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James Clemens

Le Portail de la Sorcire
Les Bannis et les Proscrits Livre quatre

Traduit de langlais (tats-Unis) par Isabelle Troin

[Rev 2, xx/04/2012]

Bragelonne

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Remerciements
Merci tous les amis et membres de ma famille qui mont aid peaufiner ce livre jusqu ce quil atteigne sa forme actuelle. Je pense notamment ma bande de bosseurs fous : Chris Crowe, Michael Gallowglas, Lee Garrett, Dennis Grayson, Penny Hill, Debbie Nelson, Dave Meek, Jane ORiva, Chris le petit Smith, Judy et Steve Prey, Carolyn McCray et Caroline Williams. Ma gratitude toute particulire aux quatre personnes qui restent mes meilleurs critiques et mes fans les plus fidles : mes diteurs, Steve Saffel et Vronica Chapman, et mes agents, ici et ltranger, Russ Galen et Danny Baror.

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PRAMBULE AU PORTAIL DE LA SORCIRE


par le magistrat Sensa Dela, directeur et prsident des Presses universitaires

TRAHISON [tra-i-zon] : n.f. 1. Infidlit commise envers une nation, une religion ou un individu. 2. Action contraire au rglement et aux intrts du March Commun. 3. Contestation verbale ou crite de la Loi. Synonymes : tratrise, duperie, perfidie, flonie, tromperie, Parcheminage. Encyclopdie universelle, 5e dition

Relisez la dfinition ci-dessus, puis regardez autour de vous, dans cet amphithtre jadis rempli dtudiants assoiffs de connaissance. Combien dentre eux sont encore l aprs la lecture des trois premiers Parchemins Kelvish ? Comptez les siges vides. Statistiquement, les deux tiers dune promotion chouent aux examens psychologiques rigoureux auxquels on procde ce stade de votre cursus. Comme vous le savez, ceux de vos camarades dont la sant mentale laissait dsirer ont t envoys aux sanatoriums de Da Borau, o ils attendent lopration douloureuse qui embrumera leur esprit et les privera de leur langue. Mais je ne suis pas ici pour parler des rudits dchus, ces malheureux hagards que lon surnomme les Parchemins . Si jcris cet avant-propos, cest pour ceux dentre vous qui ont russi les examens et t jugs assez solides pour lire le quatrime de ces textes proscrits. Cet avertissement sadresse vous. -5-

Dans le pass, de nombreux tudiants parvenus jusquici ont laiss lorgueil leur tourner la tte. Le moment est pourtant mal choisi pour vous autocongratuler, car le chemin qui vous reste parcourir est sem dembches sur lesquelles les imprudents peuvent encore buter. Cest ici que commence la voie de la trahison. Les prambules des trois premiers textes vous ont mis en garde contre la perfidie de lauteur des Parchemins ; ils vous ont rvl que le fou de Kell tait un menteur et un manipulateur une vipre dans lherbe, si vous prfrez. prsent, cest mon tour de vous en dire plus sur le danger qui vous attend. Durant vos premires annes dtudes, vous avez entendu le sifflement du serpent. Vous avez port la bte dans vos mains, dans votre cartable. Vous vous tes couchs prs delle. Mais ne laissez pas sa douce caresse ou la teinte plaisante de ses cailles endormir votre mfiance. Ces artifices ne servent qu masquer la puissance de son venin. Ayant pralablement mouss votre perception du danger, cest maintenant que le serpent va rvler ses vritables couleurs. Dans ce livre, pendant que votre attention sera fixe ailleurs, il se dressera et frappera. Voici lavertissement que je suis venu vous dlivrer : ce texte a des crocs. Alors, prenez garde sa morsure ! Tandis que jcris ces mots, jentends dj vos murmures et vos ricanements. Doutez-vous de moi ? Regardez encore autour de vous. Non, pas vos voisins : les siges inoccups. Dj, les Parchemins ont limin nombre de vos camarades. Dans ce quatrime volume, lauteur poursuivra son assaut sur votre quilibre mental ; il tentera de vous imposer sa volont, de rpandre son poison dans votre corps. Mais jespre bien vous fournir lantidote cette toxine. Un remde qui tient en deux mots : savoir et obissance. Tenter de lire seuls ces parchemins maudits reviendrait presser une vipre contre votre sein, inviter la mort en votre domaine. Les rudits du pass ont conu ce cursus pour prserver votre esprit du poison ; aussi, vous feriez bien de vous en remettre leur enseignement. -6-

Il est impratif que vous coutiez vos professeurs. Excutez chacun de leurs ordres, effectuez soigneusement les devoirs quils vous donneront, et surtout, ne vous avisez pas de prendre de lavance sur votre lecture. En cela rside votre seul espoir. Une seule page suffirait corrompre un tudiant mal prpar. Aussi, gardez-vous bien de vous carter du chemin de linstruction, cette piste creuse par les pas des nombreux rudits qui vous ont prcds. Sans cette ligne directive, vous vous perdriez srement parmi les hautes herbes l o les serpents se tapissent en embuscade. Je vous le rpte une dernire fois : ces pages contiennent du poison. POISON [poi-zon] : n.m. 1. Substance qui souille, corrompt ou dtruit. 2. Fig. tout ce qui trouble la raison et agite le cur. 3. Fig. personne malveillante, dsagrable. Synonymes : corruption, perversion, venin, toxine, virus, contagion, maladie. Encyclopdie universelle, 5e dition

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LE PORTAIL DE LA SORCIRE
Chante dans la glace mais ne dans le tonnerre, Ainsi la Terre fut-elle ravage.

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Une fois de plus, lagitation me gagne. Depuis quelque temps, la sorcire mappelle dans mes rves pour que jachve son histoire ; elle chuchote mon oreille tandis que jarpente la cit. Parfois, je jurerais sentir son souffle sur ma peau, semblable une dmangeaison. Quand je vaque mes occupations, cest peine si je distingue les rues et les avenues qui mentourent. leur place, je vois dautres endroits, dautres paysages : les ruines brles par le soleil de Tular, le bouclier de granit bris du Mur du Nord. Cest comme si je vivais dans le demi-monde de pnombre qui stend entre pass et prsent. Je me pose des questions. Si je me remets crire, sombrerai-je jamais dans le pass ? Ce royaume dencre et de lettres traces sur du parchemin deviendra-t-il plus rel pour moi que lair que je respire ? Membourberai-je dans mes souvenirs ? Serai-je condamn revivre ternellement mes anciennes terreurs et mes rares triomphes ? Cest un risque que je dois prendre ; jen suis conscient. Pourtant, je ne parviens pas crire. Je sais que cest le seul moyen de lever la maldiction dimmortalit quelle ma jete. Pour mriter le baume apaisant de la mort, je dois dabord terminer son histoire. Mais ces dernires lunes, je me suis mis douter. Et si la sorcire mavait menti ? Si ses paroles ntaient quune ultime manire de me tourmenter ? Voil pourquoi, pendant trop longtemps, je suis rest assis fig entre la terreur et le salut. Jusqu ce que, ce matin, elle menvoie un signe. Je venais dtre rveill par le chant du coq, et je me lavais - 10 -

la figure leau froide lorsque jai dcouvert un miracle dans le miroir au-dessus de ma cuvette de toilette. Nich parmi mes boucles sombres se dtachait un unique cheveu gris. cette vue, mon cur sest serr ; des larmes ont brouill ma vision. Tandis que les rayons du soleil levant dissipaient la brume matinale, je suis rest plant l, nosant mme pas toucher ce cheveu de peur quil se rvle une illusion. Je naurais pas support une telle dception. Pas maintenant, aprs toutes ces annes. Alors, jai senti une flamme teinte depuis longtemps se rallumer dans mon cur : lespoir ! Mes genoux ont cd sous moi, et je me suis effondr. Jai sanglot pendant ce qui ma paru des jours. Ctait un signe, un augure de vieillesse, une promesse de mort. Lorsque jai repris le contrle de mes membres, je me suis lev et jai touch le cheveu gris. Il tait rel ! La sorcire navait pas menti. Cette rvlation a bris le blocage qui mempchait dcrire. Sans prendre la peine de djeuner, jai rassembl les instruments de mon art plume, encre et parchemin et je me suis remis au travail. Je dois achever son histoire. Dehors, les jours sont devenus ternes comme si toute couleur avait dsert le monde. Les gens se pressent dans les rues mornes, emmitoufls de la tte aux pieds dans de gros lainages bruns et gris. Au-del des murs de la cit, les collines enneiges sont souilles par les cendres et la suie des centaines de chemines fumantes de Kell. Le paysage semble avoir t peint exclusivement avec des teintes de gris et de noir. Mme le ciel qui nous surplombe est lourd de nuages sans relief qui le font ressembler une immense ardoise. Le milieu de lhiver. Cest la saison des conteurs, une page vierge qui attend la caresse dune plume pour ramener la vie et lanimation dans le monde. La saison o les gens se rassemblent devant ltre pour couter rcits lumineux et lgendes colores. Celle o les auberges se remplissent et o les mnestrels chantent de lointaines contres baignes par le soleil. Le reste de lanne, les histoires se monnaient en pices de cuivre mais pas - 11 -

lhiver. En cette priode de ciels plombs et de curs sombres, si grande est la soif dhistoires que mme le plus inexpriment des baladins peut voir de largent et de lor bnir son cuelle. Pour ma part, je ne recherche videmment pas les richesses matrielles, mais quelque chose de beaucoup plus prcieux, un don que tous les hommes reoivent la naissance et qui ma t drob par une sorcire. Je naspire qu la mort. Voil pourquoi, alors que le monde se pelotonne dans la quitude du manteau hivernal, je reprends une fois de plus lhistoire dElena. Je vous demande de fermer les yeux et dcouter. Au-del des murmures saisonniers slvent des voix colreuses. Les entendez-vous ? Des hommes qui manient les mots comme des pes, sattaquant et se contrant les uns les autres Et, dans le fond, une femme solitaire est assise, prisonnire du tourbillon de leur fureur.

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LIVRE PREMIER LE WEIR

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Elena trouvait son trne trs inconfortable. Ctait une chaise conue pour quelquun de plus g et plus aguerri quelle. travers sa robe de soie, la jeune femme sentait les pines des roses entrelaces sculptes sur le dossier droit. Lassise de ferrol poli, plate et dpourvue de coussin, lui meurtrissait le sant. Ce trne tait le sige du pouvoir de Valloa depuis une ternit. Des rois et des Praetors staient assis l pour rendre leur jugement des hommes endurcis par la mer qui ddaignaient les conforts de la vie. Mme sa taille tait intimidante. Elena se sentait comme une enfant sur cette chaise large et haute qui navait pas daccoudoirs. Ne sachant pas quoi faire de ses mains, elle les avait simplement croises dans son giron. Une marche en dessous delle mais pour lattention quils lui portaient, ils auraient aussi bien pu se trouver une lieue de distance se dressait une table occupe par des reprsentants de chaque faction prte combattre le Gulgotha. Elena savait ce que la majorit des gens rassembls dans le Grand Hall pensait delle. Ils ne voyaient quune jeune femme mince, au teint ple et la chevelure flamboyante. Nul ne remarquait la douleur dans ses yeux, ni la crainte que lui inspirait son propre pouvoir. Pour eux, elle ntait quun ravissant oiseau sur son perchoir. Elena carta une mche qui lui tombait devant la figure. Tout le long de la table encombre, des voix criaient pour se faire entendre dans des langues tantt familires, tantt inconnues. lautre bout, en face delle, deux hommes taient tout prs den venir aux mains. Parmi cette foule se trouvaient des gens quElena connaissait bien, ceux qui lavaient aide arracher Valloa au - 14 -

mal enracin dans le cur de lle. Le haut matre de quille de la flotte drerendi arborait toujours des bandages aprs le conflit rcent ; avec la vigueur caractristique de son peuple, il tapait du poing et rugissait ses exigences. ct de lui, Tratal, reine des elphes et mre de Mric, tait assise trs raide, sa longue chevelure argente refltant lclat des torches une icne de glace et de feu. Install sur le sige voisin du sien, matre Edyll, un des anciens du conseil des merai, essayait de rtablir le calme et la dignit parmi les discussions souvent houleuses. Mais pour chaque visage familier, il se trouvait des dizaines de personnes quElena ne connaissait que par leur titre. La jeune femme dtailla la longue table dtrangers dinnombrables missaires qui exigeaient tous dtre entendus et qui affirmaient tous connatre le meilleur moyen de livrer la guerre venir contre le Gulgotha. Certains penchaient pour incendier lle et se replier sur la cte ; dautres voulaient la fortifier et laisser les armes du Seigneur Noir scraser sur ses murs ; dautres encore souhaitaient porter la bataille Noircastel mme, pour profiter de la victoire remporte Valloa et dtruire la forteresse gulgothane avant que lennemi parvienne rassembler ses forces parpilles. Les dbats orageux allaient bon train depuis prs dune lune maintenant. Elena jeta un coup dil en biais Erril. Son homme-lige se tenait droite de son trne, les bras croiss, un masque svre et indchiffrable sur le visage. On aurait dit une statue de fer standi. Ses cheveux noirs gomins taient lisss en arrire selon la coutume de la rgion. Ses yeux gris comme un matin dhiver dtaillaient la table. Nul ne pouvait deviner ses penses. Il navait pas prononc un seul mot dans le cadre des dlibrations. Mais tandis quil regardait fixement les participants, Elena remarqua la crispation du coin de ses yeux. Il ne pouvait pas la berner. Ces chamailleries lirritaient autant quelle. Aucune dcision navait t prise depuis plus de deux semaines. Aucun consensus navait permis de dterminer la prochaine action. Et pendant que les palabres - 15 -

sternisaient, les jours disparaissaient lun aprs lautre. Pourtant, Erril continuait attendre tel un fidle chevalier. Parce que le Journal Sanglant se trouvait dsormais entre les mains dElena, il navait plus dautre attribution. Son rle de chef et de guide avait pris fin. Elena soupira doucement et baissa les yeux vers ses mains gantes. La clbration de la victoire survenue une lune plus tt lui semblait appartenir une autre poque, un autre lieu. Pourtant, assise sur son Trne dpines, elle se souvenait de cette longue danse avec Erril au sommet de sa tour. Elle se souvenait du contact de lhomme des plaines : la chaleur de ses paumes au travers de sa robe de soie, la caresse de son souffle dans son cou, le frottement de sa barbe sur sa joue. avait t leur seule danse. Depuis cette nuit, Erril ne stait plus jamais loign delle, mais ctait peine sils avaient chang un mot. Des runions interminables consumaient leurs journes depuis le lever jusquau coucher du soleil. Cela suffisait. Lentement, tandis que les autres continuaient se disputer, Elena ta ses gants en peau dagneau. Fraches et intactes, les marques de la Rose taient pareilles du sang vers sur ses mains : la premire ne du clair de lune, la seconde de la lumire du soleil. Feu sorcier et feu glacial et entre eux, le feu cleste. Elena dtailla ses mains. Des volutes de pouvoir tourbillonnaient en formant des motifs carlates sur ses doigts et ses paumes. Elena ? (Sarrachant son immobilit, Erril se pencha vers elle.) Que fais-tu ? Toutes ces discussions me fatiguent. Dun fourreau filigran accroch la ceinture de sa robe vert sapin, Elena sortit une dague la lame argente. Le manche sculpt en forme de rose tenait parfaitement au creux de sa paume, comme sil avait t conu pour elle. Elena repoussa dans un coin de son esprit ses souvenirs doncle Boln, lhomme qui avait baptis larme de son propre sang. Elle se remmora ses paroles : prsent, cest la dague - 16 -

dune sorcire . Elena, dit Erril sur le ton dun avertissement. La jeune femme lignora et se leva. Sans un mot, elle passa la pointe effile en travers de sa paume droite. La douleur ne fut pas pire quune piqre dabeille. Une goutte de sang solitaire suinta de la plaie et tomba sur sa robe de soie. Elena continua fixer les yeux sur la longue table, en silence. Aucun des membres du conseil ne lui prtait la moindre attention. Ils taient trop occups plaider leur cause, dfier les autres reprsentants et taper du poing sur le ferrol rugueux de la table. Alors, Elena puisa dans son cur, la source de magie sauvage contenue en elle. Prudemment, elle droula de minces filaments de pouvoir, des volutes flamboyantes qui chantrent dans ses veines et atteignirent sa paume entaille. Une faible lueur enveloppa sa main. Elena serra le poing et la lueur sintensifia, devenant pareille une lanterne carlate. La jeune femme leva le bras trs haut. Matre Edyll fut le premier remarquer sa dmonstration. Peut-tre avait-il aperu un reflet sur son gobelet dargent. Comme il pivotait, son vin rouge se renversa semblable du sang. Il lcha le gobelet, qui tomba avec fracas sur la table. Alerts par le bruit, les voisins du merai jetrent un coup dil la flaque de vin qui grandissait. Lun aprs lautre, ils tournrent la tte vers le trne dElena. Une vague de silence choqu se propagea le long de la table. Elena soutint leur regard sans ciller. Tant de gens taient morts pour la conduire jusquici : ses parents, son oncle Boln, Flint, Moris Aujourdhui, elle parlerait avec leurs voix. Elle ne laisserait pas ses allis gaspiller leur sacrifice en disputes interminables. Pour quAlasa ait un avenir, il fallait dfier la suprmatie gulgothane et sans tarder. Or, il nexistait quune seule manire de procder. Quelquun devait tracer une ligne dans le sable. Jen ai assez entendu, dit doucement Elena dans le silence qui venait de sinstaller. (Depuis son poing brillant, des tranes de feu remontaient le long de son bras tels des fils dor rougetre vivants.) Je vous remercie pour les conseils - 17 -

que vous mavez aimablement dispenss ces derniers jours. Cette nuit, je rflchirai tout ce que vous mavez dit et, demain matin, je vous annoncerai ma dcision. lautre bout de la table, le reprsentant de la ville ctire de Penryn se leva. Symon Feraoud, un individu ventripotent dont la moustache noire descendait bien plus bas que son menton, lana dune voix forte : Jeune fille, sans vouloir vous insulter, ce nest pas vous de trancher. Plusieurs reprsentants opinrent du chef. Elena le laissa parler ; elle resta debout et silencieuse tandis que le feu sorcier se divisait en filaments de plus en plus fins pour se rpandre en travers de sa poitrine et descendre jusqu la ceinture de sa robe. La marche suivre doit tre approuve par tous, poursuivit Symon Feraoud, encourag par lapprobation tacite de ses voisins. Nous venons juste de commencer dbattre des questions qui se posent nous. Ce nest pas en une nuit que lon pourra dterminer le meilleur moyen denrayer la menace gulgothane. Une nuit ? (Elena baissa lgrement le bras et descendit lunique marche qui la sparait de la table.) Trente dentre elles se sont coules depuis la clbration de notre victoire ici mme. Et tous vos dbats nont servi rien dautre qu nous diviser, colporter la dissension et le dsaccord en un temps o nous devrions tre plus unis que jamais. Symon ouvrit la bouche pour protester, mais Elena le regarda durement, et il se ravisa. Ce soir, la lune sera de nouveau pleine. Le Journal Sanglant se rouvrira. Je le consulterai en tenant compte de vos avis respectifs. Et demain matin, japporterai un plan final cette table. Matre Edyll se racla la gorge. Pour que nous en discutions ? Elena secoua la tte. Pour que vous lapprouviez tous. Une fois de plus, le silence sabattit sur lassemble. Cette fois, ce ntait pas une stupeur incrdule, mais une tempte - 18 -

qui couvait et Elena refusait de la laisser clater. Avant que quiconque puisse grommeler, elle leva son poing brillant au-dessus de la table. Je ne tolrerai plus aucune discussion. Aux premires lueurs de laube, je ferai mon choix. Elle rouvrit la main et la posa sur la table. Des flammes dansrent entre ses doigts. De la fume senroula autour de son poignet. En appui sur son bras, elle tudia les visages qui lentouraient. Demain, nous forgerons notre avenir. Un avenir o nous chasserons le Cur Noir de ces contres. Elena retira sa main de la table. Son empreinte brle se dtachait sur le ferrol, fumante et rougeoyante comme sa propre paume. Elle recula dun pas. Quiconque y voit une objection est pri de quitter Valloa avant le lever du soleil. Car sil reste sur lle et refuse de se conformer mes instructions, il ne verra pas le prochain crpuscule. Tous les reprsentants staient renfrogns, lexception du haut matre de quille drerendi qui arborait un rictus satisfait et de la reine Tratal qui conservait toujours la mme expression glacialement stoque. Il est temps que nous cessions de tirer dans une centaine de directions et que nous unissions nos efforts, dclara Elena. Demain, Alasa renatra sur cette le. Elle naura quun cur et quun esprit. Aussi, je vous demande de rflchir cette nuit et de choisir en votre me et conscience. Vous pouvez vous joindre nous ou partir. Cest la seule chose dont il reste dbattre. Elle scruta les visages qui lentouraient, faisant en sorte que le sien soit aussi dur et inflexible que ses paroles. Enfin, elle sinclina lgrement. prsent, chacun de nous a de graves dcisions prendre. Je vous souhaite une bonne nuit. Puisse-t-elle vous porter conseil ! Elle se dtourna de la table sur laquelle son empreinte fumait toujours, rappelant tous les observateurs qui elle tait et quel pouvoir elle dtenait. Priant pour que cette - 19 -

dmonstration suffise, elle contourna le Trne dpines. Sa jupe bruissait doucement sur les dalles recouvertes de joncs. Dans le silence pesant, le temps parut ralentir. Le regard des reprsentants lui brlait le dos ainsi quun brasier. Lentement, elle se dirigea vers Erril en se forant matriser ses membres. Lhomme des plaines se tenait toujours raide et impassible ct du trne. Seuls ses yeux gris suivaient Elena et malgr la duret de son visage, ils brillaient de fiert. Ignorant sa raction, la jeune femme le dpassa et poursuivit son chemin vers la porte situe sur le ct de lestrade. Erril la prit de vitesse et ouvrit le lourd battant pour elle. Lorsquils eurent franchi le seuil, il referma derrire eux. Bien jou, Elena, la flicita-t-il. Il tait temps que quelquun les secoue. Jignore combien de temps jaurais encore pu supporter leurs Libre de lattention gnrale, Elena sentit ses jambes mollir brusquement. Elle trbucha. Erril lui saisit le coude pour la retenir. a va ? Sinquita-t-il. Elena sappuya lourdement contre son homme-lige. Tiens-moi, Erril, dit-elle, la voix aussi tremblante que ses jambes. Empche-moi de tomber. Erril la plaqua contre lui et resserra son treinte. Toujours, chuchota-t-il. Elena lui toucha la main de ses doigts nus. Mme si son apparence tait celle dune jeune femme, dans son corps ensorcel se cachait une adolescente effraye, une simple fille de fermiers qui se sentait souvent dpasse par ce qui lui arrivait. Douce Mre, quai-je fait ? gmit-elle. Erril la repoussa doucement et la tint bout de bras. Puis il se pencha vers elle pour capter son regard de ses yeux gris. Tu leur as montr tous ce quils attendaient de voir. Elena regarda le bout de ses chaussures. Et ils attendaient de voir quoi ? Une sorcire ivre de son propre pouvoir ? Dun doigt sous son menton, Erril lui fit relever la tte. - 20 -

Non, tu leur as montr le vritable visage de lavenir dAlasa. Elena soutint le regard du guerrier un instant, puis soupira. Je prie pour que tu aies raison. Mais combien dentre eux seront encore cette table demain au lever du jour ? Peu importe leur nombre. Limportant, ce sera la force et la rsolution de leur cur. Mais Erril la fit taire en secouant la tte. Tenant toujours son bras, il lentrana dans le couloir. Nous avons lch nos blessures trop longtemps aprs la guerre des les. Ton instinct est bon. Il est temps de sparer le bon grain de livraie. Ceux qui seront autour de la table au lever du soleil seront prts affronter le Cur Noir en personne. Elena sappuyait sur le bras de lhomme des plaines pour marcher. Dans ce secteur du chteau, les couloirs taient sombres et troits, les marches rares et espaces. Jespre que tu as raison, lcha-t-elle enfin. Fais-moi confiance. Ils continurent en silence. Les forces dElena lui revinrent rapidement tandis quelle mditait les paroles dErril. Lavenir dAlasa Que leur rservait-il ? La jeune femme se rembrunit. Nul ne pouvait le savoir. Mais quel que soit le chemin qui soffrait eux, ils devaient le prendre. Soudain, Elena sentit Erril tirer son bras en arrire. Elle fut force de sarrter tandis que lhomme des plaines se plaait devant elle. Que ? Balbutia-t-elle. Chut ! Lpe dErril tait dj dgaine et pointe sur les ombres qui lui faisaient face. Une silhouette mergea de lobscurit. Reculez, aboya Erril. Qui va l ? Ignorant larme brandie contre elle, la silhouette fit encore un pas en avant. La lumire des torches claira un homme fluet, qui mesurait une bonne tte de moins quErril. Il ne - 21 -

portait quun pantalon de toile coup aux genoux, et sa peau noire luisait ainsi que de lbne sculpte dans la lueur des flammes. Sur son front brillait une cicatrice blanche une rune en forme dil ouvert. Elena baissa lpe dErril et fit un pas en avant. Ctait lun des Zool, les minuscules guerriers originaires de la jungle qui bordait le Dsert de Sable. Lui et ses camarades staient battus bravement aux cts de la sorcire, bord de ltalon ple. Le petit homme inclina sa tte partiellement chauve. Sa longue tresse de cheveux noirs, orne de plumes et de coquillages, tombait sur son paule. Pourquoi tranes-tu dans ces couloirs ? lui demanda Erril sur un ton un peu brusque, sans remettre son pe au fourreau. Le Zool leva ses yeux vers Elena. Ils brillaient de douleur et dangoisse. La jeune femme fit encore un pas en avant. Elle fut surprise de sentir la main dErril se crisper sur son bras comme un avertissement. Sa suspicion npargnait donc personne ? Agace, elle se dgagea et sapprocha du Zool. Quest-ce qui ne va pas ? En guise de rponse, le Zool leva son bras et ouvrit la main. Dans sa paume il y avait une pice dargent terni, frappe leffigie dun lopard des neiges. Je ne comprends pas, dit Elena. Son frre Joach lui avait expliqu que ce petit homme tait un chaman de son peuple un sage parmi sa tribu. Elle savait aussi quil pouvait utiliser des talismans pour communiquer par-del de grandes distances. Il lavait dj fait avec Joach. Le Zool leva la pice plus haut comme si ctait une explication suffisante. Se mprenant sur ses intentions, Elena tendit la main pour prendre la pice, mais les doigts du petit homme se refermrent dessus pour lempcher de la toucher. Il laissa retomber son bras. Il appelle, dit-il en reculant dun pas. La mort se rapproche deux tous. - 22 -

Erril rejoignit Elena. Qui ? Qui appelle ? Le Zool jeta un coup dil Erril, puis reporta son attention sur Elena. Il luttait pour sexprimer dans la langue commune. Matre Tyrus, lhomme qui a sauv mon peuple des esclavagistes. Erril se tourna vers Elena. Il doit parler du seigneur Tyrus, capitaine des pirates de Port Rawl et hritier du trne de Chteau Mryl. Elena acquiesa. Tyrus avait dtourn delle sa tante Mycelle et trois de ses anciens compagnons : Kral, Mogweed et Fardale. Depuis deux lunes maintenant, elle navait aucune nouvelle deux ; elle savait juste quils taient partis reprendre Chteau Mryl et le Mur du Nord aux forces du Seigneur Noir. Que sais-tu deux ? Le chaman inclina la tte, cherchant ses mots. Jentends un murmure. De la douleur. De la peur. Un appel au secours. Elena leva les yeux vers Erril. Ils ont des ennuis. Le pli de la bouche dErril se durcit. Peut-tre, mais si tel est le cas, je ne vois pas ce que nous pouvons faire. Ils peuvent tre nimporte o en ce moment, perdus dans les immenses forts des Contres du Couchant. Mais il doit y avoir un moyen, marmonna Elena. (Elle fit de nouveau face au Zool.) Tu sais autre chose ? Le chaman secoua la tte. Je nentends quun seul autre mot. Je ne comprends pas ce que cest. Une maldiction, je crois. Quel est ce mot ? Leffort assombrit le visage du petit homme. Gr-graff-in. Elena frona les sourcils et se rembrunit. a ne voulait rien dire. Puis Erril sursauta ct delle. Griffon ! sexclama-t-il. (Il fit un pas vers le Zool.) Tu as - 23 -

dit : griffon ? Le visage du chaman sclaira. Il hocha vigoureusement la tte. Oui, graff-in ! Oui, oui ! Il carquillait les yeux, esprant de toute vidence quil sagissait dun lment significatif. Je ne comprends toujours pas, protesta Elena. Erril stait tu. Immobile, le regard tourn vers lintrieur, il considrait quelque vnement du pass. Ce fut dune voix douce quil lcha dans un souffle : Un portail du Weir. Ces simples mots firent hoqueter Elena et lui glacrent le cur. Un portail du Weir. Elle se souvint de la statue massive dun oiseau noir monstrueux : la mythique wyverne. Ce ntait pas seulement une hideuse sculpture, mais un ignoble construct de pouvoir taill dans de lbne, une porte donnant sur un puits de magie noire appel le Weir . Elena se remmora son bref contact mental avec le mal tapi lintrieur. Sa peau la dmangea. Ce mal avait failli lui enlever Erril. Lhomme des plaines continuait parler : Quand jai libr le Grimoire, le mage noir Greshym ma parl des autres portails. Il a dit quil en existait quatre. La wyverne que nous avions dj rencontre, et trois autres : une manticore, un basilic et (Il regarda fixement Elena.) Un griffon. Mais un portail du Weir dans les Contres du Couchant ? strangla Elena. Pourquoi ? Que fait-il l-bas ? Je lignore. Greshym a fait allusion un plan du Gulgotha, rvla Erril. Il tait question de placer les portails du Weir des points cls, dans tout Alasa. Notamment Nidiver, ajouta Elena, se souvenant que telle tait la destination de la wyverne avant quils larrtent. Que peut bien mijoter le Seigneur Noir ? Mme Greshym nen savait rien, rpondit Erril. (Du menton, il dsigna le Zool.) Mais visiblement, quel que soit son plan, il fait courir un danger nos camarades. Elena observa le chaman. - 24 -

Peux-tu contacter le seigneur Tyrus ? En dcouvrir davantage ? Le petit homme leva de nouveau sa pice. Jai dj essay. Beaucoup de fois. La pice est devenue froide. Vide. Cest un mauvais prsage. Elena se redressa. Alors, quest-ce quon fait ? On ne peut pas se contenter dignorer ce message. Erril se dcida enfin rengainer son pe. Ils ont choisi dlibrment de saventurer dans les contres sauvages de lOuest. Nous navons pas de forces consacrer une recherche futile. Mais Tu as tes propres batailles livrer, Elena. Et seulement une nuit pour tentretenir avec le Journal Sanglant et dcider du plan que tu soumettras au conseil de guerre demain. Tu as grav ton engagement dans le ferrol de la table. Tu dois tenir ta parole. Mais comment le pourrais-je ? Si tante My est en danger Mycelle est une guerrire doue et elle a retrouv ses pouvoirs de mtamorphe, coupa svrement Erril. Comme les autres, elle ne devra compter que sur sa propre force et ses propres comptences pour affronter le danger qui la menace. Elena ne parvint pas dissimuler sa consternation. Erril la prit par les paules. Je vais chercher dans la bibliothque de la Fraternit, voir ce que je peux trouver sur les portails du Weir. Mais, toi, tu dois rester concentre. Tu as une longue nuit devant toi. Je te suggre de te reposer, de dormir un peu. Laisse ces soucis de ct jusqu demain. Mais comment ? chuchota Elena en se dgageant. Comment faire taire mon cur ? En te disant que ton inquitude naidera ni Mycelle ni les autres. Si tu assumes leur fardeau en plus du tien, tout le monde en souffrira. Elena acquiesa, et ses paules saffaissrent. Erril avait raison. Elle stait engage unifier les diffrentes factions, - 25 -

leur montrer le chemin prendre. Elle avait demand aux reprsentants assis autour de la longue table doublier toutes les distractions pour regarder dans leur cur. Puis-je faire moins que ce que jexige deux ? Durcissant son expression, Elena leva la tte vers Erril. Je vais suivre tes conseils. Satisfait, le guerrier hocha la tte. Dans ce cas, je te ramne tes appartements. Je viendrai te rveiller juste avant le lever de la lune. Elena acquiesa et se remit en marche. Soudain, elle se sentait trs fatigue. Au passage, elle toucha lpaule du chaman. Celui-ci arborait toujours une expression anxieuse, presque nauseuse. Quoi quil ait senti travers son contact avec le seigneur Tyrus, cela lavait profondment secou. Nous apprendrons ce que nous pourrons, lui promit Elena. Naie crainte. Sil est possible de faire quelque chose, nous le ferons. Le chaman inclina la tte, tout en pressant le dos de son poing sur la cicatrice de son front. Elena continua longer le couloir en pensant ses amis perdus. En silence, elle pria pour leur scurit. Mais dans sa poitrine, langoisse se rpandait ainsi quune brume glaciale. Et au cur de ce brouillard dinquitude flamboyait une autre motion : une urgence grandissante. Quelque chose cloche l-dehors. Elle le savait aussi srement quelle savait que la lune serait pleine ce soir-l. Et pour tre honnte avec elle-mme, cette angoisse ntait pas nouvelle. Depuis deux jours, tout lui semblait aller de travers. La lumire du soleil manquait dclat, les voix taient trop stridentes, la nourriture navait pas de got, mme sa peau la dmangeait constamment. Depuis le matin, il lui semblait que les murs du chteau se refermaient sur elle. En vrit, cette impression de suffoquer tait la principale raison qui lavait pousse se dresser devant le conseil pour mettre un terme ses discussions oiseuses. Erril lavait peuttre trouve courageuse, mais elle navait agi que mue par - 26 -

lexaspration et linquitude. Parce quelle sentait que le temps pressait pour elle pour eux tous. Elle navait pas pu rester passive plus longtemps. Elena jeta un coup dil par-dessus son paule, cherchant la minuscule silhouette du sage Zool. Mais lhomme avait disparu, aval par les ombres du couloir. Si seulement ses peurs avaient pu se volatiliser aussi facilement Depuis le sommet de la tour est de la forteresse, Tolchuk observait les travaux de dblaiement sur les quais et dans le ddale de btisses demi submerges, en contrebas. Accroupi parmi les blocs de granit et de pierre volcanique qui staient dtachs du parapet, il tait seul avec ses penses. Depuis que les vaisseaux de guerre elphiques avaient dtruit la tour, nul nosait saventurer parmi ses ruines instables lexception de logre. Ctait son refuge. Des voix montrent jusqu lui depuis les quais. Des hommes sinterpellaient : certains en aboyant des ordres, dautres sur le ton chantant de la camaraderie. Au bord de leau, des cordes et des filets tentaient de dgager des mts et des bouts de coque les monceaux de dbris qui staient accumuls dans les rues de la partie inonde de Valloa. Ctait une corve quotidienne. Chaque matin, la mare rapportait et chouait sur le rivage les reliefs du massacre de la lune prcdente. Ctait comme si les Profondeurs cherchaient expulser la douleur et le sang de leurs entrailles liquides. Les navires en miettes ntaient pas les seuls flotter et osciller dans les eaux stagnantes ; il y avait aussi des cadavres boursoufls de marins, des carcasses de dragons et des corps de monstres tentacules. Au lever du jour, la puanteur attirait des centaines doiseaux de mer au festin. Tels des maraudeurs nocturnes, les hommes et les femmes qui saffairaient en contrebas portaient un chiffon nou sur le bas du visage. Mais lodeur de dcomposition ne drangeait pas Tolchuk. Elle lui paraissait approprie. Avant mme le dbut de la guerre, le nez de logre avait t imprgn par le parfum de la mort. - 27 -

Tournant le dos la mer, Tolchuk sortit la sanguine carlate de la sacoche quil portait sur sa cuisse. L, dans les ombres projetes par la moiti ouest du chteau, la pierre brillait de sa propre lumire intrieure. Jadis, elle avait flamboy ainsi quun soleil de rubis ; dsormais, elle nmettait plus quune lueur faiblarde, presque maladive. Tolchuk la tendit vers les points cardinaux : le nord, lest, le sud et louest. Rien. Il ne sentit aucune traction familire sur son cur. Le cristal qui lavait guid jusquici ne ragissait plus. Il brandit la sanguine vers le soleil couchant. travers ses facettes, il scruta lombre tapie en son cur : le Flau, une maldiction que la Terre elle-mme avait jete son peuple pour une atrocit commise par lun de ses anctres, surnomm le Parjure . Les anciens de la tribu de Tolchuk lui avaient donn pour mission de rparer le crime du Parjure. Dans cette intention, ils lui avaient confi la sanguine, le rceptacle de lesprit des dfunts de son peuple. La pierre tait cense guider Tolchuk. Mais prsent, le Flau avait presque achev son uvre funeste. Il avait grandi en se nourrissant des esprits enferms avec lui. Quand Tolchuk avait commenc sa qute, le ver minuscule tait difficile distinguer dans les profondeurs du cristal. prsent, on le voyait parfaitement. Il changeait, lui aussi. Telle une chenille se muant en papillon, il tait devenu une crature dombre recroqueville et tapie dans un cocon de rubis. Mais en quoi se transformait-il ? Tolchuk baissa la pierre. En vrit, quelle importance ? Les esprits de ses anctres avaient dj t dvors. Il se pencha au-dessus de la sanguine. Pourquoi le Cur de son peuple lavait-il conduit jusqu cette sorcire ? Devait-il y voir un indice ? En aidant Elena, saiderait-il lui-mme ? Il navait aucun moyen de le savoir. Mais quelle autre route se prsentait lui ? Tolchuk rouvrit sa sacoche en reportant son attention sur les charognards. Il regarda les oiseaux qui tournoyaient dans le ciel, criaillant et piquant vers le festin tal sur la grve. Plus loin, il vit des requins se disputer un corps pris dans un - 28 -

filet. Il se dtourna. La vie se nourrit toujours de la mort, songea-t-il, morose. En luttant pour remettre le cristal dans sa sacoche, il grommela et se dbattit avec les lanires. Comme irrite par toute cette agitation, la sanguine sembrasa. Tolchuk poussa un hoquet de stupeur. La pierre schappa de sa main griffue, roula sur le sol et simmobilisa prs dun pilier renvers. Pourtant, elle continua flamboyer ainsi quune toile. Tolchuk plissa ses yeux larmoyant de douleur et de soulagement mls. Le Cur de son peuple tait revenu la vie. Il se releva, en appui sur un de ses poings ferms, sa main libre en visire pour se protger contre lclat du cristal. Une ombre apparut au cur mme de lintense lumire carlate. Elle se mit enfler, grandissant chaque battement de cur qui rsonnait aux oreilles de Tolchuk comme un coup de tonnerre. Un tourbillon de noirceur sleva de la radiance. La peur cloua les pieds de Tolchuk au sol. Le Flau. Il tait venu semparer de lui. Pourtant, logre ne senfuit pas. Bien au contraire, il redressa le dos. Si la mort venait le chercher, il tait prt laccueillir. Le vortex de tnbres avait presque entirement dvor la lumire carlate. Lombre se fit plus dense et, autour delle, la radiance se rduisit une simple aura le halo toujours aveuglant dune clipse de soleil. Le nuage bouillonnant se condensa et prit forme. Malgr lclat flamboyant de la pierre, Tolchuk carquilla les yeux. Limage dun ogre sculpt dans les tnbres se tenait devant lui. Le dos courb, il sappuyait sur un bras pais comme un tronc darbre. Une crte de fourrure se hrissait le long de son dos nu. Ses grands yeux noirs fixaient Tolchuk. Lapparition aurait pu tre une image ngative de lui-mme et dune certaine faon, elle ltait. Tolchuk fit un pas en avant, la vision brouille par ses larmes. Pre ? La silhouette dombre ne bougea pas, mais une grimace amuse parut plisser son visage. Son regard dtailla Tolchuk - 29 -

qui se tenait debout face elle. Celui qui marche comme un homme. Tolchuk baissa les yeux pour examiner sa posture, puis se pencha afin de prendre appui sur son poing ferm. Non, larrta lapparition dune voix qui rsonna la fois comme un murmure son oreille et comme un appel lointain. (Elle sexprimait dans la langue native des ogres.) Ne fais pas a. La Triade ta bien nomm. Mais, pre ? La silhouette secoua sa tte dombre. Je nai pas beaucoup de temps pour te parler. Mais Le Cur. Il sest remis briller ! Juste pour un petit moment. (Logre de tnbres leva les yeux vers son fils.) Je suis le dernier des esprits dans la pierre. Seuls nos liens de sang mont protg si longtemps contre le Flau. Mais au coucher du soleil, moi aussi, je disparatrai. Non ! Un grondement colreux se fit entendre. Les pierres tombent depuis les hauteurs et leau coule toujours vers le bas. Mme un ogre ne peut lutter contre ces choses. Or, tu es un ogre, fils. Accepte mon sort comme je laccepte moi-mme. Mais Arriv la fin, il ne me reste quun conseil te donner. Tandis que le Flau se rapproche, je perois le chemin que tu dois suivre. Sache seulement que dsormais, tu marcheras sans les esprits. Mais pourquoi ? Si le Flau a dj vid le cristal, quoi bon continuer ? Tout nest pas perdu, mon fils. Il reste un moyen de dtruire le Flau et de faire revivre le cur de notre peuple. Je ne comprends pas. Les contours de la silhouette commencrent se brouiller tandis que la lueur carlate sestompait. Mme la voix de lapparition faiblit : Rapporte la pierre l o elle fut extraite jadis. O a ? - 30 -

La rponse ne fut gure quun souffle loreille de Tolchuk. Il tituba en arrire. Non, hoqueta-t-il. Mais il savait quil avait bien entendu. Limage tnbreuse continua se dissoudre. Fais-le en souvenir de moi. Tolchuk serra les poings. Ce que son pre lui demandait tait impossible. Pourtant, il hocha la tte. Jessaierai, pre. La brillance absorba les ombres. Un dernier murmure parvint Tolchuk : Je vois ta mre en toi. Je pars heureux de savoir que nous vivons tous les deux en toi, mon fils. Puis la lumire se rsorba son tour, et il ne resta sur le granit froid quune pierre terne et inerte. Tolchuk ne pouvait pas bouger. Il ne restait pas mme un scintillement au cur de la sanguine. Au bout dun moment, il se dirigea vers elle, la prit dans ses mains griffues et tomba genoux en serrant le Cur de son peuple contre lui. Il resta ainsi prostr jusqu ce que le soleil sabme derrire lhorizon, louest. Il ne bougeait pas, mais parfois, une larme coulait le long de sa joue. Enfin, tandis que lobscurit engloutissait la tour, il porta la pierre ses lvres et embrassa ses facettes. Adieu, pre. Joach enfilait les couloirs dserts dun pas vif, priant pour russir schapper. Il haletait et ses vtements taient couverts de poussire. Le souffle court, il sarrta et tendit loreille. Mais aucun bruit de poursuite ne lui parvint. Satisfait, il se remit en marche plus calmement et tira un mouchoir de sa poche pour sessuyer le front. Cette fois, cest pass prs ! Il atteignit un petit escalier en colimaon qui descendait sur sa gauche. Il sy engagea. La cage tait si troite que ses paules touchaient les murs des deux cts. De toute vidence, il sagissait dun passage destin uniquement aux serviteurs. - 31 -

Joach dvalait les marches deux par deux. Il lui suffisait datteindre ltage principal de ldifice ; partir de l, il connaissait le chemin des cuisines par cur. la pense dune miche de pain et dun bol de bouillie dorge, son estomac poussa un gargouillis de protestation. Sa fuite lui avait cot son dner, mais ctait un bien faible prix payer. Arriv sur le palier den dessous, Joach mergea de ltroite cage descalier et fut instantanment assailli par le tintamarre des cuisines : fracas mtallique des casseroles et des marmites, grsillement de la graisse en train de cuire, rugissements du chef qui devait hurler pour couvrir le brouhaha. La large double porte souvrait sur sa gauche ; lclat des feux qui brlaient dans la range de chemines dansait sur les murs ainsi que la lumire du couchant. Une bonne odeur de lapin rti schappait de ce paradis, mle aux armes de seigle et doignons du pain tout juste sorti du four. Ces parfums dlectables attiraient Joach ; ils le tenaient sous leur emprise aussi srement que le mage noir jadis. Oubliant quil lavait chapp belle, les jambes du jeune homme se dirigrent de leur propre chef vers le bruit et les odeurs. Comme il entrait dans les cuisines, Joach bouscula une marmitonne aux cheveux attachs en une longue tresse fauve sous un mouchoir tach. La fille lui dcocha un coup de pied ; de toute vidence, elle lavait pris pour un de ses collgues essayant de palper dautres fruits que ceux qui poussaient dans les jardins de ldifice. H ! Bas les pattes, gros lourdaud ! Tu mas prise pour une servante de taverne, ou quoi ? Joach reut un coup de coude dans le ventre avant de russir lui attraper le bras et attirer son attention. Du calme ! La fille pivota et le vit enfin. Elle avait le teint fonc, une peau couleur de bronze assortie ses cheveux dors. Son regard remonta depuis les bottes noires de Joach, le long de son pantalon gris bien coup et de sa chemise de soie meraude jusqu la cape de soire grise jete sur son paule droite. En dcouvrant son visage, elle frmit et tomba - 32 -

genoux. Seigneur Joach ! Son exclamation panique attira lattention de nombreux autres domestiques. La clameur des cuisines mourut autour de Joach. Le visage du jeune homme devint presque aussi rouge que ses cheveux. Saisissant le poignet de la fille, il la fora se relever, mais les muscles de ses jambes semblaient stre changs en gele de groseille. Elle tait plus molle quune poupe de chiffon. Il dut la tenir pour quelle ne retombe pas. Je ne suis pas un seigneur. Il ny a pas si longtemps, je travaillais dans ces cuisines, moi aussi. Cest bien vrai, approuva une voix bourrue. Un gros homme se fraya un chemin parmi les employs bahis. Il portait un tablier couvert de taches, distendu par son estomac protubrant. Ses joues taient encore rouges de la chaleur des flammes. Ctait le chef cuisinier. Joach le connaissait pour lavoir crois chaque jour du temps o il tait sous lemprise du mage Greshym. Dun air menaant, lhomme agita sa louche en bois sous le nez dun plongeur. Et si vous ne vous remettez pas tous au boulot, je vous botte le cul quelque chose de mignon ! La foule se dispersa, lexception de la marmitonne qui avait juste recul dun pas et dvisageait Joach, les yeux carquills. Le chef cuisinier frappa avec sa louche dans son autre main pareille un battoir. Je suppose que cette fois, tu nes pas descendu chercher le souper quelquun dautre. Joach reporta son attention sur le gros homme. Je narrive pas croire que vous soyez toujours ici. Comment avez-vous survcu au sige ? Mme les monstres et les mages noirs ont besoin de manger. Le chef cuisinier tripota le bandeau de cuir qui recouvrait son il gauche, et que Joach voyait pour la premire fois. Dessous, une cicatrice violace courait depuis le front du gros homme. - 33 -

Bien sr, il vaut mieux viter de faire cramer leur bidoche, si tu vois ce que je veux dire. (Une lueur horrifie passa dans lil encore valide du chef, mais fut bientt remplace par sa bonhomie habituelle.) Maintenant, que puis-je faire pour le jeune seigneur ? Je ne suis pas un seigneur, rpta Joach en fronant les sourcils. Ce nest pas ce que jai entendu dire, railla le chef. Il parat que tu es un prince de la maison royale de ces gens qui sont arrivs en bateaux volants. Joach soupira. Oui, cest ce quils prtendent, marmonna-t-il. (Les elphes semblaient croire que lui et sa sur Elena taient les derniers descendants de leur vieux roi.) Tout ce que je sais, cest que je suis n dans un verger, au sein dune famille de fermiers, et que je ne prtends pas tre autre chose. Un cueilleur de fruits ! sesclaffa le chef, brayant comme une mule amuse. (Il lui donna une tape sur lpaule, et Joach faillit staler de tout son long.) a, je veux bien le croire ! Grand et maigre comme tu es, tu pourrais facilement passer pour un pouvantail ! Il le poussa vers une table de travail en chne et, dun coup de pied, lui tira un tabouret. Vu la faon dont tu reniflais en arrivant, je dirais que tu cherches quelque chose becqueter, pas vrai ? De fait, je je nai pas mang, avoua Joach. Le gros homme le fit asseoir. Comment a se fait ? Jai rempli cette foutue salle des banquets jusquau plafond. Ce nest pas possible que les beaux messieurs et les belles dames aient dj tout bfr. Joach se dandina sur son sige. Jai prfr ne pas dner avec eux ce soir. Oh, ce nest pas moi qui te le reprocherai ! Ils narrtent pas de jacasser ; a doit tre saoulant la fin. Le chef cuisinier fit signe ses aides. Il lui suffit de pointer sa louche et de froncer les sourcils pour que trs vite, la table se trouve recouverte de miches de pain, dpaisses tranches de fromage et de saladiers de fruits. Un jeune garon portant - 34 -

une cuelle aussi grosse que sa tte la dposa devant Joach. Elle contenait une portion gnreuse de ragot de lapin accompagn de pommes de terre et de carottes. Le chef cuisinier jeta une cuiller Joach. Mangez, seigneur Joach, dit-il sur un ton crmonieux. Ce nest pas un plat trs raffin, mais vous ne trouverez rien de meilleur mme dans cette salle des banquets, assura-t-il. Puis il retourna ses foyers. La marmitonne que Joach avait bouscule un peu plus tt se prcipita vers la table avec une cruche de bire. Elle voulut lui remplir une chope, mais dans sa nervosit, elle en versa plus ct que dedans. Dsole, dsole, dsole, entonna-t-elle comme une litanie. Joach lui saisit le poignet pour stabiliser sa main. Bientt, sa chope fut pleine. Merci, dit-il. Malgr lui, il se surprit dtailler la jeune fille. Ses yeux, quil avait dabord crus marron ou peut-tre noirs, avaient en fait la couleur du ciel au crpuscule, un bleu indigo. Il aurait pu sy noyer, songea-t-il en remontant la surface pour reprendre son souffle. Sa chope tait pleine depuis belle lurette ; pourtant, il tenait toujours le poignet de la jeune fille. M merci, rpta-t-il. La marmitonne soutint son regard sans ciller. Puis, lentement, elle se dgagea. Ses yeux sattardrent un moment sur la main droite de Joach. Celui-ci portait un gant en peau dagneau ralis sur mesure pour dissimuler sa cicatrice encore frache. Deux de ses doigts et la moiti de sa paume avaient disparu, dvors par la magie dun malegarde pendant la prise du chteau. Gure branle par sa mutilation, la jeune fille leva de nouveau les yeux vers lui. Elle fit une petite courbette et sloigna. Joach resta le bras tendu vers elle. Comment tappelles-tu ? demanda-t-il trs vite avant quelle puisse senfuir. La jeune fille sinclina de nouveau, un peu plus bas cette fois. Elle avait baiss les yeux, ce que Joach regretta. - 35 -

Marta, seigneur. Mais Avant quil puisse nier ou ajouter quoi que ce soit, la marmitonne dtala rapidement dans lenvol de sa jupe de toile grossire. Joach poussa un soupir et reporta son attention sur son dner. Curieusement, son apptit dvorant stait vanoui. Cela ne lempcha pas de prendre sa cuiller et de goter le ragot. Le chef cuisinier navait pas menti. La sauce tait riche en pices, et la viande si tendre quelle fondait dans la bouche. Joach navait rien mang de tel depuis son dpart de la ferme familiale. Ce plat lui rappelait la maison, le soin que sa mre mettait prparer leurs repas lhiver. Il en retrouva son apptit. Mais pour autant quil se rgalt, il ne parvint pas chasser de son esprit les yeux crpusculaires de la marmitonne. Perdu dans sa rverie, il ne se rendit pas compte que quelquun venait dentrer dans les cuisines jusqu ce quune voix tonne derrire lui : Ah, te voil ! Joach neut mme pas besoin de se retourner pour savoir qui ctait. Matre Richald, le frre de Mric. Il grogna en luimme. En fin de compte, sa fuite avait chou. Il nest pas convenable quun prince du Sang rompe le pain avec les gueux, lcha le seigneur elphe sur un ton clairement dgot, en se dirigeant vers la table. Joach pivota tandis que ses joues sempourpraient la fois de honte et de colre. Richald se tenait trs raide, le regard survolant lagitation ambiante sans la voir sans doute jugeait-il indigne de lui de contempler le labeur des cuisines. Il avait le maintien de tous les elphes : une expression froide, hautaine et ddaigneuse. Ses traits ples taient semblables ceux de Mric, mais plus aigus, comme si son visage avait t sculpt laide dun couteau mieux aiguis. Une mche cuivre striait sa chevelure argente au-dessus de loreille gauche. Repoussant son tabouret, Joach fit face lelphe qui le dominait dune bonne tte. - 36 -

Je refuse de vous laisser insulter ces gens qui travaillent dur par votre grossiret, matre Richald. Les yeux bleu glacier de lelphe se baissrent lentement vers lui. Ma grossiret ? Ma sur sest donne beaucoup de mal pour amener ses six cousines au banquet afin de te les prsenter. Tu aurais pu avoir la courtoisie de ne pas disparatre purement et simplement aprs les avoir salues avec dsinvolture. Je nai jamais demand tre assailli par une horde de vierges elphes, se dfendit Joach. Richald haussa les sourcils dun ou deux millimtres une expression suprmement choque pour quelquun daussi impassible que lui. Surveille ta langue. Prince ou non, je ne laisserai pas un demi-sang dshonorer ma famille. Joach rprima une grimace satisfaite. Il avait enfin russi briser cette coquille de stocisme mettre jour le ddain profond quil inspirait Richald, et probablement tous les autres elphes. Demi-sang. Moiti humain, moiti elphe. Pendant la lune qui venait de scouler, Joach avait t flatt par lattention que lui portait le peuple de Mric. Tous les hommes, toutes les femmes aux cheveux dargent ayant une fille ou une nice marier staient disput son attention. Il avait t prsent quantit dpouses putatives, dont certaines navaient pas encore vers leur premier sang et dautres taient plus ges que sa propre mre. Mais au bout dun moment, il avait commenc sentir quelque chose derrire tout cet empressement, une sorte de dgot sous-jacent qui ne transparaissait qu travers les craquelures, les chuchotements et les regards la drobe. Mme si le sang de leur ancien roi coulait dans ses veines, aux yeux des elphes, il tait souill. Un simple calice, un talon tout juste bon engrosser une de leurs pouliches pur-sang pour ramener la ligne lcurie. Lorsquil aurait rempli son office, sans doute serait-il rejet comme une pice ayant perdu toute valeur montaire. Ce soir-l, ctait ce rituel hypocrite quil avait tent de - 37 -

se soustraire. Il en avait assez de cette danse des apparences. Il voulait y mettre un terme tout de suite. Joach soutint le regard glacial de Richald. Quelle offense je dois constituer pour quelquun de votre stature, le fils de la reine des elphes, chuchota-t-il lhomme qui le surplombait dune tte. Comme vous devez bouillir de colre en voyant les femelles les plus prises de votre race vous ignorer pour se pmer devant un demi-sang comme moi. prsent, Richald tremblait de rage. Il ne pouvait pas parler ; ses lvres staient changes en une ligne quasiment invisible. Joach le dpassa en le frlant. Dites vos tantes et au reste de votre peuple que ce demi-sang ne paradera plus pour leur bon plaisir. Richald ne fit pas un geste pour larrter tandis quil se dirigeait vers la sortie. Du coin de lil, Joach aperut deux marmitonnes pelotonnes devant un placard. Une paire dyeux le suivit travers la pice. Marta. Elle avait enlev le mouchoir quelle portait sur la tte et dfait sa tresse fauve, librant sa chevelure dor et de bronze. Troubl, Joach trbucha sur le seuil des cuisines. Sa maladresse fit passer lombre dun sourire sur les lvres de la jeune fille. Il rajusta sa cape sur son paule et lui sourit son tour. Marta inclina timidement la tte et battit en retraite dans lombre du placard. Joach la regarda disparatre, puis quitta la tideur des cuisines. Il en avait fini avec la froideur des elphes mme sil avait fallu le feu de toute une range dtres pour en venir bout. Par-dessus son paule, il jeta un coup dil par la porte reste ouverte. En vrit, le feu ntait pas le seul responsable de sa victoire. Il devait galement remercier une marmitonne appele Marta. Aprs une lune de courbettes et de flatteries hontes, la simple vrit contenue dans les yeux de la jeune fille lui avait fait honte. Lamour ne devait pas tre ngoci, soumis un contrat. Il devait commencer par un regard qui vous touchait en plein cur et se dvelopper partir de l. - 38 -

Joach sloigna des cuisines en se promettant dy revenir trs bientt. Pour la nourriture dlicieuse, mais aussi pour voir ce qui pourrait pousser dans la lumire des tres. Le soleil venait juste de se coucher. Mric tait assis prs de la proue de ltalon ple, le dos contre le bastingage et les jambes tendues devant lui. Tripotant le luth pos sur ses cuisses, il en tira quelques notes distraites, qui se propagrent la surface des eaux dans lesquelles le navire tait ancr. Il les suivit des yeux travers la mer et le ciel. La lune ntait pas encore leve ; au-dessus de la tte de Mric, les toiles brillaient tels des joyaux. Dans le lointain, autour de lle de Valloa, elles taient masques par les vaisseaux ariens fusels suspendus laplomb du chteau ainsi que des nuages dors. Ou plutt, des Nuages Orageux car tel tait le nom des navires de guerre elphiques. Malgr la distance, Mric voyait leur quille magique scintiller doucement dans la nuit, irradiant le feu lmental qui les maintenait en lair. cette vue, lelphe se renfrogna. Il savait que sa mre, la reine Tratal, tait quelque part l-haut et quelle se demandait sans doute pourquoi son fils passait plus de temps bord de ltalon ple que sur son propre navire amiral, le TraqueSoleil. Aprs avoir sjourn une lune parmi eux, elle ne comprenait toujours pas laffection que Mric vouait des gens dun autre sang. Elle avait cout patiemment le rcit de ses aventures en Alasa, mais aucun moment son expression glaciale ne stait rchauffe. Les elphes, cratures du vent et des nuages, nprouvaient que peu dintrt pour ce qui se passait sous la quille de leurs vaisseaux. Malgr les aventures quils avaient partages, Tratal ne sexpliquait toujours pas les sentiments que son fils vouait ces tres clous au sol. Mric passa une main sur son crne. Cette terre jadis brle tait redevenue un champ fertile dans lequel poussaient de soyeux pis argents. prsent, ses cheveux taient juste assez longs pour lui chatouiller les oreilles et la nuque. Mais ils ne parvenaient pas dissimuler toutes les - 39 -

cicatrices des tortures subies Ruissombre. Une longue trace blme et plisse souillait la peau de sa joue gauche. Joue quelque chose, rclama une voix prs dun tonneau attach au bastingage tribord. Le jeune Tok tait emmitoufl dans une paisse couverture de laine, dans les plis de laquelle il disparaissait presque. Seule sa tte blonde aux cheveux bouriffs dpassait de ce cocon. Les nuits devenaient beaucoup plus froides au fur et mesure que lautomne tendait son emprise sur lArchipel. Mais la fracheur aiguillonnait Mric ; elle laidait sclaircir les ides. Que veux-tu que je joue, Tok ? Lenfant rejoignait toujours Mric quand celui-ci jouait du luth de Neelahn. Ctait un moment intime quils partageaient, et Mric en tait venu apprcier la fois la compagnie du jeune garon et leur amour commun de la musique. Certaines nuits, Tok aussi pinait les cordes et sexerait jouer. Mais cela faisait prs de quinze jours que Mric navait pas touch linstrument. Peu importe, rpondit Tok. Du moment que tu joues Mric savait ce que lenfant voulait dire. La chanson en elle-mme ne comptait gure. Ce quils apprciaient tous les deux, ctait le son du luth. Sa hampe avait t sculpte dans le cur mourant dun koakona, un arbre dont lesprit tait autrefois li celui de la nyphai Neelahn. La magie lmentale chantait toujours dans les riches vibrations du bois ; elle chantait un foyer perdu et lespoir de le retrouver un jour. Pench sur le luth, Mric en caressa la hampe et en effleura les cordes avec toute la tendresse dun amant. Une cascade daccords schappa sous ses doigts ainsi quun long soupir, comme si linstrument avait retenu son souffle jusque-l et pouvait enfin se remettre chanter. Mric sourit et soupira lui aussi. Il navait pas jou depuis trop longtemps. Il avait oubli de quelle faon la voix du luth apaisait son cur. Il tendait de nouveau la main vers les cordes quand un grand fracas rsonna non loin. Une coutille venait de - 40 -

souvrir la vole. Des voix troublrent la quitude nocturne. Combien ? aboya une voix dure. Deux silhouettes mergrent du pont infrieur et se dirigrent vers le bastingage, vers Mric. Tenant la hampe du luth, lelphe se leva pour ne pas avoir lair despionner les nouveaux venus et demanda : Que se passe-t-il ? La plus grande des deux silhouettes jeta un coup dil dans sa direction. Ctait Kast. Le Sanguinaire aux larges paules salua Mric de la tte. Ses longs cheveux noirs taient tresss dans son dos. Un tatouage reprsentant un dragon ail recouvrait sa joue et une partie de son cou. On vient de nous apporter des nouvelles du conseil, ditil sur un ton brusque, incapable de contenir sa colre. Tu es au courant ? Mric secoua la tte. La jeune fille trs mince qui se tenait prs de Kast glissa sa petite main dans celle du guerrier. Mric remarqua la faon dont Kast pressait sa paume et faisait courir son pouce le long de la peau qui reliait le pouce et lindex de sa compagne. Ctait un geste machinal dont, probablement, ni Kast ni Sywen navaient conscience une faon de se manifester leur affection et leur soutien. Du menton, Sy-wen dsigna le large. Ma mre a envoy un missaire. Il semble quElena ait forc le conseil prendre une dcision. Mric balaya la mer du regard. Dans le lointain, il arrivait tout juste distinguer lombre bossue du Lviathan, un des monstres marins qui abritaient le peuple nomade des merai. Elle leur a donn le choix, poursuivit Sy-wen. Approuver son plan ou sen aller cette nuit. Mric haussa les sourcils et ne put rprimer un rictus choqu. Elena shabituait rapidement son rle de chef et de sorcire. Dans ses veines coulait le sang des anciens rois elphes. De toute vidence, la situation faisait ressortir les traits quelle avait hrits deux. Le haut matre de quille la dj assure de son soutien, dit Kast. La flotte drerendi restera. - 41 -

Tout comme les merai, ajouta Sy-wen. Matre Edyll a convaincu ma mre que, depuis lassaut sur Valloa, nous ntions plus en scurit nulle part. Mais et les autres ? senquit Mric en se demandant ce que dciderait sa propre mre. Je ferais mieux de regagner le Traque-Soleil pour massurer que la flotte elphique nabandonnera pas la cause. Inutile, contra Kast. Jai entendu Hunt, le fils du haut matre de quille, dire que les elphes resteront aussi. Apparemment, ils tiennent prserver la ligne de votre vieux roi cote que cote. Mric acquiesa, mais une partie de lui sinterrogeait sur la raction si prompte de sa mre. Tratal avait-elle t touche par le rcit de son fils ou son apparente gnrosit dissimulait-elle dautres intentions ? Et les autres ? Kast se rembrunit. Puisse la Mre les maudire tous pour leur lchet, cracha-t-il. Sy-wen toucha lpaule du Sanguinaire. Presque toute la dlgation des villes ctires est partie avant mme le coucher du soleil. Jimagine que la plupart des envoys qui sont rests couteront la proposition dElena demain matin, mais Qui sait ? (Elle dsigna une flottille la mture festonne de lanternes, qui sloignait lentement de Valloa.) Il se peut aussi quils mettent les voiles pendant la nuit. Mric frona les sourcils. Les Sanguinaires, les merai, les elphes. Tous trangers aux contres dAlasa, ils taient pourtant les seuls qui acceptaient de se battre aux cts dune sorcire. Pas tonnant que ce pays ait t conquis un demi millnaire auparavant. Et maintenant, quest-ce quon fait ? Kast secoua la tte. On attend laube. Le regard dacier du Sanguinaire balayait la mer comme pour mettre quiconque au dfi de quitter lle. Sy-wen se laissa aller contre lui, temprant sa duret avec sa propre - 42 -

douceur. Immobiles et silencieux, ils donnaient limpression de monter la garde sur Valloa. Mric scarta de quelques pas pour reprendre sa position prs de la proue de ltalon ple. Non loin de l, les yeux brillants de Tok refltaient la lueur de la lune qui se levait peine. Mric avait promis une chanson lenfant ; il ne le dcevrait pas. Debout, dos au bastingage, lelphe leva son luth et le cala contre son ventre. Il passa ses ongles sur les cordes. La musique rsonna un peu trop fort dans le calme nocturne que seuls perturbaient les doux craquements du navire et le clapotis de leau contre la coque. Mric frona lgrement les sourcils. Mme cette brve envole de notes paraissait curieusement stridente, semblable un reproche. Toujours assis sur le pont et emmitoufl dans sa couverture, Tok se redressa. Lui aussi avait remarqu le changement de tonalit du luth. Mric sentit Kast et Sy-wen tourner leur regard dans sa direction. Il positionna ses doigts et se mit jouer, tentant de retrouver la voix douce-amre de linstrument. Mais il ne parvint en tirer que des accords aigus, discordants et frntiques. Il sentta nanmoins, cherchant une rponse ltrange comportement du luth. Son jeu se fit plus vigoureux non de son propre chef, mais parce que la musique lexigeait de lui. Derrire ses notes prcipites, il lui semblait presque entendre un grondement de tambours et un fracas dacier qui sentrechoque. Quelle tait cette chanson bizarre ? Tandis quil jouait, Mric sentit sa peau schauffer. Malgr la fracheur de la nuit, des perles de sueur se formrent sur son front. Mric ? marmonna Kast. Ce fut peine si lelphe lentendit. Ses doigts dansaient sur le luth ; ses ongles sacharnaient violemment sur les cordes. Puis un chuchotement sleva par-dessus la musique : Jai attendu si longtemps Surpris, Mric faillit lcher son instrument, mais celui-ci ne le laissa pas faire. Lelphe continua jouer comme sil tait coup de son propre corps, comme sil ne matrisait plus - 43 -

du tout ses mains. Le luth lavait ensorcel. Venez moi, poursuivit la voix, de plus en plus forte et familire. Qui est-ce ? demanda Kast. Percevant la dtresse de Mric, il tendit la main vers le luth. Non ! Aboya lelphe. Pas encore ! prsent, la voix chantait entre les notes ; elle rsonnait aussi clairement quun carillon travers des roseaux, comme si elle provenait de quelque part sur le pont de ltalon ple. Apportez-moi le luth. Sans lui, tout sera perdu. Mric carquilla les yeux en identifiant la propritaire de cette voix. Non, ctait impossible. Il lavait enterre luimme N Neelahn ? Apporte-moi mon luth, elphe. Cest notre seul espoir contre le Sinistre. O es-tu ? hoqueta Mric. Dans les Contres du Couchant la Pierre de Tor. Viens vite La voix commena sestomper. Les doigts de Mric ralentirent. Il voulut les forcer acclrer de nouveau, mais il sentait que le sort saffaiblissait. Neelahn ! appela-t-il, luttant contre ses propres mains. Les accords se dlitrent ; les notes stridentes se bousculrent les unes les autres dans le plus grand dsordre. Un dernier message trangl lui parvint travers cette cacophonie : Brisez les portails ou tout sera perdu ! Puis un spasme parcourut les doigts de Mric. Le luth lui chappa, mais Tok plongea et le rattrapa dans sa couverture avant quil scrase sur le pont. Les jambes en coton, Mric tomba genoux. Kast et Sy-wen sapprochrent lentement. La merai tendit une main vers lelphe, mais sans le toucher. Tu vas bien ? Mric acquiesa. Qui tait-ce ? rpta Kast. - 44 -

Mric ignora la question du Sanguinaire. Il ntait pas prt y rpondre, pas mme en son for intrieur. Il pivota et leva les yeux vers ses compagnons. Vous pouvez me conduire au chteau ? Je dois parler Elena. Tout de suite. Sy-wen jeta un coup dil Kast. Le Sanguinaire hocha la tte. Tous deux reculrent vers le milieu du pont. Kast ta ses bottes, son pantalon et sa chemise. Bientt, il fut entirement nu lexception dun pagne. Tandis que Sy-wen pliait les vtements du Sanguinaire, Mric se releva et prit le luth des mains de Tok. Il regarda Sywen se planter devant Kast, qui se baissa pour lui donner un baiser profond un baiser dadieu. Au bout dun long moment, la merai et le Sanguinaire se sparrent. Mric vit les larmes briller sur les joues de Sywen. La jeune fille leva une main et toucha le dragon tatou sur la joue de son compagnon. Jai besoin de toi, dit-elle doucement. Kast sursauta son contact. Puis tous deux disparurent dans une explosion dcailles noires, de griffes argentes et dailes immenses. Un rugissement triomphant sleva depuis le tourbillon de chair. Bientt, celui-ci se dissipa, rvlant un norme dragon aquatique accroupi sur le pont, ses griffes enfonces dans les planches et son cou tendu vers le ciel. Ses crocs argents taient aussi longs que lavant-bras dun homme. Son cri victorieux emplit lobscurit. Prs de Mric, Tok hoqueta. Ctait la premire fois quil voyait Kast se transformer en Ragnark. Sy-wen tait juche sur le dos de la bte. Elle tendit une main Mric au moment o le dragon tournait un il noir vers lui. Prends les vtements de Kast, dit-elle, et allons-y.

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Erril descendit la longue chelle de lobservatoire en mezzanine pour regagner la bibliothque proprement dite. Il portait une sacoche de livres sur une paule et tenait une petite lampe huile dont la mche tait rgle au plus court. Lhomme des plaines avait fui les immenses alles de la bibliothque pour se rfugier dans le calme et la solitude de lobservatoire. Parmi les vieux tlescopes de cuivre et les lentilles prismatiques jadis utilises pour tudier les toiles, il avait pluch les textes antiques. Mais la fatigue de ses yeux avait t bien mal rcompense. Il navait trouv de mention des portails du Weir nulle part juste une obscure rfrence au Weir lui-mme. Quest-ce que a signifiait ? Erril nen savait rien. Il ntait pas un rudit. Il sy connaissait en pes, en chevaux, et a sarrtait peu prs l. Pourtant, il ne voulait pas dcevoir Elena. Il avait vu la dtermination briller dans les yeux de la jeune femme lvocation du danger qui menaait sa tante Mycelle et leurs autres compagnons : un nouveau portail du Weir, quelque part prs de Chteau Mryl dans le Nord. Pourquoi l-haut ? Erril avait espr trouver une rponse sur ces tagres poussireuses, un moyen de guider Elena sur la meilleure voie. Mais il navait mis jour quun mystre supplmentaire. Le Weir. La rfrence quil venait de dcouvrir portait sur lnergie lmentale inhrente la Terre et affirmait que celle-ci ne pouvait pas exister sans son contraire. Selon ce texte ancien, chaque chose possdait une image inverse dans le miroir. Le Soleil et la Lune. Le feu et la glace. La lumire et lobscurit. Mme les jumeaux magiques, Chi et Cho, taient le reflet lun - 46 -

de lautre mle et femelle, une dualit ncessaire lquilibre du monde. Cest pourquoi, supputait lauteur, il devait exister un pendant au pouvoir de la Terre. L o la magie lmentale englobait toutes les facettes de la nature, son oppos rassemblait tout ce qui ntait pas naturel. cette puissance mythique, lrudit avait donn le nom de Weir . Erril prit pied sur le plancher de la bibliothque en frissonnant. Par exprience personnelle, il savait que le Weir navait rien de mythique. Il avait t aspir par la statue de la wyverne, lun des portails qui donnaient sur le Weir. Mme sil ne se rappelait rien de son sjour l-bas, il savait que le souvenir en tait enfoui quelque part en lui mais que sa raison lavait mur pour le protger de la folie. Il ne cherchait pas le retrouver : il souponnait que si, un jour, la lumire venait clairer ce recoin de son esprit, il serait perdu jamais. Aprs avoir travers ltroite bibliothque dun pas vif, Erril posa sa lampe huile et sa sacoche prs du frre en robe blanche qui lavait aid dans ses recherches. Ses lunettes en quilibre prcaire sur le bout de son nez, le vieil homme leva les yeux vers lui. Ces livres vous ont-ils aid ? Je nen suis pas encore sr, frre Ryn. Jai besoin de rflchir ce que je viens de lire. Lrudit au crne ras hocha la tte. Cest le seul moyen datteindre la sagesse, approuva-t-il. (Il reporta son attention sur le parchemin craquel pos devant lui.) Mes collgues et moi-mme, nous continuerons fouiller les tagres en qute dautres informations pour vous. Merci, frre Ryn. Erril sinclina profondment et fit mine de se retirer. Mais lrudit larrta en lanant : Ces portails du Weir Vous me les avez dcrits comme des aimants capables dattirer eux non seulement la magie, mais ceux qui la possdent et la manipulent. Je nai fait que vous rpter les paroles de frre Greshym. Mmmh Et le Weir serait galement la source - 47 -

laquelle le Seigneur Noir puise son pouvoir. Erril acquiesa. Ctait un secret quil avait russi arracher Greshym lors de leur dernire rencontre. Ces portails sont-ils le seul moyen daccder au Weir ? Cest ce que semblait croire Greshym. Il a dit que les quatre statues dbne taient lies entre elles et quelles formaient un passage vers le Weir. Frre Ryn ta ses lunettes et regarda Erril. Lge avait embu ses yeux mais une intelligence aigu brillait travers le voile qui recouvrait ses prunelles. Dans ce cas, il serait sans doute prudent de trouver ces quatre portails et de les dtruire avant daffronter directement le Seigneur Noir. Erril rendit son regard au vieil homme. Ce que frre Ryn suggrait semblait assez simple et direct mais, en ralit, ctait impossible. Lhomme des plaines revit la wyverne senvoler depuis le sommet de la tour pour regagner Noircastel en compagnie de son frre Shorkan. Personne ne savait o taient caches les trois autres statues et quand bien mme on les aurait localises, comment sy prendre pour dtruire des crations aussi abominables ? Lrudit retourna sa lecture. La connaissance est la rponse, Erril de Standi, marmonna-t-il comme sil avait lu dans lesprit du guerrier. Erril acquiesa et se dtourna pour partir. Mais frre Ryn avait encore une chose lui dire. Ce quil vous faut, cest la cl. Erril jeta un coup dil par-dessus son paule. Je vous demande pardon ? Depuis quinze jours, je sens quune pice du puzzle manque encore lappel. Si vous la dcouvrez, je souponne quun chemin souvrira vous. Quelle pice du puzzle ? De quoi parlez-vous ? De llment unificateur. Du fait qui incorporera les portails, le Weir et la source du pouvoir du Gulgotha au mme tableau. Pour linstant, nous scrutons des morceaux pars, et la scne densemble nous demeure incomprhensible. Mais si vous dcouvrez la dernire pice, - 48 -

la lumire se fera. Cest plus facile dire qu faire. Comme toujours sur le chemin de la sagesse, rpliqua le vieil rudit. (Puis il agita la main comme pour congdier Erril.) La lune se lve. Allez rejoindre votre sorcire. Erril sinclina une dernire fois et se dirigea vers la porte de la bibliothque. Inconsciemment, il porta la main la poigne de son pe. Il avait eu sa dose de mystres pour la soire. Il tait temps pour lui de redevenir un simple hommelige. Elena avait une longue nuit devant elle, et il serait prs delle quand elle ouvrirait le Journal Sanglant. Mettant ses inquitudes de ct, Erril enfila les couloirs et les escaliers de ldifice jusqu la tour situe le plus louest, la Dague de la Sorcire. Il monta deux par deux les marches qui conduisaient la chambre dans laquelle Elena se reposait. Tout en marchant, il sentit un pincement dans sa jambe droite, lendroit o il avait t bless par la lame empoisonne dun gobelin en protgeant Elena. La douleur sattardait ainsi quun souvenir amer. mi-hauteur de la tour, elle le fora ralentir et adopter une allure normale. Ctait dans ces moments-l quErril prenait conscience de sa mortalit toute rcente. Depuis quil avait remis le Journal Sanglant Elena, son don dimmortalit avait t transfr la jeune femme. Il stait attendu que ses cheveux grisonnent rapidement, que larthrite sempare de ses articulations bref, tre rattrap dun coup par toutes les annes que le sort jet sur lui avait jusque-l maintenues distance. Au lieu de a, il vieillissait un rythme normal, imperceptible au jour le jour. Le changement survenu en lui ne lui apparatrait quau fil des hivers et la faveur dun regard en arrire. Mais pour le moment, la douleur de sa jambe lui faisait prouver le passage du temps de manire plus aigu. Erril continua monter en soupirant. Quand il atteignit enfin le haut de lescalier, un rictus dformait ses lvres. Ce fut tout juste sil parvint masquer sa claudication aux gardes - 49 -

stationns de chaque ct de la porte en chne barde de fer. son approche, les deux hommes se raidirent. Comment va Elena ? leur demanda-t-il. La gurisseuse veille sur elle, rpondit le garde de droite. Elle lui a donn une potion de rvherbe pour la faire dormir jusquau lever de la lune. Erril acquiesa. Le garde de gauche toqua doucement la porte, puis poussa le battant pour laisser entrer lhomme des plaines. La pice tait chichement claire. Une poigne dpaisses chandelles blanches scintillait sur le manteau de la chemine, au-dessus des braises dun feu minuscule. La seule autre source de lumire tait une range de fentres longues et larges, qui rvlaient le ciel nocturne piquet dtoiles. Par lune delles, on pouvait voir la lune merger lhorizon. Dans la pnombre, un raclement de gorge attira lattention dErril vers un fauteuil capitonn install prs de ltre. Une vieille femme tait assise l, un livre sur les genoux. Un chle noir couvrait ses paules. Ses cheveux tresss et enrouls autour de sa tte taient du mme gris que sa robe. Comme Erril se tournait vers elle, elle lui adressa un doux sourire. Elle se repose dans la pice voisine, chuchota-t-elle. Jallais justement la rveiller : je vois que la lune se lve. Oui, mais laissez-la dormir encore un peu jusqu ce que la lune soit pleine. Elle a une longue nuit devant elle, et la matine de demain sannonce difficile. Cest ce que jai cru comprendre. Le sort dAlasa repose sur sa dcision. (Le sourire de la vieille femme slargit comme si cette ide lamusait normment.) De si frles paules pour porter le poids du monde Elle sen sortira, rpliqua svrement Erril. Avec vous ses cts, je nen doute pas, gloussa la gurisseuse. Son attitude commenait irriter lhomme des plaines. Elena est forte, dit-il sur un ton brusque, pour mettre fin la discussion. Mama Freda sagita dans son fauteuil, senfonant plus - 50 -

profondment parmi les coussins moelleux. Ce mouvement tira un couinement de protestation lanimal perch sur son paule : Tikal, le tamrink la fourrure dore originaire de sa jungle natale. La petite crature avait enroul sa queue touffue autour du cou de sa matresse. Deux grands yeux noirs mangeaient son minuscule visage glabre, encadr par une crinire flamboyante. Elena est forte forte, ppia Tikal, imitant la voix dErril. Mama Freda le calma en le caressant et en le grattant derrire une oreille. Tikal tait la fois son compagnon et les yeux quelle ne possdait pas. Infirme de naissance, elle tait lie au tamrink depuis son enfance et ne voyait qu travers la vision du petit animal. Pour linstant, lattention de celui-ci tait fixe sur Erril. Forte, vous dites ? ricana Mama Freda. Ce nest pas vous qui lavez mise au lit ni qui avez d doubler la dose de rvherbe juste pour la faire dormir. Elle porte un lourd fardeau. Je suis parfaitement conscient Vraiment ? Dans ce cas, peut-tre pourriez-vous vous adresser elle autrement quen hochant la tte ou en lui rpondant par monosyllabes. Un peu de soutien ne lui ferait pas de mal. Les paules dErril saffaissrent sous laccusation. En vrit, depuis quils avaient dans au sommet de cette mme tour, il avait tent de maintenir Elena distance affectivement plutt que physiquement. Il avait du mal dissimuler ses sentiments pour elle et il ne voulait pas lencombrer avec a. Elle avait dj bien assez de choses auxquelles penser. Saviez-vous que demain, cest son anniversaire ? reprit Mama Freda. Quoi ? Erril ne put masquer la surprise dans sa voix. La vieille femme hocha la tte. Cest son frre qui me la dit. Mais pourquoi na-t-elle pas ? - 51 -

Parce quelle essaie dtre forte, rpondit Mama Freda en se levant. Les sorcires ne ftent pas le jour de leur naissance avec des gteaux et des bons vux. (Dpassant Erril, elle se dirigea vers une porte latrale.) Venez. Il est temps de la rveiller. Erril dut forcer ses pieds suivre la vieille femme. Il se sentait stupide. Au bout de cinq sicles, il ne comprenait toujours pas les femmes. Il poussa un soupir. Mme linsoluble nigme des portails du Weir plissait compare aux mystres de lme fminine. Elena se rveilla en entendant des voix dans la pice principale de ses appartements. Elle ne distinguait pas les paroles, mais elle reconnaissait laccent de Mama Freda et la cadence heurte du standi natal dErril. Fermant les yeux, elle stira. Elle avait rv de sa ferme natale, du chant de sa mre pendant quelle faisait la cuisine, du rire de son pre quand il rentrait aprs une longue journe passe dans le verger. Ses paupires se crisprent. Comme elle aurait aim rester dans son rve plutt que de revenir dans ce monde de magie sanglante et darmes dmoniaques ! Puis les voix se rapprochrent, et Elena se fora ouvrir les yeux. Sa chambre dpourvue de fentre tait plonge dans le noir, si bien quelle ignorait combien de temps stait coul pendant son sommeil. Mais si Erril se trouvait l, la lune devait tre leve. Il tait sans doute venu la rveiller. Elena tourna la tte. Lobscurit ntait pas totale. Dans un coin, sur un pidestal de marbre tausien, tait pos un livre noir en piteux tat. Une rose rouge borde dor tait embosse sur sa couverture. Le Journal Sanglant. Le talisman dElena, son hritage et son fardeau. Pour lheure, la rose mettait une lueur bleute qui nallait pas sans rappeler le clair de lune. Lastre de la nuit appelait le Grimoire. Elena savait que plus il slverait dans le ciel, plus la lueur sintensifierait jusqu brler comme un feu glacial. Alors, la jeune femme pourrait ouvrir le livre et rtablir le - 52 -

pont vers les toiles. Quelquun toqua doucement la porte de sa chambre. Elena se redressa dans son lit. Entrez. La porte sentrouvrit. Tu as bien dormi ? demanda Mama Freda en passant la tte lintrieur. Oui, merci. Tant mieux. La vieille femme poussa le battant et se dirigea vers la table de nuit, tenant une longue bougie allume dans une main. Pendant quelle approchait la flamme de lunique lanterne de la pice, Erril entra sa suite. Elena dtailla lhomme des plaines. Elle remarqua quil tranait lgrement la jambe droite et que ses yeux se plissaient chaque fois quil devait sappuyer dessus. Il le cachait bien, mais sa vieille blessure le faisait toujours souffrir. Comme il sapprochait delle, elle vit quil avait t ses beaux atours du dner pour remettre ses vtements habituels : des bottes noires, un pantalon brun us et un pourpoint de cuir vert port par-dessus une chemise de toile beige grossire. Ctait la tenue dquitation des Standi. Il avait mme attach ses cheveux aile de corbeau avec une lanire de cuir rouge. cette vue, Elena se sentit le cur plus lger. a, ctait lErril quelle connaissait et en qui elle avait confiance. La jeune femme repoussa ses draps. Elle portait ses vtements de nuit. Comme elle sortait de son lit, elle aperut son reflet dans le miroir au-dessus de la cuvette de toilette. Et une fois de plus, elle en fut choque. Qui tait cette trangre qui lui rendait son regard ? Elle palpa son visage. Ses cheveux se rpandaient sur ses paules en une cascade de boucles flamboyantes. Ses yeux taient toujours verts, mais dsormais paillets dor dans la lumire de la lanterne. Un sort jet bord de ltalon ple lui avait vol quatre hivers, lamenant prmaturment lge adulte. - 53 -

Sa main quitta son visage pour descendre vers les courbes de son nouveau corps. Mme si elle avait eu le temps de shabituer son apparence, il arrivait encore quelle se laisse surprendre par sa propre image. La lune est presque leve, annona Erril. Nous ferions bien de nous prparer. Elena acquiesa. Je pensais quon pourrait monter au sommet de la tour. Trs vite, elle enfila une paisse robe de chambre en laine par-dessus sa chemise de nuit, en noua la ceinture et chaussa une paire de pantoufles chaudes. Une fois habille, elle se dirigea vers le Journal Sanglant et tendit les mains vers lui. Lclat de la rose stait intensifi dans le bref laps de temps coul depuis son rveil. Ses doigts hsitrent un instant au-dessus de la couverture avant de toucher le Grimoire. partir de cette nuit, rien ne serait plus jamais comme avant. Elena sentait le monde bouger sous ses pieds. Mais elle ne pouvait pas revenir en arrire. En prenant une profonde inspiration, elle saisit le livre de ses deux mains carlates. Elle le serra contre sa poitrine et pivota vers Erril. Je suis prte. Alors, allons-y. Le guerrier lentrana vers la pice principale. Il se dirigea vers un mur et carta une tapisserie, rvlant la porte dissimule dun petit escalier qui conduisait sur le toit. Prcde par Erril et suivie par Mama Freda, Elena grimpa les marches. Le froid nocturne qui soufflait depuis le toit lenveloppa et, comme elle mergeait lair libre, une petite brise agita les pans de sa robe de chambre. Elle resserra sa ceinture dune main sans lcher le Journal Sanglant de lautre. Derrire elle, le familier de Mama Freda couina et se pelotonna plus troitement contre sa matresse. Tu auras assez chaud, mon enfant ? senquit la gurisseuse en levant sa lanterne. Oui, mais il ne fait aucun doute que lhiver approche. Nous pouvons toujours redescendre, dit Erril. Tu peux - 54 -

ouvrir le livre nimporte o. Elena secoua la tte et se dirigea vers le parapet. Le disque de la lune avait compltement merg des flots. Non. Je prfre le faire ici, sous le regard de la lune. Elle leva le Journal Sanglant, dont la rose flamboya de plus belle. Elle sapprtait louvrir quand un rugissement fit voler la quitude nocturne en clats. Instinctivement, elle se recroquevilla au-dessus du Grimoire pour le protger. Puis elle comprit qui appartenait cette voix tonitruante. Ctait celle de Ragnark. Elena se redressa. Flanque par Erril et Mama Freda, elle sapprocha du bord du parapet. Il a d arriver quelque chose, dit Erril en scrutant le ciel au-dessus de Valloa. Soudain, une forme noire traversa le disque argent de la lune en pleine ascension et plongea vers la tour comme si elle les avait reprs. Mama Freda leva sa lanterne trs haut tandis que Tikal marmonnait : Gros oiseau, gros gros oiseau. Tel un papillon attir par la lumire, le dragon planait audessus des milliers de tours de la cit antique. Arriv laplomb de ldifice, il vira sur laile pour dcrire un cercle. Une petite voix cria quelque chose depuis son dos, mais le vent emporta ses paroles. Erril fit un pas sur le ct en agitant les bras pour inviter Ragnark se poser. Rugissant, le dragon piqua vers lautre ct du toit et, dun battement dailes massives, vint se percher sur le parapet. Ses griffes dargent senfoncrent dans la pierre pour maintenir sa position. Ses yeux noirs, tincelant de la lumire des toiles et du clair de lune, tudirent froidement les compagnons. Deux personnes taient juches sur son dos. Elena les connaissait bien toutes les deux. Mric et Sy-wen. Le prince elphe se laissa glisser de son perchoir et atterrit sur le bord du parapet. Il dut se tortiller pour garder son quilibre. Le vide qui souvrait derrire lui ne semblait nullement le proccuper. En tant que crature du vent et de - 55 -

lair, il ntait pas sujet au vertige. Il sauta avec lgret sur le toit de la tour et se dirigea vers le trio. Inclinant la tte, il mit un genou en terre devant Elena. Princesse du Sang, haleta-t-il. Malgr le froid, Elena sentit ses joues sempourprer. Relve-toi, Mric. Assez de ces absurdits. Quelle affaire pressante vous amne ici ce soir ? demanda-t-elle en dsignant du menton Ragnark et Sy-wen. Encore essouffl par son vol, Mric leva une main pour rclamer quelques instants. Derrire lui, Sy-wen glissa le long du cou de Ragnark et mit pied terre. Elle frotta le museau du dragon et pressa son front contre ses cailles, comme si elle partageait ses penses avec lnorme crature. Lorsquelle retira sa main, Elena remarqua quelle souriait tristement. cailles, os et ailes formrent un tourbillon qui se rsorba jusqu ce quun homme nu se tienne sur le parapet de la tour. Kast. Elena dtourna les yeux tandis que Sy-wen laidait descendre et lui passait un paquet de vtements. Mric semblait enfin avoir repris son souffle. Toujours un genou en terre, il prit la sacoche quil portait lpaule et louvrit. Il en tira un luth dont le bois poli mi-ambr, mi-dor scintillait presque dans la lumire des toiles. Elena connaissait cet instrument. Le chagrin lui serra le cur. Que se passe-t-il, elphe ? demanda Erril sur un ton bourru. Mric se releva en fronant les sourcils. Mais ce fut Elena quil adressa sa rponse : Jai reu des nouvelles. Un message de de Oh, Douce Mre, tu vas croire que je suis fou ! Elena lui toucha la main. Un message de qui ? Mric la dvisagea de ses yeux bleu vif. De Neelahn. La main dElena retomba. La jeune femme laissa chapper un hoquet de stupeur. Cest impossible, protesta Erril. - 56 -

Crois-tu que je ne men rends pas compte ? rpliqua Mric en jetant un coup dil la ronde. Sy-wen et Kast les avaient rejoints. Le Sanguinaire prit la parole dune voix grave, rocailleuse : Lelphe ne ment pas. Nous lavons tous entendue une voix derrire la musique du luth. De quoi parlez-vous ? senquit Erril, les sourcils froncs. Mric raconta ce qui stait pass bord de ltalon ple. Je sais que ctait sa voix, conclut-il. Elle ma ordonn demporter le luth dans les Contres du Couchant. Quelque chose menace la fort. Mais elle est morte ! Peut-tre Et peut-tre pas. Neelahn est une nyphai. Une crature de la terre et des racines, encore moins humaine que moi. Erril ouvrit la bouche pour protester, mais Elena linterrompit dune main leve. Elle se rapprocha de Mric. Vivante ou pas, quelle menace Neelahn a-t-elle perue ? Elle se souvenait du message urgent retransmis par le chaman zool. Un danger dans les Contres du Couchant. Les portails du Weir. Mric secoua la tte et dtourna les yeux. Je nen suis pas certain. Une menace envers la fort. (Il haussa les paules.) La fin de son message navait pas de sens, mais elle a tellement insist ! Brisez les portails, ou tout sera perdu ! Choque, Elena se tourna vers Erril. Aucun deux ne dit rien, mais chacun connaissait les penses de lautre. Les portails du Weir. Un deuxime avertissement en moins dune journe. Nous ne pouvons pas ignorer a, chuchota Elena au guerrier. Erril hocha la tte, mais lui laissa la responsabilit de la dcision. Mric reprit la parole : Jaimerais ta permission de prendre un des navires - 57 -

elphiques et de partir la recherche de Neelahn, ou de son esprit, pour lui rendre son luth. Elena hsita. Elle jeta un coup dil Erril, puis dit Mric : Ce nest pas la premire mise en garde que nous recevons depuis lOuest. (Elle toucha lpaule de lhomme des plaines.) Rpte Mric lavertissement du chaman. Erril acquiesa et sexcuta rapidement. Quand il eut termin, Elena reprit : Mycelle et les autres se dirigent vers Chteau Mryl. Si tu pars, je te demande demmener le sage Zool avec toi. Sa capacit communiquer par-del les distances pourra taider dans ta qute. Je souponne les deux avertissements de nen faire quun seul. Il y a un portail du Weir dans les Contres du Couchant ; il nous menace tous et il doit tre dtruit. Nous ngligeons quelque chose, intervint Erril. Tous les regards se tournrent vers lui. Quoi donc ? Senquit Elena. Neelahn nous a demand de briser tous les portails. Tous : la wyverne, le basilic, le griffon et la manticore. Un peu plus tt, quelquun nous a conseill den faire autant. elles quatre, les statues forment une porte vers le Weir, la source du pouvoir du Cur Noir. En les dtruisant, nous priverons le Gulgotha de sa magie. Elena agrippa les Journal Sanglant deux mains. tait-ce la rponse quelle cherchait, ltape suivante dans leur assaut contre le Seigneur Noir ? Kast savana et posa la question qui la tourmentait : Mais comment allons-nous les trouver ? Je lignore, admit Erril. Shorkan a remmen la wyverne Noircastel, mais les trois autres pourraient tre nimporte o. Mais pourquoi les Contres du Couchant ? Pourquoi aller mettre un portail l-bas ? sinterrogea Elena voix haute. (Elle fit face Erril.) As-tu dcouvert quelque chose dans la bibliothque de ldifice ? Le guerrier se rembrunit et secoua la tte. Frre Ryn et les autres rudits vont continuer - 58 -

chercher. Elena se dirigea vers le milieu du toit et leva le Journal Sanglant. Voici un autre livre qui contient peut-tre une rponse. (Du menton, elle dsigna la lune dont le disque argent stait dj lev trs haut dans le ciel.) Il est temps que nous prenions conseil auprs dune autorit suprieure. Avant que quiconque puisse protester ou que le courage lui manque, Elena ouvrit le Journal Sanglant. Un torrent scintillant jaillit du livre, nue de lucioles argentes qui senfuirent sur les ailes du vent. Il fut suivi par un chuchotement de cloches cristallines, que la frache brise nocturne emporta trs vite. Retenant son souffle, Elena baissa les yeux vers le Grimoire. Au lieu des pages de parchemin blanc, elle dcouvrit une fentre ouverte sur un ciel toil, comme si elle tenait dans ses mains un miroir refltant la vote cleste audessus de sa tte. Mais le ciel contenu dans le Journal Sanglant ntait pas celui de son monde. travers le portail, des nuages vaporeux aux couleurs de larc-en-ciel flottaient entre des toiles serres les unes contre les autres. Dtranges lunes aux anneaux de glace passaient en tournant sur elles-mmes, froides et indiffrentes. Elena sentait le Vide lintrieur du livre. Il lui semblait quelle aurait trs facilement pu tomber lintrieur et sy perdre jamais. Mais ce chemin ntait pas le sien. Depuis le Vide, une silhouette thre, toute de lumire et dnergie crpitante, sleva travers la couverture du Journal Sanglant pour se dployer dans la nuit. Les compagnons la suivirent du regard. Lapparition, claire par en haut tendit ses membres tisss de radiance, ses bras et ses jambes de pierre de lune sculpte. Elle stira comme si elle sortait juste dun long sommeil. Tandis quelle tournait lentement sur elle-mme, sa silhouette spectrale gagna en substance et adopta des traits familiers. La visiteuse tudia la lune pleine dans le ciel du monde o elle venait darriver, puis se posa sur les dalles du toit. - 59 -

Elena connaissait lapparence de cet esprit. Elle lui tait aussi familire que sa propre paume : lexpression svre, les lvres pinces par le sens du devoir, le petit nez retrouss, la tresse enfouie sous un bonnet pour protger les cheveux rebelles de la flamme des tres de la boulangerie. Elena remarqua que lapparition portait mme un vieux tablier aux coutures effiloches. Tante Fila ? Les yeux de lapparition se tournrent vers elle, et Elena sut instantanment que cette ressemblance tait mensongre. Des toiles lointaines brillaient derrire ces prunelles froides ; des soleils morts se rduisaient en cendres dans son regard. Ctait comme si le Vide contenu dans le Journal Sanglant avait pris forme et substance. Ce visage nappartenait pas tante Fila mais quelque chose dtranger ce monde. Quelque chose qui navait jamais march sous un ciel normal. Cho ? chuchota Elena, nommant lesprit qui avait pris les traits de parente dfunte : une crature de magie et de pouvoir, ltre qui lui avait confr ses dons de sorcire. Lapparition ignora la jeune femme et balaya du regard les compagnons rassembls sur le toit. Aucun deux ne dit rien, mais aucun deux ne battit en retraite. Cette dmonstration de force aida Elena retrouver sa langue. La lune est de nouveau pleine. Je te demande de partager ta sagesse avec nous. Nous avons besoin quon nous guide. Lapparition aux yeux froids reporta son attention sur elle. Je vais parler. Derrire ces simples mots, Elena entendit le Vide dans des chos de glace et dternit. La silhouette leva les bras pour tudier leur blancheur scintillante, la tte lgrement penche sur le ct. Jai partag avec la dnomme Fila, celle qui sert de Pont aux Esprits vers votre monde. Elle ma instruite sur vos contres. Elena se redressa. - 60 -

Dans ce cas, tu connais notre situation. Un grand flau a pris pied ici. Nous cherchons un moyen de larrter, afin de pouvoir chercher Chi sans interfrences. Chi (Un instant, la froideur glaciale de lapparition parut diminuer. Sa voix se fit plus chaleureuse.) Je le sens tout autour de moi. Elena inclina la tte. Elle ne comprenait pas bien la relation entre Chi et Cho. Ils taient opposs et pourtant indissociables : frre et sur, mari et femme. Mais la nature de leur lien ntait pas tout fait familiale. Elle tait plus large que a. Presque cosmique, comme celle du Soleil et de la Lune. Elena releva la tte. Nous continuons chercher des informations sur lendroit o se trouve ton ton Faute de savoir comment dfinir Chi, elle ne put achever sa phrase. Lapparition dut lire dans son esprit. Un peu de chaleur planait toujours la lisire du Vide. Mon frre. Tu peux lappeler mon frre . Leurs regards se croisrent, et Elena sentit la brusque tristesse qui passa dans les yeux de Cho. Mme si cette entit se dplaait entre les toiles, mme si sa vie ne ressemblait en rien celle dune humaine, sa douleur ntait que trop familire la jeune femme. Le chagrin, la perte Ces motions renvoyaient Elena ce quelle avait prouv dans les rues de Gelbourg, lorsque son frre Joach lui avait t arrach. Elle ne comprenait pas Cho, mais elle comprenait sa souffrance. De nombreux sages et rudits sefforcent de le localiser, dit-elle sur un ton consolateur. Nous finirons par le trouver, mais ce monde est trangl par un flau qui nous tient enchans et nous force nous cacher. Une fois librs de ce mal, nous pourrons Non ! (La glace revint dans les yeux et le ton de Cho.) Ce mal na aucune importance. Vous devez trouver Chi. Nous essayons, mais Non ! Je sens la douleur de mon frre. Elle me ronge, - 61 -

elle mappelle. (Une vague de froid jaillit de la silhouette ple. Sous elle, la pierre du parapet craqua et se fendit.) Vous devez trouver Chi ! Tout de suite ! Les fissures de la pierre se propageaient en dessinant une toile daraigne autour des pieds de lapparition. Elena sentit Erril sapprocher delle, prt lemmener en scurit, mais elle ne recula pas. Je connais ta douleur, Cho, dit-elle calmement. Mais ce que tu nous demandes nest pas facile. Nous ne savons mme pas o commencer nos recherches. Et si nous nous y lanons laveuglette, le mal qui ravage ces contres tentera de nous faire trbucher chaque pas. Nous ne pouvons pas lignorer. Elena capta le Vide dans le regard de lapparition. Elle ne frmit pas. La toile daraigne de craquelures atteignit ses orteils. La magie glaciale de Cho fit clater le granit devant elle. Nous faisons de notre mieux, poursuivit la jeune femme sans bouger, le dos bien droit et le menton firement lev. Tu ne peux pas nous demander davantage. De lautre ct du parapet fissur, les paules de lapparition saffaissrent. Le silence sabattit sur le toit tel un poids physique. Mais il mappelle, chuchota Cho dune voix dans laquelle il ne restait pas la moindre trace de givre. (De ses yeux ouverts sur le Vide coulrent des larmes presque humaines.) Sa douleur me fait plus mal que si ctait la mienne. Lentement, Elena savana sur les dalles brises pour rejoindre Cho. Partager la douleur soulage le cur. Levant une main carlate, elle toucha le contour de la silhouette et fut surprise de sentir de la substance sous ses doigts. Elle effleura le visage la fois si familier et si tranger. Nous sommes l pour toi. Tu nous as donn le pouvoir de nous battre et de librer nos contres. Nous te devons notre vie et notre libert. Nous ne te dcevrons pas. Cho sabandonna sa caresse. Elena eut limpression de sentir une statue de glace contre sa paume. Mais au lieu de - 62 -

retirer sa main, elle se concentra pour y faire couler la magie de son cur. Une lueur carlate enveloppa ses doigts et se communiqua la joue glace de lapparition. Je ne te dcevrai pas, Cho, affirma-t-elle. Je te le jure. Nous retrouverons ton frre. Pour la premire fois, un sourire se forma sur les lvres dalbtre de lesprit. Celle que lon nommait jadis Fila ma beaucoup parl de toi, Elena. Apparemment, elle ne sest pas trompe. (Lapparition se redressa et fit un pas en arrire. Ses yeux se voilrent comme si elle contemplait un ailleurs lointain.) Elle souhaite te dire quelque chose. Tante Fila ? Cho acquiesa. Mais je tai entendue, Elena. Pour linstant, je te laisse le champ libre. Combats ce mal comme tu lentends, mais prends ma douleur ton compte. Retrouve Chi. Retrouve mon frre. Elena inclina la tte. Je te le promets. La silhouette spectrale conserva sa substance, mais sa voix sestompa comme si elle sabmait dans un puits sans fond : Je te donnerai du pouvoir, Elena Et une magie inconnue jusquici. Ces derniers mots firent frissonner la jeune femme. Que voulait dire Cho ? Dans la lumire du clair de lune, elle examina ses deux mains carlates, gorges de pouvoir. Une magie inconnue jusquici. Ses mains tremblrent sur le Journal Sanglant. Puis une voix larracha ses penses, ramenant son attention vers le toit de la tour. Ce fut comme une treinte tide par un jour glacial. Elena, mon enfant, il semble que tu sois devenue la femme dont tu occupes le corps. Elena leva les yeux. Toute trace du Vide avait disparu du visage de lapparition. La pierre de lune sculpte stait mue en un souvenir rconfortant. Elena ne put retenir ses larmes. Tante Fila ! - 63 -

Sche ces larmes, mon enfant, dit la vieille femme sur un ton brusque, mais qui ne put masquer sa chaleur et son amour. (Ses yeux jusque-l toils ne brillaient plus que damusement et dinquitude.) Tes-tu bien repose depuis la dernire fois que nous nous sommes parl ? Oui, tante Fila, dit Elena. Mais la faon dont lapparition pina les lvres, elle sut que sa tante ne la croyait pas. Nos contres se prparent livrer bataille, enchana-telle trs vite. Depuis que nous avons repris Valloa, tout le monde attend de voir ce que nous allons faire maintenant. Et quallez-vous faire ? Elena jeta un coup dil Erril. Lhomme des plaines se rapprocha delle. Jusquici, nous nous sommes essentiellement disputs, rpondit-il avec amertume. a, cest bien les hommes, marmonna Fila. Leur langue est toujours plus audacieuse que leurs bras. Erril ignora cette rebuffade. Mais Elena les a mis au pied du mur. Demain matin, elle va prsenter un plan au conseil un plan que tous devront suivre. Je voulais te consulter avant de prendre une dcision, ajouta trs vite Elena. Je sais que Cho souhaite nous voir cesser notre lutte contre le Gulgotha pour nous consacrer exclusivement la qute de son frre, mais tout sera perdu si nous laissons faire le Seigneur Noir. Je suis daccord avec toi, acquiesa Fila. Mais parfois, deux causes peuvent nen devenir quune. Elena hocha la tte. Elle avait dit la mme chose Mric quelques minutes plus tt. Mais nous navons rien dcouvert sur Chi. Toutes nos recherches suggrent quil a disparu de ce monde il y a cinq sicles, durant la chute dAlasa. Il na pas disparu, contra fermement tante Fila. Dsormais, mon esprit est mlang celui de Cho. Je sens ce quelle sent, et jai senti la prsence de son frre jumeau. Jai entendu ses cris rsonner travers le vide. Il est l. - 64 -

Mais o ? demanda Erril. Et comment faire pour le localiser ? Lexpression de Fila se fit pensive. Jai essay de localiser la source de ses appels, mais en vain. Tout ce que je perois, ce sont des manations de douleur et, loccasion, une bribe de rve fractur ou plutt, de cauchemar. Des monstres tranges attaquent Chi et le dchiquettent, des cratures au corps corrompu. Une tte de lion sur un corps daigle. Un ogre avec une queue de scorpion. (La vieille femme secoua la tte.) Des visions dpourvues de sens. Erril savana, manquant de trbucher dans sa hte et son motion. Une tte de lion sur un corps daigle ? Autrement dit, un lion ail. Un griffon ! Elena hoqueta, les yeux carquills. Vous souvenez-vous, demanda Erril lapparition, davoir galement vu un gros oiseau noir, un lzard ail avec un bec crochu ? Tante Fila frona les sourcils. Ou oui. Cest une des btes fantasmagoriques qui tient et tourmente Chi dans ses rves. Mre den haut, ce ne sont pas des rves ! (Erril se couvrit le visage de ses mains.) La rponse est sous mon nez depuis tout ce temps ! Quoi ? Sexclamrent simultanment Elena et tante Fila. Erril baissa ses mains et leur fit face. Ce que ma dit le mage noir Greshym quand il ma parl de la nature des portails dbne De quels portails parlez-vous ? interrogea Fila. Les portails du Weir, rpondit Elena. Des portails de pouvoir. Elle fit signe Erril de continuer. Lhomme des plaines acquiesa. Avec laide des nains, le Seigneur Noir sculpta jadis quatre talismans monstrueux. Baptises avec le sang, ces statues avaient le pouvoir daspirer la magie, et mme lesprit - 65 -

des gens qui portaient suffisamment de magie en eux. Un jour, selon Greshym, quelque chose dtrange tomba lintrieur dun des portails. Parce que cette chose tait trop large pour quune seule statue puisse la contenir, elle se propagea aux quatre semprisonnant et fusionnant les portails du mme coup. Ainsi fut cr le Weir, la source du pouvoir du Seigneur Noir. Erril ferma les yeux, un rictus dagonie dformant son visage. prsent, tout est clair. La disparition de Chi en Alasa, la monte en puissance du Gulgotha Nous avons t tellement aveugles ! O veux-tu en venir, Erril ? demanda Elena. Lhomme des plaines rouvrit les yeux et la regarda lair horrifi. Le Weir, cest Chi. Ils ne font quun. Un jour, Chi est tomb lintrieur des portails et sest retrouv prisonnier. prsent, le Seigneur Noir pompe son pouvoir telle une immonde sangsue. Elena sentit les os de ses jambes ramollir. Tu veux dire que la magie noire du Gulgotha est celle de Chi depuis le dbut ? Oui. Erril ne put masquer son dsespoir dans sa voix. Trop choque pour ajouter quoi que ce soit, Elena fit un pas en arrire. Elle agrippait toujours le Journal Sanglant. Elle se concentra sur le Vide infini contenu dans ses pages. Il lui semblait presque sentir le flux du destin sinflchir sous elle. Dans ce cas, notre voie est toute trace, marmonna-telle. Erril la rejoignit. Elle soutint son regard et sentit que les autres la dvisageaient. Mais ce ntait rien compar aux courants de la destine qui coulaient autour du Grimoire, dans ses mains. Il semble que les deux causes nen fassent rellement plus quune, dclara-t-elle. Pour vaincre le Seigneur Noir, nous devons sauver Chi. - 66 -

Mais comment allons-nous nous y prendre, Elena ? voulut savoir Erril. En faisant ce que Neelahn nous a demand, rpondit Elena, en pivotant pour faire face la lune. En trouvant et en brisant les portails maudits. (Par-dessus son paule, elle jeta un coup dil Erril.) Tous le quatre. La silhouette enveloppe dune cape tait accroupie immobile dans la gadoue de la cour. Sa forme mince ntait quune ombre supplmentaire parmi les tas de gravats morceaux de pierre et de fer arrachs. Elle attendait sans bouger depuis minuit, observant le jeu des lumires au sommet de la tour de la sorcire. Elle avait vu le dragon se poser sur le parapet et disparatre. Pourtant, elle navait pas bronch. Mme quand le clair de lune stait estomp, elle tait reste fige dans sa cachette. Son matre lui avait appris la patience. Ceux qui avaient t forms au maniement des arts meurtriers savaient que la victoire se tapissait dans le silence entre les batailles. Aussi tait-elle demeure immobile la nuit durant. prsent, des gouttes dhumidit matinale se formaient dans les plis de sa cape vert sapin. Un criquet rampait sur le dos de sa main dont paume tait appuye sur le sol poussireux. Tandis quelle scrutait les remparts de la forteresse, elle sentit le petit insecte frotter ses pattes de derrire, entendit son murmure chantant. La promesse de laube. Le moment tait venu. Elle se redressa souplement, comme si elle ne stait accroupie que pour cueillir une fleur dans le jardin frachement plant. Son mouvement fut si vif et si fluide que le criquet continua grener son ultime chant nocturne. Portant sa main ses lvres, elle souffla linsecte hors de son perchoir. Si seulement sa proie tait aussi facile surprendre Sans marquer de pause, elle sextirpa de son nid de pierres brises et slana promptement au travers de la cour. Personne ne saurait quelle tait passe l. Elle stait entrane courir dans le dsert sans dplacer le moindre - 67 -

grain de sable. Les portes du btiment principal taient gardes. Elle distinguait le dos des sentinelles par les fentres de verre teint. Mais les portes taient rserves aux invits. Sans ralentir, elle secoua son poignet. Une cordelette jaillit de ses doigts et vola vers les fentres du deuxime tage. Trois dents de mtal crochues senroulrent autour des barreaux. Sans sarrter, elle tira dun coup sec pour affermir la prise de son grappin. Tisse partir de soie daraigne, la cordelette tait solide ; elle suffirait soutenir son poids. La silhouette atteignit le pied du mur et poursuivit sa course la verticale. la voir, personne naurait souponn quelle utilisait une corde. La pierre antique tait vrole de trous et de cicatrices de bataille ; lescalader tait aussi facile pour elle que gravir un escalier un peu raide. Elle atteignit la fentre du deuxime tage sans avoir vers une seule goutte de sueur. Dune de ses poches, elle sortit une fiole de feu noir. Elle en badigeonna les extrmits suprieure et infrieure de trois barreaux. Une puanteur de mtal fondu assaillit brivement ses narines, mais nul rougeoiement nindiqua que lhuile corrosive tait luvre. Rien ne doit attirer le regard : ctait lune des premires leons quon enseignait aux apprentis. Elle compta les secondes. dix, elle empoigna les barreaux et tira dun coup sec. Le feu noir les avait rongs jusqu la moelle. Prudemment, elle posa les bouts de mtal sur le rebord en granit de la fentre. Elle ne pouvait pas les laisser tomber et prendre le risque que quelquun entende leur fracas sur les pavs de la cour. Passant un bras par louverture, elle secoua de nouveau son poignet, et une fine lame dacier apparut entre ses doigts. Elle la glissa dans linterstice entre la fentre et le mur pour soulever le loquet. Elle testa les gonds. Un grincement immdiat lui apprit que cette fentre navait pas t ouverte depuis des annes. En fronant les sourcils, elle prit une autre fiole dans sa poche et huila soigneusement chacun des gonds. Satisfaite, elle entrebilla la fentre dune largeur de doigt et utilisa la surface polie de sa lame pour tudier le reflet du - 68 -

couloir. Vide. Sans attendre, elle se faufila par ltroite ouverture, plongea terre, roula sur elle-mme et se releva dans llan. Elle fut de nouveau sur ses pieds avant quun battement de cur se soit coul. Pourtant, elle ne marqua pas de pause. Elle slana dans le couloir et descendit deux escaliers dun pas glissant, sans mme laisser une empreinte dans la poussire. Peu de temps aprs, elle atteignit son but les portes du Grand Hall. Elle saccroupit. Une brve danse de ses instruments, et la serrure cda. Elle poussa le battant juste assez pour couler sa mince silhouette de lautre ct. Ces gonds-l, au moins, taient suffisamment huils. Une fois lintrieur, elle se hta vers la longue table de ferrol. Au bout se dressait une haute chaise surleve par une marche. Des roses entrelaces taient sculptes sur son dossier. Comme elle sen approchait, une trace dapprhension sinsinua dans ses veines. Ctait ici que trnait la sorcire. Ses pieds ralentirent. Elle sentait presque les yeux de la sorcire sur elle. Elle avait beau savoir que ctait juste son imagination, elle ne put sempcher de frissonner. Frmissante, elle atteignit le coin de la table et fit face celle-ci. Dos la haute chaise, elle glissa une main dans sa cape et en sortit son arme. La longue lame noire luisait presque dans la pnombre du hall. Elle la brandit dune main qui tremblait lgrement. Ne mobligez pas faire a, chuchota-t-elle dans la pice dserte. Mais il tait trop tard pour battre en retraite. Elle avait fait trop de chemin, consenti trop de sacrifices. Pour quil y ait une chance, cet acte lche devait tre accompli. Tenant la dague deux mains, elle la brandit en priant pour quon lui pardonne et labattit de toutes ses forces sur la table. La pointe aigu transpera le ferrol comme une vulgaire motte de beurre tide. Pourtant, une onde de choc remonta le long de ses bras lorsque la garde heurta le plateau. Hoquetant, elle lcha prise et appuya trs fort ses mains sur - 69 -

sa cape pour chasser la sensation. Elle regarda fixement la lame empale. Son manche dpassait au milieu de lempreinte brle dans le bois lempreinte dune sorcire. Sous ses yeux, du sang carlate suinta du ferrol et se rpandit la surface de la table. Le liquide atteignit le bord du plateau et se mit couler sur le sol de pierre. Mais ce ntait pas le pire. Tandis quelle restait fige l, un cri de surprise et de douleur sleva depuis la flaque. Portant un poing sa gorge, la silhouette enveloppe dune cape recula. Quai-je fait ? Tournant les talons, elle franchit la porte et senfuit dans le ddale de couloirs. Mais mme les ombres ne pouvaient la protger contre lcho du cri dune sorcire blesse. Dieux den haut, pardonnez-moi !

