftide lui souffla au visage. Tu avoues ? Oui. (Mogweed ferma les yeux et simagina dans la peau de Rockingham.) Mais jai t forc de me taire. Neelahn tait retenue en otage ; sa survie dpendait de mon silence. Tu nous aurais tous sacrifis pour une seule femme ? Non. Les monstres ne voulaient que la fille. Ils avaient promis de laisser partir les autres. Tolchuk garda le silence. Mogweed sentit quil avait lavantage, aussi enchana-t-il comme il avait vu Rockingham le faire avec les skaltum. Je ne connaissais pas cette fille, et en tant que cratures de la fort, les nyphai sont des amies de mon peuple de notre peuple depuis la nuit des temps. Je ne pouvais pas laisser mourir Neelahn pour sauver une enfant humaine. Les humains chassent les silura ; ils nous massacrent comme de vulgaires animaux. Je navais aucune raison de sacrifier une allie pour une ennemie. Donc, je me suis tu. Tu aurais pu nous prvenir, dit Tolchuk. Mais prsent, lhsitation et le doute sapaient sa colre. Mogweed frappa encore plus fort. Ma langue ne fait jamais de vaines promesses. Ctait un - 436 -

pacte abominable, mais je lai conclu pour prserver la vie dune innocente. Une fois ma parole donne, je ne reviens pas dessus. Et toi, le ferais-tu ? Est-ce ainsi que se conduisent les ogres ? Tolchuk se laissa tomber par terre. Non. Cest cause dune trahison semblable que mon peuple a t maudit et que jai d quitter mon village. Mogweed sentit quil valait mieux ne rien dire. Je mexcuse, ajouta logre au bout de quelques instants. Le chemin de lhonneur est souvent sem dembches. Tes paroles tmoignent du respect, acquiesa solennellement Mogweed. (Son cur exultait, mais il parvint ne pas clater de rire.) Jaccepte tes excuses. Dans la clairire, la jeune fille hurla de nouveau. Erril attira lenfant hurlante contre sa poitrine. Un tentacule gris, aussi pais quune cuisse dhomme et marbr de taches rouges, fouetta lair derrire Boln et senroula autour du vieillard. Dieux bien-aims ! Erril tituba en arrire, entranant Elena avec lui. De grosses ventouses pareilles des bouches se plaqurent sur les vtements et la peau de Boln. Avant mme que le vieillard puisse se dbattre, un spasme violent le parcourut. Sa bouche souvrit en un cri silencieux. Puis il saffaissa. Le tentacule spaissit et souleva son corps frle. Telle une vulgaire poupe de chiffon, il le projeta vers la lisire de la fort. Lorsquil se droula, Erril vit ce qui avait tu Boln. Des pointes de corne saillaient au centre de chacune des ventouses, comme des langues dures capables dempaler leur proie. Un liquide rouge fumant dgoulinait de leur extrmit : du poison. La seconde daprs, elles se rtractrent. Elena gmit tandis quErril la poussait vers le couvert des arbres. Elle seffondra, les yeux rivs sur la silhouette prostre de son oncle. Erril tenta de la relever, mais les muscles de son bras taient encore trop faibles. La jeune fille glissa de son treinte. Il lutta pour la traner lcart de la bte, ses bottes patinant dans la boue et les feuilles mortes. Horrifi, il regarda ce qui les attendait sils ne russissaient - 437 -

pas atteindre les arbres. La poitrine de Rockingham avait clat comme un melon trop mr. Un bouillonnement dnergie malfique stait chapp de son corps. Le tentacule qui en avait jailli pulsait et ondulait en sallongeant vers ses proies. prsent, Erril comprenait comment le Seigneur Noir les avait pists. Rockingham ntait pas ntait plus un homme, mais un construct de magie noire. Erril avait entendu parler de ces cratures. Le soldat tait un golem, une coquille vide cre partir du cur mort dun suicid. Il redoubla defforts pour traner Elena labri, mtre par mtre. Tel un monstrueux nouveau-n sortant du ventre de sa mre, dautres parties de la bte mergrent du nuage de magie noire. Ce qui suivit le tentacule tait bien pire que nimporte quel cauchemar. Jamais Erril naurait pu imaginer une chose si immonde. Son esprit regimbait accepter ce que lui transmettaient ses yeux. Le tentacule ntait pas lun des membres de la bte, mais une langue. Elle dardait hors dune bouche molle et visqueuse dont les lvres se retroussrent, exposant un cercle de crocs dchiquets qui luisaient comme des clats de verre. Dautres ranges de dents se succdaient jusquau fond de sa gorge. Au-dessus de cette bouche sagitaient des centaines de pdoncules plus longs que le bras dErril et termins par un orbe noir de la taille dun uf de poule. Linstinct du guerrier lui dit que a ntait pas des yeux, mais une autre sorte dorgane sensitif qui dpassait lentendement de toute crature en ce monde. Un gmissement aigu, pareil au cri dun lapin gorg, monta de la bouche de la bte. Sa masse glatineuse tangua. Erril laissa chapper Elena, qui stala de tout son long dans la boue. Il tenta de la dplacer, mais son bras tait trop faible. Il chercha de laide du regard. De lautre ct de la clairire, il vit Mric guider Neelahn le long des arbres. Lelphe luttait pour contourner la bte et les rejoindre. Soudain, Elena tressaillit et ramena maladroitement ses pieds sous elle. Le choc de la mort de son oncle stait - 438 -

