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http://www.archive.org/details/laviedesabeilleOOmaet

LA VIE DES ABEILLES

OUVRAGES DE MAURICK MAETERLINCK


La Sagesse et la Destine
quelle, dit.)

(50

mille).

(Fas-

3 fr.
(<)6
c

50

La Vie des Abeilles


dit.).

mille).

(Fasquelle,

fr.

50

Le Temple Enseveli (24 e mille). (Fasquelle.) Le Double Jardin (20 mille). (Fasquelle, dit.). L'Intelligence des Fleurs (30 e mille). (Fase

3 fr. 50 3 fr. 50

quelle, dit.)

3
. .
.

fr.

50

Mort (39 mille). (Fasquelle, dit ) Le Trsor des Humbles (64* dition). (Mercure
.a
e
.

3 fr. 50 3 fr. 50

de France)
Joyzei.le, pice en 5 actes (10 e mille). quelle, dit.)

(Fas3 fr. 50

Monna Vanna,

pice en 3

actes (38 e mille).

(Fasquelle, dit.)

2
lyrique

fr.

>

Monna Vanna, drame


5
(6
e

en
.

actes et

tableaux. Musique de Henry mille). (Fasquelle, dit.).


et
["2
e

Fvrier.
1

fr.

>

L'Oiseau Bleu, ferie en 6 actes


(37
mille). (Fasquelle, dit.)

tableaux
3 fr. 50

La Tragdie de Macbeth, de Villiam Shakespeare. Traduction nouvelle avec une Introduction et des Notes (4e mille)
3 fr.

50

Mafue-Magdeleine, drame en
(Fasquelle, dit.)

3 actes (6 e mille).

fr.

50
50

Thtre.

(Lacomblez, Belgique)

diteur

Bruxelles, 3 vol.

3 fr.

Serres Chaudes (posies). (Lacomblez, dit.)-. L'Ornement des Noces spirituelles, de Ruysbroeck l'Admirable, traduit du flamand et
prcd
dit.)

3n.

d'une
a

Introduction.

(Lacomblez,
5
fr.
>

Les Disciples

Sais et les Fragments de Noyai. is, traduits de l'allemand et prcds d'une Introduction. (Lacomblez, dit.)

...
. .

5 fr.

>

Albom de douze Chansons.


17485.

(Stock, dit.)
-

puis.
Paris.

L.- Imprimeries

runi

'-Benot, 7,

MAURICE MAETERLINCK

LA VIE

DES ABEILLES
SOIXANTE ET UNIME MILLE

PARIS
BIBLIOTHQUE-CHARPENTIER
EUGNE FASQUELLE, DITEUR 11, RUE DE GRENELLE, il
1914
Tous
i

vus.

A MON AMI

ALFRED SUTRO

LA VIE DES ABEILLES

LIVRE PREMIER
AU SEUIL DE LA RUCHE

Je n'ai pas l'intention d'crire

un

trait d'api-

culture ou de l'levage des abeilles.

Tous

les

pays civiliss en possdent d'excellents qu'il


est inutile

La France a ceux de Dadant, de Georges de Layens et Bonnier, de Bertrand, de Hamet, de Weber, de Clment,
de refaire.
Collin,
etc.

de l'abb

Les pays de

langu.

anglaise ont Lansgtroth, Bevan, Cook, Cheshire,

Cowan, Root
a Dzierzon,
et

et leurs

disciples. L'Alle-

magne
Yogel

Van

Berlepsch, Pollmann,

bien d'autres.
4

2
Il

LA VIE DES ABEILLES ne


s'agit pas

davantage d'une monographie

.cientifique

de F apis mellifica, ligustica, fasd'un recueil d'observations ou

ciata, etc., ni

d'tudes nouvelles. Je ne dirai presque rien qui

ne

soit

connu de tous ceux qui ont quelque peu


j'ai

pratiqu les abeilles. Afin de ne pas alourdir ce


travail,

rserv

pour un ouvrage plus


et

technique un certain nombre d'expriences


d'observations que
j'ai faites

durant mes vingt


d'un intrt

annes d'apiculture

et qui sont

trop limit et trop spcial. Je

veux parler sim le

plement des

blondes aveltes

de Ronsard,
connaissent

comme on
Je ne

parle,

ceux qui ne

point, d'un objet qu'on connat et qu'on aime.

compte pas orner

la vrit ni substituer,

selon le juste reproche que

Raumur

a fait

tous ceux qui se sont occups avant lui de nos

mouches miel, un merveilleux complaisant


et

imaginaire au merveilleux
la

rel. Il

y a beau-

coup de merveilleux dans

ruche, ce n'est

pas une raison pour y en ajouter.


voici

Du

reste,

longtemps que

j'ai

renonc chercher
et

en ce monde une merveille plus intressante


plus belle que la vrit ou
de

du moins que

l'effort

l'homme pour
les

la connatre.

Ne nous

ver-

tuons point trouver la grandeur de la vie

dans

choses incertaines. Toutes les choses

AU SEUIL DE LA RUCHE
trs certaines sont trs

grandes et nous n'avons

jusqu'ici fait le tour d'aucune d'elles. Je n'a-

vancerai donc rien que je n'aie vrifi moi-

mme, ou
fication

qui

ne

soit

tellement admis par

les classiques

de l'apidologie que toute vrise bor-

en devenait oiseuse. Ma part


les faits

nera prsenter
exacte, mais

d'une manire aussi


vive, les

un peu plus

mler de
et plus

quelques rflexions plus dveloppes


libres,

les grouper d'une faon


le

un peu

plus

harmonieuse qu'on ne
guide, dans

peut faire dans un

un manuel pratique ou dans une


scientifique.

monographie

Qui aura lu ce

livre

ne sera pas en tat de conduire une ruche, mais connatra peu prs tout ce qu'on
ses habitants.
reste
sait

de

certain, de curieux, de profond et d'intime sur

Ce

n'est gure,

au prix de ce qui
sous silence

apprendre.
les

Je passerai

toutes

traditions

errones
et

qui

forment

encore la campagne

dans beaucoup d'ou-

vrages la fable de l'apier.


doute, dsaccord, hypothse,

Quand
quand

il

y aura

j'arriverai

l'inconnu, je le dclarerai loyalement.

Vous

verrez que nous nous arrterons souvent devant


l'inconnu.

Hors

les

grands actes sensibles de

leur police et de leur activit,

on ne

sait rien

do bien orcis sur les fabuleuses'

filles

d'Ans-

4
te.

LA VIE DES ABEILLES

mesure qu'on

les cultive,

on apprend

ignorer davantage les profondeurs de leur existence relle, mais c'est

une faon d'ignorer dj

meilleure que l'ignorance inconsciente et satisfaite

qui

fait le

fond de notre science de la vie;

et c'est

probablement tout ce que l'homme peut

se flatter d'apprendre en ce

monde.

Existait-il un travail analogue sur l'abeille? Pour moi, bien que je croie avoir lu peu prs

tout ce qu'on a crit sur elle, je ne connais gure

dans ce genre que


Michelet la
fin

le

chapitre que lui rserve

de YInsecte, et l'essai que lui


le

consacre Ludwig Bclmer,


Force
et
.

clbre auteur de

Matire, dans son Geistes Leben der

Thiere 1

Michelet a peine effleur le sujet;

quant Bchner, son tude est assez complte,


mais,
traits
lire les

affirmations hasardeuses, les


les

lgendaires,

on-dit ds longtemps

rejets qu'il rapporte, je le

souponne de n'tre

pas sorti de sa bibliothque pour interroger ses


hrones, et de n'avoir jamais ouvert une seule

des centaines de ruches bruissantes et

comme

enflammes

d'ailes qu'il faut violer

avant que

notre instinct s'accorde leur secret, avant


i. On pourrait citer encore la monographie de Kirby et Spence dans leur Introduction to Entomology, mais elle esl presque exclusivement technique.

AU SEUIL DE LA RUCHE
d'tre

imprgn de l'atmosphre, dupartum, de


du mystre des vierges laborieuses. Cela
le

l'esprit,

ne sent ni

miel ni

l'abeille, et cela a le

dfaut

de beaucoup de nos livres savants, dont les


conclusions sont souvent prconues
l'appareil scientifique est
et

dont

form d'une accumuet prises

lation

norme d'anecdotes incertaines

de toutes mains.

rarement dans

Du reste, je le rencontrerai mon travail, car nos points de

dpart, nos points de vue et nos buts sont fort


diffrents.

U
La
et

bibliographie de l'abeille

(Commenons

par les livres pour nous en dbarrasser plus vite


aller la source

mme

de ces livres) est

des plus tendues. Ds l'origine, ce petit tre


trange, vivant en socit, sous des lois

com-

pliques, et excutant dans l'ombre des ouvrages

prodigieux, attira la curiosit de l'homme. Aristote,

Caton, Varron, Pline,

Collumelle, Pal-

ladius, s'en sont occups, sans parler

du philoles

sophe Aristomachus qui, au dire de Pline,


de Thasos, qui

observa durant cinquante-huit ans, et de Phyliscus

vcut dans les lieux


1.

LA VIE DES ABEILLES

dserts pour ne plus voir qu'elles, et fut sur-

nomm

le

Sauvage

Mais

c'est l plutt la

lgende de

l'abeille, et tout ce

qu'on en peut

tirer, c'est--dire

presque rien, se trouve rsum

dans

le

quatrime chaut das Gorgiques de

Virgile.

Son

histoire

ne commence qu'au xvn e sicle


convient cependant d'ajouter

avec les dcouvertes du grand savant hollandais

Swammerdam.

Il

ce dtail peu connu; c'est qu'avant

Swammer-

dam un naturaliste flamand,

Clutius, avait affir-

certaines vrits importantes, entre autres

que la reine est la mre unique de tout son peuple


et qu'elle possde les attributs des

deux sexes;

mais

il

ne

les avait

pas prouves.

Swammerdam
imagina
les

inventa les vritables mthodes d'observation


scientifique, cra le microscope,

injections conservatrices, dissqua le premier


les abeilles, prcisa dfinitivement,

par la dle

couverte des ovaires et de l'oviducte,


la reine

sexe de

qu'on avait crue roi jusqu'alors, et


claira d'un rayon

du coup,
maternit.

inattendu toute
la

la politique

de la ruche en
traa
si

fondant sur

la

Il

enfin des

coupes

et des-

sina des planches

parfaites qu'elles servent

encore aujourd'hui illustrer plus d'un trait


d'apiculture.
Il

vivait

dans

le grouillant et

AU SEUIL DE LA RUCHE
trouble

Amsterdam d'alors, y regrettant la la campagne et mourut quarante-trois ans, puis de travail. En un style
douce vie de
pieux et prcis, o de beaux lans simples d'une
foi

qui craint de chanceler rapportent tout

la

gloire

du Crateur, il consigna ses observations dans son grand ouvrage Bybel der Natuure, que le docteur Boerhave, un sicle plus tard, fit traduire du nerlandais en latin, sous
le titre

de Biblia naturse (Leyde, 1737).


fidle

Vint ensuite Raumur, qui,

aux mmes
et d'ob-

mthodes,

fit

une foule d'expriences

servations curieuses dans ses jardins de Cha-

renton, et rserva aux abeilles


tier

un volume
et

en-

de ses Mmoires pour servir

l'histoire des

insectes.

On

peut

le

lire

avec fruit

sans

ennui.

Il

est clair, direct, sincre, et

d'un certain charme


sec. Il s'attacha

non dnu un peu bourru et un peu surtout dtruire nombre

d'erreurs anciennes, en rpandit quelques nouvelles, dmla


le

en partie la formation des essaims,

rgime politique des reines, en un mot trouva


consacra notamment

plusieurs vrits difficiles, et mit sur la trace


de beaucoup d'autres.
Il

de sa science, les merveilles de l'architecture


de la ruche, et tout ce qu'il en dit n'a pas t

mieux

dit.

On

lui doit aussi l'ide des

ruches

LA VIE DES ABEILLES


qui,

vitres,

perfectionnes depuis, ont mis


la

nu toute
ouvrires qui

vie

prive

de ces farouches
leur

commencent

uvre dans
mais ne

la

lumire blouissante du

soleil,

la cou-

ronnent que dans


plet, je devrais
les

les tnbres.

Pour

tre

com-

encore citer

les

recherches et
de Charles

travaux,
et

un peu

postrieurs,

Bonnet

de Schirach (qui rsolut l'nigme de

de l'uf royal); mais je

me

borne aux grandes

lignes et j'arrive Franois Huber, le matre et


le

classique de la science apicole d'aujourd'hui.

Huber, n Genve en 1750, devint aveugle

dans sa premire jeunesse. Interress d'abord


par les expriences de Raumur, qu'il voulait
contrler,
il

se passionne bientt pour ces re-

cherches

et,

avec l'aide d'un domestique intelil

ligent et dvou, Franois Burnens,


vie entire l'tude

voue sa

de

l'abeille.

Dans les annahumaines,

les de la souffrance et des victoires

rien n'est

touchant

et plein

de bons conseils

comme
tion

l'histoire de cette patiente collabora-

l'un, qui

ne percevait qu'une lueur im-

matrielle, guidait, par l'esprit, les

mains

et les

regards de l'autre qui jouissait de la lumire


relle,

o celui qui, ce qu'on assure, n'avait

jamais vu de ses propres yeux un rayon de miel,


travers le voile de ces

yeux morts qui dou-

AU SEUIL DE LA RUCHE
blait

pour

lui l'autre voile

dont la nature enve-

loppe toute

chose, surprenait' les secrets les

plus profonds

de miel invisible,
qu'il n'est

du gnie qui formait ce rayon comme pour nous apprendre

point d'tat o nous devions renon-

er esprer et chercher la vrit. Je n'nu-

mrerai pas ce que

la

science apicole doit


fait

Huber, j'aurai plus tt


lui doit point.
les abeilles,

de dire ce qu'elle ne

Ses Nouvelles observations sur


le

dont

premier volume fut


lettres

crit

en 1789 sous forme de


et

Charles Bonnet,

dont

le

second ne parut que vingt ans plus

tard, sont restes le trsor

abondant

et

sr o

vont puiser tous

les apidologues. Certes,

on y

trouve quelques erreurs, quelques vrits imparfaites


;

depuis son livre on a beaucoup ajout


la culture pratique des
etc.,

la micrographie,
abeilles,

au maniement des reines,

mais on

n'a

pu dmentir ou prendre en dfaut une seule

de ses observations principales qui demeurent


intactes dans notre exprience actuelle, et sa

base.

Aprs les rvlations de Huber, il y a quelques annes de silence mais bientt Dzierzon, cur
;

10

LA VIE DES ABEILLES

de Carlsmark (en Silsie), dcouvre la parthnogense, c'est--dire


la

parturition virginale des

reines, et imagine la premire ruche rayons

mobiles, grce laquelle l'apiculteur pourra

dornavant prlever sa part sur


nies et sans anantir en

la rcolte de

miel, sans mettre mort ses meilleures colo-

un instant

le travail

de

toute une anne. Cette ruche, encore trs imparfaite, est

magistralement perfectionne par


le

Langstroth, qui invente

cadre mobile pro-

prement
Cheshire,

dit,

propag en Amrique avec un

succs extraordinaire. Root, Quinby, Dadant,

Heddon, Howard, etc., y apportent encore quelques amliorations prcieuses. Mehring, pour pargner aux abeilles l'laboration de la cire et la construction de magasins qui leur cotent beaucoup
de miel et de leur
le

de Layens, Cowan,

meilleur de leur temps, a l'ide

offrir

des rayons de cire

mcaniquement
le

gaufrs, qu'elles acceptent aussitt et approprient leurs besoins.

De Hruschka trouve
la force
le

Smlalore, qui, par l'emploi de


trifuge,
les

cen-

permet d'extraire

miel sans briser

rayons, etc.

En peu

d'annes, la routine de
et la fcon-

l'apiculture est
dit des

rompue. La capacit
triples.

ruches sont

De

vastes et procts.

ductifs ruchers

se fondent de tous

AU SEUIL U LA RUCHE
partir de ce

1S

moment prennent

fin l'inutile

mas-

sacre des cits les plus laborieuses et l'odieuse


slection

rebours qui en tait

la consle

quence.

L'homme

devient vritablement

matre des abeilles, matre furtif et ignor,


dirigeant tout sans donner d'ordre, et obi sans
tre reconnu.
Il

se substitue

aux destins des


Il

saisons.

Il

rpare les injustices de l'anne.


Il

runit les rpubliques ennemies.


richesses.
Il

galise les

augmente ou

restreint les naisIJ

sances.

Il

rgle la fcondit de la reine.

la

dtrne et la remplace aprs un consentement


difficile

que son habilet extorque d'un peuple

qui

s'affole

au
11

soupon d'une intervention


viole pacifiquement,

inconcevable.
le

quand

il

juge

utile, le secret des

chambres sacres

et

toute la

politique
Il

retorse et

prvoyante du

gynce royal.
suite

dpouille cinq ou six fois de


leur
travail les

du

fruit de

surs du

bon couvent
les

infatigable, sans les blesser, sans


les appauvrir. Il propor-

dcourager et sans

tionne les entrepts et les greniers de leurs

demeures
des collines.

la

moisson de

fleurs

que

le prin-

temps rpand, dans sa hte ingale, au penchant


Il les

oblige de rduire le

nombre
veut

fastueux des amants qui attendent la naissance


des princesses.

En un mot. il

en

fait ce qu'il

i2

LA VIE DES ABEILLES


en obtient ce
se
qu'il

et

demande, pourvu que

sa

demande
lois car,

soumette leurs vertus

et leurs

travers les volonts du dieu inattendu

qui s'est empar d'elles,

trop vaste pour tre


que ne regarde ce
devoir myst-

discern et trop tranger pour tre compris,

elles regardent plus loin

dieu

mme,

et

ne songent qu' accomplir, dans


le

une abngation inbranJe,


rieux de leur race.

IV
Maintenant que

les livres

nous ont

dit

ce

qu'ils avaient d'essentiel

nous

dire, sur

une

histoire tort ancienne, quittons la science ac-

quise par les autres pour aller voir de nos pro-

yeux les abeilles. Une heure au milieu du rucher nous montrera des choses peut-tre moins prcises mais infiniment plus vivantes et
pres plus fcondes.

Je n'ai pas encore oubli le premier rucher

que je

vis,

o j'appris aimer
des annes, dans
si

les

abeille*.

C'tait, voil

un gros
nette et

village
si

de cette Flandre Zlandaise,


cieuse, qui, plus

gra-

que

la

Zlande mme, miroir


le

concave de

la

Hollande, a concentr

got

AU SEUIL DE LA RUCHE
des couleurs vives, et caresse des yeux,

13

comme
ses

de jolis

et

graves jouets,

ses

pignons,

tours et ses chariots enlumins, ses armoires


et ses

horloges qui reluisent au fond des corri-

dors, ses petits arbres aligns le long (Jes quais


et

des canaux, dans l'attente, semble-t-il, d'une


et

crmonie bienfaisante et nave, ses barques


ses coches d'eau

aux poupes ouvrages;

ses

portes et ses fentres pareilles des fleurs, ses

cluses irrprochables, ses ponts-levis


tieux et versicolores,
ses

minu-

maisonnettes ver-

nisses

comme

des poteries harmonieuses et

clatantes d'o sortent des

femmes en forme de

sonnettes et pares d'or et d'argent pour aller


traire les

vaches en des prs entours de bar-

rires blanches,

ou tendre le linge sur

le tapis

dcoup en ovales et en losanges et mticuleu-

sement

vert,

de pelouses fleuries.

Une

sorte de vieux sage, assez semblable au

vieillard de Virgile,

Homme
Et

galant les rois,

homme

approchant des dieux,

comme

ces derniers satisfait et tranquille,

aurait dit

La Fontaine,

s'tait retir l,

o
Il

la

vie semblerait plus troite qu'ailleurs,

s'il

tait

possible

de rtrcir rellement la vie.

avait lev

son refuge, non dgot,

car

y
le

14

L VIE DES ABEILLES

sage ne connat point les grands dgots,

qui

mais un peu
plantes

las d'interroger les

hommes

rpondent moins simplement que


et les

que
celui

l'on

les animaux aux seules questions intressantes puisse poser la nature et aux lois

vritables.

Tout son bonheur, de

mme

que

du philosophe scythe, consistait aux beauts d'un jardin, et parmi ces beauts la mieux aime et la plus visite tait un rucher,

compos de douze cloches de


clair, la

paille qu'il avait

peintes, les unes de rose vif, les autres de jaune

plupart d'un bleu tendre, car

il

observ, bien avant les expriences de sir

avak John

Lubbock, que
des abeilles.
le

le
Il

bleu est la couleur prfre

avait install ce rucher contre

mur

blanchi de la maison, dans l'angle que

formait une de ces savoureuses et fraches cuisines hollandaises

aux dressoirs de faence o

tincelaient les tains et les cuivres, qui, par


la porte

ouverte, se refltaient dans

un canal

paisible.

Et

l'eau,

charge d'images familires,

sous un rideau de peupliers, guidait les regards

jusqu'au repos d'un horizon de moulins


prs.

et

de

En
les

ce lieu,

comme
l'air,

partout o on les pose,


fleurs,

ruches avaient donn aux

au silence/
soleil,

la douceur de

aux rayons du

une

AU SEUIL DE LA RUCHE
signification nouvelle.

(5

On y
de

touchait en quel-

que sorte au but en


sait

fte

l't.

On

s'y repoet

au carrefour tincelant o convergent

d'o rayonnent les routes ariennes que par-

courent de l'aube au crpuscule, affairs et


sonores, tous les parfums de la campagne.

On

y venait entendre l'me heureuse et visible, la


voix intelligente et musicale, le foyer d'allgresse des belles heures du jardin.

On

apprendre, l'cole des abeilles, les

y venait proccu-

pations de la nature toute-puissante, les rapports

lumineux des
de
la

trois rgnes, l'organisation

inpuisable

vie,

la
et,

morale du travail
ce qui est aussi

ardent

et la

dsintress,

bon que
saveur

morale du

travail, les

hroques

ouvrires y enseignaient encore goter la

un peu confuse du

loisir,

en souli-

gnant, pour ainsi dire,


leurs

des traits de feu de

mille petites ailes, les dlices presque

insaisissables de ces journes

immacules qui
les

tournent sur elles-mmes dans


l'espace, sans

champs de
bon-

nous apporter rien qu'un globe

transparent, vide de souvenirs

comme un

heur trop pur.

13

LA VIE DES ABEILLES

Afin de suivre aussi simplement que possible l'histoire

annuelle de

la

ruche, nous en
et

prendrons une qui se rdveille au printemps


se

remet au

travail,

et

nous verrons se dforma-

rouler dans leur ordre naturel les grands pisodes de la vie de l'abeille, savoir
:

la

tion et le dpart de l'essaim, la fondation de la


cit

nouvelle, la naissance, les combats et le

vol nuptial des jeunes reines, le massacre des

mles

et le retour

du sommeil de

l'hiver.

Cha-

cun de ces pisodes apportera de lui-mme tous


les claircissements ncessaires

sur les lois, les


les

particularits, les habitudes,

vnements

qui

le

provoquent ou l'accompagnent, en sorte


et

qu'au bout de l'anne apicole, qui est brve

dont
fin

l'activit

ne s'tend gure que d'avril

la

de septembre, nous aurons rencontr tous

les

mystres de

la

maison du miel. Pour


et d'y jeter

l'ins-

tant,

avant que de l'ouvrir


il

d'il gnral,

suffit

un coup de savoir qu'elle se com-

pose d'une reine, mre de tout son peuple; de


milliers d'ouvrires

ou neutres, femelles inde quelques cen-

compltes et

striles, et enfin

AU SEUIL DE LA RUCHE
taines

1?

de

mles, parmi lesquels sera choisi

l'poux unique et malheureux de la souveraine


future que les ouvrires liront aprs le dpart/ plus ou

moins volontaire de

la

mre rgnante.

VI

La premire
violer

fois

qu'on ouvre une ruche, on

prouve un peu de l'motion qu'on aurait

un

objet inconnu et peut-tre plein de

surprises redoutables,
11

y a autour des abeilles


Il

un tombeau par exemple. une lgende de mele

naces et de prils.

ya

souvenir nerv de

ces piqres qui provoquent


ciale

une douleur
la

si

sp-

qu'on ne

sait trop

quoi

comparer, une

aridit

fulgurante,

dirait-on,

une

sorte
le

de

flamme du dsert qui se rpand dans


bre bless
;

mem-

comme si
rayons

nos

filles

du

soleil

avaient

extrait des

irrits

de leur pre, un venin

clatant pour dfendre plus efficacement les


trsors de

douceur qu'elles

tirent

de ses heures

bienfaisantes.
Il est

vrai

qu ouverte sans prcaution par


respecte le

quelqu'un qui ne connat ni ne


caractre et les

murs de

ses habitantes, la
2.

18

I.A

VIE DES ABEILLES

ruche se transforme l'instant en un buisson


ardent de colre et d'hrosme. Mais rien ne
s'acquiert plus vite que la petite habilet ncessaire

pour
de

la

manier impunment.
et

11

suffit

d'un peu de fume projete propos, de beau-

coup

sang-froid

de douceur,

et

les

ouvrires bien armes se laissent dpouiller sans penser tirer l'aiguillon. Elles ne reconnaissent pas leur matre,
elles

comme on l'a

soutenu,

ne craignent pas l'homme, mais l'odeur

de la fume, aux gestes lents qui parcourent


leur

demeure sans

les

menacer,

elles s'imagi-

nent que ce n'est pas d'une attaque ou d'un

grand ennemi contre lequel


se dfendre, qu'il s'agit,

il

soit possible

de

mais d'une force ou


il

d'une catastrophe naturelle laquelle


vient de se soumettre.

con-

Au

lieu de lutter vaine-

ment,

et

pleines

d'une prvoyance

qui

se

trompe parce qu'elle regarde trop

loin, elles

veulent du moins sauver l'avenir et se jettent


sur les rserves de miel pour y puiser et pour cacher en elles-mmes de quoi fonder ailleurs,

n'importe o et aussitt, une

cit nouvelle, si

l'ancienne est d truite, ou Qu'elles soient forces

de l'abandonner.

AU SEUIL DE LA RUCHE

19

VII

Le profane devant qui Ton ouvre une ruche


d'observation
1 ,

est d'abord assez du.

On

lui

avait affirm que ce coffret de verre renfermait

une

activit sans

exemple, un nombre

infini

de

lois sages,

une somme tonnante de gnie, de

mystres, d'exprience, de calculs, de sciences,


d'industries diverses, de prvisions, de certitudes, d'habitudes intelligentes, de sentiments
et

de vertus tranges.

Il

n'y dcouvre qu'un

amas confus de

petites baies rousstres, assez


torrfi,

semblables des grains de caf

ou des

raisins secs agglomrs contre les vitres. Ces

pauvres baies sont plus mortes que vives, branles de

mouvements
Il

lents,

incohrents

et in-

comprhensibles.

ne reconnat pas

les admi

1.

On

appelle ruche d'observation, une ruche vitre

mu-

nie de rideaux noirs ou de volets. Les meilleures ne ren-

ferment qu'un seul rayon, ce qui permet de l'observer sur ses deux faces. On peut, sans danger et sans inconvnient, installer ces ruches, pourvues d'une issue extrieure, dans un salon, une bibliothque, etc. Les abeilles qui habitent celle qui se trouve Paris, dans mon cabinet de travail, rcoltent dans le dsert de pierre de la grande viile. de quoi

ivre

et prosprer.

20

LA VIE DES ABEILLES

rables gouttes de lumire, qui tout l'heure se

dversaient et rejaillissaient sans relche dans


l'haleine

anime, pleine de perles


dans

et d'or,

de

mille calices panouis.


Elles grelottent
les

tnbres.
;

Elles

touffent dans une foule transie on

dirait des

prisonnires malades ou des reines dchues

qui n'eurent qu'une seconde d'clat parmi les


fleurs illumines tt

du jardin, pour rentrer bien-

dans la misre honteuse de leur morne

demeure encombre. Il en est d'elles comme de toutes


profondes.
Il

les ralits

faut apprendre les observer.

Un

habitant d'une autre plante, qui verrait les

hommes
fices

aller et venir

presque insensiblement
autour de certains di-

par les rues, se tasser

ou sur certaines places, attendre on ne


sans

sait quoi,

mouvement

apparent, au fond

de leurs demeures, en conclurait aussi qu'ils


sont inertes et misrables. Ce n'est qu' la lon-

gue qu'on dmle


inertie.

l'activit

multiple de celte

En

vrit,

chacune de ces

petites baies

peu

prs immobiles travaille sans rpit et exerce

un mtier

diffrent.

Aucune ne connat

le re-

pos, et celles,

par exemple, qui semblent

les

plus endormies et pendent contre les vitres en

AU SEUIL DE LA RUCHE
grappes mortes, ont la tche
et la

2i

la plus

mystrieuse

plus fatigante; elles -forment et scrtent

la cire.

Mais nous rencontrerons bientt

le

dtail de cette activit


il

unanime. Pour

l'instant,

suffit

d'appeler l'attention sur le trait essen-

tiel

de la nature de l'abeille qui explique l'en-

tassement extraordinaire de ce travail confus.


L'abeille est avant tout, et encore plus

que

la

fourmi,

un

tre de foule. Elle

ne peut vivre
si

qu'en

tas.

Quand

elle sort

de la ruche

en-

combre un passage

qu'elle doit se frayer coups de tte

travers les murailles vivantes qui

l'enserrent, elle sort de son

lment propre
l'espace plein de

Elle plonge
fleurs,

un moment dans
le

comme

plein
faut

de perles,

nageur plonge dans l'ocan mais sous peine de mort il


elle

qu' intervalles rguliers


la

revienne
le

respirer

multitude, de

mme

que

nageur

revient respirer

l'air. Isole,

pourvue de vivres

abondants
rable, elle

et

dans

la

temprature la plus favo-

expire au bout de quelques jours,


froid,
cit,

non de laim ou de
L'accumulation, la

mais de solitude.
elle

dgage pour

un
le

aliment invisible aussi


miel. C'est

indispensable que

ce besoin qu'il

faut remonter
la

pour

fixer l'esprit des lois


l

de la ruche. Dans
il

rucne,

inaividu n'est rien,

n'a qu'une exis-

22

LA VIE DES ABEILLES


il

tence conditionnelle,
indiffrent,,

n'est

qu'un

moment

un organe
dont
il

ail

de l'espce. Toute

sa vie est

un

sacrifice total l'tre

innombrable
curieux

et perptuel

fait partie. Il est

de constater qu'il n'en fut pas toujours ainsi.

On

retrouve

encore aujourd'hui

parmi

les

hymnoptres mellifres, tous


civilisation

les tats de la

progressive de notre abeille do

mestique.

Au

bas de l'chelle,

elle

travaille

seule, dans la misre;

souvent

elle

ne

voit
les

mme

pas sa descendance (les Prosopis,


etc.),

Collets,

parfois elle vit

au milieu de
(les

l'troite famille

annuelle qu'elle cre

Bour-

dons). Elle forme ensuite des associations tem-

poraires

(les

Panurgues,

les

Dasypodes, les

Halictes, etc.), pour arriver enfin, de degrs en

degrs, la socit peu prs parfaite mais

impitoyable de nos ruches, o i'mdividu est

entirement absorb par la rpublique, et o


la cit abstraite et immortelle de

la

rpublique son tour est rgulirement sacrifie


i

avenir

Vlli

Ne nous htons pas de

tirer

de ces

faits

des

conclusions annlicablcs ''homme

L'homme

AU SEUIL DE LA RUCHE
a la facult de
la

23
lois

ne pas

se

soumettre aux
s'il

de

nature;

et,

de savoir

a tort ou raison

d'user de cette

facult, c'est le point le plus


clairci de sa morale. Mais

grave
il

et le

moins
de
la

n'en est pas moins intressant de surprendre

la volont

nature dans un

monde

diff-

rent. Or,

dans l'volution des hymnoptres,

qui sont

immdiatement aprs l'homme

les
le

habitants de ce globe les plus favoriss sous

rapport de l'intelligence, cette volont parat


trs nette. Elle

tend visiblement l'amliora-

sion de l'espce, mais elle

montre en

mme

temps qu'elle ne

la dsire

ou ne peut

l'obtenir

qu'au atriment de la libert, des droits et du

bonheur propres de l'individu.

A mesure

que

la

socit s'organise et s'lve, la vie particulire

de chacun de ses membres voit dcrotre son


i,ercle.

Ds

qu'il

y a progrs quelque

part,

il

ne rsulte que du sacrifice de

plus en plus

complet de
faut d'abord

l'intrt personnel,

au gnral.

11

que chacun renonce des vices

qui

sont des actes d'indpendance. Ainsi,

l'avant-dernier degr de la civilisation apique


se trouvent les bourdons, qui sont encore

sem-

blables nos anthropophages. Les ouvrires


adultes rdent sans cesse autour des
les dvorer, et la

ufs pour

mre

est oblige de les d-

24

LA VIE DES ABEILLES


11

fendre avec acharnement.

faut ensuite que

chacun, aprs

s'tre

dbarrass des vices les

plus dangereux, acquire un certain

nombre de

vertus do plus en plus pnibles. Les ouvrires

des bourdons par exemple, ne songent pas

renoncer l'amour, au lieu que notre abeille

domestique
Bientt,

vit dans une chastet perptuelle. du reste, nous verrons tout ce qu'elle abandonne en change du bien tre, de la scurit,

de la perfection archUe^tunle, conoet politique

mique
tres,
1

de

la

ruche, et nous revien-

drons sur l'tonnante volution des


dans
le

hymnop-

chapitre consacr au progrs de

espce.

LIVRE
L'ESSAI

II

Les

abeilles

de la ruche que

nous avons
premiers

choisie ont donc secou la torpeur de l'hiver

La reine

s'est

remise pondre ds

les

jours de fvrier. Les ouvrires ont visit les

anmones,
violettes,

les les

pulmonaires,

les

ajoncs,

les
le

saules, les noisetiers.

Puis

printemps a envahi

la terre; les greniers et les


et

caves dbordent de miel


liers d'abeilles

de pollen, des mil-

naissent chaque jour. Les mles,


sortent

ros et lourds,
ules,

de leurs vastes

cel-

parcourent

les rayons, et

l'encombrement

ie la cit trop prospre devient tel que, le soir,

leur retour des fleurs, des centaines de travailleuses attardes ne trouvent plus se loger
3

2
et

LA VIE DES ABEILLES


sont obliges de passer la nuit sur le seuil,
le froid les

dcime.
tout le peuple, et la

Une inquitude branle


vieille

reine

s'agile.

Elle sent qu'un destin


fait

nouveau se prpare. Elle a


du devoir accompli
bulation.

religieusement
et

son devoir de bonne cratrice,

maintenant,

sortent la tristesse et la tri-

Une
va

force

invincible

menace son
o

repos;
elle

il

falloir bientt quitter la ville

rgne. Et pourtant cette ville, c'est son


et c'est elle tout entire.

uvre,

Elle
le

n'en

est pas la reine

au sens o nous l'entendrions


Elle

parmi

les

hommes.

n'y donne

point
deret

d'ordres, et s'y trouve soumise,

comme

nier de ses sujets, cette puissance

masque

souverainement sage que nous appellerons, en


attendant que nous essayions de dcouvrir o
elle rside, l'esprit

de la ruche

est la
l'a

mre

et l'unique

. Mais elle en organe de l'amour. Elle

fonde dans l'incertitude et la


elle l'a

pauvret.

Sans cesse
ves,

repeuple de sa substance, et

tous ceux qui l'animent, ouvrires, mles, lar-

nymphes,
lui

et les

jeunes princesses dont la

nais-nnce prochaine va prcipiter son dpart et

dont Tune

succde dj dans la pense


l'Espce

immortelle de
flancs

sont
|

sortis

de

ses

L'ESSAIM

27

II

L'esprit

de

la

ruche

est-il,

en qui

s'in-

carne-t-il? Il n'est pas semblable l'instinct

particulier de l'oiseau,

qui sait btir son nid


le

avec adresse et chercher d'autres cieux quand

jour de l'migration reparat. Il n'est pas davantage

une

sorte d'habitude

machinale de

l'es-

pce,

qui

ne

demande

aveuglment

qu'

vivre et se heurte tous les angles du hasard


sitt

qu'une circonstance imprvue drange


des
il

la

srie
traire,

phnomnes accoutums. Au con-

suit pas pas les circonstances toutes-

puissantes,
preste,

comme un

esclave

intelligent et

qui sait tirer parti des ordres les plus

dangereux de son matre.