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Se tordant dans ses draps entortills autour delle, Elena pressa sa main contre sa poitrine. Il lui semblait que sa paume tait en feu. travers le brouillard rouge de son agonie, ce fut peine si elle entendit frapper violemment la porte de sa chambre. Elena ! Ctait Erril. La voix du guerrier fournit un point dancrage Elena une chose laquelle se concentrer. La jeune femme dgagea sa main des draps pour lexaminer. Elle sattendait dcouvrir une blessure, mais dans la lumire gristre qui prcde laube, elle vit que sa chair semblait indemne. Tandis que la douleur cdait lentement, elle roula sur elle-mme, se leva et se dirigea vers la porte en titubant. Les coups se poursuivaient. Une des planches du battant craqua sous la fureur de lassaut dErril. Elena ! Rponds-moi ! Tremblante, Elena souleva le loquet et ouvrit la porte. Erril se tenait devant elle, chevel et le visage rouge. Pardessus son paule, elle aperut une couverture abandonne au pied du fauteuil, prs de la chemine. La veille, la discussion sur Chi et les portails du Weir stait prolonge bien au-del de minuit, et lhomme des plaines stait endormi prs du feu. Mama Freda avait conseill Elena de ne pas le rveiller. Tu es blesse ? senquit Erril, fou dangoisse, en agrippant la poigne de son pe. prsent, la douleur stait rduite une pulsation sourde, et Elena pouvait de nouveau rflchir. Je vais bien, dit-elle. - 71 -

Mais le tremblement de sa voix dmentait ses propos. Que sest-il pass ? demanda Erril en la dtaillant de la tte aux pieds. Elena se souvint quelle ne portait quune longue tunique en lin. Brusquement gne, elle recula jusqu sa penderie et enfila une robe de chambre. Je ne sais pas, rpondit-elle. Je me suis rveille avec la main brlante de douleur. Elle enfona son bras dans la manche de la robe de chambre et comme sa main mergeait lautre bout, elle poussa un hoquet de stupeur. prsent que les torches de la pice principale clairaient sa chambre, elle prenait conscience quelle ntait pas aussi indemne quelle lavait dabord cru. Erril la rejoignit et prit sa main dans la sienne. Il inspecta sa paume et ses doigts. Je ne vois pas de plaie. (Il la regarda fixement.) Mais quest-il arriv ta Rose ? Elena secoua la tte. Elle nen avait pas la moindre ide. Se dgageant de ltreinte dErril, elle leva sa main dans la lumire des flammes. Jusqu son poignet, sa peau tait aussi blanche et ple que sur le reste de son bras. La tache carlate avait disparu. Sa main ne portait plus la marque de la Rose. Erril promena un regard la ronde. Je ne comprends pas, balbutia Elena. Je nai pas lanc de sort. Et surtout pas de sort assez puissant pour drainer toute ma magie dun coup. Des yeux, elle implorait le guerrier de lui faire confiance. Je te crois, la rassura Erril. Pour dpenser une telle quantit de feu sorcier, tu devrais incendier toute cette tour, des fondations jusquau toit. (Par la fentre, il jeta un coup dil au ciel qui plissait lapproche de laube.) Mais quand le soleil sera lev, mieux vaudra que tu rgnres rapidement. Elena acquiesa, perplexe et inquite. En sortant de sa chambre, elle se dirigea vers les braises rougeoyantes de la chemine devant laquelle Erril avait dormi. Elle tendit les mains vers leur tideur rconfortante. Sa main gauche arborait toujours la souillure carlate de la Rose, mais la - 72 -

droite tait dsormais dun blanc laiteux. Que stait-il pass ? Tu as dj entendu parler de ce genre de phnomne, Erril ? Dun mage dont le pouvoir se serait volatilis brusquement et sans raison ? Rengainant son pe, lhomme des plaines rejoignit Elena devant ltre et ramassa la couverture quil avait laiss tomber par terre. Non. Mme aprs la disparition de Chi, les mages ne perdaient leur pouvoir quen le dpensant. (Il replia la couverture.) Je navais jamais vu a auparavant. Elena se tourna vers lui, incapable de dissimuler la peur dans ses yeux. Se pourrait-il que ce soit un tour du Seigneur Noir ? Quil ait un moyen de me drober ma magie ? Le visage dErril sassombrit. Je lignore. Mais quoi quil ait pu se passer, ce ntait pas naturel. Je souponne une trahison. Avant de pouvoir ajouter quoi que ce soit, Elena et lui furent interrompus par des coups frapps la porte. Erril jeta un coup dil la jeune femme et dgaina de nouveau son pe. Reste derrire moi, chuchota-t-il. Puis il se dirigea vers la porte barre. Qui est-ce ? cria-t-il. Cest Joach ! Je suis envoy par le chambellan ! Il faut absolument quElena voie quelque chose ! Fronant les sourcils, Erril remit son pe au fourreau et tira lpais battant de chne durci au feu. Il sentit Elena se rapprocher de lui. Joach portait ses beaux vtements habituels, mais il avait d shabiller la hte, car sa chemise ntait pas rentre dans son pantalon, et sa braguette tait ouverte. Quy a-t-il ? senquit Elena, un peu en retrait derrire lpaule dErril. Le regard de Joach passa du guerrier sa sur, et la surprise de les trouver ensemble de si bon matin lui fit hausser les sourcils. Elena baissa yeux vers sa robe de chambre et ses pieds nus. Elle rougit lgrement la pense - 73 -

de ce que son frre devait imaginer. Joach se racla la gorge. Je je crois que vous devriez voir a par vous-mmes. Plein de gens sont dj rassembls dans le Grand Hall, et la nouvelle se propage comme une trane de poudre dans les tages infrieurs. Jai demand au chambellan de chasser tout le monde du Grand Hall et de poster des gardes devant la porte. Pourquoi ? Le jeune homme secoua la tte. Il vaudrait mieux que tu thabilles, El. dfaut dautre chose, tu dois faire une apparition en bas. Toutes sortes de rumeurs enflent dj. Que se passe-t-il ? le pressa Elena. cartant sa question dun geste, Joach la poussa lintrieur de ses appartements. Probablement rien. a doit juste tre un ivrogne qui aura voulu protester contre ta dcision. Explique-toi, Joach, gronda Erril, attirant lattention du jeune homme vers lui. (Il se rapprocha dElena et remonta lourlet de sa manche droite pour exposer sa main blanche.) La magie dElena lui a t drobe pendant son sommeil. Il se trame quelque chose de louche, et ton petit jeu de devinettes me fatigue. Choqu, Joach regarda fixement la main de sa sur. Douce Mre Ainsi, ce ntait pas une simple plaisanterie de mauvais got, marmonna-t-il. Quest-ce qui ntait pas une simple plaisanterie ? demanda Elena, irrite, en se dgageant de ltreinte dErril. Quelquun personne na vu qui ctait a plant un couteau au milieu de lempreinte que tu as brle dans la table du Grand Hall. (Joach ne pouvait dtacher son regard de la peau blanche de sa sur.) Je pensais que ctait juste un geste insultant. Elena frotta sa paume droite avec les doigts de sa main gauche. Elle jeta un coup dil Erril. Joach avait raison, dclara le guerrier, furieux. Nous ferions mieux de voir a par nous-mmes. - 74 -

Quest-ce que tu en penses ? interrogea Joach. La voix bourrue dErril vibra de colre : Jen pense que nous avons t trop indulgents, que nous avons accord une trop grande confiance nos soidisant allis. Il y a un tratre parmi nous quelquun qui na pas hsit exercer la magie noire notre nez et notre barbe. (Il se dirigea vers la porte grandes enjambes.) Allons-y. Elena ne le suivit pas. Attendez. (Elle rebroussa chemin vers sa chambre.) Dabord, jai quelque chose faire. Jouant des coudes, Erril fendit la foule qui stait rassemble devant les portes du Grand Hall. Elena marchait dans son sillage, flanque par des gardes et vtue dune simple tenue dquitation : veste et pantalon noirs, bottes en veau retourn marron. Ses cheveux taient attachs en une tresse svre qui faisait ressortir les paillettes dores dans ses yeux verts. Pour dissimuler le changement de sa main droite, elle avait enfil des gants assortis ses bottes. Comme il atteignait les portes, Erril lui jeta un coup dil approbateur. Elle avait eu raison de rclamer un moment pour se changer avant de descendre et dinsister pour offrir une image autoritaire qui trancherait avec la dlicatesse de ses toilettes habituelles. Sil y a un tratre parmi nous, avait-elle expliqu, je veux quil se demande si son plan a fonctionn. Et quand bien mme il aurait dj fui, mieux vaut donner ceux qui restent limpression que nous matrisons la situation. Erril tint la porte la jeune femme, puis la suivit dans le Grand Hall presque dsert. Seuls se trouvaient l les plus fidles de ses allis. Kast se tenait prs du haut matre de quille des Sanguinaires ; Sy-wen, prs de lenvoy du conseil des merai, matre Edyll, et Mric, prs de sa mre, la reine des elphes. Flanque par Erril, Elena se dirigea vers le haut bout de la table. Les personnes prsentes gardrent le silence, mais toutes arboraient une expression inquite. Elena jeta un coup - 75 -

dil Erril et se pencha pour examiner le couteau. Un long manche sculpt dpassait du bois la verticale. Elena ltudia soigneusement tandis quErril saccroupissait et regardait sous la table. La lame avait travers le plateau et tait ressortie de lautre ct. Elle tait faite dans le mme matriau que le manche. Erril se redressa. Cette dague a t taille dune seule pice dans de la pierre noire. Elena tendit une main hsitante vers larme, mais le guerrier lui toucha le coude pour larrter. Pour linstant, mieux vaudrait la laisser l jusqu ce que nous en sachions plus sur elle. Cest de lbne ? senquit Mric en sapprochant de la table. Elena secoua la tte. Non. Cette pierre-ci est transparente, un peu comme du cristal noir. Erril contourna la jeune femme afin dexaminer lui aussi le manche de larme. Un reptile lzard ou dragon sans ailes tait perch sur le pommeau, sa longue queue enroule autour du manche comme pour maintenir en place. Sa bouche garnie de crocs tait ouverte sur un sifflement. En se penchant, Erril distingua un minuscule collier de plumes autour du cou de la bte. Douce Mre, grogna-t-il. Tous les regards se braqurent sur lui. Personne ne bougea jusqu ce que le haut matre de quille savance et prenne la parole. Je connais ce cristal, dit-il dune voix bourrue. Erril se redressa et fit face au Sanguinaire. De quoi sagit-il ? Les flottes drerendi font le commerce de trsors venus des quatre coins dAlasa. a, cest du noctiverre. Un matriau extrmement pris. Les clats de noctiverre se vendent dj trs cher. Un morceau de cette taille, sculpt avec autant de talent, pourrait tre chang contre un petit bateau. - 76 -

Mais do vient-il ? Le haut matre de quille se gratta la tte. Si mes souvenirs sont exacts, du Dsert de Sable. Je crois quon lextrait dans les Dunes Ravages, autour des Ruines de Tular. Tular ? rpta Elena sur un ton interrogateur. Ce fut Erril qui rpondit, dune voix vibrante de tension : Une ancienne forteresse abandonne depuis des sicles. De mon temps, dj, tout le monde avait oubli son histoire. Ses pices et ses couloirs effondrs se tapissent dans lombre du Mur du Sud. la mention du gigantesque rempart, Elena carquilla les yeux. Erril lut et comprit la suspicion dans son regard. Dabord, un danger se manifestait prs du Mur du Nord, et prsent, ils recevaient un augure en provenance du Mur du Sud Ce nest pas tout, marmonna le guerrier. Quoi ? Du menton, il dsigna le lzard sculpt sur le pommeau. Cest lancien emblme de Tular. Je lavais oubli jusqu maintenant. De quoi sagit-il ? senquit Elena. Erril la regarda sans broncher. Dun basilic. La jeune femme hoqueta et fit un pas titubant en arrire. Entre-temps, les autres staient rapprochs. Quest-ce que cela signifie ? demanda la reine Tratal, des vents orageux soufflant travers ses paroles svres. Erril se tourna vers Elena, qui acquiesa. Dis-leur. De toute faon, je nallais pas tarder faire mon annonce. Lhomme des plaines sinclina pour marquer son accord, puis expliqua leurs allis la nature des portails du Weir et leur importance. La reine Tratal se tourna vers Mric. Ainsi, mon fils, tu as lintention de partir avec un navire la recherche de ce fameux portail, dans le Nord. Mric hocha la tte. - 77 -

Oui, mre. Avec votre permission, jaimerais partir avant le coucher du soleil. La reine des elphes reporta son attention sur Elena et Erril. Je te laccorde. Mais que faisons-nous de ceci ? De ses longs doigts fusels, elle dsigna la dague plante dans la table. Elena prit une profonde inspiration pour se donner une contenance. mon avis, les signes sont trop clairs pour que nous puissions les ignorer. Si le Seigneur Noir a positionn un portail du Weir prs du Mur du Nord, il y aurait une certaine symtrie dans le fait quil en ait install un autre prs du Mur du Sud. (Elle indiqua le manche de la dague.) Nous ne pouvons pas ignorer cet augure : un basilic, la crature mme qui orne lun des quatre portails. Cette piste doit tre explore. Je peux vous confier un autre navire pour vous aider dans votre qute, dclara froidement la reine Tratal. Pas davantage. Mais le Dsert de Sable est vaste, protesta Erril. Avec davantage de vaisseaux ariens, nous pourrions Non, coupa la reine Tratal, ses cheveux argents crpitant nergie lmentale. Je refuse daffaiblir notre flotte. Erril se renfrogna, mais le regard glacial de lelphe disait assez clairement que rien ne la ferait changer davis. Kast, qui tait en train de chuchoter avec Sy-wen, releva la tte. Dans ce cas, je les accompagnerai, offrit-il. Le dragon Ragnark pourra prter sa vue perante aux recherches. (Il passa un bras autour des paules de Sy-wen.) Nous partirons avec le navire elphique. Satisfait, Erril acquiesa. Le haut matre de quille fit une large grimace et bomba firement le torse. Puisque cest comme a, jaimerais que mon fils Hunt y aille aussi. Les Drerendi participeront cette qute. Merci, dit Elena. Merci tous. - 78 -

Matre Edyll prit la parole pour la premire fois : Si on rcapitule, le griffon est cach quelque part dans le Nord, le basilic se trouve peut-tre au Sud et le mage noir Shorkan a ramen la wyverne dans lantre volcanique du Gulgotha. (Il balaya les autres de son sage regard.) Mais o est donc le quatrime portail la manticore ? Personne ne rpondit. Que savons-nous de cette crature ? Senquit matre Edyll. Le vieux merai sappuyait sur une canne, mais ctait surtout pour se donner un genre. Il marchait sur la terre ferme depuis prs dune lune et navait plus vraiment besoin de soutien. Erril secoua la tte. Lesprit du Grimoire la mentionne. Apparemment, cest un ogre avec une queue de scorpion. Cest tout ? Pas dautre indice ? Elena allait admettre leur ignorance lorsquils furent interrompus par un grincement de gonds mal huils. Tous se tournrent vers la porte latrale qui venait de souvrir. Un garde entra prudemment, lance la main. Son regard balaya les allis avec une nervosit visible. Quy a-t-il ? interrogea Erril. Le regard de lhomme sarrta sur lui. Je je suis venu annoncer Il agita sa main libre en direction de la porte. Une silhouette massive, plie en deux, sintroduisit maladroitement par ltroite ouverture. Puis elle se redressa et fit face aux occupants de la pice. Ses grands yeux ambrs, aux pupilles fendues comme celles dun chat, les tudirent attentivement. Tolchuk ? lana Erril, les sourcils froncs. Ces derniers temps, logre stait fait rare. Il passait le plus clair de ses journes et de ses nuits dans des parties abandonnes du chteau. Mais en juger par son expression, quelque chose le troublait profondment. Ses traits rocailleux taient un masque de dsespoir. Que se passe-t-il ? senquit Elena en se plantant ct - 79 -

dErril. Quest-ce qui ne va pas ? En guise de rponse, Tolchuk se rapprocha deux et leva un poing griffu. Entre ses doigts, il tenait un prcieux morceau de sanguine : le Cur de sa tribu. La lumire des torches se refltait sur les facettes du cristal, mais celui-ci nirradiait pas sa lueur habituelle. Ils sont partis, gronda Tolchuk, luttant pour former ses mots dans la langue commune dAlasa. (Une grosse larme roula sur une de se joues.) Tous les esprits de mon peuple. Le Flau les a consums. Le Cur est mort. Elena se dirigea vers la crature qui la surplombait de plusieurs ttes. Tendant un bras, elle toucha sa main de ses doigts gants. Oh, Tolchuk, je suis dsole ! Erril savana aussi pour consoler logre, mais celui-ci se dgagea et se dtourna lgrement en courbant le dos. Je ne mrite pas vos paroles apaisantes. Jai failli ma mission. (Il parut se recroqueviller encore sur lui-mme.) prsent, je vais faillir mon engagement envers vous, mes amis et mes frres. Cest quoi, ces neries ? demanda gentiment Erril. Il leva un bras pour agripper lpaule massive de Tolchuk. son contact, logre frmit. Je dois vous quitter. Quoi ? sexclama Elena. Pourquoi ? Erril comprit quelle soit choque. Tolchuk tait leur compagnon depuis le tout dbut. Le spectre de mon pre mest apparu, marmonna logre sur un ton bourru, en leur tournant obstinment le dos. Il ma confi une dernire tche un ultime moyen de faire revivre le Cur. Comment ? interrogea Erril. Je dois ramener la sanguine lendroit o elle a t extraite. Dans les montagnes des Dents ? Non. (Alors, Tolchuk se retourna et leur fit face avec un rictus douleur.) Au Gulgotha. Elena recula dun pas. Les autres taient trop stupfaits - 80 -

pour parler. Les paules de Tolchuk saffaissrent davantage. Je ne peux pas refuser la mission donne par mon pre. Erril jeta un coup dil la ronde. Dabord, Neelahn contactait Mric, et maintenant, le pre de Tolchuk sadressait son fils. Deux compagnons dElena appels au loin par des morts. Cette concidence fit froncer les sourcils au guerrier. Matre Edyll en remarqua une autre. Cet ogre est pouss vers un rivage lointain. Suis-je le seul trouver significatif ? Que voulez-vous dire ? senquit Elena. Nous cherchons lemplacement du quatrime portail qui reprsente justement un ogre avec une queue de scorpion. Au mme moment, un ogre vient nous annoncer quon lexhorte traverser le Grand Ocan pour se rendre dans les contres du Gulgotha. Cela pourrait-il tre signe que nous attendions ? Je ne comprends pas o vous voulez en venir, dclara Tolchuk. Je pars la demande de mon pre, pour trouver un moyen de librer les dfunts de mon peuple de lemprise du Flau. Et quest-ce au juste que ce Flau ? insista matre Edyll. (Comme Tolchuk ouvrait la bouche pour rpondre, le vieillard leva la main.) Je connais votre histoire, matre Tolchuk. Ce que je voudrais que vous mexpliquiez, cest la nature exacte de la crature tapie dans votre sanguine. Tolchuk brandit le cristal vers la lumire. Je lignore. Elle a chang grandi au fur et mesure quelle avalait les derniers esprits. Puis-je la voir ? demanda matre Edyll. Tolchuk consulta Erril et Elena du regard. Curieuse, la jeune femme acquiesa. Dun geste hsitant, logre tendit sa sanguine matre Edyll, qui dut la prendre deux mains tant elle tait grosse. Il sapprocha dune des torchres pour lexaminer. Tremblant sous le poids du cristal, il le leva dans la lumire et scruta ses profondeurs. La brillance des flammes fit tinceler le Cur. - 81 -

Matre Edyll se pencha vers celui-ci avec une lgre grimace. Mmmh Quoi ? demanda Erril. Cest bien ce que je pensais. Les bras tendus pour maintenir la sanguine la mme place, matre Edyll fit un pas sur le ct et dsigna le mur oppos. Erril et les autres pivotrent. La lumire rfracte des flammes stendait jusquau mur den face, quelle baignait dun clat carlate. Mais en son centre se dcoupait une tache noire : lombre projete du Flau. Il y eut un hoquet gnral. Erril fit un pas en avant pour mieux voir. Sous les yeux des allis, lombre sagita et se dplia comme si elle avait senti quon lobservait. Des griffes noires se tendirent et raclrent le mur. Une queue termine par un dard se dressa de faon menaante. Un scorpion noir, dit Elena en portant un poing sa gorge. (Elle se tourna vers Tolchuk.) Le Flau est un scorpion. Joach descendit jusquau niveau le plus bas du chteau. Son estomac grognait pour se plaindre quil lui ait fait sauter le petit djeuner. Elena avait report le conseil de guerre midi : elle avait besoin de temps pour rflchir ce quelle venait dapprendre. Aprs la rvlation de matre Edyll, Joach lavait vue chuchoter quelque chose Erril. Le visage de lhomme des plaines stait assombri. Puis tous deux taient sortis ensemble, arborant la mme expression svre. Ni lun ni lautre ne stait donn la peine dinclure Joach dans leurs plans. Aprs leur dpart, les occupants du Grand Hall staient remis converser deux par deux. Nul ne se souciait de Joach. Nayant personne qui parler, le jeune homme stait vite rendu compte quil avait le ventre vide. Aussi tait-il parti chercher de quoi le remplir. prsent, il ngociait le dernier des escaliers qui - 82 -

conduisait aux cuisines. Mais, en vrit, la faim ntait pas la seule motivation qui le poussait vers les entrailles de ldifice. Dans sa tte, il revoyait une servante aux yeux couleur de crpuscule et aux cheveux dor fil. Ses lvres articulrent son nom en silence : Marta . Ses pieds acclrrent, dvalant les marches de plus en plus vite. Comme il atteignait le dernier sous-sol, Joach fut instantanment assailli par les riches odeurs et le joyeux brouhaha des cuisines. Baissant les yeux vers ses habits, il tira sur sa chemise et sur sa veste pour en faire disparatre les plis. Puis il pntra dans la chaleur des foyers avec une dsinvolture force. Il ne laisserait pas ses pieds trahir ses sentiments. peine tait-il entr quil balaya du regard la foule grouillante des employs. Il la scrutait avec tant dapplication quil ne vit pas la louche abandonne sur le sol. Son talon ripa dessus avec un bruit mtallique, et sa jambe cda sous lui. De nombreuses ttes se tournrent dans sa direction. Joach battit des bras pour rtablir son quilibre, mais en vain. Il se sentit basculer en avant. Il voulut se retenir au bord dune table et choua. Sa paume heurta le bord dun norme compotier plein de bouillie de mas. Il se tordit juste avant de toucher le sol, et ce fut son paule qui encaissa le plus gros de limpact. Le souffle coup, il hoqueta et roula sur le dos juste temps pour voir le compotier basculer dans le vide et lui renverser son contenu sur la tte. La bouillie tide le doucha du crne jusquaux paules, laveuglant et remplissant sa bouche ouverte. La Mre en soit remercie, ce ntait que les restes du petit djeuner mis refroidir sur la table. Si elle avait t chaude, elle aurait pu lui brler tout le visage. Pourtant, les joues du jeune homme senflammrent de honte. Secouant la tte, il se redressa sur ses coudes et cracha une bouche de mas peine tide. Fais gaffe, imbcile ! le rabroua une voix fminine. Joach sentit un chiffon humide lui essuyer la figure, en commenant par le nez et la bouche pour quil puisse respirer. Je suis dsol, couina-t-il dune voix trangle par - 83 -

lembarras. Je nai pas vu Jai trbuch Le chiffon remonta vers ses yeux. Parce quil tait dj assez humili, Joach le prit la main secourable qui le nettoyait et se redressa en position assise. Je vais me dbrouiller, marmonna-t-il. Avec des gestes brusques, il se frotta les yeux et les joues. Comme il pouvait de nouveau voir, il leva les yeux vers sa bienfaitrice et croisa un regard bleu crpusculaire. Encadr par une chevelure fauve, un visage au teint de bronze luisait dans la chaleur des feux de chemine. Marta, hoqueta Joach. prsent quil tait reconnaissable, la jeune fille carquilla les yeux et baissa trs vite la tte. Prince Joach, bredouilla-t-elle. Avant quelle se dtourne, Joach eut le temps de remarquer une trace de panique et de peur dans ses yeux. Tout va bien, Marta. Ctait ma faute. Je ne regardais pas o je marchais. Il ne voulait pas quelle culpabilise cause de sa maladresse. Je vais vous chercher dautres torchons, murmura la jeune fille. Vous feriez mieux de me donner votre veste ; je vais la mettre tremper dans de leau froide avant que les taches se fixent dans la laine. Joach finit de sessuyer le visage. Inutile. Je me dbrouillerai seul. Mais merci quand mme. En se relevant, il remarqua que tous les employs les observaient, bouche be. Ses joues sempourprrent. Il porta une main ses cheveux et les trouva tout colls par la bouillie de mas. Les sourcils froncs, il se dirigea vers une cuvette et ta sa veste. Avant de laver ses vtements, il plongea sa tte tout entire dans la cuvette. Un instant, il envisagea de se noyer pour chapper la honte. Mais, en nettoyant la bouillie de ses cheveux et en repensant son entre dsinvolte, il ne put retenir un petit sourire. Il se redressa et secoua la tte pour chasser leau de ses cheveux. Marta se tenait prs de lui, une serviette la main. Il - 84 -

laccepta avec une grimace timide et fut surpris de voir la mme expression sur le visage de la jeune fille. Je suis descendu ici pour un petit djeuner vite fait, expliqua-t-il en se schant les cheveux. Je ne mattendais pas que ce soit aussi rapide. Sa tentative dhumour fit sourire Marta. Je vais vous chercher un repas convenable. (Elle lui dsigna une table du menton et fit signe une autre servante de prendre sa veste.) Asseyez-vous, prince Joach. Le chef est mont au Grand Hall pour les prparatifs du djeuner, mais je vais vous trouver quelque chose manger. Tout mais pas de la bouillie de mas, dit Joach comme elle sloignait. Marta lui jeta un coup dil par-dessus son paule. Ne vous inquitez pas, je vais vous prparer quelque chose de spcial. Il la regarda se dplacer avec aisance travers les cuisines, distribuant ordres aux servantes plus jeunes quelle. Une autre fille lui chuchota quelque chose loreille ; elle la chassa en faisant claquer un torchon sur ses fesses. La fille senfuit en gloussant, mais non sans avoir adress un clin dil entendu Joach. Joach secoua la tte. Dissimulant un sourire ravi, il utilisa la serviette humide pour essuyer le devant de sa chemise et se nettoyer derrire les oreilles. Il navait pas encore fini que Marta revint avec une assiette pleine et une fourchette. Lassiette contenait des morceaux de viande braise sur un lit de pommes de terre en robe de chambre fumantes. Lorsque la jeune fille la posa devant lui, Joach huma un mlange dpices comme il nen avait encore jamais senti. Lodeur lui brla lgrement lintrieur des narines. Cest un des plats matinaux de mon peuple, expliqua Marta. Il permet dveiller la langue au soleil levant. Joach prit une bouche de nourriture sur sa fourchette et la porta sa bouche pendant que la jeune fille parlait. Il commena mcher et haussa les sourcils dapprobation. Les pices inconnues parfumaient la viande merveille. Quest-ce que cest ? demanda-t-il en prenant une - 85 -

seconde bouche. Du requin des sables, rpondit timidement Marta. Un mets trs dlicat originaire du Dsert de Sable ma contre natale. (Elle lui servit une chope de bire frache.) Vous allez en avoir besoin. Ce fut alors que la richesse des pices se dveloppa pleinement dans la bouche de Joach. Une chaleur brlante fleurit sur sa langue. Douce Mre ! strangla-t-il. Il saisit prcipitamment sa chope et teignit le feu avec une gnreuse rasade de bire. La brlure se dissipa trs vite. Il poussa un soupir. Cest comme a que ton peuple accueille le soleil levant ? Dans le dsert, oui, sourit Marta. Une langue brlante pour un soleil brlant. Je vois. Joach empala un autre morceau de viande sur sa fourchette. Malgr les pices incendiaires, le got tait dlicieux et surtout, il ne voulait pas passer pour un veau nourri au lait aux yeux de Marta. Pourquoi ne te joins-tu pas moi ? demanda-t-il en lui dsignant le banc en face de lui. La jeune fille inclina la tte. Merci pour votre invitation, prince Joach, mais jai du travail. (Elle releva la tte et grimaa.) Et puis, ce plat est uniquement destin aux hommes de ma tribu. Comme elle se dtournait, Joach ltudia, buvant sa beaut aussi goulment quil avait bu sa bire quelques instants plus tt. Mais cette rasade-l napaisa pas la brlure de son esprit. Il tendit la main et toucha le coude de Marta. Merci, lui dit-il. La jeune fille sarrta et lui jeta un coup dil par-dessus son paule. Souriante, elle repoussa ses cheveux en arrire pour mieux le voir. Cest un honneur de servir un prince du Sang. Soudain, Joach fut incapable de respirer. La lumire des flammes dansait sur la joue de Marta, la parant dun halo - 86 -

radieux. La beaut de la jeune fille lenvotait aussi srement que nimporte quel sort de magie noire. Puis ses cheveux retombrent devant son visage, brisant lenchantement comme elle sloignait pour vaquer ses occupations. Je ne suis pas un prince, marmonna Joach alors quelle disparaissait dans un garde-manger. Elena descendit lescalier sombre et troit la suite dErril. Plus loin un garde la panse confortable les prcda en brandissant une torche. Elena sentit une toile daraigne lui effleurer la joue. Les sourcils froncs, elle essuya les filaments collants dune main gante. Cette partie de ldifice navait gure t rnove depuis leur victoire. Je ne vois toujours pas pourquoi nous avons besoin de les consulter, protesta de nouveau Erril. Ce fut dune voix lasse quElena rpondit : Si Tolchuk compte vraiment se rendre au Gulgotha, je veux lui fournir toute laide possible. Tu as vu le scorpion dans la pierre. Ce doit tre un signe indiquant que le portail de la manticore se dresse au bout du chemin de Tolchuk. Mais quespres-tu trouver dans ces souterrains ? insista Erril. Elena soupira. Avec un peu de chance, des allis. Le garde simmobilisa devant une porte barde de fer. Il martela le battant de chne avec son gros poing. Ouvre, Gost ! Pour toute rponse, il nobtint quun grognement rauque. Mais quelques instants plus tard, une serrure antique crissa, et la porte sentrouvrit un gmissement de gonds douloureux. Un homme demi nu apparut sur le seuil. Dans une main, il tenait une lanterne leve ; dans lautre, une massue de ferrol. Ctait le gardien du donjon. la vue dElena et dErril, son il valide scarquilla. Lautre moiti de son visage ntait quun amas de cicatrices, une tempte de chair fige. Le garde le dsigna du menton. Cest Gost. Il vous guidera partir dici. Mais ne vous - 87 -

attendez pas que le pauvre bougre vous distraie avec sa conversation. (Il ricana.) On lui a coup la langue quand il tait lui-mme un des invits du Seigneur Noir. Gost entendit les paroles du garde. Aprs stre inclin devant ses visiteurs, il dtourna son visage de la flamme. Son mouvement tait identique celui que Jaston, le marachin ami de Mycelle, faisait pour dissimuler ses traits ravags sous le soleil. Elena prouva un lan de compassion envers cet homme bris. Tant de bont avait t pitine par les tyrans du Gulgotha Gost scarta pour laisser entrer Erril. Elena suivit plus lentement. Au-del de la porte, le passage rtrcissait encore. Ils furent forcs de marcher les uns derrire les autres. La seule lumire provenait de la lanterne de Gost. Tandis quils cheminaient en silence, Elena sentit quils senfonaient lentement dans les entrailles de la forteresse. Lair tait de plus en plus humide, avec un soupon diode. Des deux cts, les murs ne se composaient plus de blocs de pierre taills : ils taient creuss mme la roche. Enfin, une vague lueur apparut devant eux : celle de la salle des gardes du donjon. Gost les conduisit jusque-l et se dirigea vers un crochet auquel tait suspendu un anneau mtallique garni de cls. Elena promena un regard la ronde. Un petit foyer se dcoupait dans un des murs, ses bords noircis par la fume des feux qui y avaient brl pendant des sicles. Quatre lits occupaient les coins de la pice, mais les fins matelas de trois dentre eux taient rouls sur le sommier et couverts de poussire. Gost doit soccuper du donjon tout seul, comprit Elena. Pendant quelle attendait que le garde trouve la bonne cl, elle remarqua divers dtails indiquant quil vivait ici, sous le chteau. De petits objets personnels taient accrochs au mur au-dessus de lunique lit muni de draps. Une peinture lhuile pas plus grande que sa paume montrait une femme souriante juche sur un bel talon noisette. Une fine bride tait drape autour du portrait. Le cuir visiblement bien entretenu brillait dans la lumire, et le mtal de la boucle - 88 -

tincelait. De largent, devina Elena. Elle tudia ces objets avec motion. Ils taient le reflet dune vie diffrente : la vie davant le Gulgotha, avant les cicatrices et les mutilations. Pour la millime fois, elle se promit de mettre un terme cette douleur. Alasa avait dj assez souffert. Un grognement ramena son attention vers Gost. Lhomme mutil brandissait une longue cl. Avec un hochement de tte satisfait, il entrana les deux visiteurs vers une porte situe de lautre ct de la pice. Il louvrit et entra lanterne dans une main, trousseau de cls dans lautre. Au-del de la porte stendait un couloir bord de petites portes. cette vue, le visage dErril sassombrit. Le guerrier trbucha et faillit tomber. Elena se souvint que peu de temps avant, il avait lui-mme t dtenu dans une de ces cellules. prsent, la plupart des portes taient ouvertes. Les allis avaient vid le donjon aprs leur victoire. Malheureusement, beaucoup des victimes des attentions du Seigneur Noir avaient d tre mises mort : elles taient devenues dabominables cratures qui hurlaient, accroupies dans leurs propres djections. Leur esprit avait t broy par la magie noire ; elles navaient plus rien dhumain. Aussi Elena se rjouit-elle que Gost passe sans sarrter et sengage dans un couloir perpendiculaire. Ici, les cellules taient plus grandes conues pour abriter plusieurs prisonniers. Leur porte se composait de barreaux mtalliques aussi pais que le poignet dun homme. Gost conduisit Erril et Elena vers celle du centre, la plus vaste elle devait faire la taille dune salle de bal. Ses occupants taient, pour lheure les seuls prisonniers du donjon, et ils avaient rclam quon ne les spare pas. Elena avait accd leur requte : comment aurait-elle pu leur refuser ce maigre rconfort ? Si a navait tenu qu elle, ils nauraient mme pas t enferms. Aprs la fin de la guerre, ils lui avaient jur allgeance et fidlit. Mais tous les allis de la jeune femme, Erril compris, se mfiaient encore de leurs anciens ennemis et avaient insist pour quils soient incarcrs. - 89 -

Elena sapprocha de la porte. Elle fut satisfaite de voir que lendroit tait propre. Gost avait mme dispos des braseros lintrieur de la cellule pour rchauffer lair humide et dispenser un peu de chaude lumire. De toute vidence, ctait un gelier clment. Parmi les braseros se pelotonnaient des silhouettes trapues. Certaines dormaient, enroules dans des couvertures ; dautres chuchotaient entre elles. Elles arrivaient tout juste lpaule dElena mais devaient peser trois fois son poids, car leur corps tait tout en muscles et en os. Comme les pas de la jeune femme sarrtaient devant la porte de la cellule, des visages se tournrent dans sa direction. Sous des sourcils pais, des yeux se plissrent pour mieux voir. Serment ou pas, marmonna Erril, je ne fais confiance aucun nain. Depuis quand fais-tu confiance quiconque ? rpliqua Elena sur ton moqueur. Le chef des prisonniers, un vieux nain dont le visage sornait dune cicatrice de bataille qui courait depuis son front jusqu sa mchoire, se rapprocha des barreaux et mit un genou en terre. Il tait chauve, mais arborait une longue moustache grise qui tombait plus bas que son menton. Matresse Elena, dit-il en inclinant la tte, comment puis-je vous servir ? Les joues dElena sempourprrent de honte. La position de Wennar lui rappelait sa premire rencontre avec lui et le reste de son bataillon. Les nains, qui brandissaient de lourdes haches et taient protgs par dimpntrables armures magiques, staient prosterns devant la jeune femme non par gard pour son statut, mais cause du talisman sacr quelle portait. La simple vue du Trysil, ou Marteau de Tonnerre, avait russi briser lemprise que le Seigneur Noir exerait sur ces farouches guerriers. Elena fit signe Gost. Pourriez-vous ouvrir cette porte, sil vous plat ? Le garde sempressa dobir. Son trousseau tinta quand il - 90 -

introduisit une cl dans la serrure. Est-ce bien sage ? protesta Erril en se rapprochant dElena et en posant une main sur la poigne de son pe. Pour toute rponse, la jeune femme le foudroya du regard. Ds que la porte souvrit, elle se dirigea vers le nain agenouill. Relve-toi, Wennar, je ten prie. Je suis venue solliciter ton aide. Le nain obtempra lentement, mais garda les yeux baisss. Vous navez qu demander, madame. Nous sommes vos ordres. prsent, tous les prisonniers coutaient leur conversation y compris les dormeurs que leurs camarades avaient rveills en les secouant. Elena inclina la tte. Merci. Ce que jai dire vous concerne tous. Wennar attendit sans bouger. Je crois que vous connaissez Tolchuk. Le chef des nains acquiesa. Logre. Il se prpare entreprendre une qute dangereuse, rvla Elena. Wennar leva lgrement vers elle des yeux plisss par la confusion. qui lemmnera au Gulgotha, acheva la jeune femme. Wennar sursauta. Des murmures dsapprobateurs slevrent derrire lui. Il ne doit pas aller l-bas, marmonna le chef des nains. Le sol mme est empoisonn par la prsence de lInnommable. Seule la mort attend les purs l-bas. Pourtant, il doit y aller. Dune part sur linjonction de lesprit de son pre, dautre part pour nous aider dans notre bataille contre le Gulgotha. Wennar se dtourna lgrement. Il ne trouvera rien de bon sur ces rivages. Elena jeta un coup dil Erril. Lhomme des plaines demeura impassible, comme sil avait anticip cette rponse. - 91 -

Quattendez-vous de nous ? senquit Wennar, le regard fix sur un brasero proche. Je voudrais que vous accompagniez Tolchuk, annona Elena. Ces contres sont les vtres. Vous les connaissez. Vous pourriez lui tre dun grand secours. Les paules de Wennar se mirent trembler. Nous vous avons prt serment, mais ce que vous nous demandez est impossible. Pourquoi ? Des centaines dhivers se sont coules sans quaucun nain ne remette les pieds sur le sol du Gulgotha. Notre pays natal est mort pour nous. Dsormais, il nous est aussi tranger qu logre. Mais vous avez bien d voir des cartes, insista Elena ; vous Plus vite quelle ne len aurait cru capable, Wennar pivota encore une fois vers elle. Alarm par ce mouvement brusque, Erril dgaina de nouveau son pe, mais le vieux nain ne voulait aucun mal sa protge. Notre pays natal est mort pour nous ! gmit-il. (Des larmes coulaient au coin de ses yeux, et une profonde dtresse tait grave dans son visage comme dans la pierre.) Il nous est interdit dy retourner. Erril prit la parole pour la premire fois : Je tavais bien dit que venir ici serait une perte de temps. Wennar se dtourna pesamment. Je suis dsol, matresse Elena. Mais la jeune femme ntait pas prte admettre sa dfaite. Et si vous apportiez le Trysil avec vous ? Wennar se raidit. Jai promis Cassa Dar quun jour, je rapporterai votre talisman sacr dans son berceau les mines du Gulgotha pour accomplir lancienne prophtie. Le Marteau de Tonnerre Il a t prdit que le retour du Trysil annoncerait la renaissance de votre patrie, poursuivit Elena. - 92 -

Wennar se raidit encore davantage. Ce nest pas la main dun nain qui doit porter le Trysil. Dans ce cas, Tolchuk sen chargera, offrit Elena. Non. (Wennar pivota lentement vers elle.) La matresse des marais ne vous la-t-elle pas expliqu ? La lgende dit vrai. Seule la personne qui a libr le Marteau de Tonnerre peut le rapporter son berceau. (Il leva les yeux vers Elena et, pour la premire fois, la regarda bien en face.) Vous seule avez une chance de librer notre pays natal. Erril remit brutalement son pe au fourreau. Elena ne peut pas partir pour le Gulgotha. On a besoin delle ici. La raction immdiate dElena fut la mme que celle de lhomme des plaines. Ils staient tellement battus, ils avaient sacrifi tellement dallis pour amener la sorcire Valloa Comment aurait-elle pu se lancer dans cette qute secondaire quand un conflit de grande envergure menaait ? Mais, aprs avoir entendu Erril formuler la rponse quelle sapprtait elle-mme faire, Elena rflchit plus avant. Elle se revit assise sur le Trne dpines, ignore par tous. Sa prsence sur lle tait-elle vraiment cruciale ? La guerre navait pas t livre pour la conduire Valloa, mais auprs du Journal Sanglant. Maintenant quelle dtenait le Grimoire, avait-on encore besoin delle sur lle ? Comptaitelle rester inactive Valloa pendant que ses amis sparpilleraient aux quatre vents en qute des portails maudits ? Ne devrait-elle pas employer sa magie pour dtruire ces portails ? Elena serra le poing. Mais oserait-elle quitter la scurit de lle fortifie ? Elle navait pas de rponse juste une dernire question quelle posa voix haute : Si jacceptais dy aller, maccompagneriez-vous pour me guider ? Elena ! sexclama Erril. Tu ne penses pas La jeune femme leva une main pour le faire taire. Elle ne dtacha pas son regard de Wennar. Lentement, le nain tomba genoux et sinclina jusqu ce que son front touche le sol. Ses camarades firent de mme. - 93 -

Nous serions vos ordres, madame, dit-il sur un ton plein despoir. Nous mourrions pour vous protger si ncessaire. Elena acquiesa. Trs bien. Je vais y rflchir. Il nen est pas question ! rugit Erril, choqu. Sans mme un regard pour lui, Elena se retourna et se dirigea vers la sortie. Lhomme des plaines la rattrapa tandis que Gost refermait la cellule derrire eux. Elena, tu nenvisages pas srieusement daller au Gulgotha ! Tu ne peux pas te mettre en danger de la sorte ! Ici, tu es en scurit. Des armes de maintes contres te protgent. Elena continua marcher sans ralentir. En scurit ? rpta-t-elle. (Elle ta le gant de sa main droite, exposant sa chair ple.) Des assassins rdent entre ces murs mmes. Le Seigneur Noir sait que je me cache ici ; il essaiera encore et encore de matteindre pour me dtruire. Si je reste, je ne suis quune cible immobile qui attend la prochaine flche. Mais Ils avaient atteint la salle des gardes dans laquelle Gost avait lu domicile. Ici, la lumire tait bien plus forte. Elena se tourna vers Erril. Je nai pas encore pris de dcision. Jai juste dit que jy rflchirais. Dans ce cas, rflchis galement ceci. En y allant, tu te livreras peut-tre entre les mains du Seigneur Noir. Lassassin navait peut-tre pas pour mission de te tuer, mais de te faire peur, de te pousser quitter lle pour pouvoir te tendre une embuscade quand tu serais moins bien protge. Elena soupira et sarrta. Son regard se posa sur le portrait qui appartenait Gost, celui de la cavalire souriante. Nul ne peut savoir quel genre de jeu joue le Seigneur Noir. Essayer danticiper son prochain mouvement, cest la porte ouverte la peur et lindcision. Jen ai suffisamment entendu dans le Grand Hall cette dernire lune. Tout ce que je peux faire, cest couter ce que me dicte mon cur. (Elle - 94 -

pivota et planta son regard dans celui dErril.) Peux-tu respecter a ? Peux-tu avoir confiance en mon instinct ? Erril ferma les yeux et acquiesa lentement. Toujours, chuchota-t-il dune voix peine audible. Je suis ton homme-lige. Debout la proue du deux-mts elphique, la Fureur de lAigle, Kast baissa les yeux vers les quais de Valloa. En contrebas, parmi les cordes qui amarraient le navire arien la terre, des hommes saffairaient avec des caisses. Des poulies craquaient ; des chevaux de trait hennissaient en bandant leurs muscles pour hisser provisions et quipement jusquau vaisseau qui flottait deux tages au-dessus de leur tte. Sous le ventre du navire arien, des coutilles ouvertes avalaient cette cargaison. Les sourcils froncs, Kast tourna le dos ce spectacle. Prparer la Fureur de lAigle pour son voyage vers le Dsert de Sable aurait t beaucoup pus rapide si le deux-mts avait pu se mettre quai comme nimporte quel autre bateau. Mais son capitaine Richald, le frre de Mric avait refus de mouiller sa quille. Aucun Nuage Orageux na jamais touch la surface du monde, avait-il affirm froidement. Cela le souillerait et compromettrait la russite de notre expdition. Kast navait pas discut : ce ntait pas son navire. Pour une fois, il ntait quun simple passager. Il leva les yeux vers les mts aux voiles ferles et les silhouettes frles qui grimpaient avec agilit dans le grement. Mme si ce mode de transport lui dplaisait, il ne pouvait mettre en doute la comptence de lquipage de Richald. Les elphes marchaient sur les haubans comme un homme ordinaire aurait march sur les planches dun bateau normal. Soupirant, Kast dtourna les yeux. De lautre ct du port, le jumeau de la Fureur de lAigle flottait la mme hauteur. Ctait le navire arien de Mric, lAile des Temptes. Sa quille de fer magique rougeoyait ainsi quune braise du pouvoir lmental qui le maintenait en lair. Des hommes sagitaient galement sous sa coque pour le prparer son vol vers le - 95 -

nord dAlasa. Kast repra le seigneur elphique au milieu de son propre quipage, sur le pont. Parmi ses marins se trouvaient les trois guerriers zool la peau noire qui laccompagneraient dans sa qute des compagnons dElena. Il y avait l une certaine symtrie, songea le Sanguinaire. Deux frres, deux vaisseaux, deux missions. Lun se dirigeait vers le Nord, lautre vers le Sud. Mais vers quoi vogueraientils : des victoires ou des dfaites jumelles ? Un raclement de pieds nus sur du bois arracha Kast ses projections. Vtue de peau de requin marbre, Sy-wen aurait aussi bien pu tre nue. Depuis le renflement de ses seins jusquaux courbes de ses cuisses, le matriau fin et moulant ne dissimulait rien. Comme leurs regards se croisaient, la jeune fille sourit son compagnon. Elle navait visiblement pas conscience de limpudeur de sa tenue. On ne pouvait pas en dire autant de tout le monde. ses cts marchait le capitaine du navire, Richald. Kast vit bien les efforts mritoires, mais vains, que lelphe faisait pour ne pas dtailler Sy-wen. Chaque fois que, malgr lui, son regard revenait vers la merai, une lgre rougeur montait jusqu ses joues ples. Ainsi, il ne coulait pas que de la glace dans le sang des princes elphiques En rejoignant Kast, Sy-wen se glissa sous son bras et lui dposa un rapide baiser sur la joue. Le Sanguinaire passa un bras possessif autour de sa taille, histoire de ne laisser planer aucun doute sur lidentit du matre de son cur. Richald se racla la gorge et leva la tte vers le ciel vide. Nous sommes dans les temps. Nous partirons aux premires lueurs du jour. Kast acquiesa. Il semble que Mric sen sorte bien, lui aussi. Lexpression de Richald se durcit. Il jeta un regard lAile des Temptes et plissa les yeux. Par chance, son quipage est comptent et bien rd. De toute vidence, il refusait dattribuer le moindre mrite son frre. Ah ! Mais un quipage ne saurait tre meilleur que son capitaine, fit remarquer Kast. - 96 -

Richald serra le poing. Cela reste voir. Mon frre a pass trop de temps sur la terre ferme. Nous verrons comment il se dbrouille dans le vide sauvage du ciel. Je suis certaine quil sen sortira bien, dit Sy-wen. (Elle scarta de Kast en lui pressant le bras une manire de lui reprocher silencieusement davoir provoqu Richald.) Je dois vous laisser. Ma mre mattend. Tu ten vas ? protesta Kast, surpris. Et la runion du conseil rclame par Elena ? Ma prsence ny sera pas ncessaire. Matre Edyll est l pour reprsenter les merai. (Du menton, Sy-wen dsigna les deux mts de la Fureur de lAigle.) Et puis, nous savons dj o nous allons. Et si nous devons partir laube, je nai pas beaucoup de temps pour faire mes adieux ma mre. (Elle se dirigea vers le bastingage.) Je serai de retour la tombe de la nuit. Kast refusait de la laisser partir aussi facilement. Il lui saisit le poignet et la ramena vers lui, la plaquant contre sa poitrine et baissant la tte pour la regarder dans les yeux. Le plus tt sera le mieux. (Afin que Richald ne lentende pas, il se pencha pour chuchoter loreille de Sy-wen :) Nous avons un nouveau lit trenner ce soir. Sy-wen sempourpra. Kast chercha ses lvres et les trouva aussi brlantes que ses joues. Bouche contre bouche, la merai souffla une promesse : Naie crainte. Je serai l, mon dragon. Comme elle se dgageait, un de ses doigts caressa la mchoire de Kast, suivant le contour de son tatouage. Son seul contact tait pareil du feu sur la peau du Sanguinaire. Au loin, trois notes de trompette rsonnrent sur les hauteurs de ldifice, appelant les membres du conseil se runir. Je dois y aller, dit Sy-wen. Kast navait rien ajouter. Il se contenta de lever une main en signe dau revoir. Sy-wen se dirigea vers le ct sous le vent du navire arien, escalada le bastingage et, sans un regard en arrire, - 97 -

plongea lgamment par-dessus bord. Kast sapprocha du bastingage et baissa les yeux. En contrebas, une infime trane de bulles marquait lendroit o leau stait referme derrire la merai. Locan accueillait de nouveau les siens.

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Debout ct dElena prs du Trne dpines, Erril regardait arriver les membres du conseil. Il remarqua que la moiti des siges disposs autour de la table du Grand Hall demeuraient vides. Pendant la nuit, profiteurs et curs peu vaillants avaient pli bagage et fui pour ne pas tre obligs de prendre part une action relle contre le Gulgotha. Erril pivota. Les sourcils froncs, Elena observait galement lassemble. Les allis restants sinstallrent sans dire grand-chose, mais sans pouvoir sempcher de jeter un coup dil aux chaises vacantes. Au-dessus de leurs ttes, une trompette souffla une note finale, annonant le dbut du conseil de guerre. Elena se leva. Elle portait toujours sa tenue dquitation en cuir, mais avait renonc ses gants assortis. Ses deux mains arboraient de nouveau la marque vivace de la Rose. Plus tt, la dague de lassassin avait t soigneusement extraite de la table et remise aux rudits de la bibliothque afin quils lexaminent. Une fois son empreinte libre du talisman magique, Elena stait rendue compte quelle pouvait facilement rgnrer dans la lumire du soleil. prsent, elle gardait ses mains exposes pour contrer toute rumeur de faiblesse. Erril tait soulag que la mystrieuse attaque nait pas produit de dommages permanents ; pourtant, il ne se sentait pas tranquille. Comme beaucoup dautres autour de la table, il ne quittait pas des yeux lempreinte blesse dans le ferrol. Que signifiait cette agression ? Pourquoi se donner tant de mal pour un si maigre rsultat ? Tandis quil montait la garde, une main sur la poigne de son pe, Elena leva son poing droit pour le montrer - 99 -

lassemble. Dans la lumire des torches, les motifs carlates semblaient tourbillonner sur sa peau. Un observateur peu attentif aurait pens que sa main droite tait la jumelle de sa main gauche, mais Erril voyait bien le lger ternissement de la Rose de son poing dress signe quelle avait dpens une partie de sa magie. La dague de lassassin ny tait pour rien. Aprs quElena eut rgnr, Erril avait insist pour quelle effectue quelques manipulations afin de dterminer si son pouvoir avait t souill ou altr. La jeune femme avait allum une srie de bougies dix pas de distance, avec tant de prcision que pas une seule goutte de cire navait fondu. Apparemment, lattaque navait pas laiss de squelles. Et cela troublait Erril plus que nimporte quoi dautre. Il tudia le plateau de la table. Quel tait donc le but de cette agression ? Pourquoi tant de discrtion et de mystre ? Labsence de rponse satisfaisante le mettait sur les nerfs. Il scruta les visages qui entouraient la table dun il mfiant. Le tratre se trouvait-il toujours l, ou avait-il fui avant le lever du soleil ? Comme si elle avait senti la duret du regard dErril, lassemble fit silence. Elena savana en serrant plus fort son poing dress. Une lueur carlate enveloppa sa main. Mais quand elle parla, ce fut dune voix trs calme. La nuit dernire, nous avons vu ce qui rsulte de la dfaillance dun cur. Pendant que nous nous chamaillions, des forces tnbreuses ont cru en notre sein, tel du poison qui se rpand dans une eau stagnante. Mais cest termin. partir de maintenant, nous serons un fleuve imptueux, un torrent de dtermination vive que nul misrable ne pourra souiller la faveur de lobscurit. Comme elle parlait, sa voix se fit brlante et la lueur de sa Rose sintensifia. Erril avait du mal surveiller lassemble et le reste de la pice. Son regard tait attir par Elena ainsi quun papillon par une flamme. Lentement, la jeune femme baissa son poing. - 100 -

Je vous remercie tous davoir dvoil le fond de votre cur en ce jour, poursuivit-elle. Dsormais, nous sommes moins nombreux mais plus forts : de lacier forg partir du fer de jadis. Avant quun autre hiver scoule, je vous promets que nous porterons cette lame toute neuve la gorge du Cur Noir en personne. Un poing sabattit rythmiquement sur la table. Ctait celui du haut matre de quille. Une promesse de guerre flamboyait dans ses prunelles. Que les ocans virent au rouge jusqu ce que nos contres soient libres ! gronda-t-il. Des murmures dassentiment slevrent, et dautres poings martelrent le ferrol de la table. Elena leva une paume pour faire taire le vacarme grandissant. La guerre viendra. Il ny a aucun moyen de lviter. Mais avant de jeter nos corps dans les charbons ardents de Noircastel, nous devons nous prparer. Nous sommes prts ! dclara le haut matre de quille avec force, ignorant les bandages qui dpassaient toujours de ses vtements. Elena sourit. Je nen doute pas. Les Drerendi ne sont pas du genre se drober devant un adversaire, ft-il plus nombreux et mieux arm. La poitrine gonfle de fiert, le haut matre de quille hocha la tte. Mais pour lheure, un autre chemin stend devant nous. Et quel est-il ? interrogea lun des opposants les plus familiers Elena : Symon Feraoud, le ventripotent envoy de Penryn. Il souffla pour indiquer son scepticisme et sa longue moustache noire frmit. Erril avait t surpris de le voir se prsenter cette runion du conseil. Il aurait pari que Feraoud serait lun des premiers lever lancre pour regagner sa ville ctire, la veille. Elena hocha la tte pour indiquer quelle avait entendu la - 101 -

question. Comme vous le savez tous, cette nuit, jai consult les esprits du Journal Sanglant et mdit sur des paroles venues de trs loin. Nous connaissons dsormais lorigine de la magie du Seigneur Noir. Cest un jeu de quatre portails dbne qui abrite la source de son pouvoir tnbreux. Avant de porter la bataille sur les rivages du Gulgotha, nous devons dcouvrir ces portails et les dtruire pour priver le Seigneur Noir de sa magie. Cest notre seule chance de victoire. Erril remarqua quElena se gardait bien de mentionner la plus grande rvlation faite par le Journal Sanglant : que Chi tait la vritable source du pouvoir de leur ennemi. Cette nouvelle naurait pas t bien accueillie. Et comment comptez-vous essayer de dtruire ces portails ? senquit Symon Feraoud. Nous nallons pas juste essayer, rpondit froidement Elena. Nous allons les dtruire. En ce moment mme, des navires elphiques sapprtent partir leur recherche. De nouveaux murmures firent le tour de la table. Exposez-nous votre plan, rclama matre Edyll, lenvoy des merai. Elena inclina la tte pour le saluer avant de rpondre : Nous savons que les quatre portails sont des statues et quils ont respectivement laspect dune wyverne, dun basilic, dun griffon et dune manticore. Nous ne pouvons pas atteindre le premier dentre eux : Shorkan la rapport Noircastel. Aussi le laisserons-nous de ct jusqu ce que nous soyons prts attaquer lantre du Seigneur Noir. Mais des augures nous ont indiqu lemplacement des trois autres. Elena expliqua que le prince Mric se rendrait dans le Nord en qute du griffon, tandis que son frre Richald, accompagn par Kast et Sy-wen, irait chercher le basilic dans le Sud. Et la manticore ? demanda matre Edyll. Elena garda le silence un moment avant de rpondre : Logre Tolchuk sefforcera de la trouver lEst, pardel locan et sur les terres du Gulgotha. Cette annonce stupfia la plupart des membres du conseil, - 102 -

lexception de ceux qui staient trouvs dans le Grand Hall un peu plus tt. Cest un voyage extrmement dangereux, objecta matre Edyll. Nul nest jamais revenu de ces rivages maudits. Elena acquiesa. Cest pourquoi je me suis assure du concours de plusieurs guides. Le vieux merai haussa les sourcils. Quels guides ? Les prisonniers nains qui sont actuellement enferms dans le donjon, rvla Elena. Aprs tout, le Gulgotha est leur pays natal. la mention des nains, les visages se fermrent et prirent une expression hostile. Quand bien mme on pourrait se fier eux, dit matre Edyll sur un ton dubitatif, cette mission resterait la plus prilleuse de toutes et la plus susceptible dchouer. Pas si jy prends part, rpliqua Elena du tac au tac. Tous les membres du conseil se levrent dun bond. Mme Erril fit un pas vers la jeune femme avant de se ressaisir. Il avait prt serment. Il se plierait sa dcision. Mais a ne signifiait pas que les autres en feraient autant. Le haut matre de quille tait aussi rouge quun bandage ensanglant. Vous ne pouvez pas envisager de vous rendre dans ce royaume maudit ! rugit-il. Cest du suicide ! Comme dautres voix slevaient pour protester contre la dcision dElena, Erril se surprit acquiescer malgr lui. Ctait, en effet, pure folie. Elena subit lassaut de leur dsapprobation sans plus broncher quun rocher assailli par les vagues. La reine Tratal prit la parole pour la premire fois. Son visage dordinaire impassible ntait plus quun masque de rage. Je te linterdis ! Elena pivota lentement vers la souveraine des elphes. Je nai pas besoin de votre permission. Les deux femmes se toisrent. De minuscules tincelles - 103 -

crpitrent dans la chevelure de Tratal, crant autour de sa tte un halo pareil une couronne argente. Mais la glace et la foudre de lelphe, Elena opposa les siennes. Le silence se fit tandis que toutes deux saffrontaient sans un mot. Le temps parut ralentir, et latmosphre se charger dun parfum dlectricit. Enfin, la reine Tratal serra les poings et capitula. Ainsi, il semble que le sang des rois coule rellement dans tes veines. (Les tincelles moururent autour delle, mais ses yeux demeurrent plisss, ses prunelles aussi froides et coupantes que des clats de glace.) Mais, si tu comptes traverser le Grand Ocan, ce sera bord de mon navire. Elena inclina la tte. Visiblement, sa diplomatie croissait en mme temps que son pouvoir. Jen serai trs honore. Le haut matre de quille, en revanche, ne fut pas aussi facile convaincre. Si vous tenez vraiment y aller, nous vous accompagnerons, dcrta-t-il. Les Drerendi ont jur sur leur sang de vous protger. Elena se tourna vers le chef des Sanguinaires avec un sourire chaleureux. Japprcie votre loyaut, haut matre de quille. Je suis doublement honore. Mais il faut protger Valloa. Cest pourquoi je demanderai aux Drerendi et aux merai de monter la garde autour de lle pendant notre absence. En cas de russite, nous aurons besoin dun point de ralliement, et je prfrerais ne pas avoir livrer une nouvelle guerre pour reprendre Valloa. Le haut matre de quille grommela, mais le vent parut mourir dans ses voiles. Plus important, continua Elena avec force, cette le minuscule est la graine partir de laquelle poussera la nouvelle Alasa une Alasa libre. Je refuse quelle tombe de nouveau sous lemprise du Seigneur Noir. Alors, le haut matre de quille porta un poing sa gorge et sinclina profondment. Sur le sang de tous les Drerendi, je vous fais la - 104 -

promesse quune telle horreur ne se produira jamais. Elena croisa les bras sur sa poitrine la faon des Sanguinaires. Cela signifiait quelle acceptait la promesse de son interlocuteur. Puis elle baissa les bras et fit face au reste de lassemble. Sommes-nous tous daccord ? demanda-t-elle simplement. Elle navait mme pas besoin de poser la question. Erril se dtourna tandis que tous les membres du conseil tapaient du poing sur la table pour exprimer leur assentiment. Il dvisagea Elena qui se tenait droite et altire devant eux. Les paroles de la reine Tratal rsonnrent de nouveau dans sa tte : Le sang des rois coule rellement dans tes veines . a ne faisait plus le moindre doute. Dans une partie abandonne du chteau, une silhouette enveloppe dune cape se pelotonnait dans lombre dune alcve peu profonde. Elle attendait le signal avec les araignes et les moutons de poussire pour seule compagnie. Et soudain, elle lentendit : une note de trompette qui se rpercuta travers les couloirs de ldifice. La runion du conseil avait commenc. La sorcire et ses compagnons allaient tre occups pendant un bon moment. Dpliant son corps mince et agile, la silhouette se glissa souplement hors de sa cachette, sans mme dranger les toiles daraigne au-dessus de sa tte. Elle traversa le troupeau de moutons de poussire sans en perturber un seul. Son matre lui avait appris ne laisser derrire elle aucune trace de son passage. Les couloirs alentour taient dserts comme ils devaient ltre, cette heure-ci, mme dans les parties les plus peuples de ldifice. Toute la forteresse retenait son souffle en attendant lissue de la runion dans le Grand Hall. Mais ces histoires de politique et de diplomatie ne la concernaient pas. Elle avait dj accompli la moiti de sa mission. Il ne lui restait plus qu poser un acte final et senfuir. Elle courait sans un bruit sur ses pieds envelopps du cuir - 105 -

le plus fin, ne laissant aucune empreinte dans lpaisse couche de poussire qui recouvrait le sol. Telle une flche, elle filait dans les couloirs et sengouffrait dans les escaliers qui conduisaient aux niveaux suprieurs du chteau. Au bout dun dernier passage, elle trouva enfin la porte quelle cherchait. Elle testa la poigne : celle-ci ne bougea pas. Elle poussa un soupir de soulagement inaudible. Si ctait verrouill, a signifiait quil ny avait personne lintrieur. Sautorisant une petite grimace, elle mit un genou en terre. Des instruments glissrent dans sa main ; ses doigts habiles introduisirent les fines tiges dacier dans la serrure et en sondrent le mcanisme. Un cliquetis rcompensa ses efforts. Elle se releva et testa de nouveau la poigne. Celle-ci cda facilement sous sa main. Sans prendre le temps dadmirer son ouvrage, elle poussa le battant, lentrouvrant juste assez pour permettre sa mince silhouette de se faufiler de lautre ct. Puis elle sappuya dessus et le laissa se refermer derrire elle tandis que, du pouce, elle remettait le verrou en place. La pice tait plonge dans la pnombre ; seule une lanterne brillait sur une table dans le coin du fond, sa mche rgle pour produire la plus petite flamme possible. cette vue, lintruse se rembrunit. Pourquoi avoir laiss une lampe allume, mme si bas ? Lun des rudits avait-il fait preuve de ngligence ? Elle ne pouvait pas compter l-dessus. Aucun des frres naurait pris le risque dabandonner une flamme sans surveillance, surtout ici. Autour delle, dinterminables ranges dtagres garnies de livres et de parchemins montaient la garde. Les plus hautes devaient culminer cinq mtres ; et l, quelques chelles permettaient au personnel de se hisser jusquaux ouvrages que les rayonnages contenaient. Lintruse se dirigea rapidement vers le fond de la pice, o des bureaux, des chaises et des tables taient disposs face une grande chemine. Elle jeta un bref coup dil la ronde pour sassurer que personne ntait cach dans quelque alcve obscure. Puis elle sapprocha de ltre et posa une paume sur le manteau de pierre. Encore tide. Le feu venait - 106 -

juste de steindre. Se mordillant la lvre dinquitude, elle se mit htivement au travail. Les rumeurs qui circulaient parmi la domesticit lui avaient appris o elle devait chercher. Elle sapprocha du bureau le plus massif, une monstruosit en chne cylindre, si encombre quil ne restait pas la moindre place libre sur le dessus. Des livres sempilaient aux quatre coins ; des parchemins gisaient au milieu de textes ouverts et de quelques bouteilles dencre. Trois dentre eux taient drouls et maintenus dans cette position laide de petits pressepapiers en formes danimaux des bois. Ignorant les recherches en cours, lintruse se focalisa sur le tiroir central du meuble. Elle le testa et fut surprise de voir quil ntait pas ferm cl. Se pouvait-il quelle se soit trompe ? Craignant le pire, elle ouvrit brutalement le tiroir, dont le bois mit un couinement de protestation. Le soulagement lui fit fermer les yeux. Il tait toujours l ! En rouvrant les yeux, elle plongea sa main dans le tiroir. Ses doigts nhsitrent quune fraction de seconde avant de toucher le manche sculpt du couteau de cristal. Le basilic qui surmontait le pommeau le symbole antique des goules de Tular lui donnait la nause. Pourtant, elle saisit larme et examina sa longue lame de noctiverre aussi tranchante quun rasoir. En la levant dans la lumire, elle vit que son cur brlait maintenant dun feu intrieur qui ne devait rien la maigre flamme de la lanterne. Ainsi, son matre avait vu juste ! Elle tait si stupfaite quelle mit un instant identifier le bruit caractristique dune cl tournant dans une serrure. Comme des voix rsonnaient derrire la porte, elle se figea. Quelquun venait ! Glissant la dague dans le fourreau cousu lintrieur de sa cape, elle fona vers la range dtagres la plus proche et lescalada sans se servir daucune chelle. Elle se percha au sommet du meuble, en quilibre sur ltroite planche, priant pour quil supporte son poids et ne se renverse pas. De lautre ct de la pice, la porte souvrit, livrant passage deux rudits en robe : un jeune et un vieux. Ils tenaient des - 107 -

assiettes de pain et de fromage, et bavardaient voix basse mais avec animation. Lintruse battit prcipitamment en retraite vers une obscurit plus paisse, lendroit o les tagres rejoignaient le mur de la bibliothque. Aucun des deux hommes ne remarqua son mouvement, ni la danse de son ombre au plafond. Son matre lui avait appris que les hauteurs taient souvent le meilleur chemin de fuite. La plupart des gens regardent devant eux ou vers le bas, mais ils lvent rarement le nez. Une fois de plus, cette thorie se rvlait fonde. Tandis que les rudits se dirigeaient vers leurs bureaux, lintruse bondit souplement de range dtagres en range dtagres pour gagne la sortie. Comme ils passaient en dessous delle, le plus vieux des deux dit lautre : Je suis navr davoir interrompu votre repas, frre Ungher. Mais ma vue nest plus aussi perante quautrefois et jaimerais que vous voyiez cela par vous-mme. a ne mennuie jamais de vous aider, frre Ryn. Je connais limportance de cette dague. Je voudrais juste que vous lexaminiez avec vos yeux de jeune homme. Jai remarqu une trange lueur, et je ne parviens pas dterminer si cest juste un reflet la surface du noctiverre ou quelque chose dintrinsque au matriau. La voleuse, qui avait atteint la dernire range dtagres, trbucha et faillit dgringoler de son perchoir. En agitant les bras, elle parvint rendre son quilibre et saccroupit le temps que sapaisent les battements dsordonns de son cur. Tout espoir de fuir le chteau avant que son larcin soit dcouvert svanouissait rapidement. En silence, elle redescendit jusquau sol dall de la bibliothque. Elle ne parvenait plus entendre le murmure des deux rudits. En passant la tte langle de ltagre, elle vit quils avaient pos leurs assiettes sur une petite table. Le plus jeune se redressa et lana dune voix audible : Voulez-vous que je rallume le feu, frre Ryn ? Non, non, a ne prendra pas longtemps. Venez voir la dague. Leurs silhouettes en robe disparurent de la vue de - 108 -

lintruse. Le cur dans la gorge, elle se glissa jusqu la porte, souleva le loquet et pria pour que les gonds demeurent silencieux tandis quelle entrouvrait le battant. Au moment o elle se faufilait dans le couloir, elle entendit des exclamations derrire elle. Le vol avait t dcouvert ! Elle referma rapidement la porte, imaginant un moyen de coincer la serrure pour enfermer les deux rudits. Dans cette partie isole du chteau, un trs long moment pourrait scouler avant quon entende leurs appels laide. Une ide lui traversa lesprit. Elle recula dun pas et heurta quelquun qui se tenait derrire elle. Avant quelle puisse ragir, deux mains lui saisirent les coudes et tirrent brutalement ses bras dans son dos. La soudainet de lattaque la fit hoqueter. Elle se tortilla et tenta de se dgager. Pour ce faire, elle abattit un talon sur le pied de son agresseur. Ce fut au tour de celui-ci de hoqueter et sursauter. Hlas ! Il ne la lcha pas pour autant. Il plaqua la voleuse contre la porte de la bibliothque, lui cognant le front assez fort pour quelle voie des toiles danser devant ses yeux. Pourquoi rdes-tu dans les parages ? cria-t-il en en la clouant contre le battant. Rponds-moi ! siffla-t-il son oreille. Un got de sang envahit la bouche de la voleuse. Elle avait la lvre fendue, et rien dire pour sa dfense. Elle tait passe si prs de sen sortir. Si prs, gmit-elle en son for intrieur. Soudain, la porte contre laquelle elle tait plaque souvrit. Dsquilibrs, son agresseur et elle saffalrent sur le seuil et atterrirent dans un enchevtrement de membres aux pieds du jeune rudit. La voleuse voulut en profiter pour schapper. Malheureusement pour elle, son agresseur ntait pas tomb de la dernire pluie. Elle eut beau ruer et se dbattre, il encaissa ses coups en crachant et en jurant, mais sans lcher prise. Elle rua sauvagement pour se dgager, et ne russit - 109 -

qu dchirer sa cape. La dague glissa hors de son fourreau et tomba sur le sol de pierre. Elle tendit la main pour la rcuprer, mais lrudit fut le premier latteindre. Nous tenons notre voleur ! sexclama-t-il, triomphant. Et cest une voleuse ! Les forces de lintruse la quittrent en mme temps que la dague. Cloue plat ventre sous le poids de son agresseur, elle poussa un grognement de dsespoir. Si prs Elle ne tenta mme pas de rsister quand deux mains lempoignrent et la retournrent sur le dos. travers le flou de ses larmes, elle dcouvrit le visage de celui qui lavait capture : ses cheveux roux flamboyants, ses yeux verts tincelant de colre. Le frre de la sorcire. Seigneur Joach, gmit-elle. Joach tendit la main et rabattit la capuche de la voleuse en arrire. Elle tenta faiblement de len empcher. Non, pas a, non ! Mais il tait plus fort quelle. Ses doigts arrachrent le tissu, exposant son visage la maigre lumire du couloir. Elle le regarda, les joues baignes de larmes, et le vit carquiller les yeux comme il la reconnaissait son tour. Sur ses traits, le chagrin remplaa la colre. Parce quelle ne supportait pas ce spectacle, la voleuse ferma les yeux. Mais elle ne put se barricader contre sa voix brise lorsquil lana : Marta ? Tandis que les membres du conseil se dispersaient, Elena quitta le Grand Hall, suivie de prs par son ombre fidle, Erril. Elle sentait une tempte couver par-dessus son paule. Lhomme des plaines avait srement besoin de laisser clater sa rage ; pourtant, il gardait le silence, tenant sa promesse de la soutenir vaille que vaille. Mais dune certaine faon, ctait pire que sil avait hurl. Son silence pesait plus lourd que des reproches. La raideur de son dos, la crispation de ses doigts sur la poigne de son pe clamaient sa dsapprobation aussi fort que des mots. - 110 -

Une fois lcart de la foule, Elena ralentit pour quErril puisse marcher son niveau. Mieux valait rgler a avant le dbut de leur voyage. Erril, dit-elle, je dois me rendre au Gulgotha. Je suis ton homme-lige, rpondit le guerrier. Tu es libre de choisir le chemin que tu estimes le plus appropri. Je te suivrai nimporte o. Jen ai fait le serment. Elena soupira. Je nai pas pris cette dcision la lgre, Erril. Pour russir sa mission et dcouvrir le portail de la manticore, Tolchuk aura besoin de mon pouvoir. Je comprends que tu veuilles participer au lieu de rester ici sans rien faire. Moi-mme Ce nest pas seulement a. (Elena peinait trouver les mots pour sexpliquer.) De nombreux augures dsignent lEst et le Gulgotha : le scorpion dans la pierre, le message envoy par le pre de Tolchuk, la lgende naine sur le retour du Trysil Je sens je sens que je dois me rendre l-bas. a fait trop longtemps que les terres du Gulgotha sont souilles par la prsence du Seigneur Noir. Pour avoir un espoir de librer nos contres, nous devons galement librer celles-l. (Dune main pose sur son bras, elle arrta Erril et se tourna vers lui.) Peux-tu le comprendre ? Lapprouver ? Pas juste en tant quhomme-lige, mais en tant que quami ? La duret de lhomme des plaines fondit lentement. Avec un soupir, il baissa la tte. Aprs notre visite aux nains, je savais que tu prendrais cette dcision. Mais jesprais le contraire. Je suis dsole. Non. Avant la runion, jai bien rflchi ce que les nains et toi aviez dit. Un voyage au Gulgotha nest peut-tre pas une ide si folle. Le Cur Noir a fait son apparition dans ces contres lointaines. Une fois l-bas, peut-tre pourronsnous en apprendre davantage sur lui. Au bout de cinq sicles, nous en savons si peu sur la vritable nature de ce tyran ! Quel meilleur endroit que celui qui la vu natre pour en dcouvrir davantage son sujet et, peut-tre, trouver une faiblesse dans son armure ? - 111 -

ces paroles, Elena sentit son cur devenir plus lger. Le fait quErril soutienne sa dcision attnuait le poids dun fardeau qui, dsormais, ne reposerait plus sur ses seules paules. Donc, tu es daccord pour que jy aille ? Le guerrier releva la tte. Son regard tait plein de douleur. Jaimerais pouvoir tenfermer et tempcher de te lancer dans une entreprise aussi prilleuse. (Il se dtourna.) Mais au fond de moi, je sais quil ne reste aucun endroit sr. Ni au Gulgotha, ni mme ici. Elena le dvisagea, hsita, puis tendit une main pour prendre la sienne. Si, il en reste un, Erril. Un endroit o je serai toujours en scurit. Lhomme des plaines nessaya pas de se drober son contact. O ? demanda-t-il dune voix basse, presque trangle. Dis-moi o, et je ty emmnerai. Inutile. (Elena lui pressa gentiment les doigts et se rapprocha de lui.) Jy suis dj. Erril se raidit. Stait-elle montre trop audacieuse en dvoilant ses sentiments de la sorte ? Lhomme des plaines refusait de soutenir son regard mais il ne se dgageait pas non plus. Elena, chuchota-t-il. Je je Des clats de voix attirrent leur attention vers le bout du couloir. Elena sentit les doigts dErril glisser hors de sa main tandis que Joach et un rudit en robe franchissaient langle dun passage perpendiculaire. Ils taient suivis par deux gardes, qui tranaient entre eux une fille ligote. En apercevant sa sur, Joach carquilla les yeux et pressa le pas pour la rejoindre. Nous avons trouv ton agresseur, dit-il, le souffle court. Du menton, il dsigna les gardes et leur captive. Quoi ? Choqu, Erril savana pour protger Elena. Joach leva les mains, rvlant la longue dague en - 112 -

noctiverre. Elle a tent de la voler et elle sest fait prendre. Puis il fit un pas de ct pour permettre Elena de mieux voir la prisonnire. Les gardes la poussrent brutalement en avant. Elle tomba genoux, mais nmit pas le moindre bruit en heurtant la pierre du sol : elle se contenta de baisser la tte et de laisser ses cheveux se dployer en rideau devant sa figure. Ses vtements une cape porte par-dessus une tunique large et un pantalon moulant taient dchirs. De toute vidence, les gardes lavaient fouille sans mnagement. Elle se faisait passer pour une fille de cuisine, expliqua schement Joach. Et ce nest pas tout, ajouta lrudit, un vieil homme en robe brune grossire. Elena lidentifia comme frre Ryn, le gardien de la bibliothque du chteau. Il sapprocha de la prisonnire et tendit une main vers sa nuque. Intressant Trs intressant. Je croyais quils nexistaient plus depuis longtemps. De quoi parlez-vous, frre Ryn ? interrogea Erril. De quelque chose que nous avons dcouvert en la fouillant. (Avec douceur, le vieil homme carta les cheveux fauves de la prisonnire, rvlant son cou.) Vous connaissez ce symbole, Erril ? Lhomme des plaines se rapprocha et Elena en fit autant. Il se pencha tandis que la jeune femme regardait par-dessus son paule. Derrire une des oreilles de la prisonnire se dtachait un minuscule tatouage : une dague autour de laquelle senroulait un serpent. La marque dune guilde La guilde des assassins, dit Erril en se redressant, les sourcils froncs. Celle de Cassa Dar ? demanda Elena, se souvenant dun tatouage similaire dissimul derrire loreille de la sorcire des marais. Mais je croyais quelle avait disparu la chute de leur forteresse de Chteau Drakk. Il semble que certaines des graines disperses par cet vnement aient trouv un sol fertile dans lequel simplanter - 113 -

et crotre de nouveau, rpliqua amrement Erril. Mais pourquoi sen prendre toi ? Elena sagenouilla devant la prisonnire et, la prenant par le menton, lui releva la tte. Elle fut immdiatement frappe par deux choses : la teinte indigo de ses yeux et le dsespoir quils contenaient. Qui tenvoie ? demanda-t-elle avec douceur. La jeune fille la regarda fixement sans rpondre. Elle refuse de parler, dit Joach. Nous lui avons dj pos la mme question. en juger par lecchymose qui ornait la joue de la prisonnire et sa lvre fendue, cet interrogatoire avait d tre du genre muscl. Elena frona les sourcils. Elle ne sentait aucune animosit maner de cette fille juste une profonde angoisse. Comment tappelles-tu ? insista-t-elle, les yeux plisss. a, tu as srement le droit de nous le dire. Une certaine confusion passa sur le visage de la prisonnire. Elle sappelle Marta, rpondit Joach sa place. Elena jeta un coup dil son frre, mais une voix trangle ramena son attention vers la jeune fille ligote. Non, mon vrai nom, cest Kesla. Kesla ? rpta Elena. La prisonnire acquiesa et enchana trs vite, sur un ton suppliant : Piti, laissez-moi partir. Rendez-moi ma dague, et je disparatrai de ces rivages jamais. Erril ricana bruyamment. Et puis quoi encore ? Cest dans notre donjon que tu vas disparatre, assassin. Kesla lignora, gardant son regard braqu sur Elena. Je ne vous veux pas de mal Du moins, pas de mal durable. Ce nest pas contre vous que je suis en guerre. Alors, contre qui ? La jeune fille scruta la pierre devant ses genoux et marmonna : Le matre de la guilde ma fait jurer de ne jamais parler - 114 -

de ces choses-l. Elena soupira et se leva. Ma tour est tout prs. Peut-tre devrions-nous poursuivre cette discussion dans mes appartements. Je ne vois aucune raison de la poursuivre tout court, contra Erril. Faisons-la jeter en prison. Nous avons beaucoup faire aujourdhui si nous voulons partir dans les temps. Elena vit Joach aider la prisonnire se relever. Kesla leva les yeux vers le jeune homme et dtourna trs vite le regard. Joach dglutit et la remit aux gardes. Elena sentit que son frre ne lui avait pas tout dit sur leurs relations. Je voudrais quand mme linterroger, dit-elle Erril, contournant le guerrier pour prendre le chemin de sa tour. Erril grommela quelque chose entre ses dents mais la suivit. Les autres leur embotrent le pas. Une fois au pied de la tour, frre Ryn prit cong pour regagner sa bibliothque et le reste du groupe attaqua la longue monte en silence. Elena, qui marchait en tte, se frotta la main droite avec la gauche. Elle se souvenait de la douleur intense quelle avait ressentie quand la magie avait t arrache sa chair. De quel genre dagression avait-elle t victime ? Elle rumina ce mystre. Un autre membre de la guilde des assassins, Cassa Dar, avait jadis trangl son pouvoir laide dune plante enchante une plante originaire des marais, ce qui avait oblig Elena se rendre dans les Terres Inondes afin dy chercher un remde. Mais que pouvait bien lui vouloir la guilde prsent ? Avant de quitter lle, la jeune femme devait trouver la rponse cette question. Enfin, ils atteignirent le sommet de lescalier. la vue dElena, les deux gardes posts sur le palier se mirent au garde--vous, le dos bien droit et la lance la main. Elle les salua de la tte ; lun deux scarta et poussa la lourde porte de chne barde de fer. Elena entra la premire et fit signe Erril dallumer les lampes pendant que Joach faisait du feu dans la chemine. Elle prit la prisonnire par le coude. Je moccupe delle, dit-elle aux gardes qui les avaient accompagns jusque-l. Vous pouvez retourner votre poste. - 115 -

Le plus grad des deux hsita, puis inclina la tte et sortit reculons. Son subordonn limita. Elena referma la porte derrire eux et entrana Kesla jusqu un fauteuil, devant le feu que Joach venait dallumer. Erril se plaa gauche du fauteuil, les sourcils froncs et une main sur la poigne de son pe. Sans lcher son tisonnier, Joach saccouda au manteau de la chemine et plongea son regard dans les flammes, lair maussade. Elena sagenouilla prs de Kesla. Parle-nous de toi. Do viens-tu ? La jeune fille baissa les yeux et les dtourna. Elle vient dun village dans le Dsert de Sable, rpondit Joach sa place, avant dajouter sur un ton mordant : moins que cela aussi soit un mensonge. Ce nest pas un mensonge ! rpliqua Kesla dune voix brlante. Le front barr par un pli soucieux, Elena leva la tte vers Erril. Le Dsert de Sable ? Sagissait-il encore dun signe indiquant lemplacement dun des portails, dans le Grand Sud ? Erril devina la question dans les yeux de la jeune femme et haussa les paules. Je dois rcuprer la dague de noctiverre, gmit Kesla. Elena reporta son attention sur elle. Pourquoi ? Si tu ne nous veux pas de mal, pourquoi refuses-tu de nous expliquer la raison pour laquelle tu en as besoin ? Cest interdit Jai jur Le dsespoir de la jeune fille tait palpable. Avec un soupir, Elena assit sur ses talons et rflchit quelques instants. Si tu veux la faire parler, il reste encore beaucoup dinstruments de torture dans le donjon, lana Erril. Nous ne nous en sommes pas dbarrasss aprs le dpart des armes du Seigneur Noir. Choque, Elena leva les yeux vers le guerrier. Celui-ci secoua la tte derrire le dos de Kesla. Il navait aucune intention de recourir cette mthode, mais la prisonnire ne - 116 -

pouvait pas le savoir. Elena se calma et reprit plus lentement, adoptant le rle de linquisiteur passif : Je suis certaine que ce ne sera pas ncessaire Du moins, pas pour le moment. Kesla se raidit dans son sige. Elena tenta de la raisonner. Bon, Kesla Mme si nous navons pas envie de te punir, nous ne pouvons pas ignorer le fait que tu nous as attaqus. Tu dois bien en tre consciente. La jeune fille pina les lvres. Recommenons depuis le dbut, dit patiemment Elena. Si tu ne peux pas nous rvler la raison de cette agression, parle-nous de toi. Comment as-tu t enrle dans la guilde des assassins ? O as-tu t forme ? Kesla baissa la tte. Jignore comment je suis arrive Alcazar, la citadelle de grs de la guilde. On ma racont que le matre mavait trouve il y a dix hivers, quand je ntais quune fillette perdue dans le dsert, mais je nai aucun moyen de savoir si cest vrai ou non. Erril prit la parole dune voix tranchante de colre feinte : Et cest quoi, ta spcialit ? Ton tatouage reprsente un serpent enroul autour de la dague des assassins. Elena se souvint du tatouage de Cassa Dar : un plant de belladone enroul autour dune dague identique, indiquant que la naine tait spcialise en poisons. Jai t forme lart de la furtivit, rpondit Kesla dune toute petite voix. Pntrer dans un endroit et en ressortir sans mtre fait reprer. Le serpent est le symbole de la discrtion. En dautres termes, tu nes quune simple voleuse, ricana Erril. Kesla sursauta et se tordit dans ses liens pour pivoter vers le guerrier. Je ne suis pas une vulgaire voleuse ! Jai tudi les mthodes des assassins pendant dix hivers ! Mais as-tu dj tu ? interrogea Erril sur un ton mprisant. - 117 -

Les paules de Kesla saffaissrent. Ce nest pas une main ensanglante qui fait lassassin. Par-dessus la tte de la prisonnire, Erril fit signe Elena de continuer. La jeune femme adopta un ton plus conciliant. Donc, tu as fait tout le chemin depuis Alcazar dans le Dsert de Sable, et tu tes dguise en fille de cuisine pour tinfiltrer dans le chteau au nez et la barbe des nombreuses armes qui protgent cette le. Trs impressionnant. Tu as d avoir de bons professeurs. En effet, acquiesa firement Kesla. Matre Belgan est un des membres les plus respects de la guilde. Donc, ainsi quun serpent, tu tes faufile parmi nous sans quon te remarque et tu as attendu le moment opportun pour frapper, rsuma Elena. Kesla hocha la tte. Alors, intervint Erril en hurlant presque, tu as brutalement plant ta dague dans la marque dElena pour la priver de son pouvoir et la torturer ! Kesla frmit. Je je ne pensais pas Je ne voulais pas Ses yeux se remplirent de larmes. Ne fais pas attention Erril, dit Elena en posant une main sur le genou de la prisonnire. Tu tais oblige de le faire ; cela me semble clair. Si tu voulais bien nous expliquer pourquoi, peut-tre pourrions-nous taider. Ravalant ses larmes, Kesla jeta un coup dil la main de la sorcire. Je je ne peux pas. Ton besoin est-il moins important que ton serment ? chuchota Elena. Manquer ta parole serait-il un prix trop lev payer pour accder ce que tu dsires ? Kesla leva les yeux pour soutenir le regard dElena. Dans son expression, la jeune femme lut une envie mle dhsitation. Si si je vous le dis, me laisserez-vous reprendre la dague et quitter lle ? Si tes intentions sont pures, je lenvisagerai. - 118 -

Kesla saffaissa dans son fauteuil. Quand elle reprit la parole, sa voix ntait plus quun murmure douloureux : Jai besoin de la dague pour tuer un monstre. Elena frona les sourcils et jeta un coup dil Erril. Dun signe de tte, le guerrier lencouragea poursuivre seule. Quel monstre ? demanda-t-elle. Kesla senfona plus profondment dans son fauteuil et se recroquevilla sur elle-mme. Une bte immonde qui sest installe dans les Ruines de Tular. la mention de lantique forteresse du Mur du Sud, Elena serra le poing. Tular ? rpta-t-elle sur un ton encourageant. la frontire nord du dsert ? Oui. Depuis ces ruines lpreuses, une corruption sest rpandue dans notre sable, contaminant notre eau et empoisonnant notre btail. Des centaines de gens ont succomb la maladie et la famine. Et tu penses que cette pestilence provient de la fameuse bte ? Kesla acquiesa. Une nuit, un dmon ail la chair ple est venu au village. Il a exig que les nombreuses tribus du dsert lui paient une dme faute de quoi, a-t-il promis, la corruption de la bte continuerait se propager jusqu ce que le Dsert de Sable tout entier soit consum. La jeune fille leva les yeux vers Elena, puis les dtourna. Sa voix se brisa. Les gens nont pas eu le choix. chaque pleine lune, ils se sont mis envoyer la dme aux Ruines de Tular pour tancher la soif de la bte, de peur de provoquer leur destruction tous. Et en quoi consistait cette dme ? interrogea Elena. Kesla secoua la tte ; un sanglot strangla dans sa gorge. Nous ne pourrons pas comprendre si tu ne nous le dis pas. Ctait des enfants. Elena ne put retenir une exclamation. - 119 -

Quoi ? Kesla se balana dans son sige. Trente enfants chaque pleine lune un pour chaque jour du cycle. Douce Mre, marmonna Joach prs de la chemine. Il dtacha enfin son regard du feu. Un jour, reprit Kesla, une dlgation danciens des villages alentour stait prsente la porte dAlcazar. Chargs dor et de joyaux, ses membres taient venus rclamer laide de la guilde pour tuer la bte. Bien videmment, aprs avoir entendu leur histoire, matre Belgan a refus. Erril ricana. a, cest bien une raction dassassin ! Au fond, vous ntes que des lches qui prfrent uvrer dans lombre. Kesla se rembrunit. Vous ne comprenez pas. Matre Belgan refusa leur or, mais il a accept le dfi quils lui proposaient. Parmi le trsor quils lui avaient apport, il na prlev quun seul objet. Lequel ? Senquit Joach. Kesla se tourna vers le jeune homme et, du menton, dsigna la dague de noctiverre pendue sa ceinture. elle seule, elle valait autant que tout lor et les joyaux qui laccompagnaient. Mais a na pas t pour sa valeur que matre Belgan la prise. Un des envoys tait un chaman. Il disait que, selon ses osselets de divination, cette dague tait lunique arme capable de venir bout de la bte. Et pourquoi a ? demanda Joach en la touchant machinalement. Parce quelle avait dj t utilise auparavant pour tuer le monstre qui protgeait jadis les tyrans de Tular. lpoque, elle avait libr notre peuple. Le chaman pensait quelle pouvait rditer cet exploit. Je ne comprends pas, intervint Elena. Pourquoi lavoir apporte jusquici ? Le chaman et matre Belgan ont pass une demi-lune discuter, lire de vieux parchemins et lancer des osselets. Ils ont dcouvert que la premire bte de Tular possdait une - 120 -

armure si coriace que mme la dague navait pas russi lui percer la peau pas avant (Kesla reporta son attention sur Elena.) Pas avant davoir t trempe dans du sang de sorcire pour emprisonner la magie de celle-ci dans le cristal. Dans le temps, cette magie a t celle de Sisakofa. La Sorcire de lEsprit et de la Pierre, siffla Erril. Mon anctre, ajouta Elena. Kesla hocha la tte. Nous venions dapprendre la nouvelle de votre victoire et de lexistence dune nouvelle sorcire ne dans nos contres. Aussi ai-je t envoye ici, dabord dos de coursier travers les Monts Effrits, puis par bateau partir de la cte. Matre Belgan mavait expliqu ce que je devais chercher : une marque sanglante de la sorcire. Il suffirait que je plante la dague dedans et que je ly laisse pendant une nuit pour quelle aspire sa magie. Alors seulement, nous aurions un espoir de vaincre la bte de Tular. Elena frotta sa paume sur son genou, se souvenant de la brlure qui avait accompagn le drainage de son pouvoir. La dague avait absorb son feu sorcier. Parle-nous de cette bte. Kesla frissonna. Une seule personne la vue et a survcu assez longtemps pour la dcrire : lhomme qui conduit les enfants leur mort. Il parle tous ceux qui veulent bien lentendre de lhorrible crature tapie dans les ruines de la forteresse. (La peur fendilla la voix de la jeune fille.) Cest la Goule de Tular, revenue la vie aprs dinnombrables sicles pour dtruire nos terres. La Goule de Tular ? rpta Joach. Kesla se tourna de nouveau vers lui. La bte qui protgeait jadis Tular. Celle dont leffigie orne le pommeau de la dague. Joach dgaina larme et la brandit dans la lumire. Un serpent plumes sentortillait autour du manche, sa gueule pareille un bec ouverte en un sifflement silencieux. Le basilic, lantique totem de Tular. Elena se releva brusquement et se dirigea vers Erril. - 121 -

Ce doit tre le portail du Weir. Lhomme des plaines acquiesa. Et les enfants Lbne a toujours soif de sang. cette pense, Elena plit. Tous ces sacrifices Kesla reprit la parole : Cest tout ce que je sais. Un bateau attend pour me ramener Alcazar. Je dois rapporter la dague matre Belgan. Et tu le feras, affirma Elena. Kesla se redressa. Vous allez me laisser partir ? Oui, mais je te renverrai chez toi plus vite que nimporte quel bateau et nimporte quel coursier pourraient ty conduire. Demain matin, un des navires elphiques doit senvoler pour le Dsert de Sable afin de localiser et de dtruire la crature qui tourmente ton peuple. Kesla carquilla les yeux. En change de ta libert, je te demande de me prter un nouveau serment. Jure-moi que tu guideras ce navire arien jusqu Alcazar, et que tu nous laisseras aider ta guilde dbarrasser vos contres de cette maldiction, rclama Elena. Kesla inclina la tte. Je ne peux que promettre de vous guider jusqu Alcazar. Cest matre Belgan, et non moi, quil appartiendra de prendre une dcision au nom de toute la guilde. March conclu. (Elena fit signe Joach.) Libre-la et emmne-la bord de la Fureur de lAigle. Prsente-la au prince Richald et informe-le de mon souhait. Erril et moi le rejoindrons plus tard pour mettre au point un plan dtaill. Joach se hta de dtacher la prisonnire. Kesla se leva en se frottant les poignets. Mais comme elle tendait la main vers la dague pendue sa ceinture, le jeune homme se dtourna. Je prfre la garder pour le moment. Pour plus de sret. Il semble quil y ait pas mal de voleurs dans le chteau, dit-il en regardant durement Kesla. La jeune fille sempourpra sous laccusation. Je suis dsole de vous avoir menti, seigneur Joach. - 122 -

Je ne suis pas un seigneur, dit Joach dune voix lasse. Je voudrais bien que tu cesses de mappeler ainsi. Dans ce cas, cessez de me traiter de voleuse, rpliqua Kesla en se dtournant. Tu as raison, tu es un assassin. Cest beaucoup plus noble. (Levant les yeux au ciel, Joach sapprocha de sa sur et la prit part.) Elena, jai une requte te prsenter. Laquelle ? Il agrippa le manche de la dague. Jaimerais partir avec la Fureur de lAigle. Quoi ? Pourquoi ? stonna la jeune femme. Par-dessus son paule, Joach jeta un coup dil Kesla. Puisque cest moi qui ai rcupr la dague, je pense que je devrais continuer la surveiller. Pourquoi ? rpta Elena. Ce fut au tour de Joach de rougir. Cest juste que Je veux dire Je pense que ce nest pas une concidence si la dague est tombe entre mes mains. (Il poussa un soupir exaspr.) Cest difficile expliquer. Je sens que je dois y aller, cest tout. Elena se souvint davoir servi le mme argument vague Erril un peu plus tt. Apparemment, le destin conspirait pour les sparer, pour parpiller ses compagnons la surface du monde. Tu es assez grand pour prendre tes propres dcisions, Joach. Si tu penses que ton chemin va dans cette direction, je ne tempcherai pas de le suivre. Avec une large grimace, son frre la prit dans ses bras et ltreignit. Merci, El. Je savais que tu comprendrais. En fait, rpliqua Elena son oreille, je ne comprends pas. Je prfrerais que tu restes ici. Elle ne voulait vraiment pas que son frre sen aille, mais comment lui refuser sa permission alors quelle-mme envisageait de partir dans les plus brefs dlais ? Elle lui rendit son treinte, le serrant de toutes ses forces contre elle comme si cela pouvait le protger jamais. Mais elle savait que ctait impossible. - 123 -

Fais en sorte de revenir, cest tout ce que je te demande. Joach se dgagea. Je te le promets. Ne tinquite pas. Il se dtourna, mais Erril lui posa une main sur lpaule. Joach, un mot avant que tu partes. Le jeune homme frona les sourcils. Oui ? Du menton, Erril dsigna Kesla qui attendait prs de la porte. Surveille-la. Pardon ? Jai vu la manire dont tu la regardais, le soulagement dans tes yeux quand elle nous a racont son histoire. Ne laisse pas tes sentiments obscurcir ton jugement. Je ne, protesta Joach. Erril lui serra lpaule plus fort. Il ny a pas si longtemps, tu me prenais pour une crature du Seigneur Noir. Aujourdhui, tu nhsites pas croire le rcit dun assassin avr. Mais a pourrait tre un nouveau pige. Joach se dcomposa. Elena voulut rfuter les soupons dErril. Elle ne percevait aucune menace chez cette fille, juste une peur sincre pour les siens. Mais elle se ravisa et ne dit rien. Une vigilance lmentaire tait peut-tre de mise. Joach jeta un coup dil sa sur et lut lapprobation dans ses yeux. Il soupira et son expression se durcit. Je serai prudent dans mes sentiments comme dans mes actes. Sur ces mots, il recula, adressa un dernier signe de tte Erril et Elena, puis rejoignit Kesla et sortit. Elena les suivit du regard, le cur serr. Son frre lui manquait dj. Il ne restait quErril dans la pice. Comme sil avait lu dans ses penses, le guerrier se rapprocha delle. Ce nest pas facile de voir quelquun quon aime sexposer sciemment au danger, nest-ce pas ? Lui demandat-il voix basse. - 124 -

Trop lasse et trop chagrine pour rpondre, Elena se contenta de se laisser aller contre lui. des lieues de l, dans une grotte dissimule au cur de la Fort Ptrifie de la cte nord, un homme solitaire tait accroupi au-dessus dun trou peu profond creus dans le sol de granit. Chantonnant des mots de pouvoir, il y versa lentement le contenu dune cuvette de mercure. La cavit fut bientt remplie jusquau bord. Dans la maigre lumire dispense par le ciel nuageux lextrieur de la grotte, la surface du vif-argent brillait comme un miroir, refltant un visage lexpression maussade encadr par une capuche. Lhomme se pencha et plissa ses yeux voils par la cataracte pour tudier sa propre image. Un doigt crochu se leva pour suivre le contour de ses traits ravags par les ans. Puis il repoussa sa capuche, rvlant un crne chauve lexception de quelques rares cheveux gris. Bientt, marmonna-t-il. Un raclement lentre de la grotte lui fit tourner la tte. La silhouette trapue de son serviteur se dcoupait contre la lumire du dehors. Le nouveau venu lui arrivait peine la taille, mais il tait tout en os et en muscles noueux. Ctait un gnome des souches, une des rares cratures capables de survivre longtemps dans cette fort empoisonne. Un simple sort de jumelage avait li sa volont celle de lhomme. Approche, Rukh, ordonna schement le vieillard. Son serviteur grogna et obtempra en tranant les pieds. Les gnomes possdaient une intelligence tout juste suprieure celle dun cochon apprivois, mais ils taient forts et obstins. Vus de prs, ils avaient aussi une tte semblable celle dun cochon. On aurait dit que quelquun avait aplati le nez de Rukh dun grand coup de massue. Sous ses yeux pareils des cailloux noirs polis, son visage ntait que museau cras. Deux oreilles pointues jaillissaient de chaque ct de son crne la texture de cuir. Tu as trouv ce que je tavais demand ? Rukh fora sa langue paisse former des mots et les - 125 -

expulser au-del de ses crocs jaunes pourrissants : Oui, m matre Greshym. cette distance, lodeur nausabonde de la crature assaillait le mage noir. Il empeste comme toute une bergerie de boucs tremps ! songea Greshym en plissant le nez de dgot. Alors, pose-le et va ten ! aboya-t-il. Faisant rouler son paule, Rukh jeta sa proie morte aux pieds de son matre. Le cou de la biche, tordu selon un angle peu naturel, tmoignait quelle avait rcemment t trangle par les mains puissantes du gnome des souches. Greshym eut un hochement de tte approbateur. Son serviteur avait d saventurer trs loin pour trouver un animal si pargn par la corruption. Rukh recula, sa gueule dgoulinant de bave cause de lodeur de la viande quil abandonnait. Pour une crature aussi stupide, ne pas dvorer la biche toute crue avait d tre une vritable torture, comprenait Greshym. Saisissant une longue dague au manche orn dune rose sculpte, il entreprit de prlever le cur de lanimal mort. Le temps quil ait termin, les manches de sa robe taient couvertes de sang. Il extirpa lorgane encore tide de la poitrine bante et agita le moignon de son autre main pour intimer Rukh de le dbarrasser de la carcasse. Il avait ce quil lui fallait. Le gnome se prcipita. Ses griffes senfoncrent dans la chair de la biche, quil trana vers la sortie. B bonne viande, grogna-t-il. Ignorant les bruits dos briss et de dglutition qui rsonnaient lextrieur de la caverne, Greshym reporta son attention sur le bassin de vif-argent. Il leva le cur de la biche et en fit prudemment goutter le sang sur le mercure. La flaque rouge sombre slargit, brouillant son reflet argent. Cela fait, il toucha le liquide dun doigt et pronona un seul mot un nom : Shorkan. La surface du bassin se mit tourbillonner et une image se forma une fentre ouverte sur un autre lieu. - 126 -

Greshym observa le tableau muet. Sous ses yeux apparut un homme en robe blanche. Plant au bord de leau, sur une plage de sable noir, il regardait vers le sud. Ses lvres remuaient, mais Greshym nentendait aucun son. Dans le fond se dressait le cne volcanique de Noircastel, creus par un ddale de couloirs et de chambres souterraines. Greshym savait que le donjon et lantre du Seigneur Noir en personne stendaient au-dessous, tandis quau-dessus, un nuage de fume noire souillait perptuellement le ciel. Les forces volcaniques ntaient pas les seules responsables de ce torrent de fume et de cendres : une bonne partie de celles-ci provenait des forges toxiques tapies au cur de la montagne des fournaises de magie noire. En pivotant, Greshym jeta un coup dil lextrieur de la grotte. Il se trouvait plusieurs lieues de la mer ; pourtant, il apercevait le nuage noir lhorizon. Les vents venus du sud soufflaient continuellement la fume et les cendres au-dessus de cette fort, la rendant inhabitable except pour les cratures qui, linstar de son serviteur Rukh, avaient migr ici afin de se tapir dans son ombre empoisonne. Mais il nen avait pas toujours t ainsi. Trs longtemps auparavant, avant la premire ruption du cne volcanique, la fort grouillait de vie. La chaleur infernale dgage par la naissance de Noircastel avait ravag le paysage, ptrifiant toute la sylve en lespace dune seule nuit et tuant jusquau dernier de ses habitants. Greshym avait choisi cet endroit pour se cacher cause de la magie rsiduelle qui imprgnait les cendres issues de Noircastel. Cette magie lui avait permis de rgnrer aprs la bataille qui avait failli lui coter la vie, une lune auparavant. Affaibli et vid de son pouvoir, le vieil homme avait ramp jusqu ce sanctuaire maudit. Pendant des jours, il avait err travers la fort, demi aveugle et demi mort, absorbant les scories nergtiques de Noircastel et reconstituant ses forces. prsent, il tait enfin prt quitter son refuge pour exercer sa vengeance. Dans le bassin de mercure, lautre mage noir se dtourna - 127 -

soudain de locan pour le regarder. Frmissant, Greshym agita une main et dissipa son image. Ctait pass prs. Shorkan avait d sentir quil lespionnait et avait failli le surprendre. Au moins Greshym savait-il dsormais o se couvait lun de ses ennemis : Noircastel. Ainsi, Shorkan, tu lches encore tes blessures, chuchota-t-il avec une sombre satisfaction. Il avait remarqu les traces de brlures noires et les cicatrices ples qui marquaient le visage jadis sduisant de son confrre. Apparemment, mme le favori du Seigneur Noir ntait pas sorti indemne de la bataille de Valloa. Bien Greshym autorisa un sourire se former sur ses lvres. Shorkan stait trop longtemps moqu de lui avec son ternelle jeunesse. Un sort trs ancien leur avait accord limmortalit tous les deux, mais, dans le cas de Greshym, quelque chose avait mal fonctionn. Sa chair avait continu se rider et se fltrir comme celle de nimporte quel homme ; seule la mort lui avait t pargne. Son sourire slargit, et un gloussement sec monta de sa gorge dcharne. Maintenant, Shorkan sait lui aussi ce que cest dtre dfigur ! Aprs avoir rcupr le cur de la biche, il ritra son incantation. Cette fois, il plongea son doigt dans le mercure et pronona un autre nom : Elena. De nouveau, le sang se troubla et une image se forma. Greshym frona les sourcils. Il ne comprenait pas ce quil voyait. La sorcire la chevelure flamboyante se tenait contre le bastingage dun majestueux navire. Trois mts se dressaient derrire elle mais la mer ntait nulle part en vue. Puis Greshym prit conscience quelle devait se trouver bord dun des vaisseaux elphiques. Il scruta le ciel. Le navire arien filait dans la direction oppose au soleil couchant vers lest. Autrement dit, il tournait le dos Alasa. Une larme solitaire coula sur la joue de la jeune femme plante la proue du bateau. Greshym sourit de nouveau. Essayait-elle - 128 -

de fuir ? Il ajusta langle de son miroir. Trs loin, au-del des tours et des aiguilles de la cit insulaire, deux autres vaisseaux ariens faisaient voile vers lhorizon : lun en direction du nord, lautre du sud. Greshym remarqua que la sorcire semblait observer le second. Il vit ses lvres bouger, et mme nentendit rien, il devina le nom quelle prononait : Joach . Il serra le poing. Le frre de la sorcire ! Le maudit gamin qui, par deux fois dj, avait djou ses plans. Lors de leur dernire confrontation, il avait mme dtruit son bton. Ainsi, le frre et la sur se sont spars pour mieux se soustraire aux reprsailles du Gulgotha, songea Greshym tudiant plus attentivement limage qui soffrait lui. Il se pencha vers le bassin de mercure pour mieux voir le navire minuscule qui sloignait en direction du sud. Il suivit sa trajectoire du regard tandis que la magie sestompait et que limage se dissolvait. Au bout de quelques secondes, il se redressa. Il pourrait lancer son sort une troisime fois pour tenter de dcouvrir la destination finale Joach, mais il nosait pas dpenser sa prcieuse nergie de la sorte pas quand il lui restait un autre sort trs complexe lancer. Greshym se releva dans le craquement de ses vieux os. Il tendit la main vers le mur de la grotte et rcupra son bton tout neuf. Taill dans le cur dun des arbres empoisonns, celui-ci avait le grain du frne, mais ntait pas en bois pour autant. Greshym fit courir ses mains la surface de la pierre imprgne par des sicles de scories magiques et de cendres toxiques. Le bout de ses doigts le picota. Bard de sorts puissants, son bton minral tait aussi lger que du chne. Sur beaucoup de points, ctait une arme suprieure son ancien bton de polbois. Peut-tre aurait-il d remercier Joach de lavoir dbarrass de loriginal. Greshym se dirigea vers le seuil de la grotte et savana dans la lumire brumeuse du jour. moi, Rukh, appela-t-il. Le gnome des souches leva la tte de la carcasse quil tait - 129 -

occup dvorer. Dun revers de poignet, il essuya sa bouche macule de sang et jeta un coup dil plein de regrets son festin inachev. Tout dans son expression et sa posture trahissait une faim inassouvie, mais il ntait pas assez sot pour dsobir son matre. Il le rejoignit en tranant les pieds. laide de son bton, Greshym traa un cercle autour deux. Encore un sort lancer. Ses paupires lourdes demi fermes, il conjura un portail. Le sol devint aussi noir que de lencre sous ses pieds. Ignorant la terreur de Rukh, Greshym tourna son attention vers le sud en plissant les yeux comme sil tentait de distinguer quelque chose dans le lointain. Puis, satisfait, il acquiesa et leva son bton. Il frappa le sol une seule fois. Un portail noir souvrit sous lui. Mage et gnome tombrent dans ses profondeurs. Greshym disparut, avec un seul dsir brlant dans son esprit : la vengeance.