suffisamment dissip pour quelle prenne conscience de lhorrible menace. Erril laida se relever. File ! lui cria-t-il loreille. La jeune fille obtempra sans se faire prier. Du menton, Erril indiqua Mric quil navait plus besoin de lui. Il savait que lelphe avait dj fort faire avec la nyphai. Le regard de Mric se posa sur Elena, qui sloignait prcipitamment. Il acquiesa, puis entrana Neelahn sous le couvert des troncs pais et des branches entremles. Erril slana sur les talons dElena. Entre-temps, la bte stait extirpe du nuage noir. Elle faisait deux fois la hauteur et quatre fois la largeur dun homme. Son corps ressemblait celui dune limace gante ; sa peau grise tait couverte dun mucus brillant qui fumait dans lair froid. Des tranes rouges et noires, pareilles des balafres, ornaient ses flancs. Des ventouses plus grosses que des citrouilles salignaient sur son torse gonfl. Soudain, elle se mit trembler. Une secousse la parcourut. Elena hurla. Dix pattes articules, chitineuses comme celles dun insecte, jaillirent des ventouses de son torse et arrachrent son corps la boue. Seule sa langue continua pendre sur le sol, se tortillant tel un serpent au milieu dun champ dorties. Alors, Erril comprit ce qutait cette bte. Il nen avait encore jamais vu de semblable, mais il en avait entendu une description bien longtemps auparavant. Et malgr les sicles qui staient couls, il navait pas oubli. Face lui se tenait une crature issue des terres volcaniques du Gulgotha. Dans les soufrires de leurs contres natales, ses congnres senfouissaient pour pondre leurs ufs parmi les flammes et le poison. Lesprit dErril se rebella contre cette rvlation. Il pria pour stre tromp. Mais ce qui se passa ensuite confirma ses craintes. Le dos de la crature sarqua. Un nouveau spasme la parcourut. Sa peau se dchira le long de ses flancs. Des ailes osseuses et humides se dplirent, leur envergure couvrant tout le diamtre de la clairire. - 439 -

Erril poussa Elena devant lui pour la faire acclrer. prsent, il ne pouvait plus nier la nature de la bte. Mme la structure de ses ailes tait similaire celle de ses rejetons. Une mulgothra, haleta-t-il. Ctait une reine pondeuse des skaltum.

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Elena slana vers labri de la fort, Erril sur ses talons. Le chagrin ltranglait toujours ; de peur quil la paralyse, elle nosait regarder en direction du corps doncle Boln sinon pour sa propre scurit, du moins pour celle du guerrier qui prfrerait mourir ses cts plutt que de labandonner. Tandis quelle courait, une pluie brutale se mit tomber. Des clairs dchirrent le ventre des nuages ; des grondements de tonnerre assourdissants firent vibrer lair du ct des Dents. Elena jeta un coup dil par-dessus son paule. Elle sattendait dcouvrir la bte prte lui sauter la gorge. Une mulgothra. Bien quErril ait marmonn ce nom tout bas, son esprit lavait capt au vol. Il lui semblait convenir parfaitement cette crature cauchemardesque. lautre bout de la clairire, la bte flageolait sur ses pattes tel un poussin frachement clos. Elle secoua ses ailes, dont les os cliquetrent. La pluie froide coulait en ruisseaux fumants sur sa peau brlante. Sentant que la jeune fille lobservait, elle braqua ses pdoncules sur elle. Un sifflement monta des profondeurs de sa gueule bante. Des mots sen dtachrent, pareils des raclements de griffes sur la pierre dune tombe. Viens moi, mon enfant. Fuir ne sert rien. Elena savait que a ntait pas la mulgothra qui avait parl, ni mme une crature tapie dans son ventre. La chose qui venait de sadresser elle tait accroupie au centre de sa toile, trs loin de la clairire balaye par la pluie une chose issue de terres ravages et de fosses sombres, infiniment plus sinistre que le monstre qui se tranait vers elle. Ctait le Cur Noir, le seigneur suprme du Gulgotha. Ses paroles iniques slevrent de nouveau par la gorge de la - 441 -