Il

dispose impitoyablement, mais avec diset

crtion,

comme soumis

quelque grand
libert,

devoir, des richesses,

du bonheur, de la

de ta vie de tout
par jour le

un peuple ail. 11 nombre des naissances


la

rgle jour
et le

met

strictement en

rapport avec celui des fleurs

qui illuminent
la

campagne.
de

11

annonce

reine sa dchance ou la ncessit de son


la

dpart,

force

mettre au

monde

ses

25

LA VIE DES ABEILLES


royalement
celles-ci, les

rivales, lve

protge

contre la haine politique, de leur mre, permet

ou dfend, selon
ticolores, l'ge

la gnrosit des calices

mul-

du printemps

et
la

les

dangers

probables du vol nuptial, que

premire ne

d'entre les princesses vierges aille tuer dans

leur berceau ses jeunes surs qui chantent

le

chant des reines D'autres

fois,

quand

la saison

s'avance, que les heures fleuries sont

moins

longues, pour clore l're des rvolutions et


hter la
reprise

du

travail,

il

ordonne aux
la

ouvrires

mmes

de mettre mort toute

descendance impriale.
Cet esprit est prudent et conome, mais non
pas avare.
Il

connat, apparemment, les lois

fastueuses et

un peu

folles

de

la

nature en tout

ce qui touche l'amour.

Aussi, durant les

jours abondants de

l't, tolre-t-il

car

c'est

parmi eux que


son amant

la reine qui

va natre choisira

la

prsence encombrante de trois

ou quatre cents mles tourdis, maladroits,


inutilement affairs, prtentieux, totalement et

scandaleusement
grossiers

oisifs,

bruyanls,

gloutons,

malpropres, insatiables, normes.

Mais

la

reine fconde, les fleurs s'ouvrant piu->

tard et se fermant plus tt,


il

un matin, froidement.

dcrte leur massacre gnrai et simultan.

L'ESSAIM
Il

29

rgle le travail de
il

chacune des ouvrires.


aux

Selon leur ge,


phes, aux

distribue leur besogne

nourrices qui soignent les larves et les

nym-

dames d'honneur qui pourvoient


ne
la

l'entretien de la reine et

perdent pas de

vue, aux ventileuses qui du battement de leurs


ailes arent,

rafrachissent

ou rchauffent

la

ruche, et htent l'vaporation du miel trop

charg d'eau, aux architectes, aux maons, aux


cirires,

aux sculpteuses qui font


la
le

la

chane

et

btissent les rayons,

aux butineuses qui vont


le

chercher dans
qui deviendra

campagne

nectar des fleurs

miel, le pollen qui est la nour-

riture des larves et des

nymphes,

la propolis

qui sert calfeutrer et consolider les difices

de la

cit, l'eau et le sel


11

ncessaires la jeu-

nesse de la nation.

impose leur tche aux


dard une goutte

chimistes, qui assurent la conservation du miel

en y
les

instillant l'aide de leur

d'acide formique,

aux operculeuses qui scellent

alvoles dont le trsor est mr, aux ba-

layeuses qui maintiennent la propret mticuleuse des rues


et

des places publiques,

aux
ca-

ncrophores qui
davres

emportent au loin

les

aux amazones du corps de garde qui

veillent nuit et jour la scurit

du

seuil, inter-

rogent

les

allants

et

venants, reconnaissent
3.

30
les

LA VIE DES ABEILLES


adolescentes leur premire sortie, effales

rouchent

vagabonds,

les rdeurs, les pil-

lards, expulsent les intrus, attaquent


les

en masse

ennemie redoutables,

et

s'il le

faut, barri-

cadent l'entre.
Enfin, c'est l'esprit de la ruche qui fixe
l'heure

du grand

sacrifice

annuel au gnie de

i'espce,

je veux dire l'essaimage, o


fate

un
et

peuple entier, arriv au

de sa prosprit
la

de sa puissance, abandonne soudain

gn-

ration future toutes ses richesses, ses palais, ses

demeures

et le fruit

de ses peines, pour aller


le

chercher au loin l'incertitude et

dnuement

d'une patrie nouvelle. Voil un acte qui, conscient ou non, passe certainement la morale

humaine.
jours,
il

Il

ruine parfois,

il

appauvrit tou-

disperse coup sr la ville bienheuloi

reuse pour obir une

plus haute que

le

bonheur de
loi,

la cit.
le

O
et

se formule-t-elle, cette

qui,

nous

verrons tout l'heure, est

loin

d'tre fatale

aveugle

comme on

le

croit? O, dans quelle assemble,

dans quel
siegeet

conseil, dans quelle sphre


t-il,

commune,

cet esprit

auquel tous se soumettent,

qui
et

est

lui-mme soumis un devoir hroique une raison toujours tourne vers i avenir?
Il

en est de nos abeilles

comme

de la plupart

L'ESSATM

31

des choses de ce

monde; nous observons


:

quelelles

ques-unes de leurs habitudes, nous disons

font ceci, travaillent de cette faon, leurs reines

naissent ainsi, leurs ouvrires restent vierges,


elles
les

essaiment

telle

poque. Nous croyons

connatre et n'en demandons pas davantage


les

Nous

regardons se hter de fleurs en fleurs;


le

nous observons
;

va-et-vient frmissant de

la

ruche cette existence nous semble bien simple


et

borne
de
la

comme

les autres

aux soucis

instinc-

tifs

nourriture et de la reproduction.

Mais que
compte,

l'il

s'approche et tche de se rendre

et voil la

complexit effroyable des


l'nigme de
l'in-

phnomnes
des

les plus naturels,

telligence, de la volont, des destines,

du

but,

moyens

et des causes, l'organisation

incom-

prhensible du moindre acte de vie.

III

Donc,
race,

dans

notre

ruche,

l'essaimage, la
la

grande immolation aux dieux exigeants de


s

prpare. Obissant l'ordre de

l'es-

nous semble assez peu explicable, attendu ^u'il est exactement contraire tous
prit . qui
les instincts et

tous les sentiments de notre

32

LA VIE DES ABEILLES

espce, soixante soixante-dix-milie abeilles

sur les quatre-vingts ou quatre-vingt-dix mille

de

la

population totale, vont abandonner


prescrite la cit maternelle. Elles

l'heure

ne

partiront point dans


elles

un moment

d'angoisse,

ne fuiront pas, dans une rsolution subite

et effare,

unt

patrie dvaste par la famine, la


l'exil

guerre ou la maladie. Non,

est longue-

ment mdit
les

et l'heure favorable

patiemment
intemp-

attendue. Si la ruche est pauvre, prouve par

malheurs de
le

la famille royale, les

ries,

pillage, elles
la

ne l'abandonnent point.
qu' l'apoge
le travail

Elles

ne

quittent

de son

bonheur, lorsque, aprs

forcen du

printemps, l'immense palais de cire aux cent


vingt mille cellules bien ranges regorge de
sniel

nouveau

et
le

de cette farine d'arc-en-ciel


pain des abeilles

qu'on appelle

et qui

sert nourrir les larves et les

nymphes.
la

Jamais
veille

la

ruche n'est plus belle qu'

de la renonciation hroque. C'est pour


sans gale, anime,

elle l'heure

un peu

fbrile,
l'al-

et

cependant sereine, de l'abondance et de

lgresse plnires. Essayons de nous la repr-

non pas telle que la voient les abeilles. car nous _ne pouvons nous imaginer de quelle faon magique se refltent les phnomnes dans
senter,

L'ESSAIM
les six

33

ou sept mille
dans

facettes de leurs

yeux

lat-

raux

et

le triple il

cyclopen de leur front,

mais

telle

que nous

la verrions si

nous avions

leur taille.

Du

haut d'un dme plus colossal que celui de

Saint-Pierre de

Rome, descendent jusqu'au


cire, constructions

sol,

verticales, multiples et parallles, de gigantes-

ques murailles de
triques,
et

gomle vide,

suspendues dans

les

tnbres et

qu'on ne saurait, toutes proportions gardes,


la prcision,

pour

la hardiesse

et l'normit,

comparer aucune construction humaine.

Chacune de ces murailles, dont


est

la

substance

encore toute frache, virginale, argente,


est

immacule, odorante,
de

forme de milliers
vivres
suffisants

cellules et contient des


le

pour nourrir
semaines.
rouges,

peuple entier durant plusieurs


ce

Ici,

sont les taches clatantes,


et noires

jaunes,

mauves

du pollen,

ferments d'amour de toutes les fleurs du printemps, accumuls dans les alvoles transparents.

Tout autour, en longues


le

et fastueuses

draperies d'or aux plis rigides et immobiles, le

miel d'avril, repose dj

plus limpide et
ses vingt

le

plus parfum,
rservoirs

dans
sceau

mille

ferms d'un
jours de

qu'on

ne

violera qu'aux
le

suprme dtresse. Plus haut,

miel

34

LA VIE DES ABEILLES

de mai mrit encore dans ses cuves grandes


ouvertes au bord desquelles des cohortes vigilantes entretiennent

un courant

d'air incessant.

Au

centre, et loin de la lumire dont les jets

de diamants pntrent par Tunique ouverture,

dans la partie
royal du
acolytes

la

plus chaude de la ruche, som-

meille et s'veille l'avenir. C'est le domaine

couvain

rserv la reine et ses


mille

environ dix
les

demeures
seize

reposent

ufs,

quinze
les

ou

mille

chambres occupes par


mille

larves, quarante

maisons

habites

par

des

nymphes

blanches que soignent des milliers de nourrices


1
.

Enfin, au saint des saints de ces limbes,

les trois, quatre, six

ou douze palais
vastes,

clos, pro-

portionnellement trs

des princesses

adolescentes, qui attendent leur heure, enve-

loppes d'une sorte de suaire,

immobiles

et

ples, tant nourries dans les tnbres.

IV
Or, au jour prescrit par l'esprit de la ru-

che
1.

une partie du peuple, strictement dlerici

Les chiffres que nous donnons

sont rigoureusement

iac!s. Ce sont ceux d'une forte ruche en pleine prosprit.

L'ESSAIM

mine suivant des


la

lois

immuables
la ville

et sres, cde

place ces esprances qui sont encore sans

forme.

On

laisse

dans

endormie
le

les

mles parmi lesquels sera choisi l'amant royal,


de trs jeunes abeilles qui soignent

couvain

et quelques milliers d'ouvrires qui continue-

ront de butiner au loin, garderont le trsoi

accumul,

et

maintiendront

les traditions

mo-

rales de la ruche.

Car chaque ruche a sa

mo-

rale particulire.

On en

rencontre de trs verl'apiculteur

tueuses et de trs perverties, et

imprudent peut corrompre


perdre le respect de
citer
la

tel

peuple, lui faire

proprit d'autrui, l'in-

au

pillage, lui

donner des habitudes de


qui le rendront redourpubliques d'alen-

conqute

et d'oisivet

table toutes les petites


tour.
Il

suffit

que
le

l'abeille ait

eu l'occasion

d'prouver que
fleurs

travail,

au
il

loin,

parmi

les

de la campagne dont

faut visiter des

centaines pour former une goutte de miel,


n'est pas le seul ni le plus

prompt moyen de
de
s'intro-

s'enrichir, et qu'il est plus facile

duire en fraude dans les villes mal gardes,

ou de force dans celles qui sont trop faibles pour ge dfendre. Elle perd bientt la notion

du devoir blouissant mais impitoyable qui


fait d'elle l'esclave aile

des corolles dans l'har-

36

LA VIE VEb ABEILLES

monie nuptiale de la nature, et il est souvent malais de ramener au bien une ruche ainsi
dprave

Tout indique que ce n'est pas


l'esprit

la reine,

mais
Il

de

la

ruche qui dcide l'essaimage.

en

est de cette reine

comme
l'air

des chefs parmi les

hommes
rieux et

ils

ont

de commander, mais

eux-mmes obissent des ordres plus impplus inexplicables


est

que ceux
faut

qu'ils

donnent qui leur


esprit a fix le

soumis.
il

Quand
que ds

cet

moment,

l'au-

rore,
il

peut-tre ds la veille ou l'avant- veille,

ait fait

connatre sa rsolution, car, peine

bu les premires gouttes de rose, qu'on remarque tout autour de la ville bourdonnante une agitation inaccoutume, laquelle l'apiculteur se trompe rarement. Parle soleil a-t-il

fois

mme
Il

on

dirai! qu'il

a lutte, hsitation,

recul.

arrive en effet que plusieurs jours de

suite

l'moi

dor

et

transparent s'lve

et

^'apaise sans raison apparente.

Un

nuage, que

nous ne voyons pas, se forme-t-il, cet instant, dans le ciel que les abeilles voient, ou un

L'ESSAIM
regret

37

dans

leur

intelligence?

Discute-ton

dans un conseil bruissant la ncessite" du dpart?

Nous n'en savons


savons de quelle

rien, pas plus

que nous ne
la

faon l'esprit de

ruche

apprend sa rsolution

la foule. S'il est certain

que

les abeilles
si

communiquent

entre elles, on

ignore

elles le font la

manire des hommes.


d't, qui est

Ce bourdonnement parfum de miel, ce frmis-

sement enivr des belles journes


ce chant de fte du travail qui

un des plus doux plaisirs de l'leveur d'abeilles,

monte

et

qui

descend tout autour du rucher dans


de l'heure, et qui semble le

le cristal
d'all-

murmure

gresse des fleurs panouies, l'hymne de leur

bonheur, l'cho de leurs odeurs suaves,


des illets blancs,

!a

voix
il

du thym, des marjolaines,

n'est pas certain qu'elles l'entendent. Elles ont

cependant toute une

gamme

de sons que nousla flicit pro-

mmes discernons
elles

et qui

va de

fonde la menace, la colre, la dtresse;


ont
l'ode de la reine, les

refrains de

l'abondance, les psaumes de la douleur; elles


ont enfin les longs et mystrieux cris de guerre
fies

princesses adolescentes dans les combats et

tes

massacres qui prcdent

le vol nuptial. Est-

une musique de hasard qui n'effleure pas leur silence intrieur? Toujours est-il qu'elles ne
ce

38

LA VIE DES ABEILLES

s'meuvent pas des bruits qje nous produisons

autour de

la

ruche, mais elles jugent

peut-tre que ces bruits ne sont pas de leur

monde

et n'ont

aucun
que,

intrt

pour
partie

elles.

Il

est vraisemblable

de notre ct, nous de


ce

n'entendons

qu'une

minime

qu'elles disent, et qu'elles mettent

une

foule
laits

d'harmonies que nos organes ne sont pas

pour percevoir.

En

tout cas,

nous verrons plus


et

loin qu'elles savent s'entendre et se concerter

avec une rapidit parfois prodigieuse, par exemple,


le

quand,

grand pilleur de miel, l'norme


le

Sphinx Atropos,
sur
le

papillon sinistre qui porte

dos une tte de mort, pntre dans la

ruche au murmure d'une sorte d'incantation


irrsistible qui

lui est propre,


et,

de proche en
des gardes de
travaillent,

proche
l'entre

la

nouvelle circule

aux dernires ouvrires qui

l-bas, sur les derniers rayons, tout le peuple


essaille.

VI

On
il

a cru longtemps qu'en abandonnant les

trsors de leur

royaume, pour s'lancer

ainsi

ans la vie incertaine, les ssges mouches

L'ESSAIM
miel,
si

39
si

conomes,

si

sobres,

prvoyantes
folie
loi

d'habitude, obissaient
fatale, a

une

sorte de

une impulsion machinale, une

de l'espce,
force qui

un

dcret de la nature, cette


les tres est

pour tous
de

cache dans

le

temps qui s'coule.


S'agit-il

l'abeille

ou de nous-mmes, nous
que nous ne comprenons

appelons

fatal tout ce

pas encore. Mais aujourd'hui, la ruche a livr

deux ou

trois

de ses secrets matriels,

et

on a

constat que cet exode n'est ni instinctif, ni


invitable.
gle,
la
Il

Ce n'est pas une migration aveusacrifice qui parat raisonn,

mais un

de

gnration prsente la gnration future.


suffit

que l'apiculteur dtruise en leurs


larves et les

cel-

lules les jeunes reines encore inertes, et qu'en

mme

temps,

si les
il

nymphes

sont

nombreuses,
dortoirs

agrandisse les entrepts


:

et les

de la nation

sur l'heure,

tout le

tumulte improductif s'abat

comme

les gouttes

d'or d'une pluie obissante, le travail habituel


se

rpand sur

les fleurs, et,

devenue indispen-

sable, n'esprant

ou ne redoutant plus de suc-

cesseur, rassure sur l'avenir de l'activit qui

va natre, la vieille reine renonce revoir cette

anne

la

lumire du

soleil.

Elle reprend paisi-

blement, dans les tnbres, sa lche maternelle

iO

LA VIE DES ABEILLES

qui consiste pondre, en suivant une spirale

mthodique, de cellule en cellule,

sans

en

omettre une seule, sans s'arrter jamais, deux

ou
de

trois mille
a-t-il

ufs chaque jour.


de fatal en tout ceci que l'amour
d'aujourd'hui

Qu'y
la

race

pour

la

race

de

demain? Cette

fatalit existe aussi

dans

l'es-

pce humaine, mais sa puissance et son ten-

due y sont moindres. Elle n'y produit jamais de ces grands sacrifices totaux et unanimes.

quelle

fatalit

prvoyante obissons-nous

qui remplace celle-ci? Nous l'ignorons et ne

connaissons

point l'tre

qui

nous

regarde

comme nous regardons

les abeilles.

Mais l'homme ne trouble point l'histoire de


la

ruche que nous avons choisie,

et l'ardeur

encore toute mouille d'une belle journe qui


s'avance pas tranquilles et dj rayonnants

sous les arbres, hte l'heure du dpart.

Du

haut en bas des corridors dors qui sparent


les

murailles parallles,
les

les

ouvrires

ach-

vent

prparatifs
d'elles

du voyage. Et d'abord,
charge
d'une
provision

chacune

se

L'ESSAIM

kl

de miel

suffisante

pour cinq ou six jours.

De

ce miel qu'elles emportent, elles tireront,

par une chimie qu'on n'a pas encore clairement


explique, la cire ncessaire pour

commencer

immdiatement

la construction

des difices.

Elles se munissent en outre d'une certaine

quantit de propolis, qui est une sorte de rsine


destine mastiquer les fentes de la nouvelle

demeure, y

fixer

tout ce qui branle, en

vernir toutes les parois, en exclure toute

lumire, car elles aiment travailler dans une


obscurit presque complte, o elles se diri-

gent l'aide de leurs yeux facettes ou peuttre de leurs antennes, qu'on suppose le sige

d'un sens inconnu qui palpe et mesure les


tnbres.

VIII

Elles savent donc prvoir les aventures de


la

journe

la plus

dangereuse de leur existence.


tout entires aux soucis

Aujourd'hui, en
et

effet,

aux hasards peut-tre prodigieux du grand

acte, elles n'auront pas le

temps de

visiter les
il

jardins et les prs, et demain, aprs-demain,


est nossible qu'il vente, qu'il pleuve,

que leurs
4.

42

LA VIE DES ABEILLES

ailes se glacent et

que

les fleurs

ne s'ouvrent

point.
la

dfaut de cette prvoyance, ce serait


et la

famine

mort. Nul ne viendrait leur


le

secours et elles n'imploreraient

secours de

personne.

De

cit cit elles


Il

ne se connaissent
arrive

point et ne s'aident jamais.

mme

que

l'apiculteur installe la ruche


la vieille reine et la

il

a recueilli

grappe d'abeilles qui l'en-

toure tout ct de la

demeure

qu'elles vien-

nent de quitter. Quel que soit


les frappe,

le dsastre

qui

on

dirait qu'elles

en ont irrvoca-

blement oubli
les

la paix, la llicit laborieuse,

normes richesses

et la scurit, et toutes,

une une,

et jusqu' la dernire,

mourront de
malheureuse
dans
la

froid et de laim autour de leur

souveraine, plutt que

de

rentrer

maison natale, dont


dance, qui n'est que

la
le

bonne odeur d'abon-

parfum de leur

travail

pass, pntre jusqu' leur dtresse.

IX
Voil, dira-t-on, ce

que ne feraient pas

les

hommes, un de
malgr
il

ces faits qui prouvent que,

les merveilles

de cette organisation,

il

n'y a l ni intelligence ni conscience vri-

L'ESSAIM
tables.

Outre qu'il est


iort
in-

Qu'en savons-nous
ait

admissible qu'il y

en d'autres tres une

telligence d'une autre nature

que

la ntre, et

qui produise des effets trs diflrents sans tre


intrieurs,

sommes-nous, tout en ne sortant pas


si

de notre petite paroisse humaine,


des choses de l'esprit?
Il suffit

bons juges

que nous voyions


et s'agiter der-

deux ou
rire

trois

personnes causer

une
la

fentre, sans entendre ce qu'elles


il

disent, et dj

nous

est bien difficile de deles

viner

pense qui

mne. Croyez-vous

qu'un habitant de Mars ou de Vnus, qui, du


haut d'une montagne, verrait aller et venir par
les

rues et les places publiques de nos villes,

les petits points noirs

que nous sommes dans


de nos canaux, de nos
intelli-

l'espace, se formerait

au spectacle de nos mou-

vements, de nos
de

difices,

machines, une ide exacte de notre


gence,

notre morale,

de

notre manire

d'aimer, de penser, d'esprer, en


l'tre

intime et rel

un mot, de que nous sommes? Il se


quelques
faits

bornerait

constater

assez

surprenants,

comme nous

le faisons

dans la

ruche, et en tirerait probablement des conclusions aussi incertaines, aussi errones


ntres.

que

les

En

tout cas,

il

aurait bien du

mal dcou-

44

LA VIE DES ABEILLES


dans

vrir

nos petits points noirs

la

grande

direction morale,

l'admirable sentiment una-

nime qui

clate dans la ruche.

vont-ils?

se demanderait-il,

aprs nous avoir observs

durant des annes ou des sicles; que font-ils?


quel est le lieu central et
le

but de leur vie?

obissent-ils quelque dieu? Je

ne vois rien
ils

qui conduise leurs pas.


difier et

Un

jour

semblent
et le len-

amasser de petites choses,

demain

les dtruisent et les parpillent. Ils s'en


ils

vont et reviennent,

s'assemblent et se dis-

persent, mais on ne sait ce qu'ils dsirent. Ils


offrent

une foule de spectacles inexplicables.


voit,

On en

par exemple, qui ne font pour


les

ainsi dire

aucun mouvement. On

reconnat
ils

leur pelage plus lustr; souvent aussi

sont

plus volumineux que les autres. Ils occupent

des demeures dix ou vingt fois plus vastes,


plus ingnieusement ordonnes et plus riches

que

les

demeures ordinaires.
et parfois fort

Ils

y font tous

les

jours des repas qui se prolongent durant des

heures

avant dans la nuit. Tous

ceux qui

les

approchent paraissent les honorer,


de vivres sortent des maisons

et des porteurs

voisines et viennent

mme du

fond de la camIl

pagne pour leur

faire des

prsents.

faut

croire qu'ils sont indispensables et rendent

L'ESSAIM
l'espce des services essentiels, bien

que nos

moyens
la

d'investigation ne nous aient point

encore permis de reconnatre avtc exactitude

nature de ces services.

On en

voit d'autres,

au contraire, qui dans de grandes cases encombres de roues qui tourbillonnent, dans des
rduits obscurs,

autour des ports

et

sur de

petits carrs de terre qu'ils touillent de l'au-

rore au coucher du soleil, ne cessent de s'agiter

pniblement. Tout nous


agitation est punissable.

fait

supposer que cette


les loge,

On

en

effet,

dans d'troites huttes, malpropres


Ils

et dlabres.

sont

couverts d'une

substance incolore.

Telle parat tre leur ardeur leur


sible,

uvre nuiprennent

ou tout au moins
le

inutile, qu'ils

peine

temps de dormir

et de manger. Leur

nombre
un.

est

aux premiers

comme

mille est
ait

Il est

remarquable que l'espce

pu

se

maintenir jusqu' nos jours dans des conditions aussi dfavorables son dveloppement.

Du

reste,

il

convient d'ajouter que, hormis

cette obstination caractristique leurs agita-

tions
cile et

pnibles,

ils

ont

l'air inoffensif et

do-

s'accommodent des restes de ceux qui


les

sont

videmment

gardiens et peut-tre les

sauveurs de la race.

46

LA VIE DES ABEfLLES

N'est-il pas

tonnant que la ruche que nous

voyons

ainsi confusment,
fasse,

du haut d'un autre


que

monde, nous

au premier regard

nous y jetons, une rponse sre et profonde? N'est-il pas admirable que ses difices
lois,

pleins

de

certitude,

ses

usages,
et

ses
poli-

son

organisation

conomique
la

tique, ses vertus et ses cruauts

mmes, nous
le dieu

montrent immdiatement
que
dieu
les abeilles
le

pense ou

servent, et qui
ni le

n'est pas le

moins lgitime

moins raisonnable
le

qu'on puisse concevoir, bien que


tre

seul peut-

ment ador,

que nous n'ayons pas encore srieuseje veux dire l'avenir? Nous cher-

chons parfois, dans notre histoire humaine,


valuer la force et la grandeur morale d'un

peuple ou d'une race, et nous ne trouvons pas


d'autre

mesure que
qu'ils
ils s'y

la persistance et

l'ampleur

de l'idal

poursuivent et l'abngation
dvouent. Avons-nous renidal plus

avec laquelle
contr

frquemment un
de
l'Univers,

conforme
plus

aux

dsirs

plus

ferme,

auguste, plus

dsintress,

plus

mauileste,

L'ESSAIM
et

47
et

une abngation plus

totale

plus

h-

roque?

XI
trange petite rpublique
grave,
si

si

logique et
si

si

positive, si minutieuse,
si

conome
si si

et

cependant victime d'un rve


caire
1

vaste et

pr-

Petit

peuple

si

dcid et

profond,

nourri de chaleur et de lumire et de ce qu'il y a de plus pur dans la nature, l'me des fleurs,
c'est--dire
le

sourire
le

le

plus vident de la

matire et son effort

plus touchant vers le

bonheur et la beaut, qui nous dira les problmes que vous avez rsolus et qui nous
restent rsoudre, les

certitudes

que vous

avez acquises et qui nous restent acqurir?

Et

s'il

est vrai

que vous ayez rsolu ces pro-

blmes, acquis ces certitudes, non pas l'aide


de l'intelligence, mais en vertu de quelque impulsion primitive et aveugle, quelle nigme
plus insoluble

encore ne nous poussez-vous


foi,

point? Petite cit pleine de

d'esprances,

de mystres, pourquoi vos cent mille vierges


acceptent-elles

une tche qu'aucun esclave humain n'a jamais accepte? Mnagres de

48

LA VIE DES AHEILLES

leurs forces,

un peu moins oublieuses d'ellesmmes, un peu moins ardentes la peine, elles


reverraient

un autre printemps
le

et

un second
toutes

t;

mais dans

moment magnifique o
et,

les fleurs les

appellent, elles semblent frappes


les

de l'ivresse mortelle du travail,


brises,
le

ailes

corps rduit rien et couvert de


elles

blessures,

prissent presque toutes

en

moins de cinq semaines.


Tantus amor florum,
s'crie Virgile, qui
et

generandi gloria mellis,


le

nous a transmis dans


Gorgiques,

qua-

trime

livre

des

consacr

aux

abeilles, les erreurs

charmantes des anciens,

qui observaient la nature d'un il encore tout


bloui de la prsence de dieux imaginaires.

Xll
Pourquoi renoncent-elles au sommeil, aux
dlices
bles
le

du miel, l'amour, aux

loisirs

adoraail,

que connat, par exemple, leur frre

papillon?

Ne

pourraient-elles

pas

vivre

comme
elles

lui? Ce n'est pas la faim qui les presse


trois fleurs suffisent

Deux ou

les nourrir et

en visitent doux ou

trois cents

par heure

L'ESSAIM

4$
elles

Dour accumuler un trsor dont


ront pas la douceur.

ne gote-

quoi bon se donner tant


Il

de mal, d'o vient tant d'assurance ?

est

donc

bien certain que la gnration pour laquelle

vous mourez mrite ce

sacrifice, qu'elle sera

plus belle et plus heureuse, qu'elle fera quel-

que chose que vous n'ayez pas fait? Nous voyons


votre but,
il

est aussi clair

que

le

ntre

vous

voulez vivre en votre descendance aussi long-

temps que donc


le

la terre

elle-mme; mais quel

ea^t

but de ce grand but et la mission de

cette existence ternellement renouvele?

Mais n'est-ce pas plutt nous qui nous tour-

mentons dans

l'hsitation et l'erreur, qui

som-

mes des rveurs

purils et qui vous posons des

questions inutiles? Vous seriez, d'volutions en


volutions, devenues toutes-puissantes et bien

heureuses, vous seriez arrives aux dernires

hauteurs d'o vous domineriez les

lois

de la

nature, vous seriez enfin des desses


telles,

immoret

que nous vous interrogerions encore

vous demanderions ce que vous esprez, o

vous voulez
et

aller,

o vous comptez vous arrter

vous dclarer sans dsir. Nous

sommes

ainsi

faits

que rien ne nous contente, que rien ne


soi,

nous semble avoir son but en dedans de

que rien ne nous parat exister simplement,


5

SO

LA VIE DES ABEILLES

sans arrire-pense. Avons-nous pu jusqu' ce

jour imaginer un seul de nos dieux, depuis le


plus grossier jusqu'au plus raisonnable, sans le
faire

immdiatement

s'agiter,

sans l'obliger de

crer

une loule
fins

d'tres et de choses, de cher-

cher mille

par del lui-mme,

et

nous

rsignerons-nous

jamais reprsenter tranquelques heures une


l'activit

quillement

et

durant

forme intressante de

de la matire,
et sans

pour reprendre bientt, sans regrets


tonnement, l'autre forme qui

est l'incons-

9 ciente, l'inconnue, l'endormie, l'ternelle

XIII
Mais n'oublions pas notre ruche o l'essaim
perd patience, notre ruche qui bouillonne
et

dborde dj de

flots

noirs et vibrants, tels qu'un


soleil. Il est

vase sonore sous l'ardeur du

midi,

et l'on dirait qu'autour del chaleur qui rgne,


les arbres
feuilles,

assembls retiennent toutes leurs


retient son souffle en pr-

comme on

sence d'une chose trs douce, mais trs grave.

Les abeilles donnent

peut-tre

le

miel

et la cire

odorante

l'homme qui les soigne; mais, ce qui vaut mieux que le miel et la cire, c'est

L'ESSAIM

5t

qu'elles appellent son attention sur l'allgresse

de juin, c'est qu'elles lui font goter l'harmonie

des beaux mois, c'est que tous les vnements

elles se

mlent sont

lis

aux

ciels purs, la

fte des fleurs,

aux heures

les plus
l't,

heureuses
l'horloge

de l'anne. Elles sont l'me de


des minutes d'abondance,

l'aile

diligente des

parfums qui s'lancent, l'intelligence des rayons


qui planent,
saillent, le
le

murmure

des clarts qui tress'tire

chant de l'atmosphre qui

et se repose, et leur vol est le

signe visible, la

note convaincue et musicale des petites joies

innombrables qui naissent de

la

chaleur

et

vivent dans la lumire. Elles font comprendre


la

voix la plus intime des bonnes heures natu-

relles.

qui les a connues, qui les a aimes,

un

t sans abeilles

semble aussi malheureux


s'il

et aussi

imparfait que

tait sans

oiseaux et

sans fleurs.

XIV
Celui qui assiste pour la premire fois cet

pisode

assourdissant et

dsordonn qu'est

l'essaimage d'une ruche bien peuple est assez

dconcert et n'approche qu'avec crainte.

Il

ne

>2

LA VIE DES ABEILLES

reconnat plus les srieuses et paisibles abeilles


des heures laborieuses.
Il les

avait vues quelles

ques instants auparavant arriver de tous


coins de la campagne, proccupes
petites bourgeoises

comme

de

que rien ne saurait distraire

des affaires du mnage. Elles entraient presque


inaperues, puises, essouffles, empresses,
agites,

mais discrtes,

salues

au passage
les

d'un lger signe des antennes par


,

jeunes

amazones du portail. Tout au plus changeaientelles les trois ou quatre mots, probablement
indispensables, en remettant en hte leur rcolte

de miel Tune des porteuses adolescentes qui


stationnent toujours dans la cour intrieure de
l'usine;

ou bien

elles allaient

dposer ellesqui entourent

mmes, dans
le

les vastes greniers

couvain, les deux lourdes corbeilles de pollen

accroches leurs cuisses, pour repartir

imm-

diatement aprs, sans s'inquiter de ce qui


se passait dans les ateliers, dans le dortoir des

nymphes ou

le palais royal,

sans se mler, ne
la place

ft-ce qu'un instant,

au brouhaha de

publique qui s'tend devant

le seuil, et

qu'enles

combrent, aux heures de grosse chaleur,


bavardages des ventileuses qui, suivant
barbe

l'ex-

pression pittoresque des apiculteurs, font la

L'ESSAIM

XV
ujourd hui,
ment,
tout est

chang.

Il

est vrai

qu'un certain nombre d'ouvrires, paisible-

comme

si

rien n'allait se passer,

vont

aux

champs, en reviennent, nettoient la ruche, montent aux chambres du couvain, sans se laisser gagner par l'ivresse gnrale. Ce
sont celles qui n'accompagneront pas la reine
et resteront

dans

la vieille

demeure pour

la

garder, pour soigner et nourrir les neuf ou dix


mille ufs, les dix-huit mille larves, les trentesix mille

nymphes

et les sept

ou huit princesses

qu'on abandonne. Elles sont choisies pour ce


devoir austre, sans qu'on sache en vertu de
quelles rgles, ni par qui, ni

comment.

Elles y

sont tranquillement et inflexiblement fidles,


et

bien que j'aie renouvel maintes fois

l'ex-

prience,

en poudrant

d'une matire colo-

rante quelques-unes de ces cendrillons rsignes,

qu'on reconnat assez facilement

leur allure srieuse et

un peu lourde parmi

le

peuple en

fte, il est

bien rare que j'en aie re-

trouv une dans la foule enivre de l'essaim.

LA VIE DES ABEILLES

XVI
Et cependant,
C'est le dlire
scient,
l'attrait

parat

irrsistible.

du

sacrifice,
le dieu,
la

peut-tre inconc'est la fte

ordonn par
de

du

miel, la victoire
c'est le seul
c'est

race

et

de
et

l'avenir,

jour de joie, d'oubli

de

folie,

l'unique

dimanche
le

des abeilles.

C'est
elles

aussi,

croirait-on,

seul

jour

mangent
la

leur faim et connaissent pleinement

douceur du trsor qu'elles amassent. Elles


l'air

ont

de prisonnires

dlivres et subite-

ment

Iransportes dans

un pays d'exubrance
ne
se pos-

et de dlassements. Elles exultent,

sdent plus. Elles qui ne font jamais un

moupour

vement imprcis ou
viennent,
sortent,

inutile, elles vont, elles

rentrent,
si la

ressortent

exciter leurs surs, voir

reine est prte,

tourdir leur attente. Elles volent beaucoup

plus haut que de

coutume

et font vibrer tout

autour du rucher les feuillages des grands


arbres. Elles n'ont plus ni craintes ni soucis.

Elles ne sont plus farouches, tatillonnes, soup-

onneuses, irritables, agressives, indomptables.

L'homme,

le

matre ignor qu'elles ne recon-

L'ESSAIM

55

naissent jamais et qui ne parvient les asservir

qu en

se pliant toutes leurs habitudes de


lois, en suique trace dans la vie
le

travail,

en respectant toutes leurs


le sillon

vant pas pas

leur intelligence toujours dirige vers

bien

de demain et que rien ne dconcerte ni ne d-

tourne de son but, l'homme peut les approcher,


dchirer
le

rideau blond et tide que forment


leurs tourbillons retentissants,
la

autour de
les

lui

prendre dans

main,

les cueillir,

comme
ou

une grappe de
de phalnes

fruits, elles

sont aussi douces,

aussi inoffensives qu'une nue de libellules


et,

ce jour-l, heureuses, ne poss-

dant plus rien, confiantes en l'avenir, pourvu qu'on ne les spare pas de leur reine qui porte

en

elle cet avenir, elles se

soumettent tout

et

ne blessent personne.