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LIVRE DEUX CHTEAU MRYL

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Dans la lumire gristre qui prcde laube, Mycelle tait agenouille prs de la rivire, meurtrie et ensanglante. Son hongre Grisson se tenait prs delle, les flancs palpitants, son pelage dor tremp de sueur par leur longue fuite ventre terre. Il se pencha pour boire, mais Mycelle tira sur sa bride. Elle ne voulait pas que son cheval puis et transpirant attrape des crampes destomac cause de leau glaciale. Le camp tait encore distant de plusieurs lieues, et elle aurait besoin de lui pour y arriver. Inclinant la tte sur le ct, elle guetta des signes de poursuite. Quelque part dans les profondeurs du bois obscur, un cor meugla. Mycelle poussa un soupir de soulagement. Il tait encore trs loin au nord. Comme la guerrire se relevait, le craquement dune brindille sur sa gauche lui fit faire volte-face et dgainer ses pes jumelles en silence. Leur lame dacier scintillant dans le reflet du clair de lune la surface de la rivire, elle attendit son agresseur de pied ferme. Puis une paire dyeux ambrs brilla de lautre ct dun buisson de sureaux. Des images dfilrent dans la tte de Mycelle. Deux loups fatigus qui se saluent sur une piste, se touchant du museau et se lchant une oreille. La Douce Mre soit remercie, lcha Mycelle en rengainant ses pes. Elle reconnaissait ce contact mental. Salutations, Fardale, rpondit-elle dans la langue muette des silura. Alors, une silhouette lance se coula hors des buissons, si furtivement que pas une seule feuille ne bruissa sur son - 132 -

passage. Si Fardale avait fait craquer une brindille quelques instants plus tt, ctait dessein, pour avertir Mycelle de sa prsence. Bien que dsormais dcouvert, lnorme loup demeurait difficile distinguer dans la pnombre sylvestre. Son pelage noir, mouchet dor et de cuivre, se fondait avec les ombres marbres, lui donnant lair dtre presque dnu de substance. Mais ses yeux brillants taient aussi durs que du granit. Mycelle et lui avaient eu de la chance de survivre cette nuit. Quand ils nous ont attaqus, jai cru que tu tais perdu, dit la guerrire. Fardale haussa les paules sa faon et se dirigea vers le bord de la rivire pour laper un peu deau. Ce fut peine sil se mouilla la langue il savait quil naurait pas fait bon boire aprs une aussi longue course. Il sassit sur son arrire-train, les oreilles dresses et frmissantes pour capter des bruits ventuels. Ils sont loin, le rassura Mycelle. Je crois que nous les avons sems. Fardale lui jeta un coup dil, tablissant un contact visuel pour pouvoir lui envoyer un message. De nouveau, des images se formrent dans lesprit de Mycelle. Une crature brutale, la peau couleur decchymose, reniflant une piste dans les bois. Il avait raison. Leurs poursuivants continueraient les traquer. Pour avoir une chance de sen sortir, ils devaient rejoindre leur campement sous la Pierre de Tor et chercher un autre chemin vers Chteau Mryl. Les bois qui stendaient devant eux taient trop dangereux. Trois nuits auparavant, Mycelle et Fardale avaient quitt leurs compagnons pour partir en claireurs au nord du Fleuve de Glace, mais ils taient tombs sur une bande de pillards nains. Ils avaient russi senfuir de justesse. Encore avaient-ils eu beaucoup de chance que les pillards ne comptent aucun Sinistreur parmi eux. Face des cratures de la Fort Noire, ni la cavalire ni le loup nauraient eu le moindre espoir de sen sortir vivants. Depuis une lune, le seigneur Tyrus les menait rude allure - 133 -

vers le Nord, travers les forts des Contres du Couchant. Ils avaient fini par tablir leur campement prs de la Pierre de Tor, un monolithe qui se dressait lendroit o le Fleuve de Glace rejoignait la Saulerue. Daprs les trappeurs et les chasseurs, les bois situs au nord du Fleuve de Glace ntaient plus srs ni pour les hommes, ni pour les animaux. Autour des feux de camp, on chuchotait des histoires dtranges lumires qui bahissaient et entranaient les imprudents la mort, de cris perants qui mettaient genoux les hommes les plus endurcis et les faisaient trembler de terreur, darbres retrouvs tordus et rabougris comme si on les avait torturs jusqu ce que mort sen suive. Mycelle et Tyrus connaissaient tous deux la signification de ces augures. Les spectres du Sinistre, jadis confins la Fort Noire, staient bel et bien rpandus dans les Contres du Couchant. Si personne nintervenait, ils finiraient par les contaminer entirement. cette ide, Mycelle serra le poing. Elle ne laisserait pas une chose pareille se produire. Mais leur seul espoir consistait atteindre Chteau Mryl et rparer le Mur du Nord endommag, afin de restaurer la barrire entre la Fort Noire corrompue et les bois encore vierges des Contres du Couchant. Par-dessus son paule, Mycelle regarda le Fleuve de Glace qui coulait vers la fort tnbreuse. Ils devaient trouver un autre chemin pour gagner leur destination. Soudain, Fardale apparut aux cts de la guerrire comme sil avait jailli de la brume. Un grondement sourd monta de sa gorge un avertissement. Sans attendre, Mycelle tira ses deux pes des fourreaux croiss dans son dos. Quy a-t-il, Fardale ? siffla-t-elle. Les perceptions du loup taient plus afftes que les siennes. Le long, de son avant-bras, Mycelle sentit un mouvement des cailles qui glissaient sur sa chair. Elle risqua un coup dil. Enroul autour de son poignet, un minuscule reptile couleur darc-en-ciel ondulait lentement sur son perchoir. Mme le pakagolo, le serpent gurisseur de Mama Freda, - 134 -

sentait que quelque chose clochait. Mycelle se concentra sur la fort. Fardale se tenait prs delle, le poil hriss et les oreilles frmissantes. Ils nattendirent pas longtemps. Une bourrasque inquisitrice sonda les frondaisons. Au-dessus de leur tte, les feuilles sagitrent, et une nue daiguilles de pins sches se dispersa en petits tourbillons. Mais ce fut un autre son, un gmissement lugubre, qui parut ronger leur chair et leurs os. Les pes de Mycelle tremblrent dans ses mains. Ce ntait pas un vent naturel qui se dirigeait vers eux. Fuyons ! glapit-elle, renonant toute vellit de discrtion. On retourne au camp ! Fardale hsita, mais la guerrire se hissa sur le dos de Grisson. La fuite est notre seul espoir, insista-t-elle. Dj, le gmissement montait dans les aigus et se muait en un cri perant. Un spectre du Sinistre ! hurla Mycelle pour se faire entendre. On ne peut pas les combattre ! Il faut fuir ! Elle fit pivoter Grisson. Lanimal terrifi roulait des yeux blancs ; son mors tait couvert de bave cumante. Mycelle lui enfona ses talons dans les flancs, mais il tait paralys par la peur. Elle lui claqua larrire-train avec le plat de la main, sans plus de rsultat. Fardale se trouvait dj une dizaine de pas plus loin. Il sarrta et se tourna vers la guerrire qui luttait contre sa monture. Des images dfilrent rapidement dans la tte de Mycelle. Un cerf fig lapparition dun loup. Un humain qui tombe quatre pattes, se change en loup la crinire blanche comme neige et sloigne ventre terre. Mycelle grogna et talonna de nouveau Grisson, mais lanimal se contenta de rejeter la tte en arrire et de hennir sa terreur. Fardale avait raison. Le cri du spectre le tenait dj en son pouvoir ; il tait perdu. Mycelle se laissa glisser terre. La fuite tait son seul espoir, elle lavait dit elle-mme. Mais comment pourrait-elle ? Elle toucha le museau de Grisson pour linciter se calmer. Lanimal paniqu essaya de lui mordre les doigts. La - 135 -

peur le rendait fou ; elle ne parviendrait pas le rassurer. Ctait sans espoir. Mycelle tendit la main vers ses sacoches, mais un grondement de Fardale larrta. Elle laissa retomber son bras. quoi pensait-elle ? Elle tait reste trop longtemps sous sa forme humaine, stait trop habitue aux faons de faire des humains. partir de maintenant, elle ne pourrait porter ni sac ni pe. Elle se tourna vers le loup. Cours, lui dit-elle. Et elle se concentra pour se transformer. Sous sa tenue dquitation en cuir, sa chair fondit et ondula ; ses os se tordirent et plirent. En se tortillant pour se dbarrasser de ses atours humains, Mycelle tomba quatre pattes. Dans un dernier spasme qui lui picota tout le corps, une fourrure couleur de neige jaillit de sa peau ; des griffes poussrent au bout de ses doigts, et un long museau troit sallongea pour humer lair. De nouveaux yeux souvrirent sur un monde bien plus lumineux. Mycelle renifla et dcouvrit des chemins invisibles, marqus par de la semence et du musc. Le cri perant du spectre fit frmir ses oreilles pointues. Il tait presque sur eux. Mycelle jeta un dernier regard Grisson, puis la pile de vtements abandonns et aux deux fourreaux croiss dessus. Elle prouva un profond sentiment de perte, comme si elle tait en train de renoncer une importante partie delle-mme. Mais le moment tait mal choisi pour se lamenter. Elle ne pouvait porter que le petit serpent lov dans la fourrure dune de ses pattes antrieures. Le pakagolo tait la seule chose quelle ne devait jamais perdre. Il lavait ressuscite Port Rawl, et, prsent, sa morsure magique tait ncessaire pour la sustenter. Pivotant sur ses coussinets, Mycelle dpassa Fardale dun bond et slana travers les fourrs. Son compagnon limita. prsent, ils ntaient plus que deux ombres en fuite, deux loups qui filaient ventre terre dans les bois. Derrire eux sleva un hennissement terrifi un cri tel que Mycelle nen avait jamais entendu sortir de la gorge dun cheval. Elle jeta un coup dil en arrire, juste temps pour - 136 -

voir une forme noire se jeter sur sa fidle monture. Ce fut comme si un lambeau de tnbres stait dtach de la trame du monde pour attaquer Grisson. Lodorat dvelopp de Mycelle capta lodeur cuivre de la panique du hongre. Elle ralentit et pivota lgrement. Fuis, ordonna-t-elle silencieusement Grisson. Quil lait entendue ou quil ait enfin pris conscience du danger, le hongre fona vers le couvert des arbres. Mais, comme il sengouffrait sous les branches dun pin noir, le spectre se coula travers celles-ci. Soudain, un enchevtrement de racines jaillit du sol pour emprisonner les jambes du cheval. Grisson hurla de nouveau un cri de dfaite et de mort. Le spectre sabattit sur sa proie immobilise. Tandis quil se drapait sur son repas, le tronc du pin noir se tordit ; ses branches sagitrent et ployrent selon des angles torturs. Larbre tait victime tout autant que le cheval. En se nourrissant, le spectre aspirait la vie du bois comme de la chair. Les aiguilles de pin vertes jaunirent et tombrent en pluie ; la peau du cheval saffaissa sur ses os. On aurait dit que le spectre absorbait leur essence mme. Bientt, il ne resterait deux quune carcasse dnude sous un marqueur de tombe biscornu. Ctait tout ce que les Sinistreurs laissaient gnralement derrire eux. Comme les cris de Grisson stranglaient dans sa gorge, Mycelle reporta son attention sur le chemin. Elle ne pouvait sattarder plus longtemps. Fardale et elle devaient sloigner avant que le spectre ait fini son repas et se mette en qute du suivant. Nul ne savait comment vaincre ces cratures. On racontait que largent les maintenait distance, mais ce ntait quun mythe. Chteau Mryl, Mycelle avait appris que la seule protection contre les Sinistreurs tait une vigilance continuelle. Leurs attaques taient toujours prcdes par un gmissement macabre. Une oreille aux aguets et une prompte retraite constituaient la meilleure dfense. Se fiant cet adage, Mycelle continua courir sur les - 137 -

traces de Fardale dont lodeur la guidait aussi srement quun chemin bien trac. Pendant une grande partie de la nuit, les deux loups filrent travers la fort, pataugeant dans des ruisseaux pour semer dventuels poursuivants, guettant le cri reconnaissable entre tous dun spectre. Mais, autour deux, lobscurit demeura silencieuse comme si elle retenait son souffle. Ils ne sarrtrent que brivement, pour engloutir les restes fumants dun petit livre attrap par Fardale. Sur la langue de louve de Mycelle, le sang et la viande crue avaient un got de vin fin et de gibier rti. Malgr la terreur et lpuisement de cette nuit interminable, elle ne put rprimer un frisson dexultation. Cela faisait si longtemps quelle navait pas couru en toute libert et expriment la vie sous une autre forme Fardale dut percevoir sa jubilation. Par-dessus la carcasse du livre, ses yeux brillrent pour lui envoyer un message. Un loup solitaire, au corps fatigu et aux coussinets meurtris, rejoint sa meute aprs une longue chasse nocturne. Mycelle grogna son assentiment. Ctait comme si elle rentrait enfin chez elle. Aprs avoir dvor les petits os et enterr la fourrure dans un trou pour dissimuler lodeur de leur repas, les deux loups attaqurent la dernire partie du trajet de retour au campement. Les lieues semblaient se volatiliser sous leurs pattes. Ils avaient trouv leur allure, la fois rapide et rgulire. Mycelle avait limpression quelle aurait pu courir ainsi jusqu la fin des temps. Mais lorsque le soleil se leva enfin derrire les montagnes lointaines, lest, les premires lueurs de laube virent la louve commencer trbucher et semmler les pattes. Son nergie apparemment inpuisable touchait sa fin. Mme Fardale boitait un peu et, haletant, tirait la langue pour compenser lchauffement de leur longue course. Enfin, devant eux, un monolithe de granit jaillit de la fort, transperant les frondaisons pour se dresser vers le ciel. La lumire du soleil avait dj atteint son sommet, depuis lequel elle dardait ses rayons pour annoncer le jour venir. - 138 -

Ctait la Pierre de Tor. La vue de leur destination enchanta les deux loups et leur confra un regain dnergie pour parcourir les dernires centaines de mtres. Trs excits par la perspective de retrouver leurs compagnons, ils ne remarqurent la puanteur qui planait dans lair quune fois arrivs quelques pas de la clairire. Fardale sarrta. Mycelle se rapprocha prudemment de lui, les oreilles dresses pour capter le moindre bruit en provenance du camp. Mais elle nentendit rien. Mme si leurs compagnons dormaient encore, il aurait d y avoir des signes de vie Flanque par Fardale, Mycelle savana souplement. Et quelle tait cette trange odeur ? La louve insinua son museau entre les feuilles des derniers fourrs qui la sparaient de la clairire et se raidit. Devant elle, le campement tait en ruine : tentes et couvertures lacres, chevaux morts dans une mare de sang. Des dizaines doiseaux charognards sentirent sa prsence et levrent la tte ; quelques glapissements colreux tentrent de la repousser, mais Mycelle les ignora et continua avancer. Parce que la Pierre de Tor se dressait lest, le campement demeurait lombre. Malgr le manque de lumire, Mycelle et Fardale cherchrent des signes de leurs camarades. Quelquun avait-il rchapp de cette attaque ? La louve trouva une hache au manche court et la lame couverte de sang. Elle la renifla. Une odeur lourde sattardait encore au-dessus de larme : celle dun nain. Mycelle se redressa et se concentra. Pour investiguer plus avant, elle aurait besoin de mains. Une deuxime mtamorphose dans la mme journe reprsentait toujours un gros effort ; pourtant, elle fora sa chair fondre et ravaler sa fourrure blanche. Se redressant depuis sa position accroupie, elle reprit sa forme familire. Compltement nue, elle remarqua aussitt la fracheur matinale et senveloppa de ses bras pour se chauffer. Cherche des traces des autres, ordonna-t-elle Fardale. Le loup agita la queue et sloigna. Mycelle le suivit du - 139 -

regard avec un pincement dapprhension. Depuis quelque temps, les projections mentales de Fardale se faisaient plus rares et plus rudimentaires. Le silura ntait pas loin de sabandonner compltement sa forme de loup. Dj, il commenait sy figer. Si la maldiction ntait pas leve rapidement, il ne pourrait plus jamais se transformer. Lorsque Mycelle senfona dans la clairire, son inquitude pour Fardale svanouit rapidement face lhorreur tale devant elle. Au-del de carcasse dune jument tachete, elle dcouvrit le corps dune des Dro qui protgeaient le seigneur Tyrus. Les tresses blondes de la guerrire taient couvertes de sang et de boue. Elle gisait sur le flanc, le ventre bant et les boyaux rpandus par terre. Un peu plus loin, Mycelle avisa le cadavre des deux surs de la Dro, tout aussi mutiles quelle. En revanche, elle ne trouva aucun signe du reste de leur groupe : le seigneur Tyrus, Kral, Mogweed et Neelahn. Les sourcils froncs, elle revint vers les guerrires. Priant pour le repos de leurs esprits, elle dshabilla lune delles, enfila sa tenue de cuir et fixa une nouvelle paire de fourreaux croiss dans son dos. Bien qupuise, elle parvint ajuster sa silhouette de manire remplir ses nouveaux vtements. Je vous vengerai, promit-elle en ceignant ses deux pes. Fardale stait aventur plus louest. Un grondement attira lattention de Mycelle, qui rejoignit le loup. Mme si elle ne possdait plus ses perceptions dveloppes, la guerrire remarqua que la puanteur augmentait alors quelle se rapprochait de lui. Fardale se tenait en bordure dune zone noircie et brle, parfaitement circulaire. Mycelle sagenouilla et toucha le sol. Celui-ci tait entirement vitrifi en surface. Le cur lourd, la guerrire se releva et promena un regard la ronde. O se trouvaient les autres ? Que stait-il pass ici ? Comme elle se redressait, le soleil franchit enfin le sommet du monolithe. La lumire du jour baigna le campement ravag. Mycelle allait se dtourner lorsquun vif - 140 -

clat au centre du cercle brl accrocha son regard. Les sourcils froncs, elle savana prudemment, avec limpression de marcher sur du granit. Elle se dirigea vers la source du reflet et mit un genou en terre. En se penchant, elle dcouvrit une pice dargent. Elle tenta de la ramasser, mais la pice tait incruste dans le verre, et elle dut sacharner un moment pour la dgager. Mycelle se releva en examinant sa trouvaille. Un visage familier tait frapp sur lune des faces : celui du vieux roi Ry, le pre de Tyrus. Sur lautre se dtachait lemblme de leur famille, un lopard des neiges prt bondir. Serrant la pice dans son poing, Mycelle tudia le cercle brl. Le seigneur Tyrus navait pas pu survivre une telle dflagration. Prs delle, Fardale stait assis sur son arrire-train. Il lui envoya une succession dimages pour lui dire quil navait vu aucun signe des autres dans la clairire. Mycelle fourra la pice dans une de ses poches. Alors, nous les chercherons ailleurs. Mains et pieds troitement lis, Mogweed tait affal sur le flanc larrire du chariot ferm. Il feignait de dormir. Mais chaque fois que les roues du vhicule senfonaient dans une ornire sur le vieux chemin forestier, sa colonne vertbrale tressaillait. Lorsque le chariot roula sur une racine exceptionnellement grosse, le mtamorphe dut rprimer un hoquet. Projet plusieurs largeurs de main au-dessus des planches, il retomba avec un bruit sourd. Il entendit un grognement sur sa gauche et tourna prudemment la tte vers la silhouette massive qui gisait derrire lui. Dans la lumire de laube qui filtrait par une minuscule fentre barreaux, Mogweed distinguait tout juste lpaisse barbe noire de Kral, encore humide de sang. Il pria pour que son compagnon demeure inconscient : il craignait les reprsailles que les gardes nains exerceraient sur eux si le colosse tentait de se librer. Mogweed promena un regard mfiant autour de lui. Ils ntaient plus que quatre trop peu pour combattre la - 141 -

vingtaine de nains en armure qui marchaient derrire le chariot. Si seulement je ne mtais pas endormi mon poste, songea Mogweed avec un pincement de culpabilit. Puis il se mordit colreusement la lvre. Non ! Il ntait pas responsable de leur capture. Mme sil tait rest veill et avait alert le reste du camp, ses compagnons nauraient rien pu faire contre des adversaires aussi nombreux. Il nexistait aucun chemin sr travers la fort au nord de la Pierre. Combien de fois les avait-il supplis de renoncer ce voyage suicidaire ? Mais personne ne lavait cout. Ctait la faute des autres si les nains les avaient faits prisonniers. Jaurais d les quitter quand jen avais la possibilit, se dit-il amrement. Mais au fond de son cur, il savait quil naurait pas pu. Pour la millime fois, il tira sur ses entraves et ne parvint qu resserrer encore les nuds. En vrit, il tait li ses compagnons aussi srement quil tait li par ces cordes li par un espoir tnu. Le seigneur Tyrus, ancien pirate et prince de Mryl, avait appt Mogweed et son frre avec une prophtie, une perspective dchapper enfin la maldiction qui retenait les deux mtamorphes sous leur forme actuelle dhomme et de loup, respectivement. Ses paroles rsonnrent dans la tte de Mogweed : Deux arriveront figs ; un repartira entier. prsent, mme ce maigre espoir stait envol. Comment la maldiction aurait-elle pu tre leve alors que Fardale tait perdu quelque part dans ces bois ? Mogweed roula sur le ct quand le chariot heurta une nouvelle racine. Il se retrouva allong sur son autre flanc, face la silhouette prostre du seigneur Tyrus. Celui-ci ne montrait aucun signe de vie. Il gisait aussi flasque quune anguille morte, sa tte ballottant chaque secousse, du sang dgoulinant de son nez et de sa bouche. De l o il tait, Mogweed ne voyait pas sil respirait encore. Quelle importance ? Que leur avaient rapport toute leur belle nergie combative, tout leur beau talent de guerriers ? Les trois Dro avaient t massacres, et les autres rosss presque jusqu ce que mort sen suive. Stupides humains ! - 142 -

Pendant la bataille, Mogweed tait rest cach. Aprs que les nains leurent dpass, il avait ramp jusquau cadavre dune des femmes blondes et stait macul le front avec son sang qui refroidissait dj. Puis il stait allong prs delle afin de se faire passer pour mort ou vanoui. Comme il se rappelait son subterfuge, Mogweed fut submerg par le souvenir des hennissements des chevaux et des aboiements des pillards nains. Tout en feignant dtre bless, il avait observ la mle entre ses cils. Il avait vu le seigneur Tyrus, protg par la dernire de ses gardes du corps dro, se dfendre en faisant tournoyer son pe de famille si vite que lil ne pouvait pas la suivre. Ctait une danse de mort laquelle aucun agresseur navait survcu. Plus loin dans le camp, le montagnard avait attaqu les nains coups de hache et de dents. ce souvenir, un frisson parcourut lchine de Mogweed. Kral lui avait paru plus animal quhumain. Mais nul naurait pu mettre en doute son efficacit. Les nains taient tombs autour de lui ainsi que des pis de mas fauchs. Lespace dun instant, Mogweed avait envisag leur victoire. Mais mme le plus robuste des ours finit par succomber face une meute de loups, si ceux-ci sont assez nombreux. Kral tait tomb le premier, assailli par une demidouzaine de nains. De lautre ct de la clairire, le seigneur Tyrus avait poursuivi sa chorgraphie sanglante. La chute du montagnard semblait lavoir rendu encore plus invincible. Ses gardes du corps taient mortes, mais lui-mme navait pas la plus petite gratignure. Un espoir de victoire brlait encore dans lacier de sa lame. Puis un grondement de tonnerre avait fendu la nuit et une ombre monstrueuse tait apparue derrire Tyrus. Mme si la clairire ntait claire que par un feu de camp, Mogweed navait eu aucun mal distinguer la forme de ce nouvel agresseur. Plus noir que de la poix, il se dcoupait trs nettement contre la pnombre. Il se tenait debout sur ses pattes postrieures griffues et sa silhouette voquait celle dun flin - 143 -

labondante crinire. Mais lenvergure des ailes qui se dployaient de part et dautre de ses paules puissantes dmentait cette image. cet instant, Tyrus lavait nomm : Le griffon ! Horrifi, Mogweed avait enfoui son visage dans la boue. Pendant leur voyage vers la Pierre, les compagnons avaient crois des rfugis qui faisaient route vers le Sud et qui leur avaient parl de ce monstre : une bte si rpugnante que sa seule contemplation pouvait tuer un homme. Ne voulant pas prendre de risques, Mogweed avait ferm les yeux le plus hermtiquement possible. Sa dernire vision avait t celle du seigneur Tyrus reculant et laissant chapper une pice de ses doigts. Puis un rugissement avait rsonn travers la clairire, si fort quil avait paru aspirer lesprit de Mogweed et tenter dabsorber sa volont. Submerg par le cri du griffon, le silura stait vanoui pour de bon. Lorsquil avait repris connaissance, le campement tait aussi silencieux quun tombeau. Un coup dil prudent lui avait rvl que le griffon tait parti et que le seigneur Tyrus gisait, immobile et ensanglant, au milieu dun cercle de terre brle. Tout autour de la clairire, les nains rescaps staient peu peu relevs et avaient entrepris de ramasser les survivants. Mogweed navait pas eu de difficult feindre linconscience : la peur rendait ses membres mous et glatineux. Jet nonchalamment dans le chariot, il navait pourtant pas perdu le nord. Par les interstices des planches, il avait regard o on les emmenait : vers le nord, dans la direction mme o ils voulaient aller ! prsent, les feuilles vert vif quil voyait dfiler cdaient peu peu la place aux teintes plus sombres des aiguilles de pins noirs comme ils atteignaient la lisire septentrionale des Contres du Couchant. Mogweed estimait quils ne se trouvaient plus qu une journe de voyage du Mur Nord. Soudain, une nouvelle ornire fit tressauter le chariot, et le mtamorphe roula de lautre ct. Face lui, deux yeux le - 144 -

fixaient ltudiaient. Leurs prunelles brillaient presque dans la maigre lumire dispense par la petite fentre. Ces yeux appartenaient la quatrime et dernire personne de leur troupe qui avait survcu lattaque du campement. Comme Mogweed, elle ne stait pas battue et navait oppos aucune rsistance. Ses cheveux couleur de miel luisaient doucement dans la pnombre. Le silura pronona son nom : Neelahn ? Il nattendait pas de rponse. Depuis que les compagnons lavaient dcouverte, prs dune lune auparavant la frontire des Contres du Couchant, la nyphai navait pas prononc un seul mot. Elle ignorait les questions quon lui posait et ne se mlait jamais aux conversations. La plupart du temps, elle dambulait en bordure du camp ou arpentait la fort, le regard dans le vague. Les autres membres du groupe la tolraient mais sinterrogeaient sur son comportement ainsi que sur les raisons de sa prsence parmi eux. Mogweed, Fardale et Kral avaient tous t tmoins de sa mort dans les contreforts des Dents. Ils avaient vu Neelahn succomber sous la morsure dun malegarde. En priv, ils se demandaient si cette crature muette tait bien leur compagne morte et ressuscite, ou juste une apparition envoye par la fort. Comment aurait-il pu sagir de la vraie Neelahn ? Ctait impossible. Naie crainte, Mogweed. Cest bien moi. La voix tait claire, les mots simples et directs ; pourtant, Mogweed hoqueta de stupfaction. Aprs tout ce temps, le spectre qui les accompagnait avait enfin parl ! Le silura scarta maladroitement de la nyphai. C comment as-tu ? balbutia-t-il. Je tai vue La crature-araigne ta tue ! Ne te mprends pas, linterrompit Neelahn. Je ne suis pas plus humaine que toi. Je suis une nyphai, une crature de la terre et des bois. Ce corps nest queau et poussire auxquels lesprit de mon koakona a donn vie. On peut bien pitiner la pousse : tant que la racine survit, les nyphai ne meurent pas. - 145 -

Mogweed tentait vainement de comprendre. Alors, pourquoi avoir attendu si longtemps pour revenir ? Ce nest pas une transition facile. Javais besoin de la force de cette puissante fort. La chanson sylvestre des Contres du Couchant tait ncessaire pour me ramener la vie. Aprs que mon ancien corps eut t dtruit, Elena a bni ma tombe avec une graine de chne centenaire. Mogweed acquiesa, se souvenant du gland noir quil avait donn la sorcire. Jai projet mon esprit dans cette graine minuscule ; je my suis cache jusqu ce que jaie recouvr la force de bouger. Sous ma forme astrale, jai apport la graine ton frre, esprant que vous finiriez par regagner votre rgion natale le seul endroit o la magie lmentale de la terre et des bois tait encore assez puissante pour me tirer hors de la graine et me rendre forme et substance. Pourquoi ne nous las-tu pas expliqu plus tt ? Pourquoi as-tu gard le silence ? Il ma fallu jusqu maintenant pour rapatrier la totalit de mon esprit dans ce nouveau corps. Aprs avoir pass un hiver entier sous ma forme astrale, jai eu du mal me dissocier de la chanson sylvestre qui menveloppait. Toute ma concentration ma t ncessaire pour me soustraire son enchantement. Mais quand le monstre est apparu et a attaqu cet homme (Du menton, Neelahn dsigna le seigneur Tyrus.) Il a dchir la chanson sylvestre des lieues la ronde. Le choc a achev damener mon esprit dans ce corps, restaurant mon intgrit. Mogweed saffaissa contre la paroi du chariot. Tu parles dune bndiction De nouveau entire, juste temps pour te faire torturer et tuer par ces maudits pillards. Peut-tre. Mais jai envoy un message un appel au secours, rvla Neelahn. Jai entraperu un autre endroit : des voiles sur la mer. Et lelphe Mric Il dtient toujours mon luth ; il continue protger le cur de mon arbre. Tant que le luth perdurera, il restera de lespoir. Pour toi, peut-tre. Si je meurs, je ne reviendrai pas, - 146 -

rpliqua amrement Mogweed. Neelahn ne parut pas lentendre. Les yeux dans le vague, elle poursuivit : Les arbres de la fort chuchotent entre eux. Ils parlent du monstre ail qui a attaqu notre camp. Sa seule prsence les fait hurler de douleur. Il vit dans un portail de pierre, quelque part prs du Mur du Nord. Jentends aussi des rumeurs propos dun flau jumeau qui se trouverait trs loin dans le Sud, prs du Mur. (Son regard se focalisa sur Mogweed.) Ces portails doivent tre dtruits. Pourquoi ? demanda le mtamorphe sur un ton las. Neelahn dtourna les yeux. Je je nen suis pas sre, avoua-t-elle. Mais ils menacent la Terre mme. Ils ont le pouvoir dtrangler le monde. Ces mots firent frissonner Mogweed. Comment pourrions-nous y changer quelque chose ? De nouveau, Neelahn parut se barricader en elle-mme. Il ny a quun seul espoir. Lequel ? Les Sinistreurs de la Fort Noire. Mogweed se redressa. Les spectres sanglants ? Les esprits tnbreux de cette fort corrompue ? Es-tu folle ? Comment pourraient-ils nous aider ? Je dois les en convaincre. Pourquoi ? Comment ? Ils servent le Seigneur Noir ! Neelahn secoua la tte. Non. Ce sont des cratures sauvages dont les apptits abondent dans le sens des besoins du Gulgotha. Mais personne ne les contrle. Dans ce cas, comment peux-tu esprer les rallier notre cause ? interrogea Mogweed, perplexe. Neelahn garda le silence un long moment. Ils mcouteront, dit-elle enfin dune voix vibrant de douleur. Cette rponse ne satisfit pas Mogweed. Pourquoi ? - 147 -

Parce que la Terre est une matresse cruelle, se contenta de chuchoter Neelahn. Puis elle tourna le dos au mtamorphe, mettant fin leur conversation et redevenant aussi muette que lorsque ses compagnons lavaient retrouve. lapproche de midi, Mycelle se tenait prs de trois monticules de terre frachement retourne. Elle sappuya sur la pelle avec laquelle elle venait de creuser les tombes. Le camp ravag ntait pas un endroit o sattarder : dj, des vautours dcrivaient des cercles laplomb de la clairire, appelant tous les charognards venir partager leur festin. Dautres prdateurs ne tarderaient pas affluer. Mycelle ne pouvait pas abandonner ses trois surs dpe leurs griffes et leurs crocs. Elle avait prt le mme serment quelles. La guerrire regarda le soleil qui entamait sa descente vers lhorizon, louest. Elle avait encore largement le temps de sloigner avant la tombe de la nuit. Lchant sa pelle, elle mit un genou en terre devant les tombes. Une bonne odeur dhumus masquait presque la puanteur des tripes et du sang des chevaux ventrs autour delle. Mycelle inclina la tte. Je suis dsole, mes surs. Reposez en paix. Aller voir votre seigneur, le roi Ry, et dites-lui que je vengerai la mort de son fils. Des larmes lui montrent aux yeux. Elle avait failli ses promesses deux fois : dabord, en nentendant pas lappel lanc lorsque Chteau Mryl avait t attaqu, et maintenant, en conduisant le dernier prince du Mur sa mort. Glissant une main dans la poche du pantalon de cuir rcupr sur la dpouille dune des Dro, Mycelle en sortit la pice dargent. Leffigie du lopard des neiges semblait la foudroyer du regard. Elle la serra fermement dans son poing. Je traquerai vos assassins et je brlerai leurs cadavres afin que le parfum de ma vengeance vous parvienne. Jen fais le serment. Un picotement lintrieur de sa tte lavertit dune prsence. En pivotant, Mycelle dcouvrit Fardale debout la - 148 -

lisire des arbres. Elle lavait envoy chercher des traces des agresseurs pendant quelle creusait. Les yeux loup brillaient ainsi que de lambre en fusion. Une image apparut dans lesprit de Mycelle : une piste de fort distante dun quart de lieue seulement et les traces toutes fraches de deux chariots sloignant vers le nord. La vision de Fardale semblait insister sur profondeur des sillons creuss dans le sol humide. Les deux vhicules taient lourdement chargs peut-tre de prisonniers. Les autres avaient-ils survcu ? Mycelle sautorisa une tincelle espoir. Une nouvelle image lui parvint. Deux loups lun noir, lautre blanc comme neige suivant la piste. Elle hocha la tte et se releva. Les agresseurs avaient une demi-journe davance sur eux, mais dans la fort, des loups pouvaient se dplacer beaucoup plus vite quune bande de nains. Seul problme : se mtamorphoser de nouveau priverait Mycelle de vtements et darmes. Elle porta la main la poigne dune des pes qui dpassait par-dessus son paule. Sans lames, quel espoir aurait-elle de librer ses compagnons ? Nanmoins, elle ne pouvait pas les abandonner. Sil reste la moindre chance Il faut nous dpcher. Les yeux fixs sur la pice dans sa paume, Mycelle se jura de ne pas chouer une nouvelle fois. Elle porta la pice ses lvres et embrassa le mtal froid, dont elle comptait se servir pour marquer les tombes de ses surs en tmoignage de sa promesse. Mais, au contact de sa bouche, largent tidit dans sa main, et la peau de son bras la picota comme sous leffet dun courant dair glacial. Autour de son poignet, le pakagolo sagita. Lui aussi avait senti quelque chose de bizarre. Levant la tte, il darda sa minuscule langue rouge et siffla. Mycelle baissa la pice pour ltudier de plus prs. Quavait-elle de si particulier ? Comme en rponse sa question muette, des mots se formrent dans la tte de la guerrire. Cela ressemblait un peu la projection mentale envoye par un mtamorphe, - 149 -

ceci prs que la voix voquait le chuchotement du vent. Je tentends. Le chagrin de ton cur mappelle travers la pice. Mycelle promena un regard la ronde, puis baissa de nouveau les yeux vers le talisman. Qu qui es-tu ? Je te donne mon nom librement. Je suis Xin du peuple zool, ami de Tyrus. Partage ton nom avec moi afin que je puisse renforcer notre lien. Mycelle ne comprenait pas. Elle se souvenait que le prince avait mentionn plusieurs petits hommes la peau noire, danciens esclaves auxquels il avait rendu leur libert. Il avait laiss entendre que leur chef possdait quelque pouvoir magique. En fait, deux ou trois jours plus tt, aprs leur premire chauffoure contre un groupe dclaireurs nains, le seigneur Tyrus stait assis devant le feu de camp avec cette mme pice. Il avait dit quil pouvait envoyer un message vers lEst, pour prvenir les autres du danger que reprsentait le griffon. Mais, aprs coup, il avait rempoch le talisman en fronant les sourcils. Il ignorait si quelquun lavait entendu. Trop loin, avait-il marmonn. Et il nen avait plus parl. Apparemment, quelquun lavait bel et bien entendu. Mycelle serra la pice dans son poing. Je mappelle Mycelle. Jaccepte ton nom, Mycelle des Dro. Les autres mont beaucoup parl de toi. En ce moment mme, nous sommes votre recherche. Dis-nous o nous pouvons vous trouver. Le lien est fort ; vous ne devez donc pas tre loin. Mycelle frona les sourcils. Comment tait-ce possible ? La dernire fois quelle avait vu les Zool, ils partaient avec Tolchuk et Mric pour rejoindre Elena dans le lointain Archipel, des milliers de lieues de l. Non, je suis trop loin, rpondit-elle. Perdue dans les profondeurs des Contres du Couchant. Cela, nous le savons dj. Nous sommes en train de survoler locan vert. Dis-nous o vous vous trouvez exactement. - 150 -

En proie la plus grande confusion, Mycelle leva les yeux vers le soleil. C comment ? Lelphe Mric. Nous avons pris son navire arien. Mycelle hoqueta. Mric ? Un souvenir de lelphe bless, meurtri et diminu par sa confrontation avec un side du Seigneur Noir, lui revint brusquement en mmoire. Il est l, poursuivit la voix. Dis-nous comment faire pour vous trouver. Je me fatigue vite et ne pourrai maintenir ce lien trs longtemps. Ctait, de toute vidence, vrai : le murmure issu de la pice sestompait rapidement. Mycelle dut se pencher et serrer le talisman plus fort. Elle jeta un coup dil vers lest et le Mur du Nord qui se dcoupait contre le ciel. La Pierre de Tor ! cria-t-elle, craignant que son interlocuteur ne lentende pas comme la pice refroidissait dans sa paume. Je vous retrouverai au sommet de la Pierre de Tor ! Elle attendit une rponse, une raction quelconque. Mais le talisman demeura silencieux et inerte dans sa main un simple morceau dargent. Elle referma ses doigts dessus comme si elle pouvait faire revenir la magie par la seule force de sa volont. Fardale poussa son poing du museau. Mycelle sursauta. Elle baissa les yeux vers le loup et, dans la langue des silura, lui expliqua ce qui venait se passer. La rponse du loup fut empreinte de scepticisme. Une louve qui fourre son nez dans la fourrure dun louveteau mort pour essayer de le ramener la vie. Tu as peut-tre raison, convint Mycelle voix haute. Je ne sais pas. Elle pivota pour tudier le pic de granit qui surplombait les plus grands arbres. Son sommet lointain tincelait dans la lumire du soleil. Vu den haut, ctait un point de repre parfait. Personne ne pouvait le manquer parmi ltendue verte monotone des frondaisons. Pourtant, Mycelle tait - 151 -

inquite. Lavait-on entendue ? Et quest-ce qui se dirigeait vers eux ? Quavait-elle appel exactement ? Elle porta le poing sa poitrine. Il ny avait quun seul moyen de le dcouvrir. Depuis le camp, elle voyait une piste troite escalader le monolithe jusqu son sommet un sillon encore plus noir que la pierre sur laquelle il se dtachait. Allons-y, dit-elle en se mettant en marche. Voyons si la pice dun homme mort contient vraiment de la magie. Au coucher du soleil, Mric se tenait la proue de lAile des Temptes. Vtu dune ample chemise de lin et dun pantalon bouffant, il percevait tous les courants infimes de lair. Jadis, ses longs cheveux argents flottaient au vent et le connectaient encore plus troitement au ciel. Aujourdhui Mric passa une main sur son crne ravag. Bien quelles aient suffisamment repouss pour quil puisse y passer un peigne, ses mches ntaient pas encore assez longues pour amplifier son empathie naturelle avec lair et le vent. Mric baissa la main. Il ne devait pas se plaindre. Son lien intime avec lAile des Temptes compensait largement cette perte. Mme sil navait pas mis les pieds sur ses planches depuis plus de deux hivers, son navire tait de nouveau comme une extension de son propre corps. Seul un lmental au pouvoir suffisant tait capable de maintenir un Nuage Orageux en lair et de le faire avancer. Ctait travers ce contact magique que vaisseau et capitaine fusionnaient. Debout la proue, Mric percevait chaque vis et chaque clou du bateau ; il sentait claquer les voiles ainsi que sa chemise sur sa peau. Le moindre craquement de la coque se rverbrait dans ses articulations douloureuses. bord de lAile des Temptes, il tait de nouveau entier, indemne. Les brutalits et les tortures subies dans le donjon de Ruissombre sestompaient jusqu ntre plus quun souvenir lointain. Il pouvait presque imaginer que toutes ces horreurs taient arrives quelquun dautre. Ici, des centaines de mtres du sol, il se sentait immunis contre le mal qui gangrenait ces contres. Mais, au fond de son cur, il savait cette scurit aussi - 152 -

dpourvue de substance que les minces nuages quils traversaient. Mme les cieux ntaient pas labri de lemprise corruptrice du Seigneur Noir. Pendant ses voyages, Mric avait dcouvert par lui-mme de quelle faon la terre, la mer et le ciel taient connects. Les nergies lmentales du monde formaient une trame infinie dont les fils se superposaient, senchevtraient et se nouaient les uns aux autres. Impossible den souiller une sans affecter galement les autres. Mric avait tent de lexpliquer sa mre, la reine Tratal, mais il craignait davoir plant ses ides sur un sol strile. Pendant trop longtemps, les elphes navaient pas mis les pieds sur terre et ne staient pas intresss au sort de ceux qui y vivaient. Ils se croyaient donc libres de ce genre de liens. Mais Mric savait quils se trompaient. Pour vaincre ce flau, tous les lmentaux devaient sunir ou tous les lmentaux priraient. Il ne laisserait pas une chose pareille se produire. Agrippant le bastingage avec dtermination, il balaya du regard la mer de verdure qui ondulait doucement un quart de lieue sous la coque de lAile des Temptes. Un peu plus tt, le chaman zool tait venu lui annoncer quil avait tabli un lien avec Mycelle. Mric ne comprenait pas bien comment, mais de toute vidence, un change avait eu lieu. La guerrire avait donn un point de rendez-vous Xin : la Pierre de Tor. Mric et le chaman staient penchs ensemble sur les cartes des Contres du Couchant et avaient fini par dcouvrir lendroit en question, un pic situ la confluence de deux cours deau. En ce moment mme, ils suivaient un ruban argent travers le feuillage dense. Ctait une petite rivire, la Saulerue, qui senfonait profondment dans le cur de la fort et allait rejoindre le Fleuve de Glace plus au nord, non loin de la fameuse Pierre. Mric leva les yeux vers lhorizon et, instinctivement, procda une lgre correction de trajectoire. Au loin, une ombre apparut, une silhouette noire pareille un nuage dorage jaillissant de la fort. Cest l ? demanda une voix flte sur la droite de Mric. - 153 -

Tok. Le petit garon suivait lelphe ainsi quun fidle toutou. Mric avait compltement oubli quil tait assis sur un tonneau dhuile non loin de lui. Je crois, rpondit-il dune voix pteuse comme il sarrachait au ciel pour regagner les planches de son navire. Il leva une main et fit signe aux hommes perchs dans le grement. Ceux-ci ajustrent les voiles. Nous devrions latteindre au crpuscule. Dois-je en informer matre Xin ? demanda Tok en sautant de son perchoir. Ses talons heurtrent le pont avec un petit bruit mat. Mric perut le mouvement comme une dmangeaison sur sa peau. Oui, il se repose dans sa cabine avec ses deux frres de tribu. Sa brve conversation avec Mycelle avait compltement vid Xin. Quand il tait venu trouver Mric, le chaman vacillait ; il avait les paupires et les yeux injects de sang. Sil le peut, quil essaie de recontacter les autres. Tok acquiesa et sloigna en trottinant. Rest seul, Mric regarda le nuage noir gagner lentement en substance lhorizon. Dcoup par le soleil couchant, le monolithe ressemblait un doigt tendu vers le ciel avec ses parois abruptes. Mric rabsorba un peu du pouvoir quil projetait vers la quille mtallique et laissa son navire descendre vers la cime des arbres. Il se concentra sur la danse dlicate de la magie et du vent. Ce faisant, il sentit plus quil entendit lapproche de Tok et des trois Zool. Je les ai croiss en route, expliqua le petit garon. Ils venaient dj te voir. Je leur ai dit ce que tu voulais. Mric pivota et adressa un signe de tte aux Zool. Xin lui rendit son salut. La cicatrice ple qui se dtachait sur son front une rune reprsentant un il ouvert brillait presque. Tout comme ses vritables yeux. Apparemment, il avait recouvr ses forces. As-tu pu joindre Mycelle une deuxime fois ? senquit Mric. Le petit chaman la peau noire secoua la tte et se dirigea - 154 -

vers le bastingage. Il semblait distrait. Non. Pour me parler, il faut quelle tienne la pice et quelle se concentre, rpondit-il sur un ton dsinvolte. Mric sentit un pincement dapprhension. Il se remit scruter lhorizon. Le temps de ce bref change, la Pierre de Tor avait significativement grandi. Lelphe procda un ajustement supplmentaire avant de reporter son attention sur les autres. Nous ne tarderons plus arriver. Mieux vaudrait nous prparer. Il sera trop tard. (Xin tourna un regard apeur vers Mric.) Jai t idiot. Trop faible pour entendre jusqu maintenant. Lapprhension de Mric sembrasa. Que veux-tu dire ? Le chaman toucha la cicatrice sur son front. Je sens dautres yeux l-bas. Des esprits colreux et corrompus dont les dsirs font dfaillir mon cur. Mric se rembrunit. O a ? Ils ignorent notre prsence. Mais eux aussi convergent vers la grande pierre, affirma Xin. Ils tourbillonnent aussi vite que nous volons. Mric tudia les frondaisons inexpressives de la fort. Il ne voyait rien, mais ne doutait pas de la capacit du chaman percevoir ce que dissimulait la vote vgtale. Xin avait dj amplement fait ses preuves. Navons-nous aucune chance darriver temps ? senquit Mric. Le petit chaman se tourna vers lui, les yeux plisss par linquitude. Il faut voler plus vite. Mric avait confiance en lui. Je vais essayer, promit-il. De nouveau, il se planta face au bastingage et projeta une volute de magie pas vers son bateau, mais vers les cieux qui lentouraient, afin dattirer le vent dans ses voiles. Cela le fora diviser son attention, une manuvre dlicate mme - 155 -

pour un lmental aussi dou que lui. Il sentit un crpitement dnergie bleue danser sur sa peau O tait-ce sur la coque de son navire ? Il tait perdu quelque part entre les deux. Mric rassembla autour de lui lnergie prisonnire des nuages et des courants dair isols ; il en tissa troitement les fils afin de crer un conduit de pouvoir. Viens moi, intima-t-il, pressant. Il sentit la premire pousse comme si elle tait dirige sur son dos mme. Au-dessus de lui, les voiles se gonflrent lentement et les haubans se tendirent. Des vents nouveaux sifflrent ses oreilles et filrent le long de la coque. LAile des Temptes acclra. Mric ajusta le flot de magie quil dversait dans sa quille. Tel un faucon qui pique vers sa proie, le navire plongea vers la fort son capitaine utilisant son poids pour renforcer sa vitesse croissante. Mric eut vaguement conscience que ceux qui lentouraient trbuchaient et se raccrochaient prcipitamment au bastingage. Des perles de sueur froide se formrent sur le front de lelphe tandis quil maintenait allure des vents. Qu que sens-tu maintenant ? demanda-t-il, les dents serres. Je suis dsol. Les cratures dombre sont trop rapides. (Limminence de la tragdie faisait trembler la voix de Xin.) Nous arriverons trop tard. Mycelle grimpa les dernires marches conduisant au sommet du pic. Expose aux vents, elle frissonna en les sentant forcir tout coup. La piste sachevait devant un petit autel ouvrag. Nul nen connaissait lartisan, mais il tait utilis pour des rituels ddis la Mre lors des solstices et des quinoxes. Suivie par Fardale, Mycelle sen approcha. Le loup renifla lautel, et notamment les btes tranges sculptes sur les cts. Il colla son museau contre la crature qui figurait sur la face nord et grogna. Mycelle baissa les yeux vers leffigie. Ctait un lion ail, dress sur ses pattes antrieures griffues. Elle frona les sourcils. Un griffon, - 156 -

comme dans les rumeurs colportes par les rfugis. tait-ce un signe ? Mycelle fit le tour de lautel. Sur sa face sud se dtachait un coq monstrueux avec un corps de serpent. Les deux autres cts reprsentaient un oiseau reptilien et une sorte de colosse avec une queue de scorpion. Mycelle se dtourna. Elle navait jamais entendu parler de ces autres cratures, mais une inquitude glaciale pesait sur son cur. Quest-ce que cela signifiait ? Incapable de rpondre cette question ou de rsoudre ce mystre, elle se dirigea vers le bord du monolithe et tourna son attention vers le ciel. Ltendue azur semblait vide, lexception de quelques nuages bas et de la brume qui montait depuis la fort. Il ny avait pas le moindre signe dun bateau, volant ou pas. Plante au bord de la falaise, Mycelle sortit la pice dargent de sa poche et la serra dans son poing. Avaient-ils escalad la Pierre de Tor pour rien ? Venaient-ils de perdre une demi-journe attendre des fantmes ? Maintenant encore, la guerrire se demandait si elle navait pas rv. Sa conversation avec la voix sortie du talisman ne lui avait pas paru relle. Soudain, la pice tidit de nouveau dans sa main. Une voix pressante rsonna lintrieur de sa tte : Elles arrivent ! Prenez garde la fort ! Avec un soulagement ml de crainte, Mycelle leva la pice. Ainsi, elle navait pas t victime de son imagination. Qui ? Qui arrive ? Des cratures corrompues, aux penses malsaines. En ce moment mme, elles encerclent la Pierre de Tor ! Par-dessus son paule, Mycelle jeta un coup dil lautel. Puis elle scruta la fort en contrebas. Quelles cratures ? Nous sommes dj tout en haut. Je ne vois rien. Pourtant, elles sont l. Mais nous arrivons la rescousse. Nous serons bientt l. Mycelle leva les yeux vers le ciel et, une fois de plus, ne vit rien. lest, indiqua la voix, comme si elle avait peru son - 157 -

besoin dune preuve tangible. laplomb de la Saulerue. La guerrire pivota lgrement et plissa les yeux. Toujours rien. Puis un rayon de soleil se reflta sur quelque chose qui flottait au-dessus des arbres, prs de lhorizon. Pendant que Mycelle lobservait, la masse indistincte grandit peu peu. Ses contours se prcisrent, et la guerrire put enfin distinguer des voiles. Elle carquilla les yeux. Un navire volant ! Comment tait-ce possible ? ses pieds, Fardale poussa un gmissement. Il avait d reprer ltrange vaisseau. Mycelle jeta un coup dil au mtamorphe. Celui-ci ne regardait pas le ciel, mais la vgtation qui sobscurcissait au pied de la falaise. Mme si le haut du monolithe tait encore baign par la lumire du soleil, le crpuscule et la brume avaient dj pris possession de la fort. Mycelle suivit la direction du regard de Fardale. Quy a-t-il ? Pour toute rponse, le loup mit un grondement sourd. Dis-moi ce que, commena Mycelle. Puis elle lentendit, elle aussi. a ne venait ni de la pice ni du loup, mais de la fort elle-mme. Un gmissement port par la brise slevait depuis la cime des arbres. Port par la brise ? Mycelle ntait pas si nave. Elle scruta plus intensment le paysage en contrebas. Prs de la base du monolithe, les arbres commencrent ployer et se recroqueviller sur eux-mmes, comme torturs par quelque chose dinvisible dans la pnombre environnante. prsent, Mycelle comprenait contre quel genre de cratures la voix venant de la pice lavait mise en garde. Il ne sagissait pas des btes mythiques sculptes sur lautel, mais dune menace bien pire. Les Sinistreurs ! Mycelle fit le tour du promontoire. Tout autour de la Pierre de Tor, les arbres se tordaient et agitaient frntiquement leurs branches tandis que leurs feuilles brunissaient et se dtachaient. On aurait dit que ctait eux qui gmissaient de douleur. Mais Mycelle savait que le cri - 158 -

provenait des spectres des centaines de spectres ! Depuis son perchoir, la guerrire distinguait des ombres mouvantes entre les troncs difformes. Elle ne comprenait pas la raison de ce rassemblement subit. Les spectres taient des cratures solitaires ; on en rencontrait rarement plus de deux la fois. Quest-ce qui les avait tous attirs l ? Et quest-ce qui les empchait de passer laction ? Pour lheure, ils se contentaient de se masser autour du pic. la vitesse laquelle ils se dplaaient, ils auraient pu en atteindre le sommet en quelques instants. Au lieu de a, ils sattardaient dans la fort, tourmentant les arbres dans lesquels ils taient perchs. Quest-ce qui les maintenait distance ? Mycelle reporta son attention sur lautel. Abritait-il quelque nergie mystique ? Pour la millime fois depuis le dbut de ce voyage, la guerrire regretta davoir perdu ses capacits de sourcire le pouvoir qui lui permettait de dchiffrer la magie autour delle. Il lui semblait quon lavait ampute dun de ses sens. Approchant la pice de sa bouche, elle dit : Je vois les cratures dont tu me parles, mais elles nattaquent pas pour le moment. Dpchez-vous avant que leur nombre leur donne le courage de monter lassaut du pic. Nous faisons le plus vite possible, rpondit un murmure tnu. Tenez-vous prts. Pivotant, Mycelle vit que Fardale lobservait. Des images se formrent dans sa tte. Un oiseau aux plumes blanches senvolant du pic et montant trs haut vers le ciel pour sloigner de cette fort maudite. Non, rpondit-elle voix haute. Je ne tabandonnerai pas. Fardale haussa les paules et se dtourna, aussi stoque quun vritable loup. Mycelle se remit scruter les bois et le ciel. Les gmissements des Sinistreurs se rpercutaient sur les falaises. Ils taient si nombreux Soudain, la pierre trembla sous les pieds de la guerrire. Elle se laissa tomber genoux pour ne pas basculer dans le vide. En rampant jusquau bord, elle - 159 -

regarda en bas. Autour du monolithe, des centaines darbres venaient de se draciner. Parmi eux se trouvaient beaucoup de gants millnaires. En petits groupes, ils frappaient la base du pic avec leurs racines gigantesques, ouvrant des fissures dans le granit. Mre den haut ! La fort elle-mme attaquait la Pierre de Tor pour tenter de labattre. Dans les branches partiellement dnudes, Mycelle repra la raison de cette soudaine agressivit. Les ombres dchiquetes des Sinistreurs chevauchaient les arbres comme un cavalier sa monture. Les gants vgtaux sacharnaient sur le monolithe ; leurs coups brutaux faisaient sauter de gros morceaux de granit. En les observant, Mycelle comprit soudain comment le Mur du Nord tait tomb. Malgr sa solidit, lantique rempart, galement taill dans le granit, navait pas d rsister longtemps un tel assaut. quatre pattes, Mycelle scarta du vide et jeta un coup dil vers le ciel. Le soleil se couchait derrire elle, mais lazur tait encore brillamment clair. Elle navait plus aucun mal distinguer les voiles du navire. Celui-ci se trouvait une lieue seulement. Mme sans son pouvoir de sourcire, Mycelle sentait presque la magie quil irradiait cette nergie brillante qui lui permettait de voler. Elle serra la pice dans son poing. Dpchez-vous. Elle ne reut pas de rponse, mais en vrit, les mots ne pouvaient faire aucune diffrence. Le navire arriverait soit temps, soit trop tard. Tandis que le monolithe tremblait sous elle, Mycelle saccroupit sur lautel. Un instant, elle envisagea de faire ce que Fardale lui avait suggr : se changer en oiseau et senvoler hors datteinte. Ctait tentant ; elle ne voulait pas mourir. Elle lavait dj fait une fois et navait aucune envie de ritrer lexprience. Mais mme les silura avaient leurs limites. La plupart dentre eux ne parvenaient pas conjurer assez dnergie pour se mtamorphoser entirement plus dune fois par jour. Et Mycelle lavait dj fait deux fois - 160 -

depuis la veille. Elle navait pas la force de recommencer. Elle regarda le grand loup qui squilibrait sur ses pattes largement cartes et continuait surveiller les spectres en contrebas. Mme si elle avait pu se transformer et fuir, elle ne laurait pas fait. Elle nabandonnerait pas son dernier compagnon. Elle avait dj failli ses devoirs envers trop dautres tres, et cette douleur tait bien pire que la peur de la mort. Se mordant la lvre, Mycelle se remit penser aux spectres. Quest-ce qui avait bien pu pousser les Sinistreurs vers la Pierre de Tor comme des papillons attirs par une flamme ? Si seulement elle connaissait la rponse cette question Une nouvelle secousse parcourut le monolithe. Celui-ci sinclina, et Mycelle dut agripper les bords de lautel pour ne pas tomber. Non loin delle, Fardale avait sorti ses griffes et agitait dsesprment les pattes en qute dune prise, mais il glissait lentement vers le bord. La Pierre de Tor tait en train de se renverser. Fardale ! Mycelle tendit un bras vers le loup, mais celui-ci tait dj hors de son atteinte. Ses pattes antrieures draprent sur le bord de la falaise. Non ! Mycelle fora la chair de son bras stirer. Elle navait plus la force de transformer tout son corps mais un seul membre, peut-tre Elle se concentra. Lentement, la brlure des os qui se remodlent rpondit sa supplique muette. Son bras samincit et sallongea. Ses doigts ramprent sur le granit. Les yeux carquills de dsespoir, Fardale luttait pour maintenir sa position prcaire. En vain. Il perdit la bataille et bascula dans le vide. Non ! Le bras de Mycelle se dtendit comme un ressort. Ses doigts se refermrent sur une des pattes du loup au moment o celui-ci tombait. - 161 -

Tiens bon ! lexhorta-t-elle, les lvres pinces. Elle dirigea une partie de la masse de son torse vers son bras tir se rompre, se faonnant des muscles pour aider sa main ne pas lcher prise. Dans sa tte, elle ntait plus que deux bras lun agrippant la roche et lautre tenant son ami. Rien dautre ne comptait. Elle alimentait sa volont de toute sa force vive, les battements de son cur rugissant ses oreilles. Combien de temps lutta-t-elle ainsi ? Elle naurait su le dire, mais lentement, elle fora sa chair se rtracter pour reprendre sa forme originale. Et au fur et mesure que son bras raccourcissait, il ramenait Fardale en scurit, sur la roche, ct delle. Lorsque le loup fut assez prs, Mycelle modifia sa prise et le coina sous son bras. puise, elle prit enfin conscience que le monolithe ne bougeait plus mais quil stait immobilis dangereusement de travers, le sommet inclin selon un angle aigu. Le rpit tait bienvenu, mais combien de temps durerait-il ? Dj, le gmissement des spectres recommenait slever depuis le pied des falaises. Mycelle ne pouvait pas sen inquiter. Les paupires closes, elle luttait pour maintenir sa position sur le granit glissant. Si elle lchait le bord de lautel, ils seraient perdus tous les deux. Tandis quelle se concentrait sur les muscles et les fibres de ses bras, la guerrire sentit les cheveux chapps de sa tresse se dresser sur sa tte. Lodeur de lair changea, comme aprs une averse estivale. De lnergie ! Mycelle rouvrit les yeux et poussa un cri de stupeur et de soulagement mls. Au-dessus delle, le ciel avait disparu, consum par une norme coque de bois et une quille mtallique tincelante. Une coutille souvrit sous le ventre du navire. Une longue corde descendit vers Mycelle ; son extrmit vint se balancer quelques dizaines de centimtres au-dessus de la tte de la guerrire. Il lui aurait suffi de se redresser pour lempoigner mais ctait impossible. Elle craignait de tomber dans le vide si elle bougeait un seul muscle. Comme pour lui rappeler la prcarit de sa position, la - 162 -

pierre trembla de nouveau sous elle. Le monolithe recommena sincliner. Douce Mre Si prs ! Une silhouette mince sencadra dans louverture de la coque un elphe, de toute vidence. La corde tait enroule autour de sa taille. Il plongea par lcoutille et se laissa glisser le long de la corde, utilisant la friction du chanvre pour ralentir sa descente. Mais la vitesse o il tombait, Mycelle tait sre quune fois arriv au bout, il allait se dcrocher et dgringoler dans le vide. Au dernier moment, lelphe fit passer une boucle de corde autour de son genou et de sa cheville et simmobilisa net, suspendu la tte en bas par une seule jambe. Des mains aux doigts dlis empoignrent la veste en cuir de Mycelle. Ne gigotez pas, ordonna froidement le sauveteur. Et tenez bien votre chien. peine avait-il saisi la guerrire que la corde commena se rtracter par lcoutille au-dessus deux, les halant vers la coque du navire. Mycelle avait peur de confier son poids plus celui de Fardale cet homme si frle. Mais elle navait pas vraiment le choix. contrecur, elle lcha lautel pour serrer le loup contre sa poitrine avec ses deux bras. Lentement, ils slevrent vers le salut. linstant o les talons de Mycelle quittaient la pierre, un craquement monstrueux rsonna en contrebas. Le vacarme la fit sursauter et elle faillit lcher Fardale. Sous ses pieds, le monolithe commena par basculer tout doucement, puis scroula dun coup tel un arbre abattu. Le temps parut ralentir alors quil scrasait dans la fort. Un rugissement touff ponctua son impact. Des feuilles et des morceaux de troncs briss fusrent vers le ciel jusqu la hauteur du navire volant. De leau jaillit au moment o la monstrueuse masse de granit se coucha en travers de la Saulerue, formant une digue et dtournant le flot de la rivire. Mycelle se tordit le cou pour regarder lcoutille au-dessus de sa tte. Louverture lui semblait distante dau moins une - 163 -

lieue. La poulie autour de laquelle tait enroule lautre extrmit de la corde continuait tourner lentement mais srement. La guerrire croisa le regard du marin elphe. Celui-ci semblait indiffrent la destruction de la Pierre de Tor comme au danger qui les menaait ; il affichait une expression aussi impassible que sil avait t en train de charger des sacs de grain dans la cale. Mais Mycelle remarqua que de la sueur brillait sur son front, trahissant leffort fourni pour les porter. Puisquelle ne pouvait rien faire pour le soulager, la guerrire jeta un coup dil vers le bas. Le paysage avait disparu sous un nuage de brume et de dbris. Elle ne voyait plus aucun signe des spectres. De nouveau, elle se demanda ce qui les avait attirs si nombreux jusquau pic. taient-ils sa poursuite, ou celle de Fardale ? Voulaient-ils dtruire lautel ? Elle sentait que lexplication ntait pas l. Mais o, alors ? Quel objectif visaient-ils ? Quest-ce qui motivait leur attitude si trange ? En relevant les yeux, Mycelle vit quils approchaient de lcoutille. Des mains les empoignrent comme ils franchissaient louverture. Enfin, la guerrire retrouva une surface ferme sous ses bottes. Elle posa Fardale. Le marin dfit la corde enroule autour de sa taille et atterrit souplement sur ses pieds. Sans se dpartir de sa froideur, il leur adressa un signe de tte et sloigna comme si leur sauvetage navait pas la moindre importance. Dsaronne par son attitude, Mycelle secoua la tte et, avant que lcoutille se referme, jeta un dernier coup dil vers la fort en contrebas. Elle tait sre que le chemin de la victoire dans le Nord passait par la rsolution de lnigme des Sinistreurs. Mais cela devrait attendre un autre jour. Pour lheure, elle tait libre, en scurit et entoure de nouveaux allis. Ravi de te revoir, Mycelle, lana une voix derrire elle. Pivotant, la guerrire vit une silhouette familire se dcouper sur le seuil dune porte. Le soulagement lenvahit. - 164 -

Mric ! Elle se dirigea vers lui et ltreignit avec force. Il semble que nous ayons beaucoup de choses nous raconter, dclara lelphe quand elle le lcha enfin. Il tapota la tte de Fardale en guise de salut, puis promena un regard la ronde dans la cale encombre. Haussant un sourcil, il fit face Mycelle. Mais o sont les autres ?

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Kral reprit connaissance en plein chaos. Le vent hurlait, et un tonnerre tel quil nen avait jamais entendu faisait trembler le sol. Rveill en sursaut, le montagnard se redressa brusquement et se cogna la tte contre le toit du chariot brinquebalant. Un grondement schappa de sa gorge. Il porta la main sa taille, mais sa hache avait disparu. Alors, ses souvenirs lui revinrent en un flot de lumire et de cris. Lattaque par les pillards nains En pivotant, il repra Mogweed, le mtamorphe aussi peureux quune souris, recroquevill dans un coin du vhicule. O sommes-nous ? lui demanda-t-il sur un ton bourru. Que se passe-t-il ? Ses yeux scrutrent rapidement la pnombre. Mme si sa hache au cur dbne manquait lappel, Lgion vivait toujours en lui, prisonnier de sa forme humaine. Ses narines frmirent tandis quil reniflait lair avec lodorat de sa bte intrieure. Son arme tait toute proche, encore enveloppe de sa fourrure de lopard des neiges. Grce cette dernire, Kral avait accs la forme et la nature du flin, mais il nosait pas rvler ses capacits de mtamorphe du moins, pas encore. Non loin de lui, Neelahn leva la tte et repoussa une cascade de cheveux couleur de miel. Elle tait genoux, penche au-dessus de la silhouette prostre du seigneur Tyrus. Nous avons t capturs, rpondit-elle avec une expression chagrine, et on nous emmne vers le Nord. Kral se rembrunit. Des sentiments contradictoires - 166 -

sagitrent en lui comme le regard violet de la nyphai le transperait jusqu la moelle. La beaut de Neelahn le stupfiait. Ses lvres taient pareilles aux ptales dune rose fleurissant dans la neige. Sa silhouette tait toute en collines et en valles. Tandis quil la buvait de toutes ses perceptions, le montagnard se fora conserver un visage et une voix de pierre : Quest-ce qui a fait trembler le sol ? Dj, lcho du grondement fracassant se mourait, et les vibrations sestompaient sous les roues du chariot. Neelahn pencha la tte sur le ct et garda le silence quelques instants. Je jai entendu du chagrin dans la chanson sylvestre, mais je ne peux rien dire de plus. Des arbres briss, de leau qui dborde (Elle secoua la tte.) Un dsastre quelconque. Jignore sa signification. Au-dessus de leurs ttes, un fouet claqua. Le chariot fit un bond en avant et acclra. Dsquilibre, Neelahn scroula sur Kral, qui la rattrapa et la redressa gentiment. La nyphai rajusta sa cape en le remerciant dun signe de tte. Son parfum une odeur dhumus et de chvrefeuille mls emplit les narines de Kral, menaant de briser sa contenance granitique. Le montagnard se dtourna. Le seigneur Tyrus, qui gisait aux pieds de Neelahn, poussa un grognement. Comment va le prince ? demanda Kral en tournant son attention vers lui. Neelahn toucha lpaule du bless. Il vit mais nage dans des rves malsains. Il ne se rveillera pas. Pourtant, il est toujours en train de crier, ajouta Mogweed en se rapprochant deux. Il pousse des gmissements vous glacer les sangs. Le mtamorphe frissonna et senveloppa de ses bras maigres. Kral dtailla ses deux compagnons. Ils taient trop peu nombreux pour lancer un assaut contre leurs geliers quand bien mme ils auraient russi sortir de ce chariot. Si - 167 -

le prince avait t sur pied, Kral aurait tent le coup. Il avait vu Tyrus se battre, tourbillon dacier que lil avait du mal suivre. Ctait bien le fils de son pre. Dix gnrations auparavant, lun des anciens rois de Chteau Mryl avait aid le clan de Kral schapper durant les Guerres Naines. Le montagnard avait une dette de sang envers la famille royale de Mryl. Cest pourquoi, bien que li au Cur Noir, il navait pu rester sourd lappel aux armes lanc par Tyrus sur les quais de Port Rawl. Le Seigneur Noir lui avait peut-tre ouvert les yeux sur la beaut de la peur et de la chair vif, mais il navait pas ananti lhonneur de Kral. Un homme moins robuste aurait t totalement vaincu et rduit en esclavage. Mais dans les veines du montagnard coulait la magie des passages souterrains, du granit gris et du basalte noir, de lagate aux douces volutes et de lobsidienne la texture de verre des os du monde. Mme si la Bte Noire du Gulgotha avait marqu son esprit, la Pierre avait prserv la nature profonde de Kral. Le feu obscur lavait brl mais pas consum. Depuis combien de temps roulons-nous ? gronda-t-il. Neelahn se rassit en se pelotonnant dans sa cape. Presque une journe entire. La nuit ne tardera pas tomber. Kral sapprocha dun des murs de leur prison. Il tenta de regarder entre les planches, mais ne put distinguer grandchose dans la maigre lumire du crpuscule. Fermant les yeux, il projeta les perceptions de sa bte intrieure. Il couta le martlement des sabots et des bottes, le tintement des pes courtes et des haches. Il compta les curs battants de leurs geliers. Plus dune vingtaine de cratures maudites des nains, les ennemis mortels de son peuple. Jadis, les nains avaient chass les anctres de Kral de leur foyer : la majestueuse Citadelle perche dans les montagnes, au-dessus du lac bleu de Tor Amon. Btes monstrueuses, magie inique, sacrifices atroces Le massacre tait toujours commmor dans les balades et les odes plaintives chantes autour des feux du clan. Sur une population qui se comptait jadis par dizaines de - 168 -

milliers, seule une centaine dindividus avaient survcu, parmi lesquels les anctres de Kral : les derniers survivants de la maison royale, la Flamme de Senta. Larrire-arriregrand-pre du montagnard avait t le dernier homme sasseoir sur le Trne de Glace de la Citadelle jusquau moment o il avait d abandonner celle-ci et entraner son peuple dans lerrance qui se poursuivait encore aujourdhui. Kral serra les poings si fort que ses ongles se plantrent dans ses paumes et les firent saigner. Finie lexistence de nomade ! Il allait reconqurir son hritage le Trne de Glace et rappeler les siens chez eux. Il restaurerait lhonneur de la Flamme de Senta ; il sen faisait le serment. Perdu dans ses souvenirs, il demeura immobile, comme ptrifi, tandis que le chariot brinquebalant poursuivait sa route vers le Nord. Deux jours scoulrent ainsi. De temps en temps, leurs geliers leur faisaient passer de la nourriture par une fente de la porte : du pain moisi et un ragot dpourvu de viande. Kral ny touchait pas. Sur le ct, Neelahn soccupait du prince ; elle faisait goutter de leau sur ses lvres. La nuit, le froid poussait ses compagnons se pelotonner les uns contre les autres, mais pas lui. Il demeurait assis tel un rocher de granit, drap dans sa patience minrale. Parfois, le prince poussait un cri et Kral tournait son regard vers lui. Dans les glapissements de Tyrus, il entendait la terreur aveugle et le babil incomprhensible des fous. Il finissait toujours par se dtourner pour mieux lignorer. Le corps du prince vivait encore, mais son esprit tait srement perdu. Le troisime jour, enfin, Kral se dcida bouger. La nuit tait tombe, et par les fissures du toit, les compagnons apercevaient une lune brillante, trs haut dans le ciel. Soudain, le chariot ralentit et les voix gutturales des pillards slevrent dans lobscurit, entrecoupes de rires rauques. Nous devons approcher du campement de ce soir, chuchota Neelahn. Je ne sais pas, marmonna Mogweed, la joue presse contre la paroi avant du vhicule et lil coll un interstice. - 169 -

Je vois des torches un peu plus loin, entre les arbres. Ce nest pas un camp temporaire, les prvint Kral. Il sentait la vibration dans son sang. Grce son harmonie avec les os du monde, il savait exactement de quel endroit ils approchaient. Le montagnard serra les dents. Il narrivait pas croire que les autres soient sourds au rugissement qui rsonnait dans sa tte. Ctait comme sils se dirigeaient vers le rivage dun ocan balay par les temptes, dont les vagues se fracassent bruyamment sur des rochers dchiquets. Le chariot continua ralentir. De nouveaux bruits se firent entendre : fracas de lacier, hennissements des chevaux, mugissement des cors. Kral inspira profondment : fume et sve de pin, sang et viande sche au soleil, puanteur de latrines. Ils approchaient dun campement important. Entre les planches du chariot, une lumire jauntre sintensifia. Les geliers changrent quelques phrases avec des sentinelles postes lextrieur. Comme ils pntraient dans le campement, un brouhaha diffus les enveloppa. De temps en temps, des poings tapaient sur les flancs du chariot pour saluer la russite des pillards. Mais le vhicule roulait toujours. O sommes-nous ? demanda Mogweed, les yeux carquills par la frayeur. Kral garda le silence. Le chariot simmobilisa enfin. Les prisonniers retinrent leur souffle. Seul le seigneur Tyrus gmit et sagita. Il se dbattait dans ltreinte dun interminable cauchemar, qui semblait empirer sans cesse. Quest-ce quil peut bien avoir ? soupira Neelahn, qui tait reste ct de lui. Soudain, Tyrus ouvrit grands les yeux. Ses doigts griffrent le vide. Le Mur (Malgr ses yeux ouverts et brillants, il ntait pas conscient.) La voix de la Terre La douleur Neelahn lui prit les mains et tenta de le calmer. Un cliqutement attira lattention de Kral. Il provenait de larrire du chariot. Le montagnard pivota en serrant les poings. Un tintement mtallique ponctua la chute dun - 170 -

cadenas et dune lourde chane. Du bois racla sur du bois comme si quelquun tirait une barre. Kral se tendit. Il toucha la magie tnbreuse qui imprgnait ses os le pouvoir de Lgion, son alter ego secret li au morceau dbne dans le cur de sa hache. Il sentait son arme toute proche, sentait le lopard prisonnier sous sa peau, prt bondir en dgainant les griffes et les crocs dissimuls dans ce fourreau humain. Pourtant, il se contint. Son secret lui confrait un avantage. Les gonds taient fixs au bas de la porte arrire du chariot. Celle-ci bascula et scrasa sur le sol, se changeant en rampe vers la libert. Au-del, la lumire des feux et des torches tait aveuglante. Kral plissa les paupires. Aprs trois jours passs dans la pnombre du chariot, lclat des flammes lui blessait les yeux. Bougez-vous le cul et sortez de l ! aboya une voix rauque dans la langue commune. Tout de suite ! Celui qui venait de parler tait un lieutenant nain. Une dizaine de ses camarades le flanquaient, tous en armure et arms jusquaux dents. Dans une main, ils tenaient une hache ; dans lautre, un marteau pointes. Kral savait dexprience quils maniaient les deux avec une dextrit frlant le surnaturel. Ce ntait pas une bataille quil pouvait esprer gagner du moins, pas mains nues et sans la bte tapie en lui. Le montagnard fut le premier merger du chariot et descendre la rampe. Mogweed et Neelahn le suivirent, portant entre eux le prince inerte. Les gardes les dtaillrent dun air mfiant. Aucun deux ne rengaina. Les rumeurs de la bataille livre au pied de la Pierre de Tor avaient d parvenir leurs oreilles ; visiblement, ils ne voulaient pas courir le moindre risque. Le lieutenant savana vers Mogweed et Neelahn, mais son regard tait fix sur le prince inconscient. Il ne nous servira rien, dclara-t-il. Coupez-lui la gorge et filez-le bouffer aux renifleurs. Kral avisa, non loin de l, un enclos plein de btes aux crocs tincelants et la peau violace, couleur de crpuscule. - 171 -

Des renifleurs. Les plus redoutables des cratures sylvestres. Une fois, Kral en avait rencontr un dans les rues de Port Rawl. Le souvenir de sa chair tendre et de son sang chaud embrasa la faim tnbreuse du montagnard. Un des gardes fit un pas vers Tyrus. Neelahn recula avec ce dernier, mais Mogweed abandonna compltement, laissant la frle nyphai supporter seule le poids du prince. Kral sinterposa entre le nain et le prisonnier. Non. Moi vivant, vous ne lui ferez pas de mal. Le garde leva son arme. Kral le fixa. Un grondement sourd monta de sa gorge tandis quil laissait la bte en lui affleurer la surface. Sa vision saffta ; ses perceptions se dployrent. Il entendit les deux curs du nain acclrer. Le garde hsita. Alors, le lieutenant leva son pe courte et le rejoignit. Les renifleurs ont faim. On devrait peut-tre vous jeter tous les deux dans lenclos. (Il dtailla la silhouette massive de Kral.) Ou peut-tre pas. a fait longtemps que mes hommes et moi navons pas got la chair dun montagnard. On arriverait tirer plusieurs rtis dun grand gaillard comme toi et des tas de steaks ! Kral sentit son contrle sur la bte saffaiblir. Il serra les poings pour dissimuler les griffes de lopard qui avaient jailli au bout de ses doigts. Le lieutenant brandit son pe. Choisis. carte-toi ou meurs ! Kral ne bougea pas. Vous ne ferez pas de mal au prince. Comme le lopard sagitait en lui, de la fourrure poussa sous ses vtements de cuir et ses pupilles se fendirent. Le lieutenant avait, lui aussi, t touch par le Cur Noir. Confusment, il dut sentir et reconnatre le pouvoir tnbreux luvre chez son interlocuteur, car il simmobilisa, lpe en lair. Une nouvelle voix mit fin son hsitation : Laissez les prisonniers, lieutenant ! Tous les regards se tournrent vers la droite. Un autre nain approchait. Il tait encore plus large et plus lourd que le - 172 -

lieutenant, dj fort trapu. Sur sa tte grosse comme une citrouille trnait une casquette noire orne dun insigne argent. Kral reconnut la marque de son rang. Les gardes se raidirent, et il perut leur nervosit. Le lieutenant recula dun demi-pas. Mais, capitaine Brytton, cet homme vanoui est visiblement trop faible pour travailler dans les mines. Je pensais quil valait mieux ne pas perdre sa viande. Les renifleurs Silence, lieutenant. (Le capitaine sapprocha de Neelahn, qui frmit.) Le montagnard a raison. Vous ne devez pas faire de mal cet homme. Le griffon la marqu. Monsieur ? Le capitaine fit signe aux gardes. Emmenez-les tous au donjon. Kral tait stupfait par le tour que prenaient les vnements. La bte en lui se calma. Que se passait-il ? Il rejoignit Neelahn et prit Tyrus dans ses bras pour soulager la nyphai. Puis les gardes entranrent le petit groupe des prisonniers de lautre ct du chariot. Mogweed hoqueta et renversa la tte en arrire. Kral comprit le choc quprouvait le mtamorphe. Deux cents pas plus loin, le monde se terminait. Le bouclier de granit noir connu sous le nom de Mur du Nord se dressait devant eux. Culminant une lieue daltitude, il tait poli comme une sculpture ; sa surface parfaitement lisse refltait la lumire du feu, de la lune et des toiles. Lesprit humain ne pouvait apprhender sa hauteur vertigineuse. On racontait qu son sommet, lair tait si rare que nul ne pouvait tenir plus de quelques minutes sans svanouir. Cet immense rempart marquait la frontire nord des Contres du Couchant. Au-del stendait la Fort Noire, engendre par la Terre mme pour empcher le flau du Sinistre de se rpandre dans les Contres du Couchant. Au fil des sicles, le Mur tait devenu la responsabilit et lhritage du peuple de Tyrus, les Dro, qui montait la garde cet endroit. Chteau Mryl, souffla Neelahn en dsignant, louest, - 173 -

lendroit vers lequel se dirigeaient les gardes et le capitaine. Kral acquiesa. Lui aussi, il avait vu. Dcoupe par la lueur des flammes, la forteresse de granit saillait de la face du Mur tel un furoncle hriss de remparts, de tours et de tourelles. Ses innombrables terrasses de granit poli escaladaient le rempart de sorte quil tait difficile de dire o sarrtait lun et o commenait lautre. En vrit, il ny avait pas de distinction. Chteau Mryl faisait partie du Mur, duquel il semblait avoir jailli pour abriter les Dro. Kral se tordit le cou. Au-del de la lumire dispense par les feux de camp, de minuscules fentres brillaient telles des toiles contre le firmament obscur. Elles donnaient sur des salles amnages lintrieur du Mur mme. On racontait que des passages secrets parcouraient les mille lieues du rempart comme les veines et les artres dune crature vivante. De fait, le Mur ntait pas constitu de pierre inerte. Un ocan dnergies lmentales coulait travers son granit. Kral entendait dj la magie lappeler. Sil sabandonnait, il pourrait se perdre dans cette chanson. Tyrus gmit et sagita dans les bras du montagnard. Lui aussi avait entendu lappel et luttait pour y rpondre. Kral serra le prince un peu plus fort contre sa poitrine. Ces contres avaient toujours t riches en magie minrale. Comme les Dro, les anctres du colosse avaient vcu ici ; ils staient imprgns de ce pouvoir et lis lui. Et mme si plusieurs sicles staient couls depuis leur exode, la magie minrale ne les avait jamais quitts. Ctait lune des principales raisons pour lesquelles ils staient installs dans les montagnes des Dents : pour rester proches de lesprit granitique de la Terre. Kral sentit de la chaleur sur ses joues ; sa vision sembruma. Il ne put retenir ses larmes. Lespace dun instant, il redevint tout fait lui-mme. La magie noire reflua de son sang. Il trbucha et sarrta, un cri au bord des lvres. Lhorreur de ce quil avait fait, de ce quil tait devenu, se planta dans ses entrailles comme une lame brlante. Puis les nergies tnbreuses ressurgirent dans son cur, - 174 -

nourrissant le pouvoir ltat pur qui coulait en lui. Le doute et la culpabilit svanouirent. Tu vas bien, homme des montagnes ? demanda Neelahn, qui marchait ses cts. Kral ferma les yeux et toucha sa bte intrieure pour la rassurer. Tout tait en ordre. Oui, merci. Neelahn ne parut gure convaincue, mais elle ninsista pas. Les gardes les poussrent vers lentre principale du chteau. Au sud, des portes brises gisaient grandes ouvertes. Le long des remparts qui les surplombaient, les ttes des prcdents gardiens du chteau taient plantes sur des piques. Les vautours avaient dvor leur chair ; le soleil avait blanchi leurs os exposs. Tandis que Kral les examinait avec sa vue affte, il repra dautres trophes macabres. Chaque terrasse, chaque rempart en tait garni. Il devait y en avoir des milliers. Kral se dtourna. En lui, le grand flin sagita. Il avait senti lodeur du massacre et de la terreur. Le montagnard lapaisa dune promesse : un jour, il remplacerait tous ces crnes par des ttes de nains frachement dcapits. Il suivit les autres lintrieur et traversa la cour avec eux. Il ramenait le prince du chteau chez lui. De lautre ct de la cour se dressait le btiment principal. Ses portes de pierre taient fendues et renverses. Des trous et des traces de brlures constellaient les surfaces alentour, tmoignant de la bataille froce qui avait eu lieu ici et de la magie inique qui avait permis aux vainqueurs de lemporter. Le capitaine Brytton sarrta au bas des marches qui conduisaient jusqu lentre. Il dsigna, sur le ct, une porte ouverte au-del de laquelle un escalier senfonait dans le sol. Conduisez les prisonniers au donjon et enfermez-les double tour. Le lieutenant hocha la tte et entrana le petit groupe sous la menace de son pe. Lescalier tait peine assez large pour les paules de Kral. Comme le montagnard se pliait en deux pour descendre, les - 175 -

murs de granit lavalrent. Mme si on sapprtait lenfermer, il avait limpression de rentrer chez lui. La magie de la pierre enflait dans ses veines, lui rappelant son foyer et son clan. Mme Tyrus sapaisa dans ses bras et parut sombrer dans un vritable sommeil la place de linterminable cauchemar qui le tourmentait depuis des jours. Beaucoup plus bas, lescalier dboucha sur une vaste salle des gardes. Cinq nains taient assis autour dune table en pin, des bouts de mtal tals devant eux. Kral repra un tibia humain rong. Une partie de lui se dtourna, cure, tandis que lautre grondait sa faim. Le lieutenant grommela quelque chose dans sa langue natale. Un des gardes se leva et saisit un trousseau de cls. Les prisonniers franchirent une solide porte de chne et sengagrent dans un long couloir bord de cellules fermes par des barreaux. Lendroit empestait les excrments, lurine, la chair brle et le sang. Neelahn plissa le nez de dgot. Sur le passage des compagnons, les occupants des cellules tournrent vers eux un regard voil par la peur. Dans une cage, un homme meurtri tait enchan au mur. Il navait plus de jambes, juste des moignons noircis. Un des gardes clata de rire et donna un coup de coude son collgue en se lchant les babines. Kral repensa au tibia sur la table et frissonna. Les nains conduisirent leurs prisonniers jusquau bout du passage, o se trouvait la plus grande des cellules. Ils ouvrirent la porte, poussrent les captifs lintrieur et verrouillrent derrire eux. Tandis que Kral dposait Tyrus sur la paille dont le sol tait jonch, le lieutenant sapprocha des barreaux. Ne te crois pas tir daffaire, homme des montagnes. Jai bien lintention de goter ton sang. Les bras enfin libres, Kral lana son poing par-dessus son paule avec une rapidit toute fline. Le lieutenant ne ragit pas assez vite ; du cartilage cda sous les jointures de Kral, et un liquide chaud claboussa son poignet. Le lieutenant cria et bascula en arrire. Kral pivota lentement vers lui. Sans un mot, il leva son - 176 -

poing et lcha le sang du nain sur son poignet. Le lieutenant se remit debout et se jeta sur les barreaux. Son nez tait crabouill et tout de travers. Je te boufferai le cur, homme des montagnes ! Tu mentends ? Kral se lcha de nouveau le poignet, puis se dtourna sans prter plus dattention aux vocifrations du nain. Il se rendit compte que les autres le toisaient. La mchoire infrieure de Mogweed pendait sur sa poitrine. Les gardes repartirent, tranant le lieutenant entre eux. tait-ce bien raisonnable, Kral ? lana Neelahn. quoi cela sert-il de les provoquer ? Pour toute rponse, le montagnard haussa les paules. Neelahn aurait peut-tre insist si le prince navait pas pouss un grognement. Elle sagenouilla prs de lui et lui prit la main. Tyrus leva son autre bras et se palpa le visage comme un aveugle sefforant didentifier un inconnu. Un second grognement schappa de ses lvres. Seigneur Tyrus, chuchota Neelahn. Lentement, les paupires du bless se relevrent. Ses yeux roulrent dans leurs orbites lespace de quelques secondes, puis se fixrent sur Neelahn. Sa main libre se tendit vers la nyphai et lui toucha la joue, comme sil voulait avoir la confirmation quelle tait bien relle et non un produit de son imagination tourmente. Il tenta de parler mais ne russit mettre quun rle. Chut, dit Neelahn. Tyrus se redressa faiblement sur ses coudes. Kral saccroupit pour laider sasseoir. Vous savez o vous tes ? lui demanda-t-il. Le prince hocha la tte et articula dune voix rauque : Chez moi. Vous tes rest vanoui pendant presque trois jours, ajouta Mogweed en les rejoignant. Tyrus posa une paume sur son front. Jai entendu le Mur. Il ma aid retrouver mon chemin. O tiez-vous ? interrogea Neelahn. Que sest-il pass ? - 177 -

Tyrus ferma les yeux et frissonna. Je je ne sais pas. La dernire chose dont je me souviens, cest dune ombre gigantesque qui est tombe sur moi pendant que je combattais les nains. Son contact ma glac jusqu la moelle. Jai senti quelle arrachait mon esprit mon corps, le privant dancrage et de repres. Ctait le griffon, expliqua Neelahn. Je lai vu. Une statue monstrueuse faite dombre et de feu. Elle vous a attaqu. Tyrus secoua lentement la tte. Je ne me rappelle pas. Je me suis perdu dans des cauchemars o jtais entour par des cratures tranges et malfiques, et par des yeux flamboyants qui me brlaient. Des yeux flamboyants, hein ? marmonna Kral en sagitant, mal laise. Il ne se rappelait que trop bien la fois o le Cur Noir lavait marqu. Il renifla Tyrus, ne sentit aucune souillure en lui et en fut soulag. La dette de sang envers les souverains de Chteau Mryl tait sertie en lui comme une veine de quartz dans du granit. Mme le feu obscur navait pas russi consumer cette antique obligation. Il se rjouissait que le prince nait pas t corrompu. Neelahn prit la parole : Le capitaine nain semblait particulirement intress par vous, seigneur Tyrus. Il a dit que vous tiez marqu par le griffon , avec lair de sous-entendre que votre capture revtait quelque importance. Tyrus se redressa. Ses forces lui revenaient peu peu. Jimagine. Je suis le dernier prince du Mur. Ma magie serait une sacre aubaine pour les pillards. Quelle magie ? senquit Neelahn. Celle des augures. Le Mur sexprime avec la volont et les connaissances de la Terre. Tyrus tenta de se lever, mais il eut besoin de laide de Kral. Il se trana jusquau mur du fond et posa une paume sur la surface vitreuse du granit noir poli, comme le reste de la forteresse. Je ne les laisserai pas me prendre. Je refuse que le don - 178 -

fait par la Terre ma famille soit souill. Nous vous protgerons, affirma Kral. Tyrus sourit ; ses lvres craqueles se fendillrent et se mirent saigner. Je ne mets pas ton honneur en doute, Kral, mais lhonneur ne peut rien contre linfriorit numrique, comme nous lavons constat nos dpens il y a trois jours, sur le champ de bataille. Alors, que proposez-vous ? Disparatre. Comment ? Voulut savoir Mogweed. Le Mur du Nord contient une magie que seuls connaissent les membres de la famille royale une magie autre que celle des augures, rvla Tyrus en tournant la tte vers eux. Kral plissa des yeux mfiants. De quoi sagit-il ? Tyrus marqua une pause, puis prit une profonde inspiration et rpondit doucement : Les princes et les rois de Chteau Mryl font partie du Mur au mme titre que cette forteresse. Le granit coule dans nos veines. Je ne comprends pas, marmonna Kral. Regardez. Tyrus se dtourna et posa ses deux mains sur le mur. Il ferma les yeux. Kral sentit le flux dnergie sinflchir comme le flot dune rivire dont on a dtourn le lit. Le grondement de la magie lmentale se dversa lintrieur de la cellule comme un torrent. Neelahn hoqueta. Kral concentra toute son attention sur le prince. Lentement, les mains ples de Tyrus noircirent, adoptant la mme teinte que le granit. La magie gagna les bras du prince, qui se changrent en pierre lisse et polie. Puis elle continua se propager, transformant sa poitrine, descendant vers ses jambes et remontant vers sa tte. Quelques instants plus tard, le corps de Tyrus tait devenu une statue de granit vivant. - 179 -

Ses lvres minrales remurent. Ce nest pas pour rien quon nous surnomme le Sang du Mur . Nous ne faisons quun avec le cur de la Terre. Elle est notre vritable foyer. Tyrus fit un pas en avant et se fondit dans le mur. Il sarrta moiti dedans, moiti dehors, et pivota vers ses compagnons. Nayez crainte. Je veillerai sur vous. Mais lintrieur du Mur, je peux me dplacer dans tout le chteau sans quon me voie et dcouvrir les noirs desseins de ses occupants actuels. Neelahn tendit la main et lui toucha la joue. Soyez prudent. Mme la pierre la plus robuste peut se briser. Cest ce que javais cru comprendre, en effet. Sur ces mots, Tyrus senfona tout fait dans le mur. Ses vtements se dchirrent et tombrent sur le sol. Bientt, il ne resta plus aucune trace du prince : juste une paroi de pierre lisse et nue sur laquelle Mogweed posa la main comme sil nen croyait pas ses yeux. Le visage de Tyrus rapparut au-dessus des doigts du mtamorphe, tel un masque de pierre accroch au mur. La lumire des torches faisait briller ses yeux. Un sourire malicieux tira ses lvres minrales. Tenez-vous prts. Puis il disparut. Laube trouva Mric debout la proue de lAile des Temptes. Au-dessus de lui, la brise matinale gonflait les voiles et tendait les bouts. Si prs du Mur du Nord, le vent soufflait en rafales froides qui menaaient de jeter le navire arien contre limmense paroi de granit. Le capitaine elphe devait dployer toutes ses comptences pour faire voler son bateau paralllement au rempart colossal, dans les hauteurs brumeuses qui le dissimulaient aux regards hostiles des gens den bas. Mric tait emmitoufl dans une cape de fourrure paisse. cette altitude, la pierre lisse tait recouverte dune fine - 180 -

pellicule de glace et lair difficile respirer. Il se tordit le cou. Mme depuis le pont de lAile des Temptes, il ne pouvait distinguer le sommet du Mur du Nord. Celui-ci culminait bien plus haut quun navire arien ne pouvait monter. Aprs avoir sauv Mycelle et Fardale au sommet de la Pierre de Tar, Mric avait fil directement vers le nord, suivant la piste dcouverte par lodorat dvelopp du loup. Il navait aucun doute sur lendroit o les pillards nains emmenaient leurs prisonniers : Chteau Mryl. Par la voie des airs, il ne leur avait fallu quune journe pour atteindre le Mur du Nord. Arrivs l, ils avaient d attendre hors de vue des occupants de la forteresse. La nuit venue, cependant, ils avaient pris le risque de sapprocher pour espionner le campement install au pied de cette dernire. Deux marins elphes munis de longues-vues staient laiss glisser le long de cordes suspendues la quille. Ainsi avaient-ils pu dresser une carte approximative des environs et y indiquer les troupes en prsence. Mais jusque-l, ils navaient vu aucun signe des captifs. Au fur et mesure que lattente se prolongeait, le doute stait insinu dans les conversations de Mric et de Mycelle. Et sils staient tromps ? Si les prisonniers navaient pas t conduits au chteau ? Quelque chose heurta le genou de Mric. En baissant les yeux, lelphe vit Fardale sasseoir prs de lui. Il lui toucha le flanc pour le rassurer. Nous retrouverons ton frre et les autres. Sils sont quelque part l-dehors, nous ne repartirons pas sans eux. Fardale sappuya lgrement contre la jambe de lelphe, le remerciant en silence. Ensemble, ils regardrent le soleil se lever au-dessus des montagnes des Dents. Comme ses premiers rayons se refltaient sur les hauteurs du Mur du Nord, Mric fit lentement reculer lAile des Temptes pour mettre de la distance entre eux et la forteresse. Il sloigna en longeant le rempart se prparant une journe interminable dattente et dinquitude. - 181 -

ses pieds, Fardale gmit. Le museau du loup tait tourn vers la falaise de granit. Tout dabord, Mric ne vit rien. Puis il aperut un mouvement. Quelque chose filait vers eux une ombre sur la paroi. Agripp au bastingage, lelphe se pencha au-dessus du vide, les yeux plisss. Un gros oiseau plongeait depuis une altitude que le navire arien ne pouvait atteindre. Mric recula. Son sang en harmonie avec lair toutes ses cratures reconnaissait cet oiseau : ctait un grand roc. Lnorme rapace noir semblait viser lAile des Temptes. Ses ailes taient plus large que lelphe ntait haut. Avec un cri perant, il replia ses ailes et piqua vers le pont du navire la faon dune flche meurtrire. Mric ne bougea pas. Lorsque loiseau ne fut plus qu quelques mtres du pont, il ouvrit brusquement les ailes pour freiner sa chute. Ses serres se plantrent dans le bois quand il se posa gracieusement. Il resta immobile un instant, ailes dployes et couronne de plumes hrisse. Le bec ouvert, il haletait. Ses yeux ambrs fixaient Mric. Fardale sapprocha de loiseau et le renifla. Alors, quas-tu dcouvert ? demanda Mric au majestueux rapace. En guise de rponse, celui-ci replia ses ailes et sbroua. Ses plumes noires se rtractrent, cdant la place de la chair ple. Ses os spaissirent et stirrent. Des cheveux blonds jaillirent au sommet de son crne et ses pattes se changrent en jambes. Quelques secondes plus tard, loiseau tait devenu une femme accroupie. Les deux formes ne partageaient quune seule caractristique : leurs yeux ambrs. Nue, Mycelle se redressa, encore lgrement essouffle. Ils s sont arrivs dans la nuit, bredouilla-t-elle. On les a emmens au donjon. Mric ta sa cape de fourrure et la drapa autour des paules de la mtamorphe. Ils taient tous l ? Frissonnante, Mycelle resserra le vtement autour delle. Oui, tous. Mais le seigneur Tyrus semblait inconscient. Kral le portait. Jtais trop loin pour valuer la gravit de ses - 182 -

blessures. Dans ce cas, nous allons procder comme prvu, dit Mric. Mycelle acquiesa. Ce soir, sous le couvert des tnbres. Seront-ils en scurit jusque-l ? Il le faudra bien. La discrtion est notre seul espoir. Il ne saurait y avoir de victoire sans lavantage de la surprise. Mric lentrana vers lcoutille la plus proche. Profites-en pour te rchauffer et te reposer. Lhiver approche et les jours sont de plus en plus courts. Mycelle se rembrunit. Pas encore assez mon got. Elle dvisagea Fardale, et ses yeux brillrent comme elle lui envoyait une projection mentale. Le loup hocha la tte, se dtourna et sloigna en direction dune coutille. Mric suivit les deux mtamorphes. Lattente touchait enfin son terme. Lorsque ses compagnons eurent disparu sur le pont infrieur, lelphe referma lcoutille derrire eux et regagna son poste prs de la proue en frissonnant. Mycelle avait gard sa cape. Devant lui, les brumes nocturnes se dissipaient lapproche du jour. Un quart de lieue plus loin, une troue souvrait dans la face abrupte du rempart. Distrait par le retour de Mycelle, Mric avait laiss lAile des Temptes driver plus loin quil nen avait lintention. Il diminua la force du vent dans ses voiles. Ctait la premire fois que le navire sapprochait autant de lendroit o le Mur du Nord avait t bris. Jusquel, son capitaine avait estim cela trop dangereux. Mais prsent que limmense plaie tait en vue, celle-ci exerait une attraction irrsistible sur lui. Des rochers gros comme des villages gisaient entasss dans les prairies et les forts des Contres du Couchant. Le sillage de destruction stendait sur des lieues vers le sud : sillons normes, hectares darbres dracins, collines ventres. La chute de la Pierre de Tor ntait quun incident mineur compare cette dvastation. - 183 -

Mric tourna son regard vers le Mur du Nord. Celui-ci tait fendu entirement, du sommet jusqu la base. Mais comme lAile des Temptes sen approchait, lelphe vit que la brche elle-mme tait assez troite une centaine de pas de largeur, tout au plus. On aurait dit quune hache gante stait abattue sur le rempart. la fois constern et curieux, Mric autorisa son navire sapprocher. Il garda les yeux rivs sur le Mur tandis que lAile des Temptes survolait le chaos en contrebas. En arrivant la hauteur de la fissure, il retint son souffle. Une bande de vgtation sombre apparut dans la troue. La Fort Noire, territoire des belliqueux Sinistreurs. Mric carquilla les yeux. Ces arbres ne ressemblaient nullement aux pins et aux trembles des Contres du Couchant. Ctaient des monstres. Leur cime atteignait presque le sommet du Mur, et leurs branches suprieures taient couvertes de glace. Une ferme entire aurait pu se nicher lintrieur de leur tronc juch sur un norme foisonnement de racines noueuses. Mais le pire de tout, cest quau lieu de pousser droites, leurs branches taient tordues, tire-bouchonnes comme des vrilles de vigne et entirement dpourvues de feuilles. Pas une seule touffe de feuillage nornait cette fort squelettique. Les yeux exorbits, Mric frissonna. Ctait comme si ladjectif tortur venait de sincarner dans ces arbres titanesques. Il sarracha leur contemplation pour regarder vers le bas. Partant de la Fort Noire et sinsinuant dans la brche, un norme enchevtrement de racines rampait sur le sol. Des tentacules vgtaux sagitaient et creusaient la terre au bord de la troue. Pour tre visible depuis cette hauteur, chacun deux devait avoir lpaisseur dun cheval et une puissance capable de fendre de la pierre. Mric se rendit compte quil contemplait la cause de la fracture du rempart. Comme la Pierre de Tor, les Sinistreurs avaient d manipuler les arbres pour leur faire ouvrir cette brche dans le granit. Mais pourquoi ? Quel contrle le Seigneur Noir exerait-il sur les spectres ? Quest-ce qui, aprs tout ce temps, avait - 184 -

bien pu pousser ces derniers quitter leurs propres arbres pour aller chasser dans les Contres du Couchant ? Pendant les deux derniers jours, Mric avait bien observ les Sinistreurs. Ils ne sortaient de la Fort Noire que la nuit, crant une barrire surnaturelle autour de Chteau Mryl et protgeant le campement des nains. L encore, pourquoi ? Quel pacte terrible avait t forg entre les deux groupes ? Mric navait pas de rponse ces questions. Il fit faire demi-tour lAile des Temptes. Mme sil restait beaucoup dinconnues, il connaissait une vrit, un secret. Quelque chose quil navait partag avec personne, pas mme ses propres marins. Il tourna le dos la Fort Noire. Oh, Neelahn Peut-tre aurait-il mieux valu que tu restes morte. Tu nas pas lair bien, dit Mogweed. Neelahn ouvrit les yeux. Elle tait adosse contre le mur froid de la cellule, pelotonne dans sa cape. Le mtamorphe se tenait accroupi devant elle. a va, mentit-elle en se dtournant et en tirant sa capuche sur ses yeux. Mogweed sassit prs delle. De deux doigts, il ta quelques cheveux blonds qui taient tombs sur lpaule de la nyphai. Quest-ce qui cloche ? Neelahn garda le silence. Mme si elle luttait pour le cacher, cette crypte de pierre menaait son retour la vie. Dans les Contres du Couchant, la chanson sylvestre lavait sustente. Ici, coupe de la fort par plusieurs mtres dpaisseur de granit, ctait tout juste si elle lentendait encore. Tu as besoin de ton luth, pas vrai ? chuchota Mogweed avec son intuition habituelle. Une nyphai ne peut jamais se trouver trs loin de lesprit de larbre auquel elle est lie. Pas plus dune centaine de pas, confirma Neelahn voix basse. Des annes auparavant, lorsque le dernier koakona de sa - 185 -

fort ancestrale, Lokaihera, avait succomb la Pourriture, un artisan dou avait sculpt un luth magnifique dans le cur de larbre de Neelahn, librant et prservant ainsi lesprit de ce dernier. Son instrument la main, la nyphai avait pu arpenter les contres dAlasa en qute dun remde pour rendre sa vitalit Lokaihera. Mais prsent, elle tait loin de son luth et, en labsence de celui-ci, elle avait besoin de la force que lui prtaient les vastes forts des Contres du Couchant pour ne pas se dliter. Prisonnire du granit, elle se sentait saffaiblir, comme si la trame de son tre seffilochait sur les bords. Ses lvres taient sches et craqueles, et nulle quantit deau naurait pu apaiser sa soif. Ses cheveux pendaient, ternes, sur ses paules, et commenaient tomber telles des feuilles en automne. Combien de temps peux-tu tenir ? senquit Mogweed, inquiet. Pas beaucoup. Une journe, peut-tre. Neelahn ferma les yeux et projeta ses perceptions vers lextrieur. En se concentrant sur les murmures qui se faufilaient dans les escaliers et les couloirs du donjon, elle capta une autre chanson, une mlodie bien plus noire. Celleci ne venait pas des Contres du Couchant, face la nyphai, mais de la Fort Noire, dans son dos. Neelahn connaissait cette chanson tnbreuse. Non, marmonna-t-elle. Je ncouterai pas. Pas mme pour me sustenter. Ce chemin ne mne qu la folie et des apptits pervers. Que dis-tu ? demanda Mogweed. Neelahn secoua la tte. Parfois, le prix de la vie est trop lev. Le mtamorphe frona les sourcils. Visiblement, il ne comprenait pas. Il scarta delle. Nabandonne pas. Le seigneur Tyrus a promis de nous aider. Neelahn se recroquevilla davantage sur elle-mme, priant pour que Mogweed ait raison et que le prince se dpche. prsent, elle distinguait trs bien les chuchotements jumeaux - 186 -

de la chanson sylvestre : lumineux dun ct, obscur de lautre. Les deux faces dune mme pice. Neelahn ferma les yeux mais ne put empcher les larmes de couler sur ses joues. Lokaihera. Souvenirs de vgtation luxuriante et de fleurs aux couleurs vives. Toutes disparues Frmissante, elle se barricada contre lappel de la chanson tnbreuse. Faites vite, prince Durant sa courte existence, le prince de Chteau Mryl avait port bien des noms. Sa mre dfunte lavait baptis Tylamon Royston en hommage son arrire-grand-pre. Pour les pirates de Port Rawl, il tait le capitaine Tyrus, chef de caste et tyran sanguinaire. Lhiver de ses treize ans, sa premire amante lui avait susurr des mon cur et rpt combien il tait tendre et gentil. La dernire femme passe dans son lit lavait trait de salaud et avait jur de lventrer pour lu faire payer sa cruaut. En vrit, le prince tait tous ces hommes, la somme de son pass. Nul ne possde un seul visage, et nul ne porte un seul nom. Mais prsent, alors quil nageait dans la pierre du Mur, le seigneur Tyrus abandonnait ses errances derrire lui pour devenir un seul homme, un seul dessein sculpt dans le granit. Ce chteau tait son foyer et son hritage. Il veillerait le dbarrasser des envahisseurs et venger la mort de ses occupants lgitimes. Tyrus se mouvait travers le Mur comme un poisson dans leau. Autour de lui, il percevait des courants, des tourbillons et des remous : le flux de la magie qui coulait lintrieur du granit. Soulev par un geyser dnergie, il se propulsa vers les hauteurs de limmense rempart et promena un regard la ronde. Sa vision traversait la pierre et portait jusquau monde qui stendait au-del. Ainsi put-il distinguer des images ondoyantes des Contres du Couchant et du campement nain et, en tournant la tte, de la lugubre Fort Noire. Sa destination ne se trouvait pourtant ni droite ni gauche, mais devant lui et quelques tages plus haut. Il se laissa porter jusquaux terrasses suprieures de la forteresse, - 187 -

vers les appartements qui avaient jadis t ceux de son pre, le roi Ry. Ctait l, souponnait-il, quil trouverait le chef des nains et les rponses dont il avait besoin. Lorsquil fut assez haut, Tyrus inflchit sa trajectoire et sengouffra dans les remparts qui saillaient du Mur du Nord pour former le chteau proprement dit. Ici, le granit tait moins pais. La vision du prince se fit plus prcise, comme celle dun plongeur qui remonte des profondeurs dun lac. Dsormais, il devait contrler ses mouvements, prendre garde ne pas dpasser des parois. Si quelquun voyait un de ses membres jaillir dun mur, cen serait fait de sa mission despionnage. Tyrus longea un couloir troit et atteignit enfin la porte quil cherchait. Il ralentit et sarrta en faisant un quart de tour sur lui-mme pour observer lintrieur de la pice adjacente. Lantichambre royale tait de forme ovale une bulle dans le granit. De lautre ct, plusieurs couloirs menaient aux appartements privs du souverain. Mais ctait ici que, jadis, le pre de Tyrus recevait ses invits et tenait ses conseils de guerre. Des tagres remplies de livres salignaient contre les murs ; une chemine aussi haute quun homme se dcoupait sur la droite, dsormais froide et inutile. Un pais tapis de laine, sur lequel tait brod lemblme familial, recouvrait le sol de granit. Tyrus frona les sourcils. La pice tait vide et sombre, lexception dune unique torche allume. Tandis quil flottait dans la pierre, frustr, le prince entendit une voix sche rsonner dans les profondeurs de la suite. Il sortit du mur en se concentrant pour que la magie demeure en lui. Aprs avoir dgag ses membres noirs, il courut vers le fond de lantichambre et replongea dans le granit, auquel il se fondit sans mme troubler sa surface. Se laissant guider par des voix diffuses, il longea plusieurs murs contigus et senfona vers le cur des appartements royaux. Enfin, il atteignit la salle de bains de son pre. Elle tait remplie de vapeur qui brouillait la limite entre le mur et lespace dlimit par celui-ci. Avec mille prcautions, Tyrus se - 188 -

rapprocha et plissa les yeux. Une baignoire sertie dans le sol occupait le centre de la pice. Un nain la poitrine large comme un tonneau tait agenouill sur le bord, sa casquette la main. Son nez pat et ses lvres charnues lui donnaient laspect dun crapaud accroupi au bord dun lac. Tout est prt, dclara-t-il. Nous avons fini de creuser le puits sous la Citadelle et la grotte sous le lac de Tor Amon. Et la statue du griffon, capitaine Brytton ? La personne qui venait de parler flottait dans leau chaude de la baignoire. Difficile de la distinguer travers la vapeur, mais sa voix tait plutt fminine : chantante et douce, avec une lgre menace sous-jacente. Et le portail du Weir ? Il a regagn son perchoir la Citadelle. Nous navons plus qu attendre la prochaine pleine lune pour mettre la dernire main notre plan. Bien. (La silhouette floue senfona davantage dans la baignoire.) Jai trouv a stupide de la part du lieutenant du Seigneur Noir de monter le griffon pour chasser quelques lmentaux perdus dans les bois, surtout ce stade critique. Plus lheure approche, plus le Seigneur Noir devient mfiant, argua le nain. Ou du moins, plus le dnomm Shorkan le devient. Ce dmon surveille tous les portails ; il fait la navette entre eux et en jaillit sans crier gare tel un rat la fourrure brle. Pourtant, mes semblables montent la garde. Il ny a rien craindre dans le Nord. Notre site est scuris. (La silhouette soupira.) Nanmoins, la dcouverte du prince du Mur fut un heureux hasard. Et puisque le griffon a regagn son perchoir, nous sommes toujours dans les temps. Nous navons rien gagn, mais rien perdu non plus. Hlas, le prince demeure inconscient. Alors, prions pour que sa volont lui permette de rsister se contact avec le Weir. Si nous pouvions le briser et le rallier notre cause, ses augures seraient un outil prcieux pour notre matre. Certes, mais et ses compagnons ? senquit le capitaine - 189 -

Brytton. La silhouette sagita dans la baignoire. Ils serviront de petit bois pour notre feu. Les torturer nous aidera forger le prince. Nous ne le perdrons pas comme nous avons perdu son pre. Bien quen vrit, la situation ait aussi ses avantages. Ce corps que je porte est devenu trs confortable au fil du temps. Javais oubli les plaisirs la chair. Ce bain, par exemple. Ou un bon vin. Une main aux contours imprcis se tendit vers un verre rempli dun liquide rouge comme du sang. La silhouette sirota son contenu. Quand elle leut bien savour, elle reposa le verre et se leva. Son brusque mouvement fit tourbillonner la vapeur autour delle. Quand le prince se rveillera, nous le plierons notre volont, dclara-t-elle. L o nous avons chou avec le pre, nous russirons avec le fils. La vapeur scarta comme la silhouette sortait de la baignoire, entirement nue. La barbe blanche qui pendait sur sa poitrine dmentait la fminit de sa voix. Tyrus hoqueta et, sans plus se soucier dtre dcouvert, se pencha hors du mur. Pre ! Surpris, les deux occupants de la pice firent volte-face. Mais avant quils puissent le reprer, Tyrus se rejeta en arrire. Vous avez entendu quelque chose, capitaine ? Le nain acquiesa et ses longues oreilles frmirent. Comme une voix touffe. a venait peut-tre de la pice voisine. Allez voir ! Il obtempra. La silhouette nue sapprocha du mur et leva les mains pour le palper. lintrieur de la pierre, Tyrus se figea. Seule la longueur dun avant-bras le sparait de lautre homme. Il scruta le visage de ce pre quil pleurait depuis plus de dix ans. Ses bras brlaient de se tendre vers lui pour le serrer sur son cur, mais il savait que le roi Ry ntait plus. Les yeux qui - 190 -

lui faisaient face taient froids, pleins dun feu cruel. Serrant les poings, Tyrus rprima un cri de rage. Le capitaine revint, une hache la main. Il ny a personne, rapporta-t-il. La silhouette se tourna vivement vers lui. Allez vrifier que les prisonniers sont toujours en bas, ordonna-t-elle. Oui, seigneur. Le capitaine Brytton sinclina et sortit reculons. prsent, il ne restait dans la salle de bains que le pre et le fils plus la rpugnante entit qui avait revtu lapparence du roi Ry. Je te sens, chuchota la dmone. Tu ne peux pas masquer lodeur de ton sang dans le mur. Elle rebroussa chemin vers la baignoire en haussant la voix. Ses inflexions fminines se durcirent et se firent glaciales. Quel tour de magie est-ce l ? Je lignore, mais qui que tu sois, je te trouverai et je ferai de toi notre instrument. Je te le jure. Sous les yeux de Tyrus, une brume noire sexhala du corps de son pre, par chacun des pores de sa peau. Des tentacules tnbreux sondrent la vapeur en qute de lintrus. Tyrus nosa pas prendre le risque de se faire capturer pas alors que ses compagnons comptaient sur lui. Il se renfona dans le mur et se laissa couler travers le granit. La dmone dut percevoir son mouvement, car elle bondit vers sa cachette, griffes en avant. Mais Tyrus tait dj loin, dans les niveaux infrieurs de la forteresse. Il se fraya un chemin vers le Mur, ses joues minrales ruisselant de larmes. Pre !