mulgothra : Le monde hurlera si tu ne te soumets pas. Je dtruirai tout ce qui test cher. Ton nom rsonnera comme une maldiction aux oreilles de tous ; je ten fais le serment. moins que tu viennes moi. Rejoins-nous ds maintenant. Elena tenta, mais en vain, dignorer la voix qui sinfiltrait dans sa tte. Je vais te donner un avant-got de ce qui se passera si tu tavises de me rsister. Merci de mavoir laiss un instrument de choix pour ma dmonstration. De surprise, Elena faillit trbucher. Quest-ce que a signifiait ? Elle sarrta et pivota demi. Erril voulut lentraner, mais elle se dgagea de son treinte affaiblie par le poison. Apparemment, le guerrier nentendait pas la voix qui lui parlait. La bte inflchit pesamment sa trajectoire, foulant la boue de ses multiples pieds. Alors, Elena comprit qui tait sa nouvelle cible. Un des membres de leur groupe gisait toujours au milieu de la clairire tel un tas de dtritus abandonn : Kral. Immobile parmi les feuilles dtrempes, le montagnard ne ragit pas lapproche de la menace. Mme la pluie qui crpitait sur son visage ne lavait pas arrach son vanouissement. La mulgothra se dirigea vers lui, sa langue grise se tortillant sur le sol. Elena dtourna la tte. Elle ne voulait pas voir a. Son regard se posa sur la silhouette prostre doncle Boln. Le visage du vieillard tait tourn vers le ciel ; la pluie martelait ses yeux ouverts. Le sang dElena se glaa. Dpouill de tous les membres de sa famille, tel un squelette dont on a arrach jusquau dernier lambeau de chair, son cur ntait plus quun noyau vif. Tant de gens taient morts en son nom ! Reportant son attention sur Kral, elle fit un pas vers la bte. Elle refusait de cautionner un nouveau sacrifice. Elle en avait assez de rsister. Que toutes ces horreurs prennent fin elle ne pouvait plus les supporter. Avant quelle puisse faire un second pas, une trane sombre fusa au niveau de ses genoux et la dpassa en trombe. Le loup sinterposa entre Kral et la bte, poussant un hurlement qui - 442 -

couvrit le fracas du tonnerre et de la pluie. Dstabilise par sa brusque apparition, la mulgothra tituba en arrire. Ses pdoncules sagitrent frntiquement. Puis sa langue se dtendit tel un fouet pour carter lanimal. Celui-ci culbuta sur lui-mme et alla scraser contre le tronc dun chne. Elena le vit lutter pour lever la tte tandis que ses pattes glissaient sur les feuilles mortes. Quelques instants plus tard, il saffaissa mort ou inconscient, la jeune fille naurait su le dire. Sa langue rose pendait entre ses mchoires flasques. La mulgothra savana vers Kral. Non ! Elena bondit. Arrte ! Tu ne peux pas laider ! Erril voulut la retenir, mais le poison qui avait envahi ses veines ralentissait ses mouvements. La jeune fille lui chappa. Reste ici ! spoumona-t-il. Elena lignora. La bte nallait faire quune bouche de Kral et des autres. Elle se rua vers elle avec limpression que son cur tait mort dans sa poitrine. Le seul moyen de protger ses amis contre les crocs de la mulgothra tait de donner au Seigneur Noir ce quil dsirait. Que son sacrifice achte le salut de ses compagnons. Que cette nuit sachve enfin. Plus personne ne mourrait en son nom. Les yeux brlants de larmes sches, elle atteignit le montagnard linstant o la langue de la mulgothra effleurait son crne. Elle sarrta en faisant une embarde dans la boue et, dun coup de pied, repoussa limmonde tentacule. Plante dans une flaque, elle leva les bras vers la crature qui la surplombait de toute sa masse et rejeta sa tte en arrire. La pluie dgoulina sur son visage et le long de ses cheveux. Plus de carnage ! lana-t-elle dune voix forte. Je suis toi. Comme la mulgothra se penchait vers elle, elle vit lintrieur de sa bouche visqueuse. La puanteur de son haleine lui noua les entrailles. Elle lutta pour rprimer sa nause. Au fond de la gorge de la bte, dautres langues grouillaient et se tortillaient tel un nid de serpents. Mais celle qui lui rpondit ne se trouvait pas parmi elles. Tu es une enfant intelligente. Il est inutile de rsister. Ton - 443 -