XVII
Mais
le

vritable

signal n'est pas encore

donn. Dans

la ruche, c'est

une agitation

in-

concevable et un dsordre dont on ne peut


dcouvrir la
rentres
qu'elles

pense.
elles,

En temps
les

ordinaire,

chez

abeilles

oublient
se
tient

ont des ailes, et

chacune

56

LA VIE DES ABEILLES

peu prs immobile, mais non pas inactive, sur


les

rayons, la place qui lui est assigne par


travail.

son genre de
se

Maintenant, affoles,

elles

meuvent en
des
parois

cercles

compacts du haut en

bas

verticales,

comme une

pte

vibrante remue par une main invisible.

La

temprature intrieure s'lve rapidement,


tel

point,

parfois,

que

la

cire

des difices

s'amollit et se dforme.

La
les

reine, qui d'habi-

tude ne quitte jamais

rayons du centre,

parcourt perdue, haletante, la surface de la

vhmente qui tourne et retourne sur soi. Est-ce pour hter le dpart ou pour le retarder? Ordonne-t-elle ou bien implore- 1 -elle? Profoule
page-t-elle l'motion prodigieuse

ou

si elle la

subit?

Il

parat assez vident, d'aprs ce

que nous
l'abeille,
le

savons de la psychologie gnrale de

que l'essaimage
est,

se

fait

toujours

contre

gr de la vieille souveraine.

Au

fond, la reine

aux yeux des asctiques ouvrires que


filles,

sont ses
sable

l'organe de l'amour, indispen-

et sacr,

mais un peu inconscient


la traitent-elles

ex

souvent puril. Aussi

comme
un

une mre en
respect,

tutelle.

Elles ont pour elle


et

une tendresse hroque


miel
le

sans bornes.

elle est rserv le


distill et

plus pur, spcia-

lement

presque entirement assimi-

L'ESSAIM
able. Elle a

57

une escorte de

satellites

ou de

lic-

teurs, selon l'expression de Pline, qui veille sur


elle

nuit et jour, facilite son travail maternel,

prpare les cellules o elle doit pondre, la clioi<\


la caresse, la nourrit, la nettoie,

absorbe

mme
lui

ses

excrments

Au moindre
se

accident qui

arrive, la nouvelle

rpand de proche en
et se

proche, et
Si

le

peuple se bouscule
la ruche, et la

lamente.

on l'enlve

que

les abeilles
soit qu'elle

ne puissent esprer de
n'ait pas laiss

remplacer,

de descendance prdestine,

soit

qu'il

n'y ait pas de larves d'ouvrires ges

de moins

de

trois

jours

(car

toute

larve

d'ouvrire qui

moins de

trois jours peut,

grce une nourriture particulire, tre trans-

forme en nymphe royale,


prrogatives de

c'est le

grand prin-

cipe dmocratique de la ruche qui


les

compense
la saisit,

la

prdestination mater-

nelle), si,

dans ces circonstances, on


et

on l'emprisonne,
deux ou
trois

qu'on la porte loin de sa de-

meure, sa perte constate,

il

s'coule parfois
soit

heures avant qu'elle

connue

de tout le monde, tant la cit est vaste,


travail cesse
les petits,
et l

le

peu prs partout. On abandonne


la

une partie de

population erre

en qute de sa mre, une autre sort sa

recherche, les guirlandes d'ouvrires occupes

58

LA VIE DKS ABEILLES


rayons
se

btir les

rompent

et

se dsales

grgent, les butineuses


fleurs,
les

ne visitent plus

gardes

de l'entre

dsertent leur

poste, et les pillardes trangres, tous les parasites

du miel, perptuellement

l'afft

d'une

aubaine, entrent et sortent librement sans que

personne songe dfendre


amass. Peu peu,
dpeuple, et ses

le trsor

prement
et

la cit s'appauvrit

se

habitantes, dcourages, ne

tardent pas mourir de tristesse et de misre,

bien que

toutes

les

fleurs

de

l't

clatent

devant

elles.

Mais qu'on leur restitue


avant que sa perte
soit

leur

souveraine

passe

en force de
la

chose accomplie et irrmdiable, avant que


dmoralisation soit trop profonde
sont

(les abeilles

comme

les

hommes, un malheur

et

un

dsespoir prolong rompt leur intelligence et

dgrade leur caractre), qu'on

la leur restitue
lui

quelques heures aprs, et l'accueil qu'elles


font
est

extraordinaire et touchant.

Toutes
grim-

s'empressent autour

d'elle, s'attroupent,

pent les unes sur les autres, la caressent, au


passage, de leurs longues antennes qui con-

tiennent tant d'organes encore inexpliqus,

lui

prsentent du

miel,

l'escortent

en

tumulte

jusqu'aux chambres royales. Aussitt l'ordre

L'ESSAIM
se
rtablit,
le

59

travail

reprend,

aes rayons

centraux

taines annexes

du couvain jusqu'aux plus loino s'entasse le surplus de ia


en
files

rcolte, les butineuses sortent

noires et

rentrent parfois moins de trois minutes aprs


dj charges de nectar et de pollen, les pil-

lards et les parasites sont expulss ou massacrs, les rues sont balayes, et la

ruche retentit

doucement et monotonement de ce chant bienheureux et si particulier qui est le chant


ultime de la orsence rovale.

XVIII

On
ce

a mille exemples de cet attachement, de

dvouement absolu des ouvrires leur souveraine. Dans toutes les catastrophes de la
petite rpublique, la

chute de la ruche ou des

rayons, la brutalit ou l'ignorance de l'homme,


le

froid, la famine, la

maladie mme,

si

le

peuple

prit

en foule, presque

toujours la

reine est sauve et on la retrouve vivante sous


les

cadavres de ses

filles fidles.

C'est

que toutes

la

protgent, facilitent sa fuite, lui font de leur

corps

un rempart

et

un

abri, lui rservent la

nourriture la plus saine et les dernires gouttes

60

LA VIE DES ABEILLES


soit

de miel. Et tant qu'elle est en vie, quel que

le dsastre, le dcouragement n'entre pas dans

la cit des chastes

buveuses de rose

Brisez

vingt fois de suite leurs rayons, enlevez-leur

vingt fois leurs enfants et leurs vivres, vous


n'arriverez pas les faire douter de l'avenir; et

dcimes, affames, rduites une petite troupe


qui peut peine dissimuler leur mre aux yeux

de l'ennemi, elles rorganiseront les rglements de la colonie, pourvoiront au plus press, se

partageront nouveau la besogne selon les


ncessits anormales du
et

moment malheureux,
le travail

reprendront immdiatement
patience,

avec

une

une ardeur, une

intelligence,

une tnacit qu'on ne retrouve pas souvent


ce degr dans la nature, bien que la plupart

des tres y montrent plus de courage et de


confiance que l'homme.

Pour carter le dcouragement et entretenir leur amour, il ne faut mme pas que la reine
soit prsente,
il

suffit qu'elle ait laiss

l'heure

de sa mort ou de son dpart


espoir de descendance.

le plus fragile

Nous avons

vu, dit le

vnrable Langstroth, l'un des pres de l'apiculture moderne, nous avons vu une colonie

qui n'avait pas assez d'abeilles pour couvrir un

rayon de dix centimtres carrs essayer

d'le-

L'ESSAIM

61

ver une reine. Pendant deux semaines entires


elles

en conservrent l'espoir;

la fin,

lorsque

leur

nombre
ne put

tait rduit

de moiti, leur reine


si

naquit, mais ses ailes taient


qu'elle

imparfaites

voler. Quoiqu'elle ft impotente,


la traitrent pas

ses abeilles
respect.

ne

avec moins de
il

Une semaine

plus tard,

ne
;

restait

gure plus d'une douzaine d'abeilles

enfin,

quelques jours aprs, la reine avait disparu,


laissant

sur

les

rayons

quelques

malheu-

reuses inconsolables.

XIX
Voici, entre autres,

une circonstance, ne des


aux infortunes
saisit
et

preuves inoues que notre intervention rcente et tyrannique fait subir

mais inbranlables hrones, o l'on


vif
le

au
de

dernier geste de l'amour

filial

l'abngation. J'ai plus d'une fois,

comme

tout

amateur

d'abeilles, fait venir d'Italie des reines

fcondes, car la race italienne est meilleure,


plus robuste, plus prolifique, plus
active
et

plus douce que la ntre. Ces envois se font

dans de petites botes perces de trous.

On y
reine

met quelques vivres

et

on y renferme

la
6

62

LA VIE DES ABEILLES

accompagne d'un certain nombre d'ouvrires, choisies autant que possible parmi les plus
ges (l'ge

des abeilles se reconnat assez


poli,

facilement leur corps plus

amaigri,

presque chauve,

et surtout leurs ailes uses

et dchires par le travail),

pour

la nourrir, la

soigner et veiller sur elle durant le voyage.

Bien

souvent,

l'arrive,

la

plupart
fois

des

ouvrires avaient succomb.

Une

mme,
et

toutes taient mortes de faim; mais, cette fois

comme

les

autres, la reine

tait intacte

vigoureuse, et la dernire de ses compagnes


avait probablement pri en offrant sa souveraine,

symbole d'une vie plus prcieuse

et

plus

vaste que la sienne, la dernire goutte de miel


qu'elle tenait en rserve

au fond de son jabot.

XX
L'homme ayant
rable

observ cette affection

si

constante a su tourner son avantage l'admisens


politique, l'ardeur

au

travail,

la

persvrance, la magnanimit,
l'avenir qui en dcoulent

la passion

de

ou

s'y

trouvent ren-

ferms. C'est grce elle que depuis quelques

annes

il

est

parvenu domestiquer jusqu'

L'ESSAIM

Ci

un

certain point, et leur insu, les farouches

guerrires, car elles ne cdent

aucune force
loi

trangre, et dans leur inconsciente servitude


elles

ne servent encore que leurs propres


Il

asservies.
il

peut croire qu'en tenant

la reine,

tient

dans sa main l'me


Selon
la

et les destines
il

de

la ruche.
il

manire dont
dire,
il il

en use, dont

en joue, pour ainsi

provoque, par
restreint
il

exemple, et multiplie,
l'essaimage,
il

empche ou
Il

runit ou divise les colonies,

dirige l'migration

des royaumes.

n'en est

pas moins vrai que la reine n'est

au fond

qu'une sorte de vivant symbole, qui,


tous
les

comme
bon que
s'ex-

symboles,

reprsente

un principe
il

moins

visible et plus vaste, dont

est

l'apiculteur tienne

compte

s'il

ne veut pas

poser plus d'une dconvenue.


abeilles

Au
et

reste, les

ne

s'y

trompent point

ne perdent
visible et

pas

de

vue, travers leur reine

phmre, leur vritable souveraine immatrielle


et

permanente, qui

est

leur ide fixe.

Que

cette ide
si

soit consciente

ou non, cela ou
nature

n'importe que

nous voulons plus spcialela

ment admirer
qui
l'a

les abeilles qui l'ont


elles.

mise en

En quelque

point qu'elle
si

se trouve,

dans ces petits corps

frles,
elle

ou
est

dans

le

grand corDs inconnaissable,

64

LA VIE DES ABEILLES


le dire

digne de notre attention. Et, pour


passant,
si

en

nous prenions garde ne pas su-

bordonner notre admiration tant de circonstances de lieu ou d'origine, nous ne perdrions

pas

si

sonvent l'occasion d'ouvrir nos yeux


et rien n'est plus salutaire

avec tonnement,

que de

les

ouvrir ainsi.

XXI
On
se dira

que ce sont

l des conjectures
les

bien hasardeuses et trop humaines, que


abeilles n'ont

probablement aucune ide de ce

genre, et que la notion de l'avenir, de l'amour

de la race, et tant d'autres que nous leur

attri-

buons, ne sont au fond que les ormes que

prennent pour

elles la ncessit

de vivre,

la

crainte de la souffrance et de la

mort

et l'attrait
si

du

plaisir. J'en

conviens

tout cela,

l'on

veut, n'est qu'une manire de parler, aussi n'y

attach-je pas grande importance.

La

seule

chose certaine

ici,

comme elle est la seule chose


c'est telle et telle circons-

certaine dans tout ce que nous savons,

que

l'on constate
les

que dans

tance,

abeilles se conduisent envers leur

reine de telle ou telle faon.

Le

reste est

un

L'ESSAIM

65

mystre autour duque on ne peut

faire

que des

conjectures plus ou moins agrables, plus ou

moins ingnieuses. Mais

si

nous parlions des


sage
de
droit d'eu

hommes, comme
dire

il

serait peut-tre
le

parler des abeilles, aurions-nous

beaucoup davantage? Nous aussi nous


l'attrait du

n'obissons qu'aux ncessits,


plaisir

ou l'horreur de
appelons notre
origine et la

la souffrance, et ce

que nous

intelligence

a la

mme

mme

mission que ce que


les

nous appelons instinct chez


connatre les

animaux. Nous

accomplissons certains actes, dont nous croyons


effets,

nous en subissons, dont


de
pntrer
les

nous

nous
qu'ils

flattons

causes

mieux

ne font; mais outre que


rares,

cette sup-

position ne repose sur rien d'inbranlable, ces


actes sont

foule

minimes et norme des autres,

compars

la

et tous, les

mieux con-

nus

et les plus ignors, les plus petits et les

plus grandioses, les plus proches et les plus


loigns,

s'accomplissent dans une nuit proil

tonde o

est probable

que nous sommes

peu prs aussi aveugles que nous supposons que le sont les abeilles.

66

LA VIE DES ABEILLES

XXII

On

conviendra,

dit

quelque pari Buffon,

qui a contre les abeilles une rancune assez


plaisante,

on conviendra qu' prendre ces


une, elles ont
le

mouches une
que
le

moins de gnie moins de


senti-

chien,

singe et la plupart des aniqu'elles ont

maux; on conviendra
docilit,

moins d'attachement, moins de


lors

ment, moins, en un mot, de qualits relatives

aux ntres; ds

on

doit convenir

que leur
leur

intelligence apparente ne vient que de

multitude runie;

cependant

cette

runion

mme
n'est

ne suppose aucune intelligence, car ce point par des vues morales qu'elles se
c'est

runissent,
qu'elles se
n'est

sans

leur

consentement
socit

trouvent ensemble. Cette

donc qu'un assemblage physique, orla nature, et

donn par

indpendant de toute

connaissance, de tout raisonnement.


abeille produit dix mille individus
fois, et

La mre
tout la

dans

le

mme

lieu; ces dix mille indi-

vidus, fussent-ils encore mille fois plus stupides queje ne le suppose, seront obligs, pour

continuer seulement d'exister, de s'arranger de

L'ESSAIM

67

quelque faon;

comme

ils

agissent tous les

uns

comme
ils

les autres

avec des forces gales,


se nuire, force de

eussent-ils
se

commenc par

nuire

arriveront bientt se nuire le


c'est--dire s'aider; ils auront
et

moins possible,
donc
l'air

de s'entendre

de concourir

au
il

mme

but; l'observateur leur prtera bientt

des vues et tout l'esprit qui leur

manque,

voudra rendre raison de chaque action, chaque

mouvement aura

bientt son motif, et de l

sortiront des merveilles

ou des monstres de

raisonnements sans nombre; car ces dix mille


individus qui ont tous t produits la
fois,

qui ont habit ensemble, qui se sont tous

m-

tamorphoss peu prs dans


ne peuvent manquer de
chose,
et,

le

mme
tous la

temps,

faire

mme
s'ar-

pour peu qu'ils aient de sentiment, de


les

prendre

habitudes

communes, de

ranger, de se trouver bien ensemble, de s'oc-

cuper de leur demeure, d'y revenir aprs s'en


tre loigns, etc.,
et

de

l l'architecture,

la

gomtrie, l'ordre, la prvoyance, l'amour de


la

patrie,

la

rpublique
l'on voit,

en un mot,

le

tout

tonde,

comme

sur l'admiration de

l'observateur.

Voil une manire toute contraire d'expli-

quer nos abeilles. Elle peut sembler d'abord

68

LA VIE DES ABEILLES

plus naturelle; mais ne serait-ce pas, au fond,

par la raison bien simple qu'elle n'explique

presque rien? Je passe sur les erreurs matrielles de cette

page; mais s'accommoder ainsi,

en

se nuisant le

moins

possible, des ncessits

de la vie commune, cela ne suppose-t-il pas

une certaine intelligence, qui paratra d'autant


plus remarquable qu'on examinera de plus prs

de quelle faon ces

dix mille

individus

vitent de se nuire et arrivent s'aider? Aussi

bien n'est-ce pas notre propre histoire; et que


dit le

vieux naturaliste

irrit

qui ne s'applique

exactement toutes nos socits humaines?


Notre sagesse, nos vertus,
notre politique,
pres fruits de la ncessit que notre imagination a dors,

n'ont d'autre but que d'utiliser

notre gosme et de tourner au bien


l'activit

commun
veut que

naturellement nuisible de chaque in-

dividu. Et puis, encore


les abeilles n'aient

une

fois, si l'on

aucune des

ides,

aucun des

sentiments que nous leur attribuons, que nous importe le lieu de notre tonnement? Si l'on
croit qu'il soit imprudent d'admirer les abeilles, nous admirerons la nature, d arrivera toujours

un moment o

l'on

ne pourra plus nous arraet

cher notre admiration

nous ne perdrons rien

pour avoir recul

et attendu.

L ESSAIM

69

XXII
Quoi
relier

qu'il

en

soit, et

pour ne pas abandonner

notre conjecture qui a du moins l'avantage de

dans notre esprit certains actes qui sont


lis

videmment

dans la

ralit, c'est

beaucoup

plus l'avenir infini de leur race

que

les abeilles

adorent en leur reine que leur reine elle-mme.

Les abeilles ne sont gure sentimentales,

et

quand une des leurs revient du travail si grivement blesse qu'elles estiment qu'elle ne pourra plus rendre aucun service, elles l'expulsent impitoyablement. Et cependant, on ne peut dire
qu'elles soient tout fait incapables d'une sorte

d'attachement personnel pour leur mre. Elles


la

reconnaissent
est

entre

toutes.

Alors

mme
les

qu'elle

vieille,

misrable, estropie,

gardes de la porte ne permettront jamais une


reine inconnue,
si

jeune,

si

belle, si

fconde
Il

qu'elle paraisse, de pntrer


est vrai

dans

la ruche.

que c'est l un mentaux de leur police, auquel on ne droge parfois aux poques de grande mielle, qu'en
des principes fondataveur de

quelque ouvrire trangre bien

charge de vivres.

70

LA VIE DES ABEILLES

Lorsque

la reine est

devenue compltement

strile elles la remplacent en levant un certain nombre de princesses royales. Mais que font-elles

de la vieille souveraine?

On ne le

sait

pas exac-

tement, mais

il

est arriv parfois

aux leveurs
ruche
de l'ge,

d'abeilles de trouver sur les rayons d'une

une reine magnifique


et,

et

dans

la fleur

tout au fond, en
,

un

rduit obscur, l'ancienne


l'appelle
Il

matresse

comme on

en Nor-

mandie, amaigrie
dans ce cas

et percluse.

semble que
la

elles aient

d prendre soin de
la

protger jusqu'au bout contre

haine de sa

vigoureuse rivale qui ne rve que sa mort, car


les reines

ont entre elles une horreur invin-

cible qui les fait se prcipiter

Tune sur

l'autra
toit.

ds qu'il s'en trouve deux sous le

mme

On

croirait volontiers qu'elles assurent ainsi a

la plus vieille

une

sorte de retraite

paisible pour y finir ses

humble et jours dans un coin


cire,

recul de la ville. Ici encore nous touchons


l'une des mille
et

nigmes du royaume de

nous avons l'occasion de constater, une ne sont nullement

fois

de plus, que la politique et les habitudes des


abeilles
fatales et troites, et

qu'elles obissent bien des mobiles plus

com-

pliqus que ceux que nous croyons 'connatre.

i ESSAIM

71

XXIV
Mais nous troublons chaque instant
de
la

les lois
le plus

nature qui doivent leur sembler

inbranlables.

Nous

les

mettons tous

les jours

dans

la

situation
si

o nous nous trouverions


de la pesanteur,

Dous-mmes

quelqu'un supprimait brusqueles lois

ment autour de nous


feront-elles

de l'espace, de la lumire ou de la mort.

Que
la

donc

si

on introduit de force ou

frauduleusement une seconde reine dans


cit?

l'tat

de nature, ce cas, grce aux sens'est peut-tre

tinelles

de l'entre, ne

jamais

prsent depuis qu'elles habitent ce monde.


Elles

ne

s'affolent point et savent concilier

du

mieux

qu'il est possible,

dans une conjoncture


res-

aussi prodigieuse,

deux principes qu'elles

pectent

comme
de
la

des ordres divins. Le premier

est celui

maternit unique qui ne

fl-

chit jamais, hors le cas (et tout fait excep-

tionnellement dans ce cas) de


reine rgnante.

strilit

de

la

Le second
le

est plus

curieux

encore, mais,

s'il

ne peut tre outrepass, du


tourne pour ainsi dire

noins admet-il qu'on

judaiquement Ce principe est celui qui revt

72

LA VIE DES ABEILLES

d'une sorte d'inviolabilit la personne de toute


reine, quelle qu'elle soit. Il serait facile
abeilles de percer l'intruse de mille dards

aux

em-

poisonns;

elle

prirait

sur l'heure et elles

n'auraient plus qu' traner son cadavre hors de la ruche. Mais bien qu'elles aient l'aiguillon toujours prt, qu'elles s'en servent tout

mo-

ment pour
tre

se combattre entre elles,


les

pour metles para-

mort

mles, les ennemis ou


le tirent jamais

sites, elles

ne

contre une reine,

Je

mme
une
au
ne

qu'une reine ne

tire

jamais

le

sien

contre l'homme, ni contre


tre

abeille ordinaire
lieu d'tre

un animal, et son arme

ni conroyale,

qui,

droite

comme

celle des

ouvrires est recourbe en forme de cimeterre,


elle

la

dgaine que lorsqu'elle combat une

gale, c'est--dire

une autre

reine.

Aucune

abeille n'osant,

vraisemblablement,
et sanil

assumer l'horreur d'un rgicide direct


glant, 'dans toutes les circonstances

imla

porte au

bon ordre

et la prosprit

de

rpublique qu'une reine prisse, elles

s'effor-

cent de donner sa mort l'apparence de la

mort naturelle; elles subdivisent le crime l'infini, de manire qu'il devienne anonyme.
.

Elles emballent alors la souveraine tran-

gre, pour

me

servir de l'exoression technique

L'ESSAIM

73

des apiculteurs, ce qui signifie qu'elles l'enve-

loppent tout entire de

leurs

corps

innom-

brables et entrelacs. Elles

forment ainsi une


maintiennent
s'il

espce de prison vivante o la captive ne peut


plus
se

mouvoir,
d'elle

et

qu'elles

autour
le faut,

durant vingt-quatre heures

jusqu' ce qu'elle y meure de faim ou

touffe.

Si la reine lgitime s'approche ce


et que, flairant

moment

une

rivale, elle paraisse dispose

l'attaquer, les parois mouvantes de la prison


s'ouvriront aussitt devant elle. Les abeilles
feront cercle autour des deux ennemies, et sans

y prendre

part,

attentives mais

impartiales,

elles assisteront

une mre

au combat singulier, car seule peut tirer l'aiguillon contre une

mre, seule celle qui porte dans ses flancs prs


d'un million de vies, parat avoir le droit de

donner d'un seul coup prs d'un million de


morts.

Mais

si le

choc se prolonge sans rsultat,

si

les deux aiguillons recourbs glissent inutilement sur les lourdes cuirasses de chitine, la reine qui fait mine de fuir, la lgitime aussi bien que

l'trangre,

sera saisie, arrte et recouverte

del prison frmissante, jusqu' ce qu'elle manifeste l'intention de reprendre la lutte. Il con1

T4

LA VIE DES ABEILLES

vient d'ajouter que dans les nombreuses exp-

riences qu'on a faites

ce sujet, on a vu
la reine

presque invariablement

rgnante rem-

porter la victoire, soit que, se sentant chez elle,

au milieu des

siens, elle ait plus d'audace et


si

d'ardeur que l'autre, soit que les abeilles,


elles sont impartiales
le

au moment du combat,
la

soient

moins dans
les

manire dont

elles

emprisonnent

deux

rivales, car leur

mre

ne parat gure souffrir de cet emprisonnement, au lieu que l'trangre en sort presque
toujours visiblement froisse et alanguie.

XXV
Une exprience facile montre mieux que toute
autre que les abeilles reconnaissent leur reine
et

ont pour

elle

un

vritable attachement.
et

Enlevez la reine d'une ruche


bientt se produire tous les

vous verrez
d'an-

phnomnes

goisse et de dtresse que j'ai dcrits dans

un

chapitre prcdent. Rendez-lui, quelques heures


aprs, la

mme reine,

toutes ses

filles

viendront

sa rencontre en lui offrant du miel. Les unes


feront la haie sur son passage; les autres, se

mettant

la tte

en bas et l'abdomen en l'air

L'ESSAIM

73

formeront devant

elle

de grands demi-cercles
elles

immobiles mais sonores, o

chantent sans

doute l'hymne du bon retour et qui marquent,


dirait-on, dans leurs rites royaux, le respect

solennel ou

le

bonheur suprme.
les

Mais n'esprez pas de

tromper en substi-

tuant la reine lgitime une

mre

trangre.
la

peine aura-t-elle

fait

quelques pas dans

place, que

les ouvrires

indignes accourront

de toutes parts. Elle sera immdiatement saisie,

enveloppe et maintenue dans la terrible prison

tumultueuse dont
si

les

murs
il

obstins se

relayeront,
car,

l'on peut dire, jusqu' sa mort,

dans ce cas particulier,

n'arrive presque

jamais qu'elle en sorte vivante.

Aussi est-ce une des grandes


l'apiculture,

difficults

de

que l'introduction
Il est

et le

remplacevoir

ment des
l'homme
dsir et
si

reines.

curieux

de

quelle diplomatie, quelles ruses compliques,


doit avoir recours
le

pour imposer son


petits insectes

donner

change ces

perspicaces, mais toujours de

bonne

foi,

qui

acceptent avec

un courage touchant

les v<5ne-

nements les plus inattendus, et n'y voient, apparemment, qu'un caprice nouveau, mais fatal de
la nature.

En somme, dans
dans
le

toute cette diplo-

matie

et

dsarroi

dsesprant qu'a-

76

LA VIE DES ABEILLES


assez

mnent
abeilles

souvent ces

ruses hasardes,

c'est toujours sur l'admirable

sens pratique des

que l'homme compte presque empirile trsor

quement, sur
et

inpuisable de leurs lois

de leurs habitudes merveilleuses, sur leur


l'ordre, de la paix et

amour de

du bien public,
si

gur leur fidlit l'avenir, sur la fermet


nabiie et le dsintressement
caractre, et surtout sur
plir leurs devoirs
si

srieux de leur

une constance

rem-

que rien ne parvient lasser.


nous

Mais

le dtail

de ces procds appartient aux

traits

d'apiculture proprement dits et


'.

entranerait trop loin

1.

On

introduit d'ordinaire la reine trangre en l'enferpetite cage de


fils

mant dans une


et

entre deux rayons. La cage est


passe,

de fer que l'on suspend munie d'une porte de cire

de miel que rongent les ouvrires lorsque leur colre est


dlivrant ainsi la prisonnire, qu'elles accueillent

assez souvent sans malveillance. M. S. Simins, directeur

autre

du grand rucher de Rottingdean, a trouv rcemment un mode d'introduction, extrmement simple, qui russit presque toujours et qui se gnralise parmi les apiculteurs
art.

soucieux de leur
si difficile,

Ce qui rend d'habitude l'introduction


intruse,
veille des

c'est l'attitude de la reine. Elle s'affole, fuit, se

cache, se conduit

comme une

soupom

que l'examen

des
isole

ouvrires ne
la reine

tarde pas confirmer.

fait jener a introduire. 11 soulve ensuite un coin de la couverture intrieure de la ruche orpheline et dpose la reine trangre au sommet de l'un dei rayons. Dsespre par son isolement antrieur, elle es!

M.

Simmins

d'abord compltement et

pendant une demi-heure

L'ESSAIM

XXVI
Quant
l'affection

personnelle dont nous


s'il

parlions, et pour en finir avec elle,

est pro-

bable qu'elle existe,

il

est certain aussi

que sa

mmoire
blir

est courte, et si

vous prtendez rtalaon par

dans son royaume une mre exile quelelle

ques jours,
ses
filles

y sera reue de

telle

outres qu'il faudra vous hter de

l'arracher l'incarcration mortelle qui est le

chtiment des reines inconnues. C"est qu'elles


ont eu
le

temps de transformer en cellules

royales une dizaine d'habitations d'ouvrires

heureuse de se retrouver parmi des abeilles et, affame, elle accepte avidement les aliments qu'on lui offre. Les ouvrires, trompes par cette assurance, ne font pas d'enqute, s'imaginent probablement que leur ancienne reine est revenue, et l'accueillent avec joie. Il semble rsulter de cette exprience que, contrairement l'opinion de Huber et de tous les observateurs, elles ne soient pas capables de reconnatre leur reine. Quoi qu'il en puisse tre, les deux explications galement plausibles bien que la vrit se trouve peuttre dans une troisime qui ne nous est pas encore connue montrent une fois de plus combien la psychologie de

l'abeille

est

complexe

et obscure. Et
il

de ceci,

comme

de

toutes les questions de la vie,


tirer, c'est qu'il faut,

n'y a qu'une conclusion

en attendant mieux, que rgue dan notre cur.

la curiosit

7.

78

LA VIE DES ABEILLES

pt

que l'avenir de

la race

ne court plus
crot

atttfun

danger.
=

Leur attachement

ou dcrot

elon la manire dont la reine reprsente cet

avenir. Ainsi on voit frquemment, lorsqu'une

reine vierge accomplit la crmonie prilleuse

du

vol nuptial

ses

sujettes tel

point

inquites de la perdre que toutes l'accompa-

gnent dans cette tragique


ce qu'elles ne font jamais
le leur

et lointaine recher-

che de l'amour dont je parlerai tout l'heure,

quand on

a pris soin

donner un fragment de rayon conteelles

nant des cellules de jeune couvain, o

trouvent l'espoir d'lever d'autres mres. L'at-

tachement peut
et

mme

se tourner

en fureur

en haine

si

leur souveraine
la

ne remplit

pas tous ses devoirs envers


traite
et

divinit abssocit future

que nous appellerions


conoivent
Il est

la

qu'elles

plus

vivement que
que des api-

nous.

arriv, par exemple,

culteurs, pour diverses raisons, ont


la

empch
au

reine de se joindre
la

l'essaim en la rete-

nant dans
travers

ruche
les

l'aide
et

d'un

treillis

duquel

fines

agiles ouvrires

passaient sans s'en douter, mais que la pauvre

esclave de l'amour, notablement plus lourde


et

plus corpulente que ses


franchir.

filles,

ne parvesortie, les

nait pas

A la premire

L'ESSAIM
abeilles, constatant

70

qu'elle

ne

les

avait pas

suivies,

revenaient la ruche et gourman-

daient,

bousculaient
la

et

malmenaient
doute

trs

manifestement
qu'elles

malheureuse
sans
faible

prisonnire,

accusaient

de

paresse,

ou supposaient un peu

d'esprit.

la

deuxime
sant

sortie, sa

mauvaise volont paraisaugmentait


et les

vidente, la

colre

svices devenaient plus srieux. Enfin, la


troisime, la jugeant irrmdiablement infidle

a sa destine et l'avenir de la race, presque


toujours elles la condamnaient et la mettaient

mort dans la prison royale.

XXVII
Comme
on
le voit, tout est

subordonn

cet

avenir avec une prvoyance,


inflexibilit,

un

concert,

une

une habilet interprter

les cir-

constances, en tirer parti, qui confondent


l'admiration

quand on
le

tient

compte de tout
notre

l'imprvu, de tout

surnaturel que

intervention rcente rpand sans cesse dans


leurs demeures.

On

dira peut-tre que, dans le

dernier cas, elles interprtent bien

mal

l'im-

puissance de la reine

les

suivre.

Serions-

80

LA VIE DES ABEILLES


si

nous beaucoup pius perspicaces,


gence d'un ordre diffrent
corps
si

une

intelli-

et

servie

par un

colossal

que ses mouvements sont

peu prs aussi insaisissables que ceux d'un

phnomne

naturel, s'amusait nous tendre

des piges du

mme

genre

N'avons-nous pas

mis quelques milliers d'annes inventer une


interprtation de la foudre suffisamment plausible? Toute intelligence est frappe de len-

teur

quand

elle sort

de sa sphre qui est tou-

jours petite, et qu'elle se trouve en prsence

d'vnements qu'elle n'a pas mis en branle.


n'est pas certain,

Il

au surplus,

si

l'preuve du
les

treillis se gnralisait et se

prolongeait, que
la

abeilles

ne finissent point par

ses

comprendre
en ont

et

obvier

inconvnients. Elles
et

ont dj
tir le

compris bien d'autres preuves


parti le plus ingnieux.

L'preuve des

rayons

mobiles
ple,

ou

celle des sections , par

o on

les oblige

exemd'emmaganiser leur miel de


'

rserve dans de petites botes symtriquement

empiles, ou bien encore l'preuve extraordinaire de la cire gaufre


,

les alvoles

ne

sont esquisss que par


cire,

un mince contour de
manire

dont elles saisissent immdiatement Futiqu'elles tirent avec soin, de

lit et

former, sans perte de substance ni de travail.

L'ESSAIM

84

des cellules parfaites.

Ne

dcouvrent-elles pas,

dans toutes

les circonstances qui

ne se prsen-

tent pas sous la forme d'un pige tendu par

une

sorte de dieu malin et narquois, la meil-

leure et la seule solution

humaine ? Pour

citer

une de ces circonstances naturelles, mais toul


fait anormales, qu'une limace ou
se glissent

dans

la

ruche

mort, que feront-elles

une souris y soient mises pour se dbarrasser du


et

cadavre qui bientt empoisonnerait l'atmos-

phre?

S'il

leur est impossible de l'expulser ou

de le dpecer, elles l'enferment mthodique-

ment

et

hermtiquement dans un vritable

spulcre de cire et de propolis, qui se dresse

bizarrement parmi les monuments ordinaires


le

la cit. J'ai rencontr, l'an dernier,

dans une
trois

de

mes ruches, une agglomration de


spares

de

ces tombes,

comme

les alvoles

des

rayons par des parois mitoyennes, de faon

conomiser

le plus

de cire possible. Les pru-

dentes ensevelisseuses les avaient leves sur


les restes

de trois petits escargots qu'un enfant

avait introduits dans leur phalanstre. D'habi-

tude,

quand
ici, les

il

s'agit d'escargots, elles se

conten-

tent de recouvrir de cire l'orifice de la coquille.

Mais

coquilles ayant t plus ou


elles avaient

moins

brises

ou lzardes,

jug plus

82

LA VIE DES ABEILLES


le tout
;

simple d'ensevelir
le

et

pour ne pas gner

mnag dans cette masse encombrante un certain nombre de galeries exactement proportionnes, non
va-et-viantde l'entre, elles avaient

pas leur

taille,

mais

celle des mles, qui

sont environ deux fois plus gros qu'elles. Ceci,


et
le
fait

suivant, ne permettent-ils pas de

croire qu'elles arriveraient


la raison

un jour dmler
les suivre

pourquoi la reine ne peut

travers le treillis? Elles ont

un

sens trs

sr des proportions et de l'espace ncessaire

un corps pour

se

mouvoir. Dans

les rgions

pullule le hideux sphinx tte-de-mort, l'Ache-

rontia Atropos, elles

construisent l'entre

de leurs ruches des coJonnettes de cire entre


lesquelles le pilleur nocturne ne peut intro-

duire son norme abdomen.

XXVIII
En
point
voil assez sur ce point; je n'en finirais
s'il fallait

puiser tous les exemples. Pour

rsumer

le

rle et la situation de la reine,


le

on

peut dire qu'elle est

cur-esclave de

la cit la sou-

dont l'intelligence l'environne. Elle est

veraine unique, mais aussi la servante royale,

L'ESSAIM
la dpositaire captive et la

83

dlgue responsable

de l'amour. Son peuple la sert et la vnre,


tout

en n'oubliant point que ce n'est pas sa


qu'il se

personne

soumet, mais

la

mission

qu'elle remplit et

aux destines
le

qu'elle repr-

sente.