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Tandis que la lune slevait dans le ciel nocturne, Mycelle se htait le long de la piste qui traversait les bois et se dirigeait vers la lumire du campement nain situ au pied de Chteau Mryl. Elle ne prenait pas la peine de se cacher. La piste sachevait la lisire de la fort. Le Mur du Nord se dressait devant elle, une centaine de pas. Prenant une profonde inspiration, Mycelle savana dcouvert et se dirigea dun pas vif vers les sentinelles. Autour de son bras, sous son pais pourpoint de cuir, le pakagolo sagita et resserra ses anneaux. Il doit sentir la magie quexhale le Mur. Jadis, Mycelle aussi aurait pu percevoir limmense nergie contenue dans le granit : son pouvoir de sourcire tait trs afft. Mais plus maintenant. Releve dentre les morts par la magie du petit serpent, elle avait chang un don contre un autre : la sourcellerie contre la mtamorphose. Mycelle se dirigea vers lun des gardes en faction et leva une main pour le saluer. Le nain, qui sappuyait sur sa lance avec un air dennui suprme, se contenta de lui adresser un signe de tte. Elle passa devant lui, les yeux baisss. Son dguisement avait fonctionn. Un peu plus tt, ses compagnons et elle avaient tendu une embuscade un trio de chasseurs nains. a navait pas t bien difficile. Mric avait fait descendre lAile des Temptes. Quatre elphes arms darbaltes et de carreaux empoisonns staient laiss tomber dans les arbres. Ils avaient trs vite abattu les chasseurs et fait signe que la voie tait libre. Aprs lattaque, Mycelle avait rejoint les archers. Elle avait fait son choix et retourn le plus petit des cadavres, celui dune femelle. Penche au-dessus de son corps inerte, elle - 192 -

avait tudi sa silhouette et son visage, puis model sa propre apparence pour devenir son sosie. Une fois satisfaite, elle avait rapidement enfil les habits de la victime et dissimul ses propres armes sous une cape de fourrure. Puis les archers elphes avaient escalad les cordes qui pendaient sous le ventre du navire arien, laissant Mycelle seule pour faire le chemin qui la sparait de Chteau Mryl. Son objectif : atteindre les niveaux suprieurs de la forteresse et liminer tous les curieux pour permettre lAile des Temptes de samarrer l. Comme Mycelle passait devant un garde trapu, assis sur un tabouret et occup polir sa hache, ce dernier lana dans la langue naine : La chasse a t bonne ce soir ? Mycelle fit volte-face en traduisant trs vite dans sa tte. Elle carta un pan de sa cape, rvlant un trio de livres corchs pendus sa ceinture. Les Sinistreurs ne nous ont pas laiss grand-chose. Le garde acquiesa en se concentrant sur sa hache. Fichues goules. Toujours en train de hurler et de nous casser les oreilles. Elles me filent la chair de poule. Mycelle grogna, rajusta sa cape et poursuivit son chemin le long des ranges de tentes. Plus elle senfonait dans le camp, plus elle se sentait nerveuse. Mais, cette heure-ci, la plupart des nains dormaient, et personne dautre ne laccosta. Elle ne tarda pas atteindre la porte du mur denceinte extrieur de Chteau Mryl. Deux nains montaient la garde l. son approche, ils se raidirent et raffermirent leur prise sur leur lance. Rprimant un juron, Mycelle se dirigea vers eux en gardant les yeux baisss. Elle ne voulait pas que ses iris ambrs trahissent sa vritable nature. Une longue lance termine par une pointe dacier se baissa devant elle, lui barrant le chemin. Que viens-tu faire ici cette heure de la nuit ? De nouveau, Mycelle carta sa cape, rvlant le trio de livres. - 193 -

Un souper tardif pour le capitaine de la garde. Il ma demand de lui apporter quelque chose de gotu. Elle laissa sa cape souvrir davantage, rvlant son ample poitrine dont elle accentua discrtement le renflement. Vous les trouvez assez gotus pour le satisfaire ? demanda-t-elle avec une grimace lascive, en faisant saillir sa hanche droite de manire suggestive. Aucun des deux gardes ne prtait la moindre attention aux livres. Dun doigt, Mycelle carta la lance qui lempchait de passer. Si vous voulez bien mexcuser, je me suis laiss dire que le capitaine avait trs faim. Les gardes nopposrent aucune rsistance quand elle passa entre eux dun pas guilleret. Ce fut tout juste sils grommelrent entre leurs dents. Ce foutu capitaine se rserve toutes les meilleures, commena lun deux. lapines, acheva son partenaire. Tous deux sesclaffrent et reprirent leur position. Mycelle se dirigea vers le corps de btiment principal. Malgr la froideur de la nuit, son front tait couvert de perles de sueur. Ses jambes menaaient de trembler ; elle devait marcher lentement pour les en empcher. Elle gravit les marches qui conduisaient lentre de la forteresse proprement dite. Par chance, il ny avait pas de sentinelles. Les envahisseurs avaient visiblement cd la complaisance ; ils se contentaient de la protection offerte par le campement retranch et les lgions de Sinistreurs en maraude dans la fort alentour. Mycelle franchit les battants de pierre briss et senfona rapidement lintrieur du chteau. Une assurance nouvelle raffermit sa dmarche : prsent, elle tait en territoire connu. Des dizaines dannes plus tt, elle avait t forme entre ces mmes murs ; elle y avait appris la voie de lpe et, cela fait, elle avait prt allgeance au roi Ry dans la grande salle des banquets. Mais comme elle gravissait lun des escaliers jumeaux et - 194 -

filait dans ces couloirs poussireux, ce fut tout juste si elle reconnut son ancien foyer. Les passages jadis propres et bien clairs taient dsormais sombres et crasseux. Partout, des dtritus et des dbris de meubles jonchaient le sol. Sur un palier, Mycelle trouva le squelette dsarticul dun dfenseur ; des morceaux de cuir et de tissu saccrochaient encore ses os abandonns dans un coin. Elle se dtourna et poursuivit htivement sa route, pourchasse par des fantmes tandis que rats et autre vermine dtalaient devant elle. Ce ntait pas le chteau dont elle se souvenait. Mais mme si son intrieur avait t souill, sa structure demeurait identique. Un dernier escalier en colimaon conduisit Mycelle au niveau suprieur. La guerrire se dirigea vers la terrasse, marquant une pause pour vrifier ses armes. Selon la reconnaissance effectue la veille, deux gardes se trouvaient de lautre ct de la porte. Il ne fallait pas quils donnent lalarme. Mycelle se plaqua contre le battant et prit une profonde inspiration. Elle sortit ses deux dagues de lancer et les soupesa, testant leur quilibre. Satisfaite, elle tira le loquet de la porte et plongea par louverture. Tandis quelle roulait sur elle-mme, un des gardes, alert par le couinement des gonds, fit volte-face. Elle se releva dans llan et se jeta sur lui. Que ? La suite de la phrase du nain fut tranche par la dague qui se planta sous son menton. Du sang jaillit tandis quil toussait et titubait en arrire. Son compagnon mit une seconde de trop comprendre la gravit de la situation. Avant quil puisse pivoter, Mycelle le rejoignit et planta sa seconde dague lendroit o sa colonne vertbrale se connectait son crne. De la paume, elle poussa sur le pommeau de larme afin de lenfoncer dans la cervelle du nain. Un spasme parcourut le garde ; sa bouche souvrit et se referma en un hoquet dagonie silencieuse. Puis ses muscles cdrent et il saffaissa sur la pierre. Mycelle neut pas le temps dadmirer son uvre. Le premier garde avait arrach la dague plante dans sa gorge et - 195 -

lavait jete sur le ct. Une hache manche long apparut dans son autre main. Il tenta de donner lalerte, mais seul un gargouillis incomprhensible sortit de sa bouche. La dague lui avait sectionn les cordes vocales. Mycelle recula dun pas pour valuer la situation. Elle avait perdu lavantage de la surprise. Les yeux flamboyants de haine, le garde fit tournoyer sa hache dune main experte. a ne disait rien qui vaille Mycelle. Avec leurs deux curs, les nains taient des adversaires difficiles tuer, et elle navait pas eu le temps de se familiariser avec sa forme actuelle. Mais elle navait pas non plus le temps ni lnergie ncessaire pour reprendre son apparence habituelle. Le garde attaqua. Mycelle dgaina ses pes jumelles, les croisa devant elles pour bloquer le manche de larme ennemie et dtourna celleci. La lame de la hache heurta le sol de granit, faisant jaillir des tincelles prs de ses pieds. Mycelle bondit sur le ct et planta une de ses pes dans le ventre de son adversaire. Le nain pivota avec un grognement, arrachant la poigne de son arme la main de Mycelle. La guerrire recula en maudissant la lenteur et le manque de dextrit de sa forme actuelle. La poigne de lpe saillant toujours sous sa cage thoracique, le nain se jeta sur Mycelle. Une bave sanglante moussait sur ses lvres paisses. La lame qui le transperait ne semblait pas le gner davantage quune pine plante dans son flanc. De nouveau, il fit tournoyer sa hache. Cette fois, il visait la tte de Mycelle. La guerrire navait aucun espoir de dvier cette arme si lourde ; aussi nessaya-telle mme pas. Au lieu de a, elle plongea vers son adversaire pour se placer lintrieur de sa garde. Le manche de chne frappa son paule et la fit tomber genoux. Utilisant ses deux mains, elle planta sa deuxime pe dans le ventre du nain et roula sur le ct. Elle se releva et pivota. Le nain avait mis un genou en terre. prsent, il tait empal par deux pes les dernires armes de Mycelle. Prenant appui sur sa hache, il se redressa en dvisageant la - 196 -

guerrire. Il vit quelle avait les mains vides, et un rictus sanglant retroussa le coin de ses lvres comme il se mettait debout. Et maintenant ? songea Mycelle. Elle recula jusquau parapet. Engourdi par le coup reu lpaule, son bras gauche pendait presque inerte. Avec un rugissement de triomphe touff, le nain fona sur elle en brandissant sa hache. Mue par son seul instinct, Mycelle laissa ses jambes glisser en avant et son dos heurter le sol de granit. Ignorant la lame qui visait sa figure, elle leva les pieds et dcocha une ruade dans le ventre de son adversaire. Le nain souffla bruyamment et cracha un peu de bave sanglante. Mais sa hache continua sabattre. Dune pousse sur ses jambes, Mycelle le fora reculer dun pas. Il tituba, dsquilibr, et sa hache heurta finalement le parapet ct de la tte de la guerrire. Celle-ci sentit la vibration de limpact jusque dans ses jambes. Tendant les mains, elle saisit les poignes de ses pes jumelles et, dun coup sec, les retira du ventre de son adversaire. Le nain poussa un grognement et bascula vers elle. Visiblement, il entendait la clouer terre avec son poids. Mycelle ne chercha pas larrter, bien au contraire. Dans un clair mtallique, elle croisa ses lames devant elle et, dune ruade, balaya les jambes du nain pour acclrer sa chute. Son adversaire surpris ntait plus en position de ragir. Son cou tomba pile lintersection des pes de Mycelle. Sa masse pesant subitement sur le tranchant des deux lames acheva le travail commenc par la dague de la guerrire. La gorge tranche jusqu la colonne vertbrale, il saffala sur Mycelle, dversant un torrent de sang chaud sur son visage et sa poitrine. Mycelle lutta pour se dbarrasser de lui, mais il tait trop lourd. Le liquide visqueux emplit sa bouche et son nez. Elle toussa, cracha et strangla. ce rythme-l, elle ne tarderait pas se noyer. Puis les deux pompes jumelles cessrent de battre dans la cage thoracique du nain, et le flot ralentit suffisamment pour que la guerrire puisse reprendre son - 197 -

souffle. Nanmoins, elle tait toujours immobilise sous le corps massif de son adversaire vaincu. Renonant se dgager, elle fouilla dans une de ses poches et en sortit la pice dargent du prince, celle qui tait frappe, dun ct leffigie du lopard des neiges et de lautre celle du roi Ry. Elle embrassa le visage du souverain en le remerciant pour lentranement quelle avait reu, puis ferma les yeux et se concentra. Xin, appela-t-elle en silence. Xin, entends-moi. Presque aussitt, la pice tidit dans sa main. Je tentends. Mycelle poussa un soupir de soulagement. Plus tt, ses compagnons et elle avaient dcid quelle utiliserait la pice pour communiquer avec eux. Xin attendait son appel. La voie est libre, annona-t-elle. Amenez le navire. Nous arrivons tout de suite. Mycelle rapprocha la pice de ses lvres. Dpchez-vous. Dans le donjon de Chteau Mryl, Kral observait le prince Tyrus. Celui-ci tait roul en boule sur un tas de paille, lautre bout de la cellule. Depuis son expdition travers le granit, il affichait un air sombre et ne pipait mot. Le montagnard partageait son humeur morose. La nuit prcdente, le prince avait soudain jailli du mur, faisant sursauter ses compagnons. Il avait ramass ses vtements en lambeaux et sen tait drap la hte, tout en sifflant aux autres de se tenir tranquilles : le capitaine Brytton descendait pour vrifier quils taient bien tous l. Puis il stait laiss tomber par terre et avait feint dtre toujours aux prises avec ses cauchemars, pendant que ses compagnons saffalaient a et l en prenant un air dsespr. Sa mise en garde stait avre justifie. Quelques instants plus tard, le nain trapu avait long le couloir du donjon en criant et stait arrt devant leur cellule. Il avait regard entre les barreaux, scrutant attentivement chacun des prisonniers. Rassur par leur nombre et par leurs mines abattues, il avait pouss un - 198 -

grognement avant de rebrousser chemin. Plus tard, Tyrus avait rpt ses compagnons ce quil avait entendu dans les appartements royaux ; il leur avait rvl quun sombre complot se tramait ici, dans le Nord. Il leur avait galement appris que le corps de son pre tait possd par une dmone. Depuis, il restait distant et silencieux. lannonce de cette nouvelle, Kral stait galement renferm en lui-mme. Ainsi, quelque chose se prparait la Citadelle. Cette pense le faisait frmir. Serviteur du Seigneur Noir ou pas, il ne pouvait supporter lide que son foyer ancestral soit souill et peut-tre corrompu par la magie noire. Des loyauts conflictuelles sagitaient dans sa poitrine : lune forge dans le feu obscur, lautre sculpte dans la pierre. Comme la journe avanait, une rponse se fit lentement jour dans son esprit. Il avait dj dfi le Seigneur Noir en venant l, en abandonnant la chasse la sorcire. Puisquil stait engag sur ce chemin, il le suivrait jusquau bout. Il restituerait la Citadelle son peuple, mme sil devait pour cela djouer les plans de son matre. La voix de Mogweed, slevant depuis lautre ct de la cellule, arracha Kral ses penses et le ramena dans le prsent. Le montagnard sentit que dehors, la nuit tait tombe. Mogweed secouait Tyrus. Je ne comprends toujours pas pourquoi vous ne pouvez pas traverser ce mur et aller chercher les cls. Dlivrez-nous ! Pourquoi sommes-nous encore en train de pourrir dans ce donjon ? Les yeux cerns, Tyrus secoua la tte. Et ensuite ? Une lgion de nains campe aux portes du chteau. Nous serions repris et nos adversaires connatraient mon secret. En feignant linconscience, je nous fais gagner du temps. Je repartirai en exploration cette nuit, quand la surveillance sera plus relche, et je chercherai un moyen de nous librer. Mogweed saffaissa de nouveau contre le mur. Je dteste cette attente. - 199 -

Tu dtesterais encore plus finir dans le chaudron des nains, rpliqua Neelahn sur un ton irrit. Ctait la premire fois quelle parlait de toute la journe. Elle semblait malade. Sa peau tait marbre, ses lvres dessches et fltries. Ses cheveux ternes pendaient sur ses paules. Tyrus se redressa sur un coude. Assez de chamailleries. Je vais y retourner. Si les gardes du donjon ne sont pas trop nombreux, je pourrai peut-tre les neutraliser pour vous permettre de vous chapper. Mais en ce qui me concerne, je reste ici. Si vous restez, je reste aussi, grommela Kral. Moi de mme, chuchota Neelahn dune voix rauque. Tous les regards se tournrent vers Mogweed, qui poussa un soupir thtral. Je ne vais srement pas partir tout seul. Kral hocha la tte. Alors, la question est rgle. Tyrus, vous chercherez un moyen de nous faire sortir dici. Jai entendu parler de passages secrets qui courent sur toute la longueur du Mur du Nord. Ne pourrions-nous pas gagner un deux ? Tyrus se rembrunit. Ces passages sont un mythe. Il nen existe quun seul, conu pour permettre aux occupants du chteau de schapper en cas dattaque. Mais croyez-moi, vous ne voulez pas lemprunter. O mne-t-il ? senquit Kral. la Fort Noire qui stend derrire le Mur le territoire des spectres. Nous ny trouverons pas le salut. Nul ne peut arpenter ces bois impunment. Mieux vaudrait mourir au combat que servir de repas aux Sinistreurs. Jai grandi ici ; pourtant, je nai jamais compris pourquoi ce passage avait t construit. Moi, je le sais, murmura Neelahn. Tyrus lui jeta un coup dil surpris. Pourquoi ? La nyphai secoua la tte. a na plus dimportance. Vous avez raison. Dsormais, - 200 -

il ne conduit plus qu un sort pire que la mort. La suspicion trcit les yeux du prince. Neelahn soutint son regard sans ciller. Ce fut Kral qui rompit le silence : La nuit est tombe. Mieux vaudrait que vous partiez tout de suite. Voyez ce que vous pouvez dcouvrir. Jimagine que la patience de nos geliers touche son terme. Jai vu la faim dans les yeux des gardes quand ils nous matent en passant devant notre cellule. Tyrus acquiesa et se leva. Tu as raison, homme des montagnes. Jignore combien de temps la dmone qui a revtu le corps de mon pre attendra mon rveil. Il se dbarrassa de ses vtements dchirs sans la moindre gne. Puis il se dirigea vers le mur et plaa ses paumes dessus pour invoquer la magie. Kral perut le mouvement de lnergie. Bientt, Tyrus commena senfoncer dans la pierre et disparatre. La bte intrieure de Kral renifla en qute du prince mais ne sentit aucune trace de sa prsence. Pas mme un battement de cur. Le granit avait absorb le granit. Mric avait laiss lAile des Temptes sous la surveillance de son cousin au deuxime degr. Le navire flottait une centaine dencablures au-dessus de la plus haute terrasse de Chteau Mryl, dissimul par les brumes glaciales qui enveloppaient le sommet du Mur du Nord. Tout en traversant la terrasse, lelphe se tordit le cou. Mais le btiment arien tait impossible distinguer. Seule la longue corde qui le rattachait au parapet trahissait sa prsence. Mric rejoignit les autres dans lombre. Mycelle avait toujours la rpugnante apparence dune naine ; sa silhouette trapue, semblable celle dun batracien gant, dgoulinait de sang et de viscres. Lelphe en fut si choqu que sa botte gauche glissa sous lui. Il battit des bras et parvint reprendre son quilibre. Du regard, il foudroya la flaque visqueuse qui avait failli le faire tomber. Les cadavres des gardes et leurs - 201 -

humeurs rpandues alentour rendaient ltroite terrasse difficile ngocier. Mric rajusta sa cape noire et le paquetage au contenu si dlicat quil portait sur le dos. Sommes-nous prts ? demanda-t-il ses compagnons. Prs de Mycelle se tenaient deux marins elphes, les plus dous avec une dague et un arc. Le loup Fardale, que lon avait descendu dans un panier, tournait inlassablement autour deux. Son odorat aiguis leur serait sans doute dun grand secours. Le reste de lquipage, ainsi que Xin et le jeune Tok, tait rest bord de lAile des Temptes. La capacit de communication distance du Zool permettrait aux sauveteurs de rester en contact avec le navire. Oui, rpondit Mycelle en jetant une cape propre pardessus ses vtements souills. Dpchons-nous. Je connais le chemin du donjon ; mieux vaudrait que je passe la premire pour massurer quil ne trane pas importuns dans les couloirs. Mric acquiesa. Allons-y. Rapidement et en silence, recommanda-t-il. Mycelle prit la tte du petit groupe, suivie de prs par Fardale. Mric et ses deux marins, les jumeaux Pyllac et Syllac, fermrent la marche. Aucun deux ne pipa mot tandis quils descendaient des escaliers et enfilaient des couloirs pour gagner les niveaux infrieurs de la forteresse. chaque croisement, Mycelle se portait en avant, puis faisait signe aux autres davancer ou de sarrter. Si tard dans la soire, les tages suprieurs taient dserts ; les intrus les traversrent bonne allure. Mais plus ils approchaient du rez-de-chausse et de laccs aux soussols, plus ils croisaient de domestiques et de gardes aux paupires lourdes de fatigue, et plus ils devaient prendre de prcautions pour ne pas tre reprs. Une dizaine de pas devant Mric, Fardale se faufilait dans lombre des murs. Mycelle franchit une intersection et leva la main en signe davertissement. Ses compagnons simmobilisrent tandis quelle continuait seule. - 202 -

Au bout de quelques instants, Mric rejoignit Fardale sur la pointe des pieds et jeta un coup dil dans le couloir perpendiculaire. Au milieu de celui-ci, une douzaine de nains disputaient une partie de tasses et dosselets. Ils occupaient toute la largeur du passage. Mycelle sapprocha deux nonchalamment. Quelques mots furent changs dans la langue des nains. Visiblement, Mycelle discutait avec les gneurs pour les convaincre daller jouer ailleurs, mais sans succs. Elle finit par sappuyer contre le mur en remuant une main derrire son dos. Tenez-vous prts vous battre. Attendez mon signal. Dun haussement dpaules, Mric se dfit de son paquetage, quil dposa prudemment sur le sol. Puis il dgaina son pe et se concentra pour faire couler la magie dans ses membres. Les elphes pouvaient se mouvoir la vitesse de lclair pendant un court laps de temps. Mric se souvenait de son duel contre Kral dans les tunnels souterrains des gobelins des roches. Il lui semblait quune vie entire stait coule depuis lors. Derrire lui, les deux marins encochrent des carreaux dans leurs arbaltes tandis que Fardale se ramassait sur luimme, les crocs dcouverts. Plus loin dans le couloir, Mycelle scarta du mur, et deux pes apparurent dans ses mains comme si elle venait de les conjurer par magie. Elle les planta dans la gorge des deux nains les plus proches et leur imprima une lgre rotation. Du sang gicla sur le mur. Choqus, les autres nains mirent un moment ragir. Puis ils poussrent un rugissement outr. Abandonnant ses pes, Mycelle plongea sur le ct et roula sur elle-mme. La lumire des torches fit tinceler deux lames dans ses mains. La premire dague alla se ficher dans lil dun nain qui tenait une poigne de pices. Morceaux de cuivre et dargent tombrent en pluie pendant que leur propritaire basculait en arrire et mourait avant que sa tte touche le sol. La seconde dague fila tout aussi droit et un autre nain scroula, lchant sa tasse qui roula sur la pierre. Mric fut impressionn. Quatre victimes en lespace - 203 -

dautant de battements de cur. De toute vidence, la guerrire shabituait se battre sous cette forme encombrante. Mais prsent, elle ne bnficiait plus de lavantage de la surprise. Les huit autres nains dgainrent leurs armes et se levrent dun bond. Mycelle fona vers lautre bout du couloir pour les entraner sa suite. Les mains vides, elle fit signe ses compagnons. Profitant de ce que les nains leur tournaient le dos, Mric chargea brandissant son pe. Il sengouffra dans le couloir tel un clair argent. Deux gardes scroulrent, abattus par les carreaux empoisonns des jumeaux. Un troisime succomba une attaque foudroyante de Mric : deux coups destoc en succession rapides pour transpercer ses curs, plus une magnifique entaille en travers de la gorge. Dun coup de pied, lelphe renversa son cadavre sur les osselets pars. prsent, le couloir tait jonch de corps, et la vritable mle pouvait sengager cinq contre cinq. Fardale renversa un nain aux membres pais et lui dchiqueta la gorge avec ses crocs. Mric dtourna les yeux. Les jumeaux encochrent deux autres carreaux, mais la bataille faisait dj rage. Travaillant en quipe, ils visrent un nain qui sloignait toutes jambes, sans doute pour donner lalarme. Deux traits couronns par de petites plumes se plantrent entre ses omoplates. Il continua courir jusqu ce que les battements frntiques de ses curs rpandent le poison dans tout son corps. Alors, il trbucha et tomba genoux, puis scroula face contre terre. Mric esquiva une hache qui tentait de le dcapiter. La lame siffla au-dessus de sa tte. Il se releva aussitt en dtendant son bras droit. La pointe de son pe senfona dans lentrejambe du nain et poursuivit sa trajectoire montante. Bougeant plus vite que lil humain ne pouvait le suivre, Mric tira sur la poigne de son arme, fendant le ventre de son adversaire de bas en haut. Un enchevtrement dintestins et dorganes se rpandit sur le sol de pierre. Mric scarta dun bond. Le nain tait toujours vivant. Il tituba vers lui en brandissant sa hache. Mais ses propres - 204 -

boyaux le trahirent. Il glissa dans une flaque de sang et stala de tout son long. Il eut beau se tortiller, il ne parvint pas se relever. Pivotant, Mric vit Fardale mordre le jarret dun autre nain qui scroula, le tendon sectionn. Les jumeaux, qui avaient abandonn leurs arbaltes peu pratiques en combat rapproch, se jetrent sur lui pour lachever avec leurs dagues. Mric pivota de nouveau. Plus loin dans le couloir, il vit le dernier et le plus gros des nains se rapprocher de Mycelle toujours dsarme. La guerrire recula vers le mur du fond et leva les bras, prte se battre mains nues contre une hache. Mric voulut conjurer sa magie, mais ses membres taient de plomb. Il ne lui restait pas de vitesse-clair en rserve. Mycelle ! appela-t-il. Mycelle flchit les genoux, cherchant une faiblesse dans la dfense de son adversaire. Elle le dtailla rapidement. Le nain maniait sa hache dune main experte. Larme, quil tenait de faon parfaitement quilibre, tait surmonte par une pointe mtallique cruelle, assez longue pour empaler une personne de petite taille. Mycelle serra un poing. Si elle parvenait le maintenir distance assez longtemps, ses compagnons viendraient peuttre son secours. Tandis quelle tudiait le nain, un brise-lame apparut dans lautre main de celui-ci : une longue dague couverte dentailles, conue pour immobiliser et rompre les armes adverses. Mais ce soir, il ny avait pas darme adverse neutraliser. La pointe effile et la lame un seul tranchant causeraient suffisamment de dgts. Le nain fit rouler la dague dans sa paume avec toute laisance dun cuisinier manipulant une cuiller. Contrairement au garde sur la terrasse, il ne commettait pas lerreur de sous-estimer Mycelle. Il sapprocha pour lui porter le coup de grce avec autant de prudence que de dtermination. Mycelle entendit Mric lappeler depuis lautre bout du - 205 -

couloir, mais elle savait que lelphe ne pourrait pas la rejoindre temps. Prpare-toi mourir, tratresse, gronda le nain comme sil mchait des cailloux. Mycelle plissa les yeux et se tendit. Elle savait pourtant que la bataille tait perdue davance. Non seulement elle navait pas darme, mais elle tait puise et tremblante davoir pass toute la nuit se battre. Le nain se jeta sur elle pour lattaquer simultanment avec sa hache et sa dague. Mycelle fit un pas en avant et pivota, tentant de passer sous sa garde, mais son adversaire ne se laissa pas berner aussi facilement. La pointe de sa dague rafla le flanc de Mycelle, la forant revenir sur la trajectoire de la hache qui sabattait vers elle. Prise en tenaille, la guerrire comprit quelle tait fichue. Elle se plia en deux afin de recevoir le coup sur lpaule, priant pour que la lame se contente de lentailler sans la mutiler. Mais le coup ne vint jamais. Il y eut un fracas de mtal scrasant sur de la pierre. En levant les yeux, Mycelle vit un bras jaillir du mur un bras de granit ! Des doigts noirs avaient saisi le manche de la hache et arrt sa descente. carte-toi, Mycelle, chuchota son oreille une voix provenant du mur. moins que tu souhaites mourir Elle reconnut aussitt ce ton sarcastique. Tyrus ? carte-toi, mtamorphe ! Mme si elle ne comprenait pas ce miracle, Mycelle obtempra, plongeant sur le ct pour se soustraire la menace de la hache. Trop choqu pour ragir, son agresseur la laissa faire. Quelques pas plus loin, Mycelle se retourna. Le nain tirait sur son arme, tentant de la dgager de ltreinte granitique de Tyrus. Non seulement il ny parvenait pas, mais plus il sacharnait, plus il attirait vers lui la silhouette noire du prince. Il lattaqua avec sa dague, passant le bras derrire le dos de Tyrus dans lintention manifeste de lui transpercer un - 206 -

rein, mais la lame se brisa sur la pierre. Tyrus sourit et sortit son autre bras du mur. Dans sa main, il tenait une pe longue forme de la mme substance que ce dernier. Son sourire se mua en rictus. Dun geste vif, il empala le nain. a, cest pour Chteau Mryl ! sexclama-t-il en dgageant son arme pour frapper de nouveau. Et a, cest pour mon peuple. Lorsquil eut totalement merg lair libre, la magie du Mur le quitta ; sa chair dure et noire redevint molle et ple. Nu, il retira son pe des tripes du nain. Les doigts pais de la crature laissrent chapper sa hache. Saisissant son pe de granit deux mains, Tyrus larma au niveau de sa hanche et porta un coup en diagonale remontante dans lequel il mit toute la force de son enviable musculature. La lame sectionna proprement le cou du nain ; sa tte grosse comme une citrouille jaillit et alla heurter un mur contre lequel elle rebondit. Tyrus se redressa sans lcher son pe. Et a, ctait pour mon pre, dit-il au corps dcapit comme celui-ci basculait en arrire. Mycelle sapprocha prudemment. Le prince tremblait de douleur et de colre. Nous sommes venus vous sauver. Qui, vous ? Du menton, elle dsigna ses compagnons qui se dirigeaient vers eux. Vous devez vous souvenir de Mric ; vous lavez rencontr sur les quais de Port Rawl. Tyrus acquiesa. Un des allis de la sorcire. Celui qui tait brl. Jai rcupr depuis, ironisa Mric en rengainant son pe pour prsenter les jumeaux. Tyrus tapota lchine du loup qui lui poussait la main avec son museau. Toi aussi, cest bon de te revoir, Fardale. (Puis il pivota vers ceux qui lentouraient et sinclina lgrement.) Bienvenue dans ma demeure. Bienvenue Chteau Mryl. - 207 -

Mycelle fut surprise par la dignit que le prince parvenait dgager, mme nu comme un ver. Mric lui rendit son salut et lui expliqua pendant que la guerrire rebroussait chemin vers les cadavres des nains afin de rcuprer ses armes que lAile des Temptes les attendait dehors. En revenant, Mycelle demanda : Et les autres ? Mogweed, Kral, Neelahn ? Tyrus sempara de la cape dun des morts et la drapa sur ses paules. Ils sont dans le donjon. Je vais vous conduire eux. Grce votre navire arien, nous disposons dsormais dun moyen de fuite. Il fit mine de sloigner. Mycelle scruta le mur lisse dont il avait jailli. Il le remarqua et simmobilisa. Un don supplmentaire accord la famille royale par le Mur. Mycelle ne comprenait pas vraiment, mais elle hocha la tte. Les explications devraient attendre un autre jour. Grce la capacit de Tyrus de se fondre dans le granit pour surprendre les gardes, le petit groupe ne mit pas longtemps gagner le donjon. Mycelle ouvrit la porte de la cellule. Kral fut le premier sortir. Il dvisagea les nouveaux venus, les yeux carquills. Mric ? Le seigneur elphe le salua de la tte. a faisait longtemps, homme des montagnes. Mogweed fut le suivant. Il avait pass un bras sous les aisselles de Neelahn pour la soutenir. Fardale le poussa du museau en gmissant. Mogweed lui rpondit brivement, car il peinait sous le poids de la nyphai. Elle saffaiblit, expliqua-t-il. Nous devons la ramener dans la fort. Laissons cet endroit maudit aux nains. Non, contra Mycelle. Pas avant davoir dcouvert lemplacement du portail du Weir le griffon. Tyrus frona les sourcils. Le portail du Weir ? Jignore tout de cette chose, mais je - 208 -

sais que le griffon a regagn son perchoir dans le Nord. la Citadelle, ajouta Kral. Nous devons nous rendre lbas ! Mycelle acquiesa. Et cest ce que nous allons faire. Venez. LAile des Temptes nous attend en haut. Je vous expliquerai en route. Il faut dtruire le griffon. Attendez, dit Mric, qui regardait la nyphai. Il se battit contre les courroies de son encombrant paquetage et plongea la main lintrieur. Il en sortit un objet envelopp dun carr de velours quil dplia, rvlant un instrument familier : un luth au bois tellement lustr quil semblait briller de sa propre lumire intrieure. Comme il le tendait Neelahn, des paillettes dor scintillrent parmi les motifs tourbillonnants du grain sombre. Je crois que ceci tappartient, chuchota Mric, un genou en terre. Les doigts tremblants, Neelahn accepta son luth perdu. Ctait comme si on venait de lui rendre un membre sectionn. Elle poussa un soupir de bien-tre lorsque le bois tide toucha sa peau comme les rayons du soleil aprs une interminable nuit. Elle caressa linstrument, perut les vestiges de lesprit qui lhabitait. Portant le luth ses lvres, elle lembrassa avec douceur. Mon bien-aim, murmura-t-elle en silence, son souffle effleurant le bois. Elle leva vers Mric des yeux remplis de larmes. Merci. Dj, la vitalit regagnait ses membres. Elle tait de nouveau capable de tenir debout seule. Deux moitis venaient dtre runies pour ne plus former quun tout. Il faut y aller, rappela Tyrus. Les cadavres seront bientt dcouverts. Nous devons partir avant que le chteau sveille. Ils librrent rapidement les prisonniers des cellules voisines : deux bcherons malchanceux que les pillards avaient capturs pour les manger. Malheureusement, lhomme sans jambes fut retrouv mort : il avait rong sa - 209 -

langue et finit par stouffer avec son propre sang. Pauvre bougre, lcha tristement Neelahn. partir de l, les compagnons ne dirent plus rien : ils se contentrent davancer, rebroussant chemin travers la salle des gardes et remontant vers le rez-de-chausse. Tyrus et Mycelle ouvraient la marche, suivis par Mric et Neelahn. Les autres demeuraient un peu en arrire. Dans un coin de la salle des gardes, Kral retrouva lquipement dont les nains les avaient dlests. Ainsi rcupra-t-il sa hache, et Tyrus lpe de sa famille. Ils gravirent de nombreux escaliers, enfilrent une multitude de couloirs et franchirent presque autant de croisements. Tyrus connaissait le chteau comme sa poche ; il guidait ses compagnons sans hsiter, coupant parfois travers une pice pour ressortir dans un passage adjacent. Leur route dcrivait maints tours et dtours travers ce labyrinthe de granit. Au dbut, ce fut peine si Neelahn le remarqua. Elle ne se souciait que du luth quelle serrait contre sa poitrine. La tideur de linstrument limprgnait jusqu la moelle et se communiquait ses membres. Sa vue devenait plus perante, ses sens plus affts. Ctait comme si elle se rveillait aprs un long sommeil. Arriv au sommet dun escalier en colimaon, Tyrus simmobilisa pour laisser les autres le rejoindre. Nous ne sommes plus trs loin, lana-t-il par-dessus son paule pour les encourager. Encore quatre tages. Puis il entrana ses compagnons dans une immense pice aux murs couverts de fresques : une salle de bal abandonne. Comme Neelahn embotait le pas au prince, elle sentit la magie vibrer en elle assez fort pour faire trembler ses jambes. Elle trbucha sur le seuil de la pice. Quelque chose quelque chose arrive, balbutia-t-elle. Ces mots avaient peine quitt sa bouche quun hurlement sleva depuis le bas de lescalier. Mycelle et Tyrus rebroussrent chemin vers la nyphai. Quest-ce que cest ? senquit Mric en dgainant une pe longue la lame trs mince. - 210 -

La rponse leur parvint bien assez tt. Mogweed et Fardale jaillirent de la cage descalier obscure comme sils avaient le diable aux trousses. Des nains ! (Mogweed fit une embarde et sarrta lentre de la salle de bal.) Kral les tient en respect tout en se repliant, mais les deux bcherons ont t abattus par des flches. Et un des jumeaux a reu un trait dans lpaule. Tout le monde lintrieur ! aboya Tyrus en dsignant limmense pice. Nous allons barrer la porte, essayer de les ralentir suffisamment pour nous permettre datteindre le navire. Il empoigna lun des battants et tira dessus tandis que Mycelle en faisait autant avec lautre. Quelques instants plus tard, les jumeaux apparurent au sommet des marches. Lun deux sappuyait lourdement sur son frre ; un empennage garni de plumes dpassait de son paule ensanglante. Des bruits de combat rugissements furieux et fracas mtallique montaient depuis les niveaux infrieurs. Fermez la porte ! cria Mogweed, en reculant lintrieur de la salle de bal. Mais Mycelle laissa le second battant entrebill. Pas avant que Kral soit l ! Tyrus se tenait prt, la barre dans les mains. Mric rejoignit les deux autres elphes pour aider soutenir le bless. Soudain, Kral fit irruption dans la pice, le regard fou et le souffle court. Il tait couvert de sang et de tripes de la tte aux pieds. Neelahn hoqueta et recula en titubant. Il lui fallut un moment pour reconnatre leur compagnon. Lespace dun bref instant, elle avait cru voir un monstre. Elle cligna des yeux pour chasser cette image tandis que Mycelle claquait la porte et que Tyrus mettait la barre en place. Vite ! Ordonna le prince du chteau. On sort de lautre ct ! Mric et les blesss passrent les premiers. Comme Neelahn sapprtait les suivre, elle prit - 211 -

conscience que ltrange vibration dans sa poitrine navait pas diminu. Bien au contraire, elle ne cessait dempirer. Attendez ! glapit la nyphai. Tous les regards se tournrent vers elle. Mric pivota tandis que les jumeaux continuaient se traner vers la sortie. Que ? Derrire Mric, les battants de pierre explosrent, projetant des clats de granit dans la pice et renversant le seigneur elphe. Ses deux marins neurent pas autant de chance. Le bless reut un coup en pleine figure et bascula en arrire, le nez en miettes. Son frre fut touch la jambe ; ses os frles se brisrent sous limpact et il scroula. Mric roula sur lui-mme et voulut se porter leur secours. Mycelle et Tyrus accoururent, larme la main. Kral et Fardale montaient la garde prs de la porte barre, en compagnie de Neelahn et de Mogweed. Non ! cria la nyphai derrire lpaule du montagnard. Au travers dune fume jauntre lodeur de soufre, deux silhouettes entrrent dans la pice. Neelahn reconnut le capitaine Brytton et un autre visage bien plus familier, mme si elle ne lavait pas vu depuis longtemps : celui du roi Ry. Mais lorsque celui-ci prit la parole, il devint vident que seul son corps tait l. Son esprit, lui, avait disparu. Il est temps dannoncer louverture du bal, dclara-t-il dune voix aigu et sifflante, fort mal assortie son apparence guerrire. (Dun ample geste, il dsigna la salle vide.) Mais o sont les mnestrels et les danseurs ? Cest votre pre ! hoqueta Mycelle en baissant son pe. Non, rpliqua Tyrus en levant la sienne plus haut. Plus maintenant. Ainsi, je vois que le petit prince sest rveill. (Le roi Ry carta les bras.) Viens moi, mon fils. Et il clata de rire. Tyrus cracha. Sa salive dcrivit un arc dans les airs et frappa le souverain possd en pleine figure. La dmone ne prit pas la peine de sessuyer. - 212 -

Est-ce une faon de saluer ton gniteur ? Tandis que la salive de Tyrus coulait dans sa barbe blanche, elle savana en exsudant des tnbres huileuses, rvlant sa vritable nature. Elle sinterposa entre les deux frres elphes prostrs sur le sol. Des tentacules noirs sortirent du bout de ses doigts en se tortillant comme des serpents. La magie intrieure de Neelahn palpitait au rythme des nergies tnbreuses qui avaient envahi la pice. Elle les reconnaissait. Douce Mre, non ! songea la nyphai. prsent, elle savait quel genre de crature avait pris possession du roi Ry. Les serpents de tnbres se tendirent brusquement pour mordre les jumeaux. linstant o ils les touchrent, les deux elphes arqurent le dos et ouvrirent la bouche en un cri dagonie silencieuse. Tyrus et Mycelle se prcipitrent, mais une lgion de nains arms jusquaux dents fit irruption dans la pice et leur barra le chemin. terre, les jumeaux se tordaient de douleur. Lentement, leur peau saffaissait sur leurs os ; leur corps se recroquevillait sur lui-mme et leur squelette se dformait tandis que les tnbres aspiraient leurs forces vitales. Quelques instants plus tard, il ne restait deux que des coquilles dessches gisant sur le granit. Le plaisir illuminait le visage du roi Ry et une lumire malsaine brillait dans ses yeux. Comme le souverain faisait un pas vers eux, Mycelle tira Tyrus en arrire. Je connais cette crature. Cest lun des Sinistreurs, les spectres de la Fort Noire. Face eux, les tnbres bouillonnantes continuaient se dverser. Elles avaient got le sang des deux elphes et elles en voulaient davantage. Bientt, la vritable apparence de la dmone se superposa limage du roi un fragment de nuit cruel et affam. Neelahn savait quelle devait agir ; sans quoi, ses compagnons et elle seraient dtruits. Elle contourna le large dos de Kral. - 213 -

Laisse-nous passer ! lana-t-elle lapparition. Un visage lexpression ddaigneuse se tourna vers elle. Qui essaie de me donner des ordres dune voix aussi douce ? Neelahn savana en levant son luth. Linstrument se plaa de lui-mme dans ses mains. Un des ongles de la nyphai toucha une corde, et une note tnue rsonna dans la pice avec un effet dvastateur. La silhouette du roi Ry partit en arrire, comme si son ombre vive avait t repousse par une violente bourrasque. Un hurlement sleva des tnbres : le cri familier des Sinistreurs. Tu sais qui je suis, nest-ce pas ? demanda Neelahn en pinant une seconde corde. Tu connais la magie du bois, le pouvoir de la chanson sylvestre. La dmone pivota vers le capitaine de la garde. Vous avez amen une nyphai ici ! Comment avez-vous pu faire a, pauvre imbcile ? Le capitaine Brytton secoua la tte. Impossible. Les nyphai sont toutes mortes. Pas toutes, visiblement ! Il en reste au moins une ! (Un doigt accusateur dsigna Neelahn.) Abruti ! Neelahn continua avancer, ses doigts dansant sur les cordes du luth. Notes et accords se rpercutrent sur les murs alentour. Le spectre gmit de nouveau. Jignore qui tu es, dit Neelahn, mais tu ne sers pas le bon matre. As-tu oubli la chanson de la Sylve Primordiale ? Ses doigts conjuraient des souvenirs de vgtation foisonnante, de fleurs pourpres, de lucioles et de colibris. Non ! Le spectre sarracha au corps quil possdait et battit en retraite. Redevenu une coquille vide, le roi Ry seffondra. Souviens-toi, dit Neelahn sur un ton pressant en suivant la crature. Souviens-toi de qui tu es ! Non ! Le spectre hurla avec la voix aigu dun enfant et recula travers les rangs des nains, ouvrant un sillage de destruction - 214 -

sur son passage. Tous les gardes quil touchait tombaient raides morts. Voyant cela, dautres paniqurent et senfuirent toutes jambes de la salle de bal. Je tordonne de te souvenir ! chanta Neelahn, ajoutant sa voix celle du luth. Le gmissement mourut. Une petite voix effraye sleva des lambeaux de tnbres vivantes qui staient immobiliss prs de la porte. Je je ne peux pas Puis le Sinistreur senfuit, laissant derrire lui lcho de son cri. Visiblement effray par la magie luvre dans la pice, le capitaine Brytton donna le signal de la retraite et sortit reculons, ralliant ses troupes diminues. Mycelle slana pour regarder dans le couloir. Ils se regroupent au prochain croisement. Il faut sortir tout de suite avant quils retrouvent le courage de nous attaquer. Un tintement dacier sur de la pierre attira lattention de Neelahn vers le seigneur Tyrus. Celui-ci tait pench audessus du corps de son pre, lpe la main. Dtache de son cou, la tte du roi Ry roula sur le ct. Cette dmone ne fera plus jamais son nid dans le corps de mon pre. Mogweed et Fardale rejoignirent Mycelle prs de la porte. Allons-y, supplia Mogweed. Kral voulut entraner Tyrus vers la sortie. Plus tard, vous aurez tout le temps de lenterrer et de prier pour le repos de son me, lui promit-il. Il ny a pas de sang, dit Tyrus dune voix atone, en dsignant le cadavre avec son pe. Neelahn se plaa de lautre ct du prince. Il tait mort depuis longtemps. Un simple calice vide pour pour Tyrus la regarda avec des yeux aussi durs que du granit. Quoi ? Tu en sais plus que tu en dis ! Neelahn serra son luth contre sa poitrine en un geste protecteur. - 215 -

Mric vint son secours : Laissez-la, seigneur Tyrus. Nous pourrons discuter de tout cela loisir quand nous serons loin dici. Mycelle acquiesa et leur ordonna de la suivre. Elle slana dans la direction oppose celle o les nains se regroupaient. Ses compagnons limitrent dans le plus grand dsordre. Je connais le chemin partir dici, jeta-t-elle par-dessus son paule. (Tout en courant, elle sortit une pice de sa poche et la porta ses lvres.), Xin, entends-moi ! Neelahn nentendit pas de rponse, mais dix pas plus loin, Mycelle trbucha et sarrta au sommet dun nouvel escalier en colimaon. Au bout de quelques secondes de silence, elle baissa la main. Ses doigts taient tellement crisps sur la pice que leurs articulations avaient blanchi. La guerrire pivota vers ses compagnons. Il y a un problme. LAile des Temptes a t dcouverte ; elle a d rompre ses amarres et fuir. En ce moment mme, la terrasse suprieure grouille de nains. Encore un pige. Mric pina ses lvres fines. Quallons-nous faire ? Nous ne pouvons pas monter. Nous ne pouvons pas revenir sur nos pas. Personne ne dit rien. Finalement, Neelahn dclara : Alors, il faut descendre. (Elle dsigna les escaliers qui senfonaient dans les entrailles du chteau, puis se tourna vers le seigneur Tyrus.) Le passage secret que vous avez mentionn dans la cellule. Conduisez-nous l-bas. Mais il mne vers la Fort Noire. Tu as dit toi-mme que lemprunter serait pur suicide. Plus maintenant. (Neelahn brandit son luth.) Une voie vient de souvrir. Comment ? Elle secoua la tte. Conduisez-nous l-bas, rpta-t-elle. Indcis, Tyrus se mordit les lvres. Il dvisagea la nyphai en plissant les yeux, comme sil se mfiait delle. - 216 -

Derrire eux, un rugissement rsonna dans le couloir. Les forces du capitaine Brytton. Ils arrivent ! sexclama Mycelle. Les sourcils froncs, Tyrus se dirigea vers lescalier. Trs bien. Par ici, dit-il en dvalant les marches deux deux. Mogweed courait derrire Neelahn. Nul besoin de magie pour percevoir la tension quexsudait la frle nyphai. Ses bras serraient son luth contre sa poitrine, et son visage quand le mtamorphe lapercevait tait livide. Aiguillonn par les cris tonitruants des nains, Tyrus menait un train denfer, et Neelahn avait beaucoup de mal le suivre. Mric la rejoignit et lui prit le coude pour lempcher de tomber. Tu nes pas oblige de faire a, chuchota-t-il pour ne pas que le autres lentendent. Nous navons pas dautre solution. Il nest pas trop tard. Nous pourrions essayer de nous frayer un chemin travers le campement des nains. Si nous parvenions atteindre la fort des Contres du Couchant Nous ne pouvons pas revenir en arrire. Tu as vu ce qui possdait le roi Ry. Un des Sinistreurs. Neelahn jeta un regard dur Mric. Tu connais la vrit aussi bien que moi. Lelphe baissa les yeux. Peux-tu les contrler ? La chanson du luth suffira-t-elle les enchanter assez longtemps pour nous permettre de traverser la Fort Noire ? Je le crois. Les souvenirs ont un grand pouvoir. Ou elles fuiront ou elles se laisseront envoter. Dans les deux cas, elles devraient nous laisser tranquilles. Mais et celle qui possdait le roi Ry ? Il ne restait pas la moindre trace de folie en elle. Bien que clairement sous lemprise du Seigneur Noir elle tait lucide, calculatrice. Neelahn secoua la tte. Le Gulgotha a d trouver un moyen de dfaire les - 217 -

dommages subis. Mais je ne comprends toujours pas pourquoi elle le sert. Soudain, Mric eut une illumination. Il se remmora lpreuve quil avait subie sous lancienne forteresse de Ruissombre. Elle a d tre forge, change en malegarde, comprit-il. Neelahn frona les sourcils. Elle ne comprenait pas. Si le Cur Noir peut utiliser sa magie tnbreuse pour plier sa volont lesprit et le pouvoir immaculs dun lmental, il est possible que cette fois, son feu obscur ait purifi ce qui avait dj t corrompu et quil ait rendu sa sant mentale la dmone, explique Mric. Neelahn plit encore. Sil a pu le faire, elle il pourrait le faire au reste de la horde, acheva Mric. Neelahn se mit trembler. Il ne faut surtout pas que a arrive. Je prfrerais les voir toutes dtruites plutt que tournes contre le reste du monde. Mric attira la nyphai sous son bras. Nous ne le permettrons pas. Neelahn se laissa aller contre lui. Plus bas, Tyrus ordonna une halte entre deux tages. Il posa sa main sur le mur le plus proche et ferma les yeux. Puis il poussa, et tout un pan de maonnerie pivota une porte dissimule. Le prince saisit une torche dans un porteflambeau. Par ici ! Nous ne sommes plus trs loin. Il franchit le seuil en baissant la tte et referma derrire les autres avant de poursuivre son chemin. Mric et Neelahn le suivirent. Face eux stendait un passage long, troit et parfaitement rectiligne. Ils sy engouffrrent derrire la lumire vacillante de la torche. Une ternit leur parut scouler avant quils arrivent au bout, devant un autre mur de granit lisse. Un cul-de-sac. Tandis que ses compagnons se rassemblaient autour de lui, Tyrus sagenouilla pour ramasser quelque chose qui scintillait sur le plancher. Il pivota en tenant lobjet dune - 218 -

main tremblante. Ctait un simple cercle dor, dpourvu dornement lexception dune toile de granit grosse comme un pouce. Mycelle lidentifia aussitt. La couronne, chuchota-t-elle respectueusement. La couronne de Chteau Mryl. La couronne de mon pre, acquiesa Tyrus en regardant le mur. Il est venu ici. Aprs la chute de la forteresse, il a d tenter de senfuir. Un dernier acte dsespr. Mycelle secoua tristement la tte. Les yeux du prince se remplirent de larmes. Mais il a chou. (En agrippant la couronne, il se tourna vers Neelahn.) De lautre ct de ce mur stend la Fort Noire. Tout lheure, tu as dit que tu connaissais la raison pour laquelle ce passage secret avait t construit. Je veux savoir pourquoi. Mon pre a emprunt ce chemin, et il la conduit la mort et pire. Pourquoi devrions-nous te faire confiance aujourdhui ? Neelahn se concentra sur le plancher. Mric lui pressa le coude. Dis-lui. Ouvrez la porte, et je vous raconterai tout. Mogweed se rapprocha craintivement. Ce nest pas dangereux ? Tant que jaurai mon luth, il ne nous arrivera rien. Tyrus hsita, puis glissa la couronne lintrieur de sa cape et pivota vers le mur. Il posa sa main libre dessus. En lespace de quelques instants, ses doigts devinrent aussi noirs que le granit, dans lequel ils senfoncrent. Mric regarda le prince se concentrer, remuant le bras comme sil manipulait quelque chose. Il y eut un craquement sonore. Tyrus hoqueta et retira sa main du mur. La serrure tait trs vieille, se contenta-t-il de dire. Il poussa de lpaule. Une porte souvrit vers lextrieur. Brandissant sa torche, il franchit le seuil et sortit dans la nuit. Les autres le suivirent, quittant le granit solide sous leurs - 219 -

pieds pour de la terre meuble. La Fort Noire stendait devant eux. Des troncs monstrueux slevaient trs haut vers le ciel dissimul par leurs branches tordues et dpourvues de feuilles. Des racines normes, noueuses et saillantes, craient un labyrinthe darches et de colonnades en corce. Au-dessous delles foisonnaient des fougres cireuses et des buissons pineux. Tout tait silencieux. Pas un oiseau ne ppiait ; pas un insecte ne bourdonnait. Tyrus se tourna vers Neelahn. Alors, quel est ce secret de la Fort Noire que tu connais et que tu as promis de nous rvler ? Je les connais tous, rpondit doucement la nyphai. Elle savana, les yeux fixs sur les arbres, les joues baignes de larmes. Puis elle fit face ses compagnons et, dun large geste, dsigna les bois titanesques qui les entouraient. Bienvenue chez moi. Bienvenue Lokaihera. Les autres furent si choqus quils mirent un moment retrouver lusage de la parole. Chez toi ? rpta Mycelle, incrdule. Neelahn acquiesa. Et les spectres ? demanda froidement Tyrus. Les Sinistreurs ? Neelahn contempla le bout de ses orteils. Ce sont les dernires reprsentantes de mon peuple. Le prince savana vers elle avec un regard meurtrier, mais Mycelle le retint. Laissez-la parler. Jadis, commena Neelahn sur un ton morne, sans lever les yeux, bien avant larrive des humains en ces contres, nous avons tent de remodeler la Terre, dabattre les montagnes pour faire plus de place la fort. Mais un jour, le vent nous a apport la redoutable Pourriture. Les arbres se sont fltris et racornis ; leurs feuilles sont tombes, et ils ont commenc mourir. Les nyphai lies eux nont pas t pargnes. Leur esprit a t corrompu en mme temps que la chanson sylvestre, et elles sont devenues des spectres - 220 -

dments les Sinistreurs, collectivement appels Sinistre de la Fort Noire . Mais pourquoi cela sest-il produit ? interrogea Mycelle. Do venait cette Pourriture ? Neelahn jeta un regard dexcuse Mric. Sur le coup, nous avons blm les elphes, pensant quils nous avaient trahies. Aujourdhui, je sais que nous nous trompions. Ctait une raction de la Terre mme pour contrecarrer notre tentative de briser lordre naturel. Nous tions devenues trop arrogantes et nous avons t punies pour cela. Le mal a rong notre fort jusqu ce quil nen reste plus que cette petite sylve, ici, la lisire nord. Et le reste des arbres contamins ? senquit Mycelle avec douceur. Quest-il advenu deux ? Nous les avons brls, rpondit Neelahn dune voix trangle. De notre propre main, nous avons mis le feu tous ceux qui taient malades, esprant radiquer le flau avant quil menace la dernire portion saine de la fort. Pendant plusieurs lunes, de grands nuages de cendre ont dissimul le soleil. La nyphai sessuya les yeux. Finalement, une vgtation toute nouvelle a pris racine dans les terres incendies ; des pousses vertes ont jailli de la cendre froide. Les Murs du Nord et du Sud se sont forms cette poque, encerclant les Contres du Couchant. Ainsi la Terre manifestait-elle sa volont de protger la fort laquelle nos feux avaient donn naissance. Et, au fil des sicles, celle-ci sest dveloppe conformment ses vux. Et votre propre sylve ? Nos efforts se sont rvls vains. Nous navons pas russi arrter la Pourriture. Prisonniers derrire le Mur, nos arbres ont continu prir jusqu ce que seul un minuscule bosquet subsiste encore au cur de la sylve. Entre-temps, lhomme avait dbarqu sur les rivages dAlasa. Le pouvoir des mages chyriques nous aidait nous sustenter. Pendant des sicles, il a tenu la Pourriture et le Sinistre distance. Puis le Chi a disparu de ces contres, et nous nous sommes de nouveau retrouves sans dfense. La Pourriture - 221 -

est revenue menacer les derniers de nos arbres. Les spectres se sont enhardis. Le Mur du Nord est devenu le fief des Dro et de leurs rois, les allis humains de la Terre chargs dempcher le Sinistre de pntrer les Contres du Couchant. Les dernires de mes surs se sont jointes eux. (Neelahn jeta un coup dil Tyrus.) Do le passage secret sous le mur : cest le fruit du pacte tacite conclu par nos deux peuples. Elle se tourna vers la fort. Un jour, il nest plus rest quun seul arbre : le mien. Mon luth a t taill dans son cur. Les derniers vestiges de magie chyrique ont permis de transfrer son esprit dans le bois de linstrument, afin de le prserver contre la Pourriture et de me permettre darpenter les contres dAlasa en qute dun remde. Mycelle toucha lpaule de la nyphai. Je suis dsole, Neelahn. Mais Tyrus ne semblait gure mu par cette histoire. Son regard demeurait sombre. Et ces fameux spectres, ces esprits corrompus de ton peuple ils vont nous laisser passer sans nous chercher querelle ? Neelahn brandit son luth. La puret de la chanson sylvestre les maintiendra distance. Mric savana. Comme elle a mis en fuite la dmone qui possdait votre pre, Tyrus. Les spectres des nyphai ne peuvent supporter quon leur rappelle des souvenirs de la Sylve Primordiale, ajouta Neelahn. Cest trop douloureux pour eux. Ils ne sapprocheront pas de nous, je vous lassure. Le visage toujours aussi dur, Tyrus referma la porte du passage secret. Dans ce cas, allons-y, dit-il, en scartant du Mur pour senfoncer dans la fort. Trouvons ce maudit griffon et rendons les terres du Nord leurs habitants lgitimes. Kral grogna son assentiment. - 222 -

Neelahn sapprocha du prince et lui toucha le coude. Je suis dsole pour votre pre, prince Tyrus. Voici quinze hivers, cest lui qui ma ouvert cette mme porte pour me permettre de gagner le Sud. Il savait que des vnements terribles se prparaient, quun flau encore plus malfique que le Sinistre prenait racine dans le Grand Nord. Ctait un brave homme. Tyrus grommela quelque chose entre ses dents, mais ses paules se dtendirent lgrement. Neelahn baissa la tte. Mric la rejoignit, et ce fut en silence quils franchirent la lisire de la tnbreuse Fort Noire. Je sais que ctait dur, dit lelphe la nyphai pour la consoler. Mais, par les temps qui courent, les secrets sont aussi dangereux que la magie. Seule la vrit nous librera tous. Neelahn eut un sourire las. Merci, Mric. Au loin, un gmissement solitaire rsonna travers la fort un gmissement qui nexprimait que faim et folie. Flanqu de Fardale, Mogweed se rapprocha de ses compagnons. Contente dtre revenue chez toi, Neelahn ? demandat-il sur un ton aigre. Mric le foudroya du regard. Mais la nyphai ne semblait pas avoir entendu. Levant son luth, elle commena jouer une mlodie lente, aussi hante que les bois alentour. Dun pas glissant, elle prit la tte du petit groupe et senfona dans lobscurit de la Fort Noire.

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LIVRE TROIS SABLES BRLANTS

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Sur le pont de la Fureur de laigle, Joach tudiait le terrain en contrebas. Le soleil cognait impitoyablement, et nulle part on ne pouvait chapper la chaleur. Comme le lui avaient appris les marins elphes, Joach portait un foulard pli sur sa tte pour se protger le visage et le cou. Plant au milieu du navire arien, il regardait par-dessus le bastingage. Le paysage que survolait la Fureur de laigle ntait quune tendue dsole de sable et de roche. Des canyons profonds et des mesas recuites par le soleil sentrecroisaient sous la quille du puissant vaisseau elphique. Cette rgion connue sous le nom de Collines Effrites marquait la transition entre lextrmit sud des Dents et les dunes sans fin du Dsert de Sable. Peu de gens vivaient parmi ses escarpements et ses falaises demi boules. La nuit, parfois, on apercevait les feux dun campement en gnral, une caravane de marchands de soie qui ne faisait que passer. Les seuls vritables autochtones taient les gants au front prominent qui arpentaient ces collines ; le jour, ils se tapissaient au fond de leurs cavernes, labri du soleil, et ne sortaient chasser quau crpuscule. Derrire lui, Joach entendit un gloussement ravi. Il pivota. Sous lombre des voiles, la tueuse Kesla jouait avec une fillette. Toutes deux taient genoux, penches au-dessus dun tas de btonnets quelles prlevaient un un en sefforant de ne pas dranger les autres. Le nez de Kesla touchait presque la pile. Ses doigts saisirent un btonnet et lui imprimrent une infime secousse pour le dgager. Soudain, sa main trembla, et toute la pile scroula. Face Kesla, lenfant battit des mains avec dlice et clata - 225 -

de rire. Jai gagn, jai gagn ! Kesla se redressa. Tu es beaucoup trop doue pour moi, petite fleur. La fillette se redressa et se jeta son cou. Kesla lui rendit son treinte et se releva souplement en la portant dans ses bras. En pivotant, elle vit que Joach lobservait. Son sourire se figea sur ses lvres. Elle serra une dernire fois lenfant contre elle, puis la posa sur le pont et lui tapota le dos. Sheeshon, pourquoi tu nirais pas trouver Hunt ? Dislui de te trouver une friandise pour te rcompenser davoir gagn. La fillette acquiesa vigoureusement et senfuit toutes jambes, ses longs cheveux noirs flottant derrire elle tel un tendard. Les sourcils froncs, Joach la regarda disparatre par lcoutille situe la poupe. Mme si elle tait ne parmi les Drerendi, Sheeshon possdait les caractristiques physiques dune merai : doigts et orteils palms, paupires internes opaques. Joach tait toujours mal laise quune enfant aussi jeune les accompagne dans cette qute prilleuse. Mais elle tait insparable de Hunt, le fils du haut matre de quille. Apparemment, tous deux partageaient un lien trange fait de magie et de vieux serments. Cest ma protge, avait dclar Hunt sur un ton ferme en montant bord. Jai jur son grand-pre de veiller sur elle. Kesla sagenouilla et entreprit de ramasser les btonnets. Joach sapprocha delle. Ils faisaient route vers le Mur du Sud depuis prs dun quart de lune, et ctait peine sil lui avait adress deux mots depuis leur dpart. La jeune fille leva les yeux vers lui. Ses iris violets tincelrent dans la lumire du jour, transperant le cur de Joach. Le jeune homme dglutit et se dtourna. Il avait encore du mal faire lamalgame entre cette tueuse professionnelle et la fille de cuisine dnomme Marta. Comme son cur stait laiss berner facilement - 226 -

Kesla se racla la gorge. Tu ne veux pas essayer ? Cest plus difficile quil ny parat. Je nai pas de temps perdre avec des jeux, rpliqua froidement Joach. Mais ses jambes refusrent de bouger. Cest vrai que tu avais lair trs occup admirer le paysage, railla Kesla. Et puis, ce nest pas un simple jeu. Cest un des exercices que la guilde utilise pour dvelopper la dextrit de ses apprentis. Joach se rembrunit. Autrement dit, un jeu dassassins. Je ne veux mme pas en entendre parler. Pourquoi ? Tu as peur que je gagne ? le taquina Kesla. En se tournant vers elle, Joach vit quelle le regardait, un sourcil lev. Il hsita et sentit son cou sempourprer. Brusquement, il se plaa de lautre ct de la pile de btonnets et se laissa tomber genoux. Jette les ! Kesla ramassa les derniers morceaux de bois, les tint deux mains et les tapota sur le pont pour les remettre droits, puis elle les lcha dun geste vif. Il faut choisir soigneusement, conseilla-t-elle Joach. Tu dois en dgager un sans faire bouger les autres. Je sais comment a se joue. Donc, tu nous espionnais. Joach leva les yeux. La jeune fille pencha la tte sur le ct. Une tresse de cheveux dore pendait sur une de ses paules. Ce nest pas bien sorcier, rpliqua schement Joach. Parfois, les jeux les plus simples sont aussi les plus compliqus. Vas-y, commence. Joach choisit un btonnet sur le dessus de la pile un quil pensait pouvoir retirer sans dranger ceux du dessous. Parce quil lui manquait deux doigts la main droite, il avana la gauche, vit quelle tremblait et la retira en serrant le poing. Il prit une profonde inspiration et lavana de nouveau en se concentrant. Cette fois, il russit pincer le btonnet - 227 -

entre pouce et index et le retirer proprement. Il se redressa. Et voil ! Trs bien, chuchota Kesla. Et elle se pencha son tour vers la pile, quelle tudia les yeux plisss de la droite, de la gauche, den haut et den bas. Enfin, elle choisit un des btonnets du dessous : un mouvement trs risqu, puisque tous les autres reposaient dessus. Ses doigts remurent presque trop vite pour que lil de Joach puisse les suivre. Linstant daprs, le btonnet apparut dans sa main. Voil, dit-elle en le posant prs de son genou nu. Joach tudia la pile. Comment a-t-elle fait ? Il saisit un autre btonnet sur le dessus et lta sans dranger les autres. Kesla approuva du chef et, son tour, retira un btonnet du milieu de la pile. Six tours plus tard, de la sueur perlait au front de Joach et ses paumes taient moites. Il se contentait denlever des btonnets sur le dessus tandis que son adversaire les prenait systmatiquement dans la moiti infrieure de la pile. Les gestes de Kesla taient rapides comme lclair et pleins dassurance. Joach savait quelle le surpassait et quelle avait laiss Sheeshon remporter les parties prcdentes. Il tendit de nouveau une main tremblante. Il sentait le regard de Kesla le transpercer, entendait son souffle et respirait son odeur. Un parfum plaisant de la lavande. Distrait, il leva les yeux vers elle. Kesla dsigna la pile du menton. toi. Joach se mordit la lvre infrieure et se pencha en avant, le front pliss par la concentration. Il tendit la main vers un btonnet pos sur le dessus une cible facile. Face lui, Kesla mit un bruit de gorge dsapprobateur, comme pour le mettre en garde. Joach frona les sourcils. Il ne se laisserait pas manipuler. Ses doigts cessrent de trembler. Il saisit le btonnet de son choix et le retira sans faire bouger les autres. Voil ! sexclama-t-il en le brandissant firement. t Du doigt, Kesla montra la pile. Celle-ci oscilla et seffondra - 228 -

brusquement sur elle-mme. Choqu, Joach examina les btonnets pars. Comment ? balbutia-t-il, souponnant quelque entourloupe. Parfois, un mur est juste aussi solide que le toit quil soutient, rpondit simplement Kesla. Joach en resta bouche be. La jeune fille tait non seulement plus adroite, mais aussi plus maligne que lui. Elle avait astucieusement sap les fondations de la pile de telle sorte quen diminuant la pression son sommet, Joach finisse par compromettre lquilibre de la structure et provoquer son effondrement. Le perdant ramasse, dit Kesla en se relevant et en se dirigeant vers le bastingage. Joach la regarda sloigner : sa silhouette mince, la courbe de sa poitrine, le renflement de ses hanches, la faon dont le vent jouait avec les cheveux chapps de sa tresse Soudain, il se rjouit de devoir ramasser les btonnets. Il ntait pas prt se lever pas avec un pantalon aussi moulant. Il se concentra sur sa tche, procdant avec lenteur, tentant de retrouver la colre que lui inspirait Kesla quelques minutes plus tt. En vain. Lorsquil eut termin, il se composa une expression neutre et se mit debout. Peut-tre tait-il temps quils parlent, quils parlent vraiment. Comme il rejoignait Kesla prs du bastingage, la jeune fille tendit un doigt. Le dragon revient. Joach scruta le ciel. Tout dabord, il ne vit rien. Puis une silhouette noire jaillit de la lumire aveuglante du soleil et piqua vers eux. Ctaient Sy-wen et Ragnark. laube, la merai et son dragon taient partis en reconnaissance alors que la Fureur de lAigle approchait de la lisire ouest des Collines Effrites. On ne les attendait pas avant le crpuscule. Sous les yeux de Joach, Ragnark fit une brusque embarde et dgringola vers le paysage tourment. Le jeune homme hoqueta et agrippa le bastingage. Puis les ailes du - 229 -

dragon se dployrent pour attraper un courant ascendant. Sa dgringolade se changea en une longue courbe qui lui fit reprendre de laltitude et fuser vers le navire arien. Quelque chose cloche, dit Joach. Va chercher Hunt et Richald ! Il jeta un coup dil sur le ct, mais Kesla avait disparu. En se retournant, il la vit sengouffrer par une coutille ouverte. Un appel laide rsonnait dj dans les entrailles du navire. Joach reporta son attention sur le ciel. Quel pouvait bien tre le problme ? Sy-wen saccrocha au cou du puissant dragon, les pieds bien cals dans les replis de peau la base du cou de Ragnark. Tu peux le faire, lencouragea-t-elle. Nous ne sommes plus trs loin. Le chuchotement mental qui lui rpondit ne ressemblait gure lhabituelle voix claironnante de sa monture : Naie crainte, ma Lie. Mon cur est aussi fort que le ciel et la mer runis. Je sais, mon robuste protecteur. (Sy-wen fit courir une main aux doigts palms sur les cailles de Ragnark.) Je nen ai jamais dout. Un grondement de fiert fit vibrer le long cou du dragon. Battant de ses ailes noires, il lutta pour reprendre de laltitude. lest, la Fureur de lAigle volait encore plus haut. Lascension sannonait difficile. Sy-wen tenta de se redresser sur lchine de sa monture, mais travers leur lien mental, elle prouvait la douleur de Ragnark. Un feu fantme brlait la peau de son ventre et de ses jambes. Elle rprima un cri. Et a devait tre bien pire pour Ragnark. Lattaque avait rti tout le dessous de son corps, calcinant ses cailles et couvrant sa chair de cloques. Lie ? Je vais bien, Ragnark, haleta Sy-wen, les dents serres. Il faut que tu attrapes un autre courant ascendant pour rejoindre notre perchoir. - 230 -

Jessaie. Les muscles du dragon roulrent sous sa peau et se tendirent alors quil mobilisait toute sa vigueur restante. Sy-wen se pencha de nouveau le long de son cou. Une douleur atroce embrasa ses bras tandis que Ragnark battait dsesprment des ailes. Des larmes dgoulinrent sur ses joues. Plus haut, mon tendre ami Levant la tte, elle vit un miracle. Le vaisseau arien profil plongeait vers eux, dcrivant une courbe gracieuse pour les intercepter. Ses occupants les avaient reprs et ils avaient devin leur dtresse. La Fureur de lAigle arrive. Il faut tenir encore un peu. Pour toi, je tiendrais toute lternit. Derrire les penses de lnorme crature, Sy-wen percevait la prsence de Kast. Le Sanguinaire et elle navaient pas t spars de la sorte depuis les preuves de la guerre des les. Elle pressa une paume sur le flanc cailleux de Ragnark et, fermant les yeux, envoya son amour aux deux curs enfouis l-dedans celui du dragon et celui de lhomme. Ragnark sagita sous elle. Les paupires toujours closes, Sy-wen sentit que le navire approchait et que sa monture sapprtait se poser sur le pont. Elle saccrocha son cou tandis que le dragon repliait ses ailes. Sois prudent, chuchota-t-elle. Elle navait pas besoin de sinquiter. Ragnark effectua un atterrissage impeccable. En rouvrant les yeux, Sy-wen vit Richald, le capitaine de la Fureur de lAigle, escalader lchelle du pont intermdiaire. Comme elle levait un bras pour le saluer, son dragon seffondra sous elle. Ragnark ! Fatigu Je dois dormir maintenant. Sy-wen se laissa glisser terre, gardant une main en contact avec les cailles de sa monture pour ne pas rompre le sort. La poitrine de Ragnark se soulevait et sabaissait violemment ; sa respiration laborieuse faisait frmir ses - 231 -

larges narines. Sy-wen glissa sur le pont humide, baissa les yeux et prit conscience quelle avait march dans du sang le sang de Ragnark. Oh, non (Elle se tourna vivement vers le capitaine du navire elphique.) Il me faut du sang de dragon, tout de suite ! Richald acquiesa. La mche cuivre dans sa chevelure dargent brillait ainsi quune trane de feu. a arrive. Il tendit un doigt vers lchelle dont Hunt grimpait les barreaux, un gros tonneau en quilibre sur lpaule. Faites vite ! le pressa Sy-wen. Elle sentait son propre souffle strangler dans sa gorge, mais ce ntait quune consquence de son lien mental avec Ragnark. Richald se dirigea rapidement vers le Sanguinaire pour le soulager de son fardeau. Puis il se prcipita vers le museau du dragon. Sy-wen le rejoignit en faisant courir sa main le long du flanc de Ragnark. Bois, mon doux gant, le pressa-t-elle. Richald luttait avec le couvercle du tonneau, le visage rougi par leffort. Hunt apparut, une hache la main. Il fendit le couvercle dun coup puissant et arracha les planches brises avec ses doigts. Comment va-t-il ? demanda une voix derrire Sy-wen. Ctait Joach. Flanqu par la jeune fille prnomme Kesla, il se dirigea vers le dragon bless. Sy-wen carta sa question dun geste et appuya son front sur le cou de Ragnark. Tu sens lodeur du sang ? Bois, limplora-t-elle. Prs de son coude, une narine caverneuse frmit. Les muscles du dragon remurent sous ses cailles, mais il navait plus la force de lever la tte. Sy-wen se pencha et tenta de glisser une paule sous son cou pour faire levier. Ai aidez-moi ! Richald, Joach et Kesla empoignrent le museau du dragon afin de le soulever. Hunt rapprocha le tonneau. Une longue langue reptilienne darda hors de la gueule de Ragnark - 232 -

pour goter le liquide pais. Des deux cts de la tte du dragon, les jambes de ses aides menaaient de flancher. Sa langue jaillit de nouveau et prit une grande lampe de sang. Cest bon, commenta faiblement Ragnark. Continue boire. Je crois quil va dj mieux, dit Joach qui se tenait ct de Sy-wen. Le cou du dragon se tendit, et son museau plongea dans le tonneau au couvercle dfonc. Il y eut des claquements de langue et des bruits de dglutition. Bientt, Ragnark retrouva la force de tenir sa tte seul. Richald, Joach et Kesla purent reculer tandis quil lapait avidement le sang de ses congnres et que ses plaies horribles gurissaient. Une fois le tonneau vide, Ragnark le projeta par-dessus bord dun coup de museau et claironna sa satisfaction. Sy-wen lui passa ses bras autour du cou. prsent, tu peux te reposer. Jai un grand grand cur. Aussi grand que le ciel et la mer runis, acquiesa-t-elle. Une douce sensation de fiert et de contentement la submergea, manant du dragon ; on aurait cru le ronronnement dun chaton lov sur les genoux de son matre. Dors maintenant, dit Sy-wen dune voix douce. Et elle scarta de lui. linstant o ses doigts se dtachrent du dragon, la transformation sinversa. Il y eut un tourbillon dcailles, dos et de griffes qui fit claquer les voiles toutes proches du navire. Puis ce tourbillon seffondra sur lui-mme, rvlant la robuste silhouette dun homme nu qui gisait plat ventre sur le pont. Kast ? appela Sy-wen sur un ton hsitant. Elle craignait toujours que la mtamorphose ne lui restitue pas son bien-aim. Le grand Sanguinaire grogna et roula sur le dos. Son ventre et ses cuisses taient carlates, vif et couverts de cloques. Plaquant une main sur sa bouche, Sy-wen se laissa tomber genoux prs de lui. Mais alors quelle tendait une main tremblante, le sang de dragon continua exercer sa - 233 -

magie rparatrice. Les cloques jauntres se rsorbrent ; la peau rougie redevint rose, puis blanche. Les poils roussis sur la large poitrine recommencrent dessiner leurs motifs familiers. Comme il battait des paupires, Sy-wen lui toucha la joue. On a russi ? demanda Kast dune voix pteuse. La merai acquiesa. On est de retour bord de la Fureur de lAigle. Tu sais ce qui sest pass ? Kast hocha la tte. Plus je me transforme en Ragnark, plus ses souvenirs se fondent aux miens. Il lutta pour sasseoir mais frmit de douleur. Joach ta sa cape et la drapa sur les paules de Kast. Puis Sy-wen et lui aidrent le Sanguinaire se relever. Il a besoin de repos, dit Joach. Conduisons-le dans votre cabine. Non, contra Kast, dont les forces revenaient rapidement. (Il passa une main sur sa poitrine.) Nous devons nous prparer. Je peux leur raconter ce que nous avons vu, argua Sywen. Va te reposer. Kast lutta pour se dgager. Je vais bien. Il fit un pas, trbucha et bascula en avant. Joach le rattrapa et laida se redresser. Kast poussa un grognement. Peut-tre une petite sieste, concda-t-il. Ses compagnons lescortrent jusqu sa cabine sur le pont infrieur, puis se rendirent dans la cambuse pour discuter de lexpdition que Sy-wen et le dragon venaient de vivre. Pendant quils prenaient place autour dune longue table de bois, le cuisinier du bord leur prpara un plateau de fruits et de fromage, ainsi quun broc de bire coupe deau. Que sest-il pass ? interrogea Hunt. Sy-wen grignota le bord dun biscuit sec. Nous avons tourn le dos au soleil et vol tout droit, en suivant le lit dun fleuve assch. environ quarante lieues dici, nous avons aperu un vaste lac qui stendait vers le - 234 -

nord et le sud, et nous sommes descendus pour lexaminer de plus prs. Nous pensions que ce serait un endroit idal pour reconstituer nos rserves deau avant dentreprendre la traverse du dsert. Mais, en approchant, nous avons vu que ce ntait pas de leau qui refltait le soleil dune manire aussi sduisante : ctait un champ de fleurs aux ptales bleu argent. Kesla hoqueta. Du narcilierre ! Mais il ne pousse pas dans les collines, seulement au cur du dsert, prs du Mur du Sud. Tu as dj vu ces fleurs ? La jeune fille secoua la tte. Non. Seuls quelques guerriers, ceux qui chassent dans les profondeurs sauvages de la Lisire Ravage, les ont observes et ont vcu assez longtemps pour en parler. De quelle sorte de plante sagit-il ? demanda Hunt. Kesla hsita. Certains prtendent quelle est ne du sang des goules qui hantaient jadis les ruines de Tular. Comme je vous lai dj dit, ce lierre ne pousse habituellement que parmi les falaises de grs du Mur du Sud. Dpourvu de racines, il est capable de ramper pour traquer ses proies. Ceux qui sapprochent trop du Mur du Sud doivent sen mfier. Seule, une de ses fleurs est inoffensive, mais en stirant dans le sable ou en se drapant sur le flanc des falaises, les tiges en produisent des centaines, voire des milliers. Chacune delles est grande comme la paume et capable de collecter la chaleur du soleil dans ses ptales rflchissants pour la renvoyer vers un ennemi. Ainsi, de grandes quantits de fleurs peuvent gnrer un rayonnement susceptible de rduire un homme ltat de squelette calcin en quelques battements de cur. (Bouche be, la jeune fille dvisagea Sy-wen.) Vous avez eu de la chance den rchapper. Nous avons bien failli y rester. Mais les cailles de Ragnark sont aussi dures que de la pierre. Il ma protge et a encaiss le plus gros de lattaque avec son ventre, expliqua la merai. Alors, que faisons-nous ? Senquit Richald. Je ne peux - 235 -

pas survoler ce pige vgtal avec la Fureur de lAigle. Il va falloir le contourner, dclara Kesla. a nous retardera, mais a vaut mieux que de se faire incinrer ! Nous sommes dj presss par le temps, marmonna Joach en se tournant vers la jeune fille. Combien de jours avant que les dmons de Tular exigent leur prochain tribut denfants ? Kesla se rembrunit. Une demi-lune. Donc, tout dlai pourrait provoquer des morts supplmentaires. Et si nous survolions le champ de lierre aprs le coucher du soleil ? suggra Joach. a ne nous aidera pas. Au crpuscule, les fleurs se ferment pour emprisonner la chaleur de la journe et elles sen servent pour chasser leurs proies la nuit. Jai dj vu leur lumire de loin, de petits clairs le long du Mur quand elles attaquaient des souris et des lzards. Lobscurit ne nous protgera pas contre le narcilierre, affirma Kesla. Silence. Dans ce cas, nous trouverons un autre moyen de gagner Alcazar, dit enfin Richald. Sy-wen soupira. a nous fera faire un trs long dtour. Mme Ragnark ne voyait pas la fin de ce champ. Cest une barrire infranchissable qui semble stendre linfini. (En qute dune autre solution, elle reporta son attention sur Kesla.) Cette plante doit bien avoir une faiblesse. Quand elle attaque la nuit, la chaleur est-elle aussi intense que de jour ? Je je nen suis pas sre. Mais jai entendu dire que lorsquune fleur a dpens son nergie, elle ne peut pas la renouveler avant le lendemain. Sy-wen se laissa aller contre le dossier de sa chaise. Elle rflchissait. Donc, elle ne peut projeter quune vole brlante ; ensuite, elle devient inoffensive. Kesla acquiesa. Du moins, daprs ce quon raconte. Mais jignore si cest vrai ou non. Nous ne savons pas grand-chose sur le - 236 -

narcilierre. Hunt se leva. En rsum, soit nous rallongeons notre voyage de plusieurs jours en contournant ce champ, soit nous prenons le risque de le survoler de nuit. Richald frona les sourcils. Je ne mettrai pas mon vaisseau en danger. Sy-wen regarda fixement le seigneur elphe. Vous nen aurez peut-tre pas besoin. Au coucher du soleil, Greshym mergea tant bien que mal du dernier canyon. Il savana sur le sable nu, envelopp de la tte aux pieds dans des flots de lin et de coton rugueux. Tandis que lobscurit se rpandait et que les toiles faisaient leur apparition, ce fut tout juste sil remarqua la baisse de temprature ou de lumire : il avait lanc un sort pour affter sa vue et maintenir une bulle de fracheur autour de son corps. Sa main gauche tait crispe sur son bton de bois ptrifi. La magie emprisonne dans la structure cristalline palpitait faiblement au rythme de son pouls. Son nergie tait au plus bas. prsent quil avait chapp aux canyons, le vieillard jeta un coup dil vers le ciel pour calculer sa position. Il avait encore une bonne distance parcourir. Des cailloux roulrent le long dune pente sur sa droite. Greshym sarrta, pencha la tte sur le ct et projeta ses perceptions. Ctait Rukh qui revenait. Le gnome des souches bondissait de rocher en rocher, se mouvant avec lagilit dune chvre sur ses sabots fourchus. Arriv en bas, il tomba genoux devant Greshym. M matre As-tu fait ce que je tavais demand ? O oui, matre. Rukh enfona son visage porcin dans le sable grossier. Il leva ses griffes dgoulinantes de sang. Dans chacune de ses mains, il tenait un cur encore chaud. Les enfants du chef de caravane ? Oui. - 237 -

Greshym remarqua le sang sch sur le museau de la crature. Tu tes nourri ? demanda-t-il sur un ton dsapprobateur. Rukh se prosterna encore plus bas. Javais faim trs faim. Greshym leva son bton dun air menaant, puis se ravisa et le reposa avec un soupir. Il ne pouvait pas en vouloir au gnome. La traverse des Collines Effrites avait t longue et il leur restait encore beaucoup de chemin faire. Jetant un nouveau coup dil aux toiles, le mage noir regretta de ne pas avoir pu se transporter instantanment auprs de sa cible. Quand il stait tlport depuis sa caverne de la Fort Ptrifie, il avait peru le vortex dnergie qui tourbillonnait prs du Mur du Sud et il avait devin que dans lombre de celui-ci, il ferait mieux de limiter lusage de sa magie au strict ncessaire. Il ne pouvait pas courir le risque dattirer des regards indsirables dans sa direction. Aussi avait-il pass la dernire demi-lune crapahuter dans les tendues arides des Collines Effrites. Flanqu de son serviteur, il avait travers pied cette rgion brle par le soleil, ne librant que dinfimes dcharges de pouvoir pour tirer de leau de la roche alentour et apporter un peu de force son corps dcrpit. Deux jours plus tt, il tait tomb sur un obstacle encore plus redoutable que ce paysage dsol : un champ de narcilierre. En projetant ses perceptions, il avait dcouvert que la plante infernale encerclait toute la rgion, telle une barrire protgeant labomination qui germait en son cur. Parce quil refusait de tourner les talons, Greshym avait t forc de lancer un sort de dissimulation sur Rukh et sur luimme, afin de pouvoir passer sans se faire attaquer par les fleurs meurtrires. Utiliser une telle quantit de magie tait risqu, mais il navait pas le choix pas sil voulait mener son entreprise bien. Par chance, rien ni personne navait remarqu le bref embrasement de son pouvoir. Peu de temps aprs avoir franchi la barrire vgtale, Greshym tait tomb sur une - 238 -

caravane de marchands de soie et de rfugis qui portaient toutes leurs maigres possessions sur leur dos. Ils tentaient de fuir le Dsert de Sable, mais le narcilierre les avait forcs rebrousser chemin. Greshym stait volontiers joint eux ; il avait accept leur hospitalit et leur eau afin de prserver sa magie dclinante. Il avait voyag confortablement avec la caravane pendant que Rukh suivait une lieue. En dbut daprs-midi, comme ils arrivaient en vue du dsert proprement dit, le mage noir avait lanc un sort de sommeil sur ses nouveaux compagnons : il navait plus besoin deux. Avant de partir, il avait ordonn Rukh de les tuer et de prlever le cur des filles du chef de la caravane. Toutes deux taient encore des enfants, vierges, intactes, gorges du pouvoir qui prcde toujours les premiers saignements. Assez ramp devant moi, Rukh, grogna Greshym. Lve les curs plus haut. Les longues oreilles du gnome frmirent de soulagement. Il se redressa, le visage plein de sable, sassit sur ses talons et tendit les deux macabres trophes bout de bras. Avec lextrmit de son bton, Greshym toucha lun des curs, puis lautre. Au contact de la pierre, les deux morceaux de chair inerte recommencrent battre et projeter du sang dans le sable. Un gmissement lointain sen leva : les esprits des fillettes, toujours emprisonns dans leurs curs, suppliaient pour quon les libre. Patience, mes petites Patience. Greshym baissa son bton et, prenant appui dessus, se pencha vers les organes palpitants. Il en approcha ses lvres et les embrassa avec dlicatesse, tout en inspirant pleins poumons. Aussitt, il sentit lesprit et lnergie des enfants scouler en lui. La magie de leur fminit naissante se rpandit dans ses veines et limprgna tandis que des cris dhorreur tnus emplissaient ses oreilles. Lorsquil se redressa, Greshym se sentait vigoureux comme un jeune homme. Dans les griffes du gnome des souches, les deux curs ntaient plus que des morceaux de viande ride et dessche - 239 -

comme des grains de raisin au soleil. Grimaant, Greshym essuya le sang sur sa bouche. Trs rafrachissant, chuchota-t-il avec dlectation. Il tapota le crne la texture de cuir de son serviteur et sloigna, son bton la main. Gorg de magie toute frache, il savait que rien ne pourrait lempcher datteindre sa destination : Alcazar, sige de la guilde des assassins du dsert. Dans ses couloirs dpourvus de fentres, il tendrait un pige sa proie. Alors quil senfonait entre les dunes, Greshym sadressa aux toiles et au sable qui lentourait : Je tattendrai, Joach. Joach se tenait la proue de la Fureur de lAigle. Frissonnant, il resserra sa cape autour de ses paules. Il se sentait nerveux. Il jeta un coup dil derrire lui, comme sil sattendait voir un ennemi tapi en embuscade. Mais il ny avait personne. Dans le grement, les marins elphes escaladaient les mts et manuvraient les voiles. La silhouette argente de Richald se dcoupait sur le pont arrire. Les mains leves, le seigneur elphe conjurait la magie des vents pour propulser son navire au-dessus du champ meurtrier. Dj, des bourrasques parses tourbillonnaient autour de la Fureur de lAigle. La tte de Kesla apparut au sommet de lchelle. Sy-wen et Kast sont prts. Tu veux les regarder partir ? Incapable de faire taire son angoisse, Joach hocha la tte en silence. Il avait reu le don des rves prophtiques et, bien quveill, il ne pouvait se dfaire dun trs mauvais pressentiment. Il se dirigea vers lchelle et descendit. Sur le pont intermdiaire, Sy-wen et Kast se tenaient par la main. Le Sanguinaire paraissait totalement guri et repos. Il en aurait besoin. Sy-wen sappuyait sur son bras. Tous deux allaient prendre un trs gros risque pour faire franchir le champ de narcilierre au navire le plus rapidement possible. En les rejoignant, Joach entendit Kast grommeler : Les vents puent comme sil y avait de la fume dans - 240 -

lair. Joach plissa les yeux. Le Sanguinaire prouvait-il la mme apprhension que lui ? Il nest pas trop tard pour changer davis. Nous pouvons encore contourner le narcilierre, offrit-il. Sy-wen secoua la tte. Non. Le champ stend jusqu lhorizon, au nord et au sud. Nous ne pouvons pas le contourner : nous sommes forcs de le traverser. Kast treignit la merai qui se tenait ses cts. Elle a raison. Nous devons essayer. Joach tendit la main pour serrer celle du Sanguinaire. Soyez prudents. Et rapides, ajouta Kesla. Ragnark ne ma encore jamais due, rpliqua Sy-wen. (Elle leva les yeux vers Kast.) Comment le pourrait-il, alors que deux curs aussi robustes battent en lui ? Le Sanguinaire se pencha pour lembrasser fougueusement sur la bouche. Ils senlacrent. Les pieds de Sy-wen quittrent le pont. Joach se dtourna pour leur accorder un peu dintimit. Puis Richald cria depuis le pont arrire : Les vents arrivent ! Il faut y aller ! Au-dessus de leurs ttes, les voiles claqurent vigoureusement. Sy-wen et Kast scartrent lun de lautre, les yeux toujours flamboyants de passion. Tu es prt ? demanda la merai son compagnon. Celui-ci acquiesa. Ils se dirigrent ensemble vers le bastingage tribord. La lune et les toiles nimbaient le paysage dune lueur argente qui en soulignait le moindre relief. Bonne chance, murmura Kesla. Kast la remercia dun signe de tte et roula des paules pour se dbarrasser de sa tunique. Une fois nu, il salua Joach du menton, prit Sy-wen dans ses bras et bascula dans le vide. Joach se pencha par-dessus le bastingage pour les suivre du regard. - 241 -

Ils sont partis ! En raction, le navire fit un bond en avant comme une bourrasque froce gonflait ses voiles et le propulsait vers le champ de narcilierre. Dsquilibre, Kesla tomba sur Joach. Le jeune homme la retint en passant son bras autour delle. Ensemble, ils scrutrent lobscurit sous la quille de la Fureur de lAigle. Kast et Sy-wen avaient disparu. Sy-wen saccrocha Kast de toutes ses forces tandis quils dgringolaient dans la nuit vers le paysage accident en contrebas. Pour russir, ils avaient besoin du plus dlan possible. Les cheveux verts de la merai ondulaient au-dessus de sa tte comme des serpents. Maintenant, Sy-wen ! hurla Kast. Il avait parl en collant sa bouche contre loreille de la jeune fille ; pourtant, le vent faillit emporter ses paroles avant que celle-ci les comprenne. Mais jamais elle naurait pu se mprendre lexcitation contenue dans sa voix. Kast tait bien un Sanguinaire ; il en avait le cur et les apptits. Lchant son paule, Sy-wen fit remonter sa main jusquau cou, puis la joue de Kast. linstant o elle toucha le tatouage du Sanguinaire, le bout de ses doigts la picota. Kast se raidit sous elle, et ses bras la serrrent plus fort. Alors, elle pronona les mots : Jai besoin de toi. La magie antique qui les liait sembrasa. Autour de Sywen, le monde disparut dans un tourbillon rugissant. Une nue dnergie lenveloppa. De la chair cailleuse carta ses jambes, soutint son poids et ralentit sa chute. La merai serra les cuisses pour ne pas tomber. Un battement de cur plus tard, elle ne dgringolait plus dans le vide : elle chevauchait un grand dragon noir qui filait une vitesse ahurissante. Lie ! claironna Ragnark pour annoncer son retour. Malgr la tension, Sy-wen ne put sempcher de sourire. Dans la voix du dragon, elle percevait la mme excitation que dans celle de Kast quelques instants plus tt. Ne ralentis pas. Nous devons ouvrir un chemin travers - 242 -

les fleurs brlantes, ordonna-t-elle avant denvoyer des instructions mentales plus prcises sa monture. Ragnark ne dit rien, mais elle perut sa confusion. La nuit, expliqua-t-elle, le narcilierre ne peut attaquer quune fois. Nous devons inciter les fleurs dchaner leur fureur sur nous pour permettre au navire de passer sans dommages dans notre sillage. Ragnark plongea vers le champ de lierre, utilisant llan de leur chute pour augmenter sa vitesse. Cest dangereux. Risqu pour ma Lie. Je sais, mon brave compagnon. Mais, cette fois, nous ne nous laisserons pas prendre par surprise. Nous connaissons le danger. Nous devons tre plus rapides, plus malins que notre adversaire. Tu dois voler comme tu nas encore jamais vol ! Lquivalent dun gloussement draconique emplit lesprit de Sy-wen. Ma Lie a le cur aussi gros que celui dun dragon ! Sy-wen donna une tape sur le cou de Ragnark. Ce nest pas du courage, le dtrompa-t-elle. Simplement, je connais mon dragon. Jai confiance en son cur et ses ailes. Le rire de Ragnark rsonna derrire eux comme le dragon piquait vers les fleurs en dcrivant une large courbe. Sy-wen se coucha sur lchine de sa monture et lui serra le cou trs fort. Elle sentait la pousse du vent sous les ailes de Ragnark, la vitesse vertigineuse laquelle le paysage dfilait en contrebas. Mais elle nprouvait nulle peur : juste du ravissement. Car, outre les sentiments du dragon, elle partageait ceux de lhomme enfoui en Ragnark. Leurs trois esprits fusionnaient pour mieux se tendre vers le mme but. Alors, Sy-wen ajouta sa voix celle du dragon et rugit son dfi la face du vent. Depuis la proue de la Fureur de lAigle, Joach observa lattaque flamboyante du narcilierre. Un quart de lieue devant le navire arien, lobscurit fut transperce par des lances de lumire qui fusrent vers le ciel certaines la verticale, - 243 -

dautres en diagonale depuis les cts. Elles taient si brillantes que les regarder en face faisait mal aux yeux. Tu vois le dragon ? demanda-t-il en grimaant. Kesla se tenait ses cts, une longue-vue colle sur son il droit. Je je nen suis pas sre. Jai aperu un mouvement, ltincelle dun reflet, mais cest all trop vite pour que je puisse le suivre. a doit tre eux, dit Joach. Cest aussi ce que je pense. (La jeune fille baissa son instrument.) En tout cas, la plante chasse quelque chose, cest vident. Sous les yeux de Joach, le jaillissement de rayons sloigna, senfonant au cur de la large valle. Plus prs, la lisire du champ de fleurs, lobscurit revint : le narcilierre avait dpens toute son nergie pour attaquer le dragon. Joach pivota demi et leva un bras. Maintenant, Richald ! Tout droit ! Le seigneur elphe se trouvait la poupe du navire en compagnie de Hunt. Ce dernier agita la main pour signaler quil avait entendu, mais Richald ne ragit pas. Il se tenait trs raide, la tte rejete en arrire, des flots dnergie crpitante cascadant le long de son corps, lesprit perdu dans le vent. linstant o Joach se demandait sil devait ritrer son appel, les bourrasques forcirent autour du navire. Le grement craqua et gmit sous la pression des voiles qui ltiraient jusqu son extrme limite. La Fureur de lAigle acclra ; sa proue se souleva un instant, puis retomba tandis quelle se stabilisait. Joach pivota et agrippa le bastingage. Dj, la quille du navire survolait les fleurs meurtrires. Le jeune homme attendit en retenant son souffle. Avaient-ils vu juste ? Lnergie du narcilierre tait-elle bel et bien puise ? Pouvaient-ils passer sans danger ? Joach leva les yeux. Le bouquet de rayons ardents sloignait de plus en plus. Le dragon volait toujours, paratonnerre mobile attirant lui les foudres du narcilierre et - 244 -

laissant un chemin sr derrire lui. Joach reporta son attention sur le champ de fleurs en contrebas. Il se pencha par-dessus le bastingage pour mieux voir, mais aucune lueur ne trouait lobscurit sous la quille du navire. Avec un long soupir de soulagement, il sautorisa esprer. Oh, non ! sexclama Kesla prs de lui. Joach sursauta et se raidit. Regarde ! La jeune fille dsigna les deux cts du navire. Au loin, une faible lumire rampait vers eux depuis le nord et le sud. Quest-ce que cest ? sinquita Joach. Kesla lui tendit la longue-vue. Joach la braqua vers tribord. Magnifie, la lueur diffuse se dcomposait en un millier de serpents ardents qui se tortillaient sous les feuilles, convergeant vers la Fureur de lAigle. Tout le champ nest quune seule plante, un immense organisme vgtal. Ses tiges mobilisent lnergie des fleurs encore charges ; elles siphonnent leur pouvoir pour combler le vide cr par Ragnark, comme des racines qui propulseraient de leau vers les branches dun arbre, expliqua Kesla. Lestomac de Joach se noua. Mre den haut Quand la lumire arrivera notre niveau, les fleurs pourront attaquer une seconde fois. Nous serons pris au pige. Joach laissa retomber la longue-vue et fit volte-face. Ils taient dj bien avancs au-dessus du champ ; il tait trop tard pour faire demi-tour et battre en retraite. Joach reporta son attention sur lavant. Au loin, travers le champ, le bouquet de lances lumineuses se fanait lentement. Sy-wen et Ragnark avaient d atteindre lautre ct. Le jeune homme estima la distance. Encore deux lieues au minimum. Il jeta un coup dil vers le nord, puis vers le sud. La lueur progressait rapidement. Elle les rattraperait avant quils soient en scurit. Joach secoua la tte et scarta du bastingage. - 245 -

O vas-tu ? hurla Kesla. Avertir Richald ! Il faut aller plus vite ! Pli en deux, Joach luttait contre les bourrasques qui soufflaient depuis la poupe. Laisse-moi faire ! Kesla slana comme si le vent nexistait pas. Ses pieds dansrent avec lgret et assurance sur le pont qui tanguait. En atteignant lchelle du pont intermdiaire, elle fit signe Joach de reculer vers la proue. Continue surveiller ! Puis elle dvala les barreaux et disparut. Un instant plus tard, Joach la vit filer travers le pont intermdiaire et vers la poupe surleve. Il la suivit des yeux, bouche be. Non seulement elle tait rapide, mais elle avait autant dquilibre quune panthre. Capitulant, Joach laissa les bourrasques le repousser jusqu son poste dobservation, contre le bastingage. Des deux cts, les serpents brillants continuaient ramper vers la Fureur de lAigle. Une fleur solitaire projeta un rayon lumineux tribord. La dcharge scrasa sur le flanc du navire. Malgr sa brillance, elle ne contenait pas assez dnergie pour brler. Mais bientt, il y en aurait dautres. Tandis que la lumire savanait en contrebas, des piliers de lumire jaillirent vers le ciel, crant une fort de troncs ardents. Sous les yeux de Joach, une multitude de fleurs sembrasrent. Sy-wen guida son dragon vers un promontoire de grs au sommet plat. Ragnark se posa sur son perchoir avec un gros soupir de soulagement. Comme il plantait ses griffes dans la pierre, Sy-wen se frotta le bras droit et frmit. Mais la brlure cuisante persista. Elle jeta un coup dil laile du dragon. Ragnark la tenait lgrement carte de son flanc, tel un goland qui a un os cass. Le bord fumait encore, et une puanteur dcailles calcines flottait dans la nuit. Dieu merci, le rayon navait fait que leffleurer. Ils avaient eu de la chance de sen tirer sans plus de dgts. Le - 246 -

narcilierre stait battu frocement ; il les avait traqus dans le ciel et attaqus sans relche. Au fur et mesure, il stait adapt leurs manuvres vasives, et avait mme fini par anticiper leurs esquives. Par chance pour eux, Sy-wen et Ragnark avaient atteint la lisire du champ avant que la plante passe matresse dans lart de la chasse au dragon. Le bateau arrive, rapporta Ragnark. Sy-wen pivota. De lautre ct du champ, elle aperut la Fureur de lAigle. Plus lent que le dragon, le navire subissait un feu nourri. Douce Mre Des lances de lumire fusrent travers lobscurit. Sous les yeux de la merai, une voile fut touche et sembrasa comme une torche couverte de poix. Il faut aller les aider ! sexclama Sy-wen. Je ne peux pas, ma Lie. (Ragnark essaya de tendre son aile, et la jeune fille sentit une lance de feu remonter le long de son propre bras.) Cest trop loin Sy-wen hoqueta de douleur. La blessure du dragon tait plus grave quelle ne lavait dabord cru. Je tai due, ma Lie, se lamenta Ragnark comme si son cur souffrait plus encore que son aile. Sy-wen se pencha pour lui frotter le cou. Jamais, mon doux gant. Jamais. Les yeux fixs sur le navire assailli, semblable un nuage enflamm dans le ciel nocturne, elle pria pour ses passagers. Ctait tout ce quelle pouvait faire. Tandis que la Fureur de lAigle tanguait au-dessus des fleurs ardentes, Joach se prcipita vers ses amis qui staient rassembls sur le pont arrire. Au-dessus deux, les marins sectionnrent les drisses de la misaine, que le vent emporta. Dautres faisaient la chane dans le grement ; ils se passaient des seaux deau avec lesquels ils arrosaient les bouts et le mt noirci. Joach escalada lchelle pour rejoindre ses compagnons. De la fume commenait slever partout bord. De grandes traces brles balafraient les flancs du vaisseau. Se hissant de barreau en barreau, Joach cria Hunt et - 247 -

Richald : Il faut prendre de laltitude ! Nous devons maintenir la coque entre les fleurs et nous ! Richald essaie, rpondit Hunt. Mais il est li son navire ; chaque nouveau coup laffaiblit. En sapprochant, Joach entendit le seigneur elphe grogner. Son visage ntait plus quun masque de douleur. Kesla se tenait ct de lui. Il faut trouver un moyen de laider, dclara-t-elle. Joach scruta les cieux en qute dune rponse. Il regrettait amrement labsence de sa sur. La Fureur de lAigle avait besoin de la magie dElena. Feu glacial ou feu sorcier aurait t bienvenu en ces circonstances nimporte quel pouvoir, pourvu quil leur permette de combattre cette maudite plante ! Une explosion dvastatrice rsonna derrire le jeune homme. Le navire se cabra, le jetant sur le pont. Joach se sentit rouler sur le ct. Une lance dnergie venait de transpercer la Fureur de lAigle par le milieu. Comme elle allait se perdre dans le firmament, des morceaux de planches enflamms jaillirent dans son sillage et retombrent en tourbillonnant. La grand-voile sembrasa. Deux des marins elphes, pris dans la conflagration, dgringolrent du grement et passrent par-dessus bord. Un autre, qui se tenait sur le pont, fut incinr sur place. Son squelette calcin demeura debout lespace dun instant avant de seffondrer. Aussi vite quil avait frapp, le rayon lumineux svanouit. Les fleurs qui venaient de gnrer cette nergie brlante avaient puis leurs rserves. Mais pour combien de temps ? Le narcilierre apprenait coordonner ses efforts ; il devenait de plus en plus rus et redoutable. Joach, aide-moi ! moiti aveugl par la radiance, le jeune homme pivota et vit que Kesla luttait pour soutenir Richald. Lhorreur et la douleur creusaient les traits de lelphe. Mon navire Hunt stait dj relev. - 248 -

Occupez-vous du capitaine, ordonna-t-il aux deux jeunes gens. Il faut teindre le feu avant quil se propage ! Bondissant par-dessus la rambarde, il se laissa tomber sur le pont intermdiaire pour rejoindre les marins de moins en moins nombreux qui luttaient contre les flammes. Joach rampa jusqu Richald et Kesla. Sous lui, le bateau agit de secousses perdait de laltitude. Il empoigna lpaule du seigneur elphe. Continuez vous battre ! le pressa-t-il. Nabandonnez pas ! La Fureur Je ne peux pas Joach aida Kesla remettre Richald sur ses pieds. Si, vous pouvez. moins dtre aussi dpourvu de substance que cet air sur lequel vous rgnez. Prouvez votre valeur, prince du Sang ! Richald jeta un coup dil au jeune homme. Un clair de colre traversa sa douleur et son dsespoir. Votre navire nest pas encore perdu ! le harangua Joach. Il vous reste des voiles ! Je croyais que vous tiez le cur de la Fureur de lAigle ! Agissez en tant que tel ! Mric ne baisserait pas les bras aussi facilement ! Jamais il ne renoncerait pour pleurer comme un gamin ! La colre de Richald se mua en fureur orgueilleuse. Se dgageant de ltreinte des deux jeunes gens, le prince elphe foudroya Joach du regard, puis leva les yeux et les bras vers le ciel. Des dcharges de magie lmentale crpitrent le long de ses membres dresss. Le vent forcit de nouveau, poussant la Fureur de lAigle vers le haut et vers lavant. Attires par le mouvement, de nouvelles lances de lumire fusrent depuis le sol. De la fume et des flammes encerclrent le navire. bbord, Joach vit plusieurs rayons se rejoindre et fusionner pour former un autre faisceau meurtrier. Le vaisseau ne pouvait pas encaisser une seconde attaque coordonne. Il fallait faire quelque chose. Joach se pencha par-dessus le bastingage. Les bourrasques fouettaient ses cheveux roux mi-longs. Comme il les plaquait en arrire dune main, le jeune homme se - 249 -

redressa brusquement. Il venait davoir une ide. Pourquoi ny avait-il pas pens plus tt ? Il pivota vers le seigneur elphe. Richald ! Vous ne faites pas bon usage de votre vent ! Dirigez-le plutt vers les fleurs ! Couchez-les pour les empcher de nous attaquer ! Lentement, le regard vitreux de lelphe se focalisa sur lui. Kesla se raidit. Douce Mre, il a raison ! Agit par le vent, le narcilierre ne pourra plus nous pister ! Trop fatigu pour parler, Richald se contenta dacquiescer. Au-dessus de leurs ttes, les quelques voiles restantes saffaissrent lgrement comme le seigneur elphe dtournait une partie des bourrasques qui les gonflaient. Joach reporta son attention du ct bbord. Le fleuve de vent se scinda en deux, et une moiti de ses courants ariens se dversa sur le narcilierre. Comme le vent agitait ses ptales et secouait ses tiges, les rayons de lumire ardente steignirent ainsi que la flamme de chandelles souffles. Non loin de l, le faisceau en formation commena se dliter. a marche ! hurla Kesla. Elles ne peuvent plus nous viser ! Joach se pencha par-dessus le bastingage pour scruter le terrain devant eux. Ils ne se trouvaient plus qu un quart de lieue du bord du champ. Autour deux, les lances dnergie oscillaient et crachotaient. Avec un peu de chance, ils allaient sen sortir. La voix autoritaire et tonitruante de Hunt sleva depuis le pont intermdiaire : Reculez, tout le monde ! a ne sert rien ! Le navire est perdu ! Concentr comme il ltait sur les fleurs, Joach en avait oubli la menace plus immdiate. En pivotant, il vit le grand mt se changer en torche et mettre le feu une autre voile. Dj, les flammes couraient le long du grement ; les marins elphes encore perchs dans celui-ci sautrent pour se laisser tomber sur le pont. Soudain, Hunt apparut en haut de lchelle qui conduisait - 250 -

au pont arrire. Il portait la petite Sheeshon dans ses bras. Des tranes de suie maculaient son visage. Le feu a gagn les cales. Le navire est en train de brler de lintrieur. La Fureur de lAigle est fichue. ces mots, le vent retomba. Richald baissa les bras et saffaissa. Nous ne pouvons pas gagner. Joach sapprocha de lui et lui assena une gifle retentissante. Ne dites jamais a ! Richald carquilla les yeux. Il porta une main sa lvre fendue et ensanglante. La colre embrasa son regard. Nul ne peut frapper Faites voler ce navire, Richald ! hurla Joach. Tant quil y a de la vie, il y a de lespoir ! Vous continuerez diriger la Fureur de lAigle jusqu ce quelle se consume sous vos pieds ! Richald fit un pas menaant vers lui. Assez ! Aboya Kesla, sinterposant entre eux. Utilisez votre colre pour alimenter le vent ! Nous avons presque franchi le narcilierre ! Nous ne sommes plus loin du sable ! Il ne me reste quune voile. Alors, cest le moment de prouver votre talent. Richald regarda la jeune fille. Puis son visage se durcit. Il leva les bras, et le vent forcit de nouveau. Nous natteindrons jamais le sable. Mais a ne peut pas faire de mal dessayer, rpliqua Kesla. Une fume de plus en plus paisse bouillonnait autour deux. Tandis que le navire se tranait pniblement vers le salut, la chaleur de lincendie se mua en brasier rugissant. Quelques lances de lumire pourchassaient encore la Fureur de lAigle, mais pour lessentiel, les bourrasques maintenaient le narcilierre couch et incapable de ragir. Personne ne disait rien. Tous retenaient leur souffle et saccrochaient de toutes leurs forces. Suffocant demi, un bras repli sur le bas de son visage, Joach sefforait de voir au travers de la fume. Soudain, le - 251 -

nuage noir se fendit. Sous la quille du navire apparut un paysage de canyons sombres et de mesas balayes par le sable. Le jeune homme se pencha en avant, clignant des yeux pour en chasser la fume et les larmes. Pas de tiges, pas de fleurs ! Il fit volte-face en hurlant : Nous avons franchi le narcilierre. Tous les visages se tournrent vers lui. Une lueur despoir passa dans les yeux de ses compagnons. Puis il y eut une explosion. Une des coutilles du pont intermdiaire fusa vers le haut. Des flammes jaillirent des entrailles de navire en rugissant comme un dmon des enfers. Sous les pieds de Joach, la Fureur de lAigle trembla et sinclina sur le ct. Le jeune homme se raccrocha au bastingage. Derrire lui, il entendit Kesla aboyer : Ne craquez pas maintenant, Richald. Trop faible, hoqueta le capitaine elphe. Le navire continua sincliner. Les jambes de Joach se drobrent sous lui. Il se raccrocha au bastingage, lentourant de ses deux bras. Accrochez-vous ! Glapit Kesla. La Fureur de lAigle piqua vers le sol telle une pierre enflamme tombant du ciel.

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Laube se levait lorsque Sy-wen atteignit lpave de la Fureur de lAigle. Laile blesse de sa monture avait limit leurs dplacements des sauts de puce. Ragnark aurait voulu se maintenir plus longtemps en vol, mais sa cavalire lavait forc se mnager. Elle partageait son esprit et sa souffrance. Il lui semblait quon avait plong son bras droit dans les flammes et, quand ils taient dans les airs, elle svanouissait presque de douleur. Malgr leurs blessures, dragon et merai avaient travers tant bien que mal les Collines Effrites, suivant la trajectoire du navire en flammes qui les avait survols pendant la nuit. Et alors que le soleil pointait lhorizon, ils dbouchrent enfin sur les dunes du grand Dsert de Sable. Une paisse colonne de fume marquait leur destination. Affaiblie et dshydrate, Sy-wen tait demi affaisse sur lencolure de Ragnark. Sans quelle lui en donne lordre, le dragon dcolla du promontoire rocheux sur lequel il stait pos et se mit raser le sommet des hautes dunes. Sy-wen se pencha sur le ct pour mieux scruter le terrain en contrebas. On dirait un ocan de sable, songea-t-elle vaguement. Seuls quelques bancs rocheux interrompaient parfois la succession monotone des ondulations pareilles des vagues. Comme elle saccrochait au cou de sa monture, Ragnark franchit la crte dune dune et dcrivit un large cercle. Ma Lie Le navire Sy-wen se redressa. Un sillon de destruction creusait le sol devant eux : dunes pulvrises, planches parses, un morceau de mt incongrment plant au milieu dune pente Port par un courant thermique, Ragnark prit un peu daltitude. - 253 -

Dans une profonde valle, Sy-wen aperut le navire. La Fureur de LAigle gisait contre le flanc dune dune, sa coque ventre. De petits feux brlaient et fumaient encore dans ses entrailles exposes. Des silhouettes minuscules sagitaient sur et autour de lpave. Des caisses dquipement et de nourriture sentassaient sur un ct. Il y a des survivants, dit Sy-wen en tendant un bras. En silence, elle ordonna sa monture de se poser. Ragnark contourna la colonne de fume et descendit en spirale vers le sable. Plusieurs paires dyeux les regardrent atterrir. Comme le dragon se posait avec un gros soupir de soulagement, les rescaps se dirigrent vers eux. Sy-wen repra Joach et le Sanguinaire Hunt. Elle se laissa glisser terre et leva un bras pour les saluer. Joach sapprocha delle, les vtements dchirs et la joue orne dune grosse ecchymose. Vous vous en tes tirs, dit-il dune voix enroue par lpuisement. Sy-wen acquiesa. Mais Ragnark est bless. Il aura besoin dune mesure de sang de dragon pour gurir. Je ne crois pas quil puisse voler plus loin. Hunt secoua la tte. Il tait couvert de suie de la tte aux pieds. Je suis dsol. Tous les tonneaux ont brl ou se sont briss. Le peu qui nous restait a servi soigner les gens blesss dans laccident. Nous nen avons plus une seule goutte. Sy-wen grogna, une main toujours pose sur le flanc du dragon. On fera sans. Ragnark tourna la tte vers elle et renifla ses cheveux. Mon cur est robuste Je gurirai. Je sais bien que oui, rpondit Sy-wen, mais tu devrais peut-tre dormir. Il nous sera plus facile de soigner les blessures de Kast. Lhumain na pas un cur aussi gros que le mien, - 254 -

objecta Ragnark sur un ton boudeur. Sy-wen eut un sourire las. Mais ses ailes sont plus petites elles aussi. Ragnark la poussa du museau et, contrecur, lui envoya son consentement silencieux. Sy-wen lui treignit le cou, projetant vers lui tout son amour et toute sa gratitude. Puis elle recula. Le sort sinversa ; cailles et griffes cdrent la place des membres nus. Kast savana en titubant, un bras repli contre sa poitrine. Malgr ses brlures, son expression demeurait stoque. Combien de survivants ? senquit-il, ignorant sa propre blessure. Joach lui tendit sa cape dchire et macule de suie. Tandis que le Sanguinaire la nouait autour de sa taille, le jeune homme rpondit sa question : Pas beaucoup, part nous. (Il tendit un doigt vers les caisses.) Kesla et Sheeshon ont t meurtries et secoues, mais elles tiennent le coup. Sy-wen aperut la jeune fille qui berait lenfant sur ses genoux. Richald sen est tir lui aussi, poursuivit Joach, mais il a une jambe casse et il refuse de parler. Il reste avec les autres elphes. Plus que sa jambe casse, je crois que cest la perte de son navire qui le rend infirme. Et son quipage ? interrogea Kast. Trois des marins ont survcu. La collision en a tu quatre. Le Sanguinaire balaya du regard lpave fumante. Et maintenant ? On continue pied. Daprs Kesla, Alcazar se trouve environ sept lieues dici. a ne sera pas facile, mais cest faisable. Pour aujourdhui, nous allons rcuprer tout ce que nous pouvons et nous reposer. Aprs le coucher du soleil, nous chargerons un brancard et voyagerons la faveur de lobscurit. Sy-wen leva les yeux vers la colonne de fume. Serons-nous en scurit jusque-l ? Notre position est - 255 -

assez reprable, et jimagine que toutes les cratures susceptibles de venir fouiner ne sont pas amicales. Kesla apparut soudain prs delle, faisant sursauter la merai. Elle se dplaait si furtivement Et sans laisser la moindre empreinte dans le sable, constata Sy-wen. Sy-wen a raison, approuva Kesla. Nous ne devons pas rester ici. Outre les observateurs hostiles, les sables du dsert abritent de redoutables prdateurs. Lodeur du sang ne tardera pas les attirer. Il faut brler les corps et partir le plus vite possible. Joach secoua la tte. Nous navons pas deau. Nous sommes tous puiss. Il fera plus frais pour marcher cette nuit. Mais ce sera plus dangereux, rpliqua Kesla. Sy-wen regarda les deux jeunes gens se dfier, chacun refusant de baisser les yeux le premier. De toute vidence, la friction entre eux ntait pas seulement due leur situation actuelle. Kast prit la parole : Je pense que nous devrions suivre les conseils de Kesla. Elle connat le dsert mieux quaucun de nous. Elle a grandi ici. Je suis daccord, acquiesa Sy-wen. Joach resta immobile quelques instants, puis tourna les talons. Trs bien. Je vais prvenir lelphe. Kesla le suivit du regard tandis quil sloignait. Elle poussa un soupir. Il faut prparer Sheeshon. Je vais taider, dit Hunt en lui embotant le pas. Reste seule avec Kast, Sy-wen se tourna vers le Sanguinaire. Elle lui adressa un sourire las : malgr son affection pour Ragnark, elle tait contente davoir retrouv son bien-aim. Comment va ton bras ? Je survivrai. Tu as intrt. Elle se colla contre lui en faisant attention ses brlures. - 256 -

Kast lui passa son bras valide autour des paules et la serra trs fort contre lui. Nous avons un long voyage en perspective. Peut-tre devrions-nous trouver un coin lombre et nous reposer pendant que nous le pouvons. Sy-wen fit courir un doigt le long de la poitrine du Sanguinaire. Nous reposer ? Kast planta son regard dans celui de la merai. Tu avais autre chose en tte ? Sy-wen se dressa sur la pointe des pieds et lui tendit ses lvres en chuchotant dune voix rauque : Jai besoin de toi. Lombre dun sourire passa sur le visage de Kast comme il se penchait pour lui donner un baiser. Mais avant que leurs bouches se rejoignent, un cri sleva prs de lpave. Matre Belgan tait agenouill en compagnie du chaman dans la pnombre de la cour intrieure. Bien quil ait entam son ascension, le soleil matinal ntait pas encore assez haut dans le ciel pour darder ses rayons par-dessus les remparts dAlcazar. Les deux hommes se trouvaient prs de la margelle carrele dun puits. Autour deux, buissons en fleurs et statues de grs parsemaient le petit jardin. Le chaman Parthus jeta devant lui un assortiment dos blanchis : vertbres minuscules, phalanges noueuses, pattes doiseaux et crnes de lzards. Ceux-ci dansrent et cliquetrent avant de simmobiliser sur la pierre rouge. Parthus inclina la tte sur le ct pour mieux tudier le motif quils formaient. Belgan repoussa ses longs cheveux blancs en arrire et scruta galement les os. Mais leur disposition ne signifiait rien pour lui. Il navait pas le don. Quest-ce quils racontent ? Parthus leva une main qui ntait elle-mme gure plus que des os fragiles envelopps de peau tanne par le soleil. Il se pencha et renifla ses instruments de divination, dtaillant leur motif dabord avec un il, puis avec lautre, tel un oiseau - 257 -

considrant un hanneton laspect trange. La longueur de son nez et lacuit de ses traits ajoutaient sa ressemblance avec un rapace. Belgan se rassit sur ses talons et attendit impatiemment. Les deux hommes taient envelopps dune cape rouge dont la capuche pendait dans leur dos mais ctait leur seul point commun. L o le chaman tait chauve, tout en os et en cuir, Belgan prsentait une silhouette robuste et une peau presque aussi blanche que sa longue chevelure. On le surnommait le Fantme dAlcazar , pour sa discrtion autant que pour la pleur de son teint. Bien que trs dissemblables physiquement, les deux hommes partageaient un mme dessein. Depuis deux lunes, ils venaient chaque matin dans la cour afin de lancer les osselets de divination en qute dun espoir. Dans dix jours peine, la prochaine dme serait exige et dautres enfants marcheraient la mort. En tant que chef de la guilde des assassins, Belgan avait accept de librer le Dsert de Sable de la corruption qui nichait dsormais Tular. Et, son tour, il avait remis le sort de son peuple entre les mains dune jeune fille, un assassin form lart de la discrtion un de ses meilleurs lves. Avant son dpart, elle avait vers un peu de son sang sur les os pour permettre Belgan et Parthus de suivre sa progression. Pendant une lune et demie, le chaman avait plus ou moins pu la reprer distance. Puis, quatorze jours auparavant, les osselets staient tus. Ils avaient refus de livrer le moindre indice sur sa position, comme si elle avait disparu de la face du monde. Belgan se tordit les mains. chaque matin coul sans recevoir de signe, son espoir de russite samenuisait. Faute de rponse dici le lendemain, il devrait envoyer un message aux tribus, les prvenir de rassembler le nombre denfants exigs par la Bte de choisir de nouveau qui vivrait et qui mourrait. Ils navaient pas dautre solution. La requte sanglante exigeait satisfaction. De lautre ct des os pars, le chaman plissa les yeux et releva brusquement la tte. - 258 -

Je la vois. Belgan se figea, craignant davoir mal entendu. Elle est l, grogna Parthus. Tout prs. Dans le sable, dj. Kesla ? Tu en es sr ? Le vieillard hocha la tte. Belgan lcha un hoquet de soulagement. La gamine avait russi revenir ! La Douce Mre en soit remercie. Je savais quelle tait forte. Le chaman leva une main en signe davertissement. Avant de vous rjouir Les osselets me rvlent galement quun danger la menace. Quel danger ? Ce nest pas trs clair. Du sang et de la fume des dents et de la chair dchiquete. Survivra-t-elle ? Parviendra-t-elle jusqu nous ? interrogea Belgan sur un ton pressant. Parthus frona les sourcils. Tendant la main, il toucha la mchoire dun rat du dsert. a, mme les osselets ne peuvent pas le dire. Sous lauvent improvis, Kesla tait en train de plier une couverture lorsquun cri se rpercuta la surface du sable. Ctait le cri de terreur dune enfant, et il provenait de lautre ct de lpave fumante. Quelques pas plus loin, Hunt appela : Sheeshon ! Kesla lcha sa couverture et se prcipita vers le navire chou. Quand je lai laisse l-bas, elle faisait la sieste. Hunt suivit la jeune fille. Malgr les longues jambes du Sanguinaire, celle-ci courait beaucoup plus vite que lui dans le sable. Tous deux contournrent la coquille brle de la Fureur de lAigle. Dj, leurs compagnons convergeaient depuis toutes les directions. Kesla fut la premire atteindre lautre ct de lpave et voir le danger. Par respect pour leurs morts, les elphes - 259 -

avaient construit un petit abri contre le flanc du navire, afin de protger les quatre cadavres de la chaleur cuisante du soleil. Kesla vit un des corps tre entran hors de labri. Elle identifia le voleur sa fine nageoire blanche et sa queue muscle qui fendaient le sol. La crature sagita, projetant du sable trs haut dans les airs. Les os frles du cadavre craqurent, et le corps disparut en mme temps que le prdateur dans les profondeurs fraches du dsert, ne laissant derrire lui quune trane sanglante. Un autre cri rsonna. Hunt dboula son tour et tendit un doigt. Elle est l ! Sheeshon se tenait au sommet dun promontoire de grs, en quilibre prcaire. Elle semblait terrorise. Comme les autres arrivaient leur tour, Hunt fit mine de slancer vers la fillette. Non, dit Kesla en lui prenant le bras pour le retenir et en faisant signe leurs compagnons de ne pas y aller non plus. Ne bougez pas. Hunt voulut protester, mais deux nageoires crevrent la surface du dsert et commencrent tourner autour du rocher. Des requins des sables, rvla Kesla. Ils sont attirs par le sang des morts. Sheeshon les avait reprs, elle aussi. Elle tendit des bras implorants. Jai besoin de toi ! lana-t-elle, les joues ruisselant de larmes, en regardant Hunt par-del la distance qui les sparait. ct de Kesla, le grand Sanguinaire se raidit. Il se dgagea de son treinte et se dirigea vers la fillette. Non ! glapit Kesla. Ne bouge pas ! Outre le sang, ces cratures sont attires par le mouvement ! Hunt continua comme sil tait sourd. Cest le sort, expliqua Sy-wen. Celui qui lie les Sanguinaires aux merai. Il est sous son emprise. Kast arracha sa cape et, de nouveau entirement nu, - 260 -

slana vers Hunt. Il jeta le vtement sur la tte de lautre Sanguinaire pour rompre le contact visuel entre Sheeshon et lui. Hunt tituba comme si la corde qui le tirait en avant venait dtre tranche. Dsorient, il tenta darracher la cape, mais Kast len empcha. Garde ton tatouage couvert, Hunt. Hochant la tte pour montrer quil avait compris, Hunt fit glisser la cape sur ses paules et lenroula autour de son cou ainsi quun foulard. Que personne ne bouge ! Aboya Kesla. Dautres nageoires firent surface plus dune douzaine. Du ct de labri, deux autres cadavres de marins elphes furent entrans sous le sable. Le dernier fut dchiquet par les prdateurs qui se disputaient sa viande. Des morceaux de chair sanglante furent projets dans les airs et rattraps au vol par des requins plus petits, qui jaillirent du sable pour les happer dans un claquement de dents blanches triangulaires. Ils vont nous attaquer ? senquit Joach. Ce sont essentiellement des charognards. Ils sen prennent rarement aux vivants. Mais a peut arriver quand lodeur du sang les a rendus fous. Contentons-nous de rester immobiles. Une fois repus, ils devraient sen aller. Kesla sentait la tension de ses compagnons. Ctait difficile pour eux de rester les bras ballants face une fillette qui pleurait et appelait au secours. Mais ils navaient pas le choix. En bougeant, ils ne russiraient qu attirer lattention des cratures redoutables tapies sous la surface du dsert. Pendant quils attendaient, le soleil continua monter dans le ciel. Lorsque les quatre cadavres eurent t dvors, les prdateurs battirent de leur queue puissante, et leurs nageoires senfoncrent dans le sable jusqu ce quune seule dentre elles demeure apparente. Kesla la suivit du regard, les yeux plisss. Ctait la plus grosse de toutes celle du mle dominant, le requin qui guidait la horde et commandait tous les autres. Il continuait dcrire des cercles sous la surface comme sil cherchait encore de la viande. Finalement, il sloigna en direction dune dune voisine et disparut. - 261 -

Kesla, qui retenait son souffle depuis un petit moment, sautorisa enfin expirer. Ils avaient survcu. Sheeshon entreprit de descendre de son perchoir. Hunt se dirigea vers elle. Ce fut alors que Kesla aperut une ondulation dans le sable, le signe dun mouvement fleur de surface. Quelque chose se tapissait au pied de la dune. Non ! glapit-elle. Reculez ! Trop tard. La fillette avait atteint le bord du sable. Elle slana vers le Sanguinaire en lui tendant les bras pour quil la prenne dans les siens. Ni elle ni lui ne remarqurent la grande nageoire qui crevait de nouveau la surface du dsert et filait droit vers eux. Joach, Sy-wen et Kast crirent des avertissements, eux aussi. Hunt les entendit. Il se retourna et identifia enfin le danger. Bondissant, il ceintura Sheeshon et plongea sur le ct. Une demi-seconde plus tard, la nageoire le frla et le dpassa, manquant ses talons dun cheveu. Coup la fois du promontoire rocheux et de lpave du navire, Hunt pivota et entreprit descalader la dune voisine. Mais le sable glissait sous ses pieds et la nageoire du requin fendait la surface du dsert sa poursuite. Dautres nageoires apparurent et se mirent tourner en cercle autour du Sanguinaire, lui barrant toute retraite. Kesla agrippa le bras de Joach. La dague de noctiverre ! Donne-la-moi ! Joach frona les sourcils dun air souponneux. Cest le seul moyen de combattre les cratures des sables. Fais-moi confiance ! Le jeune homme hsitait encore lorsque Sheeshon poussa un cri terrifi. Alors, il tira la dague du fourreau dissimul sous sa cape et la fourra dans les mains de Kesla. La jeune fille saisit le manche froid ; ses doigts envelopprent le basilic sculpt. Quand elle sadressa au reste du groupe, ce fut dune voix aussi tranchante que la lame de noctiverre : Ne bougez pas avant que je vous le dise ! Elle slana tandis que dautres nageoires mergeaient des profondeurs, leurs trajectoires sentrecroisant ainsi que - 262 -

les mailles dun filet de pche au travers duquel elle dansa gracieusement. Grce sa formation dassassin, elle savait courir dans le sable sans en dranger un seul grain. Aucun des prdateurs ne remarqua quelle traversait leur territoire. Lorsquelle eut dpass les plus petites nageoires, Kesla fona vers la dune. Je vais faire diversion, cria-t-elle Hunt. Mais tu dois tarrter de bouger ! Le Sanguinaire tenta dobtemprer. Hlas, ses pieds glissrent dans le sable. Sheeshon saccrocha de plus belle son cou, et la nageoire du mle dominant fila droit vers eux. Kesla vit la panique grandissante dans les yeux de Hunt alors que la mort lui fonait dessus. Pourtant, le Sanguinaire luttait pour obir la jeune fille. Il freina dsesprment et parvint simmobiliser dans la pente, vacillant. Le sable lui montait jusqu mi-mollets. Kesla inflchit sa trajectoire pour scarter de lui et gravir la dune en diagonale. Cette fois, elle nessayait plus de masquer son dplacement : au contraire, elle faisait exprs de gifler le sol avec ses semelles. Elle jeta un coup dil par-dessus son paule. La grande nageoire avanait toujours vers Hunt et Sheeshon, mais elle avait ralenti. Elle finit par sarrter un pas seulement des jambes du Sanguinaire. Kesla limita et tapa trs fort du pied. Entends-moi, supplia-t-elle, les dents serres. La nageoire ne bougea pas. Elle avait besoin dune motivation supplmentaire. Kesla sentailla la paume avec la dague de noctiverre. La lame tait si effile quelle sentit peine sa morsure. Du sang saccumula dans la plaie, crant une flaque sombre au creux de sa main. Retournant celle-ci, Kesla serra le poing et fit goutter le liquide pais sur le sable. Prs de Hunt, la nageoire senfona lgrement. Puis le requin fit volte-face, avec un battement de queue si violent quil souleva une gerbe de sable. Dsquilibr, Hunt partit en arrire. Il atterrit sur le dos, serrant Sheeshon contre sa poitrine. Mais le prdateur ne parut pas sen apercevoir. Il - 263 -

avait capt lodeur du sang frais. Sa nageoire fila en direction de Kesla. La jeune fille recula vers le haut de la dune, marchant toujours bien plat pour sassurer que la vibration de ses pas signale sa position, la manire dune balise. En mme temps, elle laissait couler son sang dans le sable. Viens l, chasseur. Prouve-moi que tu as faim. Dans la valle en contrebas, ses compagnons lobservaient, le visage lev vers elle et lair anxieux. Les petits requins continuaient tourner autour deux sans se soucier de la proie du mle dominant. Kesla saccroupit. Elle tait prte. La nageoire fendit le flanc de la dune. La jeune fille attendit que le requin ne soit plus qu deux pas delle puis elle bondit sa rencontre. Le prdateur perut le mouvement et surgit du sable. cette distance, il ntait pour elle quune gueule noire et bante garnie de dents redoutables. Kesla se propulsa dans les airs, effectua une culbute et atterrit sur sa nageoire. Brandissant sa dague, elle la plongea jusquau manche dans le dos de son poursuivant. Le requin empal se cabra sous elle. Sa queue fouetta brutalement lair. Mais Kesla le chevauchait, agrippant sa nageoire dune main. De lautre, elle retira la dague de noctiverre. Du sang jaillit de la plaie et dgoulina le long de la dune. Tandis que le requin se dbattait, Kesla frappa de nouveau, pour se donner une prise plutt que pour le blesser davantage. Le prdateur tenta de fuir en replongeant dans le sable. Kesla faillit se laisser entraner par lui, mais au dernier moment, elle dgagea son arme, scarta dun bond et roula vers le bas de la dune. Arrive au pied de la pente, elle saccroupit prudemment et brandit sa dague. Les petits requins poursuivirent leur mange quelques instants, puis disparurent eux aussi dans le sillage de leur mle dominant. Kesla fit signe ses compagnons de rester o ils taient. Elle ne voulait pas quils bougent avant que toute la horde se soit loigne. Saisissant le bord de sa cape, elle enroula celle- 264 -

ci autour de sa paume entaille. Il ne fallait surtout pas que son sang attire les lambins. Comme elle se relevait, Kesla aperut un mouvement au sein du groupe plant prs de lpave. Ctait Joach. Un doigt tendu, il dsignait la pente derrire Kesla. Sa bouche souvrit pour crier quelque chose. Les cheveux de la jeune fille se hrissrent dans sa nuque. Elle fit volte-face en se laissant tomber terre. Le cri de Joach rsonna dans son dos. Attention ! Une forme monstrueuse venait de crever la surface au pied de la dune, un vritable mur de muscles et de dents. Aveugl par la fureur et la soif de sang, le mle bless se propulsa entirement hors du sable et se laissa retomber vers Kesla. Sa gueule souvrit tout grand, rvlant plusieurs ranges de dents aussi tranchantes que la lame dun rasoir. Kesla aurait pu se tenir debout entre ses mchoires bantes. Au lieu de a, elle plongea sous lanimal en levant sa dague pour le poignarder. Le noctiverre imprgn de magie senfona dans la chair du requin comme dans du beurre tide. Et tandis que le prdateur filait au-dessus de la jeune fille, la lame effile lui ouvrit le ventre sur toute sa longueur. Mais le bout de sa queue gifla lpaule de Kesla, projetant celle-ci dans le sable. Le coup fit sauter la dague de la main de la jeune fille et la projeta tournoyante dans les airs. Dsarme, Kesla roula sur le dos. Des lumires minuscules dansaient devant ses yeux. Le mle dominant scrasa sur le flanc. Son sang et ses intestins se dversrent sur le sable. Sa gueule caverneuse souvrit et se referma tandis quil se tordait au pied de la dune et que les autres requins battaient prudemment en retraite. Puis ses convulsions sapaisrent comme une mare sombre slargissait autour de lui. Kesla se releva et se dirigea vers ses compagnons. On devrait tre en scurit pour le moment, haleta-telle, le souffle court. Le sang du mle dominant loignera ses congnres. Mais les requins des sables ne sont pas les seuls prdateurs dans les parages. Nous devons partir. - 265 -

Joach alla ramasser la dague et rejoignit la jeune fille, laquelle il offrit son bras. Ce que tu as fait, souffla-t-il. Tu tais si rapide ! Kesla sourit faiblement. En fin de compte, tu as trouv une utilit mes talents dassassin. Hunt se plaa de lautre ct delle. Il tenait toujours Sheeshon dans ses bras. La fillette avait le visage macul de larmes et de sable. Elle foudroya du regard la carcasse du requin. Mchant gros poisson, le rabroua-t-elle en se pinant le nez cause de lodeur. Kesla tendit la main pour toucher la joue de lenfant, mais ses jambes flageolrent subitement de fatigue. Elle saffaissa dans le sable. Je te tiens, dit Joach en la rattrapant. Kesla leva les yeux vers lui. Merci. Joach glissa la dague de noctiverre dans la ceinture de la jeune fille. Tu devrais la garder. Tu las bien mrite. Kesla baissa les yeux vers cette marque vidente de confiance. Puis elle dtourna la tte pour cacher les larmes qui lui montaient aux yeux et se racla la gorge. Il il faut partir le plus vite possible. (Se redressant, elle regarda la masse inerte du requin.) Les tribus ont un vieil adage : Dans le sable, seuls les morts cessent davancer. Alors, levons le camp, dit Kast. Flanqu de Sy-wen, il rebroussa chemin vers lpave fumante de la Fureur de lAigle. Joach resta prs de Kesla. Comme elle embotait le pas leurs compagnons, la jeune fille remarqua quil la dtaillait. Quelque chose avait remplac sa colre et son ressentiment habituels une chose quelle navait pas sentie maner de lui depuis les cuisines de Valloa, du temps o elle se faisait passer pour une marmitonne. Elle le surveilla du coin de lil. Joach tranait les pieds ct delle ; il se mordait la lvre infrieure et son regard tait - 266 -

pensif. Dtournant la tte pour ne pas quil la voie, Kesla sautorisa un petit sourire rayonnant. Debout devant la porte-fentre de sa chambre, Belgan scrutait les dunes qui stendaient autour dAlcazar. Une lune presque pleine grimpait dans le ciel, nimbant le sable et la roche dune lueur argente. Son clat tait si intense que le vieil homme pouvait voir trs loin dans le dsert. O es-tu, Kesla ? chuchota-t-il. Cette nuit, linquitude lempchait de dormir. Les os de divination du chaman avaient dispens des augures la fois rjouissants et effrayants. Kesla avait atteint le dsert, mais elle ntait pas en scurit, loin sen fallait. Aprs leur sance de lecture, Parthus avait quitt Alcazar en promettant denvoyer des hommes de sa tribu chercher ladolescente. Belgan pria pour quils la trouvent indemne et pour quelle ait russi imbiber la dague de sang de sorcire. Tant de choses dpendaient dune personne si jeune Mais Kesla ntait pas une fille ordinaire ; Belgan le savait. Ctait lui qui lavait dcouverte dix ans plus tt, en train derrer dans le dsert. Elle tait nue, visiblement ge de cinq hivers tout au plus, et elle ne se souvenait ni de sa famille, ni de son pass. Il avait compris tout de suite quelle tait spciale. Le soleil impitoyable ne lavait pas marque. Ses longs cheveux dors tranaient dans le sable derrire elle. Elle avait pntr dans son campement comme si le dsert lui-mme venait de lengendrer. Pour une enfant si seule et si loin de tout, elle affichait un calme presque surnaturel mais elle ne parlait pas. Belgan lavait tout dabord crue simple desprit. Il avait rapidement chang davis. Kesla apprenait vite. Elle avait su parler dans lanne, et lire la suivante. Trs vite, elle avait assimil tout ce quil enseignait et surmont tous les dfis quil lui posait. Oui, Kesla avait quelque chose de spcial. a formait comme une aura autour delle. Lorsqutait apparue la ncessit de tremper la dague de noctiverre dans le sang - 267 -

dune sorcire, Belgan navait envisag de confier cette mission personne dautre. Mme si les osselets du chaman avaient dsign un autre assassin, il aurait choisi Kesla. ses yeux, elle tait le plus grand espoir du dsert. Des coups rsonnrent derrire lui. Le vieil homme se retourna, se demandant qui pouvait bien lui rendre visite une heure pareille. Entrez ! La porte de sa chambre souvrit et un apprenti entra en sinclinant. Matre Belgan, je mexcuse de vous dranger si tard. Quy a-t-il, Seth ? Un voyageur sest prsent la porte dAlcazar ; il nous supplie de le laisser entrer. Il est seul ? Oui. Belgan frona les sourcils. Il fallait tre fou pour se lancer dans une traverse du dsert en solitaire. Les dangers taient trop nombreux pour quune paire dyeux suffise les guetter. Et, cette heure tardive, le vieil homme navait pas de patience gaspiller avec un fou. Que veut-il ? Cest justement pour a que je me suis permis de vous dranger, rpondit lapprenti. Il veut vous parler. Il dit quil vous apporte un avertissement. Belgan soupira. Il ferait mieux de voir de quoi il retournait. Saisissant sa cape sur le portemanteau, il senveloppa de ses plis de tissu rouge. Vous lavez laiss entrer ? Non, matre. Il attend dehors. Belgan acquiesa. Bien. cause des dangers et des cratures porteuses de maladies qui se baladaient dans le dsert, Alcazar fermait ses portes au crpuscule et ne les rouvrait pas avant laube. Conduis-moi lui. Seth tint la porte ouverte pour son matre, puis passa devant lui pour le prcder dans les escaliers et les couloirs de grs. - 268 -

Des sicles auparavant, la forteresse dAlcazar avait t taille dans un haut promontoire rocheux. Vu du dsert, celui-ci ressemblait un simple monolithe. Mais une fissure verticale dans sa face nord conduisait vers une cour intrieure ciel ouvert. Alcazar ses tours vertigineuses, ses aiguilles en spirale et ses statues de rois antiques avait t sculpte dans les falaises qui entouraient cette cour. Ctait une citadelle enchsse dans une coquille de grs, le sige et le bastion de la guilde des assassins. Seth poussa une paisse porte de frne. Belgan sortit de sa tour et mergea sur les pavs de la cour centrale. partir de l, il marcha en tte tandis que lapprenti le suivait de prs. La lune brillait trs haut au-dessus de sa tte, illuminant le cur dAlcazar. Sur sa droite, les malluks gmissaient et renclaient dans leurs curies. Ces cratures dordinaire stoques taient visiblement agites, effrayes. Elles avaient russi rveiller leur dresseur. Belgan vit Humph, vtu de sa seule chemise de nuit, pousser la lourde porte pour les rejoindre. Comme il le regardait disparatre lintrieur du btiment, une petite brise sinsinua sous sa cape et le fit frissonner. Il resserra le vtement autour de ses paules et senveloppa de ses bras. Cette nuit regorge daugures tranges. Seth le rattrapa et le dpassa. Par ici, matre Belgan. De lautre ct de la cour, la fissure naturelle dans la falaise donnait sur le dsert, mais elle avait t scelle sur toute sa hauteur par un entrecroisement de barres mtalliques paisses comme le poignet dun homme. Du ct extrieur, des piques empoisonnes dissuadaient tout voleur de tenter lescalade. La seule ouverture tait une herse actionne laide de poulies et de contrepoids. Seth se dirigea vers la porte ferme. Dans la pnombre qui stendait au-del, Belgan repra une silhouette vote, agenouille sur le sol. Deux apprentis munis de lances encadraient la herse les sentinelles de garde cette nuit-l. Belgan les salua du menton, - 269 -

puis saisit une torche allume dans un porte-flambeau et sapprocha de la grille. Le voyageur leva la tte vers lui. Belgan hoqueta et fit un pas en arrire. Le visage dissimul sous une capuche tait incroyablement rid, et un voile couleur de lait recouvrait ses yeux. Il ressemblait celui dune momie dessche. Pourtant, le voyageur ntait pas mort. Prenant appui sur une canne de bois gris, il se redressa pniblement. Ses articulations craqurent en signe de protestation. Belgan se ressaisit. Comment comment puis-je vous aider, vieillard ? Linconnu leva les bras, rvlant que lun deux sachevait par un moignon. Il repoussa sa capuche. Sa canne balaya lair devant sa figure comme pour chasser un moustique importun. prsent quil le voyait mieux, Belgan se rendait compte que sa premire impression navait t quune illusion doptique cre par la lumire vacillante de sa torche. Cet homme tait vieux, mais pas aussi dcrpit quil lavait dabord cru. Belgan mit de ct son apprhension initiale. Il navait rien craindre. Lorsque le voyageur parla, ce fut dune voix basse et riche, bien que lgrement raille par lge. Je ne suis pas venu solliciter votre aide, matre Belgan, mais vous offrir la mienne. Je vous demande pardon ? Qui tes-vous ? Do venezvous ? Je porte beaucoup de noms, mais vous pouvez mappeler Dismarum. Je suis un nomade qui erre de par les contres dAlasa. De nouveau, la canne remua devant sa figure comme il secouait ses membres las. Son visage ravin rappela soudain Belgan celui de son grand-pre. Le chef de guilde culpabilisa de se montrer si peu hospitalier, mais ce fut sur un ton gal quil demanda : Pourquoi tes-vous venu ici ? Pour vous prvenir de larrive dun ennemi. - 270 -

Belgan haussa un sourcil. Et de quel ennemi sagit-il donc ? Un jeune homme porteur de magie noire. Il se fait appeler Joach. Quest-ce qui vous fait penser quil va se prsenter notre porte ? Dismarum sappuya lourdement sur sa canne. Il tait visiblement affaibli et affam. Cest le frre dune sorcire. Choqu, Belgan eut un mouvement de recul. Comment savez-vous Une sorcire ? Jai entendu des rumeurs sur la route. Il vient venger la mort de sa sur. Belgan sentit le sang refluer de ses membres. La torche trembla dans sa main. Quavait fait Kesla ? Je pourrais vous en dire plus, mais le dsert ma vid de mes forces. (Les paroles du visiteur semblaient sinsinuer dans le crne de Belgan.) Je vous demande une faveur. Laissez-moi entrer. Les soupons du chef de guilde se rallumrent, mais Dismarum agita de nouveau sa canne. Belgan cligna des yeux et dvisagea linoffensif vieillard. Comment pouvait-il se mfier de ce voyageur qui avait pris tant de risques pour lavertir ? Sa culpabilit revint la charge. Il fit un pas en arrire. Lve la herse, ordonna-t-il Seth. Matre ? Belgan remarqua lexpression inquite de lapprenti. Nous allons offrir ce voyageur du dsert un repas chaud et quelque chose boire. Cest le moins que nous puissions faire pour le remercier. Maintenant, lve la herse. Seth hsita et jeta un coup dil dgot entre les barreaux. Se rappelant la rpugnance initiale que lui avait inspire Dismarum, Belgan frona les sourcils. Fais ce que je dis ! Seth carquilla les yeux et se prcipita vers la poulie. Surpris par son propre clat, Belgan porta une main son front. Jamais il ne haussait la voix. Ce devait tre le manque - 271 -

de sommeil, les journes passes sinquiter pour Kesla. Il reporta son attention sur le vieillard qui attendait dehors. Dismarum leva sa canne et la fit rouler dans sa paume alors, toutes les rticences de Belgan senvolrent. quoi pensait-il ? Il devait traiter ce vieillard avec la plus grande compassion. Peut-tre mme lui laisser sa chambre pour la nuit, afin de se faire pardonner son manque dhospitalit initial. Il y eut un grincement de rouages et un grognement mtallique. Lentement, la pointe infrieure des barreaux sarracha aux trous creuss dans le grs, et la herse se leva. Lorsquelle fut assez haute, Belgan savana pour offrir son bras Dismarum. Le vieillard lui adressa un sourire chaleureux, plein damicale gratitude. Ravi de lui avoir fait plaisir, Belgan lui rendit son sourire. Puis il lentrana sous la herse et dans la cour de la forteresse. Lespace dun instant, il crut apercevoir un mouvement du coin de lil une silhouette trapue, des griffes, des sabots fourchus. Mais celle-ci se volatilisa aussitt, ne laissant quune odeur de bouc planer dans lair derrire elle. Les sourcils froncs, Belgan ralentit. Dans sa poitrine, son cur paniqu acclra. Quelque chose clochait terriblement. Ses pieds trbuchrent. Puis le vieillard le rattrapa et leffleura avec sa canne. son contact, Belgan poussa un soupir de soulagement. Il navait plus peur. Secouant la tte comme pour se moquer de sa propre stupidit, il se dirigea vers les tours et les aiguilles sculptes. Ses oreilles ignorrent les hennissements affols qui slevrent depuis les curies lorsque son invit et lui passrent devant. Il tapota aimablement le bras du voyageur. Bienvenue, Dismarum. Bienvenue Alcazar.