cur connat son matre. La mulgothra replia ses pattes sous elle et saccroupit comme une araigne sapprtant mordre. Elena voulait faire preuve de bravoure, mais ses jambes flageolaient dj. Une des langues de la bte darda hors de sa gueule bante et se tendit vers elle. Sa pointe toucha sa botte et remonta le long de sa jambe. Elle se glissa sous sa chemise dtrempe et enveloppa sa poitrine en une immonde caresse. La jeune fille sentit le baiser cuisant des ventouses sur sa peau. Nos crations feront trembler le monde, promit la voix. Elena savait que le Cur Noir ne sadressait pas tant elle qu ses plus noirs dsirs. Finalement, ses jambes cdrent sous elle. Avant quelle scroule dans la boue, la langue raffermit son treinte et la souleva dans les airs. Le baiser de ses ventouses se changea en morsure. Elena ferma les yeux. Le Gulgotha voulait sa sorcire, son trophe ? Il allait lavoir. Mais il naurait jamais son me. La mort traquait tous ceux qui lentouraient. Peut-tre finirait-elle par lemporter, lui aussi. Le voyage sera long, susurra la voix. Elena ferma son esprit, se barricada contre le monde extrieur et chercha en elle-mme un endroit o elle nentendrait plus ni le cliquetis des ailes de la mulgothra, ni les battements affols de son cur un endroit o elle pourrait se cacher. Elle battit en retraite, se projetant trs loin de la clairire entnbre. Les paroles suivantes du Seigneur Noir larrtrent dans sa fuite. Mais la mulgothra est faible. Elle doit dabord se nourrir. Elena rouvrit brusquement les yeux. Elle vit une autre langue jaillir de la gueule de la bte et senrouler autour du cou de Kral. Tout son corps hurla tandis que son sang se changeait en glace. Non ! Son cri silencieux se rpercuta jusque dans les moindres recoins de son tre, rveillant le pouvoir qui sommeillait lov - 444 -

autour de son cur. Le monde sobscurcit. Mme la lueur de la foudre ne parvenait plus percer les tnbres qui lenveloppaient. La glace atteignit son cur et celui-ci sembrasa. Jai dit : plus de carnage ! rugit Elena. (Sa voix monta jusquaux nuages bouillonnants, et un grondement de tonnerre lui rpondit.) Assez ! La bte resserra son treinte sur sa poitrine, tentant dtrangler son cri dchirant. Et elle ignora ses protestations. Comme au bout dun trs long tunnel, Elena vit le tentacule attirer le corps inerte de Kral vers la gueule garnie de crocs. Son champ de vision rtrcit jusqu se changer en une tte dpingle tandis quun feu glacial se dchanait en elle. Depuis deux nuits, elle se laissait ballotter par les vnements telle une feuille emporte par la brise. Mais ctait fini. Dsormais, il faudrait compter avec elle. Si le Seigneur Noir voulait une sorcire, il allait en avoir une une qui dborderait de magie ! Elena sabandonna son feu intrieur. Elle souvrit son pouvoir et le laissa irradier son corps. Lnergie mystique temptait dans sa prison de chair ; elle cherchait une ouverture par laquelle schapper pour assouvir sa soif de sang. Quil en soit ainsi. La jeune fille tendit sa main droite vers la gueule de la mulgothra et sentailla la paume sur un de ses crocs acrs. Son sang se dversa par la plaie, entranant sa magie avec lui. Elle frappa de sa main enveloppe par un tourbillon de flammes carlates. La crature hurla et la laissa tomber. Comme elle atterrissait dans la boue, Elena vit que la mulgothra avait galement lch Kral et quelle reculait vers la lisire des arbres. Lextrmit de sa langue tranche se convulsait sur le sol tel un serpent coup en deux. Dun coup de pied, la jeune fille lexpdia au loin. Plante dans une flaque, elle leva des yeux flamboyants vers la mulgothra et lentit malfique qui se tapissait en elle. Autour de ses bottes, leau boueuse se mit geler. La pluie se changea en grle. Ignorant la morsure glaciale sur ses joues, Elena savana vers la bte. - 445 -

Jai dit : assez ! Elle fit un autre pas, sinterposant entre Kral et la mulgothra. Une dtermination froce brlait en elle. Plus personne ne toucherait le montagnard. Ton pouvoir ne mempchera pas de te possder, mon enfant. La mulgothra dploya ses ailes en une attitude de dfi. Derrire elle, la jeune fille entendit une autre voix celle dErril. Elle lui parut provenir de trs loin. Elena, non ! Tu nes pas prte ! Ne reste pas l ! Reviens ! Elle lignora. Elle en avait fini dcouter les autres. Cette nuit, elle ne se laisserait plus manipuler. Elle ne serait plus un simple pion dans une partie commence bien avant sa naissance. Plus une feuille emporte par le vent. Plus une enfant. Elle tendit sa main vers la bte. Du sang dgoulinait de sa paume blesse, sifflant et fumant quand il touchait la boue gele. Cette nuit, elle serait une sorcire. Tu aurais d mcouter, lcha-t-elle dun ton cinglant. La bte frmit et se recroquevilla sur elle-mme. Puis, telle une vipre qui se dtend, elle bondit. Tandis quelle fonait vers sa proie, des centaines de tentacules jaillirent de sa gorge et fouettrent lair devant elle. Elena lattendit de pied ferme. Elle leva son bras droit, ferma les yeux et serra le poing, laissant le feu saccumuler entre ses doigts crisps. Le pouvoir enfla et tourbillonna. Bientt, son bras se mit trembler sous la pression du soleil glacial qui se formait dans sa main. Le sol trembla sous ses pieds alors que la mulgothra chargeait. Elle sentit limmonde chaleur de son haleine lui caresser le visage. Ses doigts souvrirent comme une rose au lever du jour. La force dune explosion stellaire sabattit sur la mulgothra. Erril fut souffl par la puissance de la dflagration magique. Son dos heurta un arbre. Il faillit scrouler et se retint de justesse. Des larmes avaient gel dans ses yeux. Il cligna des yeux - 446 -