On

aurait bien

du mal trouver une rplan embrasse une

publique humaine dont

portion aussi considrable des dsirs de notre


plante; une dmocratie o l'indpendance soit

en

mme

temps plus parfaite

et plus raison-

mieux raisonn. Mais on n'en trouverait pas non plus


nable, et l'assujettissement plus total et

les sacrifices soient plus

durs et plus absolus.

N'allez pas croire que j'admire ces sacrifices

autant que leurs rsultats.

11 serait

videmment

souhaitable que ces rsultats pussent s'obtenir

avec moins de souffrance, moins de renonce-

ments. Mais
est-il

le

principe accept,

et peut-tre

ncessaire dans la pense de notre globe,

son
soit sur

organisation est admirable. Quelle que


ce point la vrit

humaine, dans

la

ruche, la vie n'est pas envisage


srie d'heures plus

comme une
il

ou moins agrables dont

est sage

de n'assombrir et de n'aigrir que

les

minutes indispensables son maintien, mais

comme un grand
divis envers

devoir

commun et

svrement
cesse

un avenir qui recule sans

84

LA

VIE

DES ABEILLES

depuis le

commencement du monde. Chacun y


la moiti
dit

renonce plus de

de son bonheur

et

de ses droits. La reine

adieu la lumire
;

du jour, au
de vie

calice des fleurs et la libert

les

ouvrires l'amour, quatre ou cinq annes


et la

douceur

d'tre mres.

La

reine

voit son cerveau rduit rien

au

profit des or-

ganes de la reproduction,
ces

et les travailleuses,

mmes organes
Il

s'atrophier au bnfice de

leur Intelligence.

ne

serait pas juste de sou-

tenir que la volont ne prenne

aucune part ces


elle dispose

renoncements.

Il est

vrai que l'ouvrire ne peuf

changer sa propre destine, mais


de celle de toutes
les

et qui sont ses filles indirectes.

nymphes qui l'entourent Nous avons vu


si elle tait

que chaque larve d'ouvrire,


et loge selon le

nourrie

rgime royal, pourrait devenir

reine

et pareillement,

chaque larve royale,

si

l'on changeait sa nourriture et qu'on rduist

sa cellule, serait transforme

en ouvrire. Ces

prodigieuses lections s'oprent tous les jours

dans l'ombre dore de la ruche. Elles ne


tuent pas

s'effec-

au hasard, mais une sagesse dont

l'homme
fait

seul peut abuser la loyaut, la gravit

profondes, une sagesse toujours en veil, les

ou

les dfait,

en tenant compte de tout ce

qui se passe hors de la cit

comme

de tout ce

L'ESSAIM

85

qui a lieu dans ses murs. Si des fleurs impr-

vues abondent tout coup,

si

la colline

ou

les

bords de la rivire resplendissent d'une moisson nouvelle,


fconde,

si la
si la

reine est vieille ou

moins

population s'accumule

et se sent

l'troit,

vous verrez s'lever des

cellules

royales. Ces

mmes

cellules pourront tre d-

truites si la rcolte vient

manquer ou
reine

si

la

ruche est agrandie. Elles seront souvent maintenues tant que


la

jeune

n'aura pas

accompli ou russi son vol nuptial, pour tre


ananties lorsqu'elle rentrera dans la ruche en
tranant derrire elle,

comme un

trophe, le

signe irrcusable de sa fcondation.

O est-elle,

cette sagesse qui pse ainsi le prsent et l'avenir


et

pour laquelle ce qui n'est pas encore visible

a plus de poids que tout ce que l'on voit?


sige-t-elle,

O
re-

cette

prudence anonyme qui

nonce

et choisit,

qui lve et rabaisse, qui de

tant d'ouvrires pourrait faire tant de reines et

qui de tant de mres fait

un peuple de vierges?
trouve dans
de la
l'as-

Nous avons

dit ailleurs qu'elle se

l'Esprit de la

ruche

mais

l'Esprit

ruche

le

chercher enfin, sinon dans

semble des ouvrires? Peut-tre, pour se convaincre que c'est l qu'il rside, n'tait-il pas
ncessaire d'observer
si

attentivement

les
8

habi-

86

LA VIE DES ABEILLES


de la rpublique royale.
l'ont fait Dujardin,
et
Il

tudes

suffisait,

comme
Vogel
sous
le

Brandt,

Girard,

d'autres

entomologistes, de placer

microscope, ct du crne ud Deu

vide de la reine et du chel magnifique des mles

o resplendissent vingt-six mille yeux,


tite tte

la pe-

ingrate et soucieuse de la vierge oucette petite

vrire.
tte se
le

Nous aurions vu que dans

droulent les circonvolutions du cerveau


Il

plus vaste et le plus ingnieux de la ruche.

est

mme

le

plus beau, le plus compliqu, le

plus dlicat, le plus parfait, dans


et
la

un
1
.

autre ordre
soit

avec une organisation diffrente, qui


nature aprs celui de l'homme
partout dans
l
le

dans

Ici

encore,

comme

rgime du monde que


se trouve le cerveau,

nous connaissons,

se trouve l'autorit, la force vritable, la sa-

gesse et la victoire. Ici encore, c'est

un atome

presque invisible de cette substance mystrieuse


1. Le cerveau de l'abeille, selon les calculs de Dujardin, forme la 174* partie du poids total de l'insecte ; celui de la fourmi la 296 e En revanche, les corps pdoncules qui paraissent se dvelopper proportion des triomphes que l'intelligence remporte sur l'instinct, sont un peu moins importants chez l'abeille que chez la fourmi. Ceci compensant cela, il semble rsulter de ces estimations, en y respectant la part de l'hypothse, et en tenant compte de l'obscurit de la matire, que la valeur intellectuelle de la fourmi et e l'abeille doive tre peu prs gale.
.

L'ESSAIM

87 sait

qui asservit et organise la matire, et qui


se crer

une

petite place

triomphante

et

durable

au milieu des puissances normes et inertes du


nant et de
la

mort.

XXIX
Maintenant, revenons
notre

ruche qui
la fin

essaime et o l'on n'a pas attendu


rflexions
l'instant

de ces

pour donner

le

signal

du dpart.
on
dirait

que ce signal

se donne,

que

toutes les portes de la ville s'ouvrent en

mme
selon
triple

temps d'une pousse subite


foule noire s'en vade
le

et insense, et la
jaillit,

ou plutt en

nombre des ouvertures, en un double,


et s'vase aussitt

ou quadruple

jet direct, tendu, vibrant et inin-

terrompu qui fuse


ailes

dans

l'es-

pace en un rseau sonore tissu de cent mille


exaspres
et
le

transparentes.

Pendant
au-des-

quelques minutes,
sus du rucher dans
soieries

rseau

flotte ainsi

un prodigieux murmure de
et

diaphanes que mille


dchireraient
il

mille doigts

lectriss cesse.
Il

et
il

recoudraient sans
palpite

ondule,

hsite,

comme un

voile d'allgresse

que des mains invisibles sou-

tiendraient dans le ciel o l'on dirait qu'elles

88
le

LA VIE DES ABEILLES


ploient et le dploient depuis les fleurs jus-

qu' l'azur,

en attendant une arrive ou un

dpart auguste. Enfin, l'un des pans se rabat,

un autre se relve, les quatre coins pleins de soleil du radieux manteau qui chante, se rejoignent,
et,

pareil l'une de ces nappes intelli-

gentes qui pour accomplir un souhait traversent


l'horizon dans les contes de fes,
il

se dirige tout

entier et dj repli, afin de recouvrir la pr-

sence sacre de l'avenir, vers


rier

le tilleul, le poi-

ou

le saule

la reine vient
il

de se fixer

comme un
il

clou d'or auquel

accroche une

une ses ondes musicales, et autour

duqua

enroule son toffe de perles tout illumine

d'ailes.

Ensuite

le silence renat

et ce vaste

tumulte

et ce voile redoutable qui paraissait ourdi d'in-

nombrables menaces, d'innombrables colres,


et cette

assourdissante grle d'or qui toujours

en suspens retentissait sans rpit sur tous les


objets d'alentour, tout cela se rduit la

d'aprs
fique

minute une grosse grappe inoffensive et pacisuspendue une branche d'arbre et


le

forme de milliers de petites baies vivantes,

mais immobiles, qui attendent patiemment

retour des claireurs partis la recherche d'un


abri.

I/ESSA1M

89

XXX
C'est
la

premire tape de l'essaim qu'on

appelle

l'essaim primaire , la tte duquel

se trouve toujours la vieille reine. Il se pose

d'habitude

sur

l'arbre

ou l'arbuste

le

plus

proche du rucher, car

la reine, alourdie
la

de ses

ufs

et n'ayant pas

revu

lumire depuis son

vol nuptial ou depuis l'essaimage de l'anne

prcdente, hsite encore se lancer dans

l'es-

pace et parat avoir oubli l'usage de ses ailes.


L'apiculteur attend que la masse se soit bien

agglomre, puis, la tte couverte d'un large

chapeau de
sive tire

paille (car l'abeille la plus inoffen-

invitablement l'aiguillon lorsqu'elle

s'gare dans les cheveux,

elle se croit prise et

au pige), mais sans masque


l'eau froide ses bras

sans voile,

s'il

a de l'exprience, et aprs avoir plong dans

nus jusqu'au coude,

il

recueille l'essaim

en secouant vigoureusement

au-dessus d'une ruche renverse la branche


qui le porte.

comme un
trop forte,

fruit
il

La grappe y tombe lourdement mr. Ou bien, si la branche est


puise

mme

le

tas,
il

l'aide

d'une cuiller et rpand ensuite o

veut les
8.

90

LA VIE DES ABEILLES

cuilleres vivantes,

comme

il

ferait

lu bl.

Il

n'a pas craindre les abeilles qui

bouidonnnent
leur

autour de lui et qui couvrent en foule ses

mains
colre.

et

son visage.

Il

coute

chant

d'ivresse qui ne ressemble pas leur chant de


Il

n'a pas craindre que l'essaim se

divise, s'irrite, se dissipe


dit
:

ou s'chappe. Je

l'ai

ce jour-l, les mystrieuses ouvrires ont

un

esprit de fte et de confiance

que rien ne
des

saurait altrer.

Elles

se sont dtaches

biens qu'elles avaient dfendre, et ne reconnaissent plus leurs ennemis. Elles sont inoffen
sives

force d'tre heureuses,

et

elles
:

son]
elles

heureuses san* qu'on sache pourquoi


accomplissent

la loi. Tous les tres ont ainsi un moment de bonheur aveugle que la nature leur mnage lorsqu'elle veut arriver ses fins. Ne nous tonnons point que les abeilles en soient dupes nous-mmes, depuis tant de
;

sicles

que nous l'observons avec


le

l'aide

d'un

cerveau plus parfait que

leur,

nous

en

sommes dupes
cruelle.

aussi et ignorons encore

si elle

est bienveillante indiffrente

ou bassement
tombe,

L'essaim demeurera o
et ft elle

la reine est

tombe seule dans

la ruche, sa pr-

sence signale toutes les abeilles, en longues

L'ESSAIM
files

91

noires,

dirigeront leurs pas vers la rela plupart

traite

maternelle; et tandis que

pntrent en hte, une multitude d'autres, s'arrtant

un

instant sur le seuil des portes incon-

nues, y formeront les cercles d'allgresse solennelle dont elles ont

coutume de saluer

les v,

nements heureux. Elles


disent les paysans.

battent le rappel

A l'instant mme, l'abri ines-

pr est accept et explor dans ses moindres


recoins; sa position dans le rucher, sa forme,
sa couleur sont reconnus et inscrits dans des

milliers
fidles.

de

petites

mmoires prudentes
la cit

et

Les ooints de repre des alentours sont


nouvelle existe

soigneusement relevs,

dj tout entire au fond de leurs imaginations

courageuses, et sa place est marque dans


prit et le

l'es-

cur de tous

ses habitants;

on entend
la pr-

retentir

en ses murs l'hymne d'amour de

sence royale, et le travail commence.

XXXI
Si

l'homme ne

le recueille point, l'histoire

de l'essaim ne

finit

pas

ici.

Il reste

suspendu
ails et

la branche jusqu'au retour des ouvrires qui


font l'office d'caireurs

ou de fourriers

92

LA VIE DES ABEILLES

qui, ds les premires minutes de l'essaimage, se sont disperses dans toutes les directions

pour
elles

aller la

recherche d'un

logis.

Une

une
leur

reviennent et rendent compte de

mission, et, puisqu'il

nous

est impossible de
il

pntrer la pense des abeilles,

faut bien

que

nous interprtions humainement


auquel nous assistons.
qu'on
coute
Il

le spectacle

est

donc probable
rapports

attentivement leurs

L'une prconise apparemment un arbre creux, une autre vante les avantages d'une fente dans un vieux mur, d'une cavit dans une grotte ou
d'un terrier abandonn.
Il

arrive souvent

que

l'assemble hsite et dlibre jusqu'au lende-

main matin. Enfin le choix se s'tablit. A un moment donn,


s'agite, fourmille, se

fait et l'accord

toute la grappe
et,

dsagrge, s'parpille
fois

d'un vol imptueux et soutenu qui cette

ne

connat plus d'obstacle, par-dessus les haies, les

champs de

bl, les

champs de

lin, les

meules,

les tangs, les villages et les fleuves, le

nuage

vibrant se dirige en droite ligne vers

un
Il

but
est

dtermin et toujours
rare

trs

lointain.

que l'homme
Il

le puisse suivre

dans cette
et

seconde tape.

retourne la nature,

nous

perdons

la trace

de sa destine.

LIVRE

III

LA FONDATION DE LA CITE

Voyons plutt ce que


offerte
cueilli.

fait

dans la ruche

par l'apiculteur l'essaim qu'il y a re-

Et d'abord rappelons-nous

le sacrifice

qu'ont accompli les cinquante mille vierges


qui selon, le

mot de Ronsard

Portent un gentil cur dedans un petit corps


et

admirons encore

le

courage qu'il leur faut


le dsert

pour recommencer la vie dans


voil tombes. Elles ont

les

donc oubli

la cit

opulente

et

magnifique o
si

l'existence tait
nise, o le suc

sre,

si

o admirablement orga-

elles sont nes,

de toutes

les fleurs qui se sou-

viennent du soleil permettait de sourire aux

94

LA VIE DES ABEILLES


l'hiver. Elles

menaces de

y ont

laiss,

endoret

mies au fond de leurs berceaux, des milliers


des milliers de
filles

qu'elles

ne reverront pas.

Elles y ont abandonn, outre l'norme trsor

de

cire,

de propolis et de pollen accumul par

elles,

plus de cent vingt livres de miel, c'est-

-dire douze fois le poids

du peuple
le

entier, prs

de six cent
abeille,

mille

fois

poids

de chaque

ce

qui reprsenterait pour l'homme

quarante-deux mille tonnes de vivres, toute

une

flottille

de gros navires chargs d'aliments

plus prcieux et plus parfaits qu'aucun de ceux

que nous connaissions, car


abeilles

le

miel est aux

une

sorte de vie liquide,

une espce de

chyle immdiatement assimilable et presque


sans dchet.
Ici,

dans la demeure nouvelle,

il

n'y a rien,

pas une goutte de miel, pas un jalon de cire,


pas

un

point de repre et pas


la

un point
d'un

d'appui.

C'est

nudit

dsole

monument

immense qui
que l'ombre,

n'aurait que le toit et les murs.


et lisses,

Les parois, circulaires

ne renferment

et l-haut la

vote monstrueuse

s'arrondit sur le vide. Mais l'abeille ne connat

pas les regrets inutiles


arrte point.

en tout cas

elle

ne

s'y

Son ardeur, loin d'tre abattue par une preuve qui sur asserait tout autre cou-

LA FONDATION DE LA CIT
rage, est plus grande que jamais.

95

peine

la

ruche

est-elle
le

redresse et mise

en place,

peine

dsarroi de la chute tumultueuse

commence-t-il s'apaiser, qu'on voit s'oprer

dans

la

multitude emmle une division trs

nette et tout fait inattendue.


partie des abeilles, comme
rait

La

plus grande

un ordre

prcis, se
le

une arme qui obimet grimper en


la coupole, les

colonnes paisses

long des parois verticales

du monument. Arrives dans


les

premires qui l'atteignent s'y cramponnent par


ongles de leurs pattes antrieures
;

celles

qui viennent aprs s'accrochent aux premires


et ainsi

de suite, jusqu' ce que soient formes


la

de longues chanes qui servent de pont


foule

qui

s'lve

toujours.

Peu peu,

ces

chanes se multipliant, se renforant et s'enlaant


l'infini,

deviennent des guirlandes qui,

sous l'ascension innombrable et ininterrompue,


se transforment leur tour
et triangulaire,

en un rideau pais
pointe s'attache au

ou plutt en une sorte de cne


ia

compact

et

renvers dont
la

sommet de

coupole
la

et

dont la base descend

en s'vasant jusque

moiti ou les deux tiers

de la hauteur totale de la ruche. Alors, la dernire abeille qui se sent appele par

une voix

intrieure faire oartie de ce groupe, ayant

96

LA VIE DES ABEILLES

rejoint le rideau

suspendu dans
fin,

les tnbres,

l'ascension prend

tout

mouvement

s'teint

peu peu dans

le

dme,

et l'trange

cne ren-

vers attend durant de longues heures, dans

un

silence qu'on pourrait croire religieux et

dans une immobilit qui parat effrayante,


l'arrive

du mystre de

la cire.

Pendant ce temps, sans


la

se

proccuper de

formation du merveilleux rideau aux plis

duquel un don magique va descendre, sans


paratre
abeilles,

tent

de

s'y

joindre,
toutes

le

reste

des
sont

c'est--dire
le

celles

qui

demeures dans
l'difice

bas de la ruche, examine


les

et

entreprend

travaux

nces-

saires.

Le

sol

est

soigneusement balay,

et

les

feuilles mortes, les brindilles, les grains de sable

sont ports au loin,

un un, une une,

car la

propret des abeilles va jusqu' la manie, et

lorsqu'au cur de l'hiver les grands froids


les

empchent trop longtemps

d'effectuer ce

qu'on appelle en apiculture leur

vol de pro-

pret , plutt que de souiller la ruche elles

prissent en masse, victimes d'affreuses

ma-

ladies d'entrailles. Seuls, les mles sont incor-

rigiblement insoucieux, et couvrent impudem-

ment d'ordures

les

rayons qu'ils frquentent

LA FONDATION DE LA CIT
et

97

que

les ouvrires

sont obliges de nettoyer

sans cesse derrire eux.

Aprs

le

balayage,

les

abeilles

du

mme

groupe profane, du groupe qui ne se mle pas


au cne suspendu dans une sorte d'extase, se

mettent luter minutieusement


infrieur de la

le

pourtour

demeure commune. Ensuite,


sont passes en revue,

toutes

les

lzardes

remplies et recouvertes de propolis, et l'on

commence, du haut en bas de


nissage des parois.
rorganise,
et

l'difice, le

ver-

La garde de l'entre est


un
certain
et

bientt

nombre

d'ouvrires vont

aux champs

en reviennent

charges de nectar et de pollen.

II

Avant de soulever

les plis

du rideau mystnous

rieux l'abri duquel se posent les fondements

de la vritable demeure, essayons de rendre compte

de

l'intelligence

que devra
l'in-

dployer notre petit peuple d'migres, de la


justesse

du coup

d'oeil,

des calculs et de

dustrie

ncessaires
le

pour

approprier

l'asile,
cit,

pour tracer dans

vide les plans de la

y marquer logiquement

la place des difices


9

98

LA VIE DES ABEILLES


plus

qu'il s'agit d'lever le


et le

conomiquement
ufs sur
le

plus rapidement possible, car la reine,


de'j ses

presse de pondre, rpand


sol. Il faut,

en outre, dans ce ddale de cons-

tructions diverses, encore imaginaires et dont


la

forme

est

forcment inusite, ne pas perdre


de la ventilation, de la stabi-

de vue les
lit,

lois

de la solidit, considrer la rsistance de

la cire, la

nature des vivres emmagasiner,

l'aisance des accs, les habitudes de la souve-

raine, la distribution en quelque sorte prtablie,

parce qu'elle est organiquement la meil

leure, des entrepts, des maisons, des rues et

des passages, et bien d'autres problmes qu'il


serait trop

long d'numrer.

Or, la forme des ruches que

l'homme

offre

aux
ou

abeilles varie l'infini, depuis l'arbre creux

le

manchon de

poterie encore en usage en

Afrique et en Asie, en passant par la classique


cloche de paille

que

l'on trouve au

milieu

d'une touffe de tournesols, de phlox et de passeroses, sous les fentres


la plupart

ou dans

le

potager de

de nos fermes, jusqu'aux vritables

usines de l'apiculture mobiliste d'aujourd'hui,

o s'accumulent parfois plus Cq cent cinquante

kilogrammes

de miel contenus en trois ou

quatre tages de rayons superposs et entours

LA FONDATION DE LA CIT

99

d'un cadre qui permet de les enlever, de les

manier, d'en extraire

la rcolte

par la force cen-

trifuge l'aide d'une turbine, et de les remettre


a

leur place,

comme on

ferait

d'un livre dans

une bibliothque bien range.

Le
duit

caprice ou l'industrie de

l'homme

intro-

un beau jour

l'essaim docile dans l'une

ou

l'autre de ces habitations droutantes.

la

petite

mouche de

s'y retrouver,

de s'orienter,

de modifier des plans que la force des choses

veut pour ainsi dire immuables, de dterminer

dans cet espace insolite la position des magasins d'hiver qui

ne peuvent dpasser
de prvoir

la

zone

de chaleur dgage par la

peuplade demi
le

engourdie;

elle enfin

point o

se concentreront les

rayons du couvain, dont

l'emplacement, sous peine de dsastre, doit


tre

peu prs invariable, ni trop haut,

ni

trop bas, ni trop prs, ni trop loin de la porte.

Elle sort,

par exemple, du tronc d'un arbre

renvers qui ne formait qu'une longue galerie


horizontale, troite et crase, et la voil
daii.,

un

difice lev

comme une

tour et dont le

toit se

perd dans les tnbres.

Ou

bien, pour

nous rapprocher davantage de son

lonne-

ment

ordinaire, elle s'tait

accoutume depuis

des sicles vivre

sous le

dme de

paille

100

LA VIE DES ABEILLES

de nos ruches villageoises, et voici qu'on l'installe

dans une espce


coffre,

de

grande

armoire,
fois

ou de grand
vaste que sa

trois

ou quatre
7

plus

maison natale

et

au milieu d'un
les

enchevtrement de cadres suspendus


perpendiculaires
re'seau

uns

au-dessus des autres, tantt parallles, tantt

l'entre,

et

formant un
les

d'chafaudage qui brouillent toutes

surfaces de sa demeure.

in
N'importe,

on n a pas

d'exemple

qu'un

essaim

ait

reius de se mettre la besogne,

se soit laiss dcourager


La

ou dconcerter par
que
imne
cas
ft pas

bizarrerie des

circonstances, pourvu
offrait

l'habitation

qu'on lui

prgne de mauvaises odeurs, ou rellement


inhabitable.

Mme

dans ce

il

n'est pas

question de dcouragement, d'affolement ou de

renonciation au devoir.

Il

ment

la retraite inhospitalire

abandonne simplepour aller cher-

cher meilleure fortune un peu plus loin.

On

ne peut dire, non plus, que l'on

soit

jamais

parvenu

lui faire excuter

un

travail puril

ou

illogique.

On

n'a jamais constat que les

LA FONDATION DE LA CIT
abeilles aient

101

perdu

la tte, ni

que, ne sachant

quel parti s'arrter, elles aient entrepris au

hasard, des constructions hagardes et htro


dites. Versez-les dans

une sphre, dans un

cube, dans une pyramide, dans

un panier ovale
si elles

ou polygonal, dans un cylindre ou dans une


spirale, visitez-les

quelques jours aprs,


et

ont accept
cette trange

la

demeure,

vous verrez que

multitude de petites intelligences

indpendantes a su se mettre immdiatement


d'accord pour choisir sans hsiter, avec

une
invi-

mthode
flexibles,

dont

les

principes
les

paraissent

mais dont

consquences sont

vantes, le point le plus propice et souvent le


seul endroit utilisable de l'habitacle absurde.

Quand on
tantt, elles

les

installe

dans l'une de ces

grandes usines cadres dont nous parlions

ne tiennent compte de ces cadres

qu'autant qu'ils leur fournissent

dpart ou des points d'appui


leurs rayons, et
il

un point de commodes pour


ne

est bien naturel qu'elles

se soucient ni des dsirs, ni des intentions de

l'homme. Mais

si

l'apiculteur a

eu soin de

garnir d'une troite bande de cire la planchette

suprieure de quelques-uns d'entre eux, elles


saisiront tout de suite les avantages
offre ce travail

que leur

amorc,

elles tireront soigneu9.

102

LA VIE DES ABEILLES


y soudant leur propre prolongeront mthodiquement le rayon
la bandelette, et,

sment
cire,

dans

le

plan indiqu.

De mme,

et le cas

est frquent dans l'apiculture intensive d'au-

jourd'hui,

si

tous les cadres de la ruche o

l'on a rycueilli l'essaim, sont garnis

du haut
ne per-

en bas de feuilles de cire gaufre,


travers, produire de la cire

elles

dront pas leur temps construire ct ou en


inutile, mais,
faite,

trouvant la besogne moiti

elles

se

contenteront d'approfondir et d'allonger cha-

cun des alvoles esquisss dans


rectifiant

la feuille,

en

mesure

les

endroits o

celle-ci

s'carte de la verticale la plus rigoureuse, et,

de cette faon elles possderont en moins d'une

semaine une
btie

cit aussi

luxueuse

et aussi bien

que

celle

qu'elles viennent

de quitter,

alors que livres leurs seules ressources il ieur aurait fallu deux ou trois mois pour
difier la

mme

profusion de magasins et de

maisons de

cire blanche.

IV
Il

semble bien que cet esprit d'appropriation

excde singulirement les bornes de l'instinct.

LA FONDATION DE LA CIT

103

Du reste,
prement
vations

rien n'est plus arbitraire que ces dis-

tinctions entre l'instinct et l'intelligence prodite. Sir

John Lubbock, qui a


si

fait

sur

les fourmis, les


si

gupes

et les abeilles des obser-

personnelles et

curieuses, est trs

port, peut-tre
sciente et

par une prdilection inconinjuste pour les fourmis, qu'il

un peu

a plus spcialement observes,

car chaque

observateur veut que l'insecte qu'il tudie soit


plus intelligent ou plus remarquable que les
autres, et
il

est

bon de

se garder de ce petit tra

vers de l'amour-propre,

sir

John Lubbock,

dis-je, est trs port refuser l'abeille tout

discernement et toute facult raisonnante ds


qu'elle sort de la routine de ses travaux habituels. Il

en donne pour preuve une exprience que chacun peut facilement rpter. Introduisez dans une carafe une demi-douzaine de

mouches
la carafe
le

et

une demi-douzaine

d'abeilles, puis,

horizontalement couche, tournez-en

fond vers la fentre de l'appartement. Les


s'acharneront,

abeilles

durant

des

heures,

jusqu' ce qu'elles meurent de fatigue ou d'inanition,

chercher une issue travers

le

fond

de

cristal, tandis

que

les

mouches, en moins

de deux minutes, seront toutes sorties du ct

oppos par

le

goulot.

Sir

John Lubbock en

404

LA VIE DES ABEILLES

conclut que l'intelligence de l'abeille est extr-

mement

limite et que la

mouche

est

bien plus

habile se tirer d'affaire et retrouver son

chemin. Cette conclusion ne parat pas


prochable. Tournez
clart, vingt fois
le

irr-

alternativement vers
si

la

de suite

vous voulez, tantt

fond, tantt le goulot de la sphre transpaet

rente,

vingt fois de suite les abeilles se

retourneront en

mme
les

temps pour

faire face

au jour. Ce qui
gavant anglais,

perd dans l'exprience du

c'est leur

et c'est leur raison

amour de la lumire, mme. Elles s'imaginent


dli

videmment que, dans toute prison, la vrance est du ct de la clart la plus


elles agissent

vive,

en consquence et s'obstinent

agir trop logiquement. Elles n'ont jamais eu

connaissance de ce mystre surnaturel qu'est

pour

elles le verre, cette

atmosphre subite-

ment impntrable, qui n'existe pas dans la


nature, et l'obstacle et le mystre doivent leur
tre d'autant plus inadmissibles, d'autant plus

incomprhensibles qu'elles sont plus


gentes.

intelli-

Au

lieu

que

les

mouches
cristal,
et,

cerveles,

sans se soucier de la logique, de l'appel de la

lumire, de l'nigme du

tourbillonnent
ici la

au hasard dans

le

globe

rencontrant

bonne fortune des simples, qui parfois

se sau-

LA FONDATION DE LA CIT

103

vent l o prissent les plus sages, finissent

ncessairement par trouver sur leur passage


le

bon goulot qui

les dlivre.

Le mme
la
le

de leur manque d'intelligence,

donne une autre preuve et la trouve dans page que voici du grand apiculteur amricain
naturaliste

vnrable et paternel Langstroth.

Comme

la

mouche,

dit

Langstroth, n'a pas t appele

vivre sur les fleurs mais sur des substances

dans lesquelles
elle se

elle pourrait

aisment se noyer,

pose avec prcaution sur le bord des

vases qui contiennent une nourriture liquide


et

y puise prudemment, tandis que

la

pauvre

abeille s'y jette tte baisse et

prit bientt.

Le funeste destin de leurs surs n'arrte pas un instant les autres quand elles s'approchent
leur tour de l'amorce, car elles se posent

comme

des folles sur les cadavres et sur les


triste sort.

mourantes, pour partager leur

Perfolie

sonne ne peut s'imaginer l'tendue de leur


s'il

n'a

vu

la

boutique d'un confiseur assaillie


ai

par des myriades d'abeilles famliques. J'en

vu des milliers retires des sirops o

elles

106

LA VIE DES ABEILLES

s'taient noyes, des milliers se poser sur le

sucre en bullition, le sol couvert et les fentres

obscurcies par les abeilles, les unes se


les

tranant,

autres volant, d'autres enfin

si

compltement englues qu'elles ne pouvaient


ni

ramper

ni voler; pas

une sur dix


le

n'tait

capable de rapporter la maison

butin mal

acquis, et cependant l'air tait rempli de lgions

nouvelles d'arrivantes aussi insenses.

Ceci n'est pas plus dcisif que ne

serait

pour un observateur surhumain qui voudrait


fixer les limites

de notre intelligence, la vue des

ravages de l'alcoolisme, ou d'un


taille.
si

champ de

ba-

Moins, peut-tre. La situation de


la

l'abeille,

on

compare

la ntre, est trange

en ce
la

monde. Elle y a

mise pour y vivre dans


et

nature indiffrente et inconsciente,

non pas

ct d'un tre extraordinaire qui bouleverse au-

tour d'elle les lois les plus constantes et cre des

phnomnes grandioses et incomprhensibles. Dans l'ordre naturel, dans l'existence monotone


de
la fort natale, l'affolement dcrit

par Lang-

stroth ne serait possible


brisait

que si quelque accident une ruche pleine de miel. Mais alors il


ni sucre

n'y

aurait l ni fentres mortelles,

bouillant, ni sirop trop pais, par consquent

gure de morts et pas d'autres dangers que ceux

LA FOiNDATIOS DE LA CITE

107

que court tout animal en poursuivant sa proie.


Garderions-nous mieux qu'elles notre sangfroid
si

une puissance
Il

insolite tentait est

chaque
difficile

pas notre raison?

nous

donc bien

de juger les abeilles que nous-mmes rendons


folles et

dont l'intelligence n'a pas t arme

pour percer nos embches, de

mme

que

la

ntre ne semble pas arme pour djouer celles

d'un tre suprieur aujourd'hui inconnu mais

nanmoins possible. Ne connaissant rien qui nous domine, nous en concluons que nous
occupons
le

sommet de

la vie sur notre terre

mais, aprs tout, cela n'est pas indiscutable. Je

ne demande pas croire que lorsque nous

fai-

sons des choses dsordonnes ou misrables,

nous tombons dans


rieur,

les piges

d'un gnie sup-

mais

il

n'est pas invraisemblable

qu
les

cela paraisse vrai quelque jour. D'autre part,

on ne peut raisonnablement soutenir que


abeilles

soient

dnues d'intelligence

parce

qu'elles

ne sont pas encore parvenues nous

distinguer du grand singe ou de l'ours, et nous


traitent

comme
et

elles traiteraient ces htes ing-

nus de
a en

la fort primitive. Il est certain qu'il

y
et

nous

autour de nous des influences

des puissances aussi dissemblables, que nous ne

discernons pas davantage.

i08

IA VIE DES ABEILLES


terminer cette apologie o je
le travers

Enfin, pour

tombe un peu dans


sir

que

je reprochais

John Lubbock, ne faut-il pas tre intelligent, pour tre capable d'aussi grandes folies? Il en va toujours ainsi dans ce domaine incertain

de l'intelligence, qui est

l'tat

le

plus

prcaire et le plus vacillant de la matire.


la

Dans
la
si

mme

clart

que
la

l'intelligence,

il

y a

passion, dont on ne saurait dire au juste


est la

elle
ici

fume ou

mche de

la

flamme. Et

la passion des abeilles

est assez noble

pour

excuser les vacillements de l'intelligence. Ce


qui les pousse cette imprudence, ce n'est pas
l'ardeur animale se gorger de miel. Elles le

pourraient faire loisir dans les celliers de leur

demeure.

Observez-les

suivez-les

dans une

circonstance analogue, vous les verrez, sitt


leur jabot plein, retourner la ruche, y verser leur butin, pour rejoindre et quitter trente fois

en une heure
C'est

les

vendanges

merveilleuses.

donc

le

mme

dsir qui accomplit tant


:

d'oeuvres
le

admirables

le

zle

rapporter

plus de biens qu'elles peuvent la maison

de leurs surs et de l'avenir.


des

Quand

les folies

hommes

ont une cause aussi dsintresse,

nous leur donnons souvent un autre nom.

LA FONDATION DE LA CiT

fl

VI
Pourtant,
faut dire toute la vrit.

il

Au
de

milieu
leur

des

prodiges de
et

leur

industrie,

police

de leurs renoncements, une

chose nous surprendra toujours et interrompra

notre

admiration

c'est

leur

indiff-

rence la mort et au malheur de leurs compagnes.


11 y a dans le caractre de l'abeille un ddoublement bien trange. Au sein de la

ruche, toules s'aiment et s'entr'aident. Elles


sont aussi unies que les bonnes penses d'une

mme
ruche

me. Si vous en blessez une, mille se pour venger son injure. Hors de
la
elles

sacrifieront

ne se connaissent plus. Mutilez,

crasez,

ou plutt gardez-vous d'en rien

faire, ce serait

une cruaut

inutile, car le fait

est constant,

mais enfin supposons que vous


ou

mutiliez,

que vous crasiez sur un rayon pos

quelques pas de leur demeure, dix, vingt


trente abeilles sorties de la

mme

ruche, celles

que vous n'aurez pas touches ne tourneront


pas la tte et continueront de puiser au
de leur langue, fantastique

moyen

comme une arme


10

chinoise, le liguide qui leur est plus prcieux

HO
que

LA VIE DES ABEILLES


la vie, inattentives

aux agonies dont


aux
d'elles.

les

derniers gestes
tresse
le

les frlent et

cris de d-

que l'on pousse autour

Et quand
se perde,

rayon sera vide, pour que rien ne


le

pour recueillir
mortes

miel qui s'attache aux vic-

times, elles monteront tranquillement sur les


et

sur les blesses, sans s'mouvoir

de la prsence des unes et sans songer secourir les autres. Elles n'ont donc,
cas,

dans ce
cou-

ni la

notion du

danger qu'elles
se

rent, puisque la
Telles

mort qui

rpand autour

ne

les

trouble

point, ni le
piti.

moindre

sentiment de solidarit ou de
pas la crainte, et rien au
vante, except la fume.
elle aspire

Pour

le

danger, cela s'explique, l'abeille ne connat

monde ne
sortir

l'pou-

Au

de la ruche

en
de

mme

temps que

l'azur, la longa-

nimit

et

condescendance.

Elle

s'carte

devant qui la drange,


l'existence de qui

elle affecte

d'ignorer

ne

la serre

pas de trop prs.

On
o

dirait qu'elle

se sait

dans un univers qui


Mais

appartient tous, o chacun a droit sa place,


il

convient d'tre discret

et pacifique.

sous cette indulgence se cache paisiblemen

un cur
s'affirmer.

si

sr de soi qu'il ne songe pas


Elle fait
elle

3
la

un dtour

si

quelqu'un

menace, mais

ne

fuit -^^ais.