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Le second jour de leur traverse du dsert, Joach cheminait ct de la civire sur laquelle Richald et sa jambe casse avaient pris place. Ils taient les derniers de la colonne. Kesla ouvrait la marche, flanque de Hunt qui portait Sheeshon dans ses bras. Devant Joach, Kast et Sy-wen avanaient main dans la main. Ils staient envelopps de tissu de la tte aux pieds ; la seule peau expose au soleil tait celle de leurs doigts entrelacs. Joach leva les yeux vers le ciel et mit sa main en visire. louest, le soleil touchait lhorizon. Les compagnons devraient bientt trouver un endroit pour camper et le plus tt serait le mieux. Ils avaient tous chaud et soif. La veille, Kesla les avait conduits un site dissimul par un boulement de rochers. lcart du sable, ils risqueraient moins de se faire attaquer par des prdateurs nocturnes, avait-elle expliqu. Pendant quils dressaient leur camp, elle leur avait recommand de tendre des morceaux de voile pour collecter la rose . Sage conseil. Au matin, les cuelles et les casseroles places au pied des voiles taient pleines deau frache. a navait pas suffi pour que les compagnons lavent leur corps couvert de sueur et de sable, mais a leur avait permis de boire quelques gorges et de remplir des outres de cuir pour la journe. prsent, le soleil se couchait et Joach avait puis sa petite provision deau depuis longtemps. Ses lvres taient craqueles, sa langue, gonfle et collante. Kesla lui avait montr comment garder un caillou lintrieur de sa joue pour lutter contre la soif et humidifier sa bouche, mais il lavait crach des heures auparavant. Chaque articulation, - 273 -

chaque pli de sa peau tait vif. Le reflet aveuglant du soleil sur les dunes alentour lui blessait les yeux. Il lui semblait quil marchait depuis des lunes plutt que des jours. La nuit prcdente, mme ses rves avaient t remplis de sable et de ciel immense. Joach ntait pas le seul souffrir. Tous les compagnons se tranaient, la tte basse. Le pire avait chu aux deux marins qui portaient la civire de Richald. Le prince elphe utilisait sa magie pour allger son corps, et donc, le fardeau quil reprsentait, mais le soleil impitoyable sapait lnergie de tout le monde. Parfois, Richald autorisait ses porteurs se reposer et clopinait pniblement laide dune bquille, son visage stoque creus par la douleur. Mais il ne pouvait pas avancer longtemps ainsi ; trs vite, il tait forc de se rallonger. Un murmure rauque sleva depuis les voiles et les vtements entasss sur la civire. Joach ? En pivotant, Joach carta le foulard qui lui couvrait le visage pour regarder Richald. Ctait le premier mot que le prince elphe prononait depuis latterrissage forc de la Fureur de lAigle. Quy a-t-il ? Richald se dressa sur un coude. Je suis dsol. Pourquoi ? Jai manqu tous mes devoirs envers vous. Perplexe, Joach frona les sourcils. Comment a ? Je naurais pas d perdre mon navire. Jai attir la honte sur ma famille. Joach soupira. Il reconnaissait la douleur dans les yeux de lelphe. Au cours de sa vie parmi les nuages, Richald avait rarement t mis aussi rude preuve que pendant leur traverse du champ de narcilierre, deux jours plus tt. Cette exprience dsastreuse avait fait retomber tout le vent qui gonflait ses voiles hautaines. Tendant la main, Joach toucha le poignet de lelphe. - 274 -

Richald voulut se drober, mais Joach lui agrippa le bras pour len empcher. Je suis dsol que vous ayez perdu votre navire, Richald. Vraiment. Mais vous nous avez permis de franchir le champ de narcilierre et de continuer notre voyage. Vous navez dshonor ni votre nom, ni votre famille. Mais la Fureur Ce ntait que du bois et de la toile. Tant que vous vivrez, vous pourrez vous faire construire un autre vaisseau. La vritable Fureur, cest vous. Lexpression blesse de lelphe sadoucit quelque peu. Il dvisagea Joach un moment, puis dgagea son bras. Merci, chuchota-t-il avant de rouler de lautre ct. Un peu plus loin devant eux, Kesla leva une main. Nous camperons aprs la prochaine dune. Joach poussa un grognement soulag. Il se rjouissait que cette longue journe touche sa fin. Selon Kesla, les compagnons atteindraient Alcazar le lendemain vers midi. Joach continua avancer avec un regain de vigueur. La proximit de leur destination fit presser lallure tout le groupe. La dernire dune prsentait une pente monstrueuse, aussi haute que le flanc dune colline abrupte. Les compagnons lescaladrent en zigzag, dcrivant des lacets ascendants. Enfin, alors que le soleil sabmait lhorizon et que les ombres sallongeaient dans le crpuscule, ils atteignirent le sommet de la dune. Joach, qui fermait la marche derrire la civire de Richald, vit les autres sarrter et les entendit pousser des hoquets de surprise. Il se trana sur les derniers mtres et baissa les yeux vers la valle suivante. Douce Mre ! Une vision enchanteresse stendait en contrebas. Un petit bosquet darbres trs hauts et trs minces, couronns de feuilles vert fonc, se dressait au cur de la valle. La pnombre tait encore plus paisse dans lencaissement, mais on ne pouvait se mprendre quant aux reflets scintillants quils surplombaient : une mare ! Au bord de leau, de minuscules lanternes brillaient, illuminant des dizaines de - 275 -

tentes. Le chuchotement cristallin dun instrument cordes monta jusquaux compagnons. Loasis dOoshal, annona Kesla avec dlice. Elle repoussa sa capuche. Les derniers rayons du couchant changrent sa chevelure fauve en cascade dor fil. Pourquoi ne nous as-tu pas dit vers o nous nous dirigions ? senquit Kast, lgrement irrit. Joach se posait la mme question. Je ne pouvais pas. Parler dune oasis avant de latteindre, cest tabou. Les tribus du dsert pensent que gaspiller sa salive de la sorte offenserait nos dieux. En guise de chtiment, ils pourraient faire avaler leau par le sable ou dtourner delle le chemin des voyageurs trop bavards. (Kesla scruta le visage de ses compagnons avec lombre dun sourire.) Et vous nauriez pas voulu a, nest-ce pas ? Pas pour tout lor de la mer, rpondit Hunt avec ferveur. Et il se hta de dvaler lautre versant de la dune. Quatre hommes masqus surgirent soudain du sable, jaillissant de derrire les rochers ou de dessous les bches qui les dissimulaient. Chacun deux tenait une longue lame incurve. Kesla savana, les mains leves pour montrer quelles taient vides. Naato oshi ryt, dit-elle calmement. sa vue, le plus proche des quatre hommes carquilla les yeux. Il baissa son masque et rabattit sa capuche en arrire. Kesla ? La jeune fille grimaa et sinclina. Cest bon de te revoir, Innsu. Lhomme rengaina son sabre et slana lassaut de la pente. Joach remarqua combien il tait grand et large dpaules. Il avait le teint fonc, un regard noir pntrant et une petite barbe soigneusement taille. Comme celui des autres hommes, son crne tait ras de prs. Quand il atteignit Kesla, il la prit dans ses bras et la fit tourner joyeusement. Nous te guettions. Vous me guettiez ? rpta la jeune fille, essouffle par - 276 -

cet accueil enthousiaste, tandis quil la reposait sur ses pieds. Le chaman Parthus est au campement. (Du menton, Innsu dsigna les tentes en contrebas.) Ses osselets lont prvenu dun danger qui surgirait sur ton chemin pendant ta traverse du dsert. Nous sommes venus te chercher. Je savais que tu passerais par Ooshal. La grimace de Kesla slargit. Tu me connais bien. Quoi de plus normal ? Combien de fois sommes-nous venus nous entraner ici ? Jamais je nai pu te maintenir distance de leau. LorsquInnsu pivota, Joach aperut une petite dague tatoue derrire son oreille gauche, indiquant quil tait lui aussi un assassin. Comment va matre Belgan ? senquit Kesla. Innsu leva les yeux au ciel. Il se fait du souci, pour changer un peu. Kesla rit doucement. Irrit par la familiarit avec laquelle Innsu sadressait elle, Joach frona les sourcils. Comme si elle avait peru son agacement, la jeune fille lui jeta un coup dil. La journe a t longue, Innsu. Commenons par nourrir mes amis, leur donner de quoi se laver et un endroit o passer la nuit. Ensuite, nous pourrons discuter. Lhomme redevint srieux. Bien sr. (Il sadressa au reste du groupe sur un ton crmonieux :) Soyez les bienvenus Ooshal. Venez partager notre eau. Ctait de toute vidence un salut dusage, une formule prononce sans vritable motion. Innsu se dtourna et dit quelque chose aux autres gardes dans la langue du dsert. Lun deux rebroussa chemin en courant, sans doute pour annoncer larrive des voyageurs. Kesla fit signe au groupe de descendre vers les arbres. Venez. Nous avons dj travers bien des preuves et jimagine que la route sera encore plus difficile partir dici. Mais cette nuit, honorons les dieux du dsert et savourons lhospitalit dOoshal sans crainte ni inquitude. - 277 -

Flanque par Innsu, elle entrana ses compagnons vers le camp. Joach jeta un coup dil derrire lui. Les deux derniers gardes se fondirent dans le sable pour reprendre leur surveillance. Lorsquil tourna la tte, Joach vit que Kesla le regardait. Ses yeux violets avaient la mme teinte que leau de la mare sous le ciel crpusculaire. Le souffle de Joach strangla dans sa gorge. La jeune fille ralentit pour quil la rattrape et lui toucha le coude en se penchant vers lui. Ce soir, nous serons en scurit. Il ny a pas de raison davoir peur. Joach acquiesa. Mais il nota que par-dessus lpaule de Kesla, Innsu le regardait durement. On aurait dit un aigle observant une petite souris. Joach soutint son regard sans broncher. Un dfi muet passa entre eux. Puis Innsu se dtourna, les yeux plisss. Kesla navait apparemment rien remarqu. Dans la langue du dsert, poursuivit-elle, Ooshal signifie joyau des sables . Et cen est bien un, acquiesa Sy-wen, qui tenait la main de Kast. Cet endroit est magnifique. Comme ils descendaient la pente et senfonaient dans la pnombre, la petite mare vira au bleu marine. Elle contrastait fortement avec le sable rouge et les arbres verts. Aprs une succession apparemment infinie de dunes sculptes par le vent, loasis ressemblait un paradis de couleurs et dabondance. Plus les compagnons approchaient du campement, mieux ils distinguaient les bruits qui sen levaient. Des voix dont les chos se rpercutaient travers toute la valle annonaient le retour de Kesla. Des cymbales staient jointes linstrument cordes pour grener une mlodie bien plus guillerette que la complainte antrieure de celui-ci. En arrivant prs des arbres, Joach leva la tte. Des calebasses violaces taient suspendues sous le bouquet de leurs larges feuilles. Kesla surprit le regard du jeune homme. - 278 -

Ce sont des grenesh, expliqua-t-elle. Leur chair est sucre et dlicieuse. Les tribus fabriquent un alcool trs fort partir de la pulpe de leurs graines, tandis que les chamans mchent celles-ci entires pour arpenter le dsert onirique. Les oreilles de Joach frmirent. Pour arpenter le dsert onirique ? Que veux-tu dire ? La jeune fille haussa les paules. Cest un rituel chamanique. Pour tre honnte, je nai jamais vraiment compris en quoi a consiste. Joach tait du. Flint ayant t tu pendant la guerre des les et Mric tant parti accomplir sa propre qute, le jeune homme navait plus personne pour linstruire de son talent de tisseur de rves. Depuis que linterprtation errone dun de ses songes avait failli entraner un dsastre, il considrait son pouvoir comme une menace plutt que comme un don. Au cours de la dernire lune, il avait, plusieurs reprises, senti une vibration de magie tenter dimprgner son sommeil, mais il lui avait ferm la porte comme une invite indsirable. Devant eux, une voix sleva dans lombre : Tu tinterroges sur le dsert onirique. Peut-tre pourraije clairer ta lanterne aprs que tu te seras repos. Une silhouette frle apparut devant les compagnons. Lhomme tait g et dcharn, tout en os et en tendons noueux, avec une peau couleur de bronze, brle par le soleil. Seuls ses yeux semblaient vifs ; ils brillaient presque dans la pnombre crpusculaire. Chaman Parthus ! sexclama Kesla en se prcipitant pour ltreindre. Elle fit rapidement les prsentations. Venez, dit ensuite le vieil homme. Nous avons des gurisseurs pour soigner votre ami bless, et aussi de leau et de la nourriture. Mais dabord, jimagine que vous aimeriez vous dbarrasser du sable qui vous colle aux pieds. Et aux cheveux, et la bouche, et aux oreilles, et au cul, ajouta Kast. Cela lui valut un petit sourire. Nayez crainte, Ooshal purifiera votre corps et votre - 279 -

esprit. Innsu conduira les hommes leur bain ; Kesla se chargera de la jeune femme et de la fillette. En attendant, je vais emmener le bless la tente infirmerie. Parthus agita la main ; un groupe dhommes du dsert entrana Richald et ses brancardiers sur un petit chemin latral. Kesla prit Sheeshon par la main. La fillette regardait autour delle, les yeux carquills. Par ici. Sy-wen embrassa Kast sur la joue et suivit son guide. Le reste du groupe fut dirig vers un autre chemin qui descendait jusqu la mare. Comme il sloignait, Joach remarqua que le chaman le suivait des yeux. Surpris lpier, le vieil homme hocha la tte dun air entendu. Ses lvres remurent, articulant des mots qui ntaient destins qu Joach et, malgr la distance qui les sparait, ce dernier entendit aussi clairement que si Parthus avait chuchot son oreille : Nous parlerons quand la lune sera couche. Joach sinterrogeait encore sur cette trange dclaration quand il se retrouva au bord de la mare. Le soleil avait disparu louest ; les toiles commenaient piqueter le ciel et se reflter dans leau. Joach fut surpris par la taille de la mare : de lendroit o il se tenait, ctait peine sil parvenait distinguer la rive den face. En vrit, il sagissait plutt dun lac. Kast ta une de ses bottes et trempa son pied nu dans leau. Mmmh, elle est bien frache. Les bras croiss sur la poitrine, Innsu expliqua : Ooshal est irrigue par des torrents souterrains qui coulent trs profond sous le sable du dsert. Kast acquiesa et enleva son autre botte, puis il se dshabilla rapidement. Sans hsiter, Joach et Hunt limitrent, se dbarrassant de leur cape couverte de sable et de leurs sous-vtements tremps de sueur. Kast courut et plongea dans leau, Joach et Hunt sur ses talons. Leurs cris de ravissement durent sentendre plusieurs lieues la ronde. - 280 -

Innsu demeura sur la berge, les bras toujours croiss, le visage impassible comme un masque de pierre. Aprs stre frott le corps, les trois compagnons nagrent et se laissrent flotter paresseusement. Aucun deux ne voulait sortir du lac dont leau tait pareille un baume apaisant sur la peau. Mais Innsu finit par les rappeler. En le rejoignant, ils trouvrent des robes propres que quelquun avait apportes pendant leur baignade. Vos vtements seront lavs ce soir, promit Innsu. Et maintenant, il faut nous dpcher. Un petit festin a t prpar en votre honneur. Joach dcouvrit trs vite que petit tait un terme entirement subjectif. Dans une clairire au milieu des tentes disposes en cercle, une immense couverture avait t tale sur le sol. Des coussins aux couleurs vives, tisss de fils dargent, salignaient sur le bord. Mais ce furent les compotiers de fruits, les plateaux de viande rtie et les carafes de bire qui retinrent lattention de Joach. leur vue, le jeune homme se mit saliver. Et quand il huma la riche odeur des pices et du jus de viande, il manqua dfaillir. Sy-wen, Sheeshon et Kesla taient dj assises. Elles attendaient impatiemment. Il tait grand temps que vous arriviez, lana Sy-wen avec une grimace de reproche. Apparemment, les tribus du dsert ont une drle de coutume : les femmes ne peuvent manger quaprs que les hommes ont got la nourriture. Kast se dirigea vers elle et sassit sur le coussin le plus proche. a me parat normal, dclara-t-il, pince-sans-rire. Ce qui lui valut un bon coup de coude dans les ctes. Il clata de rire tandis que Joach et Hunt sinstallaient de lautre ct de la couverture. Innsu sinclina poliment devant eux. Je dois retourner mon poste. Bon apptit. Kesla lui sourit. Merci, Innsu. Avant de partir, lhomme du dsert jeta un coup dil Joach. Son visage tait redevenu un masque indchiffrable. - 281 -

Puis il se dtourna. Les autres occupants du camp se retirrent dans leurs tentes pour permettre aux voyageurs las de dner en paix. Mais, quelque part, deux musiciens continurent grener de doux accords dans lair nocturne. Il ny avait ni assiettes ni couverts : juste un pieu pas plus long que lavant-bras, pos devant chaque coussin. Kesla montra ses amis comment sen servir pour piquer la nourriture et la porter la bouche. Au lieu davaler le bout de viande quelle tenait, elle fit signe Joach. Ici, les hommes mangent les premiers. Joach sourit et, son tour, sempara dun morceau de viande fumante. Cest du hibou rti, expliqua Kesla. Joach ferma les yeux comme ses dents transperaient la peau grille et senfonaient dans la chair tendre. Une marinade parfume envahit sa bouche et il poussa un soupir de ravissement. Jamais il navait rien mang daussi dlicieux. Ses compagnons ne tardrent pas lui faire cho. Les hommes ayant got la nourriture, les femmes purent se servir leur tour. Tandis que la nuit savanait et que la lune grimpait dans le ciel, la bire et les rires coulrent flot, estompant les tensions et les meurtrissures rsiduelles. Pour un peu, Joach aurait oubli quil tait assis au milieu du Dsert de Sable, une des contres les plus rudes dAlasa. Lestomac plein, il finit par reposer son pieu avec un grognement repu. Encore ? le taquina Kesla. Joach secoua la tte. Si javale une seule bouche de plus, jexplose comme une citrouille trop mure. Les autres en taient arrivs au mme point. Bientt, Sywen et Kast se retirrent, bras dessus, bras dessous, sous la tente quon leur avait attribue. Hunt sagita. Il faut que jaille coucher Sheeshon. Affaisse contre lui, la fillette ronflait doucement. Elle stait endormie depuis longtemps. Le Sanguinaire la prit - 282 -

dans ses bras et se leva sans quelle bronche. Vacillant lgrement sous leffet de la bire, il sloigna. Bonne nuit, lana Kesla dans son dos. Vous aussi, rpondit Hunt sans se retourner. Et il disparut lintrieur dune des tentes. Pivotant, Kesla croisa le regard de Joach. Ils taient seuls prsent. La jeune fille dtourna timidement les yeux. Jai parl au chaman Parthus de la dague de noctiverre. Demain, il nous accompagnera Alcazar. Tant mieux, marmonna Joach, subitement gn. (Il ramena ses pieds sous lui et se mit debout.) Je suppose que je ferais bien daller dormir. Les jambes croises, Kesla tudia le bout de ses orteils. Dj ? Le cur de Joach fit un bond dans sa poitrine. Il se dandina. En fait, je je nai pas vraiment sommeil. La jeune fille se redressa souplement. Cest toujours mieux de marcher aprs un gros repas. a facilite la digestion. Cest ce quil parat, acquiesa Joach. Mais marcher o ? Enfin, Kesla leva les yeux vers lui. Par l. (De la main, elle dsigna une piste qui se dirigeait vers les arbres.) Jai quelque chose te montrer. Elle partit devant, mais Joach la rattrapa trs vite. O allons-nous ? Tu verras bien. En silence, ils senfoncrent entre les troncs lancs. De petites chauves-souris niches dans les frondaisons senfuirent tire-daile leur approche. Bientt, ils laissrent les arbres derrire eux et entreprirent descalader une dune. Les pieds de Joach glissaient dans le sable, mais Kesla gravissait la pente avec lgret. Elle tendit la main son compagnon pour laider. Prends appui sur lintrieur de tes pieds, lui conseilla-telle. Le sable opposera moins de rsistance. Joach obtempra et dcouvrit quelle avait raison. Mais, mme quand il marcha avec moins de difficult, Kesla ne le - 283 -

lcha pas. Sa main tait pareille une braise dans celle de Joach. Au lieu de protester, le jeune homme se rapprocha delle. Il sentait leau dOoshal dans ses cheveux, et la douce odeur de sa peau. Bien trop vite son got, ils atteignirent le sommet de la dune. Baign par le clair de lune argent, le dsert stendait linfini devant eux. Cest magnifique, marmonna Joach. Kesla tendit son bras libre. Tu vois cet peron rocheux prs de lhorizon ? Joach plissa les yeux. Il distinguait tout juste un pic solitaire dans le lointain. Quest-ce que cest ? Alcazar. Mon foyer. Joach baissa la tte vers Kesla. La jeune fille avait les yeux pleins de larmes. Lchant sa main, il lui passa le bras autour des paules et lattira contre lui. Kesla se laissa aller son treinte. La tueuse froide fondit comme neige sous le soleil du dsert ; laissant place la femme quelle tait. Richald gisait sur une mince couverture. Sous lui, le sable avait pris la forme de son corps. Le silence enveloppait le camp depuis un bon moment, mais le sommeil fuyait lelphe. Malgr la potion que le gurisseur lui avait fait boire pour attnuer la douleur, sa jambe lui faisait toujours mal. Ses derniers marins dormaient rouls en boule autour de lui, emplissant la tente de leurs ronflements. Richald ferma les yeux. plusieurs lieues de distance, il percevait encore son navire. Il avait pass presque toute sa vie sur le pont de la Fureur de lAigle, ne quittant son bord quen de trs rares occasions. prsent, il lui semblait avoir perdu une partie de lui-mme. Il se sentait nu, vulnrable. Il se souvint des paroles que, dans sa dtresse, il avait adresses Joach. Imbcile, se morigna-t-il. Pour un prince du Sang, il tait inconvenant de montrer de la faiblesse, de rclamer le pardon de quiconque surtout dun demi-sang comme Joach. - 284 -

Mais, au fond de son cur, Richald savait quil avait besoin des conseils et du rconfort prodigus par le jeune homme. Mme sil passait son temps rabrouer celui-ci, il en tait venu le respecter. Joach avait prouv ses origines royales, dans le pass comme durant cette expdition. Ctait grce lui que Richald avait trouv la force ncessaire pour guider son navire au-dessus du champ de narcilierre. Sans Joach, les passagers de la Fureur de LAigle seraient probablement tous morts. Le jeune homme avait permis Richald de dployer lintgralit de ses talents lmentaux ; plus important encore, il lui avait vit de se dshonorer. Et bien que bless par la perte de son navire, Richald avait savour ce dernier vol : le souffle prcipit du vent, le claquement des voiles, la danse des flammes, et mme la douleur qui lavait submerg lorsque la coque stait brise sous lui. Jamais il ne stait senti plus vivant, plus vigoureux quen cet instant. Parce que ses compagnons dpendaient de lui ; parce que son adresse tait la seule chose qui sinterposait entre eux et la mort. Les yeux de Richald se remplirent de larmes. Il devait cette exprience Joach. Lelphe dplaa lgrement sa hanche, et une lance de douleur remonta le long de sa jambe. Cela laida focaliser ses penses. Bless, il tait un handicap plus quun atout pour lexpdition du dsert. Ses compagnons avaient dcid de le laisser Alcazar pour quil rcupre pendant queux-mmes poursuivraient leurs efforts pour dtruire le basilic. Richald en tait branl telle tait la vritable raison pour laquelle le sommeil le fuyait. Il avait une dette envers Joach et il entendait bien sen acquitter. Mais comment ? De quelle manire pourrait-il se rendre utile dans son tat ? Richald regarda le plafond de la tente. Sil existait un moyen de rembourser sa dette, il le trouverait. Je le jure sur le sang de ma famille, marmonna-t-il tout bas. Satisfait par la promesse quil venait de se faire, il roula sur le ct en prenant garde sa jambe et parvint enfin sendormir. - 285 -

Au milieu de la nuit, Joach sveilla en sursaut, comme si quelquun lavait appel dans lobscurit. Il sassit, le cur battant la chamade, et promena un regard la ronde. lexception de quelques paquetages entreposs l, sa petite tente tait vide. Joach repoussa sa couverture et se leva de sa couche, nu lexception dun caleon de coton. La froideur nocturne lui donna la chair de poule. Il tendit loreille, guettant le bruit qui lavait arrach son sommeil. Mais il nentendit rien dautre que le doux bruissement des feuilles darbre agites par la brise. Pourtant, il ne put sempcher de frissonner. Se dirigeant vers le rabat de la tente, il carta un coin de celui-ci et jeta un coup dil lextrieur. La nuit tait plus noire que lorsquil stait couch aprs sa promenade avec Kesla. Au-del des arbres voisins, il repra la clairire centrale et comme ses yeux sajustaient au clair de lune, il avisa une silhouette plante l. La personne agita un bras pour lui faire signe dapprocher. Joach hsita. Il jeta un coup dil gauche et droite. Pas une seule lumire ne brillait dans le campement, mais il savait que des gardes taient posts tout autour de la valle. Aucun intrus naurait pu atteindre loasis sans que lalarme soit donne. En se mordant la lvre infrieure, Joach se faufila dehors. La brise nocturne lenveloppa aussitt, le glaant jusqu la moelle. Il serra ses bras contre sa poitrine nue. Devant lui, la silhouette attendait sans bouger. Joach ravala sa peur et savana. En approchant, il distingua un crne chauve, un visage au teint de bronze et des yeux perants qui brillaient telles deux lunes miniatures. Il reconnut le chaman de la tribu. Rassur, il allongea le pas. Chaman Parthus, le salua-t-il. Joach Morinstal, dit le vieil homme dune voix rpeuse comme du papier de verre. En quoi puis-je vous tre utile ? senquit Joach avec un reste de nervosit. Pour toute rponse, le chaman lui fit signe de sasseoir - 286 -

prs de lui dans le sable. Lui-mme sinstalla confortablement en tailleur. Parce quil ne se sentait pas laise debout face lui, Joach obtempra. Ce fut alors quil remarqua un petit bol en os pos devant Parthus. Le rcipient tait plein de boules grosses comme le pouce. Des graines de grenesh, expliqua le chaman. Joach se souvint de la description faite par Kesla. Broyes, ces graines permettaient de fabriquer un alcool capiteux, mais consommes entires, elles aidaient les chamans dune faon mystrieuse. Parthus saisit le bol et en offrit le contenu Joach. Le jeune homme prit une graine, et le vieillard fit de mme. Je ne comprends pas, marmonna Joach. Tu es un chaman. Je lai vu dans tes yeux quand tu es arriv Ooshal. Joach secoua la tte. Jai le don de tisser les rves, rien de plus. Je ne suis pas un chaman. Les yeux brillants de Parthus le fixrent. Nous allons voir a. Il plaa la graine dans sa bouche. Un craquement annona quil venait de mordre dedans. Dun signe de tte, il enjoignit Joach de limiter. Le jeune homme hsita avant de sexcuter. Il sentit la graine cder sous la pression de ses molaires et, presque aussitt, un got amer envahit sa bouche. Il rprima un haut-le-cur. Ne lutte pas, dit le chaman dune voix plus rveuse quautoritaire, comme sil somnolait demi. Joach lobserva tandis que sa bouche se remplissait de salive pour noyer lamertume de la graine de grenesh. Les doigts crisps sur ses genoux, il dglutit avec difficult. Un instant, il ne sentit rien dautre que le soulagement dtre dbarrass de ce mauvais got. Parthus cracha la coque vide et, dun signe de tte, linvita en faire autant. Joach ne se fit pas prier. Il toussa pour chasser lamertume rsiduelle. Et maintenant ? demanda-t-il. Est-ce que ? - 287 -

Puis le monde tomba en poussire autour de lui. Les arbres et les tentes, leau et le ciel Tout cela disparut. Il ne resta que deux choses : ltendue infinie du sable et la silhouette solitaire du chaman assis face lui. Joach se tordit le cou. Au-dessus de sa tte, il ny avait rien ni firmament ni toiles, juste un vide qui stendait dun bord lautre de lhorizon. Pourtant, il ne faisait pas noir, bien au contraire : le jeune homme devait plisser les yeux pour se protger de la clart ambiante. Tout autour de lui, le sable brillait avec la mme intensit que les prunelles du chaman. Joach en resta bouche be. Si trange soit-il, ce paysage lui semblait curieusement familier. Il tait dj venu ici. La nuit prcdente, dans son sommeil, il avait rv de cet endroit. Au matin, il avait pens que ctait juste le contrecoup de sa longue marche dans le dsert. Mais, prsent, il tait de retour. Parthus se leva souplement et lui tendit la main. Viens. Il est temps que tu arpentes le dsert onirique. Joach se fora refermer la bouche et laissa le vieil homme le mettre debout. O sommes-nous exactement ? Quest-ce que le dsert onirique ? La graine de grenesh rompt les amarres qui attachent lme au corps. Une fois libres, les esprits en harmonie avec lnergie lmentale du sable sont aspirs par le rve sans fin du dsert. Mais je ny connais rien en magie du sable, protesta le jeune homme. Parthus acquiesa. Je sais. Nanmoins, tu vibres au rythme de tout ce qui rve. Tu as t attir, non par le sable, mais par le rve luimme. Joach frona les sourcils et regarda autour de lui. Pas une crature ne bougeait, pas le moindre vent ne soufflait. Mais malgr le calme ambiant, le jeune homme sentait une grande pression, comme sil se trouvait trs loin sous la surface de la mer et quun norme prdateur aquatique le surveillait en se - 288 -

lchant les babines. Il senveloppa de ses bras en regrettant de ne pas avoir enfil au moins une chemise. Mais o sommes-nous exactement ? insista-t-il. Pourquoi mavez-vous amen ici ? Suis-moi. Parthus resserra sa cape autour de ses paules frles et se mit en route travers le paysage monotone. Joach lui embota le pas. Tout en marchant, il sentit quil couvrait une distance considrable chacune de ses enjambes. O memmenez-vous ? Vers le cur du rve Le Mur du Sud, rpondit Parthus. Joach frmit. Ce nest pas dangereux ? Pas tant que tu restes mes cts. Ne tloigne pas de moi. Joach jeta un coup dil au paysage dsert. O aurait-il bien pu aller ? Comme sil avait lu dans ses penses, Parthus reprit : Te promener seul ici menacerait ton quilibre mental. Parfois, dautres rves croisent celui-ci et y introduisent des cauchemars. Dans le plan onirique, ces manations sont aussi redoutables que des cratures de chair et de sang. Elles peuvent tuer ou pire. Pire ? Elles sont capables de tattirer hors de ce plan et dans lesprit du rveur. Si cela tarrivait, tu serais perdu jamais. Lestomac de Joach se noua. Il tudia le sable plus attentivement. tait-ce un mouvement quil avait peru du coin de lil ? Inquiet, il regarda dans toutes les directions. Ne cherche pas trop, lui conseilla Parthus. En focalisant ton attention sur elles, tu donnes de la substance et du pouvoir aux manations. Concentre-toi sur ton objectif. Ne te laisse pas distraire. Joach acquiesa, mais vit un scintillement sur sa gauche. Instinctivement, il tourna la tte. Une trs belle femme argente se tenait l, vtue dune robe de soie diaphane qui - 289 -

masquait peine ses longues jambes fuseles et ses courbes apptissantes. Il la regarda, les yeux carquills. Linconnue lui sourit et il ne put sempcher den faire autant. Elle leva un bras mince et, dun index longle carmin, lui fit signe dapprocher. Joach fit un pas sur le ct, mais une main osseuse lui saisit le coude pour le retenir. Regarde mieux, mon garon, siffla Parthus son oreille. En clignant des yeux, Joach ouvrit la bouche pour protester, mais les paroles du chaman avaient dchir le voile de lillusion. La sduisante inconnue se tenait toujours face lui, mais en dessous de la taille, son corps tait maintenant celui dun serpent dont les anneaux pais se tordaient dans le sable. Joach fit un bond en arrire, manquant renverser Parthus. La crature siffla, et ses lvres scartrent, rvlant des crocs argents. Avance, dit Parthus en poussant Joach devant lui. Ce nest rien, juste une manation. Mais quelques secondes de plus, et ton attention laurait rendue tangible. Pris de nause, Joach ravala tant bien que mal sa terreur. Le vieil homme lui posa une main sur lpaule. Inspire profondment. Lmanation a aspir une partie de ton nergie. Il va te falloir un moment pour la rcuprer. Joach acquiesa et continua marcher en se remplissant les poumons. Petit petit, sa nause cda effectivement. Je me sens mieux, marmonna-t-il. Cest une bonne chose, approuva Parthus, parce que nous avons presque atteint le Mur. Joach frona les sourcils. Devant lui, le dsert tait toujours aussi morne et dnu de relief. O est-il ? Le chaman mit un index sur ses lvres. partir dici, plus un mot. Il prit la main de Joach pour le guider. Ensemble, ils poursuivirent leur traverse du dsert. Une fois de plus, le jeune homme eut limpression de parcourir dnormes distances chaque pas. Mais peu de - 290 -

temps aprs, cette sensation labandonna. Mme si Parthus et lui navaient pas modifi leur allure, il sembla Joach quils ralentissaient. Enfin, le jeune homme remarqua une lgre ondulation dans le sable, loin devant eux. Il plissa les yeux mais ne put rien distinguer de plus. Le chaman et lui continurent marcher en silence. Comme ils se rapprochaient, les dtails se prcisrent lentement. Londulation se mua en mouvement : celui dune rivire argente qui leur barrait le chemin. Bientt, Joach comprit que ce ntait pas de leau qui coulait l, mais un liquide laspect de mtal fondu. Parthus sarrta sur la berge. Joach sentit du pouvoir tout proche, comme une pression sur ses tympans. Le sable descendait en pente douce jusqu la rivire. Parthus tendit un doigt vers les profondeurs de celle-ci. En se penchant au-dessus du flot paresseux, Joach vit son visage aussi clairement que dans un miroir. Mais ce ntait pas tout ! Le jeune homme ravala un hoquet en se couvrant la bouche de sa main. La surface argente montrait un ciel nocturne rempli dtoiles, et un mur massif qui se dressait derrire lui. Joach jeta un coup dil par-dessus son paule : il ny avait rien, sinon ltendue lisse du dsert. Il se remit tudier limage scintillante. En regardant droite et gauche, il dcouvrit que limmense rempart se refltait tout le long de la rivire. Le Mur du Sud, chuchota Parthus. Cest ici que le dsert rve de lui. Joach carquilla les yeux dmerveillement. Avant quil puisse faire un commentaire, le chaman porta de nouveau un doigt ses lvres et lentrana le long de la berge, vers la gauche. Joach se laissa faire. Fascin par le spectacle de leurs silhouettes qui se dcoupaient contre le Mur du Sud, il avait le plus grand mal dtacher ses yeux de la rivire. Cest stupfiant Au bout dun moment, le reflet commena sassombrir et sestomper. Ce fut un changement subtil, mais petit petit, le liquide argent parut perdre son lustre. Joach remarqua galement que la pression du pouvoir vacillait. Il jeta un - 291 -

regard interrogateur au chaman. Parthus secoua la tte et lentrana vers une petite butte que la rivire contournait en dcrivant une courbe douce. Lorsquils atteignirent le sommet de la pente et virent ce qui stendait de lautre ct, Joach frmit. Un peu plus loin, la rivire plongeait dans un chaudron de tnbres qui semblait lengloutir. Un flux insalubre bouillonnait et tourbillonnait sur lui-mme tel un vortex de corruption. Au-del, Joach aperut une trace du ruban argent qui senfonait dans le dsert, sinisant vers lhorizon infini. Malgr la distance, il tait vident que la traverse de la souillure noire avait sap ses forces et son pouvoir. Joach reporta son attention sur le vortex dnergie corrompue. Apparemment, la contamination ne se limitait pas au lit de la rivire : des tentacules noirs senfouissaient dans les berges de celle-ci et stendaient dans le dsert telles des veines absorbant la radiance du sable onirique. Joach frissonna. Kesla lui avait dcrit le poison qui ravageait sa contre natale. Il tait certain den contempler la source. ses cts, Parthus leva un bras et dsigna le chaudron de tnbres. Ses lvres formrent un seul mot un nom : Tular. Puis le chaman tourna les talons et rebroussa chemin en entranant Joach. Sonn par ce quil venait de voir, le jeune homme se laissa faire. Le flau de Tular se nourrissait de lnergie de la Terre ; il dtournait le pouvoir de celle-ci pour le plier ses desseins ftides. Tout en marchant, Joach se souvint de la faon dont les malegardes taient forgs : par la corruption des nergies lmentales quils portaient en eux. Le mme phnomne tait luvre dans le Dsert de Sable mais sur une plus grande chelle. Lhorreur se rpandit dans les veines du jeune homme ainsi que de la glace. Le Seigneur Noir pouvait-il pervertir la Terre elle-mme pour en faire son esclave ? Une telle abomination tait-elle possible ? Si le Gulgotha russissait - 292 -

retourner la nature contre ses adversaires, personne ne pourrait plus sopposer lui pas mme Elena. Joach serra les poings. Cela ne devait pas arriver. Une main lui saisit le bras, le forant sarrter. Il reporta son attention sur le dsert onirique. Nous sommes de retour, annona Parthus. Le chaman sassit en tailleur et fit signe Joach de limiter. Trop choqu pour rsister, le jeune homme obit et demanda : Pourquoi mavez-vous montr cela ? Parthus ferma les yeux et leva les bras. Dans ses mains, il tenait deux poignes de sable quil projeta trs haut dans les airs. En retombant sur les deux hommes, le sable fit rapparatre le monde rel comme si quelquun venait de tirer un rideau. Les arbres et les tentes ressurgirent autour deux. Par-dessus lpaule du chaman, le lac dOoshal refltait de nouveau la lumire des toiles. Parthus rouvrit les yeux. Dans ses prunelles, Joach reconnut la lueur du dsert onirique. Aprs toute une vie passe communiquer avec le plan des rves, le chaman irradiait dsormais la magie de celui-ci. Pourquoi tai-je montr cela ? rpta-t-il. Pourquoi toi ? O oui. Parce que tu es fort et que tu ne connais pas encore ltendue relle de ta force. Joach se rembrunit. Tu nes pas un tisseur ordinaire, un simple prophte des rves, insista Parthus. Personne ne ta donc rvl la profondeur ahurissante de ton pouvoir ? Joach se souvint de la dclaration faite par frre Flint, longtemps auparavant. Le vieux mage lui avait dit quil tait lun des lmentaux les plus puissants en matire de magie onirique. Il secoua la tte. Je ne comprends toujours pas ce que a signifie. La plupart des tisseurs de rves sont de simples spectateurs : ils dchiffrent les augures et observent les vnements distance. Mais toi, Joach, tu as la capacit de - 293 -

faire bien davantage. Tu nes pas forc de te contenter dun rle passif. Tu peux devenir un sculpteur de rves, quelquun qui modle les lments du plan onirique et les introduit dans le monde rel. Joach eut un ricanement incrdule. Je nai jamais entendu parler dune chose pareille. Parce que tu es le premier sculpteur potentiel qui soit apparu depuis dinnombrables gnrations. Cest un art que lon pensait perdu jamais. Mais les chamans des sables ne lont jamais oubli. Il est grav dans nos lgendes les plus secrtes. Je ne comprends pas. Quelles lgendes ? Parthus soupira. Celles de Tular. Choqu, Joach cligna des yeux. Limage du vortex noir simposa son esprit. Tular ? Jadis, quand le Mur du Sud tait encore tout neuf, la Terre attira lui certains habitants du dsert. Elle fit pousser Tular pour les abriter et elle leur confra une partie de la magie onirique qui imprgnait le sable. Des sicles durant, ces gardiens firent rgner lhonneur et la justice sur notre rgion. Le Dsert de Sable prospra et les tribus se multiplirent. Ce fut une re merveilleuse. Comment prit-elle fin ? Le visage de Parthus sassombrit. Lentement, le pouvoir corrompit les dirigeants de Tular. Les gardiens devinrent des goules. Ils apprirent ramener des dmons et des monstres depuis le plan onirique pour terroriser la population. Une de leurs cratures les plus effrayantes tait le basilic, un serpent plumes la soif de sang inextinguible. Pendant des sicles, les goules de Tular continurent rgner avec une poigne de fer. Jusqu ce quun jour, la Sorcire de lEsprit et de la Pierre vienne notre secours. Sisakofa ? Parthus acquiesa. Elle rallia notre peuple et utilisa son propre sang pour - 294 -

crer des armes capables de tuer les cratures oniriques. Les goules furent chasses de leur antre et les monstres difformes, dtruits. Quant Tular, elle fut laisse labandon. Et la magie de la sculpture de rves steignit avec elle. (Le chaman dvisagea Joach.) Du moins, jusqu aujourdhui. Nerveux, Joach shumecta les lvres. Comment pouvez-vous tre sr que je possde ce pouvoir ? Parthus ltudia longuement, durement. Jignore si tu es prt entendre la rponse cette question. Ne peux-tu simplement me faire confiance ? Joach plissa les yeux. Dites-moi pourquoi vous souponnez une telle chose. Je ne la souponne pas jen suis certain, affirma le chaman. Mais pourquoi ? Parce que Kesla ta trouv et amen ici. Joach agita la main en signe de dngation. Elle ne ma pas trouv : nous nous sommes rencontrs parce quelle avait besoin dimprgner sa dague de noctiverre avec le sang de ma sur. Rien de plus. Parthus se renfrogna. Il sortit une petite bourse de sa poche, louvrit et en fit tomber de minuscules os blancs dans sa paume. Ces osselets me permettent dtudier les chemins invisibles de lexistence. Mais tous nont pas un trac aussi clair. Lorsque nous avons envoy Kesla en mission, tait-ce dans la seule intention quelle trempe la dague dans du sang de sorcire ? Ou y avait-il une autre raison un dessein cach ? Le chaman leva les yeux vers Joach. Quel dessein ? Mamener ici ? demanda le jeune homme avec une moue dubitative. Parthus acquiesa en faisant passer ses osselets dune main lautre. De nombreux chemins se croisent et sentremlent. Il est souvent difficile de dterminer lequel prdomine. Joach soupira. - 295 -

Je ne comprends toujours pas. Daccord, je suis venu ici. Daccord, jai un don trs dvelopp pour la magie onirique. En quoi cela fait-il de moi un sculpteur de rves ? Le chaman ferma les yeux avec une expression chagrine. Ds que vous tes arrivs loasis ensemble, jai pu lire dans vos curs, voir ce qui vous lie. Kesla taime comme elle na jamais aim personne. (Il rouvrit les yeux.) Et je souponne que cest rciproque. Les joues de Joach sempourprrent. Il voulut se rcrier et ne russit qu bredouiller des paroles incomprhensibles. Ne nie pas tes sentiments, cracha Parthus avec colre. Je ne laisserai personne profrer des mensonges Ooshal. Joach ravala ses protestations. Penaud, il fit signe au chaman de continuer. Parthus grommela, puis reprit : Avant son dpart pour Valloa, jai fait couler le sang de Kesla sur ces osselets. Cest une technique que les chamans utilisent pour suivre une personne distance. (Il secoua les petits os dans son poing.) Mais la premire fois que je les ai consults, jai reu plus dinformations que je nen demandais. Les osselets mont rvl le vritable nom de Kesla et ses origines. Joach plissa le front. Kesla lui avait dit que le chef de la guilde des assassins lavait trouve errant dans le dsert quand elle ntait encore quune toute petite fille, quil lavait recueillie Alcazar et prise pour apprentie. Y avait-il dautres choses quelle avait omis de mentionner ? Quavez-vous appris ? Cest difficile dire tout haut. Je nen ai parl personne, pas mme matre Belgan. Le chaman laissa tomber ses osselets dans le sable et se mit debout. Joach observa les petits os pars, puis leva les yeux vers le vieil homme. Que vous ont-ils rvl au sujet de Kesla ? Il est tard, dit Parthus en se dtournant demi. Demain, nous aurons une dure journe de marche jusqu Alcazar. - 296 -

Joach bondit sur ses pieds, faisant jaillir du sable qui recouvrit partiellement les osselets. Il voulut saisir le coude du chaman, mais celui-ci se droba. Une dernire fois : veux-tu vraiment connatre la vrit ? demanda Parthus. propos de Kesla et de ce qui la lie toi ? De la raison pour laquelle elle te dsigne comme sculpteur ? Un instant, Joach prouva le pincement du doute. Il craignait dentendre la rponse du chaman. Mais une partie de lui tait incapable de foi aveugle ; elle voulait savoir. Craignant que sa voix le trahisse, le jeune homme se contenta de hocher la tte. Non, dit Parthus. Je veux lentendre de ta bouche. Joach se racla pniblement la gorge. Dites-moi, croassa-t-il. Tu dois me jurer que tu nen parleras personne. Pas tes amis, et pas mme Kesla. Je vous le jure. Parthus soupira, et ses paules saffaissrent. La fille que tu aimes, Kesla elle nest pas ce dont elle a lair. Je ne comprends pas. De nouveau, le chaman se dtourna. Kesla est un rve, une manation sculpte par le dsert qui a reu forme et substance pour pouvoir arpenter ce monde. Elle ta choisi et le dsert avec elle. Il a attir un sculpteur jusqu ses dunes, dsign un nouveau gardien pour le dbarrasser de la pestilence qui fermente Tular. (Parthus commena sloigner.) Mais Kesla Elle nest pas relle. Joach resta plant l o il se trouvait, paralys par le choc. Les paroles du chaman limmobilisaient aussi srement que nimporte quelles cordes. Tremblant, il revit les cheveux fauves de Kesla, son sourire en coin, la faon dont elle avanait une hanche quand elle plaisantait, sa petite main cale dans la sienne. Une grosse larme roula sur sa joue tandis quau fond de lui, quelque chose se brisait en un millier de morceaux durs et coupants. Lcho douloureux de son chuchotement se propagea la - 297 -

surface du lac. Kesla

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Le soleil son aplomb, Kesla escalada la dune en avance sur le reste de la caravane. Elle voulait tre la premire apercevoir Alcazar, bnficier de quelques instants dintimit pour ces retrouvailles. Elle arracha le foulard qui recouvrait le bas de son visage et, secouant la tte, fit tomber sa capuche sur ses paules. Une demi-lieue plus loin, une falaise de grs rouge jaillissait du dsert tel un mastodonte solitaire, un gigantesque navire fendant le sable. Les cristaux de silicate qui piquetaient ses flancs abrupts scintillaient au soleil ainsi que des joyaux. Il fallait un regard perant pour deviner que cette montagne de roche sculpte abritait une forteresse en son sein. Mais Kesla connaissait ce promontoire comme son propre visage. Alcazar tait le seul foyer quelle ait connu ; jamais lombre et la pierre ne pourraient lui dissimuler ses secrets. Depuis le sommet de la dune, la jeune fille apercevait les fissures et les crevasses qui dissimulaient les fentres et les postes de guet. Elle imagina les sentinelles qui, ayant repr la caravane en approche, devaient lobserver depuis ces derniers. Elle leva un bras pour saluer ces invisibles guetteurs. Puis elle attendit. Mais elle ne reut pas de rponse pas mme lclat dun miroir de signalisation. Kesla baissa le bras, les sourcils froncs. laube, le chaman Parthus avait envoy deux coureurs des sables prvenir matre Belgan de leur arrive imminente. Ils avaient d atteindre la forteresse depuis au moins deux heures Avec un soupir, Kesla regarda par-dessus son paule. Ses compagnons ngociaient les derniers lacets de la monte pour la rejoindre. Impatiente de poursuivre sa route, la jeune - 299 -

fille frotta ses pieds dans le sable. Maintenant quAlcazar tait en vue, elle avait toutes les peines du monde se contenir. Tant de lunes staient coules depuis quelle navait pas vu ses amis ! Shargyll, la matrone qui lui avait enseign tout ce quelle devait savoir afin de se faire passer pour une fille de cuisine ; Humph, le matre des curies aux longues oreilles, et sa horde de malluks dapparat ; sans oublier Crannus, le matre des poisons qui faisait toujours les plaisanteries les plus horribles. Mais une personne lui avait manqu plus que toutes les autres : matre Belgan, son professeur, son protecteur, son confident. De bien des faons, il tait le pre quelle navait jamais connu. Cette dernire ide emplit Kesla de mlancolie. La jeune fille scruta la vaste tendue du dsert. Do venait-elle ? O dans ce paysage aride se trouvait son vritable foyer ? De nouveau, son regard se posa sur la roche dAlcazar, et elle sut quelle connaissait dj la rponse cette question. Son foyer tait l. Elle pivota linstant o la caravane atteignait le sommet de la dune. Joach la rejoignit le premier. Son regard fut instantanment attir par les falaises et les corniches sablonneuses dAlcazar. Cest norme, commenta-t-il en se tordant le cou pour mieux voir. Kesla acquiesa avec un sourire timide. Entre les matres de la guilde, les compagnons et les apprentis, Alcazar abrite plus de quatre cents personnes. On ne dirait mme pas que cest habit, smerveilla Joach. Cest fait exprs. Il y a cinq sicles, lpoque o la forteresse a t taille dans le roc, la guilde fuyait Chteau Drakk qui sabmait dans le sud dAlasa. Ses membres survivants voulaient un endroit tranquille et sr, labri des curieux et de leurs poursuivants du Gulgotha une citadelle o se regrouper et reconstruire leur organisation mise mal. Je vois, marmonna Joach. Kesla se rapprocha de lui, mais le jeune homme scarta. Elle remarqua quil semblait se renfoncer dans sa cape. - 300 -

Du coin de lil, elle le dtailla. Toute la journe, Joach stait montr distant : il avait refus de soutenir son regard et lui avait parl schement quand il navait pas fait semblant dtre trop occup pour discuter avec elle. Il ntait pas aussi grossier et mfiant que durant le voyage arien depuis Valloa, mais il stait considrablement refroidi depuis leur promenade sous les toiles. Joach, commena Kesla dune voix douce, esprant lui soutirer une explication. Mais le jeune homme se dtourna lapproche des elphes qui portaient la civire de Richald. Je ferais bien de leur donner un coup de main. Il sloigna htivement pour aider les deux marins hisser leur capitaine par-dessus la crte de sable. Derrire eux, Hunt apparut au sommet de la pente, Sheeshon juche sur ses paules. Regarde, Kesla ! sexclama la fillette. Hunt est un malluk ! Kesla sourit. Je vois a. Sheeshon avait t enchante de dcouvrir les btes de somme utilises dans le dsert ; elle navait cess de harceler leurs conducteurs tandis que ceux-ci chargeaient et prparaient les cratures long poil pour la marche vers Alcazar. Hunt dpassa Kesla en levant les yeux au ciel. Avec tout ce que jai transpir en chemin, je dois en avoir non seulement lapparence, mais aussi lodeur, plaisanta-t-il. Et il attaqua la descente la suite de la civire. Lentement, le reste de la caravane dfila devant Kesla. Sywen et Kast ne sarrtrent au sommet de la dune que le temps de boire une gorge deau. en juger par la faon dont le Sanguinaire dut presser loutre confectionne dans un estomac de malluk, ils devaient toucher la fin de leur ration. Kesla remarqua que le bras bless de Kast tait couvert dhuile de langue de serpent jauntre, un puissant baume de cicatrisation. Dj, sa peau semblait moins rouge et ses - 301 -

ampoules commenaient disparatre. Sil tait une chose que les gurisseurs du dsert savaient soigner, ctaient bien les brlures : dans cette rgion, le soleil tait impitoyable. Comme les deux amants sengageaient leur tour dans la pente qui conduisait Alcazar, les hommes du dsert passrent avec leurs malluks croulant sous les paquetages. Les animaux ne semblaient gure affects par cette longue marche ; ils avanaient avec leur nonchalance habituelle, tandis que leurs conducteurs somnolaient sur leur selle. Deux fois plus hauts quun homme adulte, les malluks possdaient une paisse fourrure rougetre qui rgulait la temprature de leur corps et leur permettait de se fondre dans le paysage du dsert. Leurs larges pieds leur offraient un bon appui sur le sable. Au passage, ils tudirent Kesla de leurs grands yeux bruns. Lun deux se pencha vers elle et la renifla pour voir si elle avait quelque chose de bon manger. La jeune fille le repoussa gentiment mais fermement. Bientt, la caravane fut passe, et Kesla resta seule en haut de la dune avec le chaman Parthus. Celui-ci sappuyait sur un bton en bois de santal. Tu es contente de rentrer, mon enfant ? Je me rjouis de revoir bientt matre Belgan. Le vieil homme tendit son bras libre Kesla. Alors, ne le faisons pas attendre. Ensemble, ils attaqurent la descente. Cette nuit, jai parl avec ton compagnon aux cheveux roux. Parthus avait lanc ces mots sur un ton qui se voulait dsinvolte, mais qui sonna faux aux oreilles de Kesla. Il ralentit, feignant davoir du mal traner ses vieux os et sappuyant plus lourdement sur la jeune fille tandis que le reste de la caravane les distanait peu peu. Vous voulez dire, Joach ? Oui. Nous avons partag les graines du grenesh. De surprise, Kesla vacilla et faillit sarrter. sa connaissance, aucun chaman du dsert navait jamais invit un non-initi prendre part ce rituel. Que sest-il pass ? - 302 -

Parthus haussa les paules. La magie onirique est riche en lui. Il fera un alli de poids durant lassaut venir contre les goules de Tular. Kesla toucha le manche de larme range dans son fourreau. Je nai besoin que de la dague de noctiverre. Si sa lame est assez acre pour transpercer la peau du basilic, je nchouerai pas. Je peux entrer Tular et en ressortir avant que quiconque mait repre. Je ne doute pas de ton talent, Kesla. Mais la vritable bataille contre Tular risque dtre plus difficile remporter. Vous avez consult les osselets ? Oui. (Les sourcils froncs, Parthus dtailla les hauteurs dAlcazar balayes par le vent.) Mais une prophtie nest pas toujours ncessaire pour voir lavenir. Parfois, il suffit douvrir les yeux. Kesla se surprit suivre le regard du chaman. Les occupants de la forteresse ne donnaient pas davantage signe de vie que lorsque la jeune fille leur avait fait signe depuis le sommet de la dune. Dj, lavant de la caravane pntrait dans la fissure noire qui senfonait lintrieur de la roche. Kesla couta, mais nentendit aucun cor annoncer son retour. Personne ne bougeait sur les corniches rserves aux sentinelles. Elle plissa les yeux, tentant de distinguer les gardes en tenue de camouflage sur leur perchoir rocheux. Ou ils taient trs bien cachs, ou il ny en avait pas. Un frisson dinquitude courut sur la peau de la jeune fille, la chatouillant comme les pattes dune araigne dans le noir. Mais, devant elle, larrire de la caravane disparut dans ltroit canyon sans incident. Kesla jeta un coup dil au chaman qui continuait se traner dans le sable. Il ne semblait pas sinquiter. Alors, pourquoi lui avait-il parl de Joach et de Tular ? Pourquoi avait-il fait allusion un problme, mais sans le nommer ? Cest un test, marmonna le vieillard comme sil avait lu dans les penses de Kesla. Un rite de passage. Pour moi ? stonna la jeune fille. Parthus haussa les paules. - 303 -

Ton ami doit dcouvrir ltendue de son pouvoir et de sa force. Qui, Joach ? De nouveau, le vieillard haussa les paules. La panique envahit Kesla. Les yeux carquills, elle dtailla le promontoire massif qui la surplombait. Le soleil accentuait les ombres et la rougeur de ses falaises, donnant limpression que du sang dgoulinait sur la roche. Je dois laider ! Elle fit mine de slancer, mais Parthus lui saisit le bras. Ce test lui est rserv, Kesla. Tu ne peux pas le passer sa place. Folle de peur et dinquitude, la jeune fille utilisa un des mouvements appris pendant sa formation pour se dgager de ltreinte du vieillard. Mais alors mme que ses pieds volaient au-dessus du sable en direction dAlcazar, son cur savait dj quelle arriverait trop tard. Joach fut le premier franchir la herse dAlcazar, suivi par les marins elphes qui portaient la civire de Richald. Deux choses le frapprent immdiatement. Dabord, la beaut de la citadelle. Comme il savanait dans la cour centrale, Alcazar se rvla lui dans toute sa splendeur. Il tourna sur lui-mme pour mieux la voir. Des tours incroyablement lances, des aiguilles en spirale et des statues gigantesques se dtachaient contre les falaises, sculptes au cur mme du promontoire de grs. Ctait magnifique. Mais tandis que les autres le rejoignaient, un malaise diffus supplanta lmerveillement de Joach. Hunt dut se faire la mme rflexion que le jeune homme, car il posa Sheeshon par terre en demandant : O sont les gens ? La forteresse semblait dserte. La porte ntait pas garde. Personne ntait descendu dans la cour pour accueillir les voyageurs. Joach ne connaissait pas les coutumes de la rgion, mais il trouvait trange que des assassins ne se montrent pas plus vigilants. - 304 -

Kast se rapprocha, flanqu de Sy-wen. a ne me plat pas du tout, gronda-t-il. Comme pour ponctuer sa phrase, la herse dAlcazar retomba derrire eux. Ses pointes se logrent dans leur cavit avec un fracas de mauvais augure. Joach fit volte-face. Des barreaux mtalliques sparaient dsormais les compagnons des hommes du dsert. Les deux groupes semblaient galement abasourdis par le tour inattendu que prenaient les vnements. Seul Innsu, le grand assassin ami de Kesla, se retrouvait prisonnier de la citadelle avec deux de ses camarades. Quelque chose cloche, dclara-t-il en tournant sur luimme. Il repoussa sa cape dun geste ample. Son sabre tincela dans la vive clart de la cour. Cest un pige, devina Sy-wen. Kast avait dj dgain son pe. Les porteurs elphes dposrent la civire de Richald sur les pavs et sortirent les arbaltes quils dissimulaient sous leur cape. Hunt poussa Sheeshon derrire lui en saisissant la hache passe sa ceinture. Joach chercha machinalement la dague de noctiverre avant de se rappeler quil lavait donne Kesla. Faute darme, il se contenta de scruter les hauteurs alentour et dattendre que les auteurs du pige passent lattaque. De lautre ct de la cour, une double porte souvrit la vole, pousse par une force bien suprieure celle dune paire de bras humains. Ses pais battants de bois scrasrent contre la pierre, si brutalement quils sarrachrent leurs gonds mtalliques et basculrent sur le sol. Deux silhouettes mergrent des tnbres du chteau et savancrent dans la cour baigne de soleil. La premire appartenait un homme de haute taille, vtu dune cape rouge et irradiant lautorit. Son teint ple et sa crinire blanche contrastaient avec la peau et les cheveux sombres des gens du dsert. Mais ce qui retint lattention de Joach, ce furent ses yeux rougeoyant de colre. Je vois notre fin, lana-t-il dune voix forte en balayant - 305 -

les compagnons du regard. Je vois un gamin qui apporte la destruction au peuple du Dsert de Sable. Matre Belgan ? (Innsu fit un pas vers lui en baissant son sabre.) Vous vous mprenez. Ces gens ne nous veulent pas de mal. Daprs le chaman Parthus Silence ! Aboya lhomme ple. Joach remarqua lexpression choque dInnsu. Que se passait-il donc ? La deuxime silhouette, entirement dissimule par sa cape et par le foulard de soie qui recouvrait son visage, contourna matre Belgan dun pas trainant. Elle avait le dos courb et marchait en saidant dune canne. Ncoutez pas ce jeune imbcile, chuchota-t-elle loreille du chef de la guilde. De toute vidence, il est sous lemprise du frre de la sorcire et de sa magie noire. Joach se figea tandis que son sang se glaait dans ses veines. Mme trs basse, il aurait reconnu cette voix entre mille. Elle avait rsonn dans sa tte pendant plus de la moiti dun hiver. Jamais il ne loublierait. Il savait qui se tenait la droite de matre Belgan : le meurtrier de ses parents. Lhomme qui lavait arrach sa sur et stait servi de lui comme dune marionnette. Le mage noir Greshym. La silhouette vote agita discrtement son bton. Un instant, les yeux de Belgan brillrent plus fort, comme sil avait de la fivre. Joach reconnut un effet secondaire du sort dinfluence un des instruments prfrs de Greshym. Visiblement, le matre assassin luttait contre la possession ; il se dbattait pour sarracher au brouillard de mensonges et de tratrise que le mage noir avait rpandu dans son esprit. Maintenant quil tait averti, Joach sentait presque lnergie tnbreuse luvre dans la citadelle, cette nergie quil avait brivement tent de manipuler aprs stre empar du premier bton de Greshym. Plissant les yeux, il tudia le nouveau bton du mage noir. Des cristaux verdtres sertis sur toute sa longueur brillaient dun clat malsain, telles des pustules se dtachant sur lcorce grise. Il semblait encore plus dangereux que son prdcesseur taill dans du polbois. - 306 -

cette distance, le pouvoir quil irradiait (et avec lequel il alimentait son porteur) faisait vibrer le sang de Joach. Des motions puissantes flamboyrent dans le cur du jeune homme : rage, peur, haine. Il dtailla le bton avec un mlange de rpugnance et de dsir. Une partie de lui tait attire par lnergie qui manait de cet instrument corrompu. Il serra les poings et, incapable de se contenir, fit un pas en avant. Greshym tourna son regard vers lui. Dans un visage ravag par les sicles, des yeux recouverts dun voile laiteux fixrent Joach avec un amusement triomphant. Derrire le mage noir, une crature trapue apparut sur le seuil du chteau. Ses sabots fourchus descendirent les trois marches qui conduisaient la cour et sarrtrent une demimain de lourlet de la robe de Greshym. Au-dessus dun museau plat, des yeux porcins foudroyrent Joach, tandis que deux oreilles pointues se plaquaient en arrire, exprimant une agressivit ouverte. Tu aimes mon nouvel animal de compagnie, Joach ? chuchota Greshym. Aprs ton dpart, jai eu besoin dun autre toutou. Avant que le jeune homme puisse rpondre, le mage noir toucha lpaule de matre Belgan avec son bton. Dun mouvement raide comme celui dun pantin, le chef de guilde leva le bras. Un signal. Tout autour de la cour aux fentres, aux portes et sur les corniches jaillirent des dizaines dhommes et de femmes arms jusquaux dents. Face leurs arcs, leurs pes et leurs haches, Joach recula vers ses compagnons. Greshym agita de nouveau son bton. Matre Belgan baissa le bras, fendant lair du tranchant de sa main. Tuez-les ! glapit-il. Tuez-les tous ! Kesla atteignit la faille qui conduisait vers le cur dAlcazar au moment o lordre de matre Belgan se rpercutait la surface du sable. Elle se figea. Que se passe-til ? Un malluk roulant de grands yeux effrays jaillit de la - 307 -

pnombre du canyon et galopa vers la jeune fille. Kesla plongea sur le ct et manqua se faire pitiner comme lanimal senfonait dans le dsert, semant derrire lui les paquetages quil portait sur son dos. Son conducteur lui courait aprs ; il sgosillait en brandissant son fouet, mais en vain. Son front saignait. Il avait d tre dsaronn par sa monture. Quand il passa prs delle, Kesla larrta. Quel est le problme ? Dj, le fracas des armes qui sentrechoquent parvenait jusqu elle depuis les entrailles du promontoire. Plus loin dans le canyon, des hommes hurlaient. Une embuscade, rpondit trs vite le conducteur de malluks dans la langue du dsert. Le matre dAlcazar est devenu fou. Il a ferm les portes du chteau et veut massacrer les trangers. Pourquoi ? demanda Kesla. Lhomme secoua la tte en signe dignorance et se lana de nouveau la poursuite de sa monture, laissant Kesla seule lentre du canyon. La jeune fille tenta de comprendre ce quil venait de lui dire, mais a navait pas de sens pour elle. Se dtournant de la faille, elle rebroussa chemin dans le dsert et entreprit de contourner le promontoire. Quand ils taient plus jeunes, Innsu et elle avaient lhabitude de sortir dAlcazar en douce. Tous deux suivaient la voie du serpent, et il existait fort peu de murs quils ne pouvaient escalader. Bondissant par-dessus un boulis, Kesla atteignit un endroit o la paroi semblait -pic. Elle roula des paules pour se dbarrasser de sa cape. Puis, dun geste du poignet, elle projeta une corde et son grappin vers une petite saillie qui la surplombait. Une secousse donne dune main experte lui permit daffermir la prise des crochets dans la roche. Cela fait, elle entreprit de se hisser le long du filin en soie daraigne tresse. Lorsquelle fut assez haut, Kesla utilisa son poids pour se balancer tout en laissant ses pieds courir le long de la paroi. Au bon moment, elle poussa de toutes ses forces afin de se propulser vers une troite corniche. Elle lcha sa corde dune - 308 -

main et saccrocha au rebord de pierre. Suspendue dans cette position prcaire, elle entortilla son pied dans la corde afin de ne pas la perdre, puis libra sa deuxime main pour saisir la corniche. Trs vite, elle effectua un rtablissement sur celleci. Elle se redressa, rcupra sa corde, tira dessus dun coup sec pour dcrocher le grappin et enroula le tout autour de sa taille. Kesla rpta cette manuvre deux fois, jusqu ce quelle atteigne le sommet. L se trouvait un poste de garde abandonn depuis longtemps et oubli de tous, ou presque. Innsu et elle lavaient dcouvert quelques annes plus tt. La jeune fille se dirigea vers le minuscule tunnel qui senfonait dans la roche. On ne pouvait lemprunter qu quatre pattes, aussi se trana-t-elle sur toute sa longueur en scorchant les paumes et les genoux. Dans lespace confin du tunnel, la panique gonfla son cur. Pourquoi matre Belgan avait-il attaqu ses compagnons ? Poussireuse et corche, Kesla atteignit enfin lextrmit du passage. Elle utilisa un miroir pour examiner lintrieur de la petite pice dans laquelle il dbouchait. Ne voyant rien dautre que quelques caisses et un tapis roul dans un coin, elle sextirpa du tunnel, tous les sens en alerte. Une fois debout, elle se dirigea vers la porte, colla une oreille contre le battant de bois et testa ses gonds. Un craquement discret se fit entendre comme elle tournait la poigne et entrebillait la porte. De lautre ct stendait un couloir dsert, au sol couvert dune poussire qui ne semblait pas avoir t drange depuis longtemps. Kesla nhsita pas. Elle possdait la sagesse ncessaire pour distinguer les moments o la patience tait de mise et ceux o la rapidit tait la cl de la russite elle lavait apprise de la bouche mme du matre des lieux. En quelques enjambes rapides, elle gagna lescalier qui descendait vers les niveaux plus frquents de la forteresse. Comme elle dvalait les marches, les bruits de bataille samplifirent autour delle : hurlements de douleur ou de rage, fracas de lacier. - 309 -

En atteignant le cinquime tage, Kesla tourna le dos lescalier pour slancer vers les fentres et les balcons qui ouvraient sur la cour centrale. Elle navait pas fait dix pas lorsquelle bouscula un apprenti de la guilde, un garon de cinq ans son cadet qui courait en sens inverse. Il portait un arc en bandoulire et son carquois tait vide. la vue de Kesla, ses yeux scarquillrent. La jeune fille le saisit par les paules avant quil puisse senfuir. Que se passe-t-il, Symion ? Pourquoi attaques-tu les trangers ? Le jeune garon frmit. Matre Belgan dit quils viennent nous dtruire, que ce sont des suppts de la sorcire que tu as tue. Tue ? De quoi parles-tu ? Tu es ensorcele ! Tu as ramen la mort Alcazar ! Symion tenta de se dgager en utilisant la technique du nud sangl, mais Kesla contra facilement et le maintint immobile. Sornettes, siffla-t-elle. Nul enchantement ne me tient sous son emprise. La sorcire est toujours vivante ; de son plein gr, elle a offert de nous aider dans notre lutte contre Tular. La mfiance brillait dans les yeux de lenfant. Cest vrai, Symion, insista Kesla. Il faut mettre un terme cette bataille, sans quoi, tout espoir de sauver le Dsert de Sable sera perdu. Tu dois me conduire quelquun qui mcoutera. Mais le frre de la sorcire Joach ? Symion se rembrunit. Un voyageur sest prsent nos portes. Il est rest enferm avec matre Belgan pendant toute une demi-journe. Quand matre Belgan est ressorti, il tait convaincu que le frre de la sorcire voulait venger la mort de sa sur et quil constituait un danger pour tous les habitants du Dsert de Sable. Kesla fut choque. Le chef de leur guilde ntait pas du genre croire les rumeurs et les insinuations. Quest-ce qui - 310 -

avait bien pu le persuader que Joach et ses compagnons menaaient leur survie ? Une fois de plus, a navait pas de sens. Matre Belgan naurait pas agi sans preuves irrfutables. Un instant, la jeune fille en vint douter de son propre jugement. tait-il possible quelle se soit laisse abuser ? Elle secoua la tte. Non. Matre Belgan a d se faire duper, marmonna-t-elle, mme si cette ide lbranlait jusquau trfonds de son tre. Distraite, elle ne put empcher Symion de se librer et de se mettre hors de son atteinte. Cest toi qui tes laiss duper ! cria le jeune garon. Avant quelle puisse larrter, il sengouffra dans un passage latral. Kesla lentendit lever la voix pour donner lalerte. Elle slana vers les fentres. Elle devait voir ce qui se passait et trouver un moyen dendiguer la dmence qui avait infiltr son foyer. Comme elle franchissait langle dun couloir, la jeune fille fut blouie par le soleil qui entrait flots par une portefentre grande ouverte. Elle se prcipita vers le balcon. Celuici tait vide ; sans doute sagissait-il du poste assign Symion durant lembuscade. Lenfant avait d tomber court de flches et partir en chercher dautres. Sortant dans la lumire blouissante du milieu de journe, Kesla se dirigea vers la balustrade. La clameur de la bataille enfla sous elle. Elle se pencha par-dessus la rambarde pour mieux voir. Le chaos rgnait dans la cour centrale. Les pavs taient inonds de sang. Des corps jonchaient le sol. Le fracas de lacier se mlait aux cris de rage et aux hurlements de douleur des combattants. Au milieu de la mle, Kesla repra aisment ses amis. Kast et Hunt se battaient avec une hache dans une main et une pe dans lautre. Tels des tourbillons jumeaux et meurtriers, ils liminaient tous ceux qui avaient le malheur de passer leur porte. Ensemble, ils protgeaient Sy-wen et Sheeshon. Ils ne laisseraient personne sapprocher delles. Non loin deux, Innsu tourbillonnait et frappait avec la - 311 -

rapidit foudroyante dun serpent. Son sabre dcrivait des moulinets et des clairs tandis que deux autres hommes du dsert couvraient ses flancs. Mme depuis son perchoir, Kesla vit le masque de douleur fix sur le visage de son ami alors quil tuait des gens quil connaissait par leur prnom. Depuis le mur du fond, une vole de flches fila vers les trangers et leurs allis. Mais, au lieu de sabattre en pluie sur eux, elle fut dtourne par une brusque rafale. En contrebas, Kesla aperut la source de cette opportune bourrasque. Richald stait redress sur sa civire brise. Le bras quil tenait en lair scintillait dnergie. Autour de lui, les marins elphes excutaient une habile chorgraphie avec leurs arbaltes et leurs pes argentes. Ils protgeaient leur capitaine bless. Comme ceux dun papillon aux ailes frmissantes, leurs mouvements taient presque trop rapides pour que lil puisse les suivre. Sans relche, ils distribuaient la mort leurs adversaires proches ou plus loigns. Soudain, Richald fit un geste du poignet, et les flches se retournrent contre ceux qui les avaient envoyes. Des hommes et des femmes tombrent. Kesla vit une fillette de huit hivers tout au plus recevoir un trait dans lil et scrouler en se tordant sur le sol. Elle connaissait le nom de lenfant. Lisl. Des larmes de frustration et de colre brouillrent la vue de la jeune fille. Jamais matre Belgan naurait autoris une apprentie si jeune se battre. Jamais il naurait consenti ce massacre sil avait eu tous ses esprits. Le combat se poursuivit. Sur la droite, quelquun hurla, dgringola dun balcon et alla scraser sur les pavs en contrebas, un carreau elphique plant dans le cou. La mort avait vraiment pris possession dAlcazar mais pas pour la raison avance par matre Belgan. Cette bataille ntait pas motive par un dsir de vengeance, mais par un mensonge. Deux allis avaient t dresss lun contre lautre. Pourquoi ? Et surtout, par qui ? Kesla scruta la cour ensanglante. Enfin, en se penchant trs bas par-dessus la rambarde, elle aperut la rponse ses - 312 -

questions directement son aplomb. Matre Belgan se tenait lentre principale de la forteresse, facile reprer avec sa cape rouge et sa longue chevelure blanche. ses cts, un vieillard au dos vot sappuyait sur un bton. Kesla le voyait pour la premire fois, mais elle neut pas de mal deviner qui il tait : le mystrieux voyageur dont Symion lui avait parl. Une crature difforme gambadait autour des deux hommes. Visiblement affole par lodeur du sang, elle faisait claquer ses mchoires et griffait la cape de matre Belgan. Celui-ci, toutefois, semblait indiffrent ses cabrioles et ses braiments. Son absence de raction dissipa les derniers doutes de Kesla. Le chef de guilde tait possd, sous linfluence dun sort qui le privait de sa volont. Le vieillard au dos vot tendit un bras termin par un moignon. Ce mouvement dtourna lattention de Kesla de laffreuse petite crature. Matre Belgan fit un pas sur le ct. Alors, la jeune fille vit ce que linconnu dsignait. Au pied des escaliers, deux assassins confirms Dryll et Ynyian, matres de la chasse forcrent quelquun sagenouiller. Une flche tait plante dans lpaule du prisonnier. Sur un geste de Belgan, sa capuche lui arrache. Il leva les yeux vers les hommes qui le tenaient et les foudroya regard. Kesla hoqueta en portant un poing sa gorge. Ctait Joach. Joach reporta son attention sur Greshym et lui cracha la figure. Il avait vis juste. Mais le mage noir se contenta de sourire, sans mme prendre la peine dessuyer la salive qui lui coulait sur le menton. La raction des chasseurs fut moins clmente. Une main empoigna les cheveux de Joach et lui tira brutalement la tte en arrire. Une voix siffla son oreille : Ninsulte plus jamais un hte dAlcazar. De lautre ct du jeune homme, le deuxime assassin empoigna la flche plante dans sa chair et lenfona plus profondment. Lpaule de Joach sembrasa. Il voulut se - 313 -

retenir de crier, mais la douleur tait trop forte. Un hurlement sarracha sa gorge. Ses yeux se remplirent de larmes. Quelques instants plus tt, Joach avait t renvers par limpact de la flche du chasseur. Il stait retrouv choqu, incapable de bouger, mme quand le flux de la bataille avait diminu devant lui. Coup de ses compagnons, il avait t facile capturer. La main qui lui tenait les cheveux le lcha, et Joach saffaissa sur les pavs. Derrire lui, les cris des combattants et le fracas de lacier sassourdirent comme la douleur menaait de le submerger. Puis quelquun se pencha vers lui. Il leva la tte grandpeine. Une crature hideuse batifolait autour des chevilles du mage noir, reniflant le sang de Joach. Greshym la repoussa du pied et tendit son bton vers le bless. Joach lutta pour se drober, mais les deux assassins len empchrent. Lextrmit du bton dun gris cadavrique sagita devant ses yeux. Tu sens la magie quil contient, nest-ce pas ? lana Greshym. Tu as got au pouvoir obscur. Il ta marqu, Joach. Non, hoqueta le jeune homme. Mais, de fait, il percevait lnergie qui courait travers le bois immonde et pulsait dans ses cristaux verts. Il avait du mal dtacher son regard du bton la beaut tnbreuse. Son sang se souvenait davoir manipul linique magie du feu incendiaire. Involontairement, une des mains de Joach se tendit vers linstrument. Ctait sa main mutile, dont deux doigts avaient t rongs par des sangsues dans les catacombes de Valloa, cette mme main qui avait jadis mani le bton de polbois. Elle tait attire par la magie noire comme du fer par un aimant. Du sang gouttait du bout de ses doigts le sang qui avait coul le long du bras de Joach depuis son paule blesse. Le sourire rid de Greshym slargit. Une partie de Joach savait quil serait perdu sil touchait le - 314 -

nouveau bton du mage. Celui-ci capturerait son esprit jamais. Pourtant, le jeune homme ne pouvait pas rsister. Ses doigts ensanglants stirrent vers le bois gris gorg de pouvoir. Au fond de son cur, un cri dchirant sleva. Il ne lui restait quun instant avant lannihilation totale. Ds quil toucherait le bton, cen serait fini de lui, et il le savait. Un hurlement sauvage rsonna tout prs de lui, brisant lenchantement tnbreux qui le tenait sous son emprise. Joach jeta un coup dil sur le ct. La crature tapie aux pieds de Greshym lui bondit dessus. Affole par la faim, incapable de rsister la chair ensanglante quon agitait devant elle, elle ouvrit une large gueule et engloutit la main de Joach jusquau poignet. Des dents effiles comme des rasoirs se plantrent dans la chair du jeune homme, la transperant jusqu los. Joach tenta de se dgager, mais la crature tint bon. Elle secoua son bras comme un chien se battant pour un os. Non, Rukh ! glapit Greshym, fou de rage. Il assena un violent coup de bton la crature. Celle-ci vola dans airs, alla heurter le mur et atterrit en boule sur les pavs. Elle se tortilla en gmissant. Sa chair fumait lendroit o le bton lavait frappe. Lexplosion de magie repoussa Joach en arrire, dans les jambes des deux chasseurs. genoux, il leva son bras bless. Du sang coulait flots depuis le moignon de son poignet. Sa main avait disparu. Trs vite, un des assassins entortilla un morceau de corde autour de son bras, serrant le plus fort possible pour couper sa circulation sanguine. Joach se sentit dfaillir et tomber face contre terre. Avant quil touche le sol, quelquun lui donna une bourrade qui le fit pivoter et encaisser limpact sur son paule indemne. Il roula sur le flanc, juste assez pour voir ce qui passait dans le reste de la cour. Sang, acier, cris, cadavres et blesss Au milieu de ce chaos, une tache noire slargissait. Malgr la douleur et le choc, Joach tenta de se concentrer dessus. Un nuage de fume. Celui-ci se mua en un immense dragon ail accroupi au centre de la cour. La crature poussa un rugissement - 315 -

furieux. Ragnark Emparez-vous du gamin ! aboya Greshym. Emmenez-le lintrieur ! Les deux assassins hsitrent. Joach tourna la tte. Greshym fit signe lhomme ple, qui tait rest aussi immobile quune statue pendant toute la scne. Ce dernier se tourna vers les chasseurs. Emmenez le gamin ! croassa-t-il telle une marionnette dont on vient de tirer les fils. Oui, matre Belgan. Joach fut relev de force et suspendu entre les deux hommes. Greshym les prcda dans la pnombre du chteau. La crature meurtrie les suivit, se prosternant aux pieds du mage noir. Au moment o il franchissait le seuil dAlcazar, Joach se tordit le cou pour regarder en arrire. Il vit Ragnark ouvrir une troue sanglante parmi les assassins et inflchir le cours de la bataille. Mais pour lui, il tait dj trop tard. Les deux chasseurs emportrent son corps inerte dans les profondeurs de la citadelle. Devant lui, Greshym leva son bton qui brillait dans la pnombre. Derrire lui, les portes brises du chteau se refermrent la vole, avec un claquement aussi dfinitif que celui du couvercle dun cercueil. Sy-wen tait juche sur le dos de son dragon. cause de son aile blesse, Ragnark ne pouvait pas senvoler hors de cet espace confin, mais il pouvait dfendre leurs compagnons qui saffaiblissaient vue dil. Jusquici, ils avaient russi repousser leurs agresseurs grce leur magie et la force de leurs bras, mais ni lune ni lautre ntaient inpuisables. Contre des adversaires aussi nombreux, ce ntait quune question de temps avant quils soient submergs. Ainsi, Sy-wen navait pas eu dautre choix quinvoquer Ragnark. Kast et elle avaient retard ce moment le plus possible, dans lespoir que les habitants dAlcazar finiraient par reprendre leurs esprits. Aprs avoir conjur un norme - 316 -

dragon noir au milieu de leur citadelle, les compagnons auraient du mal les convaincre quils ntaient pas des envoys du Gulgotha ! Cette inquitude savra rapidement fonde. La brusque apparition de Ragnark dclencha une panique gnrale. De nombreux dfenseurs senfuirent. Les plus lents se firent pitiner par les autres. Ceux qui continurent se battre les plus courageux et les plus dous redoublrent de frocit. Ds lors, les compagnons navaient plus gure despoir de gagner la confiance de la guilde. Il ne leur restait qu senfuir et tenter de nouveau leur chance dans le dsert. laide de ses ailes, de ses griffes et de ses crocs, Ragnark dgagea un espace entre attaquants et dfenseurs. Derrire lnorme crature, les compagnons se rassemblrent dans un coin de la cour, non loin de la porte dAlcazar. Sen suivit un rpit temporaire comme les deux camps se regroupaient. Les trangers devaient trouver un moyen de sortir de la forteresse. Sy-wen tendit un doigt vers la herse. Tu pourrais arracher ces barreaux ? Un ricanement mprisant rsonna dans sa tte. Cette cage est trop petite pour contenir Ragnark. Comme le dragon pivotait, Richald sagita sur sa civire, et un vent magique porta sa voix affaiblie jusquau perchoir de Sy-wen. Joach Je ne le vois nulle part. Sy-wen se retourna sur son perchoir pour scruter le coin de la cour. Lelphe avait raison. Joach manquait lappel. Dans la confusion de la bataille, il avait d tre spar de ses compagnons. Sy-wen balaya la cour du regard mais ne vit rien. Elle se redressa lgrement sur le dos du dragon. Joach ! spoumona-t-elle. Pas de rponse. Une flche siffla prs de son oreille. Elle se coucha sur lchine de Ragnark, labri de ses ailes lgrement dresses. Une voix aigu rsonna de lautre ct de la cour, en hauteur. Plissant les yeux, Sy-wen aperut Kesla sur un balcon. Comment tait-elle arrive jusque-l ? - 317 -

Joach a t captur ! hurla Kesla dune voix aussi perante que le cri dun aigle. Ils lont emmen lintrieur ! Je vais essayer de le trouver, mais une magie noire a pris racine ici ! chappez-vous dans le dsert ! Retrouvez le chaman Parthus ! Je vous rejoindrai avec Joach si je peux ! Sy-wen leva un bras pour lui indiquer quelle avait entendu. La voix de Hunt rsonna prs de laile de Ragnark : a pourrait tre un pige. Cest Kesla qui nous a conduits dans cette embuscade. Comment pouvons-nous tre srs quelle ne veut pas de mal Joach ? Innsu, le jeune assassin, entendit le Sanguinaire et rpliqua sur un ton brlant : Kesla nest pas une tratresse ! Sy-wen considra leurs deux avis mais surtout, elle se souvint de la faon dont Kesla avait regard Joach pendant le voyage jusqu Alcazar. Il ntait pas trs difficile de lire dans le cur de la jeune fille. Seule une femme pouvait reconnatre lamour dans les yeux dune autre. Sy-wen se redressa sur le dos de Ragnark. Elle ne trahira pas Joach, dit-elle fermement. Puis elle se tourna et donna Ragnark lordre mental dattaquer la herse. Le dragon poussa un grognement. Son cou se tordit ; des crocs aussi longs que lavant-bras de Sy-wen se refermrent sur les barreaux. La merai sentit les muscles de son amant se tendre et saillir sous leffort tandis que le mtal rsistait et que les griffes argentes de Ragnark senfonaient dans les pavs. Un des assassins profita de cet instant de distraction pour slancer en brandissant une hache. Hunt se coula sous laile du dragon pour lui barrer le chemin. Leurs deux haches sentrechoqurent bruyamment. Ils taient aussi bons combattants lun que lautre, mais la fatigue commenait se faire sentir chez Hunt. Le Sanguinaire glissa dans une flaque de sang et rata sa parade. Le manche en bois de larme adverse sabattit sur son front. Il bascula en arrire. Lassassin bondit pour lui porter le coup - 318 -

de grce. Ragnark ! glapit Sy-wen. Jai vu, ma Lie. Une des ailes du dragon se dtendit, frappant lassassin en pleine poitrine. Depuis son perchoir, Sy-wen entendit des ctes se briser, et lhomme vola travers la cour. Hbt, Hunt se releva maladroitement et essuya le sang qui maculait ses lvres. Il cracha une dent qui ricocha sur les pavs, puis foudroya du regard le reste des assassins comme pour les mettre au dfi dapprocher. Aucun deux ne bougea. Ils semblaient trop heureux de laisser repartir les trangers. Un grincement mtallique incita Sy-wen reporter son attention sur la herse. Dune dernire secousse, Ragnark arracha celle-ci, ainsi quune partie des barreaux qui fermaient le canyon son aplomb. Il laissa tomber le tout dans la cour, sur les pavs ensanglants o ils scrasrent avec fracas. prsent que la voie tait ouverte, Sy-wen fit signe leurs compagnons de sy engager. Ragnark et elle protgeraient leurs arrires. De lautre ct de la porte, les hommes du dsert qui les avaient accompagns depuis Ooshal prirent les blesss en charge. Lun deux savana, surveillant le dragon dun il mfiant. Le chaman Parthus vous attend dans le dsert. Sy-wen acquiesa. Dpchez-vous, dit-elle ses amis. Innsu aidait un de ses camarades marcher, cependant que Hunt portait Sheeshon. La fillette tait visiblement terrifie. Parce que sa civire tait casse et ses marins trop affaiblis par la bataille, Richald accepta que deux hommes du dsert le portent entre eux. Meurtris, ensanglants et tranant la patte, ils battirent en retraite dans le canyon. Lorsque les autres lui parurent en scurit, Ragnark sengagea son tour dans la faille, mais reculons pour guetter une dernire attaque ventuelle. Celle-ci ne vint jamais. Personne navait envie de dfier un tel monstre, - 319 -

surtout alors quil se retirait de son plein gr. Sy-wen balaya la cour du regard. Le sang vers faisait virer les pavs rouges au brun. Des corps distordus jonchaient le sol. Lair mme empestait la mort. La jeune fille leva les yeux vers le chteau proprement dit. Mme si les combats avaient cess dans la cour, le dernier acte de la bataille sapprtait se jouer quelque part dans ces couloirs obscurs. Deux des compagnons navaient pas encore russi schapper. Sy-wen leur souhaita bonne chance. Puisse la Douce Mre vous protger tous les deux. Kesla filait dans les couloirs, les orteils effleurant peine le sol, loreille tendue en qute du moindre bruit. Elle devait dcouvrir o matre Belgan et le voyageur avaient emmen Joach. Elle avait vu la crature hideuse attaquer le jeune homme. Celui-ci avait besoin dun gurisseur dans les plus brefs dlais. Mais Kesla devait se montrer prudente. De toute vidence, linconnu au dos vot disposait dune magie tnbreuse. Dvalant des escaliers et enfilant des passages dans un silence presque absolu, la jeune fille atteignit enfin le rez-dechausse de la forteresse. Avant de pntrer dans la grande salle de runion, elle tira sa capuche sur sa tte pour dissimuler son visage. Puis elle tudia la pice bonde. Des gens se pressaient l, aidant les blesss ou marchant le regard mort. Tous semblaient choqus et puiss jusqu la moelle. Des domestiques circulaient parmi eux, apportant de leau chaude, des bandages, des plantes mdicinales et des baumes cicatrisants. Tte baisse, Kesla traversa la pice dun pas assur. Mais elle ne put sempcher de frmir en entendant les grognements et les cris de douleur qui rsonnaient autour delle. Comme elle longeait un mur, des voix familires retinrent son attention. Elle ralentit. Je narrive pas croire que matre Belgan nait pas au moins essay de discuter avec ces trangers. (Ctait Humph, le matre des curies dAlcazar. Impossible de se mprendre en voyant ce corps trapu et ces bras muscls.) a ne lui - 320 -

ressemble pas du tout dagir de manire aussi impulsive. Et ce fameux voyageur (Kesla reconnut la compagne de Humph : matresse Shargyll, la matrone qui rgnait sur les cuisines de la citadelle. Elle sessuya les mains sur son tablier couvert de taches.) Il est pass prs de moi pendant que je prparais le petit djeuner. Sa seule proximit ma donn la chair de poule. Il y a quelque chose de malsain en lui. Je suis daccord. Matre Belgan met trop dempressement suivre les conseils de cet inconnu. Tout lheure, jai vu Innsu se battre aux cts des trangers. Et quand ils sont partis, jai entendu un homme du dsert dire quils allaient rejoindre le chaman Parthus. (Humph souffla en mettant un bruit grossier, pareil celui dun malluk irrit.) a na pas de sens. Kesla simmobilisa en reconnaissant son propre sentiment dans les paroles du matre des curies. Pouvait-elle leur faire confiance, lui et sa femme ? Elle aurait plus de chance de sauver Joach avec des allis. Aussi se rapprocha-t-elle de matresse Shargyll. La matrone sentit sa prsence et se tourna vers elle. Quy a-t-il, mon enfant ? Kesla leva la tte et lut la stupfaction dans les yeux de la grosse femme. Jai besoin de votre aide, chuchota-t-elle. Matresse Shargyll la dvisagea, trop bahie pour rpondre. Humph se pencha vers Kesla et cligna des yeux, surpris. La jeune fille ne savait pas comment ils ragiraient. Elle les implora du regard. Alors, Shargyll tendit un bras dodu et lattira entre eux. Il ne faut pas quon te voie ici, ma petite Kes. Il y a du meurtre dans lair. Beaucoup, ici, pensent que tu as trahi Alcazar. Kesla acquiesa. Jai parl avec Symion. Je sais quels mensonges ont t sems ici, et quel mal a pris racine en matre Belgan. Ces trangers sont venus sur ma requte, avec la bndiction du chaman Parthus. Ce sont des allis puissants qui souhaitent - 321 -

nous aider et non nous faire du mal. Je le savais ! sexclama Humph un peu trop fort. Dautres personnes leur jetrent un coup dil. Shargyll dplaa son imposante masse pour dissimuler Kesla et tira la capuche de la jeune fille un peu plus bas sur son front. Matre Belgan est sous lemprise de quelque enchantement tnbreux, poursuivit Kesla. Le voyageur et lui ont captur un de mes amis. Je dois trouver o ils le retiennent. Selon le chaman Parthus, il porte lavenir du Dsert de Sable dans son sang. Jai vu le jeune homme dont tu parles, chuchota Humph. Il est gravement bless. On aurait d le conduire aux gurisseurs. Mme un prisonnier mrite dtre soign. Cette duret seule ma fait douter de matre Belgan. Savez-vous o ils lont emmen ? senquit Kesla. Ce fut matresse Shargyll qui rpondit : Quand Dryll et Ynyian sont descendus chercher un pichet de bire, je les ai entendus dire quils avaient attach le gamin et quils le retenaient dans les appartements de matre Belgan. Je dois aller l-bas. Comment pouvons-nous taider ? interrogea Humph. Kesla avait appris la voie du serpent : se dplacer sans tre vu, infiltrer les endroits inaccessibles, frapper comme un clair. Mais, cette fois, elle ne sen sortirait pas seule. Elle dvisagea gravement ses amis. a risque dtre dangereux. Le sang de Greshym bouillonnait. Furieux, le mage noir faisait les cent pas dans la petite chambre dont les rideaux avaient t tirs pour bloquer le soleil. Il tait pass si prs de russir ! Du regard, il foudroya la crature difforme qui tremblait dans un coin de la pice. Sans lattaque inopine du gnome des souches, Joach aurait dj succomb lattraction de la magie noire ; son esprit aurait t souill jamais. Une fois le gamin en son pouvoir, Greshym naurait eu aucun mal accomplir le dernier geste ncessaire pour rgnrer son - 322 -

corps dcrpit et retrouver sa jeunesse dantan. Si prs Appuy sur son bton, Greshym tudia Joach. Le jeune homme tait allong sur le lit, nu, les membres en toile. Malgr le garrot, le sang de son poignet tranch imbibait lentement le matelas. Lhmorragie et le choc lavaient rendu livide. Le regard vitreux, il oscillait entre conscience et vanouissement. Les sourcils froncs, Greshym sapprocha de lui. Le gamin ne devait pas mourir. Son jeune corps si riche de magie recelait le seul espoir de librer Greshym de sa propre dliquescence. Levant son bton, le mage noir toucha le poignet tranch de Joach et chuchota un sort. Lentement, les veines et les artres sectionnes se refermrent ; puis la chair recouvrit los expos. La plaie dchiquete fut bientt remplace par un moignon lisse. Satisfait, Greshym gurit tout aussi facilement la blessure faite par la flche. Il vit le corps de Joach se dtendre, sa respiration devenir plus profonde. La mort avait t repousse pour le moment. Bien que toujours hbt, le regard du jeune homme se focalisa peu peu. Parfait. prsent, Greshym pouvait reprendre l o il avait t interrompu. Il cala son bton contre le lit, puis tendit la main au seul autre occupant de la pice. Matre Belgan lui fit passer un poignard lame courbe. Les doigts de Greshym se refermrent sur le manche de larme. Il existait un autre moyen de briser le gamin. a demanderait juste un peu plus de travail. Joach arpentait de nouveau le dsert onirique. Il se tenait nu sous le ciel sans toiles. Du sang brouillait les empreintes quil laissait dans le sable. Affaibli, il titubait. Soudain, il fut submerg par une vague de fracheur. Ctait comme sil venait de plonger dans les eaux bienfaisantes du lac dOoshal. Lnergie apaisante se rpandit dans tout son corps, se concentrant sur son poignet brlant et son paule enflamme. Elle tait pareille un baume qui absorbe la douleur. Avec un soupir de - 323 -

soulagement, Joach leva son bras et vit sa chair dchiquete se changer en moignon lisse. De la magie, marmonna-t-il dans le vide du dsert. Et le vide du dsert lui rpondit : De la magie noire. Peux-tu faire la diffrence entre les deux ? En pivotant, Joach aperut une silhouette familire ses cts. Chaman Parthus ? Le vieil homme portait sa cape rouge, dont la capuche pendait sur ses paules. Ses yeux brillaient plus fort que jamais. Il est temps que tu acceptes ton hritage. Que voulez-vous dire ? Tu es un modeleur. Un sculpteur de rves. Pour vivre, tu dois accepter ce don. Je ne comp Soudain, Joach hoqueta et se plia en deux comme une douleur atroce lui transperait la poitrine. Le chaman ne fit pas mine de laider ; il se contenta de lobserver, immobile et silencieux. Joach examina la main quil avait porte sa poitrine. Du sang coulait de ses doigts. Baissant les yeux vers son torse nu, il vit une rune sy former lentement, trace en lignes de douleur flamboyante. Lorsquil releva les yeux, un nouveau monde se superposait au dsert onirique sous la forme dune image spectrale. Dans cet autre monde, son corps tait ligot sur un lit, dans une petite chambre. Greshym se penchait vers lui et, laide dun poignard, gravait la rune dans sa chair. Le mage noir parut sentir que Joach lobservait. Il leva la tte. Enfin rveill, gamin ? Tant mieux. Je veux que tu voies a. Dans le dsert, Joach pivota vers le chaman Parthus. Le vieillard et les dunes alentour taient devenus aussi intangibles que la chambre. Que se passe-t-il ? - 324 -

Tu te trouves cheval entre le rve et la ralit, Joach, dans une dimension que seul un sculpteur peut arpenter. Je ne peux pas te suivre l-bas. Greshym paraissait avoir entendu la question, lui aussi. Tu me demandes ce qui se passe, gamin ? Nest-ce pas vident ? (Il brandit le poignard ensanglant.) Ce que tu ne mas pas donn de ton plein gr, je vais le prendre par la force. Jai lintention de drober ton esprit et de le corrompre au-del de tout espoir de rdemption. Dici peu, tu mappartiendras jamais ! Comme le mage noir se remettait au travail, Joach jeta un coup dil dsespr au chaman Parthus. Aidez-moi, supplia-t-il. Limage du vieillard continua sestomper. Je ne peux pas suivre ton chemin, Joach. Toi seul en es capable. (Levant un bras, il dsigna la piste sanglante que le jeune homme avait laisse dans le sable.) Souviens-toi de ce que je tai enseign. Dans le dsert onirique, ton attention peut rendre les manations tangibles. Utilise ce savoir ; invoque le pouvoir de ton sang. Jignore comment Le dsert onirique ta appel. Il est temps que tu lui rpondes. (Lentement, la silhouette de Parthus se dissipa.) L o tu vas, je ne puis taccompagner. Joach regarda autour de lui. Le sable parut briller plus intensment. Simultanment, la petite chambre gagna en substance. Il vit Greshym tendre le poignard matre Belgan. Dans un coin de la pice, il repra la crature difforme, qui lchait son flanc brl. Les deux mondes se mlangeaient jusque dans ses narines ; la scheresse immobile du dsert se mlait aux effluves de cire fondue des bougies qui se consumaient prs du lit. Une seule odeur tait commune aux deux dimensions : celle, cuivre, de son propre sang. Joach observa le sol ses pieds. Les traces bruntres semblaient exister simultanment dans les deux plans, rpandues la fois parmi le sable du dsert et sur le sol de la chambre. Un lment commun, un lien entre les deux - 325 -

mondes. Joach se remmora les paroles du chaman. Mme sil ne les comprenait toujours pas, il se concentra sur le sang vers, tentant de le rendre plus rel. Ce faisant, il sentit un peu de son esprit et de sa force lui chapper pour imprgner les taches. Celles-ci devinrent plus vives alors que le lien entre les mondes se renforait. Joach perut le frmissement dun flot de pouvoir. Il voyait presque les filaments de magie schapper de lui pour senfoncer dans le sable du dsert onirique. Sous ses yeux, ces filaments gagnrent en substance. Mais quest-ce que a signifiait ? Avant que le jeune homme puisse rsoudre cette nigme, des coups sourds ramenrent son attention vers la chambre dans laquelle gisait son corps. Quelquun frappait la porte. Greshym agita la main et matre Belgan lana dune voix bourrue : Que voulez-vous ? Qui ose nous dranger ? La porte sentrouvrit. Un homme trapu se faufila dans la pice et sinclina. Je suis venu vous annoncer que nous avions chass les trangers. Ils battent en retraite dans les profondeurs du dsert. Belgan hocha la tte. Merci, Humph. Le nouveau venu jeta un coup dil au prisonnier attach sur le lit. Greshym sen aperut. Pour le persuader de nous rvler ses secrets, expliquat-il. Humph acquiesa, mais une expression de dgot passa sur son visage. Il plissa les yeux avant de se dtourner. Sur un geste de lui, une grosse femme entra son tour. Elle portait un large plateau couvert de chopes de bire, de pain et de tranches de viande rtie. Je pensais que votre invit et vous aviez peut-tre faim, dit Humph. Matresse Shargyll vous a prpar un modeste dner. Dans le coin, la crature recroqueville sur elle-mme leva la tte en sentant la bonne odeur de viande encore chaude. - 326 -

Elle se rapprocha, les narines frmissantes. Lorsquelle laperut, matresse Shargyll carquilla les yeux et poussa un hurlement. Elle jeta son plateau dans les airs. La bire et la nourriture jaillirent trs haut tandis quelle sortait un couteau pour repousser la bte. Vous navez rien craindre, aboya Greshym, irrit. Matresse Shargyll se tourna vers lui. La panique avait disparu de son visage, ny laissant que de la ruse. Mais vous, si, rpliqua-t-elle. Et elle projeta son couteau, qui alla se planter dans lil gauche du vieillard. Un long fouet apparut dans la main de Humph. Tandis que Greshym titubait en arrire, le matre des curies fit claquer les lanires de cuir, dont les extrmits senroulrent autour du bton du mage noir. Une secousse suffit pour faire lcher prise ce dernier. Le bton vola travers la pice et alla scraser contre le mur den face. Lintervention navait pas dur plus dun battement de cur. Prs du lit, matre Belgan saffaissa telle une marionnette dont on vient de couper les fils. Qu que se passe-t-il ? interrogea-t-il dune voix pteuse. Lespoir ressurgit en Joach mais pas pour longtemps. Greshym se redressa. Il leva la main, et le bton abandonn sur le sol fila vers ses doigts tendus. De lnergie crpita le long du bois gris. Joach reconnut ce sort. Du feu incendiaire. Courez ! croassa-t-il. Mais il tait coinc entre deux mondes, incapable daider ceux qui taient venus son secours. Greshym tendit son bton, lextrmit duquel jaillirent des flammes noires. Non, gmit Joach. Alors, une silhouette menue se faufila par le rideau situ derrire Greshym, si discrtement quelle ne fit pas mme bruisser le tissu. Ctait Kesla. Joach eut le temps dapercevoir une fentre ouverte et une corde qui pendait - 327 -

dans le vide. Puis la jeune fille slana, une dague dans chaque main. Avant que Greshym puisse ragir, elle le frappa par-derrire, plantant ses deux lames dans le cou du mage. Du sang noir jaillit des plaies. Kesla poussa un petit cri et fit un bond en arrire. Ses mains fumaient lendroit o le sang de Greshym lavait clabousse. Le mage noir fit volte-face, braquant son bton sur la jeune fille. Une nergie meurtrire crpita le long de linstrument. Humph attaqua de nouveau avec son fouet ; mais cette fois, quand le cuir toucha le bois gris, les lanires senflammrent. Surpris, Humph grogna. Il eut juste le temps de lcher son fouet avant que celui-ci soit incinr. Horrifi, Joach regarda une rose de feu noir dployer ses ptales au bout du bton de Greshym. Les dagues plantes dans le cou du vieillard tombrent sur le sol. Tu vas me payer a ! Glapit Greshym. Kesla recula vers le mur, les mains recroquevilles sur sa poitrine. Une lance de feu jaillit du bton malfique. Non ! Joach ne rflchit pas. Instinctivement, il empoigna les filaments de pouvoir qui scoulaient de ses veines. Depuis le sable ensanglant jaillit un poing colossal qui creva la barrire entre les mondes. linstant o le feu incendiaire fusait vers Kesla, cinq doigts de sable souvrirent et une paume norme arrta net le rayon mortel. Comme elle absorbait lnergie tnbreuse, la main parut gagner en substance. Lorsque le flot dnergie sinterrompit, le contrecoup projeta Greshym en arrire. Abasourdie, Kesla demeura labri derrire la main que Joach avait sculpte. Greshym se releva avec une expression identique celle de la jeune fille. Il glissa le long du mur pour rejoindre son hideux familier. Son il valide dtailla Joach comme sil voyait le flux du pouvoir travers la pice et pouvait en distinguer la source. - 328 -

Dcidment, tu es plein de surprises, gamin. Joach modela un deuxime poing de sable. Il le dressa audessus de Greshym et de limmonde crature afin de les craser comme des mouches. Mais avant que la sculpture les atteigne, Greshym frappa le sol avec son bton et un tourbillon de tnbres huileuses les engloutit, lui et son familier. Un rire dsincarn rsonna dans la pice. Ce nest pas termin, gamin ! Le poing gant heurta le mur et explosa dans une pluie de sable. Mais la premire main, change en grs solide, demeura o elle tait, protgeant Kesla. Parce que la magie ne le soutenait plus, matre Belgan seffondra. Humph et Shargyll se prcipitrent vers lui tandis que Kesla dgainait une dague pour trancher les liens de Joach. Elle lui toucha la joue. Ses doigts taient frais sur la peau brlante du jeune homme. Tu dois le faire sortir dici, lana Shargyll. Va rejoindre Parthus et les autres dans le dsert. Comment va matre Belgan ? interrogea Kesla. Il est vivant, mais en mauvais tat. Il lui faudra du temps pour reprendre ses esprits aprs avoir t aussi cruellement abus. En attendant, il ne faut pas quon vous trouve ici, ton ami et toi. Lair inquiet, Kesla hocha la tte. Humph se redressa en dtaillant la sculpture de grs. Descendons aux curies. Je vous sellerai un malluk. Avec beaucoup de douceur, Kesla enveloppa Joach dans la couverture du lit. Je vais avoir besoin daide pour le transporter. Il est encore sous le choc. Humph se pencha et souleva le jeune homme dans ses bras muscls. Ne tranons pas. Kesla saisit un coin de la couverture. Avant de le rabattre sur le visage de Joach, elle chuchota loreille du jeune homme : - 329 -

Merci. Et elle lembrassa rapidement sur la joue. Au contact de ses lvres, Joach perdit toute prise sur la ralit. Sa conscience svanouit. De nouveau, il partit la drive dans le dsert onirique. Le sable brillait de plus en plus fort, et le chaman Parthus rapparut prs de lui. Tu tes bien dbrouill, Joach, le flicita-t-il avec un sourire satisfait. Maintenant, dors. Mais Dors. Dici, la route mne jusquau Mur du Sud jusqu Tular. Tu dois te reposer avant dy arriver. Dors, sculpteur. Puisquon lui en donnait la permission, Joach cessa de lutter. Le dsert onirique sestompa autour de lui. Il sombra dans un sommeil si profond que mme les rves ny avaient pas cours. Pourtant, un souvenir laccompagna dans les tnbres insondables de son esprit : le doux contact des lvres de Kesla.