pour les chasser. Le spectacle qui soffrit sa vue lui coupa le souffle. La mulgothra qui sapprtait saisir Elena la gorge avait t projete en arrire. Elle gisait sur le dos, immobile. La jeune fille lavait tue. Non. Erril vit une de ses ailes frmir. Puis ses muscles roulrent sous sa peau, et elle se releva. Comme elle pivotait vers Elena, un hurlement monta de sa gorge noire. La jeune fille se tenait toujours le bras en lair et les doigts carts. Erril jura. Sa main ntait plus rouge ! Elle avait puis toute sa magie et se trouvait dsormais sans protection face son assaillant. Le guerrier tituba vers elle. Tandis quil sefforait de la rejoindre, Elena baissa le bras dun geste imprieux, son index point vers la mulgothra. Un clair dchira les cieux avec une telle fureur quErril stala dans la boue. Il leva les yeux juste temps pour voir un nuage plonger vers le monstre et lengloutir dans son treinte bouillonnante. Elena avait littralement fait tomber le ciel sur la tte de son adversaire. Jamais Erril naurait imagin quelle possde un tel pouvoir. Sa magie ntait pas puise, ralisa-t-il. Elle avait juste t projete lextrieur et prsent, elle retournait sa source. Dans les profondeurs du nuage captif, il vit la flamme de la jeune fille brler dun feu bleut, glacial. Soudain, un tentacule jaillit de la brume noire et fusa vers le bras tendu dElena. Elena ne cilla mme pas. Un sourire de ravissement sinistre tirait ses lvres. Le pouvoir chantait dans son cur. Elle sentait les liens qui attachaient la magie son sang, et elle savait ce quelle devait faire. Son regard se durcit la vue de la langue qui cherchait la saisir. Sa magie chuchota son oreille. Elle lui dit que le nuage qui enveloppait la mulgothra se trouvait galement dans sa main. La jeune fille serra de nouveau le poing. - 447 -

Les vents prisonniers du tourbillon poussrent un hurlement dchirant. Puis le nuage se comprima. Comme il seffondrait sur lui-mme, toute son humidit se condensa. La brume devint eau. Une norme bulle de liquide se forma autour de la mulgothra, qui se dbattit dsesprment. Elle tait en train de se noyer. Elena devina que le Seigneur Noir avait battu en retraite, quil stait repli dans les profondeurs de sa citadelle en abandonnant son hte derrire lui. La mulgothra luttait contre sa fin toute proche tandis que la magie chantait dans le cur de la jeune fille. Son pouvoir en voulait encore. Encore ! Une partie delle-mme ralisait que cette crature ntait quun instrument du Seigneur Noir, et que sa mort naurait pas d la rjouir ce point. Mais le reste vibrait lunisson de la magie qui dessinait des ondulations bleutes la surface de la bulle. Son pouvoir attendait toujours quelle lutilise ; il hurlait son impatience son oreille. Elena rpondit son appel. Elle fixa la bte qui suffoquait et serra le poing un peu plus fort. Face elle, leau de pluie se changea en glace, immobilisant la mulgothra prisonnire de la bulle telle une mouche dans de lambre. La masse cristalline tomba sur le sol et senfona partiellement dans la boue. Des tincelles bleues dansaient sa surface. La chanson de la magie tait si sduisante Elle implorait Elena. Encore ! Le sang de la jeune fille vibrait de ses chos. Comment aurait-elle pu refuser daccder ses dsirs ? Cet t touffer son propre cur. Elle crispa le poing jusqu ce que les muscles de son avantbras saillent sous sa peau et que ses ongles senfoncent dans sa paume. Elle ne sentait pas la douleur. Elle serra encore plus fort. Son sourire se fit extatique. La bulle explosa. Comme lpe dErril dans les souterrains, la bte captive se brisa en un millier de fragments. Une nue dclats de glace et de chair congele vola au loin sans toucher Elena. La fort qui se dressait face elle neut pas autant de - 448 -