D'autre part

LA FONDATION DE LA CIT
dans
la

iii

ruche, elle ne se borne

pas cette

passive ignorance

du

pril. Elle

fond avec une


:

imptuosit inoue sur tout tre vivant


lion

fourmi,

ou

homme

qui ose effleurer l'arche sainte.

Appelons
colre,

cela, selon notre disposition d'esprit,

acharnement stupide ou hrosme.

Mais sur son manque de solidarit hors de


la
il

ruche et

mme

de sympathie dans

la

ruche,

n'y a rien dire. Faut-il croire qu'il y ait de

ces limites imprvues dans toute espce d'in-

flamme qui mane grand'peine d'un cerveau, travers la combustelligence et que la petite
tion difficile de tant de matires inertes, soit

toujours

si

incertaine qu'elle n'claire

mieux un

point qu'au dtriment de beaucoup d'autres?

On peut
dans
parfaite

estimer que l'abeille, ou que la nature


organis d'une manire plus
part, le travail

l'abeille a

que nulle autre

en com-

mun,
le

le

culte et l'amour de l'avenir. Est-ce

pour cette raison qu'elles perdent de vue tout


reste? Elles aiment en avant d'elles et

nous

aimons surtout
suffit-il

autour de
ici

nous.

Peut-tre

d'aimer

pour n'avoir plus d'amour


Rien n'est plus variable que
piti.

dpenser l-bas.
la direction

de la charit ou de la

mmes,

autrefois,

nous aurions

Nousmoins cho-

qus qu'aujourd'hui de cette insensibilit des

112

LA VIE DES ABEILLES


et

abeilles,

bien des anciens n'eussent gure

song

la leur reprocher. D'ailleurs,


les

pouvons-

nous prvoir tous


vons?

tonnements d'un tre

qui nous observerait

comme nous

les obser-

VII

Il

resterait

examiner, pour nous

faire

une
est

ide plus nette de leur intelligence, de quelle

iaon elles

communiquent entre
et

elles.

Il

manifeste qu'elles s'entendent, et qu'une rpublique


si
si

nombreuse
si

dont les travaux sont

varis et

merveilleusement concerts, ne

saurait subsister dans le silence et l'isolement


spirituel de tant de milliers d'tres. Elles doi-

vent donc avoir la facult d'exprimer leurs penses ou leur sentiments, soit au

moyen d'un
probable-

vocabulaire

phontique,

soit

plus

ment

l'aide

d'une sorte de langage tactile ou

d'une intuition magntique, qui rpond peuttre des sens

ou desproprits de

la

matire

qui nous sont totalement inconnus, intuition

dont

le sige

pourrait se trouver dans ces mys-

trieuses antennes qui palpent et

comprennent
de Ghes-

les tnbres et qui, d'aprs les calculs

LA FONDATION DE LA CIT

113

shire, sont forms chez les ouvrires de douze

mille poils tactiles et de cinq mille cavits


olfactives.

Ce qui prouve qu'elles ne s'ententravaux habi-

dent pas seulement sur leurs


tuels,

mais que l'extraordinaire a galement un

nom

et

une place dans leur langue,

c'est la

mala

nire dont

une nouvelle, bonne ou fcheuse,


ou
le

coutumire ou surnaturelle, se rpand dans

ruche

la perte

retour de la mre, la chute

d'un rayon, l'entre d'un ennemi, l'intrusion

d'une reine trangre, l'approche d'une troupe


de pillardes,
la

dcouverte d'un trsor,

etc.

chacun de ces vnements,

l'attitude et le

mur-

mure

des abeilles sont

si

diffrents, si caract-

ristiques,

que l'apiculteur expriment devine

assez aisment ce qui se passe dans l'ombre en

moi de

la foule.

Si vous voulez

une preuve plus

prcise,

observez une abeille qui vient de trouver quel-

ques gouttes de miel rpandues sur


votre fentre ou sur

le seuil

de

un coin de
si

votre table.

D'abord

elle

s'en

gorgera

avidement que
de
la

vous pourrez tout


distraire, lui

loisir et sans crainte


le corselet

marquer

d'une petite

tache de peinture. Mais cette gloutonnerie n'est

qu'apparente. Ce miel ne passe pas dans l'es-

tomac proprement

dit,

dans ce

qu'il faudrait
10.

114

LA VIE DES ABEILLES


;

appeler son estomac personnel


jabot
ainsi
le

il

reste

dans

le

premier estomac, qui


l'estomac

est, si l'on

peut

parler,

de
est

la

communaut.
et tour-

Sitt

que

ce rservoir

rempli, l'abeille

s'loignera,

mais non pas directement

comme ferait un papillon ou une mouche. Au contraire, vous la verrez voler


diment
quelques instants reculons, en un va-et-vient
attentif,

dans l'embrasure de
la

la

fentre

ou

autour de votre table,


l'appartement.

face tourne vers

Elle reconnat les lieux

et fixe

en sa mEnsuite elle

moire

la position exacte

du

trsor.

se rend la ruche,

y dgorge son butin dans l'une des cellules du grenier, pour revenir ou quatre minutes aprs, reprendre une

trois

nouvelle charge sur le seuil de la fentre providentielle.

De

cinq

en cinq minutes, tant


s'il le

qu'il y aura du miel, jusqu'au soir

faut,

sans s'interrompre, sans prendre de repos, elle


fera ainsi des

voyages rguliers de

la fentre

la ruche et de la ruche la fentre.

LA FONDATION DE LA CIT

lli

VIII

Je ne veux pas orner fa vrit,

comme

beau-

coup Font

fait,

qui ont crit sur les abeilles.

Des observations de ce genre n'offrent quelque


intrt

que

si elles

sont absolument sincres.


les abeilles

J'aurais

reconnu que

sont

inca-

pables de se faire part d'un vnement extrieur,

que j'aurais pu trouver, ce


de la petite

me
fois le

semble,

en regard

dception prouve,

quelque plaisir constater une

de plus

que l'homme

est,

aprs

tout,

seul tre

rellement intelligent qui habite notre globe.

Et puis, arriv un certain point de la vie,

on ressent plus de

joie

dire
Il

des

choses
ici

vraies que des choses frappantes.

convient

comme en
principe
:

toute circonstance, de se tenir ce

que

si la

vrit toute

nue parat sur le

moment moins
lui

grande, moins noble ou moins

intressante que l'ornement imaginaire qu'on

pourrait donner, la faute en est nous qui


le

ne savons pas encore distinguer

rapport tou-

jours tonnant qu'elle doit avoir notre tre

encore ignor et aux lois de l'univers, et dans


ce cas, ce n'est pas la vrit qui a besoin d'tra

M
agrandie
J'avouerai

LA VIE DES ABEILLES


et ennoblie,

mais notre
seules.
Il

intelligence.
les

donc que souvent


elles les

abeilles

marques reviennent
qu'il

faut

croire

caractre

y a chez que

mmes

diffrences de

chez

les

hommes, qu'on en
mes expriences,

trouve qui sont silencieuses et d'autres bavardes.

Quelqu'un qui

assistait

soutenait que c'tait videmment par gosme

ou par vanit que beaucoup n'aiment pas rvler la source de leur richesse ou partager avec une de leurs amies la gloire
d'un travail, que
la

ruche doit trouver mirade

culeux. Voil de bien vilains vices qui n'exhalent pas la

bonne odeur, loyale

et frache, qu'il

la
il

maison des mille surs. Quoi

en

soit,

arrive souvent aussi que l'abeille favorise par


sort revienne au miel accompagne de deux ou trois collaboratrices. Je sais que sir John Lubbock dans l'appendice de son ouvrage,
le

Ants, Bes

and Wasps, dresse de longs

et

mi-

nutieux tableaux d'observations, d'o l'on peut


conclure que presque jamais une autre abeille

ne

suit l'indicatrice. J'ignore quelle espce

d'abeilles avait affaire le savant naturaliste,


si

ou

les circonstances taient

particulirement

dfavorables.

Pour moi, en consultant mes

propres tables, faites avec soin, et aprs avoir

LA FONDATION DE LA CIT
pris toutes les prcautions possibles
les abeilles

^7

pour que ne fussent pas directement attires

par l'odeur du miel, j'y vois qu'en


quatre
fois

moyenne
amenait

sur

dix une abeille en

d'autres.
J'ai

mme
petite

rencontr un jour une extraordiabeille


italienne,

naire

dont j'avais

bleue.

marqu le corselet d'une tache de couleur Ds son second voyage elle arriva avec
celles-ci sans

deux de ses surs. J'emprisonnai


la troubler.
trois

Elle repartit,

puis reparut avec


et

associes que j'emprisonnai encore,

ainsi de suite jusqu' la fin

de l'aprs-midi,

o, comptant
avait

mes captives, je conslatai qu'elle communiqu la nouvelle dix-huit


si

abeilles.

Au

rsum,

vous

faites les
la

mmes

exp-

riences,

vous reconnatrez que

communicatellement

tion, si elle n'est pas rgulire, est tout le

moins frquente. Cette facult

est

connue des chasseurs


qu'ils l'exploitent

d'abeilles
il

en Amrique,
de dcouvrir

quand

s'agit

un nid.
par
1.

Ils choisissent, ditM.

JosiahEmery (cit

Romanes dans XIntelligence des animaux, 117)ils choisissent, pourcommencer leurs oprations, un champ ou un bois loin de toule
1, p.

colonie d'abeilles apprivoises Arrivs sur le

11*

LA VIE DES ABEILLES


avisent quelques abeilles qui sont

terrain, ils

butiner sur les fleurs, les attrapent et les en-

ferment dans une bote miel, puis, lorsqu'elles se sont repues,


ils les

lchent. Vient

alors

un moment
la

d'attente dont la longueur

dpend de
l'arbre
le

distance
;

laquelle se trouve

aux

abeilles
finit

enfin, avec de la patience,

chasseur

toujours par apercevoir ses

abeilles qui s'en reviennent escortes de plu-

sieurs

compagnes.

Il

s'en

empare

comme

avant, leur fournit

un

rgal et les lche cha-

cune en un point

diffrent,

en ayant soin d'oble

server la direction qu'elles prennent;


vers lequel elles paraissent converger

point

lui d-

signe approximativement la position du nid.

IX
Vous observerez
que
les

aussi dans vos expriences,

amies,

qui paraissent obir au

mot

d'ordre de la bonne fortune, ne volent pas toujours de conserve et qu'il y a souvent

un

inter-

valle de plusieurs secondes entre les diverses

arrives. Il faudrait donc,

au sujet de ces comsir

munications, se poser la question que

John

Lubbock

a rsolue pour celles des fourmis.

LA FONDATION DE LA CT

119

Les compagnes qui viennent au trsor dcouvert par la premire abeille,


la suivre

ne font-elles que

ou bien y peuvent-elles tre envoyes par celle-ci et le trouver par elles-mmes en


suivant ses indications
lieux qu'elle aurait faite?
et la

description des
l,

Il y a au point de vue de l'tendue

on

le

conoit,

et

du

travail de

l'intelligence,

une

diffrence

norme. Le savant

anglais,

l'aide d'un appareil compliqu et

ingnieux, de passerelles, de couloirs, de fosss


pleins d'eau et de ponts volants, est parvenu
tablir

que dans ces


la piste

cas, les

fourmis suivaient

simplement
mis que

de l'insecte indicateur. Ces

expriences taient praticables avec les fourl'on peut obliger de passer par

l'on

veut, mais l'abeille, qui a des ailes, toutes les

voies sont ouvertes.

Il

faudrait donc imaginer

quelque autre expdient.


us, qui

En voici un
et

dont

j'ai

ne m'a pas donn de rsultats

dcisifs,

mais qui, mieux organis

dans des circons-

tances plus favorables, entranerait, je pense,

des certitudes satisfaisantes.

Mon

cabinet de travail la campagne, se

trouve au premier tage, au-dessus d'un rez-

de-chausse assez lev. Hors

le

temps que
cette

fleurissent les tilleuls et les chtaigniers, les


abeilles ont
si

peu coutume de voler

120

LA VIE DES ABEILLES

hauteur, que durant plus d'une semaine avant


l'observation, j'avais
laiss

sur

la

table

un

rayon de miel dsopercul (c'est--dire dont les


cellules taient ouvertes), sans
ft attire

qu'une seule

par son parfum et le vnt visiter. Je

pris alors

dans une ruche vitre, place non

loin

de la maison, une abeille italienne. Je

l'emportai dans

mon
la

cabinet,

la

mis sur

le

rayon de miel
rgalait.

et

marquai tandis

qu'elle se

Repue,
et,

elle prit

son vol, retourna

la

ruche,

l'ayant suivie, je l'y vis se hter la surtace

de la foule, plonger la tte dans une cellule


vide, dgorger son miel et se disposer sortir.

Je la guettai et

m'en

saisis lorsqu'elle

reparut

sur le seuil. Je rptai vingt fois de suite l'exprience, prenant des sujets diffrents et suppri-

mant chaque
que
les autres

fois l'abeille

amorce

, afin

ne pussent

la suivre la piste.

Pour le
la porte

faire plus

commodment j'avais

plac

de la ruche une

bote vitre divise, par


l'abeille

une trappe, en deux compartiments. Si

marque
plement,
et j'allais

sortait seule, je l'emprisonnais sim-

comme

j'avais fait de la premire,

attendre dans

mon

cabinet l'arrive

des butineuses auxquelles elle aurait pu com-

muniquer

la nouvelle.

Si elle sortait

accom-

FONDATION DE LA CIT
pagne d'une ou deux
prisonnire dans le
la bote, la

121

abeilles, je

la retenais

premier compartiment de

sparant ainsi de ses amies, et aprs


celles-ci d'une autre couleur, je

avoir

marqu

leur donnais la libert en les suivant des yeux.


Il

est vident

que

si

une communication

ver-

bale ou magntique et t faite,

comprenant

une description des lieux, une mthode d'orientation,


etc., j'aurais

d retrouver dans

mon

cabinet

un

certain

nombre de

ces abeilles ainsi

renseignes. Je dois reconnatre que je n'en


vis venir qu'une.

Suivit-elle les

indications

reues dans la ruche, tait-ce pur hasard?


L'observation tait insuffisante, mais les cir-

constances ne

me

permirent pas de la conti-

nuer. Je dlivrai les abeilles amorces , et


bientt
la foule

mon

cabinet de travail fut envahi par


elles avaient

bourdonnante laquelle

enseign,

selon leur mthode habituelle, le


trsor*.

chemin du
1. J'ai

recommenc

l'exprience aux premiers soleils de

m'a donn le mme rsultat un apiculteur de mes amis, observateur trs habile et trs sincre, qui j'avais soumis le problme, m'crit qu'il vient d'obtenir, en usant du mme procd, quatre communications irrcusables. Le fait demande
ce printemps ingrat. Elle
ngatif. D'autre part,

tre vrifi et la question n'est pas rsolue. Mais je suis convaincu que mon ami s'est laiss induire en erreur par

son

dsir, trs naturel,

de voir russir l'exprience.


Il

H%

LA VIE DES ABEILLES

X
Sans rien conclure de
plte,

cette exprience

incom-

bien d'autres traits curieux nous obli-

gent

d'admettre qu'elles ont entre elles des

rapports spirituels qui dpassent la porte d'un

oui ou d'un

non

ou de ces relations

l-

mentaires qu'un geste ou l'exemple dterminent.

On

pourrait citer, entre autres, la

mou-

vante harmonie du travail dans la ruche, la sur-

prenante division de la besogne,

le

roulement

rgulier qu'on y trouve. Par exemple, j'ai sou-

vent constat que les butineuses que j'avais

marques
dantes,

le

matin, s'occupaient l'aprs-midi,


les

moins que fleurs ne tussent trs abon rchauffer ou venter couvain.


le

ou bien

je les dcouvrais

parmi

la foule qui

forme ces mystrieuses chanes endormies au


milieu desquelles travaillent les cirires et les
sculpteuses. J'ai observ aussi que les ouvrires

que

je voyais recueillir le

pollen durant un

jour ou deux, n'en rapportaient point le lende-

main

et sortaient

la

recherche exclusive du

nectar, et rciproquement.

On pourrait citer

encore, au point de vue de

LA FONDATION DE LA CIT
la division

123

du

travail, ce

que

le

clbre apicul-

teur franais Georges de Layens appelle la rpartition des abeilles sur les plantes mellifres.

Chaque jour, ds

la

premire heure de

soleil,

ds la rentre des exploratrices de l'aurore, la

ruche qui s'veille apprend


velles

les

bonnes nou-

de la terre

Aujourd'hui fleurissent
le

les tilleuls qui

bordent

canal

blanc claire l'herbe des routes


lot et la

le trfle
le
,
.

mli les
il

sauge des prs vont s'ouvrir

lys, les

rsdas ruissellent de pollen

Vite,

faut s'organiser, prendre des mesures, rpartir


la

besogne. Cinq mille des plus robustes iront

jusqu'aux tilleuls, trois mille des plus jeunes

animeront

le trfle

blanc. Celles-ci aspiraient

hier le nectar des corolles, aujourd'hui, pour

reposer leur langue et les glandes de leur jabot,


elles iront recueillir le pollen

rouge du rsda,
lys,

celles-l le pollen

jaune des grands

car

vous ne verrez jamais une abeille rcolter ou


mler des pollens de couleur ou d'espce
rentes; et l'assortiment
greniers, suivant les
la

diff-

mthodique dans
et l'origine,

les

nuances
est

de

belle farine

parfume

une des grandes

proccupations de la ruche. Ainsi sont distribus les ordres- par


les

le

gnie cach. Aussitt,

travailleuses

sortent

en longues

files et

424

LA VIE DES ABEILLES


d'elles vole droit sa tche. Il

chacune

sem-

ble, dit de

Layens, que

les abeilles soient par-

faitement renseignes sur la localit, la valeur


mellifre relative et la distance de toutes les

plantes qui sont dans

un

certain rayon autour

de

la

ruche.

Si

on note avec soin

les diverses
si

direcl'on

tions que prennent les butineuses, et

va

observer en dtail

la rcolte

des abeilles sur

les diverses plantes d'alentour,


les ouvrires se distribuent

on constate que

sur les fleurs pro-

portionnellement
plantes d'une

la

fois

au nombre des

mme

espce et leur richesse


:

mellifre. Il y a plus

elles estiment

chaque
sucr

jour

la

valeur

du meilleur liquide
rcolter.

qu'elles
Si

peuvent

par exemple, au printemps, aprs la

flo-

raison des saules, au

moment o
champs,

rien n'est

encore

fleuri

dans

les

les abeilles

n'ont gure pour ressource que les premires


fleurs des bois,

on peut

les voir visiter activeles

ment

les

anmones,
violettes.

pulmonaires,

les

ajoncs et les
tard, des
ils

Quelques jours plus


colza viennent-

champs de chou ou de

fleurir en assez grand nombre, on verra

les abeilles

abandonner presque compltement


des bois encore en pleine

la visite des plantes

LA FONDATION DE LA CITE
floraison,

123

pour

se consacrer

la visite des

fleurs de chou ou de colza.

Chaque

jour, elles rglent ainsi leur distri

bution sur les plantes, de manire rcolter


le

meilleur

liquide

sucr dans le moins de

temps possible.

On

peut donc direquela colonie d'abeilles,

aussi bien dans ses travaux de rcolte


l'intrieur de la ruche, sait tablir

que dans
distribu-

une

tion rationnelle du

nombre

d'ouvrires, tout en
la division

appliquant le principe de
vail.

du

tra-

XI
Mais, dira-t-on, que nous importe que les
abeilles

soient plus

ou moins intelligentes?
avec tant de soin, une

Pourquoi peser
petite

ainsi,

trace
s'il

de

matire

presque

invisible,

comme

s'agissait d'un fluide

dont dpen-

dissent les destines de

exagrer, je crois

l'homme? Sans rien que l'intrt que nous y

avons est des plus apprciables.


hors de nous une

trouver,

marque relle d'intelligence, nous prouvons un peu de l'motion de Hobinson dcouvrant l'em/)reinte d'un pied humain
11.

126

LA VIE DES ABEILLES


le. Il semble que nous moins seuls que nous ne croyions Quand nous essayons de nous rendre

sur la grve de son

soyons
l'tre.

compte de

l'intelligence des abeilles, c'est

en

dfinitive le plus prcieux de notre substance

que nous tudions en


cette matire
elle

elles, c'est

un atome de
de

extraordinaire qui, partout o

s'attache, a la proprit magnifique

transfigurer les
niser,

ncessits

aveugles, d'orga-

d'embellir et de multiplier la vie, de

tenir en suspens, d'une manire plus frappante


la force obstine

de la mort et

le

grand

flot in-

considr qui roule presque tout ce qui existe

dans une inconscience ternelle.


Si nous tions seuls possder et
tenir

main-

une

parcelle de matire en cet tat parti-

culier de floraison

ou d'incandescence que nous


nous aurions quelque

nommons

l'intelligence,

droit de nous croire privilgis, de

nous ima-

giner que la nature atteint en nous une sorte

de but; mais voil toute une catgorie d'tres,


les

hymnoptres, o

elle atteint

un but peu
si l'on

prs identique. Cela ne dcide rien

veut,

mais

le fait

n'en occupe par moins


faits

un rang
qui con-

honorable parmi la foule des petits

tribuent clairer notre situation sur cette


terre.
Il

y a

l,

d'un

certain point

de

vue,

LA FONDATION DE LA CITE
une contre-preuve de
chiffrable de notre tre,

127

la partie la plus indil

y a l des superpositions de destines que nous dominons d'un


lieu plus

lev qu'aucun

de ceux que

nous

atteindrons pour contempler les destines de

y a l, en raccourci, de grandes et simples lignes que nous n'avons jamais l'occal'homme.


Il

sion de dmler ni de suivre jusqu'au bout

dans notre sphre dmesure.


prit

Il

y a

l l'es-

et

la

matire,

l'espce
le

et

l'individu,

l'volution et la
nir, la vie et la

permanence,

pass et l'ave-

mort, accumuls dans un rduit


peut se demander
et la

que notre main soulve et que nous embrassons d'un coup d'il
si
;

et l'on

la

puissance des corps


le

place qu'ils

occupent dans

temps

et l'espace modifient

autant que nous le croyons l'ide secrte de la


nature, que nous nous efforons de saisir dans
la

petite

histoire de

la

ruche, sculaire en
la

quelques jours,
des

comme dans
trois

grande histoire

hommes dont
sicle.

gnrations dbordent

un long

LA VIE DES ABEILLES

Xll

Reprenons donc, o nous l'avions


l'histoire de notre ruche,

laisse

pour carter, autant

que possible, un des plis du rideau de guirlandes


au milieu duquel l'essaim commence prouver celte trange sueur presque aussi blanche

que
aile.

la

neige et plus lgre que


la cire

le

duvet d'une

Car

qui nat ne

ressemble pas
:

celle que nous connaissons tous

elle

est

immacule, impondrable,

elle

parat

vrai-

ment

l'nie

du miel, qui

est

lui-mme

l'esprit

des Heurs, voque dans une incantation im-

mobile, pour devenir plus tard entre nos mains,

en souvenir, sans doute, de son origine o

il

a tant d'azur, de parfums, d'espace cristallis,

de rayons sublims, de puret


ficence, la lumire

et

de magni-

odorante de nos derniers

uutels.

XIII

Il

est

fort difficile

de suivre

les diverses

phases

de

la

scrtion et

de l'emploi de la

LA FONDATION DE LA CIT
cire

129

dans un essaim qui commence


se passe

btir.
l'ag-

Tout
la

au profond del foule, dont

glomration de plus en plus dense, doit produire

temprature favorable cette exsudation qui

est le privilge des plus

jeunes abeilles. Huber.

qui les tudia le premier avec une patience

incroyable et au prix de dangers parfois srieux, consacre ces

phnomnes plus de deux


forfais

cent cinquante

pages intressantes, mais

cment confuses. Pour moi, qui ne


au besoin de ce
qu'il

pas un

ouvrage technique, je me bornerai, en m'aidant


a
si

bien observ,
re-

rapporter ce que chacun peut voir, qui


cueille

un essaim dans une ruche vitre. Avouons d'abord qu'on ne sait pas encore
le

par quelle alchimie


cire

miel se transforme en

dans

le

corps

plein

d'nigmes de nos

mouches suspendues. On constate seulement


qu'au bout de dix-huit vingt-quatre heures
d'attente, dans
croirait

une temprature

si

leve qu'on
la

qu'une flamme couve au creux de

ruche, des cailles blanches et transparentes


apparaissent l'ouverture de quatre
petites

poches situes de chaque ct de l'abdomen de


l'abeille.

Quand

la plupart

de celles qui forment


le

le

cne renvers ont ainsi

ventre galonn de

130

LA VIE DES ABEILLES

lamelles d'ivoire, on voit tout coup l'une


d'elles,

comme

prise d'une inspiration subite,

se dtacher de la foule,

grimper rapidement

le

long de la multitude passive, jusqu'au

fate

intrieur de la coupole, o elle s'attache solide-

ment

tout en cartant coups de tte les voi-

sines qui gnent ses

mouvements. Elle

saisit

alors avec les pattes et la

bouche l'une des huit


la

plaques de son ventre, la rogne, la rabote,


ductilise, la ptrit

dans sa salive, la ploie

et la

redresse, l'crase et la reforme avec l'habilet

d'un menuisier qui manierait un panneau mallable. Enfin, lorsque la substance

malaxe de

la

sorte lui parat avoir les dimensions et la con-

sistance voulues, elle l'applique au

sommet du
ou plutt
il

dme, posant
la clef
ici

ainsi la premire pierre

de vote de la cit nouvelle, car


ville

s'agit
ciel et

d'une

l'envers qui descend


la terre

du

ne s'lve pas du sein de


ville

comme une

humaine.
fait,

Cela

elle

ajuste cette clef de vote


le

6uspendue dans
cire qu'elle

vide d'autres fragments de

prend mesure sous ses anneaux

de corne; elle donne l'ensemble un dernier

coup de langue, un dernier coup d'antennes


puis, aussi

brusquement
perd dans

qu'elle est venue, elle

se retire et se

la foule.

LA FONDATION DE LA CITE

131

Immdiatement, une
reprend
laiss, le

autre

la

remplace,
elle

travail
le

au point o
sien,

l'avait

y ajoute

redresse ce qui ne

parat pas

conforme au plan idal de la tribu,


lui succder:,
et subites,

disparat son tour, tandis qu'une troisime,

une quatrime, une cinquime

en une srie d'apparitions inspires


leur part au labeur unanime.

aucune n'achevant l'uvre, toutes apportant

XIV
Un
alors
petit bloc

de cire encore informe pend


la vote.

au sommet de

Quand

il

parat de

grosseur suffisante, on voit surgir de la grappe

une autre

abeille dont l'aspect diffre sensiblecelle des fondatrices qui


l'ont pr-

ment de
cde.

On

pourrait croire, voir la certitude de

sa dtermination et l'attente de celles qui l'en-

tourent, que c'est

une sorte d'ingnieur


le

illu-

min, qui tout coup dsigne dans

vide la

place que doit occuper la premire cellule, dont

dpendront mathmatiquement celles de toutes


les autres.

En

tout cas, cette abeille appartient

la classe des ouvrires sculpteuses

ou

cise-

leuses qui ne produisent pas de cire et se con-

132

LA VIE DES ABEILLES

tentent de mettre en

uvre

les

matriaux qu'on

leur fournit. Elle choisit donc

remplacement

de
le

la

premire cellule, creuse un

moment dans
dans
le

bloc en

ramenant vers

les

bords qui s'lven

autour de

la cavit, la cire qu'elle te

fond. Ensuite,
trices, elle

comme

l'avaient fait les fonda-

abandonne soudain son bauche,


la

une ouvrire impatiente

remplace

et

reprend

eon uvre qu'une troisime achvera, pendant

que d'autres entament autour

d'elles, selon la

mme mthode
cessif, le reste

de travail interrompu et sucde la surface et


le

ct oppos
loi

de

la paroi

de

cire.

On

dirait

qu'une

essen-

tielle

de la ruche y divise l'orgueil de

la

beso-

gne
et

que toute uvre y doive tre commune anonyme pour qu'elle soit plus fraternelle
et

XV
Bientt le rayon naissant se devine.
Il

est

encore lenticulaire, car les petits tubes prismatiques

qui

le

composent,

ingalement pro-

longs, s'accourcissent en une dgradation rgulire


il

du centre aux extrmits.

ce

moment,

a peu prs l'apparence et l'paisseur d'une

langue humaine forme sur ses deux faces de

LA FONDATION DE LA CITE
cellules

133

hexagones juxtaposes
les

et

adosses.

Ds que
truites,

premires cellules sont consfixent la vote


et

les fondatrices

deuxime, puis mesure, un troisime


quatrime bloc de
cire.

un un

Ces blocs s'chelonet calculs dtelle

nent intervalles rguliers


sorte

que lorsque
les

les

rayons auront acquis toute

leur force, ce qui n'a lieu que


tard,

beaucoup plus
l'espace

abeilles

auront

toujours

ncessaire pour circuler entre les parois parallles.


Il

faut

donc que, dans leur plan,

elles pr-

voient l'paisseur dfinitive de chaque rayon,

qui

est

de vingt-deux ou vingt-trois milli-

mtres, et en

mme

temps

la largeur des rues

qui les sparent et qui doivent avoir environ

onze millimtres de large, c'est--dire

le

double

de la hauteur d'une abeille, puisque, entre les


rayons, elles auront passer dos dos.
D'ailleurs elles ne sont pas infaillibles et leur
certitude ne parat pas machinale.

circonstances difficiles elles


d'assez grosses erreurs.
Il

Dans des commettent parfois

d'espace entre les

y a souvent trop rayons ou trop peu. Elles y

remdient alors du mieux qu'elles peuvent,


soit

en faisant obliquer le rayon trop rapproch,

soit

en intercalant dans

le

vide trop grand


12

un

13i

LA VIE DES ABEILLES


Il

rayon irrgulier.
encore un des

leur arrive parfois de se


et

tromper, dit ce propos Raumur,


laits

c'est

qui

semblent

prouver

qu'elles jugent.

XVI
On
sait

que

les abeilles construisent

quatre

espces de cellules. D'abord les cellules royales,


qui sont exceptionnelles et ressemblent un

gland de chne, ensuite

les

grandes cellules

rserves l'levage des mles et l'emmaga-

sinage es provisions quand les fleurs sura-

bondent, puis

les petites

cellules qui servent


et

de berceau aux ouvrires


naires, et,

de magasins ordiles

normalement, occupent peu prs


relier

huit diximes de la surface btie de la ruche.


Enfin,

pour

sans dsordre les grandes

aux

petites, elles difient

un

certain

nombre

de cellules de transition.

part l'invitable
les

irrgularit de ces dernires,

dimensions
si

du deuxime

et

du troisime type sont

bien calcules, qu'au

moment

de l'tablisse-

ment du systme dcimal, lorsqu'on chercha


dans
de
la

nature une mesure


dpart
et

fixe qui

pt servir
incontesta-

point de

d'talon

LA FONDATION DE LA CITE
ble,

135
1
.

Raumur proposa

l'alvole de l'abeille

Chacun de ces alvoles est un tuyau hexagone pos sur une base pyramidale, et chaque rayon est form de deux couches de ces tuyaux opposs par la base, de telle manire que chacun
des trois
la

rhombes ou losanges qui constituent


pyramidale d'une cellule de l'avers

base

forme en

mme

temps

la base

galement pyraqu'est

midale de trois cellules du revers.


C'est

dans ces tubes prismatiques


le miel.

emmagasin
s'en
tion,

Pour viter que ce miel chappe pendant le temps de sa maturace

qui

arriverait

invitablement

s'ils
ils

taient

strictement

horizontaux

comme

paraissent l'tre, les abeilles les relvent lgre-

ment selon un angle de quatre ou cinq

degrs.

Outre l'pargne de
outre

cire, dit

Raumur en
cire,

considrant l'ensemble de cette merveilleuse


construction,

l'pargne de

qui

rsulte de la disposition

des cellules, outre

1. On rejeta, non sans motifs, cet talon. Le diamtre des alvoles est d'une rgularit admirable, mais, comme

tout ce qui est produit par un organisme vivant, il n'est pas mathmatiquement invariable dans la mme rucbe. En

outre,

diverses espces d'abeilles ont


tinct,
l'autre,

remarquer M. Maurice Girard, les un apothme d'alvole disde sorte que l'talon serait diffrent d'une ruche
le fait

comme

suivant l'espce d'abeilles qui s'y trouve.

136

LA VIE DES ABEILLES

qu'au

moyen
il

de cet arrangement les abeilles

remplissent
vide,

le gteau sans qu'il y reste aucun en revient encore des avantages par

rapport la solidit de l'ouvrage. L'angle du

fond de chaque cellule,

le

sommet de

la ca-

vit pyramidale, est arc-boul par l'arle

que

font ensemble deux pans de l'hexagone d'une

autre cellule. Les deux triangles ou prolonge-

ments des pans hexagones qui remplissent un


des angles rentrants de la cavit renferme par

rhombes forment ensemble un angle plan par le ct o ils se touchent; chacun de


les trois

ces angles, qui est concave en dedans de la cellule,

soutient du ct de sa convexit une des

lames employes former l'hexagone d'une


autre cellule, et cette lame, qui s'appuie sur cet
angle, tient contre la force qui tendrait les

pousser en dehors; c'est ainsi que les angles se


trouvent
fortifis.

Tous

les

avantages que l'on

pouvait demander par rapport la solidit de

chaque cellule
figure et par la ses les

lui

sont procurs par sa propre


elles sont dispo-

manire dont

unes par rapport aux autres.

LA FONDATION DE LA CIT

137

XVII

Les gomtres savent,

dit le

D' Reid,

qu'il

n'y a que trois sortes de figures que l'on puisse

adopter pour diviser

une surface en
interstices.

petits

espaces semblables, de forme rgulire et de

mme

grandeur sans

Ce sont le triangle quilatral, le carr et


la

l'hexagone rgulier qui, en ce qui concerne


construction des
cellules,

l'emporte sur les


la

deux autres
modit
la

figures,

au point de vue de

com-

et

de

la rsistance. Or, c'est

justement
avantages.

forme hexagone que


si

les abeilles adoptent,


les

comme

elles

en connaissaient
le

De mme,

fond des cellules se compose

de trois plans qui se rencontrent en un point,


et
il

a t dmontr que ce systme de cons-

truction

permet de raliser une conomie conde savoir quel

sidrable en fait de travail et de matriaux.

Encore la question

tait-elle

angle d'inclinaison des plans correspond l'co-

nomie

la plus grande,

problme de hautes ma-

thmatiques qui a t rsolu par quelques savants, entre autres Maclaurin dont
la solution

on trouvera
la Socit
12.

dans

le

compte rendu de

138

LA VIE DES ABEILLES

royale de Londres 1 . Or, l'angle ainsi dtermin

par le calcul correspond celui que l'on


sure au fond des cellules.

me-

1. Raumur avait propos au clbre mathmaticien Entre toutes les Kcenig le problme suivant cellules hexagonales fond pyramidal compos de trois rhombes semblables et gaux, dterminer celle qui peut tre consKcenig trouva qu'une truite avec le moins de matire?
:

son fond fait de trois rhombes dont chaque grand angle tait de 109 degrs 26 minutes et chaque petit de 70 degrs 34 minutes. Or, un autre savant, Maraldi, ayant mesur aussi exactement que possible les angles dei rhombes construits par les abeilles, fixa les grands 109 degis 28 minutes et les petits 70 degrs 32 minutes. Il n'y avait donc entre les deux solutions qu'une diffrence de 2 minutes. 11 est probable que l'erreur, s'il y en a une, doit tre impute Maraldi plutt qu'aux abeilles, car aucun instrument ne permet de mesurer avec une prcision infaillible les angles des cellules qui ne sont pas assez nettement
telle cellule avait

dfinis.

Un
le

autre mathmaticien, Cramer, qui l'on avait soumt

problme, donna d'ailleurs une solution qui se rapproche encore davantage de celle des abeilles, soit 189 degrs 28 minutes et demie, pour les grands, et 70 degrs 31 minutes et demie pour les petits. Maclaurin, rectifiant Kcenig, donne 70 degrs 32 minutes et 109 degrs 28 minutes. M. Lon Lalanne, 109 degrs 28 minutes 16 seconieset70 degrs 81 minutes 44 secondes. Voir sur cette question discute : Maclaurin, Philos. Trans. of London ",1A3. Brougham, Rech. anal, et exper. sur les alv. des ab. L. Lalanne, Note sut
i'Arch. des abeilles, etc.

mme

LA FONDATION DE LA CIT

139

XVIII
Certes, je ne crois pas que les abeilles se
livrent ces calculs compliqus,
crois pas davantage

mais je ne
la seule

que

le

hasard ou

force des choses produise ces rsultats ton-

nants.