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LIVRE QUATRE FORT-TEMPTE

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Depuis le pont du Traque-Soleil, Elena regardait la cte se matrialiser telle une apparition jaillissant de la brume. Une pluie fine tombait, mais la jeune femme se tenait labri dun auvent dress sur le pont avant, et elle tait chaudement vtue dune veste en cuir double de fourrure de lapin. Audessus de sa tte, le gris monotone du ciel en pleurs stendait linfini depuis six jours, masquant la fois le soleil et les toiles. Durant cette dernire partie de la traverse de lOcan du Couchant, la seule diffrence entre le jour et la nuit consistait en un lger claircissement de la pnombre. Heureusement, leur vol interminable touchait sa fin. Face Elena, le ciel butait contre des falaises abruptes ; ses replis saccumulaient, formant des nuages orageux. La foudre crpitait, mais la tempte tait encore trop lointaine pour que la jeune femme puisse entendre le tonnerre. Des clairs fourchus illuminaient la cte brumeuse du Gulgotha. Ctait une vision impressionnante. Des vagues cumantes de rage assaillaient les parois dchiquetes, tandis que des rochers fendus semblaient se dbattre dans leau ainsi que des cratures marines prises au pige. Aucun navire nosait approcher de ces remous, et encore moins tenter de gagner la terre en les traversant. Plus tt dans la journe, Elena avait tudi la carte du Gulgotha avec les autres passagers. Le long de la cte, il ny avait quun seul port accessible, situ trs loin dans le Sud : Banal, ct duquel Port Rawl faisait figure de parangon de civilisation et de raffinement. Mais les compagnons ne sy arrteraient pas. Avec leur navire arien, ils pouvaient atterrir nimporte o. Wennar, le chef du bataillon nain, avait pos un doigt pais sur une rgion montagneuse de la carte, situe - 332 -

une bonne centaine de lieues de la cte. Cest l-bas quil faut aller, avait-il dclar. Pourquoi ? avait demand Erril avec sa mfiance habituelle. Cest notre rgion natale, avait grogn le nain au front prominent. Et le berceau du rgne du Seigneur Noir. Si vous cherchez un artefact malfique entre tous, cest l que vous le trouverez. Faute dune meilleure ide quant lendroit o commencer leur qute de la manticore, les compagnons avaient accept. Tout en observant les falaises assiges par la tempte, Elena se remmora lhistoire de lapparition du Seigneur Noir telle que la lui avait conte Cassa Dar : Il y a cinq sicles, une quipe de mineurs de fond dcouvrit une veine dun minerai nouveau, des lieues en dessous de la surface. Jamais encore ils navaient vu de pierre semblable, plus noire que du charbon et rsistant tous leurs outils. Bien dtermins lextraire, ils lattaqurent avec linstrument suprme du royaume : le Trysil, ou Marteau de Tonnerre. On racontait que son mtal imprgn de magie pouvait briser nimporte quelle pierre. Et cela se rvla exact. Les mineurs remontrent leur dcouverte la surface et la baptisrent bne . Tous les seigneurs nains en rclamrent un morceau pour le faonner et prouver leur dextrit. Des coupes, des assiettes, des pes et mme des statues furent ainsi fabriques. Mais au contact de la pierre, le peuple nain se transforma. Leur royaume lui-mme ne fut pas pargn. Le sol devint strile. Des volcans se formrent ; les sismes se succdrent sans interruption ou presque. Des cendres et des gaz toxiques obscurcirent le ciel. Des cratures venimeuses les mulgothra et les skaltum surgirent dabmes profondment enfouis sous la montagne. Puis le Seigneur Noir apparut, comme sorti des boyaux de la terre. Certains dirent que ctait un nain qui avait succomb la magie noire de lbne ; dautres affirmrent quil venait de lintrieur de la pierre, et que les mineurs - 333 -

lavaient libr de sa tombe minrale en creusant. Personne ne connaissait sa vritable nature. Malgr ses vtements de laine et de cuir, Elena frissonna la pense de lendroit o ses compagnons et elle devaient se rendre : au cur mme du Gulgotha et de cet antique mystre. Qui tait le Seigneur Noir ? Do venait rellement ce dmon ? Les dernires paroles de Cassa Dar rsonnrent dans la tte de la jeune femme : Personne ne connaissait sa vritable nature Tandis quElena fronait les sourcils, une voix rsonna derrire elle. Tu devrais descendre. Nous allons bientt arriver sur la tempte. Jetant un coup dil par-dessus son paule, Elena vit Tolchuk accroupi non loin delle. Depuis combien de temps tait-il l ? Pour une crature aussi massive, il pouvait faire preuve dune discrtion tonnante. En appui sur les jointures de sa main droite, logre se penchait pour regarder sous lauvent. La pluie avait dtremp la crte de fourrure qui ornait son dos vot ; elle dgoulinait dans les milliers de crevasses de son visage et de son corps, lui donnant laspect dune montagne use par les intempries. La seule partie de lui qui ne paraissait pas sculpte dans la pierre tait ses grands yeux ambrs, brillants dinquitude pour Elena. Touche, la jeune femme sourit et posa sa main gante sur lpaule mouille de Tolchuk. Lors de leur premire rencontre, elle avait t effraye par lapparence bestiale de logre. prsent, elle ne voyait plus le monstre en lui : juste son cur immense et sa loyaut sans faille. mon avis, la tempte sera le dernier de nos soucis durant les jours venir, dit-elle doucement. Mais japprcie le conseil. Je descendrai dans un moment. Je voulais juste voir le Gulgotha de mes propres yeux. Tolchuk acquiesa, jetant un coup dil la cte pardessus la tte de la jeune femme. Ce nest pas un spectacle rjouissant. Elena le vit porter une main la sacoche qui dissimulait le - 334 -

Cur de son peuple. Elle se rapprocha de lui, glissant son bras mince sous celui, beaucoup plus pais, de logre. Nous ne partirons pas dici avant davoir accompli nos deux missions. Je te le promets. Sil y a un portail dans ces contres, nous le dtruirons. Et sil existe un moyen de librer ton peuple du Flau, nous le trouverons. Un grondement sourd monta de la gorge de logre. Bien quinarticul, il exprimait une gratitude perceptible. Pendant un moment, les deux compagnons restrent immobiles et silencieux. Puis Tolchuk lana : Je ne crois pas que ce soit une simple concidence si nous chemins se confondent prsent. Que veux-tu dire ? Cest le Cur qui ma guid vers toi la base. Depuis le dbut, je suis persuad que nos chemins conduisent vers la mme destination. (Il scruta la cte du Gulgotha.) O que soit cach le portail de la manticore, cest l que nous trouverons les rponses toutes nos questions. Elena acquiesa. Je pense que tu as raison. Une fois de plus, elle observa la tempte qui approchait et se rembrunit. Le grondement du tonnerre lui parvint ainsi quun avertissement. Elle aurait bien voulu lcouter, mais elle savait que ctait impossible. Elle se dtourna de la cte. Je suis prte redescendre. Restons au chaud pendant que nous le pouvons encore. Tolchuk grogna son assentiment et la prcda vers lcoutille, faisant un rempart de son corps contre la piqre de la pluie glaciale. Tout en marchant derrire lui, Elena sinterrogea sur les lignes entremles du destin. Le Flau, le portail du Weir, le berceau du Cur Noir, le royaume natal des nains questce qui reliait tous ces lments ? Une fois de plus, les paroles de Cassa Dar rsonnrent dans sa tte. Personne ne connaissait sa vritable nature. Elena jeta un bref coup dil par-dessus son paule avant de baisser la tte pour franchir lcoutille que Tolchuk tenait ouverte. En suivant ce chemin, elle luciderait ces mystres, - 335 -

elle en avait la certitude. Mais une question encore plus proccupante que les autres la fit frissonner : ses compagnons et elle seraient-ils assez forts pour affronter les rponses quils trouveraient ? Debout prs du bastingage de poupe, la reine Tratal regardait Elena descendre dans les boyaux du Traque-Soleil. Ni la jeune femme la chevelure flamboyante ni son monstrueux compagnon navaient peru sa prsence. bord de son navire, Tratal pouvait aller o elle voulait, quand elle le voulait et sans que personne la voie. Des volutes dnergie enveloppaient encore sa silhouette, formant un rideau de brume qui la dissimulait la vue dautrui sans interfrer avec la sienne. Elle se mit longer le bastingage, laissant courir une main sur le bois pour le caresser ainsi que la joue dun amant. Seule lexception de la sentinelle poste dans la vigie au sommet du grand mt, elle projeta ses perceptions lintrieur du navire. Elle sentit les pas dElena sur lchelle dun des ponts infrieurs. Bientt, la sorcire rejoignit ses compagnon dans la cambuse. Parfait. Dissipant sa cape de brume, Tratal tourna son regard vers lavant, au-del de la proue du bateau. Personne navait sembl se rendre compte de la fausset de la tempte qui menaait la cte. La reine elphe fit signe au marin perch dans la vigie. Celui-ci hocha la tte. Tout tait prt. Tratal fit face la direction dans laquelle filait le TraqueSoleil. Le long de la proue du navire arien, de lnergie lmentale crpita brillamment comme la reine elphe puisait dans le pouvoir de la tempte toute proche. Un nimbus de cheveux blanc argent se dploya autour de son visage fin tandis que la magie enflait en elle. Soupirant de bien-tre, elle leva les bras. Les voiles se gonflrent. Un sourire dur fig sur ses lvres, Tratal visa le cur de la tempte. Dans la lumire gristre, sa peau ressemblait de la glace sculpte, ses yeux des joyaux dazur sertis dans la - 336 -

banquise. Montrez-vous, lana-t-elle dans le langage du vent aux lourds nuages suspendus laplomb des falaises. Il est lheure ! Une rafale emporta ses paroles. Prs de la cte, la brume se dissipa lentement, et une troue souvrit entre les nuages colreux. Une flotte dune douzaine de petits coupe-ciel en jaillit telle une nue dabeilles furieuses. De lnergie crpitait le long de leur quille noire, poignardant latmosphre sous eux en clairs blouissants. Rputs pour leur vitesse, les navires de guerre se divisrent en deux groupes et plongrent afin dencercler leur vaisseau amiral. Le vent apporta Tratal les salutations murmures de chacun des capitaines et linforma quils taient tous prts. Dans ce cas, commenons, ordonna la reine elphe en projetant davantage dnergie vers la fausse tempte. Le front noir bouillonna, et la troue slargit dans le sillage des coupe-ciel. Les petits navires ariens, qui flanquaient dsormais le Traque-Soleil, escortrent celui-ci vers le tunnel travers la tempte. Trs loin devant, enfouis parmi les nuages et clairs par la foudre, Tratal aperut des tours et des remparts familiers. Elle sourit. Depuis une lune, Elena refusait dabandonner cette guerre ridicule pour accepter son hritage et sa place vritable. Son propre fils Mric stait laiss contaminer par les passions de ces gens de la boue. Mais Tratal ntait pas si influenable. Elle connaissait ses devoirs envers le pass et lavenir de son peuple. La ligne de leur roi perdu ne disparatrait pas de nouveau ; elle regagnerait son lgitime bastion. En quoi les querelles des terrestres concernaientelles les elphes ? Ils survolaient ce genre de conflits depuis des sicles innombrables. Nanmoins, Tratal navait pas russi persuader Elena du bien-fond de ses arguments. La sorcire stait montre obstine et ttue. Mais mme le plus puissant des vents pouvait tre dtourn. Si Elena refusait de se rendre au - 337 -

royaume elphique de son plein gr, le royaume elphique viendrait elle. Le Traque-Soleil sengouffra dans le tunnel bouillonnant, flanqu par les coupe-ciel qui laidaient maintenir la tempte distance. Des dtonations de foudre illuminaient les murs du passage. Droit devant, lextrmit de celui-ci, des battants de bois massifs souvrirent. Depuis le cur de la forteresse arienne, une clart trs pure envahit le tunnel. Comme la flotte approchait de la porte, le capitaine du coupe-ciel de tte annona le retour de la reine des elphes. Des trompettes mugirent, mais leur note triomphante faillit se perdre dans le grondement de la tempte. Seule loue exerce de Tratal lui permit de lentendre. Le capitaine du coupe-ciel de tte reporta son attention sur le Traque-Soleil. Bienvenue, reine Tratal. Bienvenue Fort-Tempte, lui souhaita-t-il par lintermdiaire du vent. Tandis que la cit arienne se rvlait elle, Tratal eut un sourire pareil la fonte des neiges au dbut du printemps. Ctait bon de rentrer chez soi. Fort-Tempte La citadelle elphique flottait sur cet orage surnaturel, dissimule aux regards venus den dessous, ouverte au ciel den dessus. Depuis des sicles, elle survolait les mers et les ocans, les les et les continents du monde tel un orage inattendu mais vite pass. Nul ne se rendait jamais compte de sa prsence. Cela faisait une ternit quaucun non-elphe navait pos les yeux sur elle. Une ternit qui sachevait aujourdhui. En apprenant quElena avait lintention de quitter Valloa, la reine Tratal avait aussitt envoy un faucon FortTempte pour ordonner aux gardiens de la citadelle de diriger celle-ci vers les falaises monstrueuses du Gulgotha. Tout se passait comme elle lavait dcid. Avant que les compagnons comprennent que quelque chose clochait, le Traque-Soleil serait amarr Fort-Tempte et la ligne du roi perdue rejoindrait enfin celle de Tratal. Bienvenue chez toi, Elena, chuchota la reine des elphes la jeune femme encore inconsciente du fait quelle venait de - 338 -

tomber dans son pige. Bienvenu dans ton vritable foyer. Ce fut peine si Erril remarqua que le grondement du tonnerre samplifiait. Sous ses pieds, les planches tremblaient presque en continu. Mais lhomme des plaines ignorait la tempte et se concentrait sur la carte droule devant lui. Il avait emprunt le parchemin bruni la bibliothque de Valloa. Ses yeux balayaient les noms antiques dont beaucoup taient devenus indchiffrables tant lencre colore avait pli au fil des ans. Les contres du Gulgotha. Face lui, de lautre ct de la table de la cambuse, le capitaine nain Wennar observait la carte avec tout autant dattention. Dun index pais, il dsigna une montagne. Nous pouvons nous poser sur le versant sud du mont Gallmanor. Une piste le contourne et descend dans nos valles natales. Elle devrait nous permettre dapprocher discrtement. Pourquoi ne pas voler jusqu notre destination ? senquit Elena. (Elle se tenait devant la chemine, se rchauffant les mains la chaleur des flammes. Ses cheveux dgoulinants taient encore plaqus sur sa figure.) Je croyais que les mines et les cits de votre peuple taient abandonnes depuis longtemps. Sous ses arcades sourcilires prominentes, Wennar lui jeta un coup dil. Abandonnes par les nains, oui. Mais pas inhabites pour autant. Jai entendu parler des cratures malades qui sy sont installes, des rituels abominables quelles effectuent encore et qui continuent souiller nos terres. Pour explorer cette rgion, il faudra nous dplacer rapidement et sans attirer dattention indsirable. (Il tapota la carte.) Cest une ancienne piste de chasse. Elle ne devrait pas tre trop surveille. Erril acquiesa. Mme sil navait pas confiance en Wennar, le plan de celui-ci lui paraissait sens. Mieux valait privilgier la prudence, au cas o quelque chose de sinistre se dissimulerait encore dans les mines et les valles drobes au - 339 -

peuple nain. Cest une bonne ide, dclara-t-il. En fait Un bruit de dchirure rsonna sur sa gauche. Erril pivota vivement. Tikal, le familier de Mama Freda, venait de dchirer un coin de la carte, quil fourra dans sa bouche et mcha avec enthousiasme. Erril voulut le gifler, mais le tamrink esquiva, contourna la silhouette accroupie de Tolchuk et fila se rfugier dans les jupes de sa matresse. Tikal ! le rprimanda Mama Freda. La vieille femme, qui tait en train de somnoler sur sa chaise, se redressa. Elle ramassa le petit animal la fourrure flamboyante et le dposa dans le creux de son bras. Son visage sans yeux se tourna vers Erril. Je suis dsole. Je ne comprends pas pourquoi il est si nerveux. Une explosion de tonnerre fit trembler tout le navire. Moi, a ne mtonne pas, dit Elena, les yeux brillant dinquitude. Une tempte fait rage le long de la cte. Erril se remit tudier la carte mutile. La reine Tratal nous fera passer sans problme. Elle a dit que nous navions aucun souci nous faire. Mama Freda se racla la gorge tandis que Tikal gmissait, blotti contre sa poitrine. Je ne sais pas (Elle pencha la tte sur le ct, et son familier limita.) Quelque chose dans cette tempte sonne faux. Que voulez-vous dire ? senquit Erril instantanment souponneux. La vieille gurisseuse se contenta de secouer la tte. Tolchuk ouvrit lentement les yeux. Je vais aller voir, proposa-t-il. Inutile, contra Mama Freda. Tikal est plus rapide. Elle baissa la tte vers le tamrink qui bondit depuis son giron et, quatre pattes, slana vers la porte de la cambuse tel un clair de fourrure. Erril se redressa. Les autres gardrent le silence. Mama Freda resserra son chle noir autour de ses paules. Tikal a atteint le pont intermdiaire, rapporta-t-elle. - 340 -

(Elle se concentra en avanant les lvres.) Le vent souffle trs fort. Le navire est cern par de gros nuages noirs. Des clairs embrasent le ciel. Comme pour ponctuer ses paroles, un nouveau grondement de tonnerre se rpercuta travers le navire. Mais la la lumire est bizarre. Trop vive. Tikal grimpe dans la mture pour mieux voir. La reine Tratal se tient la poupe, pleine de pouvoir et dnergie crpitante. Elle se tend vers le ciel ; cest peine si ses orteils touchent encore le pont. Soudain, Mama Freda se raidit. Quy a-t-il ? demanda Elena. Dautres bateaux Je vois dautres bateaux, plus petits, qui entourent le ntre. Erril porta instinctivement la main son pe. Ils nous attaquent ? Je ne crois pas. Grce la vue perante de Tikal, je distingue des elphes dans le grement de ces autres bateaux. Des elphes ? ricana Erril, incrdule. Venus do ? Mama Freda se rembrunit et leva une main. La lumire Douce Mre, il y a du soleil droit devant ! La vieille gurisseuse se leva dun bond, vacillant cause de sa ccit physique et de son regard mental tourn ailleurs. Elena savana prcipitamment pour la retenir. Une cit ! Il y a une cit au cur de la tempte ! Erril dgaina et se dirigea vers la porte de la cambuse. Nous avons t trahis ! Elena fit mine de le suivre. Il lui posa une main sur le bras pour len empcher. Reste ici avec Mama Freda. Tolchuk et moi allons voir de quoi il retourne. (Il se tourna vers laveugle.) Mama Freda, dites Tikal de rester sur le pont. Observez ce qui se passe avec ses yeux et tenez-vous prte en cas de problme. Elena arracha un de ses gants et saisit sa dague de sorcire. La petite lame tincela dans la lumire des lampes. Mais l encore, Erril retint le geste de sa protge. Attention. Nutilise pas ta magie tort et travers. Sorcire ou pas, tu ne pourras pas voler si le navire brle sous tes pieds. - 341 -

Elena se dgagea et, de la pointe de sa dague, se piqua le bout de chaque doigt. Ne ten fais pas pour a. Son sang se changea en volutes de feu qui slevrent de sa main. Erril la regarda tisser les flammes pour en faire une rose ardente pose au creux de sa paume. Les yeux tincelant de pouvoir, Elena rendit son regard lhomme des plaines. Le navire ne brlera pas. Tant de matrise fit hausser les sourcils Erril. Hochant la tte, le guerrier se tourna vers Tolchuk qui lattendait sur le seuil. Derrire eux, Mama Freda dit sur un ton pressant : Nous volons vers les portes de la cit. Dpchez-vous. Erril slana vers lescalier, dont il monta les marches deux deux. Tolchuk le suivit. Le guerrier fit irruption par lcoutille du pont intermdiaire en brandissant son pe. Le spectacle qui soffrit ses yeux le fit vaciller. Il reprit son quilibre et, bouche be, promena un regard la ronde. Autour du navire, des nuages noirs bouillonnaient, clairs de lintrieur par des dcharges de foudre. Le tonnerre grondait et, dans le lointain, Erril crut entendre le mugissement dune centaine de trompettes. Mais tout cela ntait rien compar ce qui se dressait devant la proue du Traque-Soleil. Une porte de bois massive culminait un quart de lieue plus haut dans le ciel. Ses battants ouverts rvlaient une vision enchanteresse : celle dune immense cit baigne de lumire, laquelle la tempte servait de fondations. Au-dessus dune multitude de tours et de toits, le soleil brillait trs haut contre lazur immacul, clairant cette citadelle dans les nuages. Au-del de la porte stendait un vaste espace abrit un port dont les jetes saillaient laplomb du front orageux. Erril aperut dautres navires amarrs l, de toutes les tailles et de toutes les formes : des golettes lances, des vaisseaux marchands la coque renfle, et mme des btiments dapparat en forme de cygne ou daigle. Succdant aux quais, des choppes et des maisons de bois - 342 -

escaladaient les nuages jusqu lhorizon. Certaines possdaient une chemine qui crachait de minces volutes de fume. De petits visages se pressaient derrire les fentres de quelques autres. Mais toutes arboraient des couleurs vives comme le plumage dun paon. En lieu et place de rues paves ou de sentiers boueux, des passerelles et des ponts reliaient les btisses entre elles, formant un labyrinthe de cordes et de planches. Plus haut sur les pentes nuageuses, des demeures plus imposantes, des tours et des clochers slanaient vers le ciel ensoleill. Mais tout ceci semblait bien minuscule compar au majestueux chteau situ au centre de la cit, ses surfaces mtalliques refltant lnergie de la tempte en contrebas. lintrieur de son mur denceinte, une vingtaine de tours culminaient une hauteur vertigineuse, presses les unes contre les autres ainsi quun bouquet de roseaux. Tolchuk rejoignit Erril, le cou tendu en avant et les yeux carquills face tant de merveilles. Entre-temps, des marins elphes avaient surgi par les coutilles des ponts infrieurs. Sans se soucier des deux amis, ils se lancrent lassaut du grement et commencrent prendre des ris. Erril se dtourna. Il devinait le nom de la cit dont ils approchaient : Fort-Tempte. Par le pass, il avait entendu Mric voquer la citadelle arienne de son peuple. En revanche, il ne comprenait pas ce quelle faisait l, ni pourquoi le Traque-Soleil franchissait ses portes. Son expression se durcit. Il connaissait une personne qui pourrait lui fournir les rponses ces questions. Viens, ordonna-t-il Tolchuk. Il entrana logre vers lchelle qui conduisait au pont de poupe. Mania Freda avait dit que Tratal se trouvait l. Elle ne stait pas trompe. En atteignant les derniers barreaux, Erril aperut la reine elphe qui se tenait les bras levs, enveloppe dnergie bleue crpitante. Ses cheveux dun blanc argent formaient un nuage colreux autour de son visage. Tratal ! aboya le guerrier. Quelle trahison avez-vous commise ? Lentement, la souveraine baissa les yeux vers lui. De la - 343 -

foudre tincelait dans ses prunelles. Je conduis la sorcire son vritable trne. Son sang unira le pass des elphes leur avenir. Il est temps quElena renonce ramper dans la boue pour accepter son hritage. Erril garda son pe la main. Je ne vous laisserai pas lenlever. Tratal baissa les bras, et ses talons touchrent de nouveau le pont. Et de quelle faon penses-tu men empcher ? (Elle agita une main pour dsigner le Traque-Soleil qui, flanqu par son escorte, franchissait le seuil de la cit arienne.) Notre domaine survole le vtre plusieurs lieues daltitude. Vous ne pourrez pas vous chapper : au-del de nos murs, seule la mort vous attend. Erril rflchit. En vrit, les compagnons navaient aucun moyen de regagner la terre ferme sans le concours des elphes. Ils dpendaient entirement de la bonne volont de leurs htes. Nanmoins, au fil des sicles, Erril avait appris quon pouvait sassurer la coopration dautrui la pointe de lpe. Il savana en brandissant la sienne. Avec une reine comme otage Tratal claqua des doigts. Un petit clair se dtacha du nuage crpitant qui entourait le navire, frappant lpe dErril et la faisant sauter de ses mains. Le guerrier hoqueta de douleur et secoua ses doigts brls tandis que larme tombait ses pieds avec fracas. Tolchuk poussa un grondement menaant, mais Erril le retint. La reine Tratal conserva une impassibilit glaciale. Ramasse ton pe, homme des plaines. (Elle lui tourna le dos comme sil ne reprsentait pas la moindre menace ses yeux.) Il est temps que tu acceptes ton destin, toi aussi. Erril ramassa son pe. Il la tint un moment avant de la rengainer. Elena ne se laissera pas faire. Tratal fit volte-face. Sans se proccuper des nergies qui couraient le long du bastingage, elle sy adossa. Quand elle dcouvrira que ses chers amis sont retenus - 344 -

en otages, elle naura pas le choix. Cest une fille intelligente. Ici, toute la magie sauvage du monde ne la librera pas elle ne russira qu vous faire tuer. Erril ouvrit la bouche pour protester, mais ne trouva pas les mots. Elena se rebellerait contre cette squestration, mais elle nirait pas jusqu mettre la vie de tous ses compagnons en danger. Tratal avait raison ils taient prisonniers de son pige de glace. Maudissant sa confiance aveugle, Erril dtailla FortTempte tandis que le vaisseau amiral de la flotte elphique se dirigeait vers les quais. Limmense cit arienne scintillait dans la lumire dore du jour. Dj, des centaines dhabitants se htaient le long des passerelles et se penchaient aux fentres en agitant la main. Tous taient venus saluer le retour de leur souveraine. Des trompettes mugissaient ; des tambours scandaient un rythme allgre. La brise agitait plusieurs bannires montrant un aigle dazur sur champ argent. Derrire le Traque-Soleil, les portes massives se refermrent, coupant la citadelle de la tempte qui faisait rage dehors et les compagnons de toute retraite. Belle cit, nest-ce pas ? lana la reine Tratal sur un ton dsinvolte. Erril frona les sourcils. Cest la plus jolie prison que jaie jamais vue. Elena suivit les autres le long du large pont qui traversait tout Fort-Tempte. La reine Tratal avait pris la tte de la procession bord dun palanquin drap de soie qui flottait au-dessus des planches. De lnergie crpitait sur larmature mtallique du petit vhicule. Tratal leva un bras pour saluer son peuple tandis que des nues de ptales voletaient en tourbillonnaient autour delle ; lances depuis les portes et les fentres, elles parfumaient lair rare de leur douce fragrance. Sur le passage de la souveraine, des voix chantaient, criaient des vivats ou lui souhaitaient un bon retour. Tratal rpondait chacune dun signe de la main ou dun hochement de tte. - 345 -

la vue de ce spectacle, Elena se rembrunit. Lorsquils avaient quitt le Traque-Soleil, Tratal lavait invite monter avec elle dans son confortable palanquin, mais la jeune femme avait refus. Je marcherai avec les autres prisonniers, avait-elle dit froidement. Tratal stait contente de hausser les paules et de grimper bord de son vhicule. En apprenant que la reine des elphes comptait la squestrer, la premire impulsion dElena avait t de riposter, de frapper avec son feu sorcier et son feu glacial. Qui osait lui barrer ainsi la route ? Mais Erril avait russi apaiser sa fureur. Son pouvoir tait de nature destructrice, avait-il fait valoir. cette altitude, sa magie ne leur rapporterait quune chute tourdissante et mortelle. Mama Freda avait acquiesc, affirmant que le temps et la sagesse pouvaient encore triompher l o lpe et le feu choueraient. Elena avait fini par rduire le brasier de sa colre une simple flamme. Puisquelle navait pas le choix, elle accepterait son sort pour le moment. Mais, tandis que la procession cheminait vers le palais royal, la jeune femme se promit en silence quelle trouverait un moyen de schapper de cette cage dore. Lavenir dAlasa en dpendait. Erril marchait ct delle, scrutant les portes et les fentres devant lesquelles ils passaient. Wennar et Mama Freda les suivaient, encadrs par une demi-douzaine de guerriers elphes. Tolchuk et les autres nains de leur groupe taient dtenus bord du Traque-Soleil, en tant que garants de leur docilit. Ainsi les compagnons, maussades, se dirigeaient-ils vers la forteresse aux tours lances. De chaque ct deux salignaient des maisons et des boutiques aux faades ouvrages : poutres et linteaux sculpts, vitres de verre color Partout o son regard se portait, Elena ne pouvait que constater le talent des artisans elphes. La cit ressemblait une gigantesque et dlicate sculpture. Malgr son irritation, la jeune femme ne pouvait tre qublouie par - 346 -

cet endroit. Des enfants, pieds nus et vtus de couleurs clatantes, dansaient sur les cordes et les troites passerelles qui enjambaient le vide. Ils faisaient la course ou jouaient avec des cerfs-volants leffigie de toutes sortes de cratures ariennes : aigles au regard perant, corbeaux aux ailes noires, balbuzards, sternes, chauve-souris, papillons et mme nuages multicolores dont la soie se dcoupait brillamment contre lazur du ciel, aussi clatante que les rires et les chants des jeunes elphes. Malgr elle, Elena sourit. Un enfant plus tmraire que les autres se prcipita vers elle, esquivant Erril qui tentait de lintercepter. Il ne devait pas avoir plus de cinq hivers. Il se mit courir prs de la jeune femme pour ne pas se laisser distancer par ses grandes enjambes ; et tout en courant, il lobserva, le nez en lair. Sous ses cheveux bouriffs, dun blond presque blanc, de grands yeux bleus dtaillrent Elena. Tu ne ressembles pas un roi, commenta-t-il, les sourcils froncs. Papa dit que tu es un roi. Les rois sont censs tre des garons. Je ne suis pas un roi, le dtrompa Elena avec une grimace amuse. Juste la petite-fille de votre ancien roi. Lenfant ltudia, les yeux plisss et la bouche tordue. Tu ne ressembles quand mme pas un roi, conclut-il. Ce qui ne lempcha pas de lui tendre sa menotte. Elena la prit. Comment aurait-elle pu refuser ? Lenfant se pencha vers elle et jeta un coup dil Erril. Papa dit que quand jaurai six ans, il machtera une pe pour mon anniversaire. Comme a, je pourrai te protger sa place. Jen serai honore, petit chevalier, dit gravement Elena. Satisfait, lenfant hocha la tte. Quelques instants plus tard, il fit signe Elena de se pencher et lui donna un baiser rapide sur la joue. Riche de ce trophe, il sloigna toutes jambes, clamant tue-tte : Jai embrass le roi ! Jai embrass le roi ! Souriante, Elena regarda ses camarades converger vers lui pour couter son rcit. Les enfants taient les mmes partout, - 347 -

songea-t-elle. Son humeur sen trouva fort amliore. Mais il lui suffit de baisser les yeux pour se souvenir quelle tait en prison. Sous elle, le pont se composait de planches de frne blanc. Chaque crou scintillait de magie elphique le pouvoir qui le maintenait suspendu dans le vide. Latmosphre tait lourde dnergie, Elena le sentait moins que ce ft juste lodeur du tonnerre. En contrebas, entre les planches, la tempte bouillonnait tel un torrent en crue. La foudre embrasait le cur des nuages, et le tonnerre grondait en continu. Wennar rejoignit la jeune femme. Le Gulgotha stend juste en dessous de nous. Comment le sais-tu ? interrogea Elena. Wennar tendit un doigt vers le nord. Elena pivota. Entre le toit en ardoise de lchoppe dun cordonnier et une chandellerie deux tages, elle aperut la tempte qui faisait rage au-del du mur denceinte de la ville. Mais ce ntait pas cela que lui dsignait le chef des nains. De locan de nuages noirs jaillissait un pic solitaire, pareil une le volcanique surgie de flots colreux. LEnclume, dit Wennar. Cest une montagne sacre pour notre peuple. Selon nos lgendes, cest ici que les premiers nains furent jadis forgs par le marteau des dieux. Elena acquiesa. De fait, le sommet plat du pic voquait une enclume gante. Elle regarda la tempte balayer ses pentes, les nuages essayer de le submerger. Nous drivons, marmonna-t-elle. Elle ne sentait aucun mouvement, mais tandis quelle observait la montagne, la tempte dpassa cette dernire. La cit arienne se dplaait ; elle survolait le Gulgotha. Erril se rapprocha dElena. quelle distance de la cte sommes-nous ? Je dirai une demi-douzaine de lieues, rpondit Wennar. Et quelle distance de votre valle natale ? Dix jours de marche. Une cinquantaine de lieues environ. Comme ils continuaient suivre le palanquin de la reine, lEnclume disparut derrire une maison bleue aux moulures - 348 -

soulignes de peinture argent. Dj six lieues de la cte ? La tempte se dplaait rapidement. Dans ce cas, nous devrions survoler votre valle demain matin, calcula Erril. Et la dpasser peu de temps aprs, ajouta Wennar dun air proccup. Le visage dur, Erril jeta un coup dil Elena. La jeune femme comprit ce quil sabstenait de dire : ils devaient schapper cette nuit mme, ou tout serait perdu. La poitrine comprime par linquitude, Elena baissa les yeux pour regarder entre ses bottes. La foudre clairait le cur des tnbres bouillonnantes. Comment schappait-on dune prison volante ? Pour la centime fois, la jeune femme souhaita pouvoir consulter sa tante Fila et Cho. Mais le Journal Sanglant lui avait t confisqu en mme temps que le Trysil. Non que le Grimoire aurait pu lui tre du moindre secours. La lune ne serait pas pleine avant plusieurs jours. Si elle louvrait maintenant, Elena ny trouverait que des pages blanches. Comme Wennar ralentissait pour laisser Elena et Erril passer devant lui, Mama Freda prit sa place au ct de la jeune femme. Jai entendu ce qua dit le nain, chuchota-t-elle. a ne nous laisse pas beaucoup de temps pour convaincre ces habitants du ciel sang-froid. Si nous ne parvenons pas les convaincre, je rduirai leur belle cit en cendres, promit Elena sur un ton brlant. Mama Freda tourna la tte vers elle. loccasion, son absence dyeux pouvait rendre son expression difficile dchiffrer, mais cette fois, impossible de se mprendre quant au choc inscrit dans chacune des lignes de son visage. Tu tuerais le petit garon qui est venu te voler un baiser tout lheure ? Honteuse, Elena baissa la tte. Ce fut Erril qui rpondit : Les elphes ne respectent que la force. Il nest pas rare que des innocents prissent en temps de guerre. Peut-tre. (Mama Freda sadressa Elena :) Mais - 349 -

pourrais-tu les tuer de ta propre main ; de faon non pas accidentelle, mais volontaire et prmdite ? Elena serra les poings de frustration. Non, soupira-t-elle enfin. Non, je ne pourrais pas. Tant mieux. Un instant, jai craint daider le mauvais camp. Je disais a juste sous le coup de la colre. Mama Freda acquiesa et toucha lpaule de la jeune femme. Alors, coute-moi, mon enfant. Il existe un moyen de nous tirer de ce gupier sans recourir au feu et la mort. De quoi voulez-vous parler ? Tikal me permet de voir et dentendre beaucoup de choses qui ne me sont pas destines. Erril se rapprocha dElena et se pencha demi, tel un conspirateur. Quavez-vous dcouvert ? Pendant que nous dbarquions du Traque-Soleil, jai surpris la conversation de deux marins. Selon la rumeur, Elena sera force dpouser un prince elphe ce soir au lever de la lune. Le nom de son futur poux annonc lors dun banquet ds le coucher du soleil. Marie, moi ? sexclama Elena, consterne. Jamais ! Je refuserai. Je souponne que notre survie et notre bien-tre dpendront de ta docilit, rpliqua Mama Freda. Mme une promesse faite sous la contrainte est valable pour les elphes. Elena trbucha. Et cette nuit mme, poursuivit la vieille femme, ils prendront ta virginit sur ton lit de noces par la force si ncessaire. Le sang dElena se glaa dans ses veines. Bien que son corps soit celui dune adulte et bien que le sang vers chaque lune la dsigne comme en ge de se marier, lide de coucher avec un homme la terrifiait plus que nimporte quel malegarde. Elle tait encore assez jeune lorsque sa mre lui avait expliqu ce que les hommes et les femmes faisaient ensemble. Une fois, elle stait mme entrane embrasser - 350 -

un des garons de ferme du ranch Nickleburry. Mais partager son lit avec un homme ? Quelquun quelle ne connaissait pas un tranger ? Je ne lautoriserai pas, dit Erril sur un ton glacial et menaant. Mama Freda acquiesa. Je nen attendais pas moins de votre part. Mais ces elphes sont bien dcids se rapproprier le sang de leur ancien roi, faire fusionner les deux lignes royales. V vous avez voqu un moyen de nous tirer de ce pige, bredouilla Elena dune voix brise. Les marins taient bavards et trs excits de rentrer Fort-Tempte. Il semble que ta beaut et ton charme ne leur aient pas chapp. Lun deux semblait tout particulirement captiv par toi. En riant, il a suggr de dfier ton fianc selon le rite du ryth lor. Quest-ce que cest ? interrogea Erril. Jai pos la question au garon de cabine qui maidait monter sur le pont. Ryth lor signifie sang du cur en haut elphique. Un prtendant la main dune femme peut dfier son fianc officiel. Le vainqueur remporte la main de la femme, et personne ne peut contester le rsultat. Erril toucha la poigne de son pe. Dans ce cas, je dfierai lhomme choisi par Tratal. Ce nest pas aussi simple, tempra Mama Freda. Le prtendant doit affronter le fianc mains nues. Le fianc, en revanche, a droit une pe de crmonie et une dague. Lexpression de lhomme des plaines se durcit. a ne change rien pour moi. Bien entendu. Vous le dfierez quand mme et vous mourrez. Elena secoua la tte. Ne fais pas a, Erril. Et mme si vous russissiez, vous seriez forc de prendre la place du fianc et dpouser Elena avant le coucher du soleil suivant. Erril et Elena sentre-regardrent. Malgr la fracheur de lair, le visage de la jeune femme sempourpra. Des motions - 351 -

mlanges se lisaient dans les yeux du guerrier. Celui-ci se racla la gorge. Si cest la seule solution Je je ne vois toujours pas en quoi a nous aidera, marmonna Elena, les joues brlantes. En scellant votre mariage par un baiser, Erril pourra rclamer une faveur la famille du fianc une sorte de dot. (Mama Freda les regarda dun air entendu.) Et la famille ne pourra pas refuser. Elena comprit immdiatement. Erril pourrait demander quon nous relche. Exactement. Ce qui ne peut tre remport par le fer peut ltre par lamour. Mais respecteront-ils vraiment la tradition ? grommela Erril. Je le crois. Bien quils soient prts prendre Elena de force pour ramener son sang dans leur ligne royale, les elphes restent un peuple conservateur et respectueux des traditions. Sils brisaient leur propre code de conduite pour obtenir un hritier dElena, le sang de lenfant serait souill comme celui dun btard. Je pense vraiment quils sinclineront devant lissue du dfi, quelle quelle soit. Elena se tourna vers Erril. Dans ce cas, il faut tenter le coup. Elle leva les yeux vers son homme-lige. Tout au fond delle, quelque chose de plus fort que lespoir lui gonflait le cur. Elle lutta pour ne pas pleurer en se remmorant une danse au sommet dune tour, le contact des bras dErril autour de sa taille et sa joue contre celle du guerrier. Ils navaient rien dit pendant cette longue nuit mais les mots ne sont pas toujours ncessaires pour exprimer des sentiments. Ce sera un combat difficile, prvint Mama Freda. Je russirai. (Les yeux gris dErril taient plants dans ceux dElena.) Je remporterai sa main, dit-il dune voix rauque. Mama Freda hocha la tte. Alors, il ne me reste quune seule chose vous - 352 -

apprendre. Laquelle ? Avant daccder votre requte, la famille du fianc exigera une preuve que le mariage a t consomm. Elena dtacha son regard dErril. Une preuve que ? Quest-ce que a signifie ? Mama Freda demeura impassible face elle. Pour obtenir notre libration, Erril devra prendre ta virginit lui-mme.

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Lorsque Elena fit son entre dans la salle des banquets, Erril ne put que la regarder fixement. La jeune femme tait une vision drape de velours vert. Elle avait revtu une longue robe froufroutante, dote de plusieurs jupons et dune trane porte par deux fillettes en tenue assortie. Sa chevelure flamboyante tait balaye sur le ct, releve au sommet de sa tte et maintenue en place par un impalpable filet piquet de diamants tincelants. Comme elle achevait de descendre lescalier, des applaudissements polis slevrent depuis les rangs des nobles masss des deux cts de la pice. Elle fut introduite dans la salle des banquets par la reine en personne. Tratal ressemblait un nuage de soie tiss de filaments dor. Dans ses bras reposait un sceptre de fer rouge en forme dclair, aussi froid et inflexible quelle. Au moindre de ses gestes, des tincelles bleues dansaient sur toute la longueur de linstrument. Tratal traversa la salle des banquets. De part et dautre de lalle centrale, les tables taient dresses avec de la vaisselle de porcelaine et de la verrerie en cristal, et parsemes de ptales de rose. Des plantes grimpantes en fleurs festonnaient les poutres du plafond. Des domestiques attendaient sur le seuil des portes avec des plateaux et des bouteilles de vin. Des odeurs de cuisine montaient depuis les foyers des niveaux infrieurs. Tous les invits retenaient leur souffle en attendant le dbut des festivits. Au fond de la pice, sur une estrade surleve, Erril se tenait derrire la table principale en compagnie de Mama Freda et de Wennar. Eux aussi avaient t baigns, parfums et vtus de beaux atours. Pendant quune longue procession de courtisans dfilait la suite de Tratal et dElena, Erril tira - 354 -

sur sa veste grise et sa chemise de lin, toutes deux un peu trop justes pour ses larges paules dhomme des plaines. Tratal et Elena gravirent les trois marches qui conduisaient lestrade. La reine elphe prit place sur un dlicat trne dargent garni de coussins bleu marine. Elena sinstalla sa droite, sur un sige assorti mais aux lignes plus austres visiblement, celui du roi. Mal laise, elle se dandina discrtement pour trouver une position confortable. Erril et les autres se trouvaient une douzaine de siges plus loin de son ct de la table. Comme Elena sasseyait, son regard croisa celui dErril. La peur et linquitude se lisaient dans ses yeux verts piquets dor, mais le guerrier y dcela aussi une farouche dtermination. Elena adressa un signe de tte son hommelige, puis reporta son attention sur la reine qui venait de prendre la parole : Aujourdhui est un jour historique. (Bien que trs douce, la voix de Tratal portait facilement travers la salle des banquets.) Depuis que nous avons t bannis des rivages de notre ancien royaume, nous ne sommes plus que la moiti dun peuple. Notre roi de jadis, le noble Belarion, nous a t enlev. Au fil du temps, sa sagesse, ses conseils et son amour se sont dilus dans le mlange de notre sang. Certes, nous avons dpass le besoin de nous traner dans la boue et appris faonner des chteaux dans le ciel, mais jamais nous navons oubli ce qui nous avait t drob, ce qui nous appartenait par le droit du sang et de lhritage. Elle fit signe Elena de se lever. La jeune femme obtempra gracieusement. Bien que la ligne de feu le noble Belarion se soit mle celle de simples manants, le fer contenu dans le sang royal ne saurait tre vaincu. Face vous se tient le calice par lequel saccomplira le retour de notre roi perdu. Cest de son ventre que le noble Belarion renatra pour tre restitu notre peuple. (Tratal saisit une flte remplie de vin blanc.) Longue vie au roi ! Partout dans la salle des banquets, les invits levrent leur verre et firent cho son exclamation : - 355 -

Longue vie au roi ! Erril se rembrunit quand un garde post dans son dos lui donna un coup de coude. Il prit sa flte, la vida dun trait et la reposa si violemment que le pied de cristal se brisa. Personne ne sen aperut. Tous les invits navaient dyeux que pour Tratal et Elena. Seule Marne Freda posa une main apaisante sur le coude du guerrier pour lui intimer dtre patient. Plus tt, elle lui avait expliqu les dtails du Ryth lor. Erril ne pourrait lancer son dfi que lorsque le fianc dElena aurait t nomm mais il devra le faire avant que celui-ci dpose un baiser sur la joue de sa promise. Faute de quoi, leur engagement serait scell et irrvocable. Comme le silence revenait, Tratal poursuivit son discours : En cette soire glorieuse, alors que la lune argente brille dans le ciel crpusculaire, je vais donc runir les deux moitis de notre peuple. Que tous ici en soient tmoins : cette nuit, Elena Morinstal pousera le fils an de ma sur, le prince Typhon. La crmonie tait bien rode. Sur la gauche de la reine, un homme grand et mince se leva. Son visage nexprimait ni surprise ni ravissement. Avec une expression chagrine, presque nauseuse, il leva un bras pour saluer la foule. On aurait dit quil tait sur le point dtre jet une meute de renifleurs. Erril vit la femme menue assise sa gauche lui toucher brivement la main. Ses yeux taient pleins de douleur contenue. Typhon lui pressa discrtement les doigts avant de se dgager. Visiblement, le cur du prince appartenait dj une autre. Mais, en labsence des fils de la reine partis, lun dans le Nord et lautre dans le Sud dAlasa, le fardeau dunir les deux maisons royales retombait sur ses paules. Jaccepte la main qui mest offerte en mariage, dit-il sur un ton formel. Et le moment venu, jy placerai la mienne. La reine Tratal brandit son sceptre scintillant dnergie. Quun baiser scelle cet engagement sous les yeux de tous les tmoins. Ds que la lune atteindra le znith, nous procderons la crmonie. Et dici les premires lueurs de laube, les deux moitis de notre peuple se runiront sur le lit - 356 -

de noces. De nouveaux vivats accueillirent cette dclaration. Le prince Typhon contourna sa chaise, passa derrire le trne de la reine et sapprocha dElena qui se tenait trs raide face aux convives, le regard vitreux. Mama Freda donna un coup de coude discret Erril. Le moment tait venu. Dans la salle, les invits se turent, anticipant le baiser venir. Le prince Typhon prit la main gante dElena et se pencha vers elle. Avant que ses lvres puissent toucher la joue de la jeune femme, Erril tapa du poing sur la table. Les assiettes en porcelaine tressautrent ; quelques fltes se renversrent. Le bruit se rpercuta travers la pice, et tous les regards se tournrent vers Erril. Mme Typhon se figea, pench vers Elena, et jeta un coup dil lhomme des plaines. Conformment aux rgles du Ryth lor, je dfie cet homme pour emporter la main dElena Morinstal. Un silence de mort sabattit sur la pice. Le prince Typhon se redressa, abasourdi. Mais nulle confusion ne transparut dans le regard de Tratal. Malgr la douzaine de siges qui les sparaient, Erril sentit le froid glacial des prunelles braques sur lui. Tu nas aucun droit dinvoquer le Ryth lor, rpliqua la souveraine, son visage chang en un masque de rage. Cest une loi elphique qui ne sapplique pas aux manants terrestres. Erril sattendait cette rponse. Il avait pass toutes les ventualits en revue avec Mama Freda et il leur avait trouv une parade. Ce nest pas vous quil incombe daccepter ou de refuser le dfi. Un tel jugement est la prrogative de la promise. (Il tourna son regard vers Elena.) Vous venez de le dire vous-mme : Elena Morinstal est de lignage elphique. Par consquent, selon vos propres lois, elle est apte prendre cette dcision. Elena pivota vers Tratal. La nervosit faisait briller ses yeux, mais ce fut sur un ton ferme quelle clama : - 357 -

Jaccepte le dfi pour ma main lanc par Erril de Standi. Le sceptre de la reine crachait de minuscules clairs de pouvoir. Toute couleur avait dsert ses lvres fines. Tratal tait prise au pige de ses propres coutumes, et elle le savait. Elena Morinstal peut choisir daccepter le dfi, mais jai le droit de dcider de son issue. Erril jeta un coup dil Mama Freda. Aussi mduse que lui, la vieille femme haussa les paules. En tant que souveraine de Fort-Tempte, je dcrte que ce dfi ne pourra tre remport que dans le sang. Ce sera un duel mort. Des hoquets de stupeur montrent de la foule. Mme Erril fut dsaronn par ce rebondissement inattendu. Selon Mama Freda, pour remporter le Ryth lor, il suffisait dobtenir la reddition de ladversaire pas de le tuer. lpoque du noble Belarion, ctait le sang qui dterminait lissue du Ryth lor, poursuivit Tratal avec une grimace satisfaite. Pour obtenir la main porteuse de lhritage de notre roi perdu, il me semble adquat dobserver la loi en vigueur de son temps. Ce duel ne prendra fin qu la mort dun des combattants. (Elle se tourna vers Elena.) Accepte-tu toujours le dfi lanc par Erril de Standi ? Elena avait blmi. Elle jeta un coup dil au prince Typhon. Celui-ci tait jeune, mince et athltique. Arm dune pe et dune dague, il ferait un adversaire redoutable. Dailleurs, il ne semblait pas du tout inquiet. Les bras croiss sur la poitrine, il attendait calmement la dcision de sa promise. Seule la jeune femme assise gauche de son sige vacant affichait la mme expression panique quElena. Toutes deux avaient peur pour leur bien-aim. Acceptes-tu le dfi lanc par Erril de Standi ? rpta la reine Tratal avec lbauche dun sourire glacial. Terrifie, Elena pivota vers lhomme des plaines. Fais ton choix, exigea Tratal. Tolchuk tait assis dans la cambuse du Traque-Soleil, - 358 -

seul lexception dun nain qui saffairait devant ltre. Magnam tait le plus petit des guerriers de Wennar ; aussi tait-ce lui quincombaient les menues corves telles que prparer le dner. Mais cela ne semblait pas le dranger. Une chanson aux lvres, il touillait le contenu dune marmite avec une longue cuiller de bois. Tolchuk ne connaissait pas la langue quil employait, mais la tonalit basse de sa voix et la cadence lente des paroles voquaient une perte douloureuse, un chagrin ancestral qui sharmonisaient la perfection avec ltat desprit de logre. Pos sur la table, le Cur de son peuple projetait une lueur sourde le simple reflet des flammes qui brlaient dans ltre. Le spectre du pre de Tolchuk lui avait dit quil devait rapporter la sanguine lendroit o elle avait t extraite : au Gulgotha. Mais prsent, ils taient tous prisonniers dans les nuages. Comment Tolchuk pourrait-il accomplir sa mission ? Accroupi prs de la table, absorb par sa propre douleur, logre ne prta aucune attention Magnam jusqu ce que celui-ci pose devant lui une grande cuelle pleine de ragot, avec une cuiller en bois plante au milieu. Mange, ordonna le nain. Je nai pas faim, marmonna poliment Tolchuk. Et il carta lassiette fumante. Magnam soupira et sassit face lui. Tu regardes ce caillou depuis des jours. Il est temps que tu recommences tintresser au monde qui tentoure. (Dun doigt pais, il poussa lcuelle vers Tolchuk.) Mme les rocs dans ton genre doivent se nourrir loccasion. Tolchuk ne ragit pas. Tu bouderas aussi bien avec le ventre plein, tu sais, plaisanta Magnam. Tolchuk tourna un gros il ambr dans sa direction. Un doux sourire claira le visage du nain. Il tendit la main vers le cristal et se ravisa avant de le toucher, les doigts quelques centimtres de la pierre. Je peux ? Tolchuk haussa les paules. Quelle importance prsent ? - 359 -

Le Cur de son peuple tait mort, empoisonn par le Flau. Magnam saisit la sanguine et la prsenta dans la lumire dune lampe voisine. Il lobserva dun ct, puis de lautre. Ses yeux se plissrent de concentration. Du trs beau travail, commenta-t-il en baissant le cristal. Luvre dun matre artisan. De nouveau, Tolchuk haussa les paules. Magnam secoua la tte et reporta son attention sur lcuelle intacte. Je ne possde pas les comptences ncessaires pour tailler une pierre de cette qualit, mais je prpare un ragot du tonnerre ! Cest la seule raison pour laquelle on ma autoris rester parmi le bataillon de Wennar. Les contrematres de lInnommable ne sont pas tendres envers les plus chtifs dentre nous. Gnralement, ils les donnent bouffer aux Carnassires. Trs tt dans la vie, jai appris me concentrer sur mes forces plutt que sur mes faiblesses. Une arme ne va pas plus loin que jusquo le contenu de son estomac peut la porter. Si tu remplis cet estomac de bon ragot, tu as moins de risques de finir toi-mme dans une marmite. Petit petit, laffabilit du nain tirait Tolchuk de son apathie. Je te propose un march, messire Duroc, poursuivit Magnam. Tu manges, et je te raconte une histoire de nains et de sanguines. Tolchuk lui jeta un regard las. Mais la curiosit le poussa se saisir de lassiette de ragot. Il empoigna la cuiller. Je tcoute. Pour toute rponse, Magnam attendit, les yeux fixs sur la cuiller vide. Grommelant, Tolchuk enfourna un morceau de buf et un autre de pomme de terre. Il voulut parler la bouche pleine, mais le got de la nourriture le rduisit au silence. La viande fondait sur sa langue ; la patate tait cuite point, dans une dlicieuse sauce la crme. Les yeux de logre scarquillrent. Subitement affam, il prit une autre cuillere de ragot. - 360 -

Alors, a te plat, messire Duroc ? interrogea Magnam en haussant un sourcil. Cest trs bon, admit Tolchuk. Et ce sera encore meilleur demain, sourit Magnam en se radossant sa chaise. Deux fois bouille, deux fois plus gotu , comme disait ma vieille maman. Il se tut un instant, le regard perdu dans ses souvenirs lointains. Tolchuk continua manger en silence. Enfin, Magnam sagita. Mais je tai promis une histoire, pas vrai ? Trop occup pour parler, Tolchuk se contenta dagiter sa cuiller. Le nain croisa les bras sur sa poitrine. Sais-tu do vient la sanguine, lorigine ? La bouche pleine, Tolchuk secoua la tte et grogna pour indiquer son ignorance. Eh bien, le tout premier morceau fut dcouvert par un nain, un compre du nom de Mimblewad Treedle. Il creusait dans larrire-pays du Gulgotha, sur le flanc dune montagne appele Gyhallmanti ce qui, dans la langue de jadis, signifiait pic du Cur Chagrin . Mimbly tait vieux et la plupart des gens le considraient comme cingl. Non seulement les mines de Gyhallmanti taient sec depuis longtemps, mais on racontait que des fantmes hantaient ses tunnels. Les derniers mineurs qui sy taient aventurs deux sicles auparavant navaient jamais reparu. Intrigu, Tolchuk ralentit le rythme auquel il engloutissait son ragot. Mais Mimblewad rptait qui voulait lentendre quil sentait des richesses toutes fraches dans les puits les plus profonds. Et fou ou pas, il avait lodorat le plus afft de tout notre peuple, lpoque. On racontait quil tait capable de dtecter une opale enfouie sous un tas de fumier. Lune aprs lune, il continuait donc jouer de la pelle et de la pioche. Les propritaires des concessions voisines disaient quils entendaient lcho de ses coups de jour comme de nuit. Ils parlaient galement dautres bruits des bruits bizarres. - 361 -

Mais chaque fois quon leur demandait des prcisions, ils se contentaient de secouer la tte. Beaucoup dentre eux finirent par sen aller, abandonnant leur concession inexploite et invendue. Au bout de dix hivers, il ne resta plus un seul nain dans toute la rgion de Gyhallmanti, lexception de Mimblewad Treedle. Et ensuite, que se passa-t-il ? demanda Tolchuk, oubliant momentanment son cuelle. Magnam sassombrit. Il secoua lentement la tte. Parfois, Mimblewad sortait de ses tunnels pour se ravitailler, et il tranait sa silhouette dcharne jusquau magasin le plus proche. Il parlait tout seul, marmonnant entre ses dents comme sil se disputait avec quelquun quil tait le seul voir. Mais si perturb soit-il, il redescendait toujours de sa montagne avec assez dor et de fragments de rubis pour acheter les provisions ou lquipement dont il avait besoin. Puis il disparaissait jusqu la fois suivante. Bientt, il devint une lgende au sein de notre peuple : ce vieux fou de Mimbly . Mais un hiver, personne ne le vit. La plupart des gens conclurent quil avait fini par mourir dans les tunnels hants de Gyhallmanti et quil tait, lui aussi, devenu un fantme. Ils se trompaient. Magnam sortit une pipe de sa poche et y bourra un peu de tabac sch. Tu veux du rabe ? Tolchuk baissa les yeux vers son cuelle et fut surpris de la trouver vide. Non, a va. Raconte-moi la suite. Magnam alluma sa pipe et en mchouilla le tuyau. Trois hivers plus tard, le vieux Mimbly redescendit au village dEntrebourg, tranant une carriole derrire lui comme sil tait une mule. Personne ne reconnut ce nain aux cheveux blancs et au dos vot. Sa barbe tait si longue quil lavait enroule autour de sa taille, et ses yeux avaient la couleur des lumivers. Les lumivers ? rpta Tolchuk. Magnam acquiesa. Partout o tu trouves des sanguines, il y a des lumivers. - 362 -

Tolchuk se souvint de la Porte des Esprits de son peuple, larche de sanguine pure sous laquelle il tait pass pour commencer son voyage, bien des lunes auparavant. Les tunnels qui conduisaient cette porte taient remplis de vers phosphorescents, de la mme couleur que la mousse qui se forme la surface de leau stagnante. Nul ne sait ce qui les attire, mais si un mineur commence exploiter une veine de sanguine, tu peux tre certain que deux ou trois jours plus tard, lendroit grouillera de ces foutues bestioles. Certains affirment que cest la pierre elle-mme qui les engendre. Tolchuk jeta un coup dil au Cur de son peuple. La premire fois quil avait scrut ses profondeurs, le Flau lui tait apparu sous la forme ver noir, cousin des lumivers des tunnels. Pouvait-il y avoir un rapport ? Bref, si tu tranes trop longtemps dans les parages des lumivers, leur phosphorescence finit par imprgner tes yeux. Il parat que a te permet de voir non seulement dans ce monde, mais aussi dans lau-del. Le monde des esprits ? Non, lavenir. Tu aperois des bribes dvnements venir. (Magnam agita sa pipe.) Mais peu importe. Ce qui captiva lattention de tous les habitants dEntrebourg, ce fut le contenu de la carriole du vieux Mimbly. Des piles de gemmes comme ils nen avaient encore jamais vu : plus rouges que des rubis, plus tincelantes que les diamants les mieux taills. (Du tuyau de sa pipe, le nain dsigna le cristal pos sur la table.) Ctait de la sanguine, la premire quon ait jamais extraite. Comment se fait-il que personne nen ait trouv avant ? stonna Tolchuk. Magnam haussa les paules. Je suppose que la montagne tait enfin prte sen sparer. Les mineurs prtendent quon ne trouve pas une seule gemme moins que la Terre elle-mme ait dcid de vous la confier. Qua dit le vieux Mimbly ? A-t-il expliqu comment il lavait dcouverte ? - 363 -

Cest justement l que le bt blesse, messire Duroc. Il avait travaill dur pendant toutes ces annes ; ses doigts ntaient plus que des moignons. Et que fit-il aprs tre enfin tomb sur le trsor dentre les trsors ? Il passa la pelle gauche. (Magnam eut un petit gloussement triste et secoua la tte.) Le soir mme, il steignit dans son lit Entrebourg. La dception treignit le cur de Tolchuk. Il mourut ? Dans son sommeil. Roul en boule comme un bb. (Le nain soupira.) Le destin est parfois cruel. Du moins le vieux Mimbly avait-il prouv quil ntait pas fou. Son nez avait bel et bien senti des richesses incommensurables, que ses doigts avaient fini par extraire. Ce fut lui qui baptisa cette nouvelle pierre. son arrive au village, il refusa de laisser quiconque approcher sa carriole. Il disait quelle contenait le sang des montagnes, issu du cur mme de la Terre. Do le nom de sanguine. Le sang de la Terre Cest ce quil disait, mais il tait passablement drang aprs toutes ces annes de solitude : il parlait des gens invisibles ; parfois mme, il leur criait dessus ou il essayait de les frapper. Il affirmait que la pierre tait un cadeau de la Terre pour notre peuple, la seule chose qui pouvait nous sauver des tnbres venir. Il fallait la cacher et la protger cote que cote. Bien entendu, cela faisait rire tout le monde. Les divagations de ce vieux fou de Mimbly (Magnam souffla un anneau de fume parfait et scruta Tolchuk dun il.) Mais peut-tre ntait-il pas aussi cingl que nous le croyions. Il se leva dun bond. Je ferais mieux de retourner ma popote, marmonna-til. Attends ! protesta Tolchuk. Que voulais-tu dire par peut-tre ntait-il pas aussi cingl que nous le croyions ? Du menton, Magnam dsigna la sanguine pose sur la table. Elle ta guide jusquici, pas vrai ? Aprs la mort de Mimbly, sa cargaison fut pille et parpille aux quatre coins du royaume. Elle servit faonner des milliers dobjets. Une - 364 -

gemme dune telle beaut ne pouvait tout simplement pas rester cache. Pendant des sicles, dautres mineurs cherchrent la veine du vieux Mimbly. Mais il avait d lpuiser entirement. On ne trouva jamais dautre sanguine Gyhallmanti pas le plus petit bout. Parfois, un fragment faisait surface ici ou l, mais plus jamais nous nen dcouvrmes une telle quantit. Le sang de la Terre Tolchuk se souvint du secret de sa tribu : une immense arche de sanguine dissimule dans les entrailles de ses montagnes natales. Ctait elle qui avait lanc logre dans sa qute. Nanmoins, selon le spectre de son pre, le Cur de leur peuple ne provenait pas de cette arche mais du Gulgotha des contres dans lesquelles il se trouvait prsent. Lentement, Tolchuk comprit. Vous navez plus jamais trouv de morceaux dune taille significative ? chuchota-t-il. Magnam secoua la tte et se dirigea vers ltre. Non. Cest pour a que la sanguine est si prcieuse. Choqu, Tolchuk tendit la main et sempara du cristal. Si Magnam disait vrai, le Cur de son peuple ne pouvait provenir que dun seul endroit : la concession du vieux Mimbly ! Il tenait lune des pierres que le nain avait extraites. Il la serra entre ses doigts griffus, tentant de percevoir son ge. Son pre lui avait donn pour mission de rapporter la sanguine lendroit o elle avait t arrache la terre. Maintenant, il avait une destination prcise. Tolchuk leva les yeux vers Magnam. Que peux-tu me dire dautre sur la montagne de Gyhallmanti ? On ny a plus jamais rien dcouvert ? Le nain, qui avait recommenc touiller le contenu de sa marmite, frona les sourcils. Je nai pas dit a. Aprs la mort du vieux Mimbly, nombreux furent les mineurs qui tentrent leur chance dans ses tunnels. Ils en ressortirent tous bredouilles. Mais voici cinq sicles, une nouvelle veine fut dcouverte Gyhallmanti. Encore de la sanguine ? avana Tolchuk. - 365 -

Une grimace peine tordit le visage de Magnam. Non. Mais comme la sanguine, ctait une pierre nulle autre pareille. Une pierre que le monde navait encore jamais contemple. Laquelle ? interrogea Tolchuk sur un ton pressant. Magnam reporta son attention sur son ragot, et ce fut dans un murmure quil rpondit : Lbne. Les mineurs finirent par dcouvrir lbne quils soient tous maudits ! Le sang de Tolchuk se glaa dans ses veines. Son esprit lutta pour assembler les fragments de lhistoire. La sanguine et lbne taient toutes deux issues de la mme mine. Quest-ce que a signifiait ? La gorge serre, Magnam poursuivit : Cela mit part, les tunnels de Gyhallmanti nont jamais produit quune seule chose. Laquelle ? rpta Tolchuk, les doigts crisps sur le Cur de son peuple, car il avait peur de la rponse. LInnommable. Ce fut des entrailles de Gyhallmanti que la Bte Noire du Gulgotha mergea pour dvaster ces terres. Elena regardait Erril. Lhomme des plaines portait une veste de soie grise sur une chemise dune blancheur clatante. Ses cheveux noir corbeau taient peigns en arrire et attachs dans sa nuque. Comment pouvait-elle lui demander de risquer sa vie pour prtendre sa main, surtout lorsque les probabilits taient ce point contre lui ? Le prince Typhon tait jeune et robuste ; de plus, il aurait droit une pe et une dague tandis que son adversaire se battrait mains nues. Erril navait aucun espoir de lemporter. En acceptant son dfi, Elena le condamnerait une mort quasi certaine. Mais si elle rejetait sa demande, elle serait marie au prince Typhon cette nuit mme et lavenir dAlasa mourrait dans son lit de noces. Fais ton choix, Elena, insista la reine Tratal. Elena refusa de se dtourner dErril. Elle soutint le regard du guerrier. Erril fixa sur elle ses yeux gris et durs avant de - 366 -

hocher imperceptiblement la tte. Son visage ne trahissait nulle peur, nulle hsitation. Son regard affirmait quil remporterait le duel. Ragaillardie par cette assurance, Elena redressa les paules. Elle essuya ses yeux pleins de larmes et pivota enfin vers la reine Tratal. Les poings serrs, elle lana sur un ton tranchant : Si le sang coule ce soir, ce sera votre faute, reine Tratal. Par vos actions, vous venez de condamner votre neveu mort. Mon homme-lige ne faillira pas ses devoirs envers moi. Donc, tu acceptes le dfi du Ryth lor ? aboya Tratal, furieuse. la colre de la reine, Elena opposa la sienne qui ntait pas moins grande. Vous ne nous laissez pas dautre choix que de commettre un assassinat pour retrouver notre libert. Je ne vous le pardonnerai jamais. Je vous laisse encore une chance de revenir sur votre dcision. Renoncez ce mariage forc et nous nous sparerons en amies et allies. Obstinez-vous poursuivre sur cette voie et le sang du prince Typhon souillera le plancher de cette salle. gauche de la reine, une jeune femme elphe trs mince se leva en vacillant. Ses yeux pleins de larmes taient fixs sur le prince. Je vous en supplie, reine Tratal coutez la sorcire. Dun geste imprieux, Typhon lui dsigna son sige et siffla : Rassieds-toi. Tu me fais honte, Mela. Mais la jeune femme refusa de se laisser impressionner. De ses doigts frles, elle saisit la manche de Tratal. Je laime, ma reine. Je renoncerais lui de mon plein gr pour le bien du royaume mais pas pour quil se fasse tuer. Je ne pourrais pas vivre avec a. La reine Tratal se dgagea brusquement. Sors dici ! aboya-t-elle. (Elle fit signe un garde.) Ramenez la princesse Mela dans sa chambre. Elle semble indispose. Non ! gmit la jeune femme. - 367 -

Mais deux gardes lencadrrent et lui prirent les bras. Elle saffaissa dans leur treinte en pleurant. Impassibles, les gardes entranrent la princesse plore dans le couloir. Elena remarqua lexpression peine de Typhon. Quand Mela avait clat en sanglots, il avait fait un pas dans sa direction, mais un regard svre de la reine lavait clou sur place. Tratal brandit son sceptre en forme dclair. Le dfi du Ryth lor a t accept, annona-t-elle. Faites place aux prtendants la main dElena Morinstal. Trs vite, les tables et les chaises furent pousses sur le cot pour dgager un espace au pied de lestrade. prsent les invits taient tous debout, formant un large demi-cercle face aux deux trnes. Mme les domestiques se massaient dans les coins de la pice ou grimpaient sur des chaises pour mieux observer le duel imminent. Elena se tourna vers Erril, auquel les gardes venaient de prendre son pe. La reine Tratal haussa la voix : Le prtendant doit affronter le fianc sans autre arme ni armure que les vtements quil porte sur son dos. Les jambes dElena mollirent. Erril navait mme pas droit une veste de cuir pour se protger : juste ses beaux atours de lin et de soie. Pourtant, lhomme des plaines ne semblait gure branl. Sans un mot, il contourna la table royale et sauta au bas de lestrade. La reine elphe leva son bras gauche. Le fianc a droit aux armes traditionnelles pour dfendre la main de sa promise. pe et dague ! Le prince Typhon portait dj les deux la taille. Il descendit de lestrade du ct oppos Erril. Aprs stre dbarrass de sa veste dun haussement dpaules, il dgaina son pe et, de la pointe de sa lame fine, dessina un motif meurtrier dans les airs devant lui pour sentraner et chauffer ses muscles. Son mouvement fut si rapide que les contours de son arme devinrent flous. Des applaudissements polis salurent cette dmonstration. Erril avait observ le prince sans que son visage trahisse - 368 -

la moindre motion. La reine Tratal tourna lgrement la tte vers Elena. Dans un murmure destin aux seules oreilles de la jeune femme, elle dit : Mon cur nest pas glac au point de te refuser une dernire chance, Elena. Renonce ce dfi et Erril sera pargn. Elena voulait dsesprment accepter loffre de la reine. Quel espoir de victoire pour de la chair nue confronte de lacier tranchant ? Comme sil avait peru sa dfaillance, Erril pivota et leva les yeux vers elle. Ses prunelles brillaient de fiert et de dtermination. travers les contres dAlasa et pendant toute la guerre des les, il avait t son protecteur et son champion. Depuis, les vnements lavaient relgu larrire-plan, et Elena sentait bien que son nouveau rle ne le satisfaisait pas. Mais, prsent, il tait redevenu lancien Erril celui qui lavait accompagne durant son long priple. Mme si elle craignait pour sa vie, Elena ne pouvait pas le priver de ce combat. Je ne renonce pas, chuchota-t-elle la reine. Et je pleurerai la mort de votre parent. Le seul indice de la colre de Tratal fut la dcharge dnergie qui parcourut son sceptre mtallique. Quil en soit ainsi ! (Elle leva ses deux bras.) Et maintenant, la force des curs va dterminer quelle main prendra celle dElena cette nuit. Que les combattants se prparent ! Le prince Typhon se remit faire des moulinets mais en se dplaant, cette fois. Il pivota et tourbillonna, tissant un nuage dacier mortel autour de lui. De nouveaux applaudissements salurent sa performance. Erril lobserva un moment, les yeux plisss comme pour mieux jauger son adversaire. Puis il ta sa veste de soie grise et, lentement, dboutonna sa chemise de lin blanche. Torse nu, il roula des paules et remua la tte pour chasser les crampes de son cou. Enfin, il enroula sa veste autour de son avant-bras gauche avant de tordre sa chemise pour en faire - 369 -

une sorte de fouet. Ainsi prpar, il demeura calmement immobile face au prince Typhon. Celui-ci sinclina devant son public, puis se tourna vers sa reine. Un long silence tendu stira dans la pice. Enfin, la reine Tratal baissa son sceptre. Que le duel commence ! Erril attendit que son adversaire vienne lui. Tout autour de la salle des banquets, la foule poussait des vivats, et des pices changeaient de main au gr des paris. Le guerrier se fora ignorer le brouhaha ambiant pour concentrer toute son attention sur le prince Typhon. Lelphe savana sur le plancher de pin poli avec assurance et dtermination, la pointe de son pe braque sur le cur. Sa larme ne tremblait pas. Ta mort sera rapide, promit-il en se dirigeant vers lhomme des plaines. Je ne te voue aucune animosit. Erril ne rpondit pas. Sa seule raction fut de plisser les yeux. Il tudia les mouvements de son adversaire : la faon dont la pointe de son pe sabaissait lgrement quand il conduisait de la jambe gauche, celle dont il se laissait facilement distraire par la foule chaque fois quun convive criait son nom, il ne pouvait sempcher de lui jeter un bref coup dil. Typhon ne stait probablement jamais trouv parmi le chaos et les hurlements dun vritable champ de bataille. Son peuple menait une existence tellement isole quil navait sans doute mme jamais tu un homme. On ne pouvait pas en dire autant dErril. Lhomme des plaines avait pataug dans la boue et le sang de maints massacres. Il avait vu des amis mourir ses cts tandis quil se dmenait avec son pe ou sa hache. Ses victimes taient trop nombreuses pour quil les compte. Un instant, il prouva un lan de piti pour son jeune adversaire. Mme sil ne disposait daucune arme tranchante, il savait que le combat ntait pas ingal et que linexprience de lelphe causerait sa perte. Arriv deux pas dErril. Typhon simmobilisa, son pe - 370 -

tendue devant lui. Jhonorerai ta mmoire. La main de lhomme des plaines se crispa sur sa chemise de lin. Typhon prit une profonde inspiration pour se prparer. Mais sans quil sen rende compte, le duel avait dj commenc. Dun geste vif, Erril fit claquer son fouet improvis la figure du prince. Surpris, celui-ci eut un mouvement de recul. Erril en profita pour bondir. De son avant-bras gauche envelopp de soie grise, il dvia la lame du jeune homme et plongea dans lespace quil venait de dgager. Au passage, ses doigts habiles dlestrent Typhon de la dague quil portait la ceinture. Il se retrouva dans le dos du prince avant que celui-ci ait pu pivoter, et la pointe de lpe elphique ne zbra que le vide. un pas de son adversaire, Erril fit tournoyer la dague dans sa main pour en tester le poids et lquilibre. Typhon carquilla les yeux en comprenant ce qui venait de se passer. Une lueur dinquitude se fit jour dans son regard mais pas de peur. Il tait encore trop novice pour identifier une situation rellement dangereuse. Autour des deux adversaires, la foule impressionne fit silence. Du coin de Erril aperut Elena toujours debout ct de la reine elphe. Quand les deux femmes se tenaient de la sorte, la ressemblance tait vidente : les pommettes hautes, le long cou gracieux, les yeux brillant comme de la glace au soleil Un poing press sur sa gorge, Elena soutint le regard dErril avec inquitude. Le guerrier neut pas le temps de la rassurer. Avec un sifflement, le prince Typhon se jeta sur lui. Ce fut tout juste si Erril parvint parer son pe avec la dague quil venait de lui drober. prsent, lelphe se mouvait une vitesse surnaturelle, mobilisant lnergie lmentale qui coulait dans ses veines. Sa lame bougeait trop vite pour que lil humain puisse la suivre. M par son seul instinct, Erril se rejeta en arrire. Lattaque se poursuivit sans quil trouve une occasion de riposter. Malgr son manque dexprience pratique, le prince - 371 -

Typhon tait un bretteur dou. Sa garde ne prsentait aucune faille dans laquelle lhomme des plaines aurait pu glisser sa dague. Alors, Erril se contenta dattendre en esquivant. Pour avoir frquent Mric, il savait que cette vitesse artificielle sapait les forces de son adversaire, qui ne pourrait pas la maintenir longtemps. Nanmoins, lui aussi se fatiguait. Lpe de Typhon pntra sa garde, lobligeant bloquer un coup potentiellement fatal avec son avant-bras. La lame elphique traversa facilement les quelques paisseurs de soie grise et mordit profondment dans la chair dErril. Du sang chaud imbiba aussitt le tissu dchir et se mit goutter sur le sol. Erril grimaa, de frustration plutt que de douleur. Ce garon ne ralentirait-il jamais ? Autour deux, la foule recommena sagiter et crier. Aiguillonn par ses vivats et par la vue du bras ensanglant de son adversaire, Typhon redoubla de frocit prouvant une fois de plus son manque dexprience. Oubliant son art, il se jeta sur le tigre bless pour lachever avec de grands moulinets dpourvus de finesse. Erril se plia en deux pour passer sous sa lame et plongea en avant. Son paule heurta le genou du prince. Tous deux scroulrent. Erril doutait que Typhon ait beaucoup pratiqu la lutte au corps corps. Mais le prince navait pas lch son pe ; il la brandit avec un rugissement et tenta de labattre sur lhomme des plaines. Celui-ci ntait dj plus l. Erril avait roul sur lui-mme pour esquiver. Ds quil entendit la lame adverse frapper les lattes de pin derrire lui, il roula dans lautre sens pour limmobiliser sous son poids. Sa dague plaque contre sa poitrine cloua lpe du prince au sol. Typhon tenta de dgager son arme. Lacier hurla. Erril savait quil ne disposait que dun instant. Repliant son bras gauche bless, il donna un coup de coude dans le nez du prince. Du cartilage craqua. Son adversaire poussa un cri. Puis Erril abattit son coude sur les doigts du prince, les crasant sur la poigne de son pe. Larme tomba terre - 372 -

quand Typhon la lcha et, portant les mains sa figure, roula sur lui-mme pour tenter de schapper. Erril le poursuivit, non sans avoir dabord expdi lpe au loin avec le bout de sa botte. Avant que le prince puisse se mettre sur ses genoux, lhomme des plaines lui sauta sur le dos et le plaqua de nouveau sur le plancher, lui coupant le souffle. Dsarm, clou terre par le poids de son adversaire, Typhon se mit pleurer. Il sentait que sa fin tait proche. Erril lempoigna par les cheveux et lui tira la tte en arrire, afin que la reine Tratal puisse voir sa gorge dcouverte depuis lestrade. Il appliqua le tranchant de sa dague sur le cou du prince vaincu. Son propre sang dgoulinait le long de son bras bless, souillant les cheveux blond argent de Typhon. Le silence stait fait dans la salle des banquets. Chacun retenait son souffle en attendant la suite. Erril se tourna vers les occupants de la table royale et regarda durement la reine. Jai vaincu le fianc dElena en combat la loyale. Jai fait saigner votre champion. prsent, acceptez-vous de me laisser Elena ou dois-je mettre votre parent mort ? Faut-il que ce jeune homme prisse pour satisfaire votre orgueil ? La reine Tratal brandissait toujours son sceptre crpitant dnergie. Ses yeux taient de glace, son expression indchiffrable. son tour, Elena prit la parole : Selon vos propres lois, Erril a remport ce duel. Je vous en prie, relevez-le de lobligation de tuer le prince Typhon. Je vois bien que le cur de votre neveu est dj pris par la princesse Mela. Najoutez pas le chagrin au chagrin. Les tincelles moururent lune aprs lautre le long du sceptre royal. Je ne peux pas perdre la ligne du noble Belarion. Vous ne la perdrez pas. Votre roi de jadis vit toujours en mon frre et en moi, et il se perptuera travers nos descendants. Si vous consentez pargner le prince, je vous fais la promesse solennelle quun jour, nos deux lignes seront runies. Un jour, les deux maisons royales elphiques ne feront plus quune. (Elena toucha le bras de la reine.) Mais - 373 -

pas maintenant. Pas ce soir. Tratal baissa son sceptre, dont le fer rouge tait redevenu terne. Elle baissa les yeux vers Erril. Conformment la loi elphique, je dclare le rituel du Ryth lor achev. Erril de Standi en est le vainqueur. La main dElena Morinstal lui appartient dsormais et leur union est scelle par le sang du fianc vaincu. Satisfait, Erril inclina la tte. Puis il libra le prince Typhon, se redressa et aida le jeune homme en faire autant. Vous vous tes bien battu, lui chuchota-t-il loreille. Le prince Typhon se frotta le cou lendroit o la dague avait appuy et o sa vie navait tenu qu un fil. Jetant sa dague au loin, Erril tendit la main lelphe. Celui-ci la regarda fixement sans ragir. Par le pass, Erril avait vu beaucoup de vaincus incapables daccepter la magnanimit de leur vainqueur leur colre et leur orgueil bless les en empchaient. Mais lentement, Typhon leva sa main valide et prit celle de lhomme des plaines. Il la serra en sinclinant. Il semble que jai encore beaucoup apprendre, dit-il humblement. Comme tout un chacun, grimaa Erril. Typhon lcha sa main et scarta. Erril se dirigea vers lestrade. Il restait encore un point crucial rgler. PuisquElena nest plus promise un membre de votre famille, je vous demande de nous laisser renoncer ce mariage et de nous donner laccs au Gulgotha, que nous survolons actuellement. La reine Tratal le regarda, perplexe. Tu nas pas d bien comprendre le rituel du Ryth lor. Tu as lance un dfi. Elena la accept. Tu as remport le duel. Comme je le disais linstant, votre union est scelle par le sang du fianc vaincu. Elle ne peut plus tre brise. Que voulez-vous dire ? senquit Elena, tout aussi abasourdie quErril. Le regard de Tratal fit la navette entre eux. Puis la reine sassit lentement et secoua la tte. Aux yeux des elphes, vous tes dj maris. La - 374 -

crmonie vient de sachever. Choque, Elena se tourna vers Erril. Typhon donna une tape amicale sur lpaule de lhomme des plaines. Flicitations. Peu avant laube, Elena se tenait debout sur le balcon qui surplombait la cit de Fort-Tempte. Elle portait encore sa chemise de nuit, mais le sommeil la fuyait. Aprs le duel entre Erril et le prince Typhon, les domestiques avaient rapidement nettoy le sang qui maculait le plancher de la salle des banquets, et les festivits avaient pu commencer pour de bon. Dinnombrables plats avaient dfil sur les tables : soupes paisses aux lentilles et loignon, ailes de caille rties accompagnes dune sauce glatineuse lorange, canards fums aux pices qui brlaient la langue, salades de ptales de fleurs, pains la cannelle ou aux raisins secs, fruits de toutes les varits sculpts selon des formes enchanteresses, et enfin, chocolats larme velout relev par quelques gouttes de porto. Aux yeux dElena, tout le banquet stait droul dans une brume paisse. Des domestiques avaient conduit les duellistes blesss aux gurisseurs du chteau. Depuis, la jeune femme navait pas revu Erril. Tout le monde lui avait assur quelle navait pas lieu de sinquiter, que les gurisseurs elphes taient les meilleurs du monde. Mais sa seule consolation, ctait que Mama Freda avait accompagn lhomme des plaines. Elena avait confiance en son talent. Quand les tables avaient t dbarrasses et que les invits staient mis danser au son des ballades langoureuses joues par les mnestrels installs sur le balcon, la vieille femme tait revenue et avait annonc Elena quErril allait bien. Le sang de dragon ne tardera pas faire disparatre cette petite gratignure sur son bras. Puis elle tait retourne au chevet de lhomme des plaines, promettant Elena que Tikal et elle veilleraient sur lui jusquau matin. - 375 -

la fin de la soire, la reine Tratal avait entran Elena dans le couloir. Elle navait pas prononc plus de deux mots pendant les festivits, se contentant de pousser sa nourriture dans son assiette et de rpondre dun signe de tte aux courtisans qui tentaient dengager la conversation avec elle. Mais, une fois sortie de la salle des banquets, elle avait arrt Elena. Je veillerai ce que tu tiennes parole, Elena Morinstal. Un jour, nos deux maisons seront runies. Vous avez dj attendu dinnombrables gnrations, avait rpliqu la jeune femme. Que sont vingt ou cinquante hivers de plus ? La reine Tratal lavait regarde sans rpondre. Elena navait pas dtourn les yeux. Je tiendrai parole. Un jour viendra o nos deux maisons ne feront plus quune, jen suis certaine. Mais ce rsultat ne devra pas tre obtenu par la force. Seule une union consentie par amour pourra runir les lignes royales. Alors, la reine avait soupir et son masque de glace avait momentanment fondu. Sa voix stait adoucie : Lamour Cest facile den parler ton ge. Mais connais-tu seulement ton propre cur, Elena ? Sur ces paroles nigmatiques, Tratal stait loigne, laissant Elena seule avec ses gardes. Lascension jusqu sa suite avait t longue et, arrive en haut de la tour, la jeune femme navait pas russi trouver le sommeil. Elle ne cessait de repenser aux paroles de la reine. Dsormais, elle tait marie Erril. Et elle ne savait pas ce que a lui inspirait. Dun ct, elle se rendait compte que ce ntait quune crmonie qui, une fois loin de la citadelle elphique, ne signifierait plus rien. Mais une partie delle voulait que a signifie quelque chose. Elle se souvenait de la fois o Erril et elles avaient dans ensemble, Valloa. Jamais elle ne stait sentie plus en scurit que dans ses bras. En mme temps, elle ne voulait pas que sa main soit gagne la pointe dune pe, fut-ce par Erril. Il restait trop de non-dits entre eux. Jusqu ce quils aient pu parler de leurs sentiments vritables, Elena ne se - 376 -

sentirait pas marie lhomme des plaines. Elle navait pas besoin de roses, dune bague ou dune grande robe de soie brode de perles juste dun moment de tranquillit avec Erril, un moment o ils pourraient enfin briser le lourd silence qui pesait entre eux. Pourtant, lide de ce face--face la terrifiait jusquau trfonds de son tre. La reine Tratal avait raison. Elena ntait pas prte affronter secrets de son propre cur. Pas maintenant, pas encore. En elle, la femme et la sorcire se tenaient en quilibre prcaire sur le tranchant dun couteau. Elle avait besoin de toute sa force dme pour se dfinir face aux pouvoirs qui temptaient dans ses veines. Elena leva les mains vers les toiles. En ce moment mme, la magie chantait dans son sang, un chur dnergies sauvages qui menaaient de la submerger. Comme la cit de Fort-Tempte, elle se tenait au centre dun ouragan, dans lil dun cyclone. Ici, personne ne pouvait la protger. Sa seule dfense contre ces forces brutales tait sa propre dtermination. Alors, comment pourrait-elle partager son cur avec quelquun ? Souvrir lui compltement ? Ctait un chemin trop risqu. Elle ne pouvait pas sy engager pas mme pour Erril. Elena baissa les bras et sappuya sur la balustrade. Trs loin en contrebas, Fort-Tempte tait un semis de lumires minuscules : maisons, choppes, rues troites. Au-dessus de sa tte, des toiles piquetaient le ciel calme et paisible, aveugle la tempte qui faisait rage par-del les murs de la cit. Mais depuis son perchoir au sommet de la tour royale, la jeune femme voyait les clairs illuminer les nuages noirs bouillonnants une source dnergie inimaginable. Il y avait l assez de pouvoir pour faire flotter une cit dans le ciel ou pour la dtruire. La vie et la mort taient une simple question dquilibre ; Elena ne le savait que trop bien. Sur sa gauche, le tonnerre samplifiait, rugissant avec la voix dun titan. Une brusque rafale agita lourlet de sa chemise de nuit. Elena frissonna. Soudain, elle avait froid. - 377 -

Elle senveloppa de ses bras et battit en retraite vers la tideur de sa chambre. Sur le seuil du balcon, elle pivota une dernire fois vers la tempte. Ses cheveux se dressrent sur sa nuque. Quelque chose clochait. Sur sa gauche, une norme boule de feu jaillit du ventre noir des nuages et fusa trs haut dans le ciel, tel un mtore regagnant le firmament. Arrive son znith, elle commena redescendre droit vers Fort-Tempte. Laissant derrire elle une trane de flammes, la pierre ardente sabattit sur la cit. Son impact touff parut insignifiant compar au grondement du tonnerre, mais la dvastation quelle provoqua neut rien dinsignifiant, elle. La boule de feu traversa Fort-Tempte de part en part, incendiant tout ce qui lentourait. Elena vit un btiment de trois tages basculer dans le trou aux bords dchiquets. Au loin, des centaines de gongs donnrent lalarme dans lenceinte de la cit. Une multitude dautres lampes sallumrent dans lobscurit comme les habitants de FortTempte se rveillaient en sursaut. Elena entendit un nouveau rugissement funeste. Elle leva les yeux juste temps pour voir la tempte cracher une seconde boule de feu puis une troisime, et une quatrime. Depuis toutes les directions, des projectiles incendiaires filaient travers le ciel nocturne. La porte de la suite souvrit la vole. Wennar et deux gardes elphes firent irruption dans la pice. Fort-Tempte est attaqu ! sexclama le nain. Venez ! Il faut gagner les navires ! Elena le rejoignit trs vite. O sont les autres ? Ne vous en faites pas, on est all les chercher. Dpchez-vous, matresse. Que se passe-t-il ? Wennar secoua la tte. Nous navons pas de temps perdre ! Par-dessus son paule, Elena jeta un coup dil vers le balcon dont la porte-fentre tait reste ouverte. De plus en - 378 -

plus de tranes flamboyantes zbraient lobscurit. Lappel des gongs se fit strident. Des explosions lointaines rsonnrent, faisant trembler les lanternes accroches aux murs. Comme Elena suivait Wennar dans le couloir, le plancher bascula brusquement sous ses pieds. Dsquilibre, la jeune femme saffaissa dans les bras du nain. Celui-ci la retint tandis que le sol continuait sincliner selon un angle de plus en plus aigu. Fort-Tempte tombe ! sexclama-t-il, les yeux carquills par la peur.

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bord du Traque-Soleil, Tolchuk fut rveill par la premire explosion. Avant que son cho sestompe, logre tait dj sur ses pieds. Il se dirigea en titubant vers la porte de sa cabine. Le long du couloir, dautres portes souvrirent la vole. Des visages perplexes promenrent un regard la ronde, tentant de dterminer lorigine du raffut. En tirant sur la tunique quil venait denfiler la hte, le nain Magnam rejoignit Tolchuk. Que se passe-t-il ? Logre, que le plafond trop bas empchait de se tenir debout, secoua la tte en signe dignorance. Au loin rsonnait un rugissement sourd. On a un problme. Des notes de gong stridentes le confirmrent aussitt. Tolchuk se tourna vers lcoutille qui menait au pont intermdiaire linstant o un marin surgissait par celle-ci. Fort-Tempte est attaqu ! hurla lelphe, les yeux exorbits, en gesticulant pour faire signe aux passagers de sortir. Tolchuk se hta dobtemprer, suivi par les occupants des autres cabines. En mergeant lair libre, il comprit combien les vents avaient forci. Son odorat aiguis capta immdiatement une odeur de fume. Il se tourna vers la source de celle-ci. Un quart de lieue au-del des quais, des flammes dansaient trs haut dans lobscurit. Magnam rejoignit Tolchuk. Bouche be, le nain contemplait, non pas la cit en feu, mais le ciel qui la surplombait. Que diable se passe-t-il ? Tolchuk leva les yeux. Une vingtaine de tranes - 380 -

flamboyantes sentrecroisaient dans le ciel nocturne. Logre regarda un mtore filer au-dessus de sa tte, sabattre sur un clocher, rebondir et scraser sur un pont quil fit voler en clats. Le capitaine sait peut-tre de quoi il retourne, dit Magnam en tendant un doigt vers tribord. Jerrick, capitaine intrimaire du Traque-Soleil en labsence de la reine Tratal, se tenait contre le bastingage, une longue-vue colle contre son il droit. Il demeura parfaitement immobile et impassible tandis que dautres boules de feu frappaient la cit, ouvrant des trous bants et incendiant les structures alentour. Tolchuk suivit la direction de son regard jusquaux tours du palais royal. Grce sa vue perante, il distingua un scintillement au sommet de la plus haute dentre elles. Quelquun envoyait un signal laide dun miroir. Jerrick baissa sa longue-vue et pivota vers les gens masss sur le pont. Larguez les amarres ! tonna-t-il afin que tous lentendent. Prvenez le reste de la flotte ! Mettez les canots lair ! Il faut vacuer le plus dhabitants possible ! Les marins se htrent de gagner leur poste. Des nuds furent dfaits, des bouts dtendus. Les voiles affaisses claqurent au vent nocturne. Tout le long du port, dautres navires gros et petits suivirent le mouvement Quelquesuns dentre eux prirent de laltitude, leur quille de fer rouge luisant dnergie contenue. Prs du bastingage, les marins arrachrent les bches qui dissimulaient les canots du Traque-Soleil, dressrent le petit mt des embarcations et dfirent les cordes qui les maintenaient en place. Aprs avoir donn ses dernires instructions lquipage, Jerrick se dirigea vers Tolchuk et les guerriers nains. Linquitude se lisait dans son regard, mais ce fut dune voix ferme quil annona : Jai reu du palais lordre de vous faire tous embarquer dans le premier canot du Traque-Soleil. Je dois vous emmener rejoindre vos compagnons. La reine souponne que - 381 -

lattaque nest pas dirige contre Fort-Tempte mme, mais contre la sorcire. Et ensuite ? senquit Tolchuk. Jerrick secoua la tte. Je dois vous conduire au palais, cest tout ce que je sais. Il les entrana vers la poupe du navire. Au-del du bastingage, le plus gros des canots tait prt les accueillir. Sa voile gonfle se tendait dj vers lavant. Un craquement sinistre rsonna bbord. Tolchuk vit un vaisseau marchand la coque renfle se casser en deux. Une boule de feu avait frapp le btiment avant de poursuivre sa trajectoire au-dessus des mts du Traque-Soleil. Dans son sillage, lair brlait comme sur le passage dun soleil. Les voiles en flammes, le navire endommag dgringola dans le ciel et dans la lumire dansante de lincendie, Tolchuk distingua les silhouettes minuscules des marins qui chutaient vers leur mort. Grimaant, Jerrick fit signe logre et aux autres dembarquer dans le canot. Dpchez-vous. Nous devons partir. Tandis que les nains se pressaient le long de ltroite passerelle, les yeux du capitaine se tournrent vers la cit illumine par des dizaines de brasiers. Fort-Tempte sinclina et commena senfoncer dans les nuages alentour. Des cris et des hurlements lointains parvinrent aux oreilles de Tolchuk. Logre fut lavant-dernier monter bord du canot. Jerrick le suivit, les lvres pinces et exsangues. Dun geste, il congdia le marin qui stait install la barre et prit sa place. Je me dbrouillerai seul, dit-il. Retourne ton poste bord du Traque-Soleil. Jai confi le commandement au premier matre. Le marin sinclina et regagna le navire. Ds que les dernires amarres furent largues et la passerelle retire, le petit canot scarta du vaisseau amiral. Toute voile dehors, il effectua un virage serr en direction du chteau et commena prendre de laltitude. prsent, un bon quart de la ville flambait. Le ciel tait - 382 -

envahi par une fume paisse et suffocante. Tolchuk vit un mtore jaillir du centre de Fort-Tempte et poursuivre sa trajectoire vers le firmament. Les planches quil avait creves sur son passage senflammrent et retombrent en pluie sur les demeures voisines, allumant de nouveaux foyers dincendie. Hbt, Tolchuk saccroupit prs du mt, tandis que les nains se massaient en petits groupes dans lembarcation exigu. Magnam se trana jusqu logre. Au temps pour votre plan de surprendre le Gulgotha, marmonna-t-il. Quelquun sait que nous sommes ici. Le canot se trouvait dsormais une hauteur suffisante pour survoler la destruction en contrebas. Des colonnes de fume cre lassaillaient ainsi que des vagues tratresses. Jerrick guidait son embarcation dune main habile, contournant les brasiers les plus froces et guettant un ventuel danger venu du ciel. Mais la chaleur devenait insupportable ; la fume piquait les yeux et brlait le nez de Tolchuk. Devant eux, les tours du palais se rapprochaient. Plusieurs dentre elles penchaient comme des marins ivres, menaant de scrouler dune seconde lautre. Tolchuk jeta un coup dil derrire lui. Jerrick tenait la barre, son visage livide macul de sueur et de suie. Lui aussi avait vu le danger, mais il restait stoque et dtermin. Il tourna son regard vers le signal qui clignotait au sommet dune des tours inclines. La lueur argente grenait un code. En guise de rponse, Jerrick appuya sur la barre et inflchit sa trajectoire vers le btiment en difficult. Vos compagnons sont l-dedans, annona-t-il calmement, avec un signe du menton. Tolchuk dglutit. La tour continuait basculer, tombant comme au ralenti. Jamais ils ne latteindraient temps. Jerrick tentait daller le plus droit et le plus vite possible, mais lincendie perturbait les vents. Le tourbillon dair chaud et froid crait des temptes de poche. Ballott par des rafales imprvisibles, Jerrick tait forc de zigzaguer. Tandis quil luttait contre le gouvernail, un rugissement - 383 -

pareil celui dun millier de dragons en colre rsonna sous le canot. Accrochez-vous ! hurla-t-il. Tolchuk enfona ses griffes dans le plat-bord comme un autre mtore crevait les nuages et passait moins dun jet de pierre sur tribord un soleil monstrueux rasant leur frle esquif. Les nains glapirent et plongrent sur le ct. Une nue de dbris soulevs par la boule de feu mitrailla la coque du canot. Tolchuk reporta son attention vers la poupe, juste temps pour voir une demie maison enflamme jaillir devant leur embarcation et exploser dans les airs en projetant des dbris ardents. Jerrick vira brusquement et vita la collision moins dune largeur de main prs. Les passagers ne sen tirrent pas indemnes pour autant. Une dizaine de bardeaux flamboyants sabattit sur eux. Les nains les dvirent ou les envoyrent par-dessus bord grands coups de pied. Mais ils ne purent empcher lun deux de toucher la voile, de passer au travers et dembraser la toile. Tolchuk se leva dun bond et gifla les flammes, roussissant les poils de ses mains et de ses bras. Nanmoins, le feu se propagea rapidement, dvorant leur unique voile alors que des flammches faisaient leur apparition par-dessus le bastingage. La coque brle ! spoumona Jerrick. Tandis que Tolchuk et les autres luttaient contre lincendie, lesquif plongea vers la cit en flammes. Flanque de Wennar, Elena dvalait lescalier en colimaon qui conduisait au corps de btiment principal du palais elphique. Les marches gtaient selon un angle fort peu naturel, comme dans un rve enfivr. Hlas ! Toute cauchemardesque quelle ft, la scne tait bien relle. Lair empestait la fume. Une chaleur touffante rgnait dans ltroite cage descalier. Des cris rsonnaient dans le lointain. travers les troites fentres de la tour, Elena apercevait des visions de destruction. Des feux brlaient partout dans la cit. Des quartiers entiers ntaient dj plus que ruines - 384 -

noircies. Nous ne sommes plus trs loin, siffla Wennar. Devant eux, deux gardes elphes leur ouvraient la voie. Ils devaient se rassembler dans la salle daudience de la reine, au rez-de-chausse du chteau. En jetant un coup dil par une fentre, Elena aperut quelques navires qui survolaient la cit ravage. Des lampes clairaient leur mture, et des cordes pendaient par-dessus leur bastingage pour sauver les personnes les plus menaces. Priant pour les habitants de Fort-Tempte, Elena acclra afin de rejoindre Wennar. Tout en courant, elle se reprsenta le petit garon elphe qui lui avait vol un baiser. Elle revit ses yeux ptillant de vie et dallgresse. Voil ce quelle avait attir sur le foyer de cet enfant : le feu et la mort. Tel tait le sort chu tous ceux qui croisaient son chemin. Certes, elle navait pas allum lincendie de sa propre main, mais le rsultat tait le mme. Au final, elle serait responsable de la destruction de la cit elphique. Les forces tnbreuses du Gulgotha avaient d sentir sa prsence. Merci, Douce Mre, grommela Wennar. Elena reporta son attention devant elle. Ils arrivaient au bas de lescalier. Jaillissant de la tour incline, ils foncrent lintrieur du btiment principal. Par ici ! cria un des gardes. Ici aussi, le sol penchait, mais dans le bon sens. Ils sengouffrrent dans un passage qui descendait. Dautres elphes, encore en tenue de nuit comme Elena, taient venus chercher refuge ce niveau du palais. Leurs yeux brillaient de peur et de panique. Mais pas seulement. Elena surprit les froncements de sourcils et les maldictions chuchotes sur son passage. Un homme cracha mme ses pieds. Va-ten, sorcire ! Wennar lcarta dun coup de coude et poussa Elena en avant. Ne faites pas attention lui, matresse. Elena se mordit la lvre. Mais plusieurs personnes reprirent en chur lexhortation - 385 -

du mcontent. Va-ten, sorcire ! Va-ten ! Le bruit attira dautres elphes depuis les couloirs voisins. Les gardes furent forcs de dgainer pour se frayer un chemin travers la foule grandissante. La progression du groupe ralentit. Derrire eux, les rangs se refermaient et la pression croissait. Elle nous a tous assassins ! glapit une femme. Sur la gauche, une dague apparut dans la main de quelquun. Elena ne vit quun clair argent. Heureusement, Wennar tait l. Il saisit le poignet de lagresseur et brisa ses os frles avec un craquement sonore. Lhomme tomba genoux. Aprs lavoir dlest de sa dague, Wennar lcarta dun coup de pied. Le nain dsormais arm poussa Elena devant lui, le plus prs possible des gardes elphes qui leur ouvraient la voie. La porte de la salle daudience se dressait un peu plus loin, mais une foule dense sinterposait entre elle et eux. Ils ne pouvaient plus avancer. Tuez la sorcire ! Wennar grogna quand un pied de chaise bris sabattait sur son oreille. Il trbucha mais parvint se ressaisir. Il faut absolument passer. Elena baissa les yeux vers ses mains carlates de pouvoir. Pouvait-elle massacrer ces gens paniqus ? Les tuer pour assurer sa survie ? Elle serra les poings. Douce Mre, ne mobligez pas faire a. Puis les doubles battants de la salle daudience souvrirent la vole. Tous les regards se tournrent vers le bout du couloir. La reine Tratal se tenait sur le seuil de la pice. Elle portait une simple tunique longue, et ses cheveux tombaient librement dans son dos ; pourtant, nul naurait pu se mprendre sur son allure majestueuse. Sa peau tait aussi blanche que de la neige frachement tombe, et un feu glacial embrasait ses prunelles. Des cascades dtincelles bleues scintillaient le long de ses bras nus. Mme ses cheveux scintillaient de pouvoir. - 386 -

Lorsquelle parla, tout le monde put entendre le tonnerre gronder dans sa voix : Quest-ce que cela signifie ? Enhardi par son anonymat, un homme lana depuis lautre bout du couloir : Cest la sorcire qui a attir ce malheur sur nos ttes ! Nous voulons nous venger ! Des murmures dassentiment parcoururent la foule. Une dague apparut dans la main de la reine Tratal. Elle la tendit la foule. Alors, tuez-moi, dit-elle sur un ton cinglant. Cest moi qui ai amen Elena ici, contre sa volont. Si quelquun est blmer pour la destruction de cette nuit, cest votre propre souveraine. Cest mon orgueil qui sera la cause de notre ruine. Elena tait assez prs pour voir les larmes dans les yeux de Tratal. La dague tremblait entre les doigts de la reine non de peur, mais dangoisse et de chagrin. Prenez ce couteau et plongez-le dans mon sein ! Un silence de mort sabattit sur le couloir. Non, protestrent les et elphes les plus proches. Le chagrin de la reine se propagea rapidement ses sujets. Ceux-ci tombrent genoux ou streignirent les uns les autres en sanglotant. Telle la surface dune rivire gele au printemps, la foule compacte se craquela, se fendit et commena fondre autour dElena. Tratal baissa sa dague avec une expression pleine de regrets, comme si elle dplorait vraiment que personne ne lait prise au mot. Son regard croisa celui dElena et le feu glacial steignit dans ses prunelles. Viens, dit-elle. Nous navons pas beaucoup de temps. Elena bouscula les gardes et contourna les elphes prostrs sur le sol en pente. Lorsquelle eut rejoint Tratal, elle toucha le bras nu de la reine en un geste de compassion silencieuse. Tratal posa sa main sur celle de la jeune femme. Je suis dsole. Ne puis-je rien faire pour aider sauver votre cit ? senquit Elena. - 387 -

Tratal secoua la tte. Nous allons sauver autant de gens que possible laide de nos navires. Elle entrana la jeune femme lintrieur de la salle daudience : une pice toute en longueur, avec des tapisseries aux murs et un trne dacajou poli dans le fond. En temps normal, ctait ici quelle rsolvait les querelles et veillait la bonne marche de sa cit. prsent, ctait devenu le point de ralliement de la maison royale. Des elphes jeunes et vieux saffairaient et couraient dans tous les sens, se prparant vacuer le palais. Elena dtailla cette confusion organise, fronant les sourcils la vue de plusieurs anciens penchs sur une range dinstruments tranges contre le mur du fond. Et mes amis ? demanda-t-elle. Du menton, Tratal dsigna un coin de la pice. Elena remarqua enfin Mama Freda, occupe bander le bras dErril. Lhomme des plaines tait assis sur une caisse dquipement. Malgr la distance qui les sparait. Elena vit quil tenait le Journal Sanglant sur ses genoux. Il continuait protger le Grimoire comme il lavait toujours fait. Tratal entrana Elena vers ses compagnons. Jai galement envoy un message pour que lon fasse venir logre et les nains rests bord du Traque-Soleil. Ils devraient arriver en canot dun instant lautre. Dans le chaos ambiant, vous ne devriez pas avoir de mal filer discrtement pendant que la poursuite se concentrera sur la cit. Erril aperut les deux femmes et se leva, une bande de lin dchir pendouillant au bout de son bras gauche. Elena, tu vas bien ? sinquita-t-il. Oui, oui, rpondit la jeune femme en lui faisant signe de se rasseoir. Laisse Mama Freda finir son travail. La vieille gurisseuse agita lautre extrmit du bandage. Il tire sur sa bride depuis la premire boule de feu. Si je lavais laiss faire, il taurait rejointe au galop. Erril ouvrit la bouche pour protester, mais Elena le fit taire dune main leve. Ce fut la reine Tratal que sadressa - 388 -

sa question suivante : Ces boules de feu Savez-vous do elles viennent ? Ou qui les envoie ? Du menton, Tratal dsigna les anciens et leurs instruments. Viens. Le temps presse, mais tu devrais voir a par toimme. Elle entrana Elena et Wennar vers les quatre stations situes derrire son trne. Les vieillards taient assis sur de hauts tabourets, face des colonnes de bois hrisses dinstruments en bronze. Ils pressaient leur visage contre une dcoupe ovale dans la faade de la colonne, tandis que leurs doigts manipulaient des mollettes de bronze. lapproche de Tratal, lun deux se redressa et pivota lgrement. Ma reine, dit-il en la saluant du chef. Je crains que nous nayons dcouvert aucun chemin sr pour la cit. Tratal posa une main sur son paule. Merci, Germayn. Vous et les autres guetteurs devriez rejoindre vos familles. Mais dabord, pourriez-vous montrer ce que vous avez vu Elena ? Le vieillard acquiesa. Certainement, ma reine. (Il sauta de son sige et le tapota.). Assieds-toi, mon enfant. Le front pliss par la curiosit, Elena se hissa sur le tabouret. Wennar se fit offrir une autre station. Lorsquils furent installs, Germayn les invita se pencher pour regarder par la dcoupe de la colonne. La forme ovale, aux bords uss par des sicles dutilisation, sajustait parfaitement au contour du visage dElena. lintrieur, la jeune femme ne vit que tnbres, mais elle sentit que la colonne tait creuse. Laissez-moi ouvrir un canal de vision distance, dit Germayn. Elena lentendit tripoter les mollettes de bronze. Pendant quil saffairait, la voix de la reine Tratal expliqua : Nous disposons dyeux de cristal placs sous le ventre de la cit, pour voir travers la tempte. Les architectes de Fort-Tempte avaient conu un systme de miroirs et de - 389 -

prismes pour nous permettre dpier le monde en contrebas. Nous y voil, marmonna Germayn. Il y eut un cliquetis. Puis lintrieur de la colonne sclaira, arrachant un hoquet de surprise Elena. Un paysage ravag se refltait dans un miroir inclin devant son visage. Elle devina instantanment de quoi il sagissait. Mais ce fut Wennar qui, dune voix tendue, pronona le nom : Le Gulgotha. En dessous de Fort-Tempte, un terrain montagneux stendait dans toutes les directions. Mme dans la lumire gristre qui prcde laube, ses contours taient faciles distinguer. Des centaines de cnes volcaniques luisaient parmi les pics noirs. Du magma carlate bouillonnait dans leur cratre, brillant parfois aussi fort que le soleil au znith. Ctait un enfer de fume, de feu et de cendres. Sous les yeux dElena, lun des volcans cracha un geyser de lave. De sa gueule ardente, un norme rocher enflamm jaillit vers le ciel. Ce ntait pas un vnement alatoire. Le visage press contre la colonne, Elena vit dautres cratres projeter des boules de magma et toutes visaient la cit dans les nuages. Choque et livide, la jeune femme se redressa. Cest la Terre elle-mme qui nous attaque. On le dirait, oui, acquiesa Tratal. Mes guetteurs et mes vaisseaux claireurs avaient dclar ces volcans endormis. Mais lorsque nous sommes arrivs leur aplomb, ils se sont rveills. Impossible de dterminer si cet assaut est dirig par une main hostile ou sil sagit dune dfense naturelle dclenche par notre prsence. Tout ce dont nous sommes certains, cest que nous nous sommes jets droit dans ce pige et que nous navons plus aucun moyen de nous chapper. Notre seul espoir est dvacuer les habitants de la cit bord de nos navires, plus petits et plus rapides. Elena et Wennar descendirent de leur tabouret. Avez-vous assez de bateaux pour emmener tout le monde ? senquit la jeune femme. La reine Tratal se dtourna sans rpondre. Mais son expression tait assez loquente. - 390 -

lautre bout de la pice, prs dune des troites fentres, un elphe muni dune longue-vue interpella la reine. Toutes les ttes se tournrent vers lui. Jai repr le canot de Jerrick ! (La sentinelle pivota et Elena vit que ctait le prince Typhon. Il avait un pansement sur le nez.) Mais il a pris feu. Il brle ! Tratal jeta un coup dil inquiet Elena. Que se passe-t-il ? sinquita la jeune femme. Cest le bateau de tes amis. (Tratal se tourna vers les gardes en hurlant :) Ouvrez la Porte des Temptes ! Les elphes se htrent dobir, exposant de longues chanes dissimules derrire dtroites tapisseries, dans les deux coins du fond de la pice. Ds quils se mirent tirer dessus, des rouages antiques grincrent au plafond. Tout le mur situ derrire le trne se souleva, offrant une large vue sur Fort-Tempte. Comme la monstrueuse porte souvrait, de la fume sengouffra dans la salle daudience. La moiti de la cit tait en flammes. Debout prs de la reine, ct du trne, Elena toussa et cligna des yeux. En contrebas, des embarcations de toutes les tailles survolaient le dsastre. Des chelles de corde pendaient depuis leur coque bante, bonde de rfugis. Elena jeta un coup dil la reine. Ce ntait pas seulement la fume qui la faisait pleurer. Quai-je fait ? Se lamenta Tratal. Le prince Typhon les rejoignit. L ! dit-il, tendant un doigt pour dsigner quelque chose au cur du maelstrm. Sur la gauche, un canot minuscule piquait vers le palais, laissant un sillage de fume et de flammes derrire lui. Son mt tait pareil une torche dans les tnbres. Ils seront changs en cendres avant de pouvoir se poser. Non, dit fermement Tratal. Je ne pourrai peut-tre pas sauver ma cit, mais je peux au moins sauver ce bateau. Elle leva les bras et ferma les yeux. Le jeune prince scarta, entranant Elena avec lui. Il observa Tratal avec un mlange dadmiration, damour et dinquitude. - 391 -

La reine saffaiblit rapidement, murmura-t-il. Durant toute cette horrible nuit, elle a lutt pour renforcer les sections menaces de la ville et pour maintenir dans les airs celles qui taient gravement touches afin de permettre aux navires de sauver le plus de gens possible. Mais mme ici, au cur de la tempte, son pouvoir nest pas infini. Puis-je faire quelque chose pour laider ? interrogea Elena. Typhon secoua la tte. Elle est matresse de lair et du vent. Cest son domaine. Erril les rejoignit, le bras band du coude jusquau poignet. Mama Freda le suivait, portant Tikal sur son paule. Je sens une odeur de foudre, chuchota la vieille aveugle. a commence, dit Typhon. Elena lui jeta un coup dil perplexe. Quoi donc ? La reine cherche le cur de la tempte. Prs de la baie ouverte, de lnergie bleue crpitait de nouveau le long des bras dresss de Tratal. Lelphe poussa un hoquet trangl, et ses cheveux se soulevrent, formant un nimbus autour delle. Son visage dgoulinant de sueur devenait peu peu translucide. Mais sous sa peau semblable du verre, il ny avait pas dos : juste des nuages dorage qui bouillonnaient, illumins par des clairs aveuglants. Tratal et la tempte ne faisaient plus quun. Les jambes de la reine se mirent trembler. Typhon se prcipita et la rattrapa au moment o ses genoux cdaient sous elle. Soudain, Tratal rejeta la tte en arrire et un hurlement jaillit de sa gorge. Le poil roussi, la peau couverte de cloques, Tolchuk continuait gifler les flammes qui dvoraient les derniers lambeaux de voile. Ctait sans espoir. prsent, le feu courait le long du bastingage. La coque brlait sous les pieds des passagers. Logre rugit sa rage. Puis, comme si les cieux en personne avaient entendu sa protestation et lui rpondaient, un cri strident transpera le fracas de la tempte. Tolchuk scruta la pnombre. Trs loin - 392 -

sur bbord, un torrent de nuages se dversa par-dessus le mur denceinte de la cit et fila vers leur canot. Des tentacules vaporeux se tendirent en avant. Tolchuk carquilla les yeux. clairs par lincendie qui faisait rage en contrebas, les nuages ressemblaient un bras gant tendu vers eux, les doigts carts pour mieux les saisir. Les guerriers nains, qui tentaient vainement dteindre le feu bord, sinterrompirent. Cest quoi, cette nouvelle horreur ? interrogea Magnam. Le vent hurla ; une dcharge de foudre dansa entre les doigts brumeux. Le tonnerre gronda, projetant Tolchuk et les nains au fond du canot. Seul Jerrick demeura son poste prs de la barre, les yeux pleins de larmes. Ma reine Au-dessus deux, les nuages souvrirent. Une averse torrentielle sabattit sur le canot. Prs de Tolchuk, les flammes qui dvoraient le mt steignirent avec un grsillement colreux. Tremp de la tte aux pieds, logre se redressa. Merci, Douce Mre ! Regardez ! sexclama Magnam en tendant un doigt. Tolchuk pivota. Au-del du mur denceinte de la ville, les nuages dorage tourbillonnaient, embrass par la foudre. Tolchuk mit un moment comprendre ce qui avait attir lattention du nain. Mais en regardant mieux, il discerna une forme cache au milieu de la tempte. Non. Pas cache au milieu de la tempte : faonne par elle. Accroupie parmi les nuages, elle avait des clairs en guise dyeux. Et ctait son bras qui se tendait vers le canot pour rpandre sur lui une pluie salvatrice. Malgr la distance, Tolchuk dchiffra de la douleur et du chagrin sur ses traits. Mme le tonnerre semblait faire cho aux gmissements de son cur. Qui est-ce ? souffla Magnam, bouche be. Sanglotant, Jerrick tomba genoux prs de la barre et rpondit : Ma reine