chance. Des arbres furent souffls et renverss sur prs dune lieue. Une trane de grlons blancs et noirs se rpandit en ventail depuis lendroit o se tenait la jeune fille. la vue de cette destruction massive, son poing souvrit. Elle tomba genoux, puis quatre pattes. Quavait-elle fait ? Son esprit conjura limage de la mulgothra qui suffoquait et se dbattait, argumenta que la crature tait dangereuse et devait tre limine. Et elle savait que ctait vrai. Ce monstre aurait ravag sa valle natale. Mais elle savait aussi ce quelle avait prouv quand elle lavait frapp elle stait dlecte de ses souffrances, de son agonie. Pis encore : tandis quelle fixait ses mains si blanches au milieu de la boue noire, une partie delle-mme dsirait ardemment que le jour se lve non parce quelle avait soif de la chaleur du soleil, mais parce que celui-ci tait capable de rgnrer son pouvoir. Ctait la sorcire en elle qui se manifestait. Elle ne pouvait pas attribuer cette voix sa magie. Non. Son propre cur appelait le pouvoir de tous ses vux. Mais Et ladolescente qui ne pouvait retenir ses larmes la pense de la mulgothra, cette crature manipule quelle avait tue si brutalement ? a aussi, ctait elle. Qui tait-elle ? Qutait-elle devenue ? Des bottes apparurent devant ses mains. Erril sagenouilla et lui souleva le menton. Ses doigts taient tides sur la peau dElena. La magie de la jeune fille lavait glace jusqu la moelle. Il lattira contre sa poitrine et ne dit rien. Aucun mot naurait pu apaiser les tourments de son cur.

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Elena resserra son manteau en peau de daim autour delle, sefforant de chasser toutes les poches dair glacial prisonnires sous le vtement. Le ciel navait pas t si dgag depuis que ses compagnons et elle taient arrivs au village de Kral, trois lunes plus tt. Le beau temps avait dcid la jeune fille saventurer dehors. Laube teintait de rose les pics enneigs qui se tendaient vers lazur, mais lair tait encore si froid que son souffle formait de petits nuages blancs devant son nez rougi. Elle enfouit le bas de son visage dans son col en fourrure. Par une matine si pure, elle aurait presque pu croire que tout ce qui lui tait arriv navait t quun mauvais rve. Tous les jours, elle tait rveille par les gloussements des enfants et le bavardage des femmes qui prparaient un petit djeuner de bouillie davoine et de raisins secs. Lair embaumait la cannelle. Les cuillers cliquetaient contre les assiettes. Les gens haussaient la voix pour crier des salutations plutt que des menaces ou des mises en garde. Mais il lui suffisait de faire quelques pas pour se rappeler que cette paix apparente ntait quune illusion. Dans une caverne latrale, Erril gisait sous sa couverture de duvet. Les os de son visage saillaient travers sa peau. Il ntait plus quun squelette dont la fivre avait fait fondre les muscles. Le poison avait atteint son cur au moment o les voyageurs atteignaient le village de Kral. Il stait effondr lentre de la passe. Sans le large dos et les jambes robustes de Tolchuk, il ne serait jamais arriv jusque-l. Les chevaux survivants Rorshaf et Brume , taient trop puiss pour porter un bless sur les pistes rocailleuses et abruptes des Dents. Logre sen tait charg leur place. La fivre dErril ntait retombe quune lune plus tard. - 450 -

Seules les dcoctions de feuilles prpares par Neelahn et lindomptable volont du guerrier lavaient empch de succomber. Elena avait pass de nombreuses nuits son chevet, lui tamponnant le front avec leau frache dun torrent souterrain, lcoutant gmir et le regardant sagiter dans ses draps. Une fois, il avait ouvert les yeux et hurl : La sorcire nous massacrera tous ! Elena stait mise pleurer. Elle stait enfuie en courant, mme si le regard vitreux dErril lui disait quil dlirait sous lemprise du poison. Plusieurs jours staient couls avant quelle retourne auprs de lui. Ce matin-l, aprs avoir port une pomme sche sa chre Brume, elle avait rendu visite au guerrier. Elle lavait trouv assis dans son lit, en train de bavarder avec Kral. Le montagnard portait toujours une attelle la jambe, mais il parvenait se dplacer en sappuyant sur une bquille en bois de noyer. Assis prs des deux hommes, le loup coutait leur conversation, les oreilles frmissantes. Elena avait encore un peu de mal admettre que Fardale tait un mtamorphe ; elle navait pu sempcher de lui caresser la tte au passage. Le loup avait agit la queue, et Erril lui avait souri. Bien quencore trs ple, sa peau navait plus la teinte cendreuse de la mort. Les forces qui lui revenaient peu peu faisaient briller ses yeux. Elena lui avait timidement rendu son sourire. prsent quelle tait seule dans lair piquant des montagnes, elle sautorisa une grimace ravie. Erril vivrait. De la neige crissa sous ses bottes tandis quelle gravissait la piste verglace qui conduisait la passe des Esprits. De lautre ct des Dents, de minces panaches de fume slevaient depuis les foyers des autres clans comme pour saluer le lever du jour. Ils taient douze en tout, compta Elena. Les montagnards avaient offert abri et protection la jeune fille et ses amis. peine avaient-ils franchi le col quun terrible blizzard avait ferm celui-ci. Ils taient convenus dattendre la fin de lhiver au village de Kral de laisser leur piste refroidir, leurs blessures gurir et le temps effacer les souvenirs qui sapaient leur courage et leurs forces. - 451 -