Pour

les

gupes, par exemple, qui consles abeilles

truisent

comme

des gteaux celtait le

lules hexagones, le
elles
1

problme

mme

et

ont rsolu d'une manire bien moina

ingnieuse. Leurs rayons n'ont qu'une couche

de cellules et ne possdent pas le fond

commun
du
solidit,

qui sert la fois aux deux couches opposes

gteau de

l'abeille-

De

l,

moins de

plus d'irrgularit et

une perte de temps, de


tiers

matire et d'espace que l'on peut estimer au


quart de
saires.
l'effort et

au

de l'espace nces-

Pareillement, les Trigones et les Mli-

pones, qui sont de vritables abeilles domestiques,

mais d'une civilisation moins avance,


et

ne construisent leurs cellules d'levage que sur

un rang,
et

appuyent leurs gteaux horizontaux

superposs sur d'informes et dispendieuses


cire.

colonnes de

Quant leurs

cellules pro-

visions, ce sont de

grandes outres assembles

140

LA VIE DES ABEILLES

sans ordre, et l o elles pourraient s'inter


secter, par

consquent

re'aliser

l'conomie de

substance et d'espace dont profitent les abeilles,


les

Mlipones, sans s'aviser de cette conomie


insrent

possible,

maladroitement entre

les

sphres

des cellules

parois

planes. Aussi,
;

quand on compare un de leurs nids la ci< mathmatique de nos mouches miel, on croirait voir une bourgade de huttes primitives
ct d'une de ces villes implacablement rgulires, qui sont le rsultat peut-tre

sans char-

mes, mais logique, du gnie de l'homme qui


lutte

plus

prement

qu'autrefois

contre le

temps, l'espace et

la matire.

XIX
La
thorie courante,
d'ailleurs

renouvel

de Buffon, soutient que les abeilles n'ont pas

du tout

l'intention de faire des

hexagones base

pyramidale, qu'elles veulent simplement creuser dans la cire des alvoles ronds,

mais que
temps,

leurs voisines et celles qui travaillent sur l'autre face

du gteau, creusant en

mme

avec les

mmes

intentions, les points

les

alvoles se rencontrent prennent forcment une

LA FONDATION DE LA CIT

141

forme hexagonale.

C'est,

ajoute-t-on, ce qui

arrive pour les cristaux, pour les cailles de

certains poissons, pour les bulles de savon, etc.


c'est

encore ce qui arrive dans l'exprience

sui-

vante que propose Buibn.


dit-il,

Qu'on remplisse,

un vaisseau de

pois ou de quelque autre

graine cylindrique et qu'on le ferme exacte-

ment aprs y

avoir vers aulant d'eau que les

intervalles, entre les graines, peuvent en recevoir, qu'on fasse bouillir cette eau,

tous ces

cylindres deviendront des colonnes six pans.

On
est

en voit clairement
:

la raison qui est


la

purefigure

ment mcanique
occuper
le plus
;

chaque graine dont

cylindrique tend,

par son rendement,

d'espace possible dans un es-

pace donn elles deviennent donc toutes nces-

sairement hexagones par la compression rciproque. Chaque abeille cherche occuper de

mme

le
il

plus d'espace possible dans


est

un espace
le

donn;

donc ncessaire aussi, puisque

corps des abeilles est cylindrique, que leurs


cellules soient

hexagones par

la

mme

raison

des obstacles rciproques.

142

LA VIE DES ABEILLES

XX
Voil
des
obstacles

rciproques

qui provices de

duisent une merveille,

comme

les

hommes, par
l'espce

la

mme

raison, produisent
suffisante

une
ses

vertu gnrale, qui est

pour que

humaine, souvent odieuse dans


d'abord objecter,
et

individus, ne le soit pas dans son ensemble.

On
fait

pourrait

comme

l'ont

Broughman, Kirby

Spence, et d'autres

sa-

vants, que l'exprience des bulles de savon et

des pois ne prouve rien, car dans l'un et l'autre


cas, l'effet de

la

pression n'aboutit qu' des


et

formes trs irrgulires

n'explique pas la

raison d'tre du fond prismatique des cellules.

On

pourrait surtout rpondre qu'il y a plus


ncessits

d'une manire de tirer parti des

aveugles, que la gupe cartonnire, le bourdon


velu, les mlipones et les trigones
et

du Mexique

du

Brsil, bien

que

les circonstances et le

but soient pareils, arrivent des rsultats fort


diffrents et
rait dire

manifestement infrieurs.
si les

On

pour-

encore que

cellules de l'abeille

obissent la loi des cristaux, de la neige, des


bulles de savon

ou des pois

bouillis

de Buffon,

LA FONDATION DE LA CIT
elles obissent
trie

143

en

mme

temps, par leur sym-

gnrale,

par leur disposition sur deux


cal-

couches opposes, par leur inclinaison


cule, etc., bien d'autres lois qui

ne

se trou-

vent pas dans la matire.

On

pourrait ajouter que tout le


est aussi

gnie de
il

l'homme

dans la faon dont

tire

parti de ncessits analogues, et

que

si

cette

faon nous semble la meilleure possible, c'est


qu'il n'y a pas
il

de juge au-dessus de nous. Mais


les

est

bon que
les
faits,

raisonnements s'effacent de-

vant
tire

et

pour carter une objection

d'une exprience, rien ne vaut une autre

exprience.

Afin de m'assurerque l'architecture hexagonale tait rellement inscrite dans l'esprit de


l'abeille, j'ai

dcoup

et

enlev un jour, au
il

centre d'un rayon,


la fois

un

endroit o

y avait

du couvain et des cellules pleines de miel, un disque de la grandeur d'une pice de cent sous Coupant ensuite le disque par le milieu de sa tranche ou de l'paisseur de sa circonfrence, au point o se joignaient les bases
pyramidales des cellules, j'appliquai sur les
bases de l'une des

deux sections ainsi obtenues,

une rondelle d'tain de


assez rsistante

mme

dimension

et

pour que

les abeilles

ne pussent

144
la

LA VIE DES ABEILLES


la faire flchir.

dformer ni

Puis je remis
la ron-

je l'avais prise la section

munie de

delle.

L'une des faces du rayon

n'offrait

donc

rien d'anormal puisque le

dommage
tait

tait ainsi

rpar, mais sur l'autre se voyait

une

sorte de
la

grand trou dont


de

le

fond

form par

rondelle d'tain et qui tenait la place d'une


trentaine
cellules.

Les

abeilles

furent

d'abord dconcertes, elles vinrent en foule

examiner
et,

et tudier

l'abme invraisemblable

plusieurs jours

durant, s'agitrent tout

autour et dlibrrent sans prendre de dcision.

Mais

comme je
soir,
il

les nourrissais

ment chaque
n'eurent

vint

abondamun moment o elles


disponibles
Il

plus

de cellules

pour

emmagasiner leurs provisions.

est

probable

qu'alors les grands ingnieurs, les sculpteurs


et les cirires d'lite reurent l'ordre

de tirer

parti

du gouffre

inutile.

Une lourde guirlande de


pour entretenir
la

cirires l'enveloppa

chaleur ncessaire, d'autres

abeilles descendirent dans le trou et

commen-

crent par fixer solidement la rondelle de mtal


l'aide de petites griffes de cire rgulirement

chelonnes sur son pourtour


chaient aux
Elles

et

qui s'atta-

artes des cellules environnantes.

entreprirent alors, en les reliant ces

LA FONDATION DE LA CIT
griffes, la

145

construction de trois ou quatre celle

lules,

dans

demi-cercle suprieur de la ronces cellules de transition

delle.

Chacune de

ou de rparation avait son dessus plus ou moins


dform pour se souder l'alvole contigu du
rayon, mais sa moiti infrieure dessinait toujours sur l'tain trois angles trs nets d'o sortaient dj trois petites lignes droites qui bau-

chaient rgulirement la premire moiti de


cellule suivante.

la

Au
trois
ler

bout de quarante-huit heures,

et

bien que
travailla

ou quatre abeilles au plus pussent

en

mme

temps dans l'ouverture, toute

surface de l'tain tait couverte d'alvoles esquisss. Ces alvoles taient certes
liers

moins rguc'est

que ceux d'un rayon ordinaire;

pour-

quoi la reine, les ayant parcourus, sagement


refusa d'y pondre, car
il

n'en serait sorti qu'une

gnration atrophie. Mais tous taient parfai-

tement hexagonaux; on n'y trouvait pas une


ligne courbe,

pas une forme, pas

un angle

arrondi. Pourtant, toutes les conditions habi


tuelles taient changes, les cellules n'taient

pas creuses dans

de Huber, ou dans
celle de

un bloc selon l'observation un capuchon de cire, selon


et ensuite

Darwin, circulaires d'abord


la

hexagonises par

pression de leurs voisines


13

146
Il

LA VIE DES ABEILLES


tre question d'obstacles rcipro-

ne pouvait

ques attendu qu'elles naissaient une une et


projetaient librement sur

une sorte de
Il

table

rase les petites lignes d'amorage.

parat

donc bien certain que l'hexagone n'est pas le rsultat de ncessits mcaniques, mais qu'il
se

trouve vritablement dans

le

plan,

dans

l'exprience, dans l'intelligence et la volont

de

l'abeille.

Un

autre trait curieux de leur saga-

cit

que

je note la rencontre, c'est

que

les

godets qu'elles btirent sur la rondelle n'avaient


pas d'autre fond que le mtal

mme. Les

ing-

nieurs de l'escouade prsumaient videmment

que

l'tain

suffirait retenir les

liquides et

avaient jug inutile de l'enduire de cire. Mais,

peu aprs, quelques gouttes de miel ayant t


dposes dans deux de ces godets,
ils

remar-

qurent probablement qu'il

s'altrait plus
Ils se

ou

moins au contact du mtal.

ravisrent

alors et recouvrirent d'une sorte de vernis dia-

phane toute

la surface de l'tain.

XXI
Si

nous voulions

clairer tous les secrets de

cette architecture gomtrique,

nous aurions

LA FONDATION DE LA CIT

U7

encore examiner plus d'une question intressante, par

exemple

la

forme des premires


au
toit

cellules qui s'attachent

de la ruche, et
toit

qui est modifie de manire toucher ce par


Il

le

plus grand

nombre de

points possible.

faudrait remarquer

aussi,

non pas

tant

l'orientation des grandes rues, dtermine par


le

paralllisme des rayons, que la disposition

des ruelles et passages mnags et l au travers ou autour des gteaux pour assurer le
trafic et la

circulation de

l'air, et

qui sont habi-

lement distribus de manire viter de trop


longs dtours ou un encombrement probable.
Il

faudrait enfin tudier la construction des cellules

de

transition,

pousse les abeilles

unanime qui augmenter, un moment


l'instinct
soit

donn, les dimensions de leurs demeures,

que

la rcolte

extraordinaire

demande de

plus

grands vases, soit qu'elles jugent la population


assez forte ou que la naissance des mles de-

vienne ncessaire.

Il

faudrait admirer en
et

mme

temps l'conomie ingnieuse


cas,

l'harmonieuse

certitude avec laquelle elles passent, dans ces

du

petit

au grand ou du grand au

petit,

de

la symtrie parfaite

table,
lois

une asymtrie invipour revenir, ds que le permettent les

d'une gomtrie anime, la rgularit

148

LA VIE DES ABEILLES


qu'une cellule
soit

idale, sans
qu'il

perdue, sans

ait

dans

la suite de leurs difices

un

quartier sacrifi, enfantin, hsitant et barbare,

ou une zone
d'intrt

inutilisable.

Mais dj je crains

de m'tre gar dans bien des dtails dnus

pour un lecteur

qui

n'a peut-tre

jamais suivi des yeux un vol d'abeilles ou qui

ne

s'y est intress

qu'en passant,

comme nous
fleur,

nous intressons tous en passant une

un oiseau, une pierre prcieuse, sans demander autre chose qu'une distraite certitude superficielle, et sans nous dire assez que le
moindre secret d'un objet que nous voyons
dans
la

nature qui n'est pas humaine, participe

peut-tre plus directement l'nigme profonde

de nos

fins et

de nos origines, que

le

secret de
le

nos passions les plus passionnantes et

plus

complaisamment

tudies.

XXII
Pour ne pas alourdir
galement sur
les fait parfois

cette tude, je passe

l'instinct assez

surprenant qui

amincir

et

dmolir l'extrmit
cependant, on con-

de leurs rayons quand elles veulent prolonger

ou largir ceux-ci;

et,

LA FOxNDATION DE LA CIT

149

viendra que dmolir pour reconstruire, dfaire


ce qu'on a fait pour le refaire plus rgulire-

ment, suppose un singulier ddoublement de


l'aveugle instinct de btir. Je passe encore sur

des expriences remarquables que l'on peut


faire

pour

les forcer

de construire des rayons

circulaires, ovales, tubulaires

ou bizarrement

contourns, et sur la manire ingnieuse dont


elles

parviennent faire correspondre les

celcel-

lules largies des parties convexes aux


lules rtrcies des parties concaves

du gteau.
la

Mais avant de quitter ce sujet, arrtons-nous,

ne serait-ce qu'une minute, considrer


travail et

faon mystrieuse dont elles concertent leur

prennent leurs mesures lorsqu'elles

sculptent en

mme

temps, et sans se voir, les

deux faces opposes d'un rayon. Regardez par


transparence un de ces rayons, et vous apercevrez, dessins par des
cire diaphane, tout

ombres aigus dans

la

artes

si

nettes,

un rseau de prismes, aux tout un systme de concorqu'on


les croirait

dances

si infaillibles,

estam-

pes dans l'acier. Je ne sais


si

ceux qui n'ont jamais vu


l'aspect
la

l'int-

rieur d'une ruche se reprsentent suffisam-

ment

la

disposition et

des rayons.

Qu'ils se figurent,

pour prendre

ruche de nos
i3.

150

LA VIE DES ABEILLES

paysans, o l'abeille est livre elle-mme,


qu'ils se figurent

une cloche de

paille

ou d'osier

cette cloche est

divise de haut en

bas par

cinq, six, huit et parfois dix tranches de cire

parfaitement parallles et assez semblables


de grandes tranches de pain qui descendent du

sommet de
la

la

cloche et pousent strictement

forme ovode de ses parois. Entre chacune

de ces tranches est mnag un intervalle d'environ onze millimtres dans lequel se tiennent
et circulent les abeilles.

Au moment o commur
de cire qui en

mence dans

le

haut de la ruche la construction


le

d'une de ces tranches,

est l'bauche, et qui sera plus tard


tir,

aminci

et

est encore fort pais et isole complteles

ment

cinquante ou soixante abeilles qui

travaillent sur la face antrieure, des cinquante

ou soixante

qui

cislent

en

mme

temps

sa face postrieure, en sorte qu'il est impossible


qu'elles se voient mutuellement,

moins que

leur

yeux n'aient le don de percer les corps les plus opaques. Nanmoins, une abeille de la face antrieure ne creuse pas un trou, n'ajoute
pas

un fragment de cire qui ne corresponde exactement une saillie ou une cavit de la


face postrieure et rciproquement.
s'y

Comment
que l'une

prennent-elles?

Comment

se fait-il

LA FONDATION LE LA CIT

IU

ne creuse pas trop avant et l'autre pas assez?

Gomment tous
dent-ils toujours

les angles des losanges concisi magiquement? Qu'est-ce commencer ici et de s'arrter

qui leur dit de

l? Il faut nous contenter

une
:

fois

de plus de la

rponse qui ne rpond pas


tres de la

C'est

un des mys-

ruche

Huber a essay d'expliquer


pattes

ce mystre en disant qu' certains intervalles,

par la pression de leurs

ou de leurs

dents, elle provoquaient peut-tre


saillie

une lgre

sur la face oppose du rayon, ou qu'elles

se

rendaient

compte de l'paisseur plus ou


la flexibilit, l'las-

moins grande du bloc, par


ticit

ou quelque autre proprit physique de


ou encore que leurs antennes semblent
contournes des objets
et leur

la cire,

se prter l'examen des parties les plus dlies et les plus

servent de compas dans l'invisible, ou enfin

que

le

rapport de toutes les cellules drive


la

mathmatiquement de
qu'il

disposition

et

des

dimensions de celles du premier rang sans

y ait besoin d'autres mesures. Mais on voit que ces explications ne sont pas suffisantes
:

les

premires sont des hypothses in-

vrifiables; les autres dplacent

simplement
le

le

mystre. Et

s'il

est

bon de dplacer

plus sou-

vent possible les mystres, encore

faut-il

ne

152

LA VIE DES ABEILLES


flatter

pas se

qu'un changement de place

suffise

les dtruire.

XXIII
Quittons enfin les plateaux monotones et

le

dsert gomtrique des cellules. Voil donc les

rayons commencs

et

qui deviennent habita-

bles. Bien que l'infiniment petit s'ajoute, sans

espoir apparent, l'infiniment petit, et que

notre il, qui voit

si

peu de chose, regarde sans

rien voir, l'uvre de cire qui ne s'arrte ni

de jour ni de nuit s'tend avec une rapidit


extraordinaire.

La reine impatiente a
d'une
fois

dj

parcouru plus

les

chantiers qui
et,

blanchissent dans l'obscurit,

maintenant

que

les

premires lignes des demeures sont


elle

acheves,

en prend possession avec son


elle est

cortge de gardiennes, de conseillres ou de


servantes, car on ne saurait dire
si

conduite ou

suivie, vnre

ou

surveille.

Arrive l'endroit qu'elle juge favorable ou

que ses conseillres


le dos, se

lui imposent, elle

bombe

recourbe et introduit l'extrmit de

son long abdomen fusel dans l'un des godets


vierges, pendant aue toutes les petites ttes

LA FONDATION DE LA CITE
attentives, les petites ttes

153

aux normes yeux


soutiennent les

noirs des gardes de

son escorte, l'enserrent


lui

d'un

cercle

passionn,

pattes, lui caressent les ailes et agitent sur elle

leurs fbriles antennes,

comme pour

l'encoura-

ger, la presser et la fliciter.

On

reconnat aisment l'endroit o elle se

trouve cette espce de cocarde toile, ou


plutt cetle broche ovale dont elle est la

topaze centrale et qui ressemble assez aux im-

posantes broches

que portaient nos grand'remarquable, puisque


remarquer,
de
le

mres.
s'offre

Il

est d'ailleurs

l'occasion

que
le

les

ouvrires vitent toujours de tourner


la reine. Sitt qu'elle

dos

s'approche d'un groupe,

toutes s'arrangent de faon lui prsenter in-

variablement

les

yeux

et les

antennes et mar-

chent devant elle reculons. C'est un signe de


respect ou plutt de sollicitude qui, pour invrai-

semblable qu'il paraisse, n'en est pas moins


constant et tout fait gnral. Mais revenons
notre souveraine. Souvent, pendant le lger

spasme qui accompagne visiblement l'mission de l'uf,

une de

ses filles la saisit dans ses

bras, et front contre front,

bouche contre boupeu


effrns,

che, semble lui parler bas. Elle, assez indiffrente

ces

tmoignages un

154

LA VIE DES ABEILLES

prend son temps, ne s'meut gure, tout sa


mission qui parat tre pour
elle

une volupt
au bout

amoureuse plutt qu'un

travail. Enfin

de quelques secondes, elle se redresse avec

calme, se dplace d'un pas,


tour sur elle-mme,
et,

fait

un quart de

avant d'y introduire la

pointe de son ventre, plonge la tte dans la


cellule voisine afin de s'assurer

en ordre,
le

et qu'elle

ne pond pas deux


tandis que

que tout y est fois dans


trois

mme

alvole,

deux ou

abeilles de l'escorte empresse culbutent suc-

cessivement dans
voir
si

la cellule

abandonne, pour
et

l'uvre est accomplie,

entourer de
le petit

leurs soins

ou mettre en bonne place


qu'elle vient d'y dposer.

uf bleutre
de ce

partir
l'au-

moment jusqu'aux premiers froids de


elle

tomne,
qu'on
qu'elle

ne s'arrte plus, pondant pendant


et

la nourrit

dormant

si

tant est

dorme

en pondant. Elle reprsente

ds lors la puissance dvorante de l'avenir qui

envahit tous les coins du royaume. Elle suit


pas pas les malheureuses ouvrires qui s'puisent construire les berceaux que sa fcondit

rclame.

On

assiste ainsi

un concours de
les

deux instincts puissants dont


clairent

pe'ripties
les

pour

les

montrer,

sinon pour

rsoudre, plusieurs nigmes de la ruche.

LA FONDATION DE LA GITE
Il

155

arrive,

par exemple, que les ouvrires

gagnent une certaine avance. Obissant leurs


soucis de bonnes mnagres qui songent aux

provisions des mauvais jours, elles s'empressent de remplir de miel les cellules conquises

sur l'avidit de l'espce. Mais la reine s'appro-

che;

il

faut que les biens matriels reculent


l'ide

devant
affoles
Il

de la nature, et les ouvrires

arrive aussi
:

dmnagent en hte le trsor importun. que leur avance soit d'un


alors, n'ayant plus sous les

rayon entier

yeux
que

celle qui reprsente la tyrannie des jours

personne ne verra,
aussi vite

elles

en profitent pour btir

que possible une zone de grandes


mles, dont la construcfacile et plus

cellules, de cellules

tion est

beaucoup plus

rapide.

Arrive cette zone ingrate, la reine y dpose regret quelques ufs, la franchit, et vient sur
6es

bords exiger de nouvelles cellules d'ou-

vrires.

Les travailleuses obissent, rtrcissent


les

graduellement

alvoles,

et la

poursuite

recommence, jusqu' ce que


flau fcond et ador, soit

l'insatiable

mre,

mits de

la

ruche aux

cellules

ramene des extrdu dbut,


la
et

abandonnes dans l'entre-temps par mire gnration qui vient d'clore,


bientt, de ce coin

pre-

qui

d'ombre o

elle est ne,

va

156

LA VIE DES ABEILLES


les fleurs des environs,

se

rpandre sur

peupler

les

rayons du

soleil et

animer

les

heures bienla

veillantes,

pour se

sacrifier

son tour

gnration qui dj la remplace dans les berceaux.

XXIV
Et
la

reine abeille, qui obit-elle?

la

nourriture qu'on lui donne; car elle ne prend

pas elle-mme ses aliments; elle est nourrie

comme un
tour,

enfant par les ouvrires

mmes que

sa fcondit harasse.

Et cette nourriture son


les ouvrires, est pro-

que

lui

mesurent
les

portionne l'abondance des fleurs et au butin

que rapportent
Ici

visiteuses des calices.

donc,

comme

partout en ce monde, une

portion

du

cercle plonge dans les tnbres; ici

donc,

comme

partout, c'est

du dehors, d'une

puissance inconnue que vient l'ordre suprme,


et les abeilles se

soumettent
la

comme nous

au

matre

anonyme de
en crasant

roue qui tourne sur

elle-

mme

les

volonts qui la font

mouvoir.

Quelqu'un qui je montrais dernirement,


dans une de mes ruches de verre,
le

mouve-

LA FONDATION DE LA CIT

15T la

ment de

cette roue aussi visible

que

grande
tr-

roue d'une horloge, quelqu'un qui voyait nu


l'agitation

innombrable des rayons,

le

moussement perptuel, nigmatique nourrices sur la chambre couvain,


relles et les chelles

et fou des
les passeles

animes que forment

cirires, les spirales


l'activit diverse et

envahissantes de la reine,
incessante de la foule,
l'ef-

fort

impitoyable et inutile, les alles et venues

accables d'ardeur, le sommeil ignor hormis

dans des berceaux que dj guette

le travail

de

demain,

le

repos

mme

de la mort loign

d'un sjour qui n'admet ni malades ni tombeaux, quelqu'un qui


regardait
ces

choses,

l'tonnement pass, ne tardait pas dtourner


ses

yeux o se

lisait je

ne

sais quel effroi attrist.


la

Il

y a en

effet

dans

ruche, sous

l'all-

gresse du premier abord, sous les souvenirs


clatants des

beaux jours qui l'emplissent

et

en

font la cassette des joyaux de l't, sous le vaet-vient enivr qui la relie
vives,
l'azur,

aux

fleurs,
si

aux eaux

l'abondance

paisible de

tout ce qui reprsente la beaut et le bonheur,


,il

y a en

effet,

sous toutes ces dlices ext-

rieures,

un

spectacle qui est

un des plus

tristes

qu'on puisse voir. Et nous autres aveugles qui


n'ouvrons que des yeux obscurcis, quand nous

158

LA VIE DES ABEILLES


innocentes condamnes, nous

regardons ces

savons bien que ce n'est pas elles seules que

nous sommes prs de plaindre, que ce

n'est

pas elles seules que nous ne comprenons point,

mais une forme pitoyable de


Oui,

la

grande force

qui nous anime et nous dvore aussi.


si

l'on veut, cela est triste,

comme

tout

est triste

dans la nature quand on la regarde

de prs.

Il

en sera ainsi tant que nous ne sausi

rons pas son secret, ou

elle

en a un. Et

si

nous apprenons un jour qu'elle n'en

ait point

ou que ce secret
de nom.
s'il le

soit horrible, alors natront

d'autres devoirs qui peut-tre n'ont pas encore

En
:

attendant, que notre

cur rpte
.

dsire

Gela est triste


:

mais que notre


n'y

raison se contente de dire

Cela est ainsi


s'il
il

Notre devoir de l'heure est de chercher


faut pas en dtourner les yeux,

a rien derrire ces tristesses, et pour cela

ne

mais

les regar-

der fixement et les tudier avec autanf d'intrt


et

de courage que

si

c'taient des joies.

Il

est

juste qu'avant de nous plaindre, qu'avant

de juger la nature, nous achevions de l'interroger.

LA FONDATION DE LA CITE

15S

XXV
Nous avons vu que les ouvrires, ds
qu'elles

ne se sentent plus serres de prs par la

mena

ante fcondit de la mre, se htent de btir


des cellules provisions dont la construction
est plus conomique et la capacit plus grande. Nous avons vu, d'autre part, que la mre pr-

fre

pondre dans

les petites cellules et qu'elle

en rclame sans cesse. Nanmoins, leur dfaut, et


elle

en attendant qu'on

lui

en fournisse,

se rsigne dposer

ses

ufs dans

les

larges cellules qu'elle trouve sur son passage.

Les abeilles qui en natront seront des mles ou faux-bourdons, bien que
tout pareils
les

uts soient en
les ouvrires.

ceux dont naissent

Or, au rebours de ce qui a lieu dans la trans-

formation d'une ouvrire en reine, ce n'est


pas la forme ou la capacit de l'alvole qui

dtermine

changement, car d'un uf pondu dans une grande cellule et transport


ici

le

ensuite dans une cellule d'ouvrire sortira


russi oprer quatre

(j'ai

ou cinq

fois ce transfert

qui est assez difficile cause de la petitesse

microscopique

et

de l'extrme fragilit de l'uf)

460

LA VIE DES ABEILLES

an mle plus ou moins atrophi, mais incontestable. Il faut


ail la facult
le

donc que

la reine

en pondant

de reconnatre ou de dterminer

sexe de l'uf qu'elle dpose, et de l'appro11

prier l'alvole sur lequel elle s'accroupit.


est rare qu'elle se

trompe.

Gomment

fait-elle?

comment, parmi des myriades d'ufs que contiennent ses

deux ovaires, spare- t-elle


et

les

mles des femelles,

comment

descendent-ils

son gr dans l'oviducte unique

Nous

voici encore

en prsence a'une des


d'une des plus imp-

nigmes de
ntrables.

la ruche, et

On

n'ignore pas que la reine vierge

n'est point strile,

mais qu'elle ne peut pondre


la

que des ufs de mles. Ce n'est qu'aprs

fcondation du vol nuptial qu'elle produit

son choix des ouvrires ou des faux-bourdons.

la suite

du vol nuptial,

elle est dfinitive-

ment en possession, jusqu'


Ces spermatozoaires, dont
estime
le

sa mort, des sper-

matozoaires arrachs son malheureux amant.


le

docteur Leuckart
millions, sont
si-

nombre vingt-cinq

conservs vivants dans une glande spciale

tue sous les ovaires, l'entre de l'oviducte

commun,
donc que
lules
et

et appele

spermathque.
de
l'orifice

On suppose
de
cet

l'troitesse
la

des petites cel-

manire dont

la

forme

LA FON DATION DE LA CITE


orifice oblige la reine

161

de se courber et de

s'ac-

croupir exerce sur la spermathque une certaine


pression, la suite de laquelle les spermatozoaires en jaillissent et fcondent l'uf au passage. Cette pression n'aurait pas lieu sur les

grandes cellules, et la spermathque ne s'entr'ouvrirait point. D'autres,

au contraire, sont
rellement aux

d'avis

que

la reine

commande
fait,

muscles qui ouvrent ou ferment la spermathque


sur le vagin,
et,

de

ces muscles sont extr-

mement nombreux,

puissants et compliqus.

Sans vouloir dcider laquelle de ces deux hypothses est la meilleure, car plus on va, plus on

observe,

mieux on

voit

que

l'on n'est

qu'un

naufrag sur l'ocan jusqu'ici trs inconnu de


la

nature,

toujours prt surgir

mieux on apprend qu'un fait est du sein d'une vague


ce

subitement plus transparente, qui dtruit en

un instant tout

que l'on croyait savoir,

j'avouerai cependant

que je penche pour

la

seconde. D'abord, les


culteur bordelais,

expriences d'un apisi

M. Drory, montrent que


le

toutes les grandes cellules ont t enleves de


la ruche, la

mre,

moment venu de pondre


;

des ufs de mles, n'hsite pas les dposer

dans des cellules d'ouvrires


elle

et

inversement
dans des
14.

pondra des ufs

d'ouvrires

162

LA VIE DES ABEILLES


de mles,
si

cellules

l'on

n'en a pas laiss

d'autres sa disposition.

Ensuite, les belles observations de M. Fabre


sur les Osmies, qui sont des abeilles sauvages
et

solitaires

de la famille des Gastrilgides,


l'vidence

prouvent
l'Osmie

que
le

non seulement
sexe

connat

d'avance

de

l'uf

qu'elle pondra,

mais que ce sexe


le

est facultatif

pour

la

mre qui

dtermine suivant l'espace


espace frquemment fortuit

dont elle dispose,


et

non modifiable,

tablissant ici

un mle,
le

une femelle. Je n'entrerai pas dans


ais. Elles sont

dtail

des expriences du grand entomologiste fran-

extrmement minutieuses
loin.

et

nous entraneraient trop


soit

Mais quelle que

l'hypothse

accepte, l'une

ou

l'autre

expliquerait fort bien, en dehors de toute intelligence

de

l'avenir,

la

propension

de

la

reine pondre dans des cellules d'ouvrires.


Il est

probable que cette mre-esclave que


plaindre,

nous sommes ports


peut-tre

mais qui

est

une grande amoureuse, une grande voluptueuse, prouve dans l'union du principe mle et femelle qui s'opre dans son tre, une
certaine jouissance, et

comme un

arrire-got
vie.

de l'ivresse du vol nuptial unique dans sa


Ici

encore, la nature, qui n'est jamais

si

ing-

LA FONDATION DE LA CITE
nieuse ni
si

163

sournoisement prvoyante

et di-

verse que lorsqu'il s'agit des piges de l'amour,


aurait eu soin d'tayer d'un plaisir l'intrt de
l'espce.

Au reste,
la

entendons-nous

et

ne soyons

pas dupe de notre explication. Attribuer ainsi

une ide
c'est jeter

nature et croire que cela

suffit,

une pierre dans un de ces


que

gouffres

inexplorables que l'on trouve au fond de certaines grottes, et s'imaginer


le bruit qu'elle

produira en y tombant rpondra toutes nos


questions et nous rvlera autre chose que

immensit de l'abme.

Quand on

rpte

la

nature veut ceci, orga-

nise cette merveille, s'attache cette fin, cela

revient dire qu'une petite manifestation de


vie russit se maintenir,

tandis

que nous
la

nous en occupons, sur l'norme surface de


matire qui nous semble inactive
appelons,
et

que nour

videmment

tort, le nant ou la

mort.

Un

concours de circonstances qui n'avait

rien de ncessaire a

maintenu

cette manifes-

tation entre mille autres, peut-tre aussi int-

ressantes, aussi intelligentes,

mais qui n'eudisparurent

rent pas la

mme

chance

et

jamais sans avoir eu Foccasion de nous merveiller.


Il

serait tmraire
le

d'affirmer

autre

chose, et tout

reste,

nos rflexions, notre

164

LA VIE DES ABEILLES

tlologie obstine, nos espoirs et nos admirations, c'est

au fond de l'inconnu, que nous


nous donne conscience
cette

choquons contre du moins connu encore, pour


faire

un

petit bruit qui

du plus haut degr de l'existence particulire


que nous puissions atteindre sur
surface muette
et

impntrable,
le

mme comme le

chant du rossignol et

vol du condor leur

rvlent aussi le plus haut degr d'existence

propre leur espce.

Il

n'en reste pas moins,

qu'un de nos devoirs


sation s'en
prsente,

les plus certains est de


fois

produire ce petit bruit chaque


sans

que

l'oc-

nous dcourager

parce qu'il est vraisemblablement inutile.

LIVRE IV
LES JEUNES REINES

Fermons
prenant son
multiplie,

ici

notre jeune ruche o la vie recirculaire s'tale et se

mouvement

pour se diviser son tour ds qu'elle


fois la

atteindra la plnitude del force et du bonheur,


et

rouvrons une dernire

cit-mre afin
l'es-

de voir ce qui s'y passe aprs la sortie de


saim.

Le tumulte du dpart apais,


de retour, la malheureuse
corps qui a perdu son sang
serLe,

et les

deux

tiers

de ses enfants l'ayant abandonne sans esprit


ville est
:

comme un

elle est lasse, d-

presque morte. Pourtant, quelques mily sont restes, qui, inbranles,


le travail,

liers d'abeilles

mais,

un peu alanguies, reprennent

166

LA VIE DcS ABEILLES


les absentes, effacent

remplacent de leur mieux


les traces

de l'orgie, resserrent les provisions


fleurs, veillent sur
et

mises au pillage, vont aux


le

dpt de l'avenir, conscientes de la mission

fidles

au devoir qu'un destin prcis leur imprsent parat morne, tout ce que

pose.

Mais
l'il

si le

rencontre est peupl d'esprances. Nous


de ces chteaux des lgendes

sommes dans un

allemandes o les murs sont forms de milliers


de fioles qui contiennent les

qui vont natre.

mes des hommes Nous sommes dans le sjour


la vie. Il

de la vie qui prcde

parts en suspens dans les

y a l, de toutes berceaux bien clos,

dans la superposition infinie des merveilleux


alvoles six pans, des myriades de plus blanches que le
et
lait,

nymphes,
attendent

qui, les bras replis

la tte

incline sur la poitrine,

l'heure du rveil.
tures

les voir

dans leurs spulet

uniformes,

innombrables

presque
qui

transparentes, on dirait des

gnomes chenus

mditent, ou des lgions de vierges dformes


par les plis du suaire,
et

ensevelies en des

prismes hexagones multiplis jusqu'au dlire


par

un gomtre inflexible. Sur toute l'tendue de ces murs perpendicurenferment un monde qui grandit, se

laires qui

LES JEUNES INES

467

transforme,

tourne

sur

lui-mme,

change
file

quatre ou cinq fois de vtements et

son

linceul dans l'ombre, battent des ailes et dansent des centaines d'ouvrires, pour entretenir
la

chaleur ncessaire et aussi pour une

fin

plus

obscure, car leur danse a des trmoussements


extraordinaires
et

mthodiques qui doivent

rpondre quelque but qu'aucun observateur


n'a, je crois,

dml.