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Erril vit Tratal saffaisser dans les bras de Typhon. Flanqu dElena, il se prcipita vers les deux elphes. Laissez-moi vous aider, offrit-il. Il tendit le Journal Sanglant Elena, qui le serra contre sa poitrine sans quitter la reine des yeux. Emmenons Son Altesse loin de ce portail ouvert. Typhon acquiesa avec reconnaissance, les yeux agrandis par linquitude. Ensemble, les deux hommes portrent Tratal jusqu son trne. Erril aurait pu le faire seul, malgr son bras bless : lelphe ne pesait pas plus lourd que du coton fil. Une fois la reine installe dans son sige capitonn, Mama Freda sapprocha pour lexaminer. Elle est froide comme un cadavre, dit-elle en lui palpant tout le corps. Le regard de Typhon faisait la navette entre sa tante inerte et le portail bant. De la fume continuait envahir la salle daudience. Dehors, une boule de feu survola le palais, emportant le haut de plusieurs tours et faisant pleuvoir des dbris enflamms par louverture. Le prince fit un pas vers celle-ci, hsita et jeta un coup dil la reine. Il serra les poings de frustration. Je devrais superviser latterrissage du canot de Jerrick, mais Allez-y ! lui enjoignit Mama Freda. Je peux me dbrouiller sans vous. Occupez-vous du bateau. Soulag que lon prenne la dcision pour lui, Typhon se hta de rejoindre les autres elphes prs du portail. Jaimerais laider, dit Wennar. Ce sont mes hommes qui arrivent bord de ce canot. Dun signe de tte, Elena lui en donna la permission. Ds quil se fut loign, la jeune femme se rapprocha de Mama Freda et de Tratal. Je peux faire quelque chose ? La vieille gurisseuse posa deux doigts sur le cou de Tratal. Les battements de son cur faiblissent. Elle est en train de nous quitter. - 394 -

Elena leva une de ses mains carlates. Et si je lui prtais un peu de ma magie ? Erril fit mine de protester. Un regard de la jeune femme len dissuada. Il tait peut-tre son poux selon la loi elphique, mais sur ce point-l, il navait pas voix au chapitre elle le lui signifiait dune faon trs claire. Erril se mordit la lvre. Dans le pass, Elena avait dj us de son pouvoir pour sauver des moribonds : une fois quand le cur de son oncle Boln avait lch et, une autre fois, quand Erril lui-mme avait t empoisonn par la dague dun gobelin. Mais ce type dintervention ntait pas sans risques pour elle. Mama Freda tapota la main de la jeune femme. Je ne crois pas que ta magie puisse lui tre dun grand secours, mon enfant. Il ne sagit pas dune dfaillance physique, mais spirituelle. Ce nest pas une maladie qui lexpulse de son corps cest sa propre volont. Tout de mme, si je lui donnais plus de force, suggra Elena. Mama Freda haussa les paules. Je ne suis pas sorcire. Jignore ce que a donnerait. Erril soupira. Si la reine est perdue de toute faon, a ne peut pas faire de mal dessayer. Elena jeta un coup dil surpris lhomme des plaines. Celui-ci continuait regarder Mama Freda. a ne lui plaisait peut-tre pas quElena choisisse de risquer sa vie pour une souveraine qui les avait trahis, mais il tait toujours son homme-lige, prt lui offrir son avis et son soutien. La vieille gurisseuse haussa de nouveau les paules. Comme je lai dit, je ne suis pas sorcire. Erril porta la main sa ceinture et en tira une dague sur le manche de laquelle tait sculpte une rose. Ma dague de sorcire ! sexclama Elena. Erril la lui tendit. La reine nous a fait restituer tout lquipement qui nous avait t confisqu bord du Traque-Soleil, expliqua-t-il en dsignant les caisses empiles. Elena lui passa le Journal Sanglant en change de la - 395 -

dague, mais au lieu de lcher larme, Erril plongea son regard dans celui de sa protge. Sois prudente, dit-il tout bas. Elena acquiesa dun air dtermin et il lui cda la dague. La jeune femme alla sagenouiller prs du trne. Elle prit la main de la reine Tratal et lui piqua un doigt avec la pointe de la dague. Une goutte de sang perla sur la peau de lelphe. Elena jeta un coup dil nerveux Erril. Celui-ci lui toucha lpaule comme sil pouvait lui communiquer sa force par ce simple contact. Prenant une profonde inspiration, Elena piqua lun de ses doigts carlates. Difficile de distinguer son sang de la souillure de sa peau, mais Erril la vit se raidir lgrement non de douleur, mais sous leffet de la libration de sa magie. La jeune femme ferma les yeux et entrouvrit les lvres. Un soupir schappa de sa gorge. Elle se pencha vers Tratal, mais avant quelle puisse mler leurs sangs, un craquement sonore se rpercuta travers la salle daudience. Les lattes du plancher se soulevrent. Elena agrippa le trne pour ne pas perdre lquilibre. En levant les yeux, Erril vit aussitt la cause de linterruption. Le flanc dune embarcation venait de percuter le bord de la Porte des Temptes. Prs de louverture, des elphes saffairaient, jetant des cordes et criant des instructions. Le vaisseau chou vomissait de la fume et de la vapeur ; malgr cela, Erril distingua la silhouette massive de Tolchuk prs de la poupe. Tirant sur une corde tandis que le vent ballottait lembarcation, le prince Typhon cria aux trangers : Le canot est quai ! Il faut charger votre quipement ! Erril vit Wennar foncer vers les caisses. Le nain ne pourrait pas tout porter seul. Erril fit un pas vers lui et hsita. Vas-y ! le pressa Elena. Occupe-toi du chargement pendant que je tente de ranimer la reine. Ensuite, nous devrons mettre les voiles. Nous navons pas beaucoup de temps. Raison de plus pour ne pas discuter. Vas-y ! - 396 -

Erril dvisagea Elena, qui soutint son regard sans broncher. Lexpression de la jeune femme sadoucit comme elle comprenait la consternation de son homme-lige. Vas-y, rpta-t-elle gentiment mais fermement. Je me dbrouillerai. Erril se dtourna. Il avait peut-tre remport sa main en duel, mais Elena serait toujours une femme indpendante et, en vrit, il naurait pas voulu quil en soit autrement. Fourrant le Journal Sanglant lintrieur de sa chemise, il se hta de rejoindre les autres prs du canot. Reste seule avec Tratal et Mama Freda, Elena retourna sa tche. Elle souleva la main de lelphe et positionna leurs deux doigts blesss lun face lautre. Les piqures faites par la dague continuaient saigner. Mama Freda se tenait derrire la jeune femme, comme si elle lobservait par-dessus son paule. Sois prudente, mon enfant. Ce fut peine si Elena entendit les paroles de la vieille gurisseuse. Son oue tait entirement tourne vers la chanson de sa magie. force dentranement, elle avait atteint une excellente matrise du flux de son pouvoir, mais cette fois, il sagissait de partager celui-ci avec quelquun dautre. Si elle dversait trop dnergie en Tratal, elle pourrait la carboniser de lintrieur. Prenant une inspiration pour se stabiliser, Elena appuya son doigt sur celui de la reine. Instantanment, son esprit scoula dans le corps prostr de lelphe travers le lien de sang quelles partageaient. Ce ntait pas sa premire tentative de gurison par la magie elle avait dj fait a avec son oncle Boln, avec Erril et avec Flint , mais rien naurait pu la prparer ce quelle dcouvrit en Tratal. Des vents orageux assaillirent lesprit dElena, menaant de larracher son propre corps. La jeune femme lutta pour tenir sa position, invoquant une plus grande quantit dnergie afin de se dfinir au cur du maelstrm. Autour delle, des nuages noirs tourbillonnaient ; la foudre jetait des - 397 -

clairs de feu argent. Alors, Elena se rendit compte quelle ntait pas lintrieur de Tratal du moins, pas lintrieur de son corps de chair et de sang. Elle avait pntr dans la tempte qui protgeait la ville. La reine ne faisait plus quun avec cette dernire et Elena venait de se joindre elles. La jeune femme senveloppa de sa magie comme dune cape pour se protger contre les lments dchans. Elle ne pouvait pas rester longtemps. Dj, elle avait du mal discerner le lien avec son corps rest dans la salle daudience, pauvre filament tnu au cur dun ouragan. Tandis quelle flottait dans les airs et tentait de sancrer dans la tempte, Elena sentit des filaments encore plus fragiles se dployer autour delle dans toutes les directions, formant une toile daraigne infinie. Elle devina ce quelle percevait. Ctait la vie : le rseau dnergie qui reliait entre elles toutes les choses vivantes. Elena brlait de lexplorer. Il lappelait avec dinnombrables gorges. Mais mme une sorcire comme elle navait pas assez de pouvoir pour cela. Elle se perdrait dans ce labyrinthe dmesur, au sein duquel elle ntait quun insecte insignifiant. Au lieu de a, elle se concentra donc sur un unique filament tout proche delle : celui qui reliait la tempte au corps de la reine, ce faisant, elle sentit des yeux se tourner vers elle, un regard glacier familier la dtailler. Tratal. Lelphe avait d sentir sa prsence. Des mots se dtachrent contre le hurlement du vent : Va-ten, mon enfant. Cest ma bataille. Elena identifia une silhouette fminine forme de nuages et de foudre qui tourbillonnaient autour delle. Vous allez mourir ! spoumona-t-elle. Quil en soit ainsi, rpondit calmement Tratal. La mort nest pas une fin et, en utilisant mon esprit pour alimenter la tempte en me donnant entirement elle , je pourrai sauver davantage de gens de mon peuple. Des images simposrent lesprit dElena. Une femme de nuages et de foudre se lovait autour de la cit ravage, la pressait contre son sein et la propulsait plus vite au-dessus - 398 -

des pics volcaniques pour en faire une cible difficile toucher. Elena comprit. Tratal voulait se sacrifier pour les siens. Je peux vous aider, argua-t-elle. Vous ntes pas oblige dpuiser votre nergie vitale. Utilisez ma magie ! Un sourire las se forma dans les nuages. Tu es bien la digne descendante du noble Belarion. (Le mince filament qui reliait Tratal son corps brilla avec une ardeur renouvele.) Mais le chemin qui mne ici est trop fragile. En canalisant vers moi assez dnergie pour faire une diffrence, tu brlerais ce conduit et tu te retrouverais prisonnire de la tempte avec moi. Je ne te laisserai pas risquer ta vie de la sorte. Elena sentit que la reine disait la vrit. Le peu dnergie quelle utilisait pour se dfinir menaait dj la connexion. Et vous ? Protesta-t-elle nanmoins. Va-ten, mon enfant. Cest ma bataille, rpta Tratal. Des bourrasques fondirent sur Elena et la repoussrent le long du filament. Un instant, la jeune femme rsista ; elle refusait dabandonner. Mais lnergie ncessaire pour maintenir sa position amenuisa le lien, le rduisant un fil impalpable. Comprenant la futilit de ses actes, Elena sabandonna la tempte et se laissa emporter par le vent. Alors quelle traversait le corps de Tratal, elle sentit le filament qui la reliait lesprit de la reine se briser. Et au moment o elle retombait dans son propre corps, elle entendit le dernier battement du cur de lelphe. Saisie de vertige, elle saffaissa et partit en arrire. Mama Freda la rattrapa. Tu es en scurit, mon enfant. Tout va bien. La reine ? demanda Elena dune voix faible. Disparue. Elena saisit un des accoudoirs du trne pour se redresser. Dans le sige, elle dcouvrit la tunique de Tratal abandonne sur les coussins mais rien de plus. Le corps de lelphe stait volatilis. Soudain, Typhon apparut de lautre ct du trne et tomba genoux. Les joues baignes de larmes, il regarda le sige - 399 -

vide. Elle sest donne tout entire la tempte, gmit-il. Elena acquiesa. Elle veut utiliser son nergie pour propulser la cit plus vite au-dessus des contres du Gulgotha et laisser votre peuple le temps de schapper. Wennar les rejoignit. Dans ce cas, nous devons nous dpcher. Nous avons dj dpass les mines natales de mon peuple. Mama Freda aida Elena se relever. Tout lquipement est bord, ajouta le nain. Il faut partir. Typhon se releva en sessuyant les yeux. Je vais prendre moi-mme la barre de votre canot. Je connais la volont de la reine en la matire : vous conduire sains et saufs destination. Ce fut alors quun grand elphe sapprocha par-derrire et posa une main sur lpaule du prince. Elena le reconnut pour lavoir souvent crois bord du Traque-Soleil. Ctait le capitaine Jerrick. Son visage tait macul de suie ; ses cheveux et ses vtements dgoulinaient de pluie. Non. Je ne vous laisserai pas faire a, prince Typhon. Votre place est ici. Mais la reine La reine nest plus. Et, en labsence de ses deux fils, vous tes le suivant dans lordre de succession. Vous devez assumer la charge de rgent jusquau retour de lun deux. Lhorreur carquilla les yeux du prince. Jerrick lui serra lpaule un peu plus fort. Vous devez diriger lexode de notre peuple. Je je ne peux pas Vous navez pas le choix. Elena comprenait la douleur et le choc prouvs par Typhon. Ce ntait pas facile de se retrouver soudain accabl par le fardeau du pouvoir et des responsabilits. Allez chercher dame Mela, poursuivit Jerrick, et emmenez avec vous le plus grand nombre de gens possible. Considrez-les comme des graines jetes aux quatre vents. - 400 -

vous de trouver un endroit convenable o les planter. Mais que vont devenir Elena et ses compagnons ? Je moccupe deux personnellement. Cest mon devoir en tant que capitaine de navire arien. Votre devoir vous est ici. Elena vit le jeune prince ployer sous la lourde cape qui venait dtre jete sur ses paules. Un instant, elle crut quil allait seffondrer. Mais lentement, il se redressa. Malgr la douleur et le chagrin qui obscurcissaient son regard, il hocha la tte. Conduisez-les au canot. Je moccupe des ntres. Le capitaine Jerrick acquiesa et leva un bras pour diriger les compagnons vers la Porte des Temptes. Dpchons-nous. Erril rejoignit Elena et passa un bras protecteur autour de ses paules. Tu vas bien ? La jeune femme se laissa aller contre lui. Oui. Jetant un coup dil derrire elle, elle vit le prince Typhon debout, trs raide, prs du trne dacajou vide. Il fera un meilleur chef que moi, songea-t-elle en lui souhaitant du courage et de la force pour affronter les preuves venir. Dehors, le vent tait plus violent que jamais. Le canot ballott dans tous les sens tirait sur ses amarres. Elena vit quun norme trou dans sa voile avait t sommairement bouch laide dune tapisserie arrache aux murs de la salle daudience. Un marin muni dune longue aiguille reprisait la dernire dchirure. Lorsque les compagnons atteignirent la passerelle, le capitaine Jerrick hurla la face de la tempte : Dgagez ! Soyez prts larguer les amarres mon commandement ! Les elphes qui se trouvaient encore bord obirent, bondissant depuis le bastingage ou se balanant aux filins damarrage pour regagner lintrieur du palais. Elena et ses compagnons restrent seuls sur le pont du canot. La jeune femme se dirigea vers Tolchuk, saluant au - 401 -

passage les nains qui ressemblaient un troupeau doies trempes avec leurs vtements mouills et leur barbe dgoulinante. Elle se blottit contre une pile de caisses pour sabriter du vent. Elle ne portait rien dautre quune mince chemise de nuit, mais heureusement, Erril avait pens tout. Il la rejoignit, une cape double de fourrure sous chaque bras. a devrait te tenir chaud jusqu ce quon puisse dballer tes affaires. Claquant des dents, Elena prit lune des capes quelle drapa autour delle avec gratitude. Erril poursuivit la distribution. Bientt, tous compagnons furent pelotonns dans des vtements chauds ou sous des couvertures. Le capitaine Jerrick reprit sa place la barre. Larguez les amarres ! hurla-t-il aux elphes posts sur le seuil de la Porte des Temptes. Des nuds furent dfaits et le canot bondit en avant. Elena tituba et se cogna une caisse toute proche. Restez assis ! Ordonna Jerrick ses passagers. (La bme siffla au-dessus de leurs ttes, et lembarcation effectua un virage gracieux.) partir dici, a va secouer ! Elena soupira. Pour changer un peu Le canot sloigna du palais en dcrivant une large courbe. Quatre des vingt tours taient tombes ; trois autres brlaient en projetant dimmenses flammes dans les airs. En contrebas, la cit souffrait encore davantage. Les trois quarts des btiments avaient dj t dtruits par la pluie de boules de feu ou dvors par lincendie. Pour lheure, Fort-Tempte semblait connatre un bref rpit. Aucun projectile volcanique ne traversait plus le ciel nocturne. Apparemment, les efforts de Tratal navaient pas t vains. La souveraine avait russi acclrer le vol de sa cit mais pour combien de temps ? Dautres navires ariens, bonds delphes hagards, dpassrent le canot. La plupart dentre eux rebroussaient chemin vers les murs de la cit ravage. Une poigne dautres patrouillaient encore dans les bas quartiers, cherchant des survivants pour leur offrir une dernire ligne de vie. Et les occupants du palais ? demanda Elena en se - 402 -

tournant vers Jerrick. Fort-Tempte prend soin des siens, rpondit mystrieusement le capitaine. Elena pivota pour observer le chteau qui rapetissait derrire eux alors que le canot sloignait en perdant de laltitude. Par o comptez-vous passer ? senquit Erril. Jerrick tendit un doigt vers le pont. Droit travers le cur de la tempte. Est-ce bien sur ? sinquita Erril. Jerrick essuya la suie qui lui piquait les yeux. Reste-t-il encore un seul endroit sur en ce monde ? marmonna-t-il. (Mais, voyant lhomme des plaines sassombrir, il ajouta :) Je russirai passer. Ne vous en faites pas. Je chevauche les vents depuis tout gamin. Elena regarda la cit elphique sestomper derrire eux. Elle hoqueta en voyant les tours restantes scrouler telle une poigne de btonnets. Oh, non ! Le prince Typhon ! Et les autres ! Mais elle naurait pas d sinquiter. Sous ses yeux merveills, les murs du palais tombrent ainsi que des dominos, rvlant le cur cach de la citadelle. Un vaisseau gigantesque sleva des ruines, port par une quille de fer qui refltait la lumire du soleil levant. Lentement, ses voiles se dferlrent et capturrent les vents dchans. Il sloigna gracieusement, prenant la tte de myriades dautres navires, grands et petits, pour les entraner lcart de la cit en flammes. Puis le canot atteignit la lisire de la tempte et la flotte arienne disparut la vue dElena. Accrochez-vous ! aboya Jerrick. La proue de lembarcation piqua brusquement comme son capitaine plongeait dans les profondeurs de la tempte, sous la cit. Des bourrasques assaillirent le canot, faisant claquer sa voile. De la pluie ruissela sur le pont, trempant les passagers jusquaux os. Mais Jerrick ne parut gure perturb par les embardes de son bateau. De lnergie crpita le long de ses mains alors quil invoquait sa propre magie pour - 403 -

manipuler le gouvernail. La foudre poursuivit Elena et ses compagnons travers les nuages. Le tonnerre grondait et malmenait le canot. Mais Jerrick chevauchait la tempte avec adresse, se laissant glisser le long des courants descendants, virant pour viter les remous ou zigzaguant pour ne pas se laisser emporter par les rapides. Elena agrippait le bastingage si fort que ses articulations avaient blanchi. Erril faisait de son mieux pour labriter. Audessus deux, la voile htivement reprise commena se dchirer. Jerrick pina ses lvres dj exsangues et continua barrer en silence. Elena pivota vers la proue linstant o le canot se cabrait ainsi quun cheval rtif et manquait culbuter dans les airs. Ses genoux dcollrent du pont et Erril saccrocha elle de toutes ses forces pour la retenir. Puis le canot atteignit un courant stable ; la jeune femme et son protecteur retombrent brutalement sur les planches. Nous sommes passs, lana simplement Jerrick, comme sils venaient de traverser un vulgaire ruisseau. Elena se redressa et fut aussitt frappe par la chaleur ambiante. Aprs le froid de la tempte, lair charg dune odeur de soufre et de magma lui paraissait suffocant. Au-del du bastingage, elle dcouvrit les pics noirs qui stendaient en contrebas, nimbs par la lumire infernale des cnes volcaniques. Ce spectacle avait de quoi consumer sa dtermination. Comment les compagnons pouvaient-ils esprer survivre dans une telle contre ? Un endroit hassable, pour sr, marmonna Mama Freda. Il nen a pas toujours t ainsi, dit Wennar. Les volcans nont vrol ces terres quaprs que lInnommable eut corrompu notre peuple. Jadis, toute la rgion tait verte et riante. Elena avait du mal le croire. Elle balaya le paysage du regard et, dcourage, se dtourna. Des nuages noirs bouillonnants continuaient filer audessus du canot. Au loin, Elena vit des morceaux de la cit - 404 -

elphique dgringoler travers la tempte et aller scraser en contrebas. bbord, un immeuble de plusieurs tages heurta le sommet dune montagne et se dsintgra dans une explosion de planches brises. Elena se tordit le cou, cherchant des navires en train de fuir. Elle nen vit aucun. Fort-Tempte ralentit, lana Jerrick, remarquant la direction de son regard. Il avait raison, comprit Elena. La tempte commenait seffilocher sur les bords. Les nuages se dlitaient. Les rserves dnergie de Tratal devaient toucher leur fin. Le Gulgotha va de nouveau percevoir le mouvement de la cit, dit amrement Jerrick. Comme pour ponctuer cette dclaration, un volcan explosa une lieue de l, crachant une norme boule de feu. Le projectile de magma dcrivit une courbe brillante et disparut lintrieur du front orageux avec un sifflement. Lattaque reprend, commenta Erril. Les traits creuss par linquitude, Jerrick reporta son attention sur la manuvre du canot. Les navires de mon peuple nont pas eu assez de temps pour se mettre en scurit. Tandis que lembarcation descendait en dcrivant une large spirale. Elena se leva et se dbarrassa de sa cape trempe. Ils lauront. Elle dgaina sa dague de sorcire. Elena, intervint Erril. Si cest dnergie que la tempte a besoin, je vais lui en donner. La jeune femme entailla le gras de ses deux pouces, librant le feu glacial de sa main gauche et le feu sorcier de la droite. lintrieur des nuages bouillonnants, Tratal lavait prvenue que transmettre du pouvoir son corps brlerait le lien tnu qui reliait son esprit celui-ci. Mais ce risque stait teint en mme temps que la reine elphe. Elena tudia le tourbillon noir. Elle ne savait pas exactement quelle part de Tratal subsistait l-dedans, mais elle disposait dun type dnergie dont la tempte devrait - 405 -

pouvoir se nourrir. Levant sa main droite, Elena serra le poing et invoqua le pouvoir du soleil son feu, sa chaleur. Un brasier ardent enfla lintrieur de sa paume. Alors, elle leva son poing gauche et invoqua la magie du clair de lune le froid et la glace. Son autre main se mit briller elle aussi, mais dune lueur bleute plutt qucarlate. Le pouvoir chantait dans le sang et le cur dElena, implorant la sorcire de le librer. Habitue cet assourdissant chur de magie sauvage, Elena lignora. Elle rapprocha ses deux poings, appuyant les articulations de lun contre celles de lautre. Lnergie emprisonne dans ses mains la fit sursauter comme une dcharge dlectricit. Quand elle ne put plus la contenir, elle dressa ses bras vers le ciel en dpliant ses doigts ainsi que les ptales dune rose. Un faisceau dnergie dchane jaillit la verticale, mlange de feu sorcier et de feu glacial fondus en une dflagration de feu cleste. Elena hoqueta et arqua le dos comme la magie hurlante sarrachait elle. Son torrent de feu cleste creva la tempte et disparut lintrieur. De la foudre rayonna en toile depuis le point dimpact. Mais tandis quElena projetait toujours plus dnergie vers les nuages noirs, les clairs se divisrent encore et encore jusqu former un rseau dnergie flamboyante travers tout le front orageux. Elena ! hurla Erril dans son oreille. Ce fut peine si la jeune femme lentendit. La magie chantait dans ses veines. Elena, regarde gauche ! Les paroles du guerrier pntrrent le chur assourdissant de son pouvoir. Lentement, elle tourna son regard dans la direction quErril lui indiquait. Une boule de feu fusait droit vers leur canot. Du coin de lil, Elena vit Jerrick se battre contre la barre. Probablement fascin par sa dmonstration de pouvoir, le capitaine elphe navait pas remarqu le danger assez vite. Il navait plus le temps dcarter leur embarcation de sa trajectoire. Elena aurait d ressentir de la terreur, mais elle tait trop - 406 -

habite par sa magie pour cela. Elle vibrait dinvincibilit. Baissant les bras, elle carta ses mains lune de lautre et projeta un rayon de feu glacial vers la boule de magma. Celleci fut instantanment ptrifie. Sans rflchir ou presque, Elena enchana en dcochant une lance aveuglante de feu sorcier, qui atteignit le projectile moins de douze encablures du canot. Le magma gel explosa. Il nen resta quun nuage de poussire qui sabattit sur les compagnons sans leur faire le moindre mal. Les genoux dElena flageolrent. Sa magie puise, elle tomba genoux. Erril lui jeta sa cape sur les paules et la serra trs fort dans ses bras. Faites-nous descendre entre les montagnes ! glapit-il ladresse de Jerrick. Nous ne pouvons pas prendre le risque quon nous tire dessus une nouvelle fois ! Jerrick obtempra, et le canot piqua vers le sol selon un angle abrupt. Elena saffaissa dans les bras de son homme-lige. Il lui semblait que ses os staient changs en beurre. Erril lui frotta les bras. Les dfenses du Gulgotha doivent tre conues pour ragir la magie celle de ton pouvoir comme celle de lnergie lmentale. Jai t stupide, marmonna Elena. Jaurais du rflchir avant dagir. Tu as cout ton cur, chuchota Erril. Tolchuk tendit un doigt en direction de la poupe. La femme dans les nuages ! sexclama-t-il. Elle revient ! Toujours blottie dans les bras dErril, Elena leva les yeux vers le ciel. Derrire leur canot et une altitude bien suprieure, la tempte continuait bouillonner. Mais nul naurait pu se mprendre quant la silhouette gigantesque forme de nuages et dcoupe par la foudre. La reine Tratal, croassa Jerrick dune voix brise. Lelphe flottait dans le ventre de la tempte. Sous les yeux des compagnons, les nuages spaissirent et parurent gagner en substance. Propulss par des vents - 407 -

invisibles, ils prirent de la vitesse et sloignrent. La tte baisse vers le canot, la silhouette de femme eut un sourire triste. Une bourrasque apporta ses paroles aux compagnons : Tu nous as sauvs. (Les mots rsonnrent et sestomprent.) Tu nous as tous sauvs. Reine Tratal, murmura Elena. Bonne chance, Elena Morinstal. Que les dieux taccompagnent ! La silhouette de femme parut se dissiper lintrieur du front orageux, mais elle eut le temps de chuchoter un dernier message uniquement destin aux oreilles dElena : Noublie pas ta promesse. Elena regarda la tempte qui filait vers lhorizon entnbr. Je noublierai pas, dit-elle fermement. Ce ntaient pas des paroles en lair. Au fond de son cur, la jeune femme savait quun jour, dans une poque et un lieu lointains, les deux maisons elphiques seraient de nouveau runies. Mais pas ici, et pas maintenant. Ce serait lhistoire de quelquun dautre pas la sienne. Se penchant par-dessus le bastingage, Elena regarda en contrebas. Le canot descendait vers le paysage ravag du Gulgotha : un labyrinthe de montagnes rouges dchiquetes, de valles profondes pareilles des entailles, darbres rabougris et de ruisseaux dont leau mettait une lueur verte malsaine. Tel tait son avenir.

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LIVRE CINQ COURONNES BRISES

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Son souffle formant un petit nuage devant sa bouche, Mycelle gardait un il vigilant sur la sombre fort alentour. Non loin delle, Kral allumait un feu de branches mortes pour prparer leur repas de midi. Mme le montagnard habitu aux climats rudes tremblait en frappant lacier contre le silex. Depuis quils avaient quitt Chteau Mryl et le Mur du Nord, la temprature navait cess de chuter chacun de leurs pas. Le ciel ou du moins ce quils pouvaient en voir tait dsormais une ardoise uniformment grise et, la nuit prcdente, de la neige tait tombe entre les monstrueuses branches tordues. leur rveil, les compagnons avaient trouv la fort toute saupoudre de blanc. Mycelle regarda autour delle. En principe, une fort drape dans un manteau de neige exhale une certaine beaut tranquille. Mais ici, elle noffrait quune vision sinistre, pareille un cadavre dform par le gel. La seule chaleur provenait du camp des compagnons. Assise sur une racine noueuse, Neelahn jouait du luth tout bas. Des colibris et des feuilles vertes cascadaient depuis les cordes de linstrument ; des fleurs aux ptales velouts et de longues nuits estivales rsonnaient dans ses accords. Pas tonnant que les spectres du Sinistre demeurent distance. Ctait la chanson de leur Sylve Primordiale, de la Lokaihera perdue. Comme ce rappel du pass devait tre douloureux aux silhouettes tortures des arbres quils taient ! Mme Mycelle prouvait un pincement au cur en coutant jouer la nyphai. Mric sapprocha de la guerrire. Il se frottait les mains et soufflait sur ses doigts nus pour les rchauffer, mais son regard tait fix sur le ciel. - 410 -

Il va encore neiger cette nuit. Mycelle hocha la tte. Le seigneur elphe avait une perception affute des variations climatiques. Nous ne pouvons pas continuer ainsi, dclara-t-il en se rapprochant delle et en baissant la voix. supposer que nous russissions sortir de cette fort maudite, les vents et le froid ne feront quempirer. Nous devons trouver de quoi nous couvrir mieux que a pour la suite de notre voyage. Je sais. Tout lheure, jai vu Mogweed loucher sur Fardale comme sil voulait lcorcher pour revtir sa peau. Mycelle se rembrunit. Chacun deux avait une cape paisse et des bottes de cuir pour le protger contre le plus gros du froid, mais pour atteindre Tor Amon et la Citadelle des Montagnards, ils auraient besoin de fourrures et de couvertures plus chaudes. Si seulement lAile des Temptes avait pu franchir le Mur marmonna Mric. Mycelle soupira. Ctait un regret quils partageaient tous. Mais peu aprs leur vasion de Chteau Mryl, ils avaient contact le navire arien en utilisant la pice dargent du seigneur Tyrus. Xin leur avait rpondu que non seulement le Mur du Nord tait trop haut pour quils puissent passer pardessus, mais que la brche dans limmense rempart tait bloque par des arbres monstrueux. chacune de leurs tentatives dapproche, la fort aiguillonne par les spectres perchs dans ses branches les avait repousss en les fouettant et en les griffant de ses membres tordus. LAile des Temptes navait pu prendre suffisamment daltitude pour la survoler. Nous nous dbrouillerons, dit Mycelle. Je lespre. Mric rebroussa chemin vers le campement, o Kral venait juste de russir enflammer un tas de feuilles mortes. De minuscules langues de feu crpitrent, attirant le regard de tous les compagnons. Une brindille craqua derrire Mycelle. La guerrire fit volte-face, une pe dans chaque main. Une silhouette noire se coula hors des buissons pineux. - 411 -

Ctait Fardale qui revenait de sa mission de reconnaissance ; comme son habitude, il avait fait du bruit pour avertir Mycelle de sa prsence. Ses yeux ambrs brillrent en fixant la guerrire. Limage dun chemin dsert simposa lesprit de celle-ci, indiquant labsence de spectres dans les environs. Je vais le dire Neelahn. Va te rchauffer prs du feu. La langue pendante, Fardale se hta dobir. Mycelle suivit lnorme loup du regard, les yeux plisss par linquitude. Depuis quils avaient pntr dans la Fort Noire, ses messages mentaux devenaient plus grossiers, ses rponses brves et parfois incomprhensibles. Sa nature animale ne tarderait pas le submerger compltement. Selon Mogweed, les jumeaux taient un peu moins dune lune de se figer sous leur forme actuelle. Le temps pressait pour eux deux comme pour le reste de leurs compagnons. Longeant la priphrie du camp, Mycelle sapprocha de Neelahn. La frle nyphai leva les yeux vers elle. Ses yeux taient hants, souligns par des cernes noirs. Pour maintenir les spectres distance, elle tait force de jouer jour et nuit. Elle ne pouvait dormir brivement que lorsque les environs semblaient dserts, et le manque de sommeil commenait se faire sentir. Mycelle lui toucha lpaule. Repose-toi. Fardale dit que nous sommes en scurit pour le moment. Neelahn hocha la tte et reposa le luth sur ses genoux. Comme elle remuait ses doigts perclus de crampes, Mycelle remarqua ses ongles casss et sa chair vif. La nyphai fouilla ses poches en qute de son baume de sommerbe. Comment vas-tu ? sinquita Mycelle. Tes mains tiendront-elles le coup jusqu ce que nous soyons sortis de la fort ? Dun regard morne, Neelahn observa les arbres qui les entouraient. Ce nest pas de jouer qui mpuise. Mycelle comprenait. De la mme faon que la chanson du luth affectait les Sinistreurs, la Fort Noire sapait la volont de la nyphai. Jadis, ces bois avaient t son foyer. Mycelle lui - 412 -

offrit le peu de rconfort quelle pouvait. Ce ne sera plus trs long. Daprs mes calculs, nous devrions atteindre la lisire de la Fort dans deux jours. Neelahn ne ragit pas. Elle se contenta de regarder le nord. Viens manger quelque chose. Mycelle laida se lever et lentrana vers le feu qui grandissait. Kral avait russi allumer un bon brasier. Une fois Neelahn installe prs de Mogweed devant les flammes, Mycelle regagna son poste. Ds que la magie du luth ntait plus l pour les protger, les compagnons devaient redoubler de vigilance. Pendant les deux premiers jours de leur priple, toute interruption de la musique stait aussitt traduite par un assaut hurlant. Mais dsormais, les Sinistreurs mettaient plus de temps ragir. Ou bien ils taient moins nombreux dans les profondeurs de la Fort Noire, ou bien la chanson du luth avait fini par les chasser pour de bon. Nanmoins, la prudence restait de mise. Il fallait guetter tout mouvement dans lombre, tout bruit suspect dans le sous-bois. Mycelle adressa un signe de tte Tyrus, qui se tenait de lautre cot du camp. Les deux guerriers taient chargs de surveiller la fort pendant la pause de midi ; ils patrouilleraient autour du camp jusqu ce que les compagnons se remettent en route. Mogweed sapprocha avec une cuelle pleine de racines bouillies et descargots grills. Mycelle mangea sa maigre pitance debout, avec les doigts. La chasse tait souvent infructueuse dans la Fort Noire. Peu de cratures vivaient encore parmi les racines tordues et dans les terriers hants : des taupes, quelques lapins dcharns, une poigne doiseaux qui navaient plus que les plumes sur les os. Au moins leau tait-elle potable et les ruisseaux nombreux. Mogweed suivit Mycelle pendant quelle mangeait. Le petit homme promenait autour de lui un regard visiblement nerveux. Je tai entendue dire Neelahn quon devrait sortir de cette fort maudite dici deux jours. Cest vrai ? - 413 -

Si mes cartes de la rgion sont exactes. Les yeux plisss, Mogweed se mordilla la lvre infrieure. Et ensuite ? (Il baissa la voix.) Allons-nous vraiment essayer de nous infiltrer dans lancienne citadelle du peuple de Kral ? Je lai entendu dire que l-haut, la neige ne fond jamais, pas mme en t. Et si le froid ne nous tue pas, les nains sen chargeront srement. Ce nest pas comme si nous pouvions les surprendre. Ceux de Chteau Mryl leur ont srement envoy un message par oiseau voyageur pour leur signaler notre vasion. Mycelle haussa les paules. Qui sait ce que nous trouverons l-haut ? Mais je souponne que les nains et la neige seront les derniers de nos soucis. Elle vit bien que cela ntait pas pour rassurer Mogweed. Le mtamorphe carquilla les yeux en imaginant les horreurs qui les attendaient dans les montagnes. Mycelle soupira. Ne tinquite pas tant pour lavenir, Mogweed. Il viendra toi que tu sois prt ou non. Nous grerons le froid de notre mieux. Quant aux nains, jimagine quils penseront que les spectres nous ont tous dvors. Lair quelque peu soulag par cette dernire remarque, le mtamorphe acquiesa et retourna auprs du feu. Mycelle secoua la tte. Malgr les paroles rassurantes quelle venait de lui adresser, Mogweed avait russi planter une graine de doute dans son propre esprit. Quallaient-ils faire ? Lestomac plus ou moins plein, les compagnons finirent par lever le camp. Fardale partit en claireur, Neelahn se remit jouer du luth et le reste du groupe leur embota le pas. Plusieurs lieues dfilrent lentement sous leurs bottes sans quils changent plus de deux ou trois mots. Kral fermait la marche, surveillant leurs arrires. Mais au cours de laprs-midi, il prit conscience de la futilit de cette tche. Aucun Sinistreur ne se manifestait ; on nentendait mme plus de hurlements dans le lointain. Il finit par allonger le pas pour rattraper Mycelle. - 414 -

Ce calme ne me dit rien qui vaille, marmonna-t-il. Mycelle acquiesa, puis se rembrunit comme le petit serpent enroul autour de son bras sagitait et resserrait ses anneaux. Depuis le temps quelle voyageait avec le montagnard, elle avait remarqu combien sa prsence perturbait le pakagolo. Elle avait toujours pens que ctait cause de lnergie lmentale quil irradiait. La magie de la pierre et des souterrains coulait puissamment dans le sang de Kral. Mais dans ce cas, pourquoi le pakagolo ne ragissait-il pas de la mme faon lapproche de Mric ou du seigneur Tyrus ? Faute dune rponse satisfaisante, Mycelle mit cette nigme de ct et se concentra sur un problme plus immdiat. Les Sinistreurs sont de moins en moins agressifs au fil des jours, dit-elle, balayant du regard la fort trangement silencieuse. La musique de Neelahn a peut-tre russi les mettre en fuite pour de bon. Quelle musique ? marmonna Kral. Mycelle ouvrit la bouche pour rpondre, puis se rendit compte que le montagnard avait raison. Le luth de la nyphai stait tu. Jetant un coup dil vers lavant de leur petite colonne, Mycelle vit que Neelahn stait immobilise au sommet dune butte. Quelque chose cloche, dit-elle en pressant le pas. Kral limita. Au passage, ils rcuprrent Mric et Tyrus, qui navaient pas remarqu que la nyphai stait arrte de jouer et de marcher. Durant laprs-midi, sa musique navait cess de ralentir et de diminuer de volume. Quand elle avait fini par sinterrompre, seul Kral sen tait aperu. Courant petites foules, les compagnons rejoignirent Neelahn qui regardait fixement quelque chose droit devant elle, son luth pendant au bout de son bras. Cest quoi, son problme ? chuchota Tyrus comme ils atteignaient le sommet de la butte. Une neige lgre commenait tomber. Le soleil ne tarderait pas se coucher. Mycelle jeta un coup dil la nyphai, puis suivit la - 415 -

direction de son regard. Dans la cuvette en contrebas stendait un petit lac. Mais ce qui attira lattention de la guerrire, ce fut lnorme arbre qui se dressait de lautre ct. Son tronc aussi large quune chaumire se tenait droit comme la lame dune pe. Bien que nues, ses branches stalaient en formant de doux plateaux, comme une main tendue un voyageur las. Il semble parfaitement dplac au milieu des gants difformes de la Fort Noire. Neelahn ? appela doucement Mycelle. La bouche de la nyphai remua, mais aucun son nen sortit. Neelahn shumecta les lvres et fit une nouvelle tentative : Cest mon arbre. (Enfin, elle se tourna vers Mycelle. Des larmes dgoulinaient librement le long de ses joues.) Cest ma ma maison, sanglota-t-elle. Neelahn tomba genoux. La douleur de son cur tait trop forte. Elle dtailla son koakona, si grand, si majestueux. Bien que priv de son feuillage foisonnant et de ses lourdes fleurs violettes, il demeurait reconnaissable entre tous. Jamais elle naurait espr le trouver en si bon tat. Il ne semblait pas mort seulement endormi. La nyphai agenouille ouvrit grands les yeux pour mieux se remplir de cette vision. Anticipant le chagrin que a lui causerait, elle navait pas prvu de sapprocher de cet endroit, mais ses pieds fatigus avaient d la conduire ici son insu, la ramener instinctivement au seul foyer quelle ait jamais connu. Mogweed sarrta ct delle. Il a lair tellement normal. Neelahn sessuya les yeux. Je sais. Je ne comprends pas. La Pourriture Dun large geste, elle dsigna le reste de la fort. Viens, dit gentiment Mycelle. (Elle lui tendit une main pour laider se relever.) Tu veux aller voir ? Neelahn se couvrit le visage dune main. En vrit, elle avait envie de slancer comme une biche, mais elle ne savait pas dans quel sens : pour sapprocher de son arbre ou pour le fuir ? Revoir son koakona bien-aim lui fendait le cur. - 416 -

Pourtant, si douloureux que cela puisse tre, elle devait continuer. Serrant le luth contre son sein, elle hocha la tte. Oui, je veux aller voir. Mais avant quelle puisse faire un seul pas, Fardale apparut au bord du lac et se mit remonter la pente. Sa langue pendait entre ses babines, et ses yeux dambre brillaient. Mycelle capta son regard. Au bout dun moment, elle pivota vers leurs compagnons. Fardale sent quelquun qui se cache l-bas. Un spectre ? interrogea Tyrus. Non. Si je ne mabuse, il sagit dun homme. Mycelle se tourna vers Mogweed pour voir sil avait mieux compris son frre. Le mtamorphe haussa les paules. Il devient trop proche du loup, marmonna-t-il entre ses dents. Cest peine si je capte encore ses penses. Que peut bien faire un homme dans les parages ? grommela Kral. (Il saisit sa hache et, lentement, dfit la peau de lopard des neiges qui dissimulait sa lame.) Toute crature capable de survivre parmi les Sinistreurs est forcment corrompue par le Seigneur Noir. Kral a raison, acquiesa Mric, les yeux plisss. Nous devons agir avec prudence. Pourquoi agir tout court ? contra Mogweed en reculant dun pas. Pourquoi ne pas rebrousser chemin et contourner ce lac ? Pourquoi chercher la confrontation avec le danger ? On devrait peut-tre couter le mtamorphe, suggra Tyrus. Et laisser un ennemi inconnu dans notre dos ? rpliqua Kral. Je prfre lui rgler son compte tout de suite. Neelahn dglutit pniblement. Dans tous les cas, je dois y aller. Mme seule. Ses compagnons tournrent la tte vers elle. Avant quils puissent protester, le luth de la nyphai se mit grener une douce musique. Des notes lgres sen chapprent et montrent vers le ciel. Stupfaite, Neelahn leva linstrument. Ses doigts ne touchaient pas les cordes ; pourtant, la mlodie enflait - 417 -

chaque seconde. Un accord aussi brillant quune lune estivale rsonna tandis que la neige spaississait autour des compagnons. La musique flotta au-dessus du lac, aussi impalpable que les flocons. Fais taire ce truc avant quil nous trahisse, gronda Kral. Il voulut saisir le luth, mais Neelahn carta vivement celui-ci. Non ! De toute faon, lavertissement du montagnard arrivait trop tard. Comme la musique atteignait lautre rive du lac, une tide lumire jaune dcoupa de petites ouvertures carres dans le tronc du koakona. Mogweed hoqueta et se cacha derrire Kral. Des fentres, souffla Mric, merveill. Quelquun sest install lintrieur de ton arbre. Le rdeur de Fardale, acquiesa Tyrus, qui avait dgain lpe de sa famille. Il a du entendre la musique, devina Mycelle. Il nous invite avancer. Kral plissa les yeux. nous jeter dans son pige, tu veux dire. Non, ce nest pas un pige. Neelahn fit un pas en avant. Comment peux-tu le savoir ? bougonna Kral. La musique. (Neelahn brandit son luth.) Le bois se rjouit. Il ne peut pas y avoir de danger. Elle en tait persuade au plus profond de son cur. Sa dcision prise, elle commena descendre la pente. Derrire elle, elle entendit Mric chuchoter : Jai confiance en Neelahn. Si corrompue que cette fort soit devenue, elle tait son foyer jadis. Venez. Dcouvrons quel mystre se cache ici. Comme Neelahn atteignait le bord du lac, un peu de mlancolie imprgna la chanson de son luth. La nyphai comprit pourquoi. Jadis, ce lac regorgeait de poissons et de ttards. Des lucioles clairaient les arbres qui surplombaient ses eaux immobiles, refltant leur majest, tandis que ses rives disparaissaient perptuellement sous des fleurs - 418 -

panouies. prsent, le lac tait noir et strile, demi trangl par les algues et les mauvaises herbes. Tant de beaut perdue Neelahn tourna son regard vers les immenses branches de son koakona bien-aim. Ctait les seules qui stendaient encore au-dessus du lac ; elles jaillissaient droites et robustes dun tronc si pais que trente hommes nauraient pu lentourer de leurs bras. Des larmes fraches coulrent sur les joues de la nyphai. Oh, mon bien-aim, avec quelle fiert tu te dresses encore alors que tous autour de toi ont succomb au chagrin et la folie ! Entranant ses compagnons dans son sillage, elle tudia les lumires qui brillaient lintrieur de son majestueux koakona. Cette violation aurait d lui inspirer de la colre, mais en vrit, la douce radiance soulageait son cur lourd. Une tincelle de vie lintrieur dun cadavre Neelahn se surprit acclrer instinctivement, et les autres limitrent. Lorsquils eurent contourn le lac, une porte souvrit la base du koakona. Elle tait encadre par de grosses racines replies comme des jambes monstrueuses. Une silhouette se dcoupa sur le seuil. Elle ne semblait nullement menaante. Nous tavons attendue si longtemps, lana-t-elle dune voix grave. Neelahn ralentit tandis que la chanson du luth svanouissait. Qui tes-vous ? La silhouette savana hors de la lumire. Ctait un homme de haute taille, aux vtements de coton grossirement tiss. Il avait des paules larges, des cheveux gris, et mme si, de toute vidence, il avait d tre robuste jadis, il sappuyait dsormais sur une canne en bois. Mas-tu dj oubli, Neelahn ? La nyphai secoua la tte. Monsieur, je ne Lhomme agita sa canne. Bah, a na pas dimportance. Mes yeux ny voient plus trs bien, mais mes oreilles entendent toujours. Et je me souviens de la voix de ton luth. Comment pourrait-il en tre - 419 -

autrement ? (Il leva une main frle.) Puisque je lai cr de mes propres doigts Alors, Neelahn comprit. Rodricko ? Ah ah ! Ainsi, la petite se souvient du pauvre menuisier ! Elle marqua une pause, le temps de reconnatre le regard perant de lhomme et le nez crochu qui faisait de lombre sur son paisse moustache poivre et sel. La dernire fois quelle avait pos les yeux sur lui, cette moustache tait dun noir dencre. Les quinze derniers hivers avaient us Rodricko mais ctait bien son vieil ami. Rassure, Neelahn slana vers lui et ltreignit de toutes ses forces en tenant son luth sur le ct. Les salutations faites, elle scarta. Tu es rest ici, dans la Fort Noire, pendant tout ce temps ? stonna-t-elle. Rodricko tripota sa moustache, et lclat de ses yeux se ternit. Il jeta un coup dil au luth de Neelahn, puis aux arbres corrompus qui se dressaient de lautre ct de la butte. Oui, petite. Mais pourquoi ? Comment ? Neelahn tentait vainement de comprendre ce qui tait arriv au menuisier depuis son dpart. Mycelle savana. Elle tenait toujours ses pes la main. Neelahn prit conscience que Tyrus et Kral taient arms, eux aussi. Bonne question, acquiesa gravement la guerrire. Comment avez-vous russi survivre parmi les Sinistreurs sans tre consum ? Rodricko dtailla les lames des compagnons. Tranquillisez-vous, voyageurs. Rengainez vos armes et entrez. Si ce sont des histoires que vous voulez, je vous en raconterai volontiers mais pas avant que nous soyons labri de cette neige et au chaud devant un bon feu. Prudemment, Neelahn tendit la main pour baisser une des pes de Mycelle. Vous pouvez faire confiance Rodricko. Cest lui qui a - 420 -

sculpt mon luth. Sa famille et lui sont les amis des nyphai depuis dinnombrables gnrations aussi proches de nous que des humains peuvent ltre. Mycelle hsita, puis acquiesa et rangea ses pes jumelles dans les fourreaux qui se croisaient dans son dos. Elle fit signe aux autres de limiter. Tyrus rengaina son pe dacier mrylien, et Kral raccrocha lentement sa hache sa ceinture. Mric resta les bras croiss sur sa poitrine, tandis que Mogweed se cachait derrire lui. Entrez, insista Rodricko en leur tenant la porte. Montez lescalier jusqu la pice den haut. la tte du petit groupe, Neelahn pntra respectueusement dans larbre qui lui avait jadis servi de demeure. Des sentiments mlangs sagitrent dans son cur comme elle gravissait lescalier en colimaon. Lodeur de sve et de camphre provoquait en elle une vibration pareille celle de la corde dun luth ; elle rveillait de vieux souvenirs enfouis depuis longtemps et dclenchait un chur de joie et de tristesse mles. La poussire de quinze hivers passs sur les routes svapora brusquement. Une des mains de Neelahn se leva pour toucher le bois nu et en faire jaillir la chanson sylvestre du koakona. Mais elle ne sentit rien. Le bois tait vide. Ses jambes flageolrent tandis que les doigts de son autre main se crispaient sur la hampe de son luth. Ctait l que lesprit de son arbre rsidait dsormais. Tandis quelle montait les marches, suivie par ses compagnons, Neelahn se rendit soudain compte du chemin quils empruntaient. Les nyphai ne sinstallaient jamais dans le tronc de leurs arbres. Au lieu de a, elles construisaient des cabanes et des ponts parmi leurs branches. Seule la nyphai lie un koakona donn pouvait pntrer lintrieur de ce dernier, et ctait une fusion spirituelle, pas une intrusion physique comme en ce moment. Neelahn jeta un coup dil par-dessus son paule. Elle ntait entre dans son arbre de la sorte quune seule fois auparavant. Son regard croisa celui de Rodricko. Le vieil homme acquiesa et lui fit signe de continuer. - 421 -

Lescalier dbouchait sur une large pice, au diamtre peine infrieur celui du tronc. En son centre se dressait un pais pilier ; autour de celui-ci, lespace tait encombr de chaises, de tables et de buffets, tous taills dans le riche bois du koakona. Neelahn reconnaissait sa teinte et les motifs tourbillonnants de son grain. Le menuisier navait pas chm durant les quinze derniers hivers ; force de travail, il stait amnag une demeure trs confortable. Mais Neelahn ignora tout cela. Son regard tait riv au pilier central : le vritable cur de son arbre. Elle le contourna lentement, jusqu ce quelle trouve une cavit dune forme trange. Elle leva son luth pour lapprocher de cette dernire. Linstrument sy insrait la perfection. Rodricko se rapprocha de la nyphai. Cest bien son logement dorigine, grimaa-t-il. Neelahn se tourna vers lui et promena un bref regard la ronde. Et je vois que tu as fait le tien ici, lintrieur de mon arbre, dit-elle sur un ton accusateur. Comme un ver qui creuse son trou dans une pomme morte, soupira tristement Rodricko. Neelahn lui toucha la main. Je suis dsole. Je ne voulais pas Non, petite. Ce nest pas naturel. Jai pass trop de temps parmi les nyphai pour ne pas le sentir. (Rodricko baissa les yeux.) Mais, aprs ton dpart, le koakona ma appel. Quoi ? Le vieil homme secoua la tte. Mme si son esprit avait trouv refuge dans le luth, il restait de la magie dans ses racines. Le jour o tu tes lance dans ta qute, je suis venu ici pour rcuprer mes outils et larbre ma parl. Enfin, pas exactement parl. Ctait plutt une sensation dans ma tte et dans mon cur. Jai su quil nen avait pas termin avec moi. Je ne comprends pas, protesta Neelahn. Rodricko soupira. Viens prs du feu et je texpliquerai. - 422 -

Sappuyant sur sa canne, il entrana la nyphai vers le foyer bord de pierres quil avait taill dans lun des murs de la pice. Les compagnons de Neelahn staient dj rassembls l. Fardale gisait allong devant ltre, presque dans les flammes. Sa queue frappait le sol en rythme, tmoignant de son contentement. Les autres taient rests debout ; par mfiance, ils avaient ignor les nombreux siges. Je vous en prie, asseyez-vous, leur enjoignit Rodricko. Il faut bien que quelquun utilise les chaises que jai fabriques durant tous ces longs hivers. Dtendez-vous. Jai mis du vin de sureau tidir prs du feu. Aprs a, vous trouverez des lits dans les chambres du dessus. Lentement, les compagnons sinstallrent sur les chaises, et le vin circula de main en main, chassant le froid de leurs os transis. Rodricko revint de son petit garde-manger avec du fromage et un plat de noisettes faire griller dans la chemine. Jai promis de vous raconter mon histoire, dit-il en secouant la pole dans laquelle les fruits secs grillaient et craquaient. Mycelle acquiesa. Comment se fait-il que vous ayez russi survivre l o toutes les autres cratures ont chou ? Rodricko se redressa en grognant et, son tour, prit place sur une chaise. La rponse cette question est longue et complique. Laissez-moi donc commencer par l o toutes les histoires devraient commencer : au commencement, avec Cecelia. Cecelia ? rpta Neelahn, choque dentendre le nom de lancienne. Mycelle reposa sa chope de vin tide. Qui est-ce ? Cecelia tait la gardienne de la Sylve Primordiale, expliqua Rodricko. La plus ge des surs nyphai. En tant que telle, elle tait lie au plus vieil arbre du bosquet. Lorsque son koakona commena se tordre et sincliner devant la - 423 -

Pourriture, ce fut une vritable torture pour elle aussi. Assaillie par des cauchemars fivreux, elle sombra dans le dlire. Cela dura trois lunes. Puis, lorsque je fus persuad que sa fin tait proche, elle eut une vision de Lokaihera revenant la vie dans un lac de feu rouge un feu n de la magie. Elle mimplora de tailler le cur de larbre de Neelahn afin que la petite soit libre darpenter les contres dAlasa en qute de ce remde pour leur fort condamne. Neelahn regardait fixement les flammes. Cest effectivement la prophtie de Cecelia qui ma envoye sur les routes. (Elle leva la tte vers Rodricko.) Mais, et toi ? Pourquoi nes-tu pas parti ? Ton devoir ici tait achev. Cest aussi ce que je pensais, mais comme je lai dit tout lheure, ton koakona ma appel et demand dentreprendre une dernire tche. Et les Sinistreurs ? demanda Kral. Ils ne se donnent pas la peine de venir jusquici. Larbre de Neelahn leur rappelle trop ce quils ont perdu. Il continue se dresser fier et droit parmi ses voisins corrompus et distordus. Cest une vision insoutenable pour les spectres. Alors, ils se tiennent lcart. Agenouill prs de ltre, Mogweed surveillait la cuisson des noisettes. Et tout a ? (Du menton, il dsigna la pice et son contenu.) Le fromage, le vin Vous avez bien du aller le chercher quelque part. Rodricko acquiesa. Deux fois lan, je me rends dans un hameau de montagne voisin pour y faire des provisions. Ou du moins, je my rendais jusqu il y a peu. Assis sur ses talons, Mogweed plissa des yeux mfiants. Et mme sur les pistes forestires, les spectres ne vous ont pas attaqu ? Jtais toujours sous la protection de larbre. Comment a ? Rodricko leva la canne pose entre ses jambes et en frappa le sol. - 424 -

De la mme faon que jadis, jai sculpt le luth de Neelahn dans son cur, jutilise aujourdhui une de ses branches comme bquille. Il carta sa main de la poigne, rvlant une pousse verte. Neelahn se pencha pour mieux voir. Des bourgeons ! Un minuscule bouquet de feuilles se dtachait sur le bois mort. Mme si elles ntaient pas plus grosses que longle du petit doigt, on voyait bien que ctaient des feuilles de koakona. Comment ? balbutia la nyphai. Un peu de magie et un peu desprit suffisent les alimenter, sourit Rodricko. Neelahn leva les yeux vers lui. Elles se nourrissent de ton esprit, devina-t-elle. La magie seule ne suffisait pas, admit Rodricko en reposant sa canne. Pas tonnant quil ait tant vieilli depuis leur dernire rencontre, songea Neelahn. Mais pourquoi ? demanda-t-elle. Pourquoi est-ce si important de les prserver ? Rodricko soutint son regard. Pour lespoir. Lespoir de quoi ? insista Neelahn. Rodricko sadossa sa chaise et ferma les yeux. Ma famille sert la Sylve Primordiale depuis aussi longtemps que remontent nos souvenirs. Lokaihera tait aussi notre foyer. Je suis prt tout pour la faire revivre, mme donner mon propre sang. Mais je ne comprends toujours pas. Que ta demand mon arbre ? voulut savoir Neelahn. Rodricko rouvrit les yeux. Ce sera plus facile de te montrer. (Il se mit pniblement debout.) Venez, dit-il lensemble des compagnons. La rponse se trouve l-haut. Neelahn se leva en ravalant une lgre apprhension. Le vieil homme se dirigea vers un troit escalier incurv. Sans un mot, il se mit monter les marches, et les autres le - 425 -

suivirent. Neelahn entendit Mogweed marmonner : Je naime pas a. Sur le palier suprieur, plusieurs portes se dcoupaient intervalles rapprochs. Rodricko se dirigea vers celle du centre. Il posa une main sur la poigne mtallique et jeta un coup dil Neelahn. Ses yeux taient pleins de douleur et de quelque chose dautre. Linquitude de la nyphai redoubla. Je suis dsol, dit Rodricko en tirant la porte vers lui. Mieux vaut que tu entres la premire. De lautre ct du seuil stendait une pice circulaire, semblable la grande salle mais plus petite. Ici aussi, un pilier central se dressait du sol au plafond. Comme celui den bas, il prsentait une cavit pas plus grosse quune citrouille. Une douce lumire schappait par louverture. Neelahn connaissait cette lumire. Elle avait la mme teinte violette que celle mise par un koakona en fleur. Seule, la nyphai sapprocha du pilier central. Quelque chose reposait lintrieur de la cavit. Pendant une anne entire, les vestiges desprit et la magie qui subsistait dans sa racine principale ont maintenu les branches de larbre pleines de feuilles et mme de fleurs, dit la voix de Rodricko derrire Neelahn. La nyphai jeta un coup dil au menuisier qui stait arrt sur le seuil de la pice, appuy sur sa canne. Elle se souvenait du jour o elle avait quitt son koakona bienaim ; elle sen souvenait aussi clairement que si cela avait eu lieu la lune prcdente plutt que quinze hivers auparavant. Son arbre semblait intact. Avec un sentiment proche de langoisse, elle reporta son attention sur la cavit et sur ce qui reposait lintrieur. Le koakona savait quil venait de produire ses dernires fleurs, poursuivit Rodricko. Il a lanc un appel avec son dernier souffle. Ce fut tout juste si Neelahn entendit ses paroles, ou la question que posa Mycelle. Que voulez-vous dire ? demanda la guerrire. - 426 -

Lorsquun koakona est prt rpandre ses graines, il appelle une sur qui va brivement quitter son propre arbre pour mlanger son esprit au sien un peu comme une abeille faisant circuler le pollen dune fleur lautre. Ainsi larbre de Neelahn invita-t-il quelquun le rejoindre. Mais il ne restait dj plus de nyphai, objecta Mycelle. Rodricko baissa la voix. Cest faux. Bien que corrompus, les Sinistreurs demeurent des nyphai. Lun deux surmonta sa propre douleur pour rpondre lappel du koakona. Vous voulez dire quun des spectres de la Fort Noire sest accoupl avec larbre de Neelahn ? stonna Mycelle. La voix de Rodricko se brisa. Ctait Cecelia, la gardienne. Elle navait succomb la Pourriture et la folie que depuis peu. Elle vint et partagea son esprit avec le koakona afin que la dernire fleur de celuici produise des graines fertiles. Douce Mre, souffla le seigneur Tyrus. Et ensuite, que se passa-t-il ? Neelahn scrutait la cavit. La rponse gisait lintrieur. Un nouveau-n reposait dans lalcve comme dans un berceau. La lueur provenait de la graine pourpre, grosse comme une prune, qui saillait de son ventre lendroit o aurait du se trouver le nombril dun bb humain. Neelahn tendit la main mais ne put toucher ni lenfant ni la graine. Elle a germ, comprit-elle, choque. Une nouvelle nyphai naquit, rpondit Rodricko. En temps normal, un koakona et sa lie soccupent de la jeune sur jusqu ce quelle soit assez forte pour planter ellemme sa graine et faire pousser un nouvel arbre afin dagrandir le bosquet. Mais cette fois quelque chose ne tourna pas comme prvu. Neelahn le voyait trs clairement. La germination semblait stre droule de la faon habituelle. linstar des arbres auxquels elles taient lies, toutes les nyphai poussaient lentement partir de leur graine. Malgr son apparence de nourrisson, celle-ci prsentait un dveloppement normal pour ses quatorze hivers. Mais - 427 -

Rodricko avait raison : quelque chose clochait terriblement. Jignore ce qui se produisit, poursuivit le vieil homme. Ou ce que cela signifie. Peut-tre est-ce d lunion de larbre avec un Sinistreur, un esprit tortur et corrompu. Je nen sais vraiment rien. Quest-ce qui ne va pas ? senquit Mycelle, perplexe. Neelahn se dtourna du pilier central, les jambes molles. La nouvelle nyphai Cest un garon. Le lendemain matin, Kral descendit lescalier qui menait au foyer. Une bonne odeur de pain chaud et un grsillement de porc grill lavaient arrach la tideur de son dredon et au calme de sa chambre. Aprs avoir pass presque la moiti dun hiver sur la route avec le sol pour matelas et son paquetage pour oreiller, le montagnard avait dormi comme un bb pendant toute la nuit et une bonne partie de la matine. tirant ses bras pour en faire craquer les articulations, il entra dans la pice. Visiblement, il tait le dernier debout. Les autres avaient dj pris place autour dune grande table croulant sous le pain, les fruits, les ufs durs et la viande. Kral remarqua un tas de vtements et de victuailles lautre bout de la pice : des gants en peau de renard, des capes capuche doubles dhermine, des quartiers de buf sch et de grandes tranches de fromage dur. Mycelle vit approcher le montagnard. Le serpent rayures enroul autour de son bras sagita et siffla. Kral, assieds-toi et mange. Nous devons discuter dun tas de choses. Le montagnard acquiesa, se remplissant les poumons des dlicieux parfums de nourriture. Son estomac poussa un grognement approbateur. Il sinstalla sur une chaise vide pendant que Rodricko lui remplissait une chope de kaf fumant. Jai fait de mon mieux pour vous procurer des vtements chauds et des provisions, dit le vieil homme. Mais jignore quoi ils vous serviront. La neige commence tomber ; bientt, les passes suprieures de la Piste des Glaces - 428 -

seront fermes jusquau printemps prochain. Nous partirons aujourdhui et nous progresserons bonne allure, dit Mycelle. Grce votre gnrosit, nous pourrons marcher plus vite et plus longtemps. De lautre ct de la table, Mogweed poussa un grognement mais ne dit rien. Kral comprenait la consternation du mtamorphe. Lui-mme aurait volontiers pass quelques jours de plus dans cet endroit chaud et accueillant. Mais il comprenait aussi la ncessit de ne pas lambiner. Les orages de montagne taient imprvisibles, surtout en cette saison. La probabilit dessuyer un blizzard, une tempte de glace ou un brouillard givrant augmentait chaque jour. Mais comment allons-nous traverser le reste de la Fort Noire ? senquit Mric, serrant sa chope de pierre entre ses doigts fins. Si Neelahn reste ici avec lenfant Il le faut, coupa Rodricko. La graine du koakona a sustent le bb jusqu prsent, mais elle ne pourra plus le faire longtemps. Neelahn, qui tait assise prs de Mogweed, leva les yeux vers ses compagnons. Elle avait de gros cernes noirs et les traits tirs. Visiblement, son sommeil navait pas t aussi rparateur que celui de Kral. Lenfant approche de lge o il va se sparer de la graine qui la engendr. Aprs a, il aura besoin de lesprit de larbre pour le sustenter. Donc, tu dois rester ? demanda Tyrus. Je nai pas le choix. Garon ou pas, ce bb est le rejeton de mon koakona bien-aim. Je ne peux pas labandonner. La chanson de mon luth lalimentera pendant que je veillerai sur lui. Je ne comprends pas pourquoi larbre a engendr un nyphai mle, ni ce que cela signifie, mais je dois faire mon devoir. (Neelahn promena un regard la ronde.) Je suis dsole. Je peux vous guider travers la fort, proposa Rodricko. (Du menton, il dsigna sa canne et le minuscule bouquet de pousses vertes qui lornait.) La puret de cette branche maintiendra les spectres distance aussi bien que le - 429 -

luth de Neelahn. Nous ne devrions pas rencontrer de problmes. Kral lut du doute dans les yeux du menuisier. La canne avait peut-tre protg Rodricko, mais rien ne disait que sa maigre protection stendrait tout un groupe. Les autres aussi avaient du percevoir linquitude du vieil homme. Un silence pesant sabattit autour de la table. Puis un hurlement lointain rsonna travers les murs de bois une plainte solitaire laquelle se joignit bientt une seconde voix et une troisime. Tandis que les compagnons coutaient, immobiles comme des pierres, lhorrible chur enfla au dehors. Kral sentit la peur semparer de leur hte. Rodricko reposa le pichet quil tenait la main et, dune voix tremblante, dit : Jamais encore ils ne staient aventurs aussi prs. Mycelle se leva. Ils doivent savoir que nous sommes ici. Les autres se mirent galement debout et rassemblrent leurs armes. Quallons-nous faire ? demanda Mogweed. Vous croyez quils vont attaquer ? Rodricko se dirigea vers une large fentre qui faisait face au sud. Les compagnons le suivirent. Dehors, la lumire du soleil matinal baignait la fort, mais cause des nuages perptuels, elle tait terne et sans vie. De la neige festonnait les branches tordues des arbres, accentuant laspect sinistre du paysage. Mme le petit lac tait un miroir de tnbres. Sous les yeux des compagnons, les ombres du sous-bois stirrent vers eux, engloutissant les arbres et la neige tandis quelles dvalaient la butte et dferlaient dans la cuvette. On aurait dit quun brouillard noir consumait le monde. Qu que se passe-t-il ? balbutia Mogweed en reculant. Instinctivement, ses doigts cherchrent son frre. Neelahn ne bougea pas. Les Sinistreurs se rassemblent. Je navais encore jamais vu a. Kral savait ce quelle voulait dire. En rgle gnrale, les spectres taient des cratures solitaires. On en croisait - 430 -

rarement plus dun la fois sur les pistes de la Fort Noire ; ctait lune des raisons pour lesquelles Neelahn avait pu les maintenir lcart jusquici. Mais en scrutant lobscurit qui se massait autour de la cuvette, le montagnard compris comment le Mur du Nord avait chu. Les Sinistreurs taient dsormais une force unifie, une arme tnbreuse. Kral se souvenait du spectre chang en malegarde qui avait possd le corps du roi Ry. Cette dmone tait-elle responsable de la transformation du Sinistre dans son ensemble ? Si oui, quel contrle exeraitelle sur ces autres cratures dmentes ? Comment les avaitelle rallies son inique dessein ? Dehors, la lamentation des spectres monta dans des aigus hystriques. La bte lintrieur de Kral sagita. Elle brlait de joindre sa voix ce chur de hurlements sauvages. Mais le montagnard la rprima. Ce ntait pas le moment de laisser sortir Lgion, pas encore. Fermant les yeux, Kral sentit ses perceptions animales se dployer. Avoir t touch par le Seigneur Noir lui permit dprouver le frisson qui parcourait larme tnbreuse. Elle est l-dehors, prit-il conscience. La dmone en personne avait amen cette force jusquau pas de leur porte. Elle se cachait parmi les spectres, mais elle ne pouvait pas se dissimuler aux yeux dun autre malegarde. Kral savait dsormais qui dirigeait cet assaut ; malheureusement, il ne pouvait pas avertir ses compagnons sans trahir son propre secret. La voix de Neelahn ramena son attention vers le foyer. La nyphai brandissait son luth. Je vais sortir leur parler. Mycelle posa une main sur son paule. Je doute que mme la chanson de ton luth suffise endiguer une telle mare. Tu ne seras quune note face une tempte, renchrit Mric. La voix dun arbre seul se noiera parmi le chur de leurs hurlements. Je dois essayer. Nous navons aucun autre moyen de les repousser. - 431 -

Je vais taider, offrit Rodricko en levant sa canne. Combin la chanson du luth, le peu desprit qui demeure dans cette branche prvaudra peut-tre. Mais nous devons tous nous tenir prts, ajouta Neelahn. supposer que ma tentative porte ses fruits, vous naurez pas beaucoup de temps pour les cueillir. Que proposes-tu ? interrogea le seigneur Tyrus. Prparez vos paquetages. (Du menton, la nyphai dsigna lquipement entass dans un coin de la pice.) Si Rodricko et moi parvenons ouvrir une brche dans leurs rangs, vous devrez vous y engouffrer immdiatement. Et toi ? senquit Mycelle. Le regard de Neelahn tait hant, mais plein de dtermination. Je dois rester pour protger lenfant. Mogweed se dandina, ses yeux roulant de droite gauche en qute dun moyen de senfuir. Pourquoi ne pas emmener ce fichu gamin avec toi ? Si cet arbre est mort de toute faon, quoi bon rester ici ? Seuls, nous naurons pas la moindre chance dans les bois. Neelahn ouvrit la bouche pour refuser, mais Mycelle la prit de vitesse. Mogweed a raison. Lenfant sera toujours en danger ici. Nous ne sommes qu deux jours de marche de la lisire de la fort. Si tu parvenais lemmener loin de cet endroit maudit Rodricko acquiesa. Tu devrais peut-tre couter tes amis, Neelahn. Mais je ne peux pas juste Cet endroit nest plus quune tombe vide. Tant que tu dtiendras le luth, lenfant sera en scurit avec toi. (Le menuisier scruta les tnbres masses au dehors.) Et puis, il est tout prs de mrir et de se sparer de sa graine. Peut-tre vaut-il mieux quil ne la laisse pas tomber ici, dans ce sol infect par la Pourriture. Peut-tre est-ce la raison pour laquelle tes compagnons et toi avez t attirs ici pour emmener lenfant. Je je ne sais pas, marmonna Neelahn. - 432 -

Il vaudrait mieux que quelquun prenne une dcision, et vite, intervint Mogweed en dsignant la fentre. Sinon, on la prendra pour nous. Au-del du lac, plus aucun arbre ntait visible. Un mur de tnbres solides cernait la cuvette. Neelahn se mordit la lvre et se tourna vers Mycelle. Va chercher lenfant. Habille-le chaudement : son ge, il est encore sensible au gel. Les autres, dpchez-vous de rassembler vos affaires. Aiguillonns par les hurlements des spectres, les compagnons se htrent dobtemprer. Quelques instants plus tard, ils avaient tous revtu une cape de fourrure et hiss un paquetage sur leur dos. En outre. Mycelle portait le bb attach sur sa poitrine. Elle ne pourrait pas se battre encombre de la sorte, mais Kral savait que cette fois, ce ntait pas la pointe de lpe quils conquerraient leur libert. Le montagnard tudia le visage de Neelahn qui, serrant son luth contre elle, sondait lobscurit du regard. Tous leurs espoirs reposaient sur les paules de cette femme si frle. Kral percevait sa peur, mais aussi sa dtermination. La nyphai dut sentir quil lobservait. Elle pivota vers lui. Allons-y. Kral acquiesa. Il jeta un dernier coup dil la horde. De nouveau, il perut linfluence du Seigneur Noir luvre dans ses rangs. La dmone malegarde se dissimulait dans ce manteau de tnbres un spectre parmi tant dautres. Mais dans quel dessein ? Neelahn fut la premire passer la porte. Succdant lagrable tideur qui rgnait lintrieur du koakona, le froid du dehors la frappa comme un coup de poing. Elle hoqueta. Ce ntait pas un froid naturel. De la mme faon que les spectres aspiraient la vie de leurs victimes, ils aspiraient la chaleur de lair ambiant. La nyphai scarta du seuil et des normes racines de larbre. Devant elle, le lac stendait couvert de givre. Ses bords avaient gel pendant la nuit. Neelahn descendit vers le - 433 -

rivage et fit face au mur de tnbres qui encerclait la cuvette. Vue de plus prs, sa surface sagitait et bouillonnait sous la pression des spectres. Mes surs, marmonna Neelahn. Entendez-moi et quittez cet endroit sans nous chercher querelle. Comme elle levait son luth, le reste du groupe se rassembla derrire elle. Rodricko se tenait au milieu des compagnons, brandissant sa canne devant lui telle une pe. Neelahn prit une profonde inspiration et pina les cordes de son instrument. Des notes sucres senvolrent travers louragan de cris et de lamentations. Malgr sa douceur, la musique parvint simposer par-dessus la cacophonie. Entendez-moi, mes surs , rpta Neelahn, chantant lunisson du luth. Les notes balayrent la surface de leau glace et allrent frapper la horde ainsi quun millier de flches. Des trous apparurent la surface du mur noir tandis quune partie des spectres senfuyaient en hurlant. Un instant, les compagnons purent apercevoir de petits bouts de fort couverte de neige au-del de la masse de tnbres grouillante. Mais les trous se bouchrent trs vite comme les Sinistreurs restants resserraient les rangs. Neelahn plissa des yeux souponneux. Quest-ce qui poussait les spectres en avant ? Quest-ce qui les incitait combattre leur rpugnance naturelle sapprocher de la Sylve Primordiale ? Un cri aigu dchira lair. Faisant volte-face, Neelahn vit un Sinistreur sarracher aux autres et se jeter sur ses compagnons. Le spectre tait un nuage de brume noire contre la blancheur de la neige. Rodricko savana, protgeant le reste du groupe. Les doigts de Neelahn hsitrent sur les cordes de son luth elle avait peur pour ses amis. Continue jouer, lexhorta Mycelle, les dents serres. Ne tarrte pas ! Rodricko agita son bout de bois entre lui et le nuage de brume. Va-ten ! glapit-il la face de son ennemi. - 434 -

Le spectre audacieux hsita, puis projeta une lance de tnbres vers la poitrine du vieil homme. Avec une agilit tonnante, celui-ci bondit en arrire. Sa canne sabattit sur lombre meurtrire. lendroit o elle frappa, de la lumire flamboya une lumire pourpre couleur de koakona en fleur. Le spectre explosa en une nue de fragments dchiquets, qui regagnrent aussitt le mur. Kral poussa un rugissement de triomphe. Mais Mycelle continua regarder Neelahn. Joue ! Joue si tu veux vivre ! La nyphai retourna son luth, dont elle pina les cordes avec une ardeur renouvele. Le mur de spectres se tordit de douleur, les hurlements succdant aux hurlements. Neelahn pivota sur elle-mme pour propager sa musique dans toutes les directions. Entendez la chanson de la Sylve Primordiale , chantat-elle doucement comme les notes emportaient ses paroles travers la cuvette. Souvenez-vous des bourgeons qui jaillissent sous le soleil printanier Souvenez-vous des collines en fleurs par une nuit estivale Souvenez-vous du flamboiement et de linterminable pluie de feuilles en automne Souvenez-vous du souffle glacial de lhiver lorsque le flot de la sve ralentit et que les toiles brillent comme de largent dans le ciel nocturne Souvenez-vous de tout cela. Souvenez-vous de la Sylve. Souvenez-vous de la vie ! Comme si elle venait de rciter une incantation, les spectres irrsistiblement attirs par sa musique savancrent vers elle. Leurs cris se firent moins aigus, plus plaintifs. Des brches apparurent dans le mur tandis que des lambeaux de tnbres fusaient vers le ciel et sloignaient en pleurant de chagrin. a marche, constata Mric. Neelahn continua chanter, mais dans la langue dautrefois. Elle voqua le soleil levant et les gouttes de rose luisant dans lherbe tandis que son luth appelait les nyphai la communion. Cen fut trop pour la horde. Malgr lunion cense faire leur force, de plus en plus de spectres senfuirent. - 435 -

Deux dentre eux tentrent dattaquer les compagnons pour faire taire la chanson du luth plutt que pour les blesser vritablement. Mais Rodricko eut tt fait de les chasser. Sentant la victoire toute proche, Neelahn haussa la voix. Mais au bout dun moment, elle se rendit compte quelle ne chantait pas seule. Une autre voix se superposait la sienne, se fondant la musique de manire si fluide que la nyphai ne sen aperut pas avant quil soit trop tard. Cette voix provenait du mur de tnbres en train de se dliter. Avec beaucoup de subtilit et de talent, elle distordait la chanson de Neelahn pour changer sa lumire en obscurit. Rvez de la tide caresse du soleil , roucoulait Neelahn. Et de la brlure dune scheresse sans fin , rpondait lcho tnbreux. Clbrez la douceur des ptales qui souvrent pour la premire fois , contrait Neelahn. Et les vers qui vont ronger le cur nu de la fleur , concluait son adversaire. Les sourcils froncs, Neelahn lutta pour dcourager lintruse. Elle sabandonna la mlodie de la Sylve Primordiale et chanta de plus en plus fort. Mais la voix parasite refusait dabandonner. Elle enroulait sa chanson autour de celle de Neelahn, ltranglant avec ses chuchotements de bois mort et de racines pourrissant. Lentement, Neelahn prit conscience quelle tait dpasse. Son adversaire tait plus ge, plus exprimente. Lcho des sicles rsonnait dans sa voix. Neelahn ne put rsister plus longtemps. Sa propre voix drailla, et son luth se mit trembler. Tout autour de la cuvette, les spectres se regrouprent, consolidant le mur noir. Que se passe-t-il ? interrogea Mycelle en se rapprochant de Neelahn, lenfant serr contre sa poitrine. Je lignore, rpondit la nyphai. (Ses doigts ralentirent sur les cordes du luth tandis quelle cherchait dsesprment un moyen de contre-attaquer.) Quelque chose Il y a quelque chose l-dehors Quelque chose de plus fort que moi. Kral se plaa de lautre ct de Neelahn. - 436 -

Et a vient vers nous, gronda-t-il. Mycelle jeta un coup dil au montagnard, puis reporta son attention sur les spectres rassembls. Un nuage noir sortit du mur une nappe de brume tourbillonnante et informe. Il driva la surface du lac avec une lenteur toute laconique, comme sil se moquait bien de la chanson du luth ou du petit groupe de gens qui se dressait face lui. Neelahn et les autres battirent en retraite. En atteignant la rive den face, le nuage se comprima et acquit de la substance. Une silhouette de femme aux contours imprcis se forma sur le bord du lac gel. Elle tait mince, nimbe par une nergie argente. Neelahn sentit que ctait elle qui avait si habilement corrompu sa chanson. Fardale gronda, montrant les crocs, et Rodricko savana en brandissant sa canne. La femme de tnbres sourit au menuisier. Un brave chevalier taill dans du bois, lana-t-elle sur un ton ddaigneux. Le dernier protecteur de la Sylve Primordiale. Mais malgr son attitude mprisante, elle napprocha pas davantage. Je te connais, dit Neelahn, se souvenant do elle avait dj entendu cette voix criarde. Tu es le spectre qui possdait le roi Ry. Le sourire de lapparition slargit et se fit glacial en mme temps. Ah, oui Ctait bon de porter de nouveau un habit de chair. (Elle jeta un coup dil au seigneur Tyrus.) Fut-il aussi dcrpit et rpugnant que le corps de ce vieillard. Le prince voulut slancer, mais Kral len empcha. Vous navez aucune arme capable de blesser un malegarde, le prvint-il en lui tenant le coude. Ignorant les deux hommes, le spectre reporta son attention sur Neelahn. Moi aussi, je te connais, Neelahn. (Un rire dpourvu de gaiet schappa de ses lvres dombre.) Au chteau, tu mas prise par surprise. Je ne mattendais pas que tu surgisses du - 437 -

granit de la sorte. Mais depuis, jai eu le temps de mhabituer ta prsence. La Racine Noire ma accord sa protection contre ta chansonnette. Tu ne nous auras pas, la prvint Neelahn. Je te combattrai jusqu ma dernire tincelle de vie. Lapparition sesclaffa de plus belle. Dcidment, tu es devenue bien imbue de toi-mme. Mais ce nest pas toi que je veux. (Son regard se tourna vers lenfant que tenait Mycelle.) Cest le petit garon. Mon petit garon. Choque, Neelahn recula. T ton petit garon ? Nouvel clat de rire. Je croyais que tu me connaissais, Neelahn. La brume se contracta davantage, prcisant les contours de la silhouette floue et dessinant des traits familiers. Cecelia, hoqueta Neelahn. Rodricko fit un pas en avant. La gardienne du bosquet. Neelahn gmit. Pas tonnant que sa chanson ait t mise en chec. Avant dtre corrompue, lancienne avait atteint un ge qui se comptait en sicles. Elle tait la plus sage des nyphai, pleine de connaissance et de ruse. Lapparition baissa un regard mprisant vers Rodricko. Toujours l, menuisier ? Elle glissa vers lui. Le vieil homme brandit sa canne. Non ! sexclama Neelahn. Le morceau de bois traversa la femme dombre. Une lumire violette flamboya de nouveau, mais cette fois, elle ne fit aucun mal au spectre. Cecelia sourit, les yeux fixs sur la canne qui lui transperait la poitrine. Lesprit de ton arbre ne peut pas me faire de mal. Il a fusionn avec le mien. Nous ne faisons plus quun. Un tentacule de tnbres jaillit de son plexus et senroula amoureusement autour de la branche coupe. Rodricko, recule ! aboya Neelahn. Je je ne peux pas bouger. Le spectre sourit. - 438 -

Je sens ton esprit dans le bois, brave chevalier. Sest-il nourri de toi ? Quelle cruaut de faire ainsi traner linvitable Laisse-moi te montrer la bienveillance de la Racine Noire. Le tentacule se crispa sur la canne, et Rodricko tomba genoux. En moins dun battement de cur, sa vie fut aspire travers la branche de koakona et se dversa lintrieur de la silhouette brumeuse du spectre. Le vieil homme se ratatina, un cri sur les lvres. Puis il saffaissa sur le sol enneig mort. Son corps ntait plus quune coquille vide et difforme. Sa canne tomba en poussire dans sa main racornie. Quel dommage ! Il restait si peu de vie en lui, se lamenta la dmone. Il na fait quaiguiser mon apptit. Neelahn sentit ses jambes mollir. La famille de Rodricko ta servie pendant des gnrations. Quel monstre es-tu devenu ? Kral rejoignit la nyphai pour la soutenir. Ne cherche pas de rponses ici, lui conseilla-t-il. Elle est lemprise du Cur Noir, corrompue et soumise sa volont. Corrompue ? (La fort rsonna du rire amer de Cecelia.) Regarde autour de toi, homme des montagnes. Cest la Terre elle-mme qui a corrompu mon bosquet. Tu ne peux pas imaginer ce que jai ressenti. Un tel chagrin Et quand larbre mourant de Neelahn ma appele, la douleur sen est trouve dcuple. Je nai pas support de toucher un esprit si pur avec ma souillure. Un gmissement plaintif monta vers le ciel. Autour de Neelahn, ses compagnons tombrent genoux, accabls par tant de dsespoir. Seule la nyphai demeura debout. Le cri de Cecelia mourut lentement. Dune voix plus calme, lapparition poursuivit : Alors que jtais faible et vulnrable, la Racine Noire ma trouve. Je lai laiss faire ce quelle voulait. Rien navait plus dimportance pour moi. Aprs coup, je me suis flicite de ne pas avoir rsist. Le contact de la Racine Noire a dnou ce qui avait t emml par la maldiction de la Terre. - 439 -

Son feu ma rendu mon esprit et rvl mon vritable ennemi. Et de quel ennemi sagit-il ? interrogea Neelahn. Le spectre la regarda durement. Mais de la Terre, ma chre ! La cruelle, la vindicative, limpitoyable Terre. La Racine Noire ma promis une vengeance clatante. Je me suis servie de mes dons pour rallier les Sinistreurs notre cause commune, pour abattre le Mur du Nord et garder les sentiers qui conduisent dans les montagnes. Rien ne doit interfrer avec son dessein. Neelahn tait abasourdie. Toujours genoux dans la neige, Mycelle prit la parole : Que compte faire le Seigneur Noir ? La folie fit briller les yeux de Cecelia. Il va faire hurler la Terre encore plus fort que mes surs. La corrompre comme elle a corrompu ma douce fort. Aprs quelques instants de silence choqu, Mycelle se redressa. Et cet enfant ? Quel rle joue-t-il ? Cette question parut branler la dmone. Son regard se posa sur lenfant emmaillot que la guerrire tenait dans ses bras. Il il est moi. Mycelle laissa passer quelques secondes avant de chuchoter : Le Seigneur Noir ignore son existence, nest-ce pas ? Tu as cach ce secret ton matre. Cecelia se mit trembler. Il il est moi, rpta-t-elle. Ton dernier vestige de puret, devina Mycelle. Les contours du spectre commencrent seffilocher. Percevant une faiblesse exploiter, Neelahn fit un pas en avant. Elle caressa tendrement les cordes de son luth. Une petite musique sleva de linstrument, si douce quaucune oreille humaine naurait pu lentendre. La nyphai tissait une chanson trs ancienne, une chanson de naissance et de mort le cycle de la vie. Distrait, le spectre ny fit pas attention. Laisse-nous emmener ton enfant, rclama Mycelle sur un ton pressant. Lemmener l o la Pourriture ne pourra - 440 -

jamais le toucher. Lapparition hsita. Elle tait redevenue nuage plus que femme. Il nexiste pas dendroit sr en ce monde. Ou du moins, il nen existera pas jusqu ce que la Racine Noire ait dtruit la Terre. Alors seulement, mon petit garon pourra pousser droit et devenir robuste. Mycelle acquiesa. Elle comprenait. Laisse-nous le protger jusqu ce jour. Il sera plus en scurit avec moi. Personne ne lui fera de mal. Comment peux-tu en tre certaine ? As-tu chapp la Pourriture ? Et tes surs, y sont-elles parvenues ? Le plus grand danger pour cet enfant, cest la Fort Noire. Son seul espoir, cest de schapper dici, comme Neelahn autrefois. Lindcision agita le nuage de brume. Neelahn continua tisser sa chanson autour du spectre, invoquant les instincts maternels de cette crature pervertie, cherchant atteindre la graine de puret enfouie au plus profond delle. Je ne peux je ne peux pas me sparer de lui, gmit Cecelia. Prfres-tu quil soit lev parmi les hurlements des Sinistreurs ou avec la chanson sylvestre du luth de Neelahn ? insista Mycelle. Laquelle de ces deux chansons est la plus susceptible de le rendre grand et fort ? Tu as engendr quelque chose de nouveau, quelque chose de merveilleux, quelque chose de pur. Laisse-nous taider le protger. Neelahn compltait les paroles de la guerrire avec sa musique. Elle tissait des images de feuilles mortes qui tombaient des arbres, pourrissaient et se changeaient en humus afin de nourrir la gnration suivante de prparer le sol de la fort accueillir de nouvelles pousses. Le cycle du sacrifice de la vie. Les morts rendant ce quils avaient reu aux vivants. Le don de soi dans lamour et la naissance. Finalement, quelque chose se brisa en Cecelia. Le nuage noir sleva dans les airs et fila au-dessus du lac. Emmenez lenfant, gmit Cecelia. Emmenez mon petit - 441 -

garon loin dici. Son cri se rpercuta travers la cuvette, brisant le mur de spectres. Tandis que la dmone malegarde senfuyait dans la fort, ses surs la suivirent sans demander leur reste. Neelahn se dirigea vers Rodricko et sagenouilla prs de son corps. Elle lui toucha doucement la joue, lui souhaitant un bon voyage vers lau-del et le remerciant en silence pour tout ce quil avait fait. Si la fort morte avait pu produire une nouvelle vie, ctait aussi grce son sacrifice. Mycelle rejoignit la nyphai. Cecelia est folle, dit-elle en regardant les tnbres se dchirer autour des compagnons. Nous ne pouvons pas lui faire confiance. Seule ta musique a pu rveiller ses plus nobles instincts. Surprise, Neelahn se releva en haussant les sourcils. Jai les oreilles dune mtamorphe, expliqua Mycelle. Jai entendu ta chanson faire ployer la volont de Cecelia. Mais les effets de ton enchantement risquent de ne pas durer, surtout lorsque Cecelia comprendra o nous allons. Elle pourrait se retourner contre nous en un clin dil. Dans ce cas, dpchons-nous de filer avant quelle change davis. Neelahn remit son luth en bandoulire. Les mains libres, elle prit lenfant des bras de Mycelle. Elle scruta le visage minuscule du nourrisson, puis leva la tte vers son arbre mort mais toujours aussi majestueux. Ses yeux se remplirent de larmes. Tu veux quon te laisse seule un moment pour dire au revoir ton foyer ? proposa Mycelle. Neelahn se dtourna et commena sloigner, lenfant press contre son cur. Ce bosquet nest plus mon foyer. Lokaihera est morte. Dsormais, jemporte tout ce que jaime avec moi.

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Les jambes de Mogweed lui faisaient mal ; le froid et la raret de lair lui brlaient les poumons. Il dtailla la piste de montagne qui sinuait devant lui, grimpant toujours plus haut. Depuis leur vasion de la Fort Noire, six jours auparavant, les compagnons ne cessaient de prendre de laltitude. Ils navaient droit de brefs rpits que lorsque la piste traversait une petite valle. Le reste du temps, lieue aprs lieue, ils escaladaient les pics granitiques du nord dAlasa. Du moins avaient-ils laiss les Sinistreurs derrire eux, dans leur contre natale pervertie. prsent, ils taient entours par une fort de pins et de squoias au tronc droit comme une flche et aux branches ployant sous la neige. Succdant aux gants difformes de la Fort Noire, la vision de ces arbres sains les avait tout dabord rjouis. Mais une journe de marche plus tard, ils avaient atteint leur premier hameau de montagne. Celui-ci avait t incendi. Des chemines noircies se dressaient parmi des poutres brles et fendues, et des ttes avaient t plantes sur des piques au milieu de la place centrale luvre, nen pas douter, de maraudeurs nains. Tout espoir de reconstituer leurs rserves de provisions stait vanoui alors quils exploraient le hameau en ruine. Celui-ci ne leur avait accord quune faveur : un poney squelettique dcouvert dans un bosquet voisin. Aprs a, Kral avait guid le groupe lcart de la Piste des Glaces, sur laquelle il ne sestimait plus en scurit. Jimagine que les nains ont nettoy toutes les bourgades le long de la route qui conduit au Mur, histoire de fortifier le chemin daccs la Citadelle. Il y aura srement - 443 -

des sentinelles et des postes de garde le long de la passe principale. Nous aurons moins de risques de nous faire reprer sur les pistes plus troites et plus raides. Ainsi les compagnons avaient-ils quitt la route relativement praticable pour des sentiers sinueux flanc de montagne. En tte du groupe, Neelahn montait le poney et serrait le bb contre elle. Elle seule tait assez lgre pour que lanimal dcharn puisse la porter. De temps en temps, Mogweed lui jetait un regard furibond. Il ntait pas beaucoup plus lourd quelle. Et puis, le poney leur aurait t plus utile sils lavaient achev et dbit pour faire scher sa viande au soleil. cause du pillage des hameaux, ils avaient rapidement puis leurs provisions. Enfin, alors que le soleil sabmait derrire les pics couronns de neige, Mycelle leva un bras, signalant la fin de leur marche quotidienne. On va camper prs du ruisseau, dit-elle en tendant un doigt vers la droite, o un torrent de montagne dvalait une srie de contreforts. Merci, Douce Mre, marmonna Mogweed. Ses cuisses et ses mollets ntaient plus que des nuds de muscles. Quittant la piste trace par des cerfs, il suivit les autres jusqu un petit plateau. Le camp fut vite dress. Les compagnons avaient pass suffisamment de temps sur la route pour que chacun deux connaisse par cur les tches qui lui avaient t assignes. Kral creusa une fosse pour le feu et dblaya les aiguilles de pin mortes alentour, afin que les autres puissent drouler leurs couvertures. Mric et Tyrus ramassrent du bois pendant que Neelahn allait chercher de leau. Mogweed fouilla les paquetages en qute de gamelles et de quelque chose manger. Il fourra un morceau de fromage dur dans sa bouche, puis sortit un peu de mouton sch pour le dner du groupe. Mycelle le rejoignit. Il avala prcipitamment la friandise quil venait de voler, mais le regard de la guerrire tait fix sur la fort. - 444 -

Tu as vu un signe de ton frre ? Mogweed se rembrunit. Pas depuis hier soir. Il doit chasser lcart de la piste, murmura Mycelle. Mais je serais plus rassure si je savais quil va bien. Mogweed se redressa, une pole la main. Il est plus en scurit dans les bois quavec nous. Ldedans, il peut se fondre aux autres cratures sauvages. Ce ne sont pas les dangers de la fort qui minquitent. (Mycelle jeta un coup dil au petit homme.) Cest son propre esprit. Le loup en lui est tout prs de le submerger. Il nous reste encore une lune avant de nous figer, argua faiblement Mogweed. Mycelle leva la tte. La lune pleine se dtachait leur aplomb dans le ciel crpusculaire. Jespre que tu as raison. Et elle sloigna. Un frisson parcourut Mogweed tandis quil scrutait la fort alentour. De fait, o tait Fardale ? Jamais encore son frre navait disparu une journe entire. Et la veille, avant de senfoncer dans lobscurit, il stait tourn vers Mogweed pour lui envoyer des images floues, dpourvues de sens. Mme ses yeux ne brillaient plus aussi fort. Le loup avait presque entirement pris possession de lui. Au moins Mogweed portait-il une forme humaine qui le rendait moins vulnrable ce genre de pulsions. Tous les mtamorphes le savaient : plus sauvage est lanimal, plus rapide est la transformation dfinitive. Mogweed devait pourtant reconnatre quil se sentait de plus en plus laise dans son corps actuel. Au dbut, la fragilit de celui-ci lavait irrit. Porter des vtements le gnait, et ses bottes lui corchaient les pieds. Il sen souvenait encore. Mais, aprs tant de lunes passes sous sa forme humaine, il commenait vraiment lapprcier. Son dsir ardent de remodeler sa chair stait peu peu estomp. Mme quand il soupirait aprs des membres plus robustes ou une chaude fourrure, il savait quune fois la ncessit passe, il reprendrait son aspect humain. - 445 -

Mogweed frissonna. Il voulait ignorer ce changement de perspective, mais au fond de son cur, il savait ce que a signifiait. Lui aussi tait tout prs de se figer. Lhumain en lui menaait son vritable hritage. Dsormais, Mycelle comprenait mieux Fardale que lui. Parce que non seulement les messages du loup devenaient plus rudimentaires, mais aussi parce que la capacit de Mogweed les dchiffrer ne cessait de diminuer. Il leva les yeux vers le disque argent qui se dcoupait dans le ciel. Encore une lune, et tout sera perdu. Cesse de bayer aux corneilles, grommela Kral sur le ct, et apporte-moi le matriel de cuisine. Pivotant, Mogweed vit que le montagnard avait dj allum un petit feu. Il le rejoignit. Kral nourrissait les flammes avec des branches mortes ; sa barbe noire dgoulinait comme la glace fondait sur ses cheveux boucls. Il fiche quoi, lelphe ? grogna-t-il. Jai besoin de quelque chose de plus substantiel que des brindilles pour alimenter ce feu. Ses prunelles taient semblables deux braises. Mogweed posa la pole et les gamelles exhumes de leurs paquetages et scarta sans tourner le dos Kral. Il avait pass toute sa vie dans la fort et, mme sil tait prs de se figer sous sa forme humaine, ses instincts animaux demeuraient vivaces. Il percevait quelque chose de sauvage et de brutal chez le montagnard. Comme celle de Fardale, la nature bestiale de Kral semblait samplifier chaque jour. Mogweed supposait que ctait parce quils approchaient de Tor Amon, lancien fief de son peuple. Peut-tre cela ravivaitil son animosit. Mais quand il se trouvait tout prs du montagnard, comme en ce moment, un doute le saisissait. Je je vais chercher Mric et Tyrus. Les aider ramasser plus de bois. Assure-toi quils en ramnent une brasse chacun, gronda Kral en levant les yeux vers le ciel. Il va neiger ce soir ; on risque de geler. Mogweed acquiesa et sloigna. Il navait aucune intention de chercher les autres. Ce ntait pas son boulot. Et puis, il faisait noir dans les bois. Pas question quil saventure - 446 -

l-dedans tout seul. Au lieu de a, ds quil fut hors de vue de Kral, le mtamorphe descendit vers la rivire. Un peu plus bas, il entendit les voix de Mycelle et de Neelahn. Il sapprocha sur la pointe des pieds pour pier la conversation des deux femmes. Comment va le petit Rodricko ? interrogea Mycelle en plongeant un seau dans leau et en le ressortant plein. Elle parlait du bb nyphai, auquel Neelahn avait donn le nom du menuisier dfunt. Il se porte bien. Lesprit de mon arbre lui donne des forces. Neelahn accepta le seau que lui tendait Mycelle. De sa main libre elle remonta le bb contre sa poitrine. Il nest pas le seul profiter, dit-elle en souriant. Mes seins ont commenc gonfler. Le temps quil se spare de sa graine de naissance ils seront prts le nourrir. Et tu penses que a arrivera quand ? demanda Mycelle plongeant un deuxime seau dans la rivire. Cest difficile dire. Mais pas plus de deux lunes. Si vite ? Neelahn acquiesa. Les deux femmes se mirent marcher en direction de la cachette de Mogweed. Celui-ci se tapit derrire un rocher pour ne pas tre vu, puis les suivit tandis quelles rebroussaient chemin. Dissimul par les branches dun squoia, il put dtailler lensemble du campement. Mric et Tyrus taient revenus avec tout le bois souhait. Kral saffairait devant le feu. Neelahn posa son seau prs du montagnard, puis sassit sur une pierre pour bercer le bb. Mycelle se dirigea vers le poney avec le deuxime seau. Lanimal ignora leau quelle lui offrait et continua brouter les maigres touffes dherbe. La guerrire sessuya les mains et leva les yeux vers le ciel. Malgr la distance qui les sparait, Mogweed la vit pousser un gros soupir, jeter un coup dil leurs compagnons et sloigner discrtement. Mogweed pina les lvres. Il savait ce que Mycelle tait sur le point de faire. Sans la quitter des yeux, il contourna furtivement le camp. Quand il le voulait, il tait capable de se - 447 -

dplacer dans les bois sans faire plus de bruit que son frre le loup. Mycelle redescendit vers le bord de la rivire. Elle jeta sa cape sur un morceau de granit plat, puis entreprit de dfaire sa ceinture et les boutons de ses habits en cuir. Bientt, il ne lui resta plus que ses sous-vtements. Elle les ta sans se soucier du froid et, une fois nue, sassit en tailleur sur sa cape. Mogweed se dandina comme une brusque chaleur envahissait son bas-ventre. Il shumecta les lvres et, du regard, dtailla les courbes de la guerrire, tendant le cou pour mieux voir ses longues jambes muscles. Bien que dshabille, Mycelle ntait pas entirement nue : autour de son bras, elle portait toujours le serpent aux couleurs de larcen-ciel. Elle leva de nouveau les yeux vers la lune et la regarda fixement un long moment. Ctait bien ce que Mogweed esprait. Une fois de plus, le moment tait venu pour la guerrire de rgnrer grce au venin du pakagolo. Le reptile sagitait comme sil lavait senti, lui aussi. Trs excit, Mogweed dglutit sans quitter Mycelle des yeux. La guerrire saisit le serpent et lapprocha de sa gorge, penchant la tte sur le ct pour lui offrir la chair tendre au creux de son cou. Le pakagolo se tordit entre ses doigts et darda sa langue minuscule. Il se redressa, ouvrant la gueule et exposant toute la longueur de ses crocs. Mogweed ne le vit mme pas frapper. Linstant daprs, les mchoires du reptile taient accroches sur la gorge de Mycelle, et des spasmes parcouraient son corps tandis quil projetait son poison dans la chair de la guerrire. Lentement, Mycelle saffaissa sur elle-mme. Ses bras retombrent. lendroit o le serpent lavait mordue, sa chair commena fondre. Ce furent dabord son cou et son paule qui se changrent en une masse de gel ambr. Puis la transformation stendit comme le poison se rpandait dans ses veines. Sa silhouette fondit ainsi quune poupe de cire expose une flamme. Mogweed serra les poings de frustration. Telle tait la - 448 -

vritable forme des silura. Lhomme en Mogweed avait ragi au spectacle de la nudit de Mycelle ; prsent, sa moiti silurane vibrait de dsir. Il aurait tant voulu fondre lui-mme et se mlanger la guerrire ! Ctait tout juste sil pouvait se contenir. De la sueur perlait sur sa peau. Son cur battait la chamade et son sang sengouffrait plus fort, plus vite que jamais dans ses veines. Mais il ntait pas le seul partager ce moment. Le pakagolo qui, jusque-l, avait flott en surface de la masse glatineuse se laissa couler dans ses profondeurs et se mit nager lintrieur de Mycelle. Mogweed vit ses reptations au travers de la chair translucide de la guerrire. Sur le passage du serpent, celle-ci ondulait et son clat ambr sintensifiait. Lorsque tout le corps siluran de Mycelle brilla, le pakagolo refit surface tel un plongeur. Les ondulations sestomprent dans son sillage et une forme se modela lentement au milieu du chaos. Des membres humains rapparurent, suivis par des courbes apptissantes. Mycelle tait ressuscite. Les lvres entrouvertes, elle hoqueta et prit sa premire inspiration. Elle resta allonge sur sa cape, haletante, les yeux ferms tandis que la transformation sachevait et que le pakagolo reprenait sa place autour de son bras. Mogweed tremblait de tout son corps lorsque quelque chose de froid toucha la peau brlante de sa joue. Il poussa un glapissement et se rejeta en arrire, levant un bras pour se protger la figure. Une grande forme sombre le surplombait. Il lui fallut un battement de cur affol pour reconnatre son frre. Fardale sassit sur son arrire-train, la langue pendante et les yeux brillants damusement. Mogweed se rassit et donna une bourrade son frre. Mais il tait encore trs secou. Qui est l ? appela une voix rauque. Ctait Mycelle. Mogweed frmit et se redressa maladroitement. Cest ce nest que moi ! Jai trouv Fardale. (Il savana comme sil venait juste darriver.) Jai pens que tu - 449 -

voudrais le savoir. En cartant une branche, il vit que Mycelle avait dj renfil ses sous-vtements. La guerrire lui adressa un signe de tte et reporta son attention sur le reste de ses habits. Elle semblait puise. Cest bon de te revoir, Fardale. Le loup grogna, puis descendit vers la rivire et but longuement. Mycelle et Mogweed changrent un regard. Tous deux avaient remarqu labsence de salutations mentales. Fardale nessayait mme plus de communiquer la faon des silura. Le museau dgoulinant, il se dirigea vers un buisson et leva la patte. Un jet durine chaude fuma dans lair glacial de la nuit. De nouveau, Mycelle jeta un coup dil Mogweed et haussa un sourcil. Le petit homme ne ragit pas : il tait trop choqu par la dsinvolture avec laquelle son frre venait dagir. Lorsquil eut termin, Fardale leva le museau, renifla et sloigna en direction du camp, visiblement attir par lodeur de la viande en train de cuire sur le feu. Mycelle boutonna son pantalon. Fardale se comporte vraiment comme un loup. Tu es certain que vous avez encore une lune entire avant de vous figer ? Mogweed se souvint de sa propre raction face au corps nu de la guerrire. Il avait eu dsesprment envie de la prendre comme un homme. Envie qui tardait dailleurs disparatre heureusement que sa cape la dissimulait en grande partie. Je je ne sais pas. Personne navait jamais t maudit de la sorte avant nous. Mycelle lui toucha lpaule, et il dut rprimer un frisson. Sil existe un moyen de lempcher, nous le trouverons, promit la guerrire. Mogweed acquiesa et scarta delle. Comme Mycelle se penchait pour ramasser son pourpoint, il jeta un coup dil au pakagolo, et une colre mle de frustration incinra les - 450 -

vestiges de son dsir. Ce ntait pas juste que le serpent ait rendu ses capacits de mtamorphe la guerrire. Celle-ci avait volontairement choisi de se figer sous sa forme humaine, et pourtant, on lui avait donn une seconde chance. Comme sil avait senti que Mogweed lobservait, le pakagolo leva sa tte minuscule. Leurs regards se croisrent. Une langue minuscule se darda pour goter lair entre eux. Mogweed plissa les yeux, se souvenant des ondulations de la chair de Mycelle. Pour la millime fois, il se demanda si une rponse ses propres problmes ne se trouvait pas juste sous son nez. Mama Freda, la vieille gurisseuse, avait affirm que le serpent tait li Mycelle depuis la rsurrection de celle-ci et que sa magie se canalisait dsormais vers le seul esprit de la guerrire. Mais que se passerait-il si ce lien venait tre bris ? Serait-il possible den crer un nouveau ? Mycelle se redressa en tirant sur son pourpoint. On devrait regagner le camp. Mogweed acquiesa. Il attendit que la guerrire ait fini de se rhabiller, puis la suivit en dtaillant son dos. Comme il marchait derrire elle, un nouveau dsir sempara de son cur un dsir beaucoup plus sombre quune simple pulsion sexuelle. Et si le lien pouvait tre bris ? Perch dans les branches dun norme squoia, Mric comptait les nains qui passaient en contrebas. Dix. Ctait la deuxime patrouille que les compagnons croisaient aux abords de Tor Amon. Et comme la prcdente, elle ne brillait pas par sa vigilance. Des rires gutturaux et des clats de voix descendant depuis la passe de montagne avaient trahi son approche, laissant aux voyageurs tout le temps de sorganiser. Dans ces hauteurs, les nains taient devenus ngligents. Ce qui se comprenait : entre les Sinistreurs de la Fort Noire et leur propre arme retranche Chteau Mryl, quavaient-ils craindre dans ces montagnes isoles ? Qui pouvait bien venir les menacer ? Portant ses lvres une main demi replie, Mric poussa - 451 -

le cri perant dun aigle des glaces. Aussitt, Fardale jaillit de derrire un buisson de houx et se jeta sur le dernier nain de la colonne. Il lui sectionna les tendons et disparut dans un clair de fourrure. Le nain bless hurla et tomba, face contre terre. Les autres firent volte-face. la faveur de leur distraction, Mric bondit de son perchoir en invoquant juste assez de magie lmentale pour ralentir sa chute. Deux arbaltes vibrrent dans ses mains tandis que leurs carreaux filaient dans les airs. Le premier se planta dans lil dun nain ; le second transpera la gorge dun autre. Mric atterrit gracieusement dans un tas daiguilles de pin. Lchant ses arbaltes, il dgaina sa fine pe et, si vite que lil humain naurait pu le suivre, empala le nain le plus proche. Kral et Tyrus apparurent soudain derrire les soldats : lun, sombre comme la fort en pleine nuit ; lautre, irradiant tel le soleil matinal. Ils chargrent en brandissant hache et pe. Au moment o ils frappaient larrire-garde ennemie, Mycelle surgit sur un ct de la piste pour attaquer le flanc de la patrouille avec ses pes jumelles. Pris par surprise, la plupart des nains scroulrent sans mme avoir pu dgainer. Le massacre fut aussi rapide que brutal. Kral fendait les rangs ennemis grands coups de hache, faisant jaillir du sang, des tripes et de la cervelle sur son passage. Mycelle et Tyrus tourbillonnaient derrire lui, achevant les blesss quil laissait dans son sillage. Mric vit un nain tenter une chappe. Il tait plus mince et avait des jambes plus longues que les autres. Sans doute un messager et peine sorti de ladolescence, avec a. Les yeux carquills par la terreur, il rebroussa chemin en courant. Il esprait sans doute survivre et donner lalarme. Mric baissa son pe en secouant la tte. Tandis que le nain fonait le long de la piste, des racines se tendirent pour senrouler autour de ses chevilles. Il tomba plat ventre, roula sur le flanc et se releva avec une vivacit louable. Mais il tait dj trop tard. En silence, Fardale lui bondit dessus et lui dchiqueta la gorge. Mric se dtourna comme le loup achevait le jeune - 452 -

messager. Autour de lui, les nains massacrs gisaient sur la piste forestire, leur sang rpandu fumant dans lair glacial du matin. Lun deux tenta de sloigner en rampant et en gmissant. Son bras droit avait t tranch net au niveau du coude. Tyrus se planta derrire lui et le dcapita dun coup dpe. Le visage du prince mrylien ne trahit pas la moindre motion tandis que la tte de sa victime roulait sur le sol. Neelahn sortit du couvert dun buisson daubpine, le bb dans ses bras. Mogweed la suivait de prs. La nyphai leva une main et les racines qui avaient fait trbucher le messager se renfoncrent dans la terre meuble. Elle balaya le carnage dun regard vitreux, puis se dtourna en marmonnant : Cest contre-nature. Kral fouilla les cadavres pour rcuprer leurs provisions. Quand il se redressa, sa barbe dgoulinait de sang. Mric frmit. Neelahn disait vrai : ctait contre-nature. Il se souvint des nains qui accompagnaient Elena au Gulgotha, les prisonniers que la vue du Trysil avait librs de lemprise du Seigneur Noir. La patrouille que les compagnons venaient de massacrer tait corrompue de la mme faon, plie la volont de la Bte Noire du Gulgotha. tait-ce juste de tuer ces soldats lelphe regarda les yeux brillants de Kral et dy prendre autant de plaisir ? Soupirant, Mric rengaina son pe. Quel autre choix avaient-ils ? Ils devaient dtruire le portail du Weir situ la Citadelle. Aprs avoir dissimul les cadavres, les compagnons reprirent leur chemin. La queue dresse et les narines frmissantes, Fardale marchait en tte pour guetter un nouveau danger ventuel. La journe parut stirer linfini tandis quils poursuivaient leur ascension. Mais, comme le soleil dclinait vers les montagnes plonges dans lombre, louest, ils atteignirent enfin le sommet de la passe. Mric fut le premier dcouvrir limmense valle qui stendait en contrebas si large que lon distinguait peine - 453 -

les pics de lautre ct. Des lambeaux de brume lourde et blanche se dtachaient contre le noir des pins. Mais ce paysage ntait l que pour servir dcrin une vritable merveille. Car tout le fond de la valle, ou presque, tait occup par un lac de montagne gigantesque, la surface bleu marine et rflchissante comme un miroir : Tor Amon. Mogweed rejoignit lelphe et hoqueta : Douce Mre. Mric comprenait sa surprise. Une gigantesque arche de granit enjambait le lac de Tor Amon. Ses piliers massifs, la surface lisse par les intempries, jaillissaient de leau mme, et dans ses hauteurs tait sculpt un chteau couronn de tourelles. Des torches brillaient partout travers la structure, derrire ses fentres comme le long de ses immenses remparts. Le foyer ancestral des montagnards, dit Kral dune voix raille par lmotion, sans pouvoir en dtacher son regard. La Citadelle du Trne de Glace. Cest magnifique, dit Neelahn en descendant de son poney dcharn. Non seulement larche et le chteau montaient lassaut du ciel, mais ils se refltaient dans les eaux immobiles du lac en contrebas, crant lillusion dun cercle. De fait, ctait une vision magnifique mais non dpourvue dune certaine austrit. Sous larche, laplomb des remparts de la citadelle, pendaient des stalactites monstrueuses, formes par la brume qui, depuis des sicles, dgoulinait le long de la pierre et se solidifiait dans lair glacial. Elles stiraient vers leau bleu marine, scintillant dans les derniers rayons du couchant tels les crocs gels de quelque redoutable prdateur des montagnes. Mric frissonna. Il sentait la faim tnbreuse qui manait de cet endroit. Et il ntait pas le seul. Tyrus observait le chteau, les sourcils froncs. Il est l. Qui donc ? demanda Mycelle ct de lui. Le griffon, rpondit le prince. Le portail du Weir. Ne le sens-tu pas ? Il est pareil une fivre palpitante, une blessure - 454 -

infecte. Mric acquiesa. Je le sens aussi. Cest comme une gueule noire qui aspire toute vie alentour. Un trou dans la trame de lUnivers. Je ne sens rien dautre que le froid, bredouilla Mogweed en claquant des dents. Moi non plus, dit Mycelle. Vous tes srs de vous ? Un gmissement touff les fit tous sursauter. Ils pivotrent. Dans les bras de Neelahn, le bb vagissait, se dbattant dans le harnais improvis par la nyphai. Lenfant de la graine le sent aussi. Tout comme moi. Neelahn recula pour tenter de calmer le nourrisson. Mycelle tourna un regard interrogateur vers Kral. Celui-ci hocha la tte. Un flau plus grand quaucun nain possde le chteau. Mais seuls les lmentaux le peroivent, murmura pensivement la guerrire. Que veux-tu dire ? interrogea Mric. Mogweed et moi ne sentons rien de particulier. Contrairement vous tous. Les yeux plisss, Mycelle se remit tudier la valle. Mric rflchit quelques instants avant de dire : Selon Elena, les portails du Weir sont sensibles la magie et ses porteurs. Ils peuvent aspirer les nergies magiques, mais aussi les gens qui en sont suffisamment imprgns. Comme ceux qui possdent des dons lmentaux. Lelphe acquiesa. Erril sest fait prendre par lun deux. Le seigneur Tyrus aussi brivement. Et si nous en croyons ce que nous avons appris Valloa, lesprit de Chi lui-mme est prisonnier dans leur cur tnbreux. Alors, vous tes dautant plus menacs, conclut Mycelle. Seuls Mogweed, Fardale et moi pouvons approcher le griffon en toute scurit pour tenter de le dtruire. Mais comment faire ? Objecta Mric, formulant voix haute la question qui les taraudait tous depuis le dbut de leur expdition. Si ce portail peut absorber notre magie, quel - 455 -

espoir avons-nous de le dtruire ? Kral savana linstant o le soleil disparaissait lhorizon. Silhouette noire se dcoupant contre la pnombre, il brandit sa hache. Tous ces bavardages ne nous rapprochent pas de notre objectif. Quoi quil advienne, je trouverai un moyen dexpulser ce mal du cur de la Citadelle. Le Trne de Glace sera restitu aux montagnards. Mycelle soupira. Kral a raison. Nous ne pourrons rien accomplir dici. Nous navons pas dautre choix que continuer. La question ainsi rgle, les compagnons sengagrent sur la piste qui descendait dans la valle. Craignant que son poney la gne plus quautre chose partir de l, Neelahn le libra et poursuivit pied. Mric laida en prenant son luth envelopp de fourrures protectrices. Au bout dun moment, Mogweed savana jusquen tte de leur petite colonne. Serrant les plis de sa cape contre lui, il fit un signe du menton vers lavant. Quelquun sest-il demand comment nous allions faire pour atteindre le chteau ? Sil est gard par des nains et perch au sommet dune arche de pierre Il existe un moyen dy accder, coupa Kral. Lequel ? Celui que mon peuple a emprunt pour fuir voici cinq sicles. La neige revint avec lobscurit, soufflant et tourbillonnant autour des compagnons qui, recroquevills sous leur cape, longeaient silencieusement la rive rocailleuse abrits par les arbres. Kral ouvrait la marche, les yeux plisss, ses perceptions animales projetes devant lui. La nuit tait tombe prsent, et leau du lac paraissait aussi noire que de lhuile. Le montagnard regardait les flocons blancs balayer la faade tnbreuse de la citadelle. Il marqua une pause pour renifler le vent. Une tempte se prparait un vritable blizzard. Il faut acclrer, siffla-t-il Mycelle, qui venait juste - 456 -

derrire lui. La guerrire grimaa. La prudence est plus cruciale que la rapidit. Kral sonda la fort qui recouvrait le fond de la valle. Sur la route de Tor Amon, ils avaient crois plusieurs campements nains, mais grce leurs feux, ils avaient facilement pu les reprer et les contourner. Ils navaient pas eu beaucoup plus de mal viter les patrouilles peu vigilantes. Pour lheure, les bois taient sombres et silencieux autour deux. Je prsume que toutes les poules sont rentres pour la nuit. Rpondit Kral. Les nains dtestent le froid. Ils resteront bien au chaud ce soir. Nanmoins, mieux vaut rester sur nos gardes, intervint Mric qui les avait entendus. Nous ne voudrions surtout pas rveiller tout le poulailler. Une tempte approche, argua Kral sur un ton colreux. Une tueuse des montagnes. Par-del le lac, Mric jeta un coup dil vers le nord. Je la sens aussi. Mais le blizzard pourra masquer notre approche. Kral secoua la tte, faisant tinter les minuscules stalactites qui constellaient sa barbe. Tu connais peut-tre les cieux, elphe. Mais tu ignores tout des montagnes. La tempte de cette nuit te glera sur place. Nous devons nous loigner du lac avant quelle frappe. Combien de temps nous reste-t-il ? interrogea Mycelle. Kral pencha la tte sur le ct. Le vent commenait dj hurler. Pas beaucoup. La guerrire fit un signe du menton vers lavant. Donne lallure. On se dbrouillera pour te suivre. Puis elle regagna larrire de la colonne pour avertir les autres tandis que Mric rglait son pas sur celui de Kral. Une autre lieue dfila sous leurs pieds avant que la neige commence tomber plus dru et que ses gros flocons saccumulent sur la rive et dans les branches des arbres. Secouant sa cape comme un oiseau ses plumes, Mric - 457 -

demanda : Sommes-nous encore loin de ce chemin secret dont tu parlais tout lheure ? Plus trs, grommela Kral, qui navait aucune envie de parler. Aprs la tombe de la nuit, sa bte intrieure tait toujours plus forte. Elle devenait difficile ignorer et matriser et ce soir-l, les nergies tnbreuses qui tourbillonnaient dans la valle narrangeaient rien. O se trouve-t-il exactement ? Insista Mric. Kral tendit un doigt vers le lac, lendroit o le pilier le plus proche jaillissait de leau pour se dresser vers le ciel. Sa base tait aussi large que la plupart des places fortes. De l o il se trouvait, Mric distingua un pont de planches qui reliait ce pilier au rivage. Des torches clairaient une porte de fer enfonce dans une niche. Kral savait quelle donnait sur un long escalier en colimaon qui grimpait jusquau chteau. Il ny a pas de sentinelles, stonna Mric. La Citadelle se garde toute seule. Un homme robuste a besoin dune demi-journe pour monter jusqu elle. Nul ne peut prendre ses occupants par surprise. (Kral dsigna les lumires minuscules qui parsemaient le pilier.) Il y a des postes de garde tout le long de lescalier qui mne en haut. Quel besoin de surveiller une simple porte ? Mric acquiesa, mais ses yeux demeurrent plisss dinquitude. Comme ils poursuivaient leur chemin, Kral dtailla limmense arche de granit. Maintenant quil tait plus prs, il percevait les deux pouvoirs luvre en ce lieu : lnergie tnbreuse qui coulait dans ses propres veines, mais aussi une pulsation plus profonde et plus sonore. Il connaissait cette voix. Ctait celle des racines de la montagne, de limmensit minrale enfouie dans le sol. Ses vibrations remontaient depuis les profondeurs de la terre, se propageant travers larche. Ctait cette voix qui, jadis, avait convoqu les clans de nomades du nord dAlasa et rassembl une myriade de Flammes sur ce site. Le peuple de Kral avait mis un sicle - 458 -

entier creuser le tunnel qui conduisait tout en haut de larche. Le sommet de celle-ci avait dabord servi de perchoir depuis lequel surveiller les environs, une poque o les humains taient encore des barbares et les guerres frquentes. Au fil du temps, un chteau entier stait dvelopp l et les nombreux clans staient unis sous le rgne de la Flamme de Senta celle de la famille de Kral. Mais ce temps tait rvolu. Les doigts du montagnard se crisprent sur le manche de sa hache. Cinq sicles auparavant, les nains taient arrivs, arms de magie noire et accompagns de monstres de la pire engeance. Les clans navaient pas pu se dfendre contre de telles forces. Ils staient fragments en familles et de nouveau parpills travers les montagnes. Kral prta de nouveau loreille lappel sourd de la Citadelle. La douleur tait presque insupportable. Mme sa bte intrieure fuyait devant elle pour se rfugier tout au fond de son cur. Comment allons-nous monter jusquen haut sans nous faire reprer ? senquit Mric. En ne montant pas, rpondit Kral. Le montagnard pivota vers les eaux de Tor Amon. Ses compagnons se massrent derrire lui. Il ta sa cape de fourrure et la laissa tomber. Je vais voir si le chemin dantan est toujours ouvert. Mais je dois y aller seul. Aller o ? demanda Mycelle. Kral continua se dshabiller, ne gardant que ses sousvtements de lin. La brise glaciale sur sa chair nue ne semblait pas le dranger. Il regarda sa hache un instant puis, regret, la dposa sur la pile de ses vtements. Que quelquun prenne mes affaires. Emportez-les avec vous. Mais o ? simpatienta Mycelle, une pointe de colre dans la voix. Assez de ces mystres ! Parle clairement. Kral se tourna vers elle. Toi et les autres, vous allez continuer. Traversez le pont de bois et dirigez-vous vers le pilier. Dissimulez-vous dans - 459 -

lombre de la porte jusqu ce que je vienne vous chercher. Et o vas-tu exactement ? interrogea Mogweed, frissonnant. De nouveau, Kral pivota vers le lac et dsigna le reflet de larche dans les eaux noires, clair par la lumire des torches qui brillait dans les hauteurs du chteau et par le clair de lune qui filtrait au travers des nuages de plus en plus pais. Je vais reprendre mon hritage. (Par-dessus son paule, il jeta un coup dil au seigneur Tyrus.) La Terre a donn votre famille le pouvoir de se fondre la pierre et dy nager comme dans de leau. la mienne, elle a donn le pouvoir inverse : celui de solidifier leau pour sy dplacer comme sur de la pierre. Je ne comprends pas ce que, commena Tyrus. Kral ignora lexpression perplexe de ses compagnons. Ctait plus simple de leur montrer du moins, si la Terre se souvenait encore de son clan et des serments prts des sicles plus tt. Avant que quiconque puisse ajouter quoi que ce soit, le montagnard plongea dans leau glace en priant pour que la Terre ait la mmoire longue. Le froid de leau le frappa comme un coup de marteau en pleine poitrine. Lorsque sa tte mergea lair libre, il ravala un hoquet et lutta contre ses muscles dj saisis de crampes. En ruant et en agitant les bras, il nagea vers le reflet scintillant de larche. Il marqua une pause pour regarder derrire lui. Ses compagnons, choqus, se tenaient immobiles sur la berge. Il gesticula furieusement. Alors, Mycelle ordonna aux autres de ramasser ses affaires et de se diriger vers lextrmit du pont. Kral reporta son attention sur sa propre tche. Avec des mouvements de plus en plus fluides, il se propulsa vers le reflet lointain, illumin par les torches de la Citadelle qui le surplombait. Tandis que le froid imprgnait ses os et changeait ses membres en plomb, il craignit de stre lanc dans une entreprise stupide et irrflchie. Ctait srement de la folie de croire que Mais lorsquil atteignit enfin limage flamboyante du chteau, leau se rchauffa autour de lui. Kral crut dabord - 460 -

que ctait lpuisement qui tidissait ses muscles. Puis la diffrence de temprature devint assez flagrante pour dissiper ses doutes. Des larmes stranglrent dans sa gorge. La Terre se souvenait. Craignant que le miracle se dissipe, il prit une grande inspiration et plongea. La lumire de la surface pntrait leau cristalline. Trs loin au-dessous de lui, Kral vit limagemiroir de la Citadelle se reflter dans les profondeurs obscures du lac. Il la dtailla avec merveillement. Une arche scintillante semblait tendre ses piliers vers lui comme des bras accueillants. Il se remmora sa vision initiale de la valle : larche qui enjambait le lac et sy refltait en mme temps, formant un cercle complet. Mi-pierre, mi-illusion. Battant des jambes avec une vigueur renouvele, Kral se propulsa vers le pilier fantomatique le plus proche. Comme il arrivait sa porte, le doute lassaillit de nouveau. Il devait tre fou. Quesprait-il accomplir ? Ce ntait srement que des lgendes, de vieilles histoires familiales dnues de fondement Puis il tendit la main vers le reflet scintillant et ses doigts touchrent de la pierre. Mycelle guida prudemment ses compagnons le long dun promontoire de granit. Le pont stendait devant eux. Il ne semblait pas surveill, mais la guerrire leva une main pour rclamer le silence et tendit loreille. Dun geste, elle envoya Fardale vrifier quil ny avait pas despions la lisire des arbres. Ils se pelotonnrent sous la saillie rocheuse pour se protger de la frocit du vent. Mycelle promena un regard la ronde. Dans leur cape saupoudre de neige, les autres frissonnaient irrsistiblement. Kral avait eu raison quant la tempte qui approchait. Ils devaient se mettre labri le plus vite possible. La guerrire contourna le promontoire en sens inverse, sexposant aux bourrasques pour chercher Kral. Du montagnard, il ne restait pas le moindre signe. La surface du - 461 -

lac tait redevenue immobile aprs quil eut plong. O se trouvait-il ? Que mijotait-il ? Lapprhension que Mycelle avait ressentie un peu plus tt revint la charge. Depuis quils avaient pntr dans la valle, le pakagolo enroul autour de son bras sifflait et contractait ses anneaux chaque fois que Kral sapprochait delle. On aurait dit quil voulait prvenir sa matresse, la mettre en garde contre un danger. Les compagnons pouvaient-ils vraiment faire confiance au montagnard ? Pour la millime fois, Mycelle regretta la perte de son don de sourcire, cette capacit de percevoir lnergie lmentale chez autrui. Son pouvoir avait disparu lorsque le pakagolo lavait ramene la vie. Depuis, elle tait aussi aveugle en la matire que nimporte qui. Pouvoir ou pas, quelque chose avait chang chez Kral, elle en tait certaine. Mais ntait-ce pas le cas pour chacun des compagnons ? Leur long priple navait pargn aucun deux Le seigneur Tyrus toucha lpaule de Mycelle. Fardale est revenu. Mettant ses soupons de ct, la guerrire hocha la tte et suivit le prince jusquau reste du groupe. Neelahn tait recroqueville sur son bb ; Mogweed se penchait vers son frre. Je ne te comprends pas, siffla-t-il. Mycelle posa une main sur lpaule du petit homme. Laisse-moi essayer. Fardale et Mogweed levrent les yeux vers elle. La lueur ambre de leurs prunelles, jadis si vivace, ntait plus quun faible scintillement. Tous deux taient sur le point de se figer. Mycelle sagenouilla prs de Fardale et lui caressa le dos. Quas-tu dcouvert ? Un kalidoscope dimages dfila dans son esprit. Concentre-toi, Fardale. Un gmissement monta de la gorge du loup, mais les images ralentirent. Deux gardes nains cachs dans une grotte enfume, au milieu dun boulis accroupis devant un petit brasier de charbons ardents. - 462 -