Un long voyage les attendait, mais aucun deux nen parlait jamais. Ils gardaient a pour le jour o lemprise de cette nuit sanglante se relcherait enfin, librant leur langue et leur cur. Pour linstant, ils se contentaient dexister, de savourer la tideur des feux et de lhospitalit des montagnards. Ils nchangeaient que trs peu de paroles. Ils avaient pris une seule dcision : au dgel, tous accompagneraient Erril et Elena Valloa. Chacun avait exprim une motivation diffrente. Mric irait pour protger la descendante de son roi ; Neelahn, pour honorer la prophtie dune gardienne mourante ; Kral, pour se venger ; Mogweed et Fardale, pour briser la maldiction qui pesait sur eux ; et Tolchuk, pour obir aux exigences dun cristal scintillant. Mais chacun nourrissait une autre raison dans le secret de son cur. Dsormais, ils taient lis par le sang. Elena laissa cette ide fondre au soleil tandis quelle cheminait vers la passe des Esprits. Malgr le froid qui lui brlait les poumons, elle savait quelle devait le faire pour tous ceux qui taient morts en son nom afin de leur montrer ce quelle tait devenue. Elle le ferait pour sa mre et son pre, pour sa tante et son oncle, et pour son frre qui avait disparu dans les rues de Gelbourg. La jeune fille essuya une larme avant quelle gle sur sa joue, et poursuivit son ascension en se demandant ce qutait devenu Joach. Viens l, mon garon, grogna Greshym par-dessus son paule en ouvrant la penderie et en saisissant la robe blanche accroche lintrieur. Le frre de la sorcire sapprocha en tranant les pieds. Ses yeux ne cillaient pas, et de la salive moussait la commissure de ses lvres. Il fixait Greshym, attendant ses ordres, mais aucune lueur dintelligence ne brillait dans ses prunelles. Le sort dinfluence le tenait toujours sous son emprise. Greshym dtailla son visage creux et sa silhouette dcharne. La plupart du temps, il oubliait de lui dire de manger. Il frona les sourcils. Il ne devait pas le laisser mourir. Ce garon pourrait encore lui tre utile. - 452 -

Le vieillard enfila sa robe blanche et tira la capuche sur son front. Puis il jeta un foulard bleu sur ses paules pour indiquer quil avait fait vu de silence. Ainsi, personne ne le drangerait pendant quil se rendait jusquaux appartements du Praetor. Il ajusta les plis de sa robe et jeta un coup dil dans la glace pour vrifier que sa tenue tait irrprochable. Satisfait, il baissa la tte afin que son visage demeure dans lombre. Suis-moi ! ordonna-t-il en se dirigeant vers la porte. Joach resta deux pas en retrait tandis quils sortaient dans le couloir. Celui-ci tait dsert ; pourtant, Greshym le longea sans relever la tte. Un importun pouvait jaillir tout instant. Le visage dcouvert de son escorte nattirerait pas de regards curieux. Il ressemblait nimporte quel autre serviteur il avait juste lair un peu plus crtin que la moyenne avec sa bouche perptuellement ouverte. Si quelquun le croisait, il supposerait que ctait un simple desprit et lignorerait poliment. Greshym connaissait bien le chemin. Il navait pas besoin de regarder o il allait. Il monta lescalier le plus proche de la cuisine et emprunta un couloir poussireux jusqu laile adjacente. Aprs avoir franchi plusieurs intersections, il pntra dans la section la plus ancienne de ldifice. Ici, chacun de ses pas soulevait un petit nuage de poussire de mortier. En atteignant le pied de lescalier de la tour ouest, baptise Flche du Praetor en hommage son unique occupant, il sarrta pour sessuyer la figure avec la manche de sa robe. Une trane gristre macula le tissu blanc. Joach le bouscula et sarrta. De la morve coulait de son nez. Attends-moi ici ! lui intima Greshym. Puis il entreprit de gravir lescalier en colimaon qui longeait la face interne de la tour. En chemin, il dpassa deux gardes que leur matre avait prvenus de son arrive. Il ne prit pas la peine de les saluer. Leur regard mort disait assez clairement queux aussi taient sous lemprise dun sort de contrle mais plus dlicat que tous ceux quil pouvait lancer. En vrit, lenchantement tait si subtil que ni ses cibles ni les frres de lOrdre navaient conscience que linfluence du matre tait luvre parmi eux. Greshym atteignit le dernier palier et sapprocha de la porte - 453 -