Au
ces

bout de quelques jours, les couvercles de

myriades d'urnes (on en compte, dans une


et

forte ruche, de soixante quatre-vingt mille),

deux grands yeux noirs et graves apparaissent, surmonts d'antennes qui


se lzardent,

palpent dj l'existence autour d'elles, tandis

que d'activs mchoires achvent d'largir

l'ou-

verture. Aussitt, les nourrices accourent, ai-

dent la ]eune abeille sortir de sa prison,


soutiennent, la brossent,
offrent
la nettoient
le
et

la

lui

au bout de leur langue


est encore tourdie,

premier miel

de sa nouvelle vie. Elle, qui arrive d'un autre

monde,
lante.

un peu
dirait

ple, vacil-

Elle a l'air dbile d'un petit vieillard


la

chapp de

tombe.
la

On

d'une voya-

geuse couverte de

poussire duveteuse des


la naissance.

chemins inconnus qui mnent

Du

reste, elle est parfaite des pieds

la tte,

168

LA VIE DES ABEILLES

sait
et,

immdiatement tout ce qu'il faut savoir, pareille ces enfants du peuple qui apprenle

nent pour ainsi dire en naissant qu'ils n'auront

gure

temps de jouer ni de

rire,

elle

se

dirige vers les cellules close3 et se

met

battre

des ailes et s'agiter en cadence pour rchauffer

son tour ses surs ensevelies, sans

s'at-

tarder dchiffrer l'tonnante nigme de son


destin et de sa race.

Il

Pourtant, les plus fatigantes besognes lui


sont d'abord pargnes. Elle ne sort de la ruche

que huit jours aprs sa naissance, pour accomplir son premier vol de propret et remplir
d'air ses sacs trachens qui se gonflent, pa-

nouissent tout son corps et la font, partir de


cette heure, l'pouse de l'espace. Elle rentre

ensuite, attend encore


s'organise, en

une semaine,
ses

et alors

compagnie de

surs

du
au

mme

ge, sa premire

sortie de butineuse,

milieu d'un moi trs spcial que les apiculteurs appellent le soleil d'artifice.
plutt dire
effet qu'elles
Il

faudrait
voit en
filles

le

soleil d'inquitude.

On

ont peur, elles qui sont

de

LES JEUNES REIiES

169

l'ombre troite et de la foule, on voit qu'elles


ont peur de l'abme azur et de la solitude
infi-

nie de la lumire, et leur joie ttonnante est


tissue de terreurs. Elles se
seuil, elles hsitent,

promnent sur

le

elles

partent et revien-

nent vingt
airs, la tte

fois.

Elles se balancent dans les


la

obstinment tourne vers

mai-

son natale, elles dcrivent de grands cercles


qui s'lvent et qui, soudain, retombent sous le

poids d'un regret, et leurs treize mille yeux


interrogent, refltent et retiennent la fois

tous les arbres, la fontaine, la grille, l'espalier, les toitures et les

fentres des environs

jusqu' ce que la route arienne sur laquelle


elles glisseront

au retour

soit aussi inflexiblesi

ment

trace dans leur

mmoire que

deux

traits d'acier la

marquaient dans
se tait

l'ther.

Voici

un nouveau mystre. Interrogeons-le


autres, et
s'il

comme les

comme eux

son

silence agrandira

du moins de quelques arpents

nbuleux, mais ensemencs de bonne volont,


le

champ de
les

notre ignorance consciente, qui

est le plus fertile

que notre

activit possde.

Comment

abeilles
il

retrouvent-elles

leur

demeure, que, parfois,


et

est impossible qu'elles

voient, qui souvent est cache sous les arbres

dont l'entre o elles abordent, n'est, en


iS

170

LA VIE DES ABEILLES

tout cas, qu'un point imperceptible dans l'ten-

due sans bornes? Gomment


portes dans

se fait-il

que transtrois kilo-

une bote deux ou


ruche,
il

mtres de

la

est

extrmement rare

qu'elles s'garent?

La

distinguent-elles travers les obstacles?

Est-ce l'aide de points


s'orientent,

de repre

qu'elles

ou bien possdent-elles ce sens

mal connu que nous attribuons a certains animaux, aux hirondelle? et aux piparticulier et

geons, par exemple, et qu'on appelle


la direction"!

le

sens de

Les expriences de J.-H. Fabre,

de Lubbock et surtout celles de M. [Nature


29
octobre

Romanes
tablir

1886) semblent

qu'elles ne sont pas guides par cet instinct

trange. D'autre part, j'ai plus d'une fois constat qu'elles

ne font gure attention

la

forme

ou

la

couleur de la ruche. Elles paraissent

s'attacher davantage l'aspect

coutumier du

plateau sur lequel repose leur maison, la disposition de l'entre et de la planchette d'abor-

dage

L
.

Mais cela

mme

est accessoire, et

si,

pendant l'absence des butineuses, on modifie de

1. La planchette d'abordage, qui n'est souvent que le prolongement du tablier ou plateau sur lequel est pose la' ruche, forme une sorte de perron, de palier ou de repos, devant l'entre principale ou trou de vol.

LES JEUNES REINES


fond en
elles

171

comble

la

faade de leur demeure,

n'y reviendront pas moins

directement

des profondeurs de l'horizon, et ne manifesteront

quelque
le seuil

hsitation

qu'au

moment

de

franchir

mconnaissable. Leur mthode

d'orientation, autant que nos expriences per-

mettent d'en juger, parat plutt base sur un


reprage extraordinairement minutieux et prcis.

Ce

n'est pas la ruche qu'elles reconnais-

sent, c'est, trois

ou quatre millimtres
merveilleux,

prs,

sa position par rapport aux objets d'alentour.

Et ce reprage est

si

si

mathmainscrit

tiquement sr
leur

et si

profondment

en

mmoire, qu'aprs cinq mois d'hiversi

nage dans une cave obscure,


la

l'on

remet

ruche sur son plateau, mais un peu plus

droite

ou gauche qu'elle

n'tait,

toutes les

ouvrires, leur retour des premires fleurs,

aborderont d'un vol imperturbable

et rectiligne

au point prcis qu'elle occupait l'anne prcdente, et ce ne sera qu'en ttonnant qu'elles

retrouveront enfin la porte dplace.


rait

On

croi-

que l'espace a prcieusement conserv tout


petit sentier laborieux
est rest

l'hiver la trace indlbile de leurs trajectoires,


et

que leur
le

grav dans

cieL

Aussi, quand on dplace une ruche, beau-

172

LA VIE DES ABEILLES

coup d'abeilles se perdent-elles, moins qu'il ne s'agisse d'un grand voyage et que tout le
paysage qu'elles connaissent parfaitement
transform, moins encore qu'on
jus-

qu' trois ou quatre kilomtres la ronde ne


soit
n'ait

soin de
tuile,

mettre une planchette, un dbris de


obtacle quelconque devant le

un
,

trou

de vol

qui les avertisse que quelque chose est


et leur

chang,

permette de s'orienter nou-

veau

et

de refaire leur point.

III

Cela

dit.

rentrons dans la cit qui se re-

peuple, o la multitude des berceaux ne cesse

de s'ouvrir, o la substance
se

mme

des
cette

murs
cit

met en mouvement. Toutefois

n'a pas encore de reine. Sur les bords d'un

des rayons du centre, s'lvent sept ou huit


difices

bizarres

qui

font

songer, parmi

la

plaine raboteuse des cellules ordinaires, aux

protubrances
tranges
les

et

aux cirques qui rendent


la

si

photographies de

Lune. Ce

sont des espces de capsules de cire rugueuse

ou de glands inclins occupent


la Dlace

et

parfaitement clos, qui

de trois ou quatre alvoles

LES JEUNES REINES


d'ouvrires. Ils

173

sont habituellement groups

sur

un mme

point, et

une garde nombreuse


sait

et

singulirement inquite et attentive, veille sur


la

rgion o

flotte

on ne
les

quel prestige.

C'est l

que se forment

mres. Dans chale

cune de ces capsules, avant


saim,

dpart de

l'es-

un uf, en

tout pareil ceux dont sortent

les travailleuses

a t dpos, soit parla mre

elle-mme,
n'ait

soit plus

probablement, bien qu'on


les nourrices

pu s'en assurer, par

qui

l'y

transportent de quelque berceau voisin.

Trois jours aprs, se dgage de l'uf une


petite larve laquelle

on prodigue une noursaisir

riture particulire et aussi abondante que possible; et voici

que nous pouvons

un

un

les

mouvements d'une de
s'il

ces

mthodes
que

magnifiquement vulgaires de
nous couvririons,

la nature,

s'agissait des

hommes,

du

nom

auguste de la Fatalit.

La

petite larve,

grce ce rgime, prend un dveloppement


exceptionnel, et ses ides, en

mme

temps que
d'in-

son corps, se modifient au point que l'abeille


qui en nat semble appartenir
sectes entirement diffrente.

une race

Elle vivra quatre

ou cinq ans au

lieu de six
fois

ou sept semaines. Son abdomen sera deux

plus long, sa couleur plus dore et plus claire,


15.

174

LA VIE DES ABEILLES

et

son aiguillon recourb. Ses yeux ne compte-

ront que huit ou neuf mille facettes au lieu de

douze ou treize mille. Son cerveau sera plus


troit,

mais ses ovaires deviendront normes

et

elle

possdera un organe spcial, la sperma-

thque, qui la rendra pour ainsi dire hermaphrodite. Elle n'aura

aucun des

outils d'une vie

laborieuse

ni pochettes scrter la cire, ni

brosses, ni corbeilles pour rcolter le pollen. Elle

n'aura

aucune des habitudes,


n'prouvera ni
le dsir

aucune

des passions
l'abeille. Elle

que nous croyons inhrentes

du

soleil,

ni le besoin de l'espace, et
visit

mourra sans avoir


de la foule, la

une

fleur.

Elle passera son existence

dans l'ombre

et l'agitation

recherche infatigable de berceaux peupler.

En

revanche, elle connatra seule l'inquitude

de l'amour. Elle n'est pas sre d'avoir deux

moments de lumire dans


sortie de l'essaim n'est

car pas invitable, peutsa vie


fois

la

tre

ne

fera-t-elle

qu'une

usage de ses
la

ailes,

mais ce sera pour voler


Il

rencontre

de l'amant.

est

curieux de voir que tant de

choses, des organes, des ides, des dsirs, des


habitudes, toute une destine, se trouvent ainsi

en suspens, non pas dans une semence


serait
le

ce
de

miracle ordinaire de

la

plante,

LES JEUNES REINES


l'animal et de l'homme,

175

mais dans une sub:

stance trangre et inerte

dans une goutte de

miel

'.

IV

Environ une semaine


cires qui

s'est

coule depuis le

dpart de la vieille reine. Les

nymphes
est

prin-

dorment dans

les capsules
il

ne sont

pas toutes du

mme

ge, car

de l'intrt

des abeilles que les naissances royales se suc-

cdent

mesure

qu'elles

dcideront qu'un

deuxime, qu'un troisime ou


quatrime essaim sortira de
la

mme

qu'un

ruche. Depuis

quelques heures elles ont graduellement aminci


les pafrois
la

de la capsule la plus mre,

et bientt

jeune reine, qui de l'intriem rongeait en

mme

temps

le

couvercle arrondi, montre


et,

la

tte, sort

demi,

aide des gardiennes qui

1.

Certains apidologues soutiennent qu'ouvrires et reines,


lait trs

aprs l'closion de l'uf, reoivent

orte de

riche en azote,

pourvue la bout de quelques jours les larves d'ouvrires sont sevres et mises au rgime plus grossier du miel et du pollen, au lieu que la future reine est gorgre jusqu' son complet dveloppement, du lait prcieux qu'on a appel bouillie royale . Quoi qu'il en soit, le rsultat et le miracle sont pareils.
spciale dont est

la mme nourriture, une que scrte une glande tte des nourrices. Mais au

176

LA VIE DES ABEILLES

accourent, qui la brossent, ta nettoient, la caressent, elle se dgage et fait ses premiers pas

sur

le

rayon.

Comme

les ouvrires qui

viennent

de natre, elle est ple et chancelante, mais au


bout d'une dizaine de minutes ses jambes
fermissent,
et inquite,
s'af-

sentant qu'elle n'est

pas seule, qu'il lui faut conqurir son royaume,

que des prtendantes sont caches quelque


part, elle parcourt les murailles de cire, la

recherche de ses rivales.

Ici, la

sagesse, les

dcisions mystrieuses de l'instinct, de l'esprit

de la ruche, ou de l'assemble des ouvrires


interviennent.
suit de l'il,

Le plus surprenant, quand on dans une ruche vitre, la marche


moindre division. On

de ces vnements, c'est qu'on n'observe jamais


la

moindre

hsitation, la

ne trouve aucun signe de discorde ou de discussion.


c'est

Une unanimit

prtablie rgne seule,


ville, et

l'atmosphre de la

chacune des
les

abeilles parat savoir d'avance ce

que toutes

autres penseront.

Cependant
:

le

moment

est

pour

elles des plus graves

c'est,

proprement

parier, la

minute

vitale de la cit. Elles ont

choisir entre trois

ou quatre

partis qui auront

des consquences lointaines, totalement diffrentes et qu'un rien peut rendre funestes. Elles

ont concilier la passion ou le devoir inn de

LES JEUNES REINES


ta

177
la

multiplication de l'espce avec

conserva-

tion de la

souche

et

de ses rejetons. Quelque-

fois elles se

trompent, elles jettent successive-

ment

trois

ou quatre

essaims

qui puisent

compltement

la cit-mre et qui, trop faibles

eux-mmes pour

s'organiser assez vite, surpris


n'est

par notre climat qui

pas leur

climat

d'origine dont les abeilles gardent malgr tout


la

mmoire, succombent
la

l'entre de l'hiver.

Elles sont alors victimes de ce qu'on

fivre

d'essaimage

qui

est,

nomme, comme la
le but,

fivre

ordinaire,

une sorte de raction trop


retrouve la mort.

ardente de la vie, raction qui dpasse

ferme

le cercle et

Aucune des
plement
qu'elles

dcisions qu'elles vont prendre


s'il

ne parat s'imposer, et l'homme,


spectateur,

reste sim-

ne peut prvoir celle choisiront. Mais ce qui marque que ce


le

choix est toujours raisonn, c'est qu'il peut


l'influencer,

dterminer

mme, en modien rtrcissant ou


ac-

fiant certaines circonstances,

agrandissant par exemple l'espace qu'il

corde, en enlevant des rayons pleins de miel

178

LA VIE DES ABEILLES

pour y substituer des rayons vides, mais garnis


de cellules d'ouvrires.
Il

s'agit

elles

donc qu'elles sachent non pas si jetteront tout de suite un deuxime et un

troisime essaim

il

n'y aurait

l,

pourrait-

on dire, qu'une dcision aveugle qui obirait


aux caprices ou aux
d'une
sollicitations

tourdies
qu'elles

heure favorable,

et

il

s'agit

prennent ds l'instant

l'unanimit, des

mesures qui leur

permettront de jeter un

deuxime essaim
la naissance

trois

ou quatre jours aprs


et

de la premire reine,

un

troi-

sime

trois jours aprs la sortie

de la jeune

reine la tte
rait nier

du deuxime essaim. On ne sauici tout un systme, toute une combinaison de prvisions, qui embrassent un temps considrable, surtout si on
qu'on rencontre
le

compare

la brivet

de leur

vie.

VI
Ces mesures concernent la garde des jeunes
reines encore ensevelies dans leurs prisons de
cire.

Je suppose que les abeilles jugent plus

sage ne pas jeter

un second essaim.

Ici

encore,

deux

partis sont oossibles.

Permettront-elles

LES JEUNES REINES

la

179

premire

ne

des

vierges

royales,

celle

que nous avons vue

clore, de dtruire

ses surs ennemies,

ou bien attendront-elles

qu'elle ait accompli la dangereuse crmonie

du

vol nuptial dont peut dpendre l'avele

nir de la nation? Souvent elles autorisent

massacre immdiat;
de dmler

souvent aussi

elles

s'y

opposent, mais on comprend qu'il est


cile
si

diffi-

c'est

en prvision d'un
prils

deuxime essaimage, ou des


tial ,

du

vol

nup-

car on a plus d'une fois observ qu'aprs

avoir dcrt le deuxime essaimage, elles y renonaient brusquement, et dtruisaient toute


la

descendance prdestine,

soit

ft

devenu moins propice,

soit

que le temps pour toute autre

cause que nous ne pouvons pntrer. Mais pre-

nons qu'elles aient jug bon de renoncer


l'essaimage et d'accepter les risques du vol
nuptial
.

Quand notre jeune

reine, pousse

par son

dsir,

s'approche de la

rgion des

grands berceaux, la garde s'ouvre son passage. Elle, en proie sa jalousie furieuse, se

prcipite sur la premire capsule qu'elle ren-

contre, et des pattes, et des dents, s'vertue

dchirer la cire. Elle y parvient, arrache violemment le cocon qui tapisse la demeure,

dnude

la

princesse endormie,

et, si

sa rivale

m
est

LA VIE DES ABEILLES


dj

reconnaissable,

elle

se

retourne,

introduit son aiguillon dans le godet, et fr-

ntiquement

le

darde jusqu' ce que


les

la captive

succombe sous

coups de l'arme venimeuse.


haine de tous

Alors elle s'apaise, satisfaite par la mort qui

met une borne mystrieuse


les tres, rentre

la

son aiguillon, s'attaque une


si elle

autre capsule, l'ouvre, pour passer outre


n'y trouve qu'une larve ou une
faite,

et

ne

s'arrte

nymphe imparqu'au moment o hale-

tante, extnue, ses ongles et ses dents glis-

sent sans force sur les parois de cire.

Les abeilles autour

d'elle,

regardent sa colre

sans y prendre part, s'cartent pour lui laisser le champ libre; mais, mesure qu'une cellule
est perfore
et

dvaste, elles accourent, en

retirent et jettent hors de la


la larve

ruche

le

cadavre,
viole, et

encore vivante ou

la

nymphe

se gorgent

avidement de

la prcieuse bouillie

royale qui remplit le fond de l'alvole. Puis,

quand leur reine puise abandonne


elles

sa fureur,

achvent elles-mmes

le

massacre des

innocentes, et la race et les maisons souveraines disparaissent.


C'est,

avec l'excution des mles, qui

d'ail-

leurs est plus excusable, l'heure affreuse de la

ruche, la seule o les ouvrires permettent

LES JEUNES REINES


la

i81

discorde et

la

mort
il

d'envahir

leurs

demeures. Et,
la

comme

arrive souvent dans

nature, ce sont les privilgies de l'amour

qui attirent sur elles les traits extraordinaires


rie

la

mort violente.
mais
le cas est rare,

Parfois,

car les abeilles


l'viter, parfois

prennent des prcautions pour

deux reines closent simultanment. Alors,


c'est et

au

sortir

du berceau
le

mortel dont Huber a

combat immdiat premier signal une


le
:

particularit assez trange

chaque

fois

que,

dans leurs passes,

les

deux vierges aux cui-

rasses de chitine se mettent dans


telle

une position
les

qu'en tirant leur aiguillon elles se perce-

raient rciproquement,

comme dans
ou

com-

bats de Y Iliade,

on

dirait

qu'un dieu ou une


la desse

desse, qui est peut-tre le dieu

de la race, s'interpose, et les deux guerrires,


prises d'pouvantes qui s'accordent, se spa-

rent et se fuient, perdues, pour se rejoindre

peu aprs, se

fuir

encore

si le

double dsastre

menace de nouveau

l'avenir de leur peuple,

jusqu' ce que l'une d'elles russisse sur-

prendre sa rivale imprudente ou maladroite,


et

la tuer

sans danger, car la

loi

de

l'es-

pce n'exige qu'un sacrifice.

16

182

LA VIE DES ABEILLES

VII

Lorsque
les

la

jeune souveraine a ainsi dtruit


elle est accepte

berceaux ou tu sa rivale,
le

par

peuple, et

il

ne
et

lui reste plus,

pour r-

gner vritablement
l'tait

se voir traite

comme

sa mre, qu' accomplir son vol nuptial,

car les abeilles ne s'en occupent gure et lui

rendent peu d'hommages tant qu'elle est infconde. Mais souvent son histoire
est

moins

simple, et les ouvrires renoncent rarement

au dsir d'essaimer une seconde

fois.

Dans

ce cas,

comme
elle

dans

l'autre, porte d'un

mme

dessein,

s'approche

des

cellules

royales, mais, au lieu d'y trouver des servantes

soumises

et

des encouragements, elle se heurte

une garde

la route. Irrite, et

nombreuse et hostile qui lui barre mene par son ide fixe, elle
le

veut forcer ou tourner

passage, mais ren-

contre partout les sentinelles, qui veillent sut


les

princesses endormies. Elle s'obstine, elle

revient la charge, on la repousse de plus en

plus prement, on la maltraite


ce qu'elle

mme,

jusqu'

comprenne d'une manire informe

que ces petites ouvrires inflexibles reprsen-

LES JEUNES REINES

183

tentune

loi

laquelle l'autre

loi

qui l'anime

doit cder.

Elle s'loigne enfin, et sa colre Inassouvie

promne de rayon en rayon, y faisant reretentir ce chant de guerre ou cette plainte menaante que tout apiculteur connat, qui
se

ressemble au son d'une trompette argentine et


lointaine, et qui est si puissant

dans sa faiblesse
le soir,

courrouce qu'on l'entend, surtout


trois

ou quatre mtres de distance, travers


la

les

mieux close. Ce cri royal a sur les ouvrires une influence magique. Il les plonge dans une sorte de terreur ou de stupeur respectueuse, et quand la
doubles parois de

ruche

la

reine le pousse sur les cellules dfendues, les

gardiennes qui l'entourent

et la tiraillent s'ar-

rtent brusquement, baissent la tte, et attendent, immobiles, qu'il cesse de retentir.


d'ailleurs

On croit

que

c'est
le

grce au prestige de ce cri

qu'il imite,
les

que

Sphinx Atropos pntre dans

ruches et s'y gorge de miel, sans que les

abeilles songent l'attaquer.

Deux ou
combat
la

trois jours durant, parfois cinq, ce

gmissement outrag erre


les

ainsi et appelle au

prtendantes protges. Cependant


dveloppent, veulent voir leur tour
et se

celles-ci se

lumire

mettent ronger

les

couver-

184

LA VIE DES ABEILLES


de
leurs
la

cles

cellules.

Un

grand dsordre
le

menace
les

rpublique. Mais

gnie de la

ruche, en prenant sa dcision en a prvu toutes

consquences,

et les

gardiennes bien insqu'il faut faire

truites savent

heure par heure ce

pour parer aux surprises d'un instinct contrari


et

pour mener au but deux forces opposes.


si les

Elles n'ignorent point que

jeunes reines

qui

demandent

natre parvenaient s'chap-

per, elles

tomberaient aux mains de leur ane

dj invincible, qui les dtruirait une une.

Aussi, mesure qu'une des

emmures amincit

intrieurement les portes de sa tour, elles les

recouvrent en dehors d'une nouvelle couche


de cire, et l'impatiente s'acharne son travail
sans se douter qu'elle ronge un obstacle enchant
qui renat de sa ruine. Elle entend en

mme mme

temps

les

provocations de sa rivale,

et,

connais-

sant sa destine et son devoir royal avant


qu'elle ait

pu

jeter

un regard sur

la vie et

savoir ce que c'est qu'une ruche, elle y rpond

hroquement du fond de sa prison. Mais


son
cri doit

comme
il

percer les parois d'une tombe,

est trs diffrent, touff,

caverneux, et
le

l'le-

veur d'abeilles qui s'en vient vers

soir,

lorsque les bruits se couchent dans la campa-

gne, et que s'lve le silence des toiles, inter-

LES JEUNES REINES

185

roger l'entre des cits merveilleuses, reconnat


et

comprend ce qu'annonce

le

dialogue de la

vierge qui erre et des vierges captives.

VIII
Cette rclusion prolonge est d'ailleurs favorable aux jeunes vierges, qui en sortent mries,

dj vigoureuses et prtes prendre l'essor.

D'autre p?rt, l'attente a raffermi la reine libre


et
l'a

mise

mme

d'affronter les prils

du

voyage. Le second essaim ou essaim secondaire


quitte alors la

demeure, ayant sa

tte la pre-

mire ne des reines. Immdiatement aprs son


dpart, les ouvrires restes dans la ruche dlivrent
les

une des prisonnires qui recommence


tentatives meurtrires,

mmes mmes cris

pousse

les

de colre, pour quitter la ruche

son tour, trois jours aprs, la tte du troisime


essaim, et ainsi de suite, en cas de fivre d'es-

saimage, jusqu' l'puisement complet de la


cit-mre.

Swammerdam
essaims
et les

cite

une ruche

qui, par ses

essaims de ses essaims, produisit

ainsi trente colonies

en une seule saison.

Cette multiplication extraordinaire s'obseive


16.

186

LA VIE DES ABEILLES

surtout aprs les hivers dsastreux,


les abeilles,

comme

si

toujours en contact avec les volonts

secrtes de la nature,

avaient conscience du

danger qui menace

l'espce.

Mais, en temps
les

normal, cette fivre est assez rare dans


n'essaiment qu'une fois, plusieurs

ruches fortes et bien gouvernes. Beaucoup

mme n'essai-

ment pas du

tout.

D'habitude, aprs le deuxime essaim, les


abeilles renoncent se diviser davantage, soit

qu'elles

remarquent l'afTaiblissemen* excessif


ciel leur

de la souche, soit qu'un trouble du

dicte la prudence. Elles permettent alors la

troisime reipe de massacrer les captives, et la


vie ordinaire reprend et se rorganise avec d'au-

tant

plus

d'ardeur

que

presque

toutes

les

ouvrires sont trs jeunes, que la ruche est

appauvrie et dpeuple, et qu'il y a de grands vides remplir avant l'hiver.

IX
du deuxime et du troisime essaim ressemble celle du premier, et toutes les circonstances sont pareilles, cela prs que les

La

sortie

abeilles

y sont moins nombreuses, que

la

troupe

LES JEUNES REINES


est

187

moins circonspecte

et n*a pas d'claireurs, et


et lgre,

que lajeune reine, vierge, ardente

vole

beaucoup plus loin


entrane tout son

et

ds la premire tape

monde

une grande

dis-

tance de la ruche. Joignez-y que cette deuxime


et

cette troisime migration sont bien plus


le sort

tmraires et que
est assez

de ces colonies errantes


tte,

hasardeux. Elles n'ont leur

pour

reprsenter l'avenir, qu'une reine infconde.

Tout leur destin dpend du vol nuptial qui va


s'accomplir.

Un

oiseau qui

passe,

quelques
et
le

gouttes de pluie,
le

un vent

froid,

une erreur,

dsastre est sans remde.


si

Les abeilles

savent

bien que, l'abri trouv, malgr leur

attachement dj solide leur demeure d'un


jour,
elles

malgr

les

travaux commencs, souvent

abandonnent tout pour accompagner leur


la quitter

jeune souveraine dans sa recherche de l'amant,

pour ne pas

des yeux, pour l'enve-

lopper et la voiler de milliers d'ailes dvoues,

ou se perdre avec elle quand l'amour l'gar


loin de la

si

ruche nouvelle, que

la route

encore

inaccoutume du retour vacille


dans toutes les mmoires.

et se disperse

188

LA VIE DES ABEILLES

X
Mais
la loi

de l'avenir est

si

forte

qu'aucune
et ces

abeille n'hsite
prils

devant ces incertitudes

de mort. L'enthousiasme des essaims

secondaires et tertiaires est gal celui du


premier. Lorsque
sion,
la

cit-mre a pris sa dci-

chacune des jeunes reines dangereuses


et

trouve une bande d'ouvrires pour suivre sa


fortune

l'accompagner

dans

ce

voyage,

o beaucoup

est perdre et rien

gagner que

l'esprance d'un

instinct

satisfait.

Qui leur
avec

donne

cette nergie,

que nous n'avons jamais,


pass

rompre

avec

le

comme

un

ennemi? Qui

choisit dans la foule celles qui

doivent partir, et qui

marque
ou
ici les

celles qui reste-

ront? Ce n'est pas telle


va ou demeure,
l les

telle classe

qui s'en

par plus jeunes, par plus ges; autour de chaque reine qui
plus, se pressent de trs vieilles

ne reviendra

butineuses, en

mme

temps que de

petites

ouvrires qui affrontent pour la premire fois


le

vertige de l'azur. Ce n'est pas davantage le

hasard, l'occasion, l'lan ou l'affaissement pas-

sager d'une pense, d'un instinct ou d'un ser-

LES JEUNES REINES

189

liment qui augmente ou rduit la force proportionnelle de l'essaim. Je


reprises,

me

suis,
le

maintes

appliqu

valuer

rapport du
celui

nombre des
difficults

abeilles qui le

composent

des abeilles qui demeurent; et bien que les

de l'exprience ne permettent gure

d'arriver

une prcision mathmatique,


si

j'ai

pu constater que ce rapport,


du couvain,
pose
part
c'est--dire

l'on tient

compte
sup-

des naissances pro-

chaines, tait assez constant

pour

qu'il

un

vritable et mystrieux calcul de la


la ruche.

du gnie de

XI
Nous ne suivrons pas les aventures de ces Elles sont nombreuses et souvent compliques. Quelquefois, deux essaims se
essaims.

mlent; d'autrefois, dans


part,

le

branle-bas du d-

deux ou
la

trois

des reines prisonnires

chappent
rejoignent

la surveillance des

gardiennes

et

grappe

qui se forme.

Parfois

encore, une des jeunes reines, environne de

mles, profite du vol d'essaimage pour se faire


fconder, et entrane alors tout son peuple une

hauteur

et

une distance extraordinaires. Dans

190
la

LA VIE DES ABEILLES


pratique de l'apiculture, on rend toujours
et ter-

la souche ces essaims secondaires


tiaires.

Les reines

se retrouvent

dans

la

ruche,

les

ouvrires se rangent autour de leurs comet,

bats,

lorsque la

meilleure

triomph,

ennemies du dsordre, avides de


violences

travail, elles

expulsent les cadavres, ferment la porte aux


de
l'avenir,

oublient

le

pass,
le pai-

remontent aux

cellules, et

reprennent

sible sentier des fleurs qui les attendent.

XII
Afin de simplifier notre rcit, renouons o

nous l'avions coupe


qui
les

l'histoire

de la reine

abeilles

permirent de massacrer ses


je

surs dans leurs berceaux. Ce massacre,


l'ai dit, elles s'y

opposent souvent, alors

mme

qu'elles ne semblent pas nourrir l'intention de


jeter

un second essaim. Souvent

aussi elles

l'autorisent, car l'esprit politique des

ruches

d'un

mme
il

rucher est aussi divers que celui

des nations humaines d'un


Mais
est certain

mme
la
il

continent.

qu'en l'autorisant elles com-.


reine prit on

mettent une imprudence. Si


s'gare dans son vol nuptial,

ne reste per-

LES JEUNES REINES

19*

sonne pour

la

remplacer, et les larves d'ou-

vrires ont pass l'ge

de

la

transformation

royale. Mais enfin, l'imprudence est faite, et


voil notre premire close, souveraine unique et

reconnue dans
elle est

la

pense du peuple. Cependanl

encore vierge. Pour devenir semblable


qu'elle remplace,
il

la

mre
le

faut

qu'elle

rencontre

mle dans

les vingt

premiers jours

qui suivent sa naissance. Si, pour une cause

quelconque, cette rencontre est retarde, sa


virginit devient irrvocable.

Nanmoins, nous

l'avons vu, quoique vierge elle n'est pas strile.

Nous rencontrons ici cette grande anomalie, cette prcaution ou ce caprice tonnant de la
nature qu'on
est
les

nomme

la

parthnogense, et qui

commun

un
les

certain

nombre

d'insectes,

Pucerons,

Lpidoptres

du

genre

Psych, les Hymnoptres de la tribu des Cynipides, etc.

La

reine-vierge est donc capable


si

de pondre

comme
les

elle avait t

fconde,

mais de tous
les cellules

ufs
les

qu'elle

pondra, dans

grandes ou petites, ne natront que

des mles, et

comme

mles ne travaillent
leur

jamais, qu'ils vivent aux dpens des femelles,


qu'ils

ne vont

mme

pas butiner pour

propre compte et ne peuvent pourvoir leur


subsistance, c'est au bout de ouelaues semaines,

ft2

LA VIE DES ABEILLEb


dernires

aprs la mort des

ouvrires ext
la

nues, la ruine et l'anantissement total de


colonie.

De

la vierge sortiront des milliers de

mles, et chacun de ces mles possdera des


millions de ces spermatozoaires dont pas
n'a

un

pu pntrer dans son organisme. Cela n est pas plus surprenant, si l'on veut, que mille

autres

phnomnes analogues, car au bout de peu de temps, quand on se penche sur ces problmes, notamment sur ceux de la gnration

le

merveilleux et l'inattendu jaillissent


et bien plus abondamment, humainement surtout que dans

de toutes parts
bien moins
les contes

de fes les plus miraculeux, la surprise


en

est si

habituelle qu'on

perd assez vite

la

notion. Mais le fait n'en tait pas


signaler.
clair
les

moins curieux
tirer

D'autre part,

comment
au

au

le

but de la nature qui favorise ainsi


si

mles,
si

funestes,

dtriment des

ouvrires,

ncessaires? Craint-elle que l'in-

telligence des femelles

ne

les porte

rduire

outre

mesure

le

nombre de

ces

parasites

ruineux, mais indispensables au maintien de


l'espce?

Est-ce

par UDe raction

exagre

contre le malheur de la reine infconde? Est-ce

une de ces prcautions trop violentes et aveugles qui ne voient pas la cause du mal, dpassent

LES JEUNES REhNES


le

193

remde,

et

pour prvenir

un

accident
la

fcheux amnent une catastrophe?


ralit

Dans mais n'oublions pas que cette

ralit

n'est pas tout fait la ralit naturelle et pri-

mitive, car dans la fort originelle les colo-

nies devaient tre bien plus disperses qu'elles

ne

le

sont aujourd'hui,

dans

la

ralit,

quand une
jours

reine n'est pas

fconde, ce n'est

presque jamais faute de mles, qui sont tou-

nombreux
ou

et

viennent de fort loin. C'est


retiennent trop

plutt le froid

la pluie qui la

longtemps dans
pagner

la ruche, et plus

souvent encore

ses ailes imparfaites qui l'empchent d'accomle

grand essor que demande l'organe

du faux-bourdon. Nanmoins, la nature, sans tenir compte de ces causes plus relles, se
proccupe passionnment de
la multiplication

ds mles. Elle brouille encore d'autres lois


afin d'en obtenir,
les
et l'on

trouve parfois dans

niches orphelines deux ou trois ouvrires


tel

presses d'un

dsir de maintenir l'espce,

que,

malgr

leurs

ovaires

atrophis,

elles

s'efforcent de

pondre,

voient leurs organes

s'panouir

un peu sous l'empire d'un sentiment


;

exaspr, parviennent dposer quelques ufs

mais de ces ufs,

comme

de ceux de la vierge-

mre, ne sortent que des mles.


17

194

L VIE DES ABEILLES

XIII

Nous prenons

ici

sur

le fait,

dans son inter-

vention, une volont suprieure, mais peut-tre

imprudente, qui contrarie irrsistiblement


volont
intelligente

la

d'une

vie.

De

pareilles
le

interventions

sont assez
Il

frquentes dans

monde
tudier.

des insectes.

est curieux

Ce monde tant plus


les autres,

de les y peupl, plus


saisit
l'y

complexe que

souvent on y

mieux

certains dsirs de la nature, et on

surprend au milieu d'expriences qu'on pourrait croire

inacheves. Elle

a,

par exemple, un

grand dsir gnral, qu'elle manifeste partout

savoir
par
lutte
le

l'amlioration de chaque espce


fort.

triomphe du plus
est

D'habitude la
de3

bien

organise.

L'hcatombe

faibles

est

norme, cela importe peu pourvu


soit efficace

que

la

rcompense du vainqueur
Mais
il

et sre.

est des cas

l'on dirait qu'elle

n'a pas encore eu le temps de dbrouiller ses

combinaisons, o
sible,

la

rcompense

est

impos-

le sort

du vainqueur

est aussi funeste

que celui des vaincus. Et pour ne pas quitter


nos abeilles, je ne sache rien de plus frappant

LES JEUNES REINES


sous
lins

495

ce

rapport que l'histoire des

triongu-

du

Sitaris Colletis.

On

verra du reste que

plusieurs dtails de cette histoire ne sont pas


aussi trangers celle de tent de le croire.

l'homme, qu'on

serait

Ces triongulins sont les larves primaires


parasite propre

d'ui;

une

abeille sauvage, obtusi-

lingue et solitaire, la Collet ou Collets, qui


btit

son nid en des galeries souterraines.

Ils

guettent l'abeille l'entre de ces galeries, et au

nombre de

trois, quatre, cinq, et

souvent davan-

tage, s'accrochent ses poils, et s'installent sur

son dos. Si

la lutte

des forts contre les faibles


il

avait lieu ce

moment,

n'y aurait rien

dire et tout se passerait selon la loi universelle.

Mais, on ne sait pourquoi, leur instinct veut,


et

par consquent la nature ordonne qu'ils se

tiennent tranquilles tant qu'ils sont sur le dos


de l'abeille. Pendant qu'elle visite les fleurs,
qu'elle
ils

maonne

et

approvisionne ses cellules,

attendent patiemment leur heure.

Mais

sitt et

qu'un uf est pondu tous sautent dessus,


bien pourvue de vivres, sans se douter

l'innocente Collet referme soigneusement

la cellule

qu'elle

y emprisonne en
close,

mme

temps
et

la

mort

de sa progniture.

La

cellule

l'invitable

salutaire

196

LA VIE DES ABEILLES


la

combat de

slection

naturelle

commence

aussitt entre les triongulins autour de l'uf

unique. Le plus
adversaire au

fort, le

plus habile, saisit son


l'lve

dfaut de la cuirasse,
le

au-dessus de sa tte et
ses

maintient ainsi dans


ce

mandibules des heures entires, jusqu'


Mais pendant
la bataille

qu'il expire.

un

autre

triongulin rest seul ou dj vainqueur de son

empar de l'uf et l'a entam. Il faut alors que le dernier vainqueur vienne bout de ce nouvel ennemi, ce qui lui est facile, car le triongulin qui assouvit une faim prnarival, s'est
tale, s'attache si

obstinment son uf,

qu'il

ne

songe

pas se dfendre.
le voil

Enfin

massacr

et l'autre se trouve

seul en prsence de l'uf

si

prcieux
tte

et si

bien
l'ouet

gagn.
verture

11

plonge avidement la
par

dans

pratique
le

son prdcesseur
le

entreprend

long repas qui doit


et

transformer
les

en insecte

parfait,

lui fournir

outils
il

ncessaires pour sortir de la cellule o

est

squestr. Mais la nature, qui veut cette preuve

de la lutte, a, d'autre part, calcul

le

prix de son

triomphe avec une prcision

si

avare, qu'un

uf

suffit tout juste

la nourriture d'un seul

triongulin.

De

sorte, dit

M. Mayet, qui nous

devons

le rcit

de ces dconcertantes msaven-

LES JEUNES REINES


tures, de sorte qu' notre vainqueur

191

manque

toute la nourriture que son dernier ennemi

a absorbe avant de mourir,

et,

incapable de

subir la
reste

premire mue,
la

suspendu
le

meurt son tour, peau de l'uf, ou va augil

menter dans
noys.

liquide sucr le

nombre des

XIV
Ce
cas, bien qu'il soit

rarement aussi

clair,

n'est pas

unique dans

l'histoire naturelle.

On

y voit nu la lutte entre la volont consciente du triongulin qui entend vivre et la volont
obscure
et

gnrale de la nature, qui dsire


qu'il vive et

galement

mme

qu'il fortifie et

amliore sa vie plus que sa volont propre ne le


pousserait
le faire.

Mais, par une inadver-

tance trange, l'amlioration impose supprime


la vie

mme

du meilleur,

et le Sitaris Colletis
si

aurait depuis longtemps disparu,

des indivi-

dus, isols par un hasard contraire aux intentions

de la nature, n'chappaient ainsi l'excellente


et

prvoyante

loi

qui exige partout le triomphe

des plus forts.

U arrive donc que

la

grande puissance qui


17.

198

LA VIE DES ABEILLES

nous semble inconsciente, mais ncessairement


sage, puisque la vie qu'elle organise et qu'elle

maintient lui donne toujours raison,

il

arrive

donc

tombe dans l'erreur? Sa raison suprme, que nous invoquons quand nous atteignons les limites de la ntre, aurait donc des
qu'elle

dfaillances? Et

si elle

en

a,

qui les redresse?


irrsistible

Mais revenons son intervention

qui prend la forme de la parthnogense.


l'oublions point, ces problmes que

Ne

nous ren-

controns dans un

monde

qui parat trs loign


fort prs. D'abord,

du ntre, nous touchent de


il

est probable
si

qu'en notre propre corps qui

nous rend
faon
.

vains, tout se passe de la


l'esprit

mme

La volont ou

de la nature oprant
la partie

en notre estomac, en notre cur et dans


de

inconsciente de notre cerveau, ne doit gure


diffrer
l'esprit

ou de

la

volont qu'elle a mis

dans

animaux les plus rudimentaires, les plantes et les minraux mmes. Ensuite, qui
les

oserait

affirmer

que des interventions plus


se

secrtes mais

non moins dangereuses ne


le cas

produisent jamais dans la sphre consciente de

l'homme? Dans

qui nous occupe, qui a

raison, en fin de compte, de la nature ou de


l'abeille? Qu'arriverait-il si celle-ci, plus docile

ou plus

intelligente,

comprenant trop

parfaite-

LES JEUNES REINES

199

ment

le dsir

de

la nature, Je

suivait l'ex-

trme, et puisqu'elle
des mles, les

demande imprieusement multipliait l'infini? Ne risquedtruire son espce? Faut-il


ait

rait-elle pas de

croire qu'il
qu'il soit

des intentions de la nature y dangereux de saisir et funeste de

suivre avec trop d'ardeur, et qu'un de ses dsirs

souhaite qu'on ne pntre et qu'on ne suive pas


tous ses dsirs ? N'est-ce point
l,

des prils que


aussi

court la race

peut-tre, un humaine? Nous

nous sentons en nous des forces inconque

scientes, qui veulent tout le contraire de ce

notre intelligence rclame. Est-il bon que cette


intelligence, qui
fait le

pour l'ordinaire, aprs avoir

tour d'elle-mme, ne sait plus o aller,


qu'elle rejoigne ces forces et

est-il

bon

y ajoute

son poids inattendu?

XV
Avons-nous
le droit

de conclure du danger
sait pas
fin,

de la parthnogense que la nature ne


toujours proportionner les

moyens

la

que

ce qu'elle entend maintenir se maintient parfois

grce d'autres prcautions qu'elle a prises


contre ses prcautions

mmes,

et

souvent aussi

200

LA VIE DES ABEILLES

par des circonstances trangres qu'elle n'a


point prvues? Mais prvoit-elle,

entend-ell

maintenir quelque chose? La nature, dira-t-on,


c'est

un mot dont nous couvrons


peu de

l'inconnais-

sable, et

faits dcisifs autorisent lui

attribuer
vrai.

un but ou une intelligence. Il est Nous manions ici les vases hermtiqueclos qui

ment

meublent notre conception de


et

l'univers.

Pour n'y pas mettre invariablement


Inconnu qui dcourage
la

l'inscription
le silence,

impose
et la
,

nous y gravons, selon


:

forme

grandeur, les mots

Nature

Vie

Mort

, Infini ,

Slection , Gnie de

l'Espce , et bien d'autres,

comme ceux
,

qui
:

nous

prcdrent y fixrent les


,

noms de

Dieu

de Providence

de

Destin

de

Rcompense

, etc. C'est cela si l'on

veut,

et rien davantage.

Mais

si

le

dedans demeure

obscur, du moins y avons-nous gagn que les


inscriptions
tant

moins

menaantes
les

nous

pouvons approcher des vases,


Mais quelque

toucher et y

appliquer l'oreille avec une curiosit salutaire.

nom

certain qu' tout le

moins

qu'on y attache, il est l'un de ces vases, le

plus grand, celui qui porte sur ses flancs le

mot: Nature
la

renferme une force trs


et

relle,

plus relle do toutes,

qui sait -maintenir

LES JEUNES REINES

201

sur notre globe une quantit et une qualit de


vie,
si

norme

et merveilleuse,

par des moyens

ingnieux que l'on peut dire sans exagrapassent tout ce que


le

tion qu'ils

gnie de

l'homme
d'autres

est capable d'organiser. Celte qualit

et cette quantit se maintiendraient-elles

pa

moyens? Est-ce nous qui nous troml

pons en croyant voir des prcautions

il

n'y a peut-tre qu'un hasard fortun qui survit

un

million de hasards malheureux?

XVI
Il

se peut;

mais ces hasards fortuns nous


lors des leons d'admiration, qui

donnent pour

galent celles que nous trouverions au-dessus du hasard. Ne regardons pas seulement les tres qui ont une lueur d'intelligence ou de

conscience et qui peuvent lutter contre les lois


aveugles, ne nous penchons

mme

pas sur les

du rgne Les expriences du clbre microscopiste M. H. J.


premiers
reprsentants

nbuleux

animal qui commence

les Protozoaires.

Carter, F. R. S., montrent, en effet, qu'une volont, des dsirs, des prfrences

se

manifes-

tent dj dans des

embryons aussi infimes que

202
les

LA VIE DES ABEILLES

myxomyctes, qu'il y a des mouvements de ruse dans des infusoires privs de tout orgatels

nisme apparent,

que

YAmba
les

qui guette

avec une sournoise patience

jeunes Acintes

la sortie de l'ovaire maternel, parce qu'elle


sait qu' ce

moment

elles n'ont pas

encore de

tentacules vnneuses. Or,

YAmba

ne possde

ni systme nerveux, ni organe d'aucune espce

que

l'on puisse observer.

Allons directement
et

aux vgtaux qui sont immobiles

semblent

soumis toutes les fatalits, et sans nous arrter aux plantes carnivores, aux Dr oseras par exemple, qui agissent

rellement
le

comme les animaux,

ludions plutt

gnie dploy par telles de

nos fleurs

les plus

simples pour que la visite


la

d'une abeille entrane invitablement

fcon-

dation croise qui leur est ncessaire. Voyons


le

jeu miraculeusement combin du rostellum,

des rtinacles, de l'adhrence et de l'inclinaison

mathmatique
tres';

et automatique des pollinies

dans

YOrchis Morio, l'humble orchide de nos con-

dmontons

la

double bascule infaillible

ici le dtail de ce pige merDarwin. En voici le schme grossier le pollen, dans VOrchis Morio, n'est pas pulvrulent, mais agglomr en forme de petites massues appeles Pollinies. Chacune de ces massues (elles sont deux) se termine son

1. Il est

impossible de donner

veilleux

dcrit par

LES JEUNES REINES

503

des anthres de la sauge, qui viennent toucher


tel endroit le corps de l'insecte visiteur, pour

qu' son tour

il

touche

tel

endroit prcis

le

stigmate d'une fleur voisine; suivons aussi les

dclenchements successifs
stigmate

et les calculs du du Pedicularis Sylvatica; voyons

nacle) renferme dans

extrmit infrieure par une rondelle visqueuse (le Rtiune sorte de sac membraneux (le RosteUum) que le moindre contact fait clater. Quand une
se pose sur
la
fleur,

abeille

sa tte,

en s'avanant pour

pomper le nectar, effleure le sac membraneux qui se dcbire et met nu les deux rondelles visqueuses. Les Pollinies,
grce la glu des rondelles, s'attachent la tte de l'insecte qui, en quittant la fleur, les emporte comme deux cornes bulbeuses.
Si ces

raient droites

et rigides,

deux cornes charges de pollen demeuau moment o l'abeille pntre

dans une orchide voisine, elles toucheraient et feraient simplement clater le sac membraneux de la seconde fleur, mais elles n'atteindraient pas le stigmate ou organe femelle qu'il s'agit de fconder, et qui est situ au-dessous du sac membraneux. Le gnie de YOrckis Morio a prvu la difficult, et, au bout de trente secondes, c'est--dire dans le peu de temps ncessaire l'insecte pour achever de pomper le nectar et se transporter sur une autre fleur, la tige de la petite massue se dessche et se rtracte, toujours du mme ct et dans le mme sens; le bulbe qui contient le pollen s'incline, et son degr d'inclinaison est calcul de telle eorte qu'au moment o l'abeille entrera dans la fleur voisine il se trouvera tout juste au niveau du stigmate sur lequel il doit rpandre sa poussire fcondante (Voir, pour tous les dtails de ce drame intime du monde inconscient des fleurs,
l'admirable tude de Ch.

Darwin
et des

Orchides pat
1862).

les insectes,

: De la fcondation de bons effets du croisement,

204

LA VIE DES ABEILLES

l'entre de l'abeille tous les organes de ces trois


fleurs se mettre

en mouvement

la

manire
en

de ces mcaniques compliques que l'on trouve

dans nos foires villageoises,


branle quand

et qui entrent

un

tireur habile a touch le point

noir de la cible.

Nous pourrions descendre plus bas encore,


montrer
of the
font

comme l'a fait Ruskin,


habitudes,
le

dans ses Ethics

Ditst, les

caractre et les

ruses des cristaux, leurs querelles, ce qu'ils

quand un corps tranger vient troubler


que tout ce
la

leurs plans, qui sont plus anciens

que notre imagination peut concevoir,


nire dont
ils

ma-

admettent ou rejettent l'ennemi;

la victoire possible
fort,

du plus

faible sur le plus

par exemple

le

Quartz tout-puissant qui


et

cde courtoisement l'humble

sournois Epi-

dote et lui permet de le surmonter, la lutte


tantt effroyable, tantt magnifique

du

cristal

de roche avec

le fer,

l'expansion rgulire, im-

macule,

et la

puret intransigeante de tel bloc

hyalin qui repousse d'avance toutes les souillures, et la

croissance maladive, l'immoralit

vidente de son frre, qui les accepte et se tord

misrablement dans
invoquer
les

le vide;

nous pourrions

tranges phnomnes de cicatri-

sation et de rintgration cristalline dont parle

LES JEUNES REINES

205
le

Claude Bernard,

etc....

Mais,

ici,

mystre

nous est trop tranger.

Tenons-nous nos
d'une vie
Il

fleurs, qui sont les dernires figures

qui a encore quelque rapport la ntre.


s'agit plus

ne

d'animaux ou d'insectes auxquels


intelligente
ils

nous attribuons une volont


particulire, grce laquelle
tort

et

survivent.

ou raison, nous ne leur en accordons

aucune.

En

tout cas,

nous ne pouvons trouver


l'in-

en

elles la

moindre trace de ces organes o


Par conssi

naissent et sigent d'habitude la volont,


telligence, l'initiative d'une action.

quent, ce qui agit en elles d'une manire

admirable, vient directement de ce qu'ailleurs

nous appelons
et indivise,

la

Nature. Ce n'est plus

l'intel-

ligence de l'individu, mais la force inconsciente

qui tend des piges d'autres formes

d'elle-mme.

En induirons-nous que

ces piges

soient autre chose

que de purs acciden ts fixs par

une routine accidentelle aussi? Nous n'en avons


pas encore
de
le droit.

On

peut dire qu'au dfaut

ces combinaisons miraculeuses, ces fleurs

n'eussent pas survcu, mais que d'autres, qui


n'auraient pas eu besoin de la fcondation croise, les eussent se ft

remplaces, sans que personne

aperu de l'inexistence des premires,

sans que la vie qui ondule sur la terre nous et


18

20

LA.

VIE DES ABEILLES

paru moins incomprhensible, moins diverse


ni

moins tonnante.

XVII
Et pourtant,
d'actes de
serait
difficile

il

de ne pas

reconnatre que des actes qui ont tout l'aspect

prudence

et d'intelligence,

provo-

quentet soutiennent
manent-ils?

les

hasards fortuns. D'o

Du
la

sujet

mme
ne
:

ou de

la force

il

puise
,

vie ? Je

dirai pas

peu

importe

au contraire
le

il

nous importerait
soit la fleur

normment de

savoir. Mais en attendant

que nous l'apprenions, que ce que


la

qui

s'efforce d'entretenir et de perfectionner la vie

nature a mise en

elle,

ou

la

nature qui

fasse effort

pour

enti etenir et amliorer la part

d'existence que la fleur a prise, que ce soit


enfin le hasard qui finisse par rgler le hasard;

une multitude d'apparences nous invitent


croire que quelque chose d'gal nos penses
les plus

hautes sort par

moments d'un fonds

commun
Il

que nous avons admirer sans pouil

voir dire o

se trouve.

nous semble parfois qu'une erreur sorte

de ce fonds

commun. Mais

bien

que nous

LES JEUNES REINES


sachions
fort
fois

20?

peu

de

choses,

nous

avons

maintes

l'occasion

de

reconnatre

que
le

l'erreur est

un

acte de prudence qui passait la

porte de nos premiers regards.


petit

Mme

dans

cercle

que nos yeux embrassent, nous


si la

pouvons dcouvrir que


tromper
l -bas
ici, c'est

nature parat se

qu'elle juge utile de redresser

son inadvertance prsume. Elle a mis


dont nous parlons, dans des
qu'elles

les trois fleurs

conditions

si difficiles,

ne peuvent

se

fconder elles-mmes, mais c'est qu'elle juge


profitable, sans

que nous pntrions pourquoi,


fleurs se

que ces
tr

trois

fassent fconder par

leurs voisines; et le gnie qu'elle n'a pas


notre droite, elle
le

mon-

manifeste notre

gauche, en activant l'intelligence de ses victimes. Les dtours de ce gnie nous


inexplicables,
le

demeurent

mais son niveau reste toujours

mme.

Il

parat descendre dans

une erreur,
mais
l'organe
ct

en admettant qu'une erreur


il

soit possible,

remonte
la

immdiatement
rparer.
il

dans

charg de

De quelque

que

nous nous tournions,

l'ocan circulaire, l'immense

domine nos ttes. Il est nappe d'eau sans


ne seront

tiage sur laquelle nos penses les plus audacieuses,


les

plus

indpendantes,

jamais que des bulles soumises. Nous l'appelons

208

LA VIE DES ABEILLES

aujourd'hui la nature, et demain nous lui trou-

verons peut-tre un autre nom, plus terrible ou


plus doux.

En

attendant,

il

rgne la

fois et

d'un esprit gal sur la vie et la mort, et fournit

aux deux surs

irrconciliables

les

armes
et

magnifiques ou familires qui bouleversent


qui ornent son sein.

XVIII
Quant savoir
s'il

s'il

prend des prcautions


s'agite sa surface,

pour maintenir ce qui

ou

faut fermer le plus trange des cercles en

disant que ce qui s'agite sa surface prend des

prcautions contre le gnie


vivre, voil des questions
est impossible de connatre

mme
si

qui le
Il

fait

rserves.

nous

vcu malgr
suprieure,
enfin grce

les

une espce a sursoins dangereux de la volont


seuls.
c'est

indpendamment de ceux-ci, ou
eux

Tout ce que nous pouvons constater,


que
la

telle espce subsiste, et

que par consquent

nature semble avoir raison sur ce point.

Mais qui nous apprendra combien d'autres, que

nous n'avons pas connues, sont tombes


times
de son intelligence

vic-

oublieuse

ou in-

LES JEUNES REINES

209

quite? Tout ce qu'il nous est donn de constater encore, ce sont les
et parfois

formes surprenantes

ennemies que prend, tantt dans l'inconscience absolue, tantt dans une espc
de conscience, le fluide extraordinaire qu'on

nomme

la vie, qui

nous anime en
qui est cela
le

que tout

le reste, et

mme temps mme qui pro-

duit nos penses qui

jugent et notre petite

voix qui s'efforce d'en parler.

LIVRE V
LE VOL NUPTIAL

Voyons maintenant de
la fcondation
la

quelle manire a lieu

de

la reine-abeille. Ici encore,

nature a pris des mesures extraordinaires


et des femelles

pour favoriser l'union des mles


ssus de souches diffrentes;
rien
tre

loi

trange, que

ne

l'obligeait

de dcrter, caprice, ou peutla

inadvertance initiale dont


les forces les plus

rparation

use

merveilleuses de son

activit.
Il

est probable
vie,

que

si elle

avait

employ

assurer la

attnuer la souffrance,

adoucir la mort, carter les hasards affreux,


la

moiti du gnie qu'elle prodigue autour de

la fcondation croise et de quelques autres

LE VOL NUPTIAL
dsirs
arbitraires,

215

l'univers

nous et

offert

une nigme moins incomprhensible, moins


pitoyable que celle que nous tchons de pntrer.

Mais ce n'est pas dans ce qui aurait pu


dans ce qui est qu'il convient de

tre, c'est

puiser notre conscience, et l'intrt que nous

prenons l'existence.

Autour de
elle

la reine virginale, et

vivant avec

dans la foule de

la ruche, s'agitent des cen-

taines de mles exubrants, toujours ivres de

miel, dont la seule raison d'tre est

un

acte

d'amour. Mais malgr

le

contact incessant de
ailleurs renver-

deux inquitudes qui partout


dans
la ruche, et l'on n'a

sent tous les obstacles, jamais l'union ne s'opre

jamais russi rendre


1

fconde une reine captive

Les amants qui

l'entourent ignorent ce qu'elle est, tant qu'elle

demeure au milieu
viennent de
elle

d'eux. Sans se douter qu'ils


qu'ils

la quitter,

dormaient avec
vont

sur les

mmes rayons,

qu'ils l'ont peut-tre


ils

bouscule dans leur sortie imptueuse,


la

demander

l'espace, aux creux les plus ca-

chs de l'horizon.

On

dirait

que leurs yeux

1. Le professeur Me Lain est rcemment parvenu fconder artificiellement quelques reines, mais la suite d'une vritable opration chirurgicale, dlicate et complique. Du

reste, la fcondit

de ces reines fut restreinte,

et

phmre.

212

LA VIE DES ABEILLES

admirables, qui coiffent toute leur tte d'un

casque fulgurant, ne
dsirent

la

reconnaissent et ne

la

que lorsqu'elle plane dans l'azur. Chaque jour, de onze heures trois heures, quand la lumire est dans tout son clat, et
surtout lorsque midi dploie jusqu'aux confins

du
les

ciel ses

grandes ailes bleues pour


soleil,

attiser

flammes du

leur horde

empana-

che se prcipite
plus royale et

la

recherche de l'pouse

plus inespre qu'en aucune


inaccessible,

lgende

de

princesse

puisque

vingt ou trente tribus l'environnent, accourues

de toutes

les cits d'alentour,

pour

lui faire

un

cortge de plus de dix mille prtendants, et que

parmi ces mille, un seul sera


la mort en
dis

choisi,

pour un

baiser unique d'une seule minute, qui le mariera

mme

temps qu'au bonheur, tanvoleront inutiles autour

que tous

les autres

du couple enlac, et priront bientt sans revoir


l'apparition prestigieuse et fatale.

II

Je n'exagre pas cette surprenante et

folle

prodigalit de la nature. Dans les meilleures

ruches on compte d'habitude quatre ou cinq

LE VOL NUPTIAL
cents mles.
faibles,

213

Dans

les

ruches dgnres ou plus

on en trouve souvent quatre ou cinq

mille, car plus

une ruche penche sa ruine,

plus elle produit de mles.

On

peut dire qu'en

moyenne, un rucher compos de dix colonies,


parpille dans
l'air,

un

moment donn, un
l'acte

peuple de dix mille mles, dont dix ou quinze

au plus auront chance d'accomplir

unique

pour lequel

ils

sont ns.
ils

En

attendant,

puisent les provisions de


incessant de cinq ou six

la cit, et

le travail
sufft

ouvrires

peine nourrir l'oisivet vo-

race et plantureuse de chacun de ces parasites

qui n'ont d'infatigable que la bouche. Mai


toujours
la nature

est magnifique,

quand

s'agit des fonctions et des privilges

de l'amour.

Elle ne lsine que les organes et les instru-

ments du

travail.

Elle

est

particulirement
vertu.

pre tout ce que les

hommes ont appel

En
les

revanche, elle ne compte ni les joyaux, ni


faveurs qu'elle rpand sur la route des
les
:

amants
d'autre

moins

intressants.

Elle crie de

toutes parts
loi,

Unissez-vous, multipliez, il n'est


,

d'autre but que l'amour


:

quitte
si

ajouter mi-voix
le

Et durez aprs
.

vous

pouvez, cela ne

me

regarde plus

On a beau

faire,

on

beau vouloir autre chose, on retrouve

214

LA VIE DES ABEILLES


si

partout cette morale

diffrente de la ntre.

Voyez encore, dans

les

mmes

petits tres,

son

avarice injuste et son faste insens.

De

sa nais-

sance sa mort, l'austre butineuse doit aller

au

loin,

dans

les fourrs les plus pais, la

recherche d'une foule de fleurs qui se dissimulent.

Elle doit dcouvrir aux labyrinthes des

nectaires,

aux

alles secrtes des anthres, le

miel et
organes

le

pollen cachs. Pourtant ses yeux, ses

olfactifs,

sont

comme

des yeux, des

organes d'infirme, au prix de ceux des mles.


Ceux-ci seraient peu prs aveugles et privs
d'odorat qu'ils n'en ptiraient gure, qu'ils le

sauraient peine.

Ils

n'ont rien faire, aucune

proie poursuivre.

On

leur apporte leurs ali-

ments tout prpars

et leur existence se passe

humer

le

miel

mme
Mais

les
ils

rayons, dans
sont les agents

l'obscurit de la ruche.

de l'amour, et les dons les plus normes et les


plus inutiles sont jets pleines mains dans

l'abme de l'avenir.

Un

sur mille, parmi eux,

aura dcouvrir, une fond de l'azur,


la

fois

dans sa

vie,

au pro-

prsence de la vierge royale.

Un

sur mille devra suivre,

un

instant dans l'es-

pace, la piste de la femelle qui ne cherche pas

fuir.

Il suffit.

La puissance

partiale a ouvert

l'extrme et jusqu'au dlire, ses trsors inous.

I.E

VOL NUPTIAL

215

A chacun

de ses amants improbables, dont

neuf cent quatre-vingt-dix-neuf seront massacrs quelques jours aprs les noces mortelles

du millime, elle a donn treize milie yeux de chaque ct de la tte, alors que l'ouvrire en a six mille. Elle a pourvu leurs antennes, selon
les

calculs de Cheshire,

de trente-sept mille

huit cents cavits olfactives, alors que l'ouvrire

n'en possde pas cinq mille. Voil

un exemple

de la disproportion qu'on observe peu pr9


partout entre les dons qu'elle accorde l'amour,
et

ceux qu'elle marchande au


dans un

travail, entre la

faveur qu'elle rpand sur ce qui donne essor


la vie plaisir, et l'indiffrence

elle

abandonne ce qui se maintient patiemment dans la peine. Qui voudrait peindre au vrai le
caractre de la nature, d'aprs les traits que
l'on

rencontre ainsi,

il

en

ferait

une

figure

extraordinaire qui n'aurait aucun rapport

notre idal, qui doit cependant provenir d'elle


aussi. Mais

l'homme ignore trop de choses pour entreprendre ce portrait o il ne saurait mettre qu'une grande ombre avec deux ou trois points

''une lumire incertaine

216

LA VIE DES ABEILLES

III

Bien peu, je pense, ont viol

le secret

des

noces de la reine-abeille, qui s'accomplissent

aux

replis infinis et blouissants d'un


il

beau

ciel.

Mais

est

possible de surprendre le dpart

hsitant de la fiance, et le retour meurtrier de


l'pouse.

Malgr son impatience,


et

elle choisit

son jour

son heure,

et attend

l'ombre des portes

qu'une matine merveilleuse s'panche dans


l'espace nuptial,

du fond des grandes urnes


le

azures. Elle

aime

moment o un peu
de

de

rose mouille d'un souvenir les feuilles et les


fleurs,

la

dernire fracheur

l'aube

dfaillante lutte dans sa dfaite avec l'ardeur

du

jour,

comme une

vierge nue aux bras d'un


le silence et les

lourd guerrier, o

roses de

midi
et l

qui s'approche, laissent encore percer

quelque parfum des violettes du matin,


cri transparent de l'aurore.

quelque

Elle parat alors sur ie seuil, au milieu de


l'indiffrence

des

butineuses qui

vaquent
dans

leurs affaires, ou environne d'ouvrires affoles, selon

qu'elle laisse des

surs

la

LE VOL NUPTIAL

217

ruche ou qu'il n'est plus possible de la remplacer. Elle prend son vol reculons, revient

deux ou trois fois sur la tablette d'abordage, et quand elle a marqu dans son esprit l'aspect et la situation exacte de son royaume qu'elle n'a jamais vu du dehors, elle part comme un trait au znith de l'azur. Elle gagne ainsi des hauteurs et une zone lumineuse que les autres abeilles
n'affrontent

aucune poque de leur


o
se
flotte

vie.

Au

loin, autour des fleurs


les

leur paresse,
et respir le

mles ont aperu l'apparition

parfum magntique qui

rpand de proche en

proche jusqu'aux ruchers voisins. Aussitt les

hordes se rassemblent et plongent sa suite

dans la mer d'allgresse dont


obissant la magnifique
choisit

les

bornes lim-

pides se dplacent. Elle, ivre de ses ailes, et


loi

de l'espce qui
le

pour

elle

son amant et veut que

plus

fort l'atteigne seul


elle

dans

la solitude

de l'ther,
s'en-

monte

toujours, et l'air bleu

du matin

gouffre pour la premire fois dans ses stigmates

abdominaux
dans

et

chante

comme

le

sang du

ciei

les mille radicelles relies

aux deux sac*


toujours.

trachens qui occupent la moiti de son corps et


se nourrissent de l'espace. Elle
Il

monte

faut qu'elle atteigne


les

une rgion dserte que ne


cjui

hantent plus

oiseaux

pourraient troubler
19

218
le

LA VIE DES ABEILLES


mystre.
Elle s'lve encore,
et

dj

la

troupe ingale diminue et s'grne sous

elle.

Les

faibles, les infirmes, les vieillards, les

mal

venus, les mal nourris des cits inactives ou


misrables, renoncent la poursuite et disparaissent dans le vide.
Il

ne

reste plus

en sus-

pens, dans l'opale infinie, qu'un petit groupe


infatigable. Elle
ses ailes, et voici

demande un dernier
que
l'lu
-saisit, la

effort

des forces incompntre


et,

prhensibles la rejoint, la

qu'emporte d'un double lan,

la spirale

ascense-

dante de leur vol enlac tourbillonne une

conde dans

le dlire hostile de

l'amour

IV
La plupart des
tres ont le sentiment confus

une sorte de memorane transparente, spare la mort de l'amour, et que l'ide profonde de la nature veut que l'on meure dans le moment o l'on transmet la
iju'un hasard trs prcaire,
vie.

C'est

taire qui
Ici

probablement cette crainte hrdidonne tant d'importance l'amour.


ralise

du moins se

dans sa simplicit pril'union

mitive cette ide dont le souvenir plane encore sur le baiser des

hommes. Aussitt

LE VOL NUPTIAL
accomplie,
le

219

ventre du mle s'entr'ouvre. l'orla

gane se dtache, entranant


trailles, les ailes se

masse des enfoudroy par

dtendent

et,

l'clair nuptial, le

corps vid tournoie et tombe-

dans l'abme.

La

mme

pense qui tantt, dans


de
la

la

parthla
ici

nogense,

sacrifiait l'avenir

ruche

multiplication insolite des mles, sacrifie


le

mle l'avenir de

la ruche.

Elle tonne toujours cette pense; plus on


l'interroge,

plus les certitudes diminuent, et


citer celui qui de

Darwin par exemple, pour


tous les
le

hommes

l'a le

plus passionnment et

Darwin sans trop se l'avouer, perd contenance chaque pas et rebrousse chemin devant l'inattendu et l'inconciliable. Voyez-le, si

plus mthodiquement tudie,

vous voulez assister

au spectacle noblement humiliant du gnie

humain aux

prises avec la puissance infinie,

voyez-le qui essaie de dmler les lois bizarres,

incroyablement mystrieuses
de la
strilit et

et

incohrentes

de la fcondit des hybrides,

ou

celles de la variabilit des caractres sp-

cifiques et gnriques.

peine

a-t-il

formul

un principe que des exceptions sans nombre


l'assaillent,
et

bientt

le

principe

accabl
et

est

heureux de trouver

asile

dans un coin

220

LA VIE DES ABEILLES


titre d'exception,

de garder,
tence.

un

reste d'exis-

C'est que dans l'hybridit, dans la variabilit [notamment dans les variations simultanes,

appeles corrlation de croissance), dans


tinct,

l'ins-

dans
dans

les
la

procds de
slection,

la

concurrence
la

vitale,

dans

succession

gologique et dans

la distribution

gographique

des tres organiss, dans les affinits mutuelles,

comme

partout ailleurs, la pense de la nature


et ngligente,

est tatillonne

conome

et

g-

cheuse, prvoyante et inattntive, inconstante


et

inbranlable,

agite et immobile,
et

une

et
le

innombrable, grandiose

mesquine dans

mme moment

et le

mme phnomne.
le

Alors
et

qu'elle avait devant elle le

champs immense
contradictoires,

vierge de la simplicit, elle


erreurs,
petits

peuple de petites
de

de

petites

lois

problmes

difficiles

qui s'garent dans


Il

l'existence
est vrai

comme^des troupeaux aveugles.


se passe

que tout cela

dans notre il qui

ne

reflte
et

taille

qu'une ralit approprie notre nos besoins, et que rien ne nous

autorise croire que la nature perde de vue


ses causes et ses rsultats gars.

En

tout cas,

il

est rare qu'elle leur

permette
rgions

d'aller

trop loin, de

s'approcher de

LE VOL NUPTIAL
illogiques
forces

221

ou dangereuses. Elle dispose de deux


et

qui ont toujours raison,

quand

les

fait

phnomnes dpassent certaines bornes, elle signe la vie ou la mort qui viennent
avec
indif-

rtablir l'ordre et retracer la route

frence.

Elle

nous chappe de toutes

parts, elle

m-

connat la plupart de nos rgles, et brise toutes

nos mesures.

A
elle

notre droite, elle est bien

au-dessous de notre pense, mais voil qu'


notre

gauche,

la

domine
tout

comme une montagne. A


monde de
ses premires

brusquement moment, il
le

semble qu'elle se trompe, aussi bien dans


celui des dernires, je

expriences que dans

veux dire dans le monde


inconsciente

de l'homme. Elle y sanctionne l'instinct de la

masse
nombre,
vertu,

obscure,
la

l'injustice

du

dfaite de l'intelligence et de la
le

la
flot

morale sans hauteur qui guide

grand

de l'espce et qui est manifestement

infrieure la morale

que peut concevoir


flot

et

souhaiter l'esprit qui s'ajoute au petit


clair qui

plus

remonte

le

fleuve. Pourtant, est-ce


19.

:22
tort

LA VIE DES ABEILLES

que ce
si

mme

esprit se

demande aujourmorales aussi

d'hui

son devoir n'est pas de chercher toute

vrit, par

consquent

les vrits

bien que les autres, dans ce chaos plutt qu'en

lui-mme, o

elles paraissent

relativement

si

claires et si prcises?
Il

ne songe pas renier

la raison et la vertu

de son idal consacr par tant de hros et de


sages, mais parfois
idal
s'est
il

se dit

que peut-tre

cet

form

trop

part de la
la

masse
beaut

norme dont il prtend reprsenter diffuse. A bon droit, il a pu craindre


qu'en adaptant sa morale celle de
il

jusqu'ici

la nature,
le

n'et ananti ce qui lui parat tre

chef-

d'uvre de cette nature mme. Mais prsent qu'il connat

un peu mieux

celle-ci, et

que quelques rponses encore obscures, mais


d'une ampleur imprvue, lui ont
fait

entrevoir

un plan et une intelligence plus vastes que tout


ce qu'il pouvait imaginer en se renfermant en

iui-mme,

il

a moins peur,

il

n'a plus aussi imet

prieusement besoin de son refuge de vertu


de raison particulires.
si
11

juge que ce qui est


Il

grand ne saurait enseigner se diminuer.


si le

voudrait savoir

moment

n'est pas

venu de
ses

soumettre un examen plus judicieux


principes, ses certitudes et ses rves.

LE VOL NUPTIAL
Je
le rpte, il

223

ne songe pas abandonner

son idal humain. Cela

mme

qui d'abord dis-

suade de cet idal apprend y revenir. La nature ne saurait donner de mauvais conseils

un

esprit qui toute vrit, qui n'est pas


la vrit

au

moins aussi haute que


dsir, dfinitive et digne

de son propre

ne parat pas assez leve pour tre

du grand plan qu'il s'efforce d'embrasser. Rien ne change de place dans sa vie, sinon pour monter avec lui, et longtemps
encore
il

se dira qu'il

monte quand

il

se rap-

proche de l'ancienne image du bien. Mais dans


sa pense tout se transforme avec

une

libert

plus grande, et

il

peut descendre impunment

dans sa contemplation passionne, jusqu' chrir