Mycelle se redressa. Des sentinelles surveillent le pont depuis la lisire de la fort, annona-t-elle aux autres. Fardale, tu peux nous conduire l-bas ? Le loup ne se donna pas la peine de rpondre. Il se contenta de pivoter, prt obtemprer. Mycelle adressa un signe de tte Tyrus. Vous venez avec moi. Mric, tu couvres les autres avec ton arbalte. Lelphe acquiesa. Tyrus rejoignit Mycelle, une main pose sur la poigne de son pe. La guerrire fit signe Fardale quils pouvaient y aller. Tyrus et elle embotrent le pas au loup. Tous trois taient dous pour se dplacer furtivement. Bientt, Mycelle distingua des rochers nimbs dune faible lueur. Ctait un bon poste dobservation : situ assez haut pour surveiller le pont, et suffisamment renfonc pour dissimuler les gardes. Avec des gestes silencieux, Mycelle donna ses instructions aux deux autres. Fardale se planta devant lentre de la caverne et sassura davoir t repr avant de dtaler. Un grognement surpris rsonna au cur des rochers. Puis un nain titubant se trana jusquau seuil. Une outre vin pendait au bout de son bras. De toute vidence, les charbons ardents ne suffisaient pas rchauffer les sentinelles. Le nain ivre fit un pas dehors pour sassurer que le loup tait bien parti. Fardale avait disparu, mais pas Tyrus. Le prince mrylien jaillit devant le garde et lui transpera la gorge de son pe. Du sang claboussa la neige immacule. Le nain lcha son outre, dont le contenu se rpandit ses pieds. Tyrus lempoigna par sa cape et le fit basculer sur le ct, lcart du seuil de la caverne. Malheureusement, limpact du corps massif ne fut pas silencieux. Tu as chop la bestiole poilue ? appela une voix pteuse dans la langue des nains. Un peu de viande chaude et bien saignante ne nous ferait pas de mal. Mycelle tait poste de lautre ct de lentre de la grotte. Quand le second nain sortit pour voir de quoi il retournait, - 463 -

elle lui planta ses deux pes dans la poitrine, transperant ses curs jumeaux. Le garde tomba en arrire et atterrit lourdement dans le petit brasier, dont les charbons ardents sparpillrent sur le sol. Tyrus rejoignit Mycelle en essuyant son pe sur la cape dont il venait de dlester sa victime. Il offrit un coin de tissu la guerrire pour quelle puisse faire de mme avec ses propres armes. Lorsquelle eut fini, il lui remit la cape. Peut-tre vaudrait-il mieux que tu te dguises de nouveau en naine. On risque den rencontrer dautres. Mycelle hsita. Elle se sentait plus laise sous sa forme humaine. Mais, dans la mesure o ils sapprtaient infiltrer une forteresse naine, ctait une sage prcaution. La guerrire ta ses vtements et se changea en la chasseuse dont elle avait dj pris lapparence Chteau Mryl. Son corps se souvenait de la mtamorphose prcdente ; il se remodela aisment. Ses cheveux foncrent et perdirent leur lustre. Son visage saplatit et slargit tandis que son front saillait au-dessus de ses yeux. Sa transformation acheve, elle droba les vtements des deux nains morts et senveloppa avec la cape noire des soldats du Gulgotha. Tyrus la dtailla dun air amus. a faisait longtemps quelle ne lavait pas vu sourire. Elle avait oubli combien il pouvait tre sduisant quand ses yeux ptillaient ainsi. Quoi ? demanda-t-elle. Tyrus rengaina son pe et se dtourna. Tu es mieux en humaine. Mais je me demandais ce que a ferait de coucher avec toi. Cette chair ondulante et tout le reste Ce serait srement une exprience intressante. Mycelle carquilla les yeux et sentit ses joues sempourprer. Prince ou pas, il restait toujours un peu du pirate en Tyrus. Ses paroles choquaient la guerrire et en mme temps, elles lui faisaient trangement plaisir. Lorsquils rejoignirent leurs compagnons prs de la saillie rocheuse au bord du lac, Mric faillit planter un carreau dans le corps de Mycelle. Tyrus le rassura dun geste. Cest Mycelle, dit-il. Nous avons pens quun petit - 464 -

dguisement pourrait tre utile. Mric baissa son arbalte. dfaut dautre chose, il est trs convaincant. Mycelle savana en se dandinant. Elle avait beau sy sentir plus laise que la fois prcdente, son corps de naine demeurait encombrant et malgracieux. Elle entrana ses compagnons de lautre ct du rocher. On devrait pouvoir atteindre larche indemnes, maintenant. Elle savana sur la rive rocailleuse, le dos courb pour lutter contre la tempte. Le vent qui balayait la surface du lac avait encore forci ; il hurlait comme un damn et propulsait la neige presque paralllement au sol. Les compagnons eurent quelques difficults gagner le pont. Ils se htrent de le traverser et se regrouprent dans la niche au pied de larche. Le vent humide avait teint lune des deux torches qui encadraient la porte. Lautre brlait encore labri du renfoncement, mais sa flamme ne dispensait quune maigre chaleur, et des tourbillons de neige pntraient continuellement dans lespace exigu. Mycelle testa la porte mtallique. Celle-ci tait verrouille. Quallons-nous faire ? demanda Mogweed, les yeux carquills par la peur. Mric sadossa un mur. Kral nous a dit de lattendre. Donc, on lattend. Mycelle navait pas la patience stoque de lelphe. Dgainant une de ses pes, elle frappa au battant avec le pommeau. Le fer produisit un son de cloche. Reculez, ordonna la guerrire. Sil y a des gardes, mieux vaut quils ne voient quune naine. Et La porte souvrit la vole. Mycelle tituba en arrire. Une silhouette sombre apparut sur le seuil et une voix dure aboya : Ne restez pas plants l, la bouche ouverte ! Bougezvous le cul ! La silhouette savana dans la lumire de la torche. Ctait Kral encore tremp aprs son plongeon dans le lac. Sa barbe - 465 -

dgoulinante pendait jusquau milieu de sa poitrine. Pourquoi avez-vous mis si longtemps ? Les compagnons se htrent dentrer. Kral, qui claquait des dents cause du froid, se rhabilla en dtaillant la nouvelle apparence de Mycelle. Tyrus lui raconta comment ils avaient dcouvert et limin les deux gardes nains. Sage prcaution, approuva le montagnard. Mycelle regarda autour delle. Un large escalier taill mme la roche montait vers la citadelle. Sur sa premire marche, un nain mort gisait face contre terre. Du sang coulait encore de la plaie qui lavait tu. Moi aussi, je suis tomb sur une sentinelle dissimule, expliqua Kral, remarquant que la guerrire observait le cadavre. Mycelle acquiesa et se dtourna. Mais ses cheveux se hrissrent sur sa nuque. Elle tenta de conserver un air calme et dsinvolte. Quelque chose clochait. Avant mme que Tyrus ouvre la bouche, Kral lavait reconnue sous sa forme naine. Elle lavait vu dans ses yeux et elle avait remarqu la faon dont il la reniflait, la manire dun animal. Et maintenant, ce garde mort Comment lavait-il tu ? La gorge du nain tait dchiquete dune oreille lautre et le montagnard navait pas darme. Mycelle tudia Kral du coin de lil tandis quil finissait de se rhabiller et glissait sa hache dans sa ceinture. quoi jouait-il sans daigner en avertir ses compagnons ? Sur la droite de la guerrire, Mogweed se tordit le cou pour mieux scruter lespace caverneux. Il posa lautre question qui taraudait Mycelle : Comment es-tu entr ? Kral tira sur sa deuxime botte et se redressa. Je vais vous montrer. (Il tendit un doigt.) Montez sur la premire marche. Ses compagnons obtemprrent, vitant le cadavre et prenant garde au sang qui maculait la pierre. Kral les rejoignit. Mycelle le regarda fermer les yeux et remuer les lvres en silence. Au bout dun moment, il se pencha pour tudier le sol devant lui. Lair satisfait, il se tourna vers les - 466 -

autres. Tenez-vous par la main, peau contre peau. Quoi quil arrive, ne vous lchez pas. Mycelle prit elle-mme la main de Kral et tendit lautre Tyrus. Neelahn dcouvrit son sein et cala le bb contre sa poitrine nue avant dobir. Les autres sexcutrent rapidement. Au bout de la ligne, Mogweed empoigna la queue de son frre. Prts, couina-t-il. Alors, allons-y. Le premier pas donne le vertige ; accrochez-vous bien. Kral descendit de la marche, mais son pied ne toucha jamais le sol. Il parut tomber en avant, culbuter en entranant Mycelle sa suite. Le premier instinct de la guerrire fut de lcher sa main, mais elle tint bon. Elle avait pris un engagement, et elle irait jusquau bout. Tandis quelle basculait avec Kral, son cur se souleva. Puis, brusquement, elle se retrouva debout sur une surface solide. En pivotant, elle vit les autres rassembls derrire elle. Ils se tenaient de nouveau dans le hall au pied de larche. Rien navait chang. Vous pouvez vous lcher maintenant, dit Kral. Nous avons franchi le seuil. Lgrement verdtre, Mric porta une main son front. Que vient-il de se passer ? Nous sommes toujours au mme endroit, geignit Mogweed. Non, le dtrompa Kral. Nous sommes dans larchemiroir. (Il pivota et se mit grimper lescalier.) Dpchonsnous avant quune patrouille dcouvre le garde mort. Mycelle scruta la premire marche. Le corps du nain avait disparu, et il ny avait pas la moindre trace de sang sur la pierre. Que se passe-t-il ? O sommes-nous ? Kral soupira. Je vous expliquerai en chemin. Lorsque tous les compagnons se furent engags dans lescalier sa suite, le montagnard reprit la parole : - 467 -

Nous nous trouvons dsormais dans le reflet de la vritable arche, limage quelle projette dans les eaux de Tor Amon. Quand un membre de la famille royale se dplace lintrieur, il confre de la substance lillusion. Leau se solidifie et il peut sy mouvoir comme sur de la pierre, marmonna Tyrus, se souvenant des propos sibyllins tenus par Kral avant son plongeon dans le lac. Le montagnard acquiesa. Exactement, seigneur Tyrus. La Terre a accord aux membres de ma famille un moyen secret de se dplacer travers notre demeure sans tre vus. En ce moment, nous marchons derrire le miroir de la ralit. Mycelle jeta un coup dil par une meurtrire. La tempte de neige avait disparu. Dehors ne stendaient que des tnbres liquides. La guerrire sarrta et passa un bras par la fentre. Ses doigts rencontrrent effectivement de leau. Cest le lac, dit Kral en la regardant. En grimpant cet escalier, nous nous enfonons dans les profondeurs de Tor Amon. (Il tendit un doigt vers une fentre plus large situe en hauteur. Le rebord tait tremp, tout comme les marches en dessous.) Je suis entr par ici ; puis je suis descendu vous chercher. Mais pourquoi descendre ou monter, je ne sais plus dans ce chteau deau ? Dans quel but ? demanda Mycelle en essuyant sa main mouille. Parce que personne ne pourra nous y surprendre. Seuls les clans connaissent cette voie, et seul un membre de la Flamme de Senta peut louvrir. Ici, nous sommes en scurit. Lorsque nous atteindrons le chteau, nous pourrons traverser le miroir dans lautre sens et regagner le monde rel sans quaucun des occupants de la Citadelle ne sen soit aperu. Mycelle rflchit. Si le montagnard disait vrai, a leur confrait un avantage certain. Peux-tu te dplacer facilement entre les deux plans ? Kral poussa un grognement affirmatif. Mycelle hocha la tte et lui fit signe de continuer. Des soupons continuaient rsonner jusque dans sa moelle, mais quel autre choix les compagnons avaient-ils ? Ils - 468 -

devaient trouver et dtruire le griffon. Aussi la guerrire embota-t-elle de nouveau le pas au montagnard. Lascension lui parut interminable. Les marches dfilaient sous ses pieds comme si elles ne devaient jamais sarrter. plusieurs reprises, les compagnons tombrent sur des ossements blanchis, entasss au coin dun palier ou rpandus sur les marches. Les restes des dfenseurs blesss, expliqua Kral dune voix rauque. Beaucoup taient tellement affaiblis quils sont morts dans cet escalier pendant que les derniers survivants, guids par mon anctre, senfuyaient par ce chemin secret. Ils demeurent ici jamais, derniers gardiens de la Citadelle. Les compagnons continurent monter en silence, comme sils traversaient un cimetire. Enfin, puiss jusqu la moelle, ils atteignirent le sommet de lescalier. Une double porte ouverte se dressait devant eux. Au-del de ses battants de pierre stendait un large couloir clair par des lumires scintillantes. Le reflet des torches du monde rel, expliqua Kral en franchissant le seuil. Le couloir tait dsert ; les pas des visiteurs rsonnaient de manire trange contre les murs immatriels. En mme temps, Mycelle percevait la prsence dautres gens tout prs deux. Et elle ntait pas la seule. Ses compagnons promenaient des regards inquiets la ronde, comme sils avaient repr un mouvement du coin de lil ou entendu quelquun chuchoter leur oreille. Rprimant un frisson, Mycelle continua suivre Kral. O allons-nous ? demanda-t-elle voix basse, comme si elle craignait de se faire reprer par les fantmes du couloir. Dans la salle du trne. Cest le meilleur endroit pour commencer nos recherches. Mycelle acquiesa et le montagnard excit pressa le pas. Ils grimprent dautres escaliers et enfilrent un ddale de passages semblables des tunnels. Mycelle se concentra pour mmoriser le chemin quils suivaient, au cas o ils seraient spars. Au bout dun long moment, ils tournrent dans un large - 469 -

couloir qui sachevait par une immense porte de granit sculpt. Le battant, haut comme une demi-douzaine de montagnards, tait entrebill. Kral slana. Attends-nous ! appela Mycelle, les nerfs en alerte. Mais Kral demeura sourd ses appels. Il se faufila par louverture et disparut dans la pice au-del. Mycelle lui courut aprs. Il ne faut pas le perdre ! jeta-t-elle aux autres pardessus son paule. Il est notre seul moyen de sortir de ce reflet ! Elle fit irruption dans une pice caverneuse, au sol de granit poli et au plafond vot clair par dautres lueurs spectrales. Dans le fond de celle-ci se dressaient des tnbres huileuses qui dvoraient toute lumire alentour un tourbillon noir renvers. Son il affam parut dvisager les intrus. Des hurlements rsonnaient dans ses entrailles. Kral ! sexclama Tyrus. Le montagnard tait genoux devant le tourbillon mais pas pour lui prter allgeance. Ses mains et ses pieds cherchaient dsesprment une prise sur le sol. Il tait clair que les tnbres lattiraient vers elles. Je ne peux pas marrter ! rugit-il. Ce truc maspire hors du reflet ! Les compagnons se prcipitrent et saisirent les bras de Kral. Mais ctait comme tenter de retenir un bateau en train de couler. Le corps du montagnard continua glisser irrsistiblement sur le granit, entranant ses amis, comme des poissons accrochs un hameon. Nous ne sommes pas assez forts ! se lamenta Tyrus. Mais nous ne pouvons pas le perdre, cracha Mycelle. Il est le seul capable de nous faire franchir le seuil sains et saufs pour nous ramener dans le monde rel ! Les pieds de Kral disparurent lintrieur du tourbillon huileux. Cest trop tard ! cria-t-il. Mycelle dvisagea rapidement les autres. Il ny a quune seule solution. On reste ensemble. O que Kral aille, on laccompagne. - 470 -

Elle tendit sa main libre Neelahn. Le reste du groupe rapidement la chane. Mogweed hsita et jeta un coup dil la salle du trne fantomatique avant de prendre la main de Tyrus. De sa seconde main, Tyrus empoigna la queue de Fardale. Accrochez-vous ! glapit Mycelle. Entrans vers lavant, ils basculrent dans le vide tnbreux. De nouveau, ils se sentirent culbuter et leur cur se souleva. Puis ils se retrouvrent de lautre ct. Mycelle regarda autour delle. La pice tait identique celle quils venaient de quitter. Mais la place du tourbillon noir se dressait une monstrueuse statue de pierre reprsentant un lion ail, aux griffes enfonces dans le sol et la gueule ouverte en un rugissement silencieux. Ctait le portail du Weir le griffon. Prs de lui, Mycelle avisa un grand sige de granit blanc parcouru de veines argentes. Le Trne de Glace, devina-telle. Un nain massif tait assis l, si rid par lge quon avait du mal distinguer ses traits sous chevelure blanche. Son regard vitreux se posa sur Kral. Mon frre, croassa-t-il, ses lvres dessches stirant en un large sourire. Sois le bienvenu chez toi. Tu as beaucoup manqu notre Tnbreux Matre.

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Kral se releva, tremblant de rage. Des deux cts, une masse de nains en armure se referma sur ses compagnons choqus, qui gisaient tals sur le sol de granit. Les galeries situes en hauteur le long des murs taient bondes darchers et hrisses de flches. Ctait une embuscade, et le montagnard avait conduit ses amis droit dedans. Mais la culpabilit navait pas de prise sur son cur. La fureur et la rage consumaient toutes ses autres motions. Voir un nain assis sur le trne de sa famille Cen tait trop pour lui. Alors, il libra sa bte intrieure sans se proccuper des tmoins de la scne. Il tait au-del des secrets et des allgeances. Il navait plus quun but : dtruire lusurpateur. Un rugissement sarracha sa gorge tandis que des griffes sanglantes jaillissaient au bout de ses doigts. Une fourrure neigeuse recouvrit sa peau ; son visage sallongea pour former un museau aux crocs acrs. Lgion surgit des vtements de Kral, dchirant leur cuir avec sa silhouette muscle et meurtrire de lopard des neiges. Grce ses perceptions affutes, il entendit Mogweed hoqueter et battre en retraite. Cest un malegarde, lana Mycelle en tirant les autres en arrire. Quelque part au fond de lui, Kral nota labsence de surprise dans la voix de la guerrire, mais il choisit de lignorer et tourna ses yeux rouges vers sa vritable proie. Le vieux roi nain ne semblait pas davantage tonn par sa transformation. Un mince sourire craquela ses traits. Ainsi, le chaton veut jouer Les gardes resserrrent leur cercle devant le trne et attaqurent de tous les cts la fois, brandissant leurs - 472 -

haches et leurs pes. Mais Kral se mouvait avec la rapidit et la grce dun lopard ; il se drobait toujours avant que la moindre lame puisse le toucher. Sa silhouette formait une tache blanche et floue contre le granit noir. Du coin de lil, il vit que ses compagnons taient acculs contre un mur. Tyrus et Mycelle dressaient un mur dacier entre eux et les nains, tandis que Fardale couvrait les brches de leur dfense. Derrire eux, des tincelles bleues crpitaient sur tout le corps de Mric alors que lelphe invoquait des bourrasques pour dvier les flches qui les visaient. Kral poussa un grognement approbateur. Mais, malgr leur courage, il savait ses amis condamns. Les nains taient tout simplement trop nombreux. Reportant son attention sur sa propre bataille, il arracha la gorge du nain qui lui faisait face et, dun coup de patte postrieure, en ventra un autre. Imprgn de magie noire et arm des instincts naturels dun flin, il tait une force impossible arrter. Lentement, il se fraya un chemin vers lusurpateur assis sur le Trne de Glace. Il prit bien garde maintenir une distance prudente entre lui et le griffon : il savait que ctait la statue dbne qui lavait aspir hors du reflet, et il tait assez sage pour craindre son pouvoir. Nanmoins, il ne renoncerait pas pas tant quil resterait un seul nain vivant dans la Citadelle. Avec un hurlement glacer le sang, il bondit sur la dernire ligne de gardes pour les dchiqueter de ses griffes et de ses crocs. Enfin, il russir souvrir un chemin vers le vieux roi. Il ramassa ses muscles flins sous lui, prt se jeter sur lusurpateur pour reprendre le trne de sa famille. Mais le roi ne bougea pas. Il se contenta de sourire et de soutenir son regard avec un dtachement amus. Linstinct du lopard fit vibrer les nerfs de Kral, lui envoyant un avertissement. Pourquoi sa proie ne senfuyait-elle pas ? Je connais tes secrets, Lgion, susurra le roi. LInnommable ma mis en garde contre tes talents spciaux les talents dont tu te sers pour le trahir en ce moment mme. (Le vieux nain frotta ses doigts crochus sur les accoudoirs de - 473 -

granit de son sige.) Des talents grce auxquels tu espres reconqurir un trne. Un voile rouge sabattit devant les yeux de Kral. Il poussa un grondement furieux et bondit de toute la force de ses membres puissants. Pourtant, le roi nain ne bougea toujours pas il se contenta de lever une main et de faire un geste. Kral comprit immdiatement son erreur. Son corps se contorsionna dans les airs ; ses griffes se rtractrent, sa fourrure disparut en un clin dil, ses dents smoussrent. Dsquilibr par sa brusque transformation, il retomba avant datteindre sa cible. Il scrasa sur les marches qui conduisaient au Trne de Glace et sentit sa clavicule se briser sous limpact. Haletant, il roula sur le ct et se redressa. Le lopard avait disparu ; Kral tait redevenu un homme nu. Il tenta dinvoquer la bte en lui, mais son appel rsonna dans le vide. Il pivota sur lui-mme tandis que des pes lencerclaient. Un guerrier nain tait plant au centre de la pice. Dans une de ses mains, il tenait la hache de Kral et dans lautre, la fourrure de lopard des neiges dont le montagnard se servait habituellement pour envelopper sa lame. Il leva larme afin de la montrer son roi. Tu as besoin dune peau pour te transformer, nest-ce pas ? lana le roi nain derrire Kral. Sans a, tu nes quun homme ordinaire. Le guerrier jeta la fourrure blanche sur la torche que brandissait un de ses camarades. La peau sembrasa. Les poings serrs, Kral regarda tous ses espoirs de victoire partir en fume. Il tomba genoux sur le sol de granit, vaincu, dsespr. Le vieux roi sesclaffa sur son trne. Rassure-toi, mon frre. Tu as conduit tout un troupeau dlmentaux jusqu ma porte du bois supplmentaire pour alimenter la flamme de notre Tnbreux Matre. Nous ferons deux des instruments infaillibles. Contrairement toi, ils nchoueront pas. En pivotant, Kral vit le nain se lever dans un craquement darticulations antiques et se diriger vers la monstrueuse - 474 -

statue aile. Une main ride caressa la pierre noire, suivant une de ses veines argentes du bout de lindex. Et puis, tu arrives juste temps pour assister au triomphe ultime du Matre. Tu as perdu tout espoir et bientt, il en sera de mme pour chacun des habitants de ces contres. Tandis que les nains les maintenaient en respect, Mric observa la scne qui se jouait du ct du trne. Il se pencha vers le seigneur Tyrus et Mycelle, qui staient immobiliss sans rengainer leurs lames. Tous deux avaient encaiss des blessures sanglantes durant la bataille. Il ne faut pas quils nous capturent, leur dit-il. Jai dj endur une fois la flamme corruptrice du Seigneur Noir. Je doute de pouvoir y rsister une seconde. Neelahn acquiesa, serrant le bb plus fort contre son sein. Je ne deviendrai pas comme Cecelia. Et je ne laisserai pas lenfant tomber entre leurs mains. Que voulez-vous dire ? senquit Mycelle. Ce fut Tyrus qui rpondit : Lelphe a raison. Tous les lmentaux, moi inclus, doivent tre tus. Nous ne pouvons pas prendre le risque de devenir des instruments du Gulgotha. Ces dernires annes, siffla Mycelle, jai empoisonn des dizaines dlmentaux pour empcher le Seigneur Noir de mettre la main sur eux. Et je considrais que ctait un service leur rendre. Je comprends votre raction, mais Mric vit la douleur et la culpabilit dans ses yeux. nous ne pouvons pas perdre espoir, insista-t-elle. Pas encore. Elle se dtourna, marmonnant des paroles chagrines qui ntaient destines qu elle-mme, mais que loue fine de Mric lui permit dentendre. Douce Mre, ne mobligez pas faire a. Jai dj assez de sang sur les mains. Mric recula vers Neelahn. Si elle nen est pas capable, nous devrons nous en - 475 -

charger nous-mmes. La nyphai acquiesa. Mric reporta son attention sur lautre ct de la pice pleine de nains. Dans lombre du monstrueux portail du Weir, Kral se tenait accroupi, couvert de chanes. Quel espoir restait-il ? Neelahn toucha le bras de lelphe. Passe-moi mon luth. Mric portait toujours linstrument en bandoulire. Il fit rouler son paule pour lter et dfit les fourrures qui lenveloppaient. Que comptes-tu faire ? La seule chose possible pour protger lenfant. Neelahn carta un coin de la couverture dans laquelle elle avait emmaillot le bb, rvlant son petit bras. Une dague apparut dans son autre main. Avant que Mric puisse larrter, elle entailla la paume du nourrisson. Un vagissement se rpercuta sur les murs de la pice, et tous les regards se tournrent vers eux. Neelahn trempa ses doigts dans le sang de lenfant, puis prit le luth des mains de Mric encore sous le choc. Tandis que le bb continuait pleurer, elle pina les cordes de linstrument avec ses doigts poisseux. Musique et sanglots se mlrent dans les airs, schappant par les hautes fentres et les portes ouvertes. Que fais-tu ? siffla Mycelle par-dessus son paule. Jappelle quelquun qui pourra protger lenfant la seule personne capable de reconnatre ses cris. (Neelahn planta son regard dans celui de Mric.) Jappelle sa mre. Lelphe carquilla les yeux. Elle tait en train dinvoquer le Sinistre. Neelahn jouait avec toute lnergie de son corps, tissant les pleurs du bb et les accords de la chanson sylvestre dans une tentative pour communiquer avec sa sur de la fort. Viens moi , chantait-elle dans la langue dantan. Protge ton enfant. Lie sa musique, elle sentait celle-ci se rpandre hors de la Citadelle et au-del. Tandis quelle continuait pincer les - 476 -

cordes du luth, les lignes de force prsentes dans la pice devinrent apparentes. Elles se mirent scintiller dans les airs. Prs de la statue du griffon, des volutes dnergie magique tourbillonnaient en formant un vortex concentr ; incapables de schapper, elles taient lentement aspires par le puits noir. Neelahn percevait la faim dvorante du griffon et, lespace dun instant, elle entrevit le mal tapi en son cur. Horrifie, la nyphai eut un mouvement de recul. Elle voulut diriger sa musique lcart du portail du Weir, mais prit trs vite conscience quelle ny parviendrait pas. Elle tait ferre comme un poisson prise au pige. Elle cessa brusquement de jouer, mais trop tard. Les lignes de force la reliaient dsormais au griffon. Elle sentait toute son nergie lmentale sarracher elle pour se dverser dans la statue. Neelahn, appela Mric prs delle. Que se passe-t-il ? Le portail du Weir, haleta la nyphai. Elle vacilla. Le luth schappa de ses doigts tremblants, mais Mric le rattrapa au vol. Je lai touch avec ma magie. Je je narrive pas me dgager. Lelphe la saisit sous les aisselles pour lempcher de seffondrer. Que puis-je faire ? Neelahn secoua la tte. La pice sobscurcit autour delle. Je je suis perdue. Sauve lenfant. Une ombre traversa son champ de vision. Neelahn crut quelle tait en train de perdre conscience jusqu ce quune voix sifflante la transperce. Cest comme a que tu protges mon bb ? Mric la tira en arrire. La brume noire prit la forme de Cecelia, la dmone malegarde. Je ne les laisserai pas faire de mal mon petit garon, pas mme pour me venger de la cruaut de la Terre. (Ses paroles oscillaient entre folie et chagrin.) moi, mes surs ! Dautres spectres mergrent de la pnombre depuis les coins de la pice, attirs par les filaments de la musique de Neelahn. Semblables des fragments de tnbres, ils - 477 -

flottaient et volaient sur des courants invisibles. Et partout o ils passaient, des hurlements slevaient. Des nains tombaient raides morts. Des corps dgringolaient des galeries, crasant dautres gardes. Et les tnbres continuaient se rpandre dans la salle du trne. Des Sinistreurs de plus en plus nombreux se jetaient sur leurs proies. Bientt le sol fut jonch de nains qui se tortillaient. Au fond de la pice, dautres gardes entouraient le trne, protgeant leur roi. Mycelle et Tyrus se rapprochrent de leurs compagnons, reculant devant Cecelia. Soudain, les genoux de Neelahn se drobrent sous elle. Elle saffaissa, entranant Mric avec elle. Que tarrive-t-il ? demanda Mycelle. Elle est mourante, rpondit lelphe. (Il se redressa et fit face Cecelia.) Pouvez-vous la sauver ? La dmone le toisa. Pourquoi le ferais-je ? Mric dsigna le griffon. La statue aspire le pouvoir du corps de Neelahn, mais aussi de son luth. Si elle meurt, lesprit du dernier de vos arbres disparatra avec elle. Et le bb prira certainement. Si vous aimez votre enfant, si vous voulez que votre peuple ait un avenir, vous devez empcher le griffon de la tuer. Les tnbres qui composaient le spectre enflrent et se dployrent : ainsi quune cape. Sa voix se mua en un gmissement tortur : Je je ne sais pas si je peux. Essayez ! Neelahn tendit une main et toucha la tte du bb, qui mergeait de sa couverture. Sil te plat Cecelia baissa les yeux vers elle. Un bras noir se tendit vers Neelahn. Celle-ci tait trop faible pour se drober. Une froideur glaciale effleura sa joue. Tu es si belle, chuchota le spectre. Te regarder me fait mal. Neelahn navait plus de mots. Elle implora Cecelia avec - 478 -

ses yeux. La dmone se dtourna. Quoi quil puisse men couter, je prfre que mon enfant devienne un tre de lumire comme toi, plutt quune crature des tnbres comme sa mre. De nouveau, elle se changea en nuage de brume et fusa vers le plafond en poussant le hurlement des Sinistreurs. Tout autour de la pice, les myriades de spectres se figrent, ignorant leurs proies qui se contorsionnaient sur le sol. Puis ils slevrent leur tour pour rejoindre leur chef. Les tnbres bouillonnantes masqurent peu peu les votes du plafond. Les nains survivants staient tapis terre parmi les blesss et les agonisants. Des mots jaillirent de la brume noire : Mes surs, il est temps de mettre un terme nos souffrances. Nous ne sommes pas faites pour ce monde. Lie aux autres nyphai par des attaches aussi vieilles que son arbre, Neelahn comprit aussitt ce qui allait se passer. Non ! Elle voulait hurler, mais sa voix ntait plus quun faible chuchotement. Ses lvres dessches se craquelrent, et du sang coula sur son menton. Elle tait pareille une chandelle qui touche sa fin. Jetez-vous avec moi dans les flammes, mes surs ! Infligeons-nous cette pnitence pour ce que nous sommes devenues, pour tous les pchs que nous avons commis par le pass. Un hurlement monta du groupe des Sinistreurs. Autour de Neelahn, ses compagnons tombrent genoux, les mains plaques sur leurs oreilles. Mme le roi nain seffondra prs de son trne. Parmi les cris dchirants des spectres, Neelahn distingua la voix de Cecelia : Pour lamour de Lokaihera, pour le salut du dernier enfant de la graine, suivez-moi ! Un petit morceau dombre se dtacha de la masse. Un instant, il flotta dans les airs laplomb de la statue. Neelahn - 479 -

sentit un regard la fixer depuis la brume noire. Une voix chuchota son oreille : Protge mon enfant, petite. Puis le fragment dobscurit plongea vers le griffon et se jeta dans sa gueule bante en hurlant : Suivez-moi ! Les Sinistreurs ne pouvaient ignorer lordre ultime de la dernire gardienne de Lokaihera. Tel un torrent, ils se dversrent en cascade depuis le plafond. Non ! glapit le roi nain en se relevant. Arrtez-les ! Mais qui aurait pu arrter une ombre ? Les Sinistreurs sengouffrrent entre les mchoires ouvertes de la statue. La gorge avide du griffon les avala goulment, se repaissant de leur nergie lmentale, les consumant tout entiers. Arrtez ! spoumona le roi. Neelahn sentit le mince cordon de pouvoir qui la reliait la statue commencer brler tandis que les Sinistreurs se dversaient lintrieur du portail. Le flot de leur nergie librait la nyphai. Lorsque le lien se brisa, celle-ci partit en arrire et heurta le mur avec son dos. Haletante, elle se redressa sur ses genoux. Mes surs se sacrifient ! gmit-elle comme les derniers spectres disparaissaient. Elles se laissent consumer pour que je sois pargne ! Mric lui toucha lpaule et chuchota : Je crois que cest ce quelles voulaient, dans le fond : cesser de souffrir et assurer un espoir davenir votre peuple. Neelahn se releva, bien dcide honorer le sacrifice de ses surs. De lautre ct de la pice, le roi nain fixait les compagnons dun regard mauvais. Un feu surnaturel brillait dans ses yeux. Vous vouliez dtruire le griffon, mais tous vos efforts nont fait qualimenter le Weir. Je vous brlerai jusquau dernier sur lautel du Matre et jassisterai la destruction de la Terre ! Neelahn plissa les yeux. Le roi nain ne comprenait pas quel genre de bataille venait dtre remporte ici. - 480 -

Prenez garde au portail, dit-elle ses compagnons. Ne laissez pas votre magie le toucher. Un des gardes souffla dans un cor, et les forces naines parpilles se regrouprent lentement dans la salle du trne, prenant garde aux cadavres qui jonchaient le sol. Mycelle savana, toujours sous sa forme naine. Nous naurons pas dautre chance. Il faut attaquer maintenant ; sans quoi, nous serons submergs. Tyrus la rejoignit. Comment veux-tu ty prendre ? Menez lattaque contre les nains. Laissez-moi le portail. Que vas-tu faire ? interrogea Mogweed. Mycelle regardait le montagnard vaincu et enchan. Jai un plan. (Elle pivota vers Tyrus et lui dit trs vite :) Mais jai besoin de la hache de Kral. Elle tendit un doigt vers larme qui gisait entre les mains dun garde mort. Tyrus hocha la tte. Je vais la chercher. Il slana, le dos courb et lpe la main. Mais, pour le moment, les nains occups se regrouper ne sintressaient pas lui. linstant o Mric se rapprochait de Mycelle, un mouvement attira lattention de Neelahn. Mric ! hurla-t-elle. Lelphe pivota, levant un bras crpitant dnergie. Mais il ne fut pas assez rapide pour bloquer la flche en plein vol. Larcher avait bien vis. Le projectile se planta dans la gorge de Mycelle. Du sang jaillit de la plaie comme la guerrire basculait en arrire. Elle heurta le mur et saffaissa sur le sol en lchant ses pes. Neelahn plongea vers elle tandis que Fardale rejoignait Mric pour les dfendre. Des bourrasques froces sinterposrent entre eux et les nains. Lpe la main, Mric se mit danser au milieu de louragan. Prs de lui, Fardale bondissait la gorge de quiconque osait approcher. Mme Mogweed ramassa une des pes de Mycelle et sagenouilla de lautre ct de la blesse. - 481 -

Comment va-t-elle ? senquit-il. Mycelle lutta pour sasseoir, mais Neelahn la fora rester allonge. Ne bouge pas. Mycelle ouvrit la bouche pour parler. Il nen sortit que du sang. Elle agrippa le bras de la nyphai et lattira convulsivement vers elle. Neelahn se pencha. Mycelle toussa pour sclaircir la voix, claboussant la nyphai. Avec un geste en direction de la statue, elle parvint articuler quelques mots dune voix rauque : Un sacrifice comme tes surs. (Du sang emplit de nouveau sa gorge. Ce fut tout juste si elle put rler :) La hache ! Pivotant, Neelahn vit que Tyrus avait rcupr larme du montagnard et quil revenait avec. Elle arrive, dit la nyphai Mycelle. Mais je ne comprends pas quoi elle va nous servir. De sa main libre, Mycelle dgaina maladroitement une dague. Elle fourra son manche dans la paume de Neelahn et referma les doigts de la nyphai dessus, luttant pour lui faire comprendre quelque chose. Neelahn scruta ses yeux pleins de douleur et de chagrin. Les lvres de Mycelle remurent, mais cette fois, aucun son nen sortit. Pourtant, la nyphai reconnut le mot quelle essayait de prononcer. Mtamorphe . Un instant, Neelahn frona les sourcils. Elle observa la dague dans sa main. Puis elle comprit, et lhorreur carquilla ses yeux. Douce Mre, non ! Mric entendit le cri de Neelahn. Comment va Mycelle ? jeta-t-il par-dessus son paule tout en balayant dune bourrasque les nains qui tentaient dapprocher. Sa blessure est fatale, rpondit Neelahn. Elle se meurt. Mric tendit son pe devant lui. Ctait sa faute. Il avait baiss sa garde, permis la flche meurtrire de trouver sa - 482 -

cible. Que pouvons-nous faire pour elle ? Neelahn garda le silence. Mric risqua un coup dil derrire lui. La nyphai tenait une dague dans sa main une dague quil identifia comme appartenant Mycelle. Elle se pencha vers la blesse. Un grognement fora Mric reporter son attention devant lui. Du museau, Fardale dsignait le seigneur Tyrus qui revenait, dcoupant tous ceux qui se dressaient sur son chemin. Un feu sauvage brlait dans ses yeux, laissant entrevoir le pirate derrire le prince. Mric fit son possible pour laider, dtournant les flches qui visaient tout en maintenant un mur de vent autour des autres. Tyrus embrocha le dernier nain et plongea vers ses compagnons. Mric baissa son bouclier pour lui permettre de passer et le releva aussitt. a va ? lana Tyrus. Mric ouvrit la bouche pour lui rpondre. Mais dj, Tyrus aperu Mycelle et stait prcipit prs delle en lchant la hache de Kral. Mycelle ! Il lui prit la main. Reculant dun pas, Mric resserra son primtre dfensif. Sa magie ntait pas infinie. Lorsquelle finirait de se consumer, les bourrasques qui protgeaient les compagnons steindraient avec elle. Les nains avaient d sentir que lelphe faiblissait, car ils staient replis un peu plus loin pour attendre, tels des loups guettant un cerf bless. Mre den haut ! rugit Tyrus. Quas-tu fait ? Mric pivota linstant o le prince cartait Neelahn dun coup de coude. Alors, il vit ce que la nyphai tait en train de faire avec la dague de Mycelle. Sous le choc, ses vents tourbillonnrent follement devant lui. La mtamorphe gisait sur le dos, torse nu. Sa poitrine se soulevait encore ; de petites bulles de sang maculaient le dessous de son nez et le coin de ses lvres. Mais de la cage thoracique jusquau nombril, sa peau pendait sur les cts. Horrifi, Mric se rendit compte que Neelahn tait en train - 483 -

dcorcher la guerrire pendant quil montait la garde. Repousse par Tyrus, la nyphai ne lcha pas sa dague pour autant. Cest ce quelle voulait, marmonna-t-elle. (Mric prit conscience que ses joues ruisselaient de larmes.) Nous ne pourrons pas gagner seuls. Mycelle tendit une main vers Neelahn. Trop faible pour parler, elle se contenta dacquiescer. Son visage ntait plus quun masque de douleur. Je ne comprends pas, protesta Tyrus. Que se passe-t-il ? Neelahn dsigna la hache du montagnard. Elle veut que nous librions Kral avec sa peau. Lentement, la lumire se fit dans lesprit de Mric. Il avait entendu le roi nain rvler que Kral tait un malegarde. Apparemment, la magie noire qui corrompait le montagnard lui permettait dadopter la forme de toute crature avec la peau de laquelle il enveloppait sa hache. Mycelle voulait utiliser sa propre peau pour confrer Kral ses dons inns de silura. Mais cest un malegarde, objecta Tyrus. Un malegarde qui soppose au dessein des nains avec encore plus de virulence que nous, contra Mric, qui entrevoyait enfin lobjectif de Mycelle. Si nous le librons, il les dtruira tous sa faon. Nous y compris, rpliqua Tyrus. Mycelle fit signe au prince dapprocher. Il inclina son oreille vers les lvres de la mourante, puis blmit et se redressa. Qua-t-elle dit ? demanda Mogweed qui, de lautre ct de la guerrire, continuait agripper une de ses pes jumelles. Elle a cit la prophtie, rpondit Tyrus. Celle qui donnerait son sang pour sauver les Contres du Couchant. Quest-ce que a signifie ? interrogea Mric. Cest ce que je lui ai dit quand nous nous sommes retrouvs Port Rawl. Javais t envoy l-bas par une prophtie de mon pre, pour vous ramener tous ici : trois mtamorphes et une femme qui tait Dro mais pas Dro . - 484 -

Mycelle Tyrus prit la main de la mourante. Mon pre disait que son sang serait la cl qui sauverait nos contres de la corruption. Elle entend bien accomplir la prophtie. Tout le monde se tut. Tyrus tendit sa main Neelahn. Comprenant ce quil lui demandait, la nyphai plaa le manche de la dague dans sa paume. Tyrus se pencha vers Mycelle. Ctait la prophtie de mon pre. Mycelle soupira. Enfin, on lavait comprise. Tandis que le sang saccumulait dans sa gorge, elle ferma les yeux et se raidit contre la douleur venir. Il ny en avait plus pour longtemps. En ses derniers instants, la guerrire pria pour quon lui pardonne. Elle avait tu tant de gens au nom du salut dAlasa ! Les visages des centaines dlmentaux quelle avait empoisonns certains avec leur consentement, dautres sans, leur insu dfilrent dans son esprit : enfants, femmes, vieillards. Ils taient si nombreux Des larmes inondrent ses joues. Pas cause de la douleur physique, mais du vide de son cur. Mycelle Quelquun lui chuchotait son nom loreille. Bien que trop faible pour ouvrir les yeux, elle reconnut la voix du seigneur Tyrus. Tu es prte ? La guerrire acquiesa. Elle ntait plus en tat de se soucier de la morsure de la dague. Mycelle Dpchez-vous et quon en finisse, songea-t-elle en clignant des paupires. Le visage de Tyrus emplissait tout son champ de vision. Pench sur elle, le prince la regardait. Mycelle fut surprise de dcouvrir des larmes dans ses yeux. Ctait pourtant un homme dur qui, durant sa carrire de pirate, avait fait des - 485 -

milliers de victimes. Des gouttes tides tombrent sur les joues de la guerrire. Je te relve de ton devoir. Tu as bien servi ma famille pendant toutes ces annes. Quelque peu rconforte par ces paroles, Mycelle sourit et referma les yeux. Son ventre sembrasa tandis que le prince se mettait au travail. Elle ravala un hoquet. Soudain, elle sentit les lvres de Tyrus se poser sur les siennes et presser trs fort comme pour contenir la douleur. Le temps sarrta pour elle lespace dune seconde infinie, tire entre lagonie et le sang. Elle se surprit sangloter. Je taime, chuchota Tyrus entre leurs bouches colles lune contre lautre. Et, en cet ultime instant, Mycelle sut quil disait vrai. Le vide de son cur se remplit de chaleur et damour. Puis, avec un pincement trs doux, le monde la libra. Neelahn vit Tyrus se redresser. Pendant leur baiser, Mycelle stait transforme, abandonnant sa forme de naine pour reprendre laspect familier dune guerrire Dro aux longues jambes. Tyrus se dtourna, les joues baignes de larmes silencieuses. Dans ses mains, il tenait un gros morceau de peau corche. Il se trana quatre pattes jusqu la hache de Kral, quil posa sur ses cuisses. Tte baisse, il drapa la peau de Mycelle autour de la lame. Je suis dsol, marmonna-t-il entre ses dents. Neelahn scarta pour lui laisser un peu dintimit. Je crois que a marche, dit Mric qui leur tournait le dos. Neelahn regarda au travers du mur de vent en priant pour que le sacrifice de Mycelle nait pas t vain. Kral tait accroupi au milieu de la pice, nu dans ses chanes, aveugle tout ce qui se passait autour de lui et sourd aux ordres aboys par les nains. Une partie de lui savait que ces derniers se regroupaient pour un assaut final sur ses - 486 -

anciens compagnons. Mais aucune partie de lui ne sen souciait. Tout espoir de purger son foyer ancestral de la corruption gulgothane venait de steindre. Rien ne lui importait plus. Soudain, travers le brouillard de son dsespoir, Kral perut un jaillissement dnergie, comme une tincelle touchant du bois mort. Il connaissait bien cette sensation. Avec un grognement, il se releva et projeta ses perceptions vers sa hache. Oui ! Il sentait une source de pouvoir une nouvelle peau grce laquelle dfinir sa bte intrieure. Il effleura sa magie noire et identifia instantanment sa nature. Silura mtamorphe. Jetant un coup dil vers le fond de la pice, il aperut ses anciens compagnons regroups contre un mur. Sa hache se trouvait dans les mains de Tyrus, qui le fixait de ses yeux brillant de larmes. Kral comprit aussitt. Mycelle, marmonna-t-il. Il baissa les yeux vers les fers qui entravaient ses chevilles et ses poignets. Une ondulation de chair plus tard, il les enjamba tandis que ses chanes scrasaient sur le sol avec fracas. Le bruit attira lattention du roi, toujours plant devant le trne de granit blanc. Le vieux nain carquilla les yeux. Maintenant, je vais reprendre mon trne, lana froidement Kral. Et, bandant sa volont, il se changea de nouveau en lopard des neiges. Sa peau le chatouilla comme elle se couvrait de fourrure blanche. Des griffes jaillirent au bout de ses doigts et de ses orteils tandis que ses blessures se refermaient. Son squelette et ses muscles sallongrent, adoptant la forme gracieuse et meurtrire dun flin. Kral avait choisi celle-ci non par habitude, mais en hommage Mycelle : la guerrire faisait partie des Dro, dont le symbole hraldique tait un lopard. Il lui semblait donc appropri que ce soit un lopard qui extirpe le mal tapi en ce lieu. - 487 -

Avant que les gardes puissent ragir, Kral se jeta sur le vieux roi, arrachant le bras que celui-ci levait pour se dfendre. Le nain hurla de surprise et de douleur. Il tituba en arrire et retomba sur le Trne de Glace. Non ! Nous servons le mme matre ! Les babines de Kral se retroussrent en un rictus froce, dvoilant ses crocs acrs. Non ! cria de nouveau le roi. Kral bondit avec un rugissement qui se rpercuta contre les murs de la pice. Il atterrit sur le nain, dans la chair duquel il planta ses griffes. Il sentit sa proie trembler sous lui ; il huma sa peur et entendit les battements affols de ses curs jumeaux. Piti Avec un grondement victorieux, Kral arracha la gorge du roi nain. Du sang chaud claboussa le granit blanc. Il le gota sur sa langue. La bouche de sa proie souvrit et se referma comme si elle se noyait ; puis la lumire steignit dans ses yeux. Enfin satisfait, Kral carta le cadavre dun coup de patte et grimpa sur son trne o il saccroupit, le museau ensanglant. Promenant un regard la ronde, il rugit son triomphe. Les nains rescaps se figrent. Puis, dcourags par la perte de leur souverain, la plupart dentre eux senfuirent sans demander leur reste. Dautres essentiellement les gardes du corps royaux se rurent vers Kral, les yeux flamboyant du dsir de venger leur matre. Dun bond puissant, Kral se porta leur rencontre. Il fendit leurs rangs en utilisant toute la magie de Mycelle pour passer dune forme lautre tandis quil zigzaguait et culbutait au milieu des haches et des pes adverses. Derrire lui, il laissait un sillage de corps briss, en proie aux convulsions de lagonie. Quand il en eut termin avec les nains qui le menaaient, il slana vers lautre bout de la pice, la poursuite des fuyards. Aprs leur avoir sectionn les tendons pour les immobiliser, il fit demi-tour pour dvorer leurs curs. - 488 -

Bientt, le sol de granit fut recouvert de sang. Rien ne bougeait plus lexception de la bte qui se dplaait parmi les cadavres en direction du dernier lot de vivants. Un tourbillon froce protgeait ceux-ci. Kral leva son museau et renifla. Le vent lempchait de sentir leur odeur. Tapi ras de terre, il rampa vers eux en grognant. son approche, les bourrasques moururent. Il se retrouva face Tyrus, flanqu dun ct par Mric et de lautre par Neelahn. Fardale et Mogweed se tenaient en retrait, prs du corps inerte de Mycelle. Mais Kral ne sintressait pas eux. Il navait dyeux que pour sa hache. Sans se proccuper de son grognement de dfi, Tyrus arracha la peau qui recouvrait la tte de larme. Une fois de plus, Kral sentit la magie le quitter. Sa chair redevint celle dun homme. Nu, il se redressa face ses compagnons et tendit une main. Ma hache, rclama-t-il. Tyrus brandit son pe entre eux. Dabord, tu dois nous faire une promesse, homme des montagnes. Kral baissa le bras. Il savait quil ne pouvait pas vaincre le prince mrylien mains nues. Laquelle ? Dun large geste, Tyrus dsigna la salle du trne. Nous tavons aid reprendre ton trne et ton royaume dantan. Kral regarda le corps de Mycelle. Je ne nie pas le rle que vous avez jou. Malegarde ou non, je connais le prix du sang. Vous tes tous libres de partir. Je ne ferai de mal aucun dentre vous. Ce ne sont pas nos vies que nous ngocions, le dtrompa Tyrus. Du moins, pas seulement nos vies, rectifia trs vite Mogweed derrire lui. Tyrus lignora. Je ne te rendrai ta hache que si tu me jures de lutiliser dabord sur le griffon. Kral jeta un coup dil par-dessus son paule. La - 489 -

monstrueuse statue dbne se tenait toujours prs du Trne de Glace, les ailes dployes, la gueule ouverte en un hurlement de rage silencieux. Kral scruta ses yeux rouges. Il sentit presque le Seigneur Noir lui rendre son regard. Sa trahison avait du le mettre dans une colre folle, mais Kral ne pouvait plus reculer. La Citadelle ne serait jamais vraiment libre, jamais rendue son peuple tant que le portail du Weir subsisterait. Cest daccord. Je vais le faire, dit Kral. Neelahn savana. Fais bien attention. Ne touche pas la statue toi-mme. Elle peut puiser ton nergie lmentale, aspirer la magie de ton corps. Je comprends. De nouveau, Kral tendit la main. Tyrus hsitait encore. Jure que tu vas bien le faire. Le montagnard soupira. Je le jure sur le Trne de Glace et sur mon sang, en tant que membre de la Flamme de Senta. demi-satisfait seulement, Tyrus lcha la hache et, du bout de sa botte, la poussa vers Kral sur le granit ensanglant. Soulag, le montagnard se baissa pour ramasser son arme. Ses mains se refermrent sur le manche de noyer. Quest-ce qui vous fait penser que je russirai ? Tyrus jeta un bref coup dil au cadavre de Mycelle. La prophtie de mon pre. Kral plissa les yeux. Il se souvenait des prdictions du dfunt roi Ry telles que Tyrus les leur avait rapportes. Mycelle devait donner son sang, et lui-mme devait reconqurir la couronne de son peuple. Ensemble, ils dtenaient la cl de la victoire. Hochant la tte, Kral se tourna vers le griffon. Finissons-en. Mogweed regarda le colosse nu traverser la salle du trne, sa hache la main. Tous les yeux taient rivs sur lui avec angoisse. Mais Mogweed avait ses propres proccupations. Il - 490 -

se moquait bien des portails du Weir, et plus encore de savoir qui sigerait dsormais sur le Trne de Glace. Sil stait lanc dans ce long priple, ctait pour trouver un remde la maldiction qui les liait, Fardale et lui. La prophtie Apparemment, tous les augures du vieux roi Ry portaient sur cette soire. Mycelle tait morte. Kral avait rcupr son trne. Mais que devenaient les deux mtamorphes dans tout a ? Deux arriveront figs ; un repartira entier Tandis que ses compagnons observaient Kral, Mogweed tourna son attention vers Mycelle. Il saisit la cape qui recouvrait le corps mutil de la guerrire. De toute vidence, le destin de Mycelle tait li lavenir de Kral ; donc, il semblait logique que le sort des jumeaux dpende des deux autres les trois prdictions sentrelaant ainsi que des serpents. Mogweed retira la cape des paules de la morte, rvlant la vipre raye toujours enroule autour de son bras. Cette crature tait la source des pouvoirs de mtamorphose de Mycelle, qui nen aurait plus besoin dsormais. Alors, pourquoi Mogweed ne se lapproprierait-il pas ? Prudemment, il tendit la main vers le reptile. Une langue minuscule darda dans sa direction. Il lautorisa lui lcher le bout dun doigt, puis retira lentement sa main. Le pakagolo le suivit, droulant peu peu ses anneaux pour stirer vers la chaleur et lodeur de Mogweed. Sans doute savait-il que sa matresse tait morte. Tandis que le serpent rampait vers lui, Mogweed baissa la main et se pencha lgrement pour lui offrir sa paume. Il frissonna en sentant le ventre de la vipre glisser sur sa peau, mais se fora ne pas bouger le bras. Le pakagolo remonta vers son poignet en remuant la langue comme pour goter ce paysage de chair inconnu. Enfin, sa queue quitta le bras de Mycelle qui refroidissait dj. Il savana le long de lavantbras de Mogweed, enroulant sa queue autour des doigts du petit homme. Mogweed sautorisa un frmissement dexcitation. Le pakagolo lacceptait. - 491 -

Levant les yeux, il vit que Fardale lobservait. Ctait peine si une lueur ambre brillait encore au fond des prunelles du loup. Dsol, mon frre, songea Mogweed. Puis une douleur nulle autre pareille le fit sursauter. On aurait dit quil venait de plonger sa main dans des flammes infernales. Il ouvrit la bouche pour crier, mais il navait pas assez de souffle pour mettre le moindre son. Un tau lui comprimait la poitrine. Il baissa les yeux vers son bras. La gueule ouverte du pakagolo tait accroche son poignet. Des spasmes agitaient le petit corps tandis que le reptile envoyait son poison dans les veines de Mogweed. Le silura tomba en arrire, secouant frntiquement son bras. Mais le serpent avait les crochets plants dans sa chair et les anneaux enrouls autour de sa main. Linsoutenable brlure se propagea le long du bras de Mogweed. Fardale bondit par-dessus le corps de Mycelle pour venir en aide son frre. Mogweed lui tendit son bras en limplorant du regard. Ce fut alors que son membre commena fondre. La douleur tait toujours l, mais la chair fige du silura se remit onduler comme elle ne lavait pas fait depuis de trop nombreuses lunes. Mogweed se souvint de fois o il avait espionn Mycelle prs du ruisseau. Douce Mre, a marche ! Puis Fardale se jeta sur son frre. Dans un clair blanc, ses crocs se refermrent sur la queue du pakagolo. Non ! parvint hoqueter Mogweed au travers de la douleur. Les crochets se retirrent de son poignet. Se dtendant comme un ressort, le serpent mordit Fardale dans la chair tendre de son museau. Le loup hurla. Mogweed tenta de saisir le pakagolo, mais son membre ondulant refusa de lui obir. Sa main heurta la tte de Fardale au moment o le venin faisait fondre celle-ci. Leurs chairs se mlangrent. Effray, Mogweed tenta de se dgager : en vain. Le poison continuait se rpandre dans leurs deux corps, fusionnant - 492 -

leurs silhouettes. Soudain, Mogweed entendit la voix de Fardale dans sa tte non sous forme dimages, mais de mots : Mon frre, quas-tu fait ? Mogweed nen avait pas la moindre ide. Il tait en train de se dissoudre. Autour de lui, le monde sassombrissait. Mais tandis quil sabmait dans des tnbres brlantes, il sentit quil ntait pas seul. Il navait plus de bouche avec laquelle parler, alors, il pensa : Fardale, tu mentends ? Il ne reut pas de rponse. Les tnbres lengloutirent. Il continua crier mentalement, implorant quon le sauve. Puis il entendit des voix dans le lointain, des voix qui semblaient slever depuis le fond dun puits. Que leur est-il arriv ? Aucune ide. On dirait quils ont fondu. Ce nest pas le serpent de Mycelle ? a ltait, oui. Il est mort. Et Mogweed ? Et Fardale ? Pendant cet change, Mogweed tenta de hurler, de faire savoir quelquun quil tait vivant. Mais ltait-il encore ? Cette pense le terrifia. Il se tendit vers les voix qui continuaient parler, les utilisant comme un grappin pour se hisser hors de labme. Nous avons des problmes plus urgents, dit quelquun sur un ton svre. Mogweed reconnut Tyrus. chaque mot, les voix devenaient plus fortes et les tnbres plissaient. Il continua se concentrer. Kral a presque atteint le griffon, ajouta Tyrus. Mais nous ne pouvons pas les laisser comme a, protesta Neelahn. Attendez, coupa Mric. Il se passe quelque chose. Lobscurit se dissipa. De la lumire jaillit la lumire jauntre dispense par des torches. Mogweed rouvrit les yeux. Il avait des yeux ! Il leva les mains pour tter son visage. Puis il se redressa afin de sexaminer. Il tait de retour dans son corps humain. Il se - 493 -

palpa soigneusement pour vrifier quil navait rien. Non. Bien que nu et assis sur les vtements quil portait quelques instants plus tt, il tait indemne. Conscient que les autres le fixaient, il se leva en plaant pudiquement ses mains devant son entrejambe. O est ton frre ? lui demanda Neelahn. Mogweed regarda autour de lui. Fardale ne se trouvait nulle part. Je vous ai vus fusionner, ajouta la nyphai. Vous ntiez plus quune seule masse de chair ondulante. Deux sont devenus un, chuchota Mogweed. La prophtie Il leva un bras et se concentra. lintrieur, il sentit ses os devenir mous comme du beurre abandonn en plein soleil. Dune pousse mentale, il fit jaillir une fourrure brune le long de son membre. Je peux de nouveau me transformer ! Je suis libr de la maldiction ! Et Fardale ? insista Mric. Mogweed regarda de nouveau autour de lui. Son frre avait srement disparu. Il rprima un sourire triomphant. Enfin ! Il tait dbarrass de Fardale. Quelques pas plus loin, Tyrus observait lautre bout de la pice. Kral est prt. Mric et Neelahn pivotrent. Comme ses compagnons se dsintressaient de lui, Mogweed se concentra sur le petit serpent qui gisait sur le sol. Deux arriveront figs ; un repartira entier. Le mtamorphe sourit. Il tait celui-l. Kral se tenait face au griffon. La statue massive le surplombait, ailes dployes, babines retrousses dvoilant ses crocs de lion. En harmonie avec la magie noire, il sentait lbne palpiter dnergie tnbreuse et son propre cur se rgler instinctivement sur le mme rythme. Tout au fond de lui, la marque du Seigneur Noir, cette rune malfique grave dans la pierre de son esprit lmental, brilla un peu plus fort. - 494 -

Les bras tremblants, Kral hsita. Il sarracha la contemplation des yeux rouges du griffon et jeta un coup dil au trne de granit blanc de son peuple. Le sang du roi nain souillait sa surface. Les mains de Kral se crisprent sur le manche de sa hache. Il ne pouvait pas laisser passer cette chance. La Citadelle, foyer ancestral des montagnards, berceau de son propre clan ! Il devait la purifier ! Reculant, Kral brandit sa hache deux mains au-dessus de sa tte. Il savait que ce faisant, il dfiait le matre qui lui avait donn le pouvoir ncessaire pour gagner, mais il ne pouvait pas sen empcher. Il avait dj franchi la frontire ; il ne pouvait plus faire marche arrire. Il se fit une promesse silencieuse : quand il en aurait termin ici, il se plierait la volont du Seigneur Noir. Il traquerait la sorcire et brlerait son cur sur lautel du Gulgotha. Il paierait ses dettes avec du sang. Une fois de plus, il leva la tte vers le griffon. Les anciens de son clan lui avaient appris regarder ses victimes dans les yeux. Si tu es assez fort pour prendre leur vie, tu ne dois pas te dtourner de ce spectacle. Kral stait toujours efforc dappliquer cette leon. Plongeant son regard dans le regard flamboyant du griffon, il abattit sa hache entre les yeux de rubis de la crature avec toute la force et lnergie contenues dans son corps. Limpact se rpercuta le long de ses bras, brisant une phalange de sa main droite. Le tintement cristallin du fer sur la pierre se rpercuta travers la pice. Kral poussa un cri et tituba en arrire, non cause de la douleur de son doigt bless, mais parce que quelque chose de vital sarrachait la moelle de ses os. Il leva de nouveau sa hache, mais entre ses mains, il ne tenait plus quun manche de noyer. La lame mtallique avait explos en frappant le portail du Weir, tandis que la statue dbne tait demeure intacte. Derrire lui, Kral entendit la voix de Tyrus : Il a chou. Lhomme des montagnes a chou. Haletant, Kral recula encore dun pas. Les morceaux de sa hache gisaient sur le granit noir. Il se sentait tout aussi bris - 495 -

quelle lintrieur et, en mme temps, trangement libre, comme si les chanes rouilles qui enserraient son cur venaient de tomber en poussire. Il regarda les dbris de son arme. Le poing dbne dissimul parmi le mtal ne se trouvait nulle part, apparemment. Que stait-il pass ? Kral fouilla en lui. La rune noire grave dans son esprit avait disparu. Il tomba genoux. Je suis libre vraiment libre. Il aurait du hurler ces mots avec joie, mais ses joues taient baignes de larmes. La rune noire avait disparu parce que la pierre dans laquelle elle tait inscrite avait disparu, elle aussi. Kral tait vide. Le Weir venait daspirer toute son nergie lmentale. Pour avoir combattu dautres malegardes, Kral savait que faute de feu lmental pour la nourrir, la magie noire ne pouvait pas subsister. Il se toucha la poitrine. Son pouvoir et la souillure du Seigneur Noir staient envols, ne laissant quune coquille creuse derrire eux. Le montagnard se couvrit le visage et se mit pleurer, sans se soucier de qui pourrait le voir. Il avait gagn sa libert mais perdu son hritage. Et quelle fin ? Il leva les yeux vers la statue. Elle navait pas la moindre gratignure. Un cri sleva derrire lui. Kral ! Prends garde au griffon ! travers ses larmes de dsespoir, il regarda le monstre dbne se pencher vers lui en cartant ses ailes et en ouvrant la gueule encore plus grand. prsent, il savait ce que ses efforts avaient russi produire. Il avait rveill la Bte Noire du Gulgotha.

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LIVRE SIX LES RUINES DE TULAR

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Joach marcha jusqu lendroit o sachevait le sable et o commenait le lac. Il balaya ltrange paysage du regard. Mme si de petits bateaux filaient sur sa surface lisse, le lac du dsert ne ressemblait aucun de ceux que le jeune homme connaissait. En guise deau bleue, un ocan de verre noir stendait dun bout lautre de lhorizon. Joach le toucha du bout de sa botte pour sassurer quil tait rellement solide. Les tribus locales lappelaient Aiishan , ce qui signifiait les Larmes du Dsert dans la langue commune. Il sinterposait entre les voyageurs et Tular. Cest comme une mer gele, dit Sy-wen derrire Joach. Kast se tenait ct de la merai. Tous deux portaient une robe et une cape pour dissimuler leur apparence dtrangers. Devant eux, ils virent glisser un canot charg de sacs et de caisses, ses voiles gonfles par la brise. Lembarcation se dplaait sur une paire de lames en acier dont le sifflement accompagnait son passage. Au loin, dautres bateaux traversaient le lac pour rallier les villages qui lentouraient. Kesla rejoignit Joach sur la rive. Il faut continuer si on veut atteindre Dallinskree avant la tombe de la nuit. La caravane de la dme partira au coucher du soleil. Joach acquiesa, frottant le moignon de son poignet droit contre sa hanche. Il tait toujours accabl par des douleurs fantmes. Mme si limmonde crature de Greshym avait dvor sa main, il sentait encore ses doigts perdus le brler et le dmanger. Derrire les deux jeunes gens, Hunt se tenait prs dun malluk. Sa protge, la petite Sheeshon, tait juche sur le dos de lnorme bte poilue dont elle tirait loreille sans - 498 -

mnagement. Klup, klup ! lana-t-elle, imitant le bruit que faisaient les conducteurs pour inciter les malluks rcalcitrants bouger. Lanimal se contenta de lignorer et de souffler entre ses lvres caoutchouteuses pour exprimer son exaspration. Hunt tapota la jambe de la fillette. Fiche la paix cette pauvre bte, Sheeshon. Elle est puise. Elle nest pas la seule, songea Joach. Ils avaient march toute la nuit pour atteindre Aiishan au matin et ils taient quand mme en retard sur leurs prvisions. Les enfants rassembls pour payer la dme de cette lune devaient quitter la ville de Dallinskree ce soir-l, et les compagnons avaient encore le lac traverser pour les rejoindre. Sheeshon tira une dernire fois loreille poilue de sa monture et se rassit convenablement sur sa selle. De lautre ct du malluk, Richald marchait en tranant la patte et en sappuyant sur une bquille de bois. Sa jambe avait vite guri. Combin aux baumes mdicinaux des gurisseurs du dsert, son pouvoir de rgnration avait ressoud son fmur bris en moins dune demi-lune. Joach avait nanmoins tent de le convaincre de rester loasis dOoshal pour soccuper des autres elphes blesss durant lattaque dAlcazar. Mais Richald avait insist pour accompagner le jeune homme dans son voyage jusquau Mur du Sud. Jai donn ma parole de suivre cette expdition jusquau bout. Je ne me parjurerai pas. Jutiliserai mes forces et ma magie pour vous aider durant la bataille venir. Sur le bord du lac de verre noir, Joach se dirigea vers le prince elphe. Celui-ci affichait une expression lgrement peine. Innsu revient, dit-il en tendant un doigt vers louest. Au loin, un petit nuage de poussire de sable marquait lapproche dun malluk lanc au galop. Il tait suivi par un deuxime nuage. Il nest pas seul, ajouta inutilement Richald. Les compagnons se regrouprent, impatients de dcouvrir - 499 -

ce quInnsu avait appris dans le petit village lacustre de Cassus. Ils voyageaient pied depuis une demi-lune et navaient gure eu de contacts avec la population locale lexception de quelques nomades. Ils avaient soif de nouvelles. Joach regardait les dunes qui semblaient se succder linfini. Kesla se rapprocha de lui. Il entendit le souffle de la jeune fille, le bruissement de sa cape. Une fois de plus, il eut du mal croire la rvlation du vieux chaman du mal admettre que Kesla tait un rve de la Terre incarn, cr pour lattirer dans le dsert. Il ltudia du coin de lil : ses cheveux qui brillaient comme de lor martel dans la lumire du soleil, sa peau couleur de bronze, ses prunelles crpusculaires. Kesla ignorait sa vritable nature. Elle pensait tre une humaine comme les autres et la plupart du temps, Joach commettait la mme erreur. Rve ou pas, il ne pouvait ignorer la faon dont son cur se serrait la vue de la jeune fille. Il se souvenait encore du bref contact de ses lvres quand ils avaient fui la forteresse dAlcazar. Comme il brlait dexplorer cette promesse tacite ! Mais ctait idiot. Joach serra les poings. Kesla ntait pas relle ; il devait se le mettre dans la tte. Le bruit de sabots des malluks larracha ses ruminations moroses. Innsu et un autre homme faisaient escalader la dune leurs montures. Les deux btes avaient la gueule cumante et les flancs tremps de sueur. Innsu se laissa glisser du dos de la sienne et atterrit souplement sur ses pieds. Il repoussa sa capuche, rvlant un visage crisp par linquitude. Kesla savana vers lui. Quest-ce qui ne va pas ? Cest un dsastre, rpondit Innsu en passant une main sur son crne ras. Cassus, on raconte que des dmons ails sont arrivs la nuit dernire, des cratures ples et vicieuses qui ont pass Dallinskree au peigne fin en qute denfants. Tous ceux qui se sont opposs eux ont t massacrs. Et les enfants ? - 500 -

Ils ont t emmens en plus de la dme dj collecte auprs des tribus voisines tous jusquau dernier. Mais pourquoi ? protesta Kesla, les yeux carquills par le choc. Le pacte Innsu secoua la tte. Je ne connais pas toute lhistoire. Je sais juste que les enfants sont partis ce matin avec une caravane que les dmons mnent au fouet. Joach se racla la gorge, les sourcils froncs. Pour quils aient besoin dune telle quantit de jeunes victimes, quelque chose de nouveau doit se tramer Tular. Mais quoi exactement ? demanda Kesla. Si seulement le chaman Parthus tait l, marmonna Joach. Le vieillard tait rest loasis dOoshal, affirmant que sa prsence tait ncessaire pour gurir Alcazar et matre Belgan aprs leur exposition la souillure du mage noir. Mais le soir o les compagnons staient remis en route, il avait pris Joach part. Je te surveillerai dans les sables oniriques. Je ferai mon possible pour taider, lui avait-il promis. Et il avait tenu parole. Depuis ce jour, une nuit sur deux, il retrouvait Joach dans le dsert onirique et lui enseignait lart de modeler ses rves pour en faire des ralits. En cet instant, Joach aurait bien aim profiter de la sagesse du chaman. Les compagnons avaient quitt loasis avec un seul plan : infiltrer la caravane de la dme en faisant passer Sheeshon pour lune des victimes dsignes. Ainsi auraient-ils pu se rendre jusquaux marches de Tular sans veiller les soupons. Mais les enfants taient dj en route, et ils navaient pas de plan de rechange. Quallons-nous faire maintenant ? senquit Kast. Sy-wen tait pendue son bras. Innsu fit signe linconnu toujours juch sur son malluk. Je vous prsente Fess aKalar, pilote dun des bateaux patins de Cassus. Il est prt nous emmener de lautre ct dAiishan. Peut-tre pourrons-nous intercepter la caravane et en prendre le contrle pendant quelle contournera le lac par - 501 -

la voie des sables. Mais ce ne sera pas gratuit, prvint lintress dune voix sombre. Innsu acquiesa. Quel est son prix ? demanda Joach, souponneux. Lhomme secoua la tte pour faire tomber sa capuche sur ses paules. Ses cheveux noirs taient coups trs court, lexception de deux mches qui pendaient devant ses oreilles. Ses yeux taient aussi noirs et durs que le lac qui stendait derrire lui. Je vous conduirai sur lautre rive dAiishan, mais vous devez jurer de me ramener ma petite fille. Elle doit faire partie de la dme de cette lune, expliqua Innsu. Nous ferons de notre mieux pour librer tous les enfants, affirma Joach. Non, contra Fess aKalar, les yeux brillants. Innsu ma dj expos votre plan : vous voulez vous dissimuler sous les capes des enfants pour approcher les goules sans vous faire reprer. Je refuse que ma petite Misha serve de bouclier votre attaque dsespre. Nous ne risquerons pas la vie des enfants. Leur scurit sera notre premire proccupation. Je vous le jure. Et puis, ajouta Innsu, ils sont dj condamns. Notre prsence naugmentera pas le danger quils courent : au contraire, elle leur offrira une chance de salut. Lorsque nous atteindrons le Mur du Sud, nous les renverrons chez eux sous la protection de Hunt et des guerriers du dsert. Le pilote de bateau patins ne parut gure branl. Kesla savana. Toute une lgion est dj en route le long de lautre rive dAiishan. Une fois que nous serons entrs Tular, elle attaquera les ruines pour faire diversion. Les goules seront trop occupes pour se soucier de la fuite des enfants. Fess releva sa capuche. Misha est tout ce quil me reste de ma femme. Elle est morte il y a trois hivers. Je ne peux pas perdre ma fille aussi. (Il fit faire demi-tour son malluk.) Je ne peux pas. - 502 -

Innsu sadressa Joach et Kesla. Cest le seul pilote qui accepte de se rendre de lautre ct dAiishan. La rive den face stend lombre du Mur du Sud. Personne ne veut sapprocher autant de Tular. Joach soupira et savana pour barrer le chemin au malluk de Fess. Quattendez-vous donc de nous ? demanda-t-il, la tte leve vers le pilote. Les yeux de celui-ci luisaient presque lintrieur de sa capuche. Je veux aller la rencontre de la caravane avec vous. Une fois que vous vous en serez empars, vous librerez Misha avant de poursuivre votre chemin. Les dmons ont enlev tous les enfants de Dallinskree ; une fillette de plus ou de moins ne fera aucune diffrence. Joach considra la requte de Fess. Il jeta un coup dil Kesla, qui hocha imperceptiblement la tte. Alors, il reporta son attention sur le pilote. Il dtestait quon lui force la main, surtout quand les enjeux taient si importants. En mme temps, il ne voyait pas de mal satisfaire la requte de cet homme. Ctaient sa fille et son bateau. Quil en soit ainsi, rpondit Joach la prire silencieuse dans les yeux de Fess aKalar. Nous librerons votre fille. Le pilote inclina la tte. Des mots pleins de gratitude schapprent de sa capuche : Reliqai dou aan. Joach se tourna vers le lac de verre noir. Le reflet du soleil sa surface le rendait aveuglant, impossible regarder en face plus de quelques secondes. Ctait comme si le monde sachevait l. Mais le jeune homme savait que tel ntait pas le cas. Le basilic attendait les compagnons sur lautre rive dAiishan. Par-del la distance qui les sparait encore, Joach pouvait presque sentir le regard de la bte immonde sur lui. Malgr la chaleur touffante, il frissonna sous sa cape. Quil en soit ainsi, marmonna-t-il. Au coucher du soleil, Greshym tait accroupi dans lombre du Mur du Sud, face un petit bassin de vif-argent. Il agita sa - 503 -

main au-dessus de la surface rflchissante pour dissiper limage de Joach et de ses allis. Puis il prit appui sur son bton pour se relever. Ainsi, mon garon, tu as toujours lintention daller fourrer ta tte dans la gueule de la bte, hein ? Depuis quelques jours, Greshym suivait la progression de Joach en complotant et en planifiant. Il navait pas de mal espionner le jeune homme : les liens entre eux taient plus profonds que quiconque ne le souponnait. Lancer le sort sanglant qui permettait douvrir une fentre sur lme de Joach ne lui rclamait pas davantage deffort que de serrer une main. Et cest une bonne chose. Greshym leva les yeux vers le Mur du Sud qui dressait son impressionnante masse derrire lui. Il ne craignait pas dattirer lattention des cratures tapies Tular. Il avait pris soin de choisir une cachette situe plusieurs lieues des ruines et de nutiliser que des sorts mineurs. Les dernires pices du puzzle se mettaient enfin en place. Greshym autorisa un petit sourire de satisfaction tirer ses lvres dessches. Ses adversaires lavaient tenu en chec Alcazar, mais les informations rcoltes l-bas valaient bien le prix quil les avait payes. Le gamin est un sculpteur. Plus que nimporte quel assaut magique, ctait le choc de cette rvlation qui lavait mis en fuite. Greshym tait familier avec la magie onirique. Longtemps auparavant, il avait appartenu la secte de Hifai, une organisation ddie ltude des prophties dont les membres sefforaient dentrevoir lavenir travers leurs rves. Mais depuis que Ragnark, le dragon de pierre, stait rveill et incarn pour se battre dans le camp de la sorcire, Greshym considrait que le don lmental de Joach ne constituait pas une menace pour lui. prsent, tout tait diffrent. Tournant le dos locan de verre noir, Greshym tituba vers le rempart de grs tout proche. La rvlation des vritables capacits de Joach naurait pas d le surprendre. Il y avait l une certaine logique une certaine symtrie. Et - 504 -

surtout Ctait une chance incomparable pour lui. En sapprochant du mur, le vieillard entendit des frottements et des grattements schapper dun trou la surface du grs. Il frappa lentre de la petite caverne avec son bton. Les bruits sarrtrent et une crature sortit reculons. Sa queue en tire-bouchon et ses sabots fourchus apparurent les premiers, suivis par un corps trapu et une tte porcine. Ses oreilles pointues frmissaient de peur et dagitation. M m matre. carte-toi, Rukh. Greshym se pencha pour regarder lintrieur du trou que son familier tait en train de creuser. Il se rembrunit. Le tunnel nallait pas bien loin. Le gnome des souches dut sentir le mcontentement du mage. Un jet durine claboussa le sable du dsert tandis quil se prosternait aux pieds de Greshym. La pierre Dure, geignit-il en levant ses mains aux doigts crochus. Ses griffes uses par le grs ntaient plus que des moignons, et du sang coulait du bout de ses doigts. Greshym soupira et se redressa. Pourquoi devait-il toujours se coltiner des serviteurs bons rien ? Dun geste, il congdia Rukh. La nuit tombe. Au lever de la lune, jaurai faim. Va me chercher quelque chose manger. Oui, m m matre. Le gnome se hta de dcamper. Greshym se pencha de nouveau vers le trou, puis tourna la tte vers la crature qui sloignait et lana : Et plus de rats du dsert ! Pour une fois, trouve-moi quelque chose avec un peu de viande et de sang sur les os. Oui, m m matre. Pli en deux, Greshym se faufila lintrieur de la caverne de grs. Ds que sa tte eut franchi louverture, il sentit le pouvoir qui coulait au travers du Mur du Sud. Il avait choisi cet endroit parce quil se trouvait en amont de Tular. Ici, la veine - 505 -

dnergie tait encore pure, intacte. Au-del des ruines, elle se changeait en un mince filet corrompu qui ne lui servirait pas grand-chose pas sil voulait russir cette premire tape. Greshym atteignit le bout du tunnel et sassit pniblement en tailleur, son bton pos sur ses genoux. Si prs du cur du vritable dsert, lair semblait scintiller dnergie, mais le mage savait que ctait juste le soleil couchant qui peignait les dunes dune myriade de couleurs. Une fois install, Greshym ferma les yeux et attendit patiemment. Il effleura les dons lmentaux tapis dans son propre corps. Ils taient en sommeil depuis longtemps, presque oublis mais encore prsents. Pour nimporte quel membre de la secte de Hifai, le rve se trouvait toujours porte de souffle. Greshym sabma dans sa transe, exhalant le monde rel et se projetant dans le dsert onirique. Du temps scoula paresseusement. Au loin, il sentit que les toiles commenaient briller et que la lune montait dans le ciel. Il continua attendre. Enfin, Greshym prouva une secousse familire et il se laissa arracher la contemplation du firmament. La nuit tait tombe sur les dunes. La voie du plan onirique souvrait devant lui. Gonfl de pouvoir, il sy coula avidement. Il avait dj fait des incursions dans le dsert onirique les nuits prcdentes, afin dpier Joach pendant que celui-ci sexerait utiliser son nouveau talent. Mais cette nuit-l tait diffrente. Cette nuit-l, il ne se contenterait pas dun rle de spectateur invisible. Il ferait son premier pas sur le chemin qui le conduirait se dbarrasser de son corps dcrpit, insuffler une vigueur nouvelle dans ses os tordus et sa chair fltrie. Et pour cela, il avait besoin de pouvoir. Greshym ouvrit les yeux. La caverne avait disparu. Dsormais, il tait assis dans le sable prs dune rivire argente. Il se leva lentement. Au-dessus de lui, le ciel tait une ardoise vide ; autour de lui, le dsert irradiait une douce lueur. Il jeta un coup dil la rivire. Le Mur du Sud se refltait sur sa surface brillante. Greshym voyait mme la petite cavit creuse dans la pierre, si proche quil aurait pu la - 506 -

toucher. Souriant, il tendit une main vers les flots argents. Ici, le pouvoir coulait avec limptuosit dun torrent en crue, mais sa surface tait aussi immobile que celle dune mare. Greshym passa son bras au-dessus du reflet du Mur et simmobilisa, la main laplomb de la minuscule ouverture. Viens moi, chuchota-t-il dans lancienne langue du dsert. En tant que membre de la secte de Hifai, il avait jadis tudi lart du rve avec les chamans. Il connaissait leur langue, ainsi que les secrets qui staient perdus avec le temps. Retourne auprs de ton matre. Lentement, un objet long et mince sleva des flots argents. Quand il fut sa porte, Greshym referma les doigts sur son bton. Lorsque sa chair toucha le bois ptrifi, la rivire vira brivement au noir. Comme cure par le contact de limmonde artefact, elle cracha celui-ci dans une explosion. Greshym partit en arrire et atterrit rudement dans le sable, mais il parvint ne pas lcher son trophe. Soulag, il serra le bton contre sa poitrine pendant quelques instants. Puis il roula sur le ventre et se redressa. Il restait encore une corve dont il devait sacquitter cette nuit. Tournant le dos la rivire, Greshym senfona dans le dsert. Il marchait dun bon pas, projetant ses perceptions lmentales en qute de sa proie. Jusquici, il nen dcelait aucun signe. Mais aprs avoir pass tant de temps espionner le dsert onirique, il savait o aller. Ce soir-l, Joach devait traverser le lac de verre noir. Il serait incapable de pntrer le dsert onirique. Greshym ne pouvait pas laisser passer cette chance. Des lieues de sable dfilrent sous ses pieds. Au loin, des formes vagues jaillissaient du sol celles des dormeurs qui basculaient accidentellement dans ce plan pendant leur sommeil. Greshym les ignora : il savait que leur prter attention ne ferait que saper son nergie. Aussi poursuivit-il son chemin vers le lieu de rendez-vous. En approchant du site, il perut une ondulation dans la - 507 -

pression constante exerce par le pouvoir du dsert, comme si quelquun venait de lancer un caillou dans leau immobile dune mare. Il pressa le pas. Devant lui, une silhouette prit forme dans le sable. Sa proie tait assise en tailleur, la tte baisse. Greshym se jeta sur elle. linstant o il levait son bton, elle coula un regard dans sa direction et instinctivement, elle tenta de bloquer le coup. Elle empoigna le bton de Greshym. Avec une grimace meurtrire, le mage noir la laissa sy accrocher. Bonsoir, chaman Parthus. La lueur du dsert onirique brillait dans les yeux du vieillard. Qui tes-vous ? Greshym invoqua le pouvoir de son bton et sentit sa propre image se modifier pour prendre lapparence du chaman deux reflets agrippant le mme bout de bois ptrifi. Je suis vous, videmment. Parthus tenta dcarter le bton. Mais il ny parvint pas. Ses yeux scarquillrent. Lartefact le tenait. Ses prunelles brillrent plus fort. Vous avez introduit un objet physique dans le dsert onirique, souffla-t-il, horrifi. Cest ce quil semblerait, oui. Et si je me souviens bien des textes dtruits de la goule Ashmara, dans le plan onirique, les objets physiques peuvent tuer. Dune tincelle de magie noire, Greshym embrasa le bout de son bton. Du feu incendiaire jaillit pour consumer le chaman. Parthus tenta de se rejeter en arrire, mais il tait riv lartefact, incapable de schapper. Ses membres senflammrent, projetant une vive lumire sur le sable qui luisait doucement autour de lui. Son regard implorant se tourna vers Greshym. Pourquoi ? disait-il. Greshym se contenta de sourire. Oublier son pass, si abominable soit-il, ctait prendre de gros risques. Mais il navait nulle intention dinstruire ce chaman tellement plus - 508 -

jeune que lui. Il poussa une dernire fois sur son pouvoir et Parthus se changea en boule de feu. Autour des deux hommes, le sable noircit et fondit. Mais Greshym continua flotter au-dessus de sa surface dsormais liquide. Lorsque le chaman ne fut plus quun squelette calcin accroch au bout de son bton, Greshym le dlogea dune secousse dgoute et scarta de lui. Les os fumants sabmrent dans le sable fondu du dsert onirique. Greshym les regarda couler un moment, puis se dtourna en poussant un soupir. Derrire lui, la tache couleur dhuile seffaa, avale par les sables infinis du dsert. Mais le mage savait quau milieu de loasis dOoshal, quelquun dcouvrirait bientt les restes brls du chaman Parthus, fondus dans une flaque de verre noir ce que les tribus appelaient noctiverre une version miniature de limmense Aiishan. Tandis quil rebroussait chemin vers la rivire argente, Greshym se demanda si Joach filait dj sur la surface sombre et miroitante du lac. Souriant, il baissa les yeux vers la forme quil venait de voler au chaman Parthus et clata de rire. Peu importait o Joach se trouvait cette nuit. Au moment crucial, Greshym saurait le rejoindre. Kesla se dirigea vers Joach qui, assis sur une caisse, contemplait le lac noir. Elle saccouda au bastingage. Le ciel nocturne tait clair ; des toiles brillaient la fois au firmament et la surface vitreuse dAiishan. Le vent filait vive allure au-dessus de ce miroir lisse et dur, emplissant les voiles du bateau patins et propulsant les compagnons vers la pleine lune qui se levait. Encore combien de temps ? demanda Joach sans se retourner. Le pilote dit que nous atteindrons lautre rive avant que la lune soit au znith. Kesla jeta un coup dil par-dessus son paule. Fess aKalar se tenait prs de la barre, son visage nu expos au vent, son regard riv sur les voiles et les toiles. Sur le pont, les quatre hommes qui composaient son quipage - 509 -

manuvraient bouts et poulies son commandement. Joach hocha la tte. O en sont les prparatifs ? Kast et Sy-wen sont prts senvoler ds que nous toucherons le sable. Innsu et les guerriers des tribus ont fourbi leurs armes et revtu leur tenue de camouflage. Hunt et Richald surveillent Sheeshon, qui se repose sur le pont infrieur. (Malgr la tension, Kesla ne put rprimer un sourire.) Hunt a vraiment une jolie voix quand il chante des berceuses. Joach leva les yeux vers la jeune fille, lombre dun sourire aux lvres. Kesla sassit ct de lui sur la caisse. Il fit mine de se lever et de sloigner, mais elle lui prit le bras. Reste sil te plat. Aprs une hsitation, il soupira et se rassit. Kesla garda le silence, se contentant de savourer ce moment de calme. Petit petit, elle sentit Joach se dtendre, et mme se laisser lgrement aller contre elle. Elle lui glissa un bras autour de la taille. Aucun deux ne dit rien pour ponctuer ce simple geste. Comme le bateau filait la surface du lac, le chuchotement de ses patins dacier sur le verre produisait une mlodie hante, qui rsonnait trangement dans la nuit. Parle-moi dAiishan, rclama enfin Joach. Que veux-tu savoir ? Un peu plus tt, tu as mentionn quil avait t form durant la bataille qui chassa jadis les goules de Tular. Tu as dit quune sorte de cataclysme magique avait fondu le sable pour en faire du verre noir. Du noctiverre, chuchota Kesla. Comme celui de ma dague. Raconte-moi toute la lgende. Ce nest pas une lgende, mais une histoire relle. Je lai lue dans la bibliothque de matre Belgan, dans des manuscrits issus du pass lointain du Dsert de Sable. Joach jeta un coup dil la jeune fille. Moins dune largeur de main sparait leurs deux visages. Parce que tu sais lire ? la taquina-t-il. - 510 -

Tu veux que je te pousse leau ? Kesla sourit et plongea son regard dans celui du jeune homme. Ctait bon de lentendre plaisanter. Mais elle lisait dans ses yeux une tristesse contre laquelle elle se sentait impuissante une tristesse qui tait l depuis leur vasion dAlcazar. Joach se dtourna. Vas-y, raconte. Kesla soupira. Jadis, cette rgion ntait quun dsert inhabit, lexception de la ville de Kaaloo : un port de commerce situ au pied du Mur du Sud, prs de la plus grande de nos oasis. Des marchands de soie, dpices et de babioles trangres y affluaient de tous les horizons. Leurs tentes stendaient sur des lieues dans le sable autour de Kaaloo. Mais comme la perversit des goules grandissait en mme temps que leur pouvoir, leurs alles et venues se rarfirent. Ils commenaient craindre pour leur vie. La rumeur parlait de disparitions denfants, de cris tranges travers les dunes, de cratures qui sortaient la nuit pour attaquer et pour piller. Ainsi le flot de richesses se tarit-il peu peu. Les goules en conurent un vif mcontentement : elles staient habitues labondance de vins fins et autres dlices exotiques. Elles envoyrent un message pour exiger quune certaine dme soit verse leurs reprsentants de Kaaloo. Au fil du temps, elles senhardirent et leurs demandes devinrent de plus en plus extravagantes. Bientt, il leur fallut du sang : des chvres, du btail, des malluks, et pour finir des enfants, acheva Joach. Lorsquil atteignait la pubert, le premier-n de chaque famille devait se rendre Tular pour y servir deux hivers. La plupart des jeunes gens nen revenaient pas. Ceux qui finissaient par rentrer chez eux savraient mentalement infirmes, incapables de parler. Beaucoup taient devenus sauvages, plus animaux quhumains. Pourquoi les tribus et les villages acceptaient-ils de livrer leurs enfants aux goules ? Parce que sils refusaient, le basilic venait leur rendre - 511 -

visite pendant la nuit et tuait tout le monde. Personne ne pouvait rien contre lui. Ainsi, au fil des hivers, la dme devint une coutume du Dsert de Sable, une nouvelle preuve inflige aux habitants de cette contre impitoyable. Quelle horreur Kesla regardait fixement locan de verre noir. Telle tait la vie sous le rgne des goules. Et ensuite ? De temps autre, un soulvement se produisait. Mais les assaillants taient toujours repousss et avals par le sable. Nul ne pouvait se dresser contre les goules de Tular. Puis, un hiver, naquit un enfant dont les yeux brillaient de la lueur du dsert onirique. Kesla jeta un coup dil Joach pour voir sil comprenait. Le jeune homme hocha la tte. Il sappelait Shiron, du nom de la premire toile qui apparat chaque soir. Sa famille vivait seule dans le dsert et elle comprit immdiatement quil tait spcial. On raconte que des centaines dtoiles tombrent du ciel la nuit de sa venue au monde. Parce que ses parents taient des nomades sans foyer, ils dcidrent de dfier les goules en dissimulant leur fils. Ils savaient quils ne risquaient que leur propre vie. Mais bientt, dautres tribus entendirent parler de lenfant et se rallirent la cause de sa famille. Elles laidrent se dplacer de village en village, la cachrent dans leurs propres demeures. En grandissant, Shiron apprit connatre les moindres recoins du dsert. Tous ceux qui posaient les yeux sur lui devinaient quil tait celui qui les librerait de la tyrannie des goules. Des rumeurs se propagrent, affirmant quil tait capable de faire jaillir leau du sable ou de dompter une tempte dun simple geste. Tout le monde le considrait comme llu du dsert. Certains se demandaient mme sil tait bien n dun homme et dune femme si ce ntait pas le dsert lui-mme qui lavait engendr. Joach se raidit soudain ct de Kesla. La jeune fille lui jeta un coup dil, mais avec une expression chagrine, il lui fit signe de poursuivre. - 512 -

Quand il atteignit lge de treize ans, personne ne voulut quil soit envoy Tular. Chacun chuchotait son nom. Mais dans le Dsert de Sable, il se passait bien peu de chose qui ne parvnt aux oreilles des goules. La nuit o lon clbra son passage lge adulte, le basilic apparut dans le sable lextrieur du village o sjournait Shiron. Il nattaqua pas, se contentant de monter la garde en silence pour avertir la population que lenfant devait tre conduit Tular. Cette nuit-l, les villageois firent des plans pour emmener Shiron au loin, mais le jeune garon refusa. Aprs les festivits, il se porta la rencontre du basilic immobile. On raconte quil sadressa aux goules travers la crature et quil leur jura de se rendre de lui-mme jusquau Mur du Sud. Pourquoi ? Cest ce que les villageois lui demandrent. Ils tentrent de le convaincre de senfuir, mais Shiron partit aux premires lueurs du jour, commenant sa longue marche vers le Mur. Chaque soir de son voyage, le basilic venait sassurer quil tenait sa promesse. Ses yeux rouges surveillaient le jeune garon. Mais Shiron ne dvia pas de sa route. Il atteignit Kaaloo en moins dun quart de lune. L, il trouva une goule nomme Ashmara qui lattendait. Ashmara ? Le cauchemar de tous les enfants du dsert. On raconte que sa peau tait ple comme du lait et quun feu rouge brlait dans ses yeux. Ctait une goule mle, la plus corrompue de toutes. Certains affirmaient quelle tait ne dprave. Sa peau ne tolrait pas le contact du soleil et ses yeux nen supportaient pas lclat. Aussi en tait-elle venue har le dsert et ne sortir que la nuit pour exercer sa vengeance sur ceux qui pouvaient vivre le jour. Emmena-t-elle Shiron Tular ? Non. Sur la grand-place de Kaaloo, prs du lac de loasis, Shiron refusa de suivre Ashmara et cracha ses pieds. Il lui dit que le rgne des goules prenait fin ce jour-l, quil allait toutes les tuer avec son propre sang. Y parvint-il ? Kesla, qui scrutait le lac, reporta son attention sur Joach. - 513 -

Cest ici que les textes divergent. Certains disent quAshmara dgaina une dague et attaqua Shiron ; dautres racontent que Shiron tira une pe magique du sable et transpera la goule de sa lame, mais sans russir la tuer. Cependant, tous saccordent sur un point : Ashmara et Shiron se livrrent un duel froce. Des explosions de magie illuminrent le ciel nocturne. Les habitants de Kaaloo senfuirent dans le dsert avec seulement les vtements quils avaient sur le dos. La bataille fit rage pendant la nuit entire et, au lever du soleil, ceux qui revenaient ne trouvrent quun lac de verre fumant. Ils le baptisrent Aiishan, les Larmes du Dsert . Il lui fallut toute une lune pour refroidir. Et Shiron et Ashmara ? Kesla secoua la tte. Tous deux avaient disparu, consums par leur propre pouvoir. Joach regarda la surface lisse du lac. Et Tular ? Lorsquils apprirent ce qui stait pass, les gens du dsert se soulevrent une fois de plus. Pas juste quelques tribus, comme par le pass : la population tout entire. Bien que prive de son chef, Tular ntait pas sans dfense. Le basilic vivait encore, tout comme des hordes dautres cratures infmes. Mais Ashmara tait la plus puissante des goules. Aprs sa disparition, les autres eurent toutes les peines du monde soutenir le sige de leur bastion un sige qui se prolongea deux hivers durant. (Kesla fit face Joach.) Jusqu ce quun jour, une femme arrive et ordonne aux artisans du dsert de sculpter une dague dans le verre du lac. Sisakofa ? hasarda Joach. La jeune fille acquiesa. La Sorcire de lEsprit et de la Pierre. Elle versa son propre sang sur la lame. Par une nuit de pleine lune, elle entra nue Tular et elle tua le basilic. Ainsi la balance pencha-t-elle en faveur des assigeants. Moins dune lune plus tard, Tular tomba. Ses murs furent dmolis et le site purg de toutes les cratures qui y vivaient. Il devint un lieu maudit vit par tous. - 514 -

Joach soupira. Jusqu ce que tout recommence. Derrire eux, Fess aKalar appela depuis la barre : Nous approchons du Mur du Sud ! Prparez-vous ! Joach et Kesla se levrent. Plissant les yeux, la jeune fille repra lendroit o lclat du verre noir sachevait et o le sable reprenait ses droits sur le paysage. Au-del, les toiles et la douce courbe de lhorizon disparaissaient, masques par une ligne droite et inflexible. Mme si elle ne le distinguait pas encore, Kesla identifia le Mur du Sud. Sur le pont du bateau patins, lquipage sagita de plus belle. Mais la jeune fille navait dyeux que pour le rempart sombre et imposant. Un instant, deux images se superposrent dans son esprit. Des tentes, un lac bleu marine et des arbres spectraux apparurent autour delle. Kaaloo, murmura-t-elle. Quest-ce que tu dis ? demanda Joach. Comme limage jaillie du pass sestompait, Kesla secoua la tte et toucha la dague de noctiverre dissimule sous sa cape pour se rassurer. Ce ntait quun tour de son imagination, une vision modele par les vieilles histoires quelle venait de raconter. Elle tourna le dos Aiishan mais ne put chapper limpression que lespace dun instant, elle avait regard travers les yeux de Shiron et contempl la Kaaloo dantan. Joach lui toucha le bras. a ne va pas ? Kesla posa sa main sur celle du jeune homme et se contenta de lui presser les doigts en luttant contre un malaise grandissant. Dpchons-nous. Nous avons encore beaucoup faire avant laube. Joach attendait le signal. Richald et lui taient adosss un promontoire, vtus de capes de la mme teinte que le sable et le grs qui les entouraient. Tous deux retenaient leur souffle. De lautre ct de ltroite valle, Innsu et ses dix guerriers du dsert se tapissaient parmi des boulis. Entre - 515 -

eux, au milieu du canyon, Hunt et Kesla taient assis autour dun feu. Sheeshon dormait prs des flammes, pelotonne sous ses couvertures. Elle tait lappt destin aux cratures qui approchaient. Avant mme que le bateau patins touche le sable, Kast avait repr la caravane laide dune longue-vue. La colonne de chariots et de malluks vagissants longeait le rivage dAiishan en direction de Tular. Sur les btes comme sur les vhicules, des lampes se balanaient au bout de perches, illuminant le serpent qui rampait travers le paysage dsertique. Kast avait baiss sa longue-vue avec une mine inquite. Je compte six skaltum en train de rder autour de la caravane. Ctait une mauvaise nouvelle. Les compagnons auraient besoin de plus de temps que prvu pour prparer leur pige. Fess aKalar avait prouv ses talents de pilote en guidant son bateau trs en avant de la colonne et en trouvant un abri o le dissimuler. Une fois terre, les compagnons staient rapidement loigns pour chercher, le long de la route du rivage, un endroit o tendre leur embuscade. Ils avaient eu la chance de trouver ce canyon, qui leur offrait toute lobscurit et toutes les cachettes souhaites. Lclaireur arrive, annona Richald en saccroupissant. Le pas lourd dun malluk se rapprochait sur lautre versant de la dune. Joach se figea le temps que la bte massive le dpasse. Une odeur musque le submergea. Ds quelle se fut dissipe, le jeune homme modifia sa position pour voir le malluk franchir la crte et entamer la descente vers le fond de la valle. Ho ! lana le conducteur, en apercevant le trio install autour du feu. Kesla feignit dtre surprise par son apparition. Elle se leva et dit quelque chose dans la langue du dsert. Joach ne la comprit pas, mais il vit que lhomme ne semblait pas satisfait par sa rponse. La jeune fille tendit un doigt vers Sheeshon endormie. Joach savait ce quelle tait en train dexpliquer : que son oncle et elle se rendaient Dallinskree avec sa petite- 516 -

cousine pour payer leur tribut. Lclaireur promena un regard souponneux la ronde. La conversation avait rveill Sheeshon, qui sassit en se frottant les yeux. Encore somnolente, elle se blottit contre Hunt. Le Sanguinaire lui passa un bras autour des paules en lui faisant discrtement signe de se taire : si elle parlait, son accent drerendi risquait de les trahir. Depuis son perchoir, lclaireur dtailla Sheeshon. Joach pria pour quil morde lhameon. Lhomme parut renifler lair. Le site du campement avait t dlimit par un cercle durine de malluk : une protection commune contre les requins des sables et autres prdateurs souterrains. Le musc puissant aidait, en outre, dissimuler la prsence des autres compagnons. Fess aKalar les avait prvenus que les gardes de la caravane taient des hors-la-loi grassement pays par les goules pour excuter cette infme mission. Ils taient aussi russ que brutaux. Enfin, lclaireur saisit un cor pos sur sa selle et souffla une longue note grave, signalant la caravane quelle pouvait avancer. Ce fut alors que Hunt rejeta un pan de sa cape en arrire et leva la massue quil cachait dessous. Lclaireur pivota juste temps pour prendre le coup sur la tempe. Il dgringola de sa monture et scrasa lourdement dans le sable. Kesla rejoignit le malluk dun bond pour le cajoler et viter quil panique. En silence, Innsu se laissa glisser depuis son perchoir, se prcipita vers lanimal et se hissa sur sa selle. Sans un mot, il le ramena jusquau sommet de la dune, dans la ligne de vision de la caravane. Puis il leva un bras pour faire signe aux chariots de poursuivre leur chemin le long de la route du rivage. Pendant ce temps, Kesla ligota et billonna lhomme inconscient ; puis Hunt et elle le tranrent jusqu la cachette des guerriers du dsert. Leur plan consistait laisser la caravane sengager dans le canyon. Puis, pendant que lattention gnrale serait focalise sur le campement, Joach et son groupe attaqueraient les flancs de la colonne. Au fond de ltroite valle, Hunt et Kesla reprirent leur - 517 -

place autour du feu. Joach se mordit nerveusement la lvre infrieure. La suite dpendrait de leur rapidit et de leur prcision. Bientt, lavant de la caravane franchit la crte et entama la descente. Des malluks monts par un seul cavalier ouvraient la voie. Ils prcdaient quelques chariots ouverts, tirs chacun par deux gros animaux poilus. larrire des vhicules sentassaient des bales de foin et des caisses de biens pills Dallinskree. Les chariots suivants contenaient des cages remplies denfants ples et terrifis, qui scrutaient le dsert entre les barreaux. Leurs cris et leurs sanglots rsonnaient entre les dunes. Des claireurs juchs sur des malluks plus minces et plus rapides encadraient cette partie de la colonne. Mais le pire tait encore venir. Sous les yeux de Joach, le premier skaltum apparut sur la crte. Dcoup par la lumire des lampes, il culminait aussi haut que nimporte quel malluk, et les ailes replies dans son dos frmirent tandis que ses yeux noirs balayaient la valle. Joach pria pour que le musc continue dissimuler lodeur des compagnons. Comme la crature descendait dans le canyon, le contraste entre sa chair blanche et le sable plong dans lobscurit lui donna laspect dun cadavre flottant sur une mer nocturne. Joach retint son souffle en voyant surgir un autre monstre plus prs de lui, cette fois. Le deuxime skaltum rampait dans le sable de son ct de la caravane. Il simmobilisa moins dun jet de pierre de sa position, perch sur un gros rocher tel un charognard. Relevant la tte, il huma les parfums de la nuit. Joach vit ses lvres ples se retrousser, exposant ses crocs acrs. Ses yeux, si sombres quils ressemblaient des trous mnags dans son crne, scrutrent le minuscule campement en contrebas. Une langue fourchue darda de sa gueule pour gouter lair. Les muscles raidis, Joach tudia les boulis situs de lautre ct de la valle. Ses compagnons et lui se cachaient en silence depuis si longtemps que les bruits de la caravane lui paraissaient assourdissants. Quattendait donc Innsu ? La caravane sengagea plus avant dans le canyon. Deux - 518 -

autres skaltum apparurent ; lun deux tait juch sur une cage pleine denfants qui dliraient de terreur. Plus bas, deux claireurs foncrent vers le petit campement et se laissrent glisser terre. La lumire des flammes se reflta sur les fers de chevilles quils tenaient dans leurs mains. Douce Mre, mais quest-ce quils fichent ? Les doigts de Joach se crisprent sur la poigne de son pe. Enfin, un clat argent jaillit des boulis. Le signal ! Repoussant sa cape, Joach bondit dcouvert en mme temps que Richald. Le skaltum perch sur son rocher pivota vers eux, visiblement surpris. Joach brandit son pe tandis que Richald levait ses bras crpitant de pouvoir lmental. Un rire aigu monta de la gorge du skaltum. Ainsi, le dsert dissimule toutes sortes de rats, siffla la crature en dployant ses ailes squelettiques. Ses pattes griffues se tendirent comme elle sapprtait bondir. Quavait-elle craindre ? La nuit, les skaltum taient protgs par une magie noire qui les immunisait contre les lames ordinaires. Sans hsiter, le monstre se jeta sur Joach et Richald. Le jeune homme recula prcipitamment tandis que lelphe plongeait sur le ct. Ce fut alors quune norme masse noire fila au-dessus du skaltum, le saisissant au vol comme un aigle capture une hirondelle. Puis elle sloigna, laissant derrire elle un rugissement qui emplit toute la valle. Ce soir-l, Ragnark avait vers le premier sang. Le corps bris du skaltum dgringola du ciel et scrasa sur un chariot. La force de limpact brisa les roues du vhicule. Le rugissement dun dragon pouvait annuler les protections tnbreuses des skaltum, rendre ces monstres vulnrables. La voie ainsi dgage, Joach et Richald slancrent vers le fond de la valle. Une bataille froce faisait dj rage aux abords du campement. Innsu et ses guerriers du dsert attaquaient les cavaliers et les conducteurs de la caravane coups de sabre et - 519 -

de flches. Bien que pris par surprise, certains hors-la-loi furent prompts se ressaisir. Dautres senfuirent sans demander leur reste. Apparemment, lor ne suffisait pas acheter le courage. Joach atteignit le feu sans rencontrer dobstacle. Kesla et Hunt avaient dj rgl leur compte aux claireurs qui menaaient Sheeshon. prsent, ils veillaient sur la fillette. Pourquoi avez-vous mis si longtemps ? interrogea le Sanguinaire comme Joach les rejoignait. Ce fut Richald qui, deux mtres en arrire, rpondit : Nous avons t retards par un des monstres du Seigneur Noir. Mais Ragnark la tu, ajouta Joach. Puis il prit Sheeshon sous son bras libre. Il ne maniait pas trs bien lpe, surtout de la main gauche. Ce soir-l, il navait quune seule chose faire : emmener Sheeshon labri avec laide de Kesla, pendant que Hunt et Richald resteraient en arrire pour prendre part laffrontement. Kesla prit la direction des boulis tandis que Hunt et Richald fonaient vers la mle. Joach jeta un coup dil pardessus son paule. Il vit un hors-la-loi approcher une torche dune cage remplie denfants, dans lintention vidente de faire di