en chne barde de fer. Deux gardes au flanc ceint dune pe lencadraient. Ils ne cillrent pas son approche. Greshym leva le poing pour frapper, mais avant que ses jointures touchent le bois, le battant pivota de lui-mme vers lintrieur. Entre ! ordonna une voix. Greshym frmit : non parce quil avait peur, mais parce que le ton tait le mme que celui quil employait pour donner ses instructions Joach. Il me considre comme un vulgaire serviteur. Il entra dans les appartements de lhonorable chef de la Fraternit. Son matre se tenait debout prs dune fentre oriente vers louest. travers la vitre, lombre de la tour ressemblait un doigt braqu vers la cte lointaine. Le regard du Praetor tait fix sur un point invisible, au-del des restes enfouis de Valloa, au-del mme des les de lArchipel qui crevaient la surface de locan telles les vertbres dun norme monstre marin. Greshym savait ce quil regardait. Il attendit. La porte se referma et se verrouilla derrire lui. labri du regard inquisiteur de ses frres, il repoussa la capuche de sa robe. Ici, il ny avait pas de secret qui tienne. Il garda le silence. Le Praetor parlerait quand il serait prt. Aussi se contenta-t-il dtudier son dos trs droit. Rares taient les individus qui connaissaient lidentit de cet homme. En tant que dirigeant de la Fraternit, il avait renonc son nom pour enfiler le manteau de ses responsabilits. Cet vnement stait produit si longtemps auparavant que seul Greshym sen souvenait encore. Enfin, le Praetor Shorkan lui fit face. Il avait les mmes yeux gris que son frre Erril. Je sens son regard, lcha-t-il. La sorcire a port son attention vers le Grimoire. Elle viendra ici, affirma Greshym. Le livre lappelle. Le Praetor pivota de nouveau vers la fentre. Des volutes dnergie noire, pareilles des spectres, lenvelopprent comme pour se moquer de la blancheur de sa robe. Nous devons nous tenir prts la recevoir. Le Cur Noir aura sa sorcire. - 454 -

Elena franchit le dernier virage de la piste sinueuse, le cur brusquement plus lger comme la passe des Esprits se droulait devant elle. Elle savana, une prire de remerciement sur les lvres. Une bourrasque solitaire tenta de lui arracher sa capuche, mais elle se lassa trs vite de ce petit jeu et sloigna. Le vent tait calme ce matin, mais la jeune fille savait que dici au crpuscule, il hurlerait travers les Dents comme sil se lamentait sur la disparition du soleil. Elle tudia le col. De la neige tait tombe la nuit dernire ; nulle empreinte ne souillait sa blancheur virginale. Elena dplorait de devoir y inscrire ses empreintes, mais elle avait fait trop de chemin pour renoncer si prs du but. Avec un soupir qui forma un petit nuage devant sa bouche, elle attaqua la courte monte qui allait la conduire jusqu la crte. La neige lui arrivait aux genoux. La fine couche de glace qui la recouvrait mettait un craquement de protestation chacun de ses pas. Aucun autre son ne troublait le silence. Elena progressait avec difficult ; elle transpirait dans ses sousvtements, et savait que sa sueur la glacerait ds quelle ferait halte. Pourtant, elle continua jusquau point culminant de la passe. L, elle sarrta et regarda vers lest. Bien quessouffle et en nage, elle ne regrettait pas son ascension. Les montagnes souvraient devant elle, et le soleil la baignait de sa radiance. La matine tait si claire et si lumineuse quelle aurait jur voir locan du Couchant scintiller lhorizon. En contrebas, lhiver avait tendu son emprise neigeuse dans les collines et les valles. Mais dans le lointain, au milieu des plaines, un soupon de vert se dtachait telle une promesse de printemps. Elena ta ses mitaines en peau de lapin et tendit ses bras devant elle. Sa main gauche tait aussi blanche que la neige ; la droite, aussi rouge quun ciel crpusculaire. Aprs la bataille de la clairire, son pouvoir avait mis du temps rgnrer. Contrairement ses amis, elle navait pas t touche dans sa chair, mais elle avait subi une blessure bien plus profonde. Elle avait eu besoin de repos et de mditation pour gurir. Parce que depuis cette funeste nuit o, agenouille - 455 -

dans la boue, elle stait blottie contre la poitrine dErril, une question avait consum son esprit. Qui tait-elle : le blanc de la femme, ou le rouge de la sorcire ? prsent, elle savait. Et dans la passe des Esprits, elle le montra au reste du monde. Elle plaqua ses paumes lune contre lautre et entrelaa ses doigts. Voici qui je suis. Tandis quElena tourne son regard vers locan lointain, je dois achever cette partie de mon rcit. Ma plume est sche ; mon poignet, douloureux ; je dois trouver un marchand qui ne vende pas son encre et son parchemin un prix exorbitant. Souffrez donc que je minterrompe ici. Souffrez que je me repose. Je rpugne me remmorer la suite de lhistoire ce terrible voyage vers la cit perdue. Aussi vais-je vous laisser pour le moment. La lgion a t forme ; le chemin, trac. Le sombre priple commence demain. Fin du tome 1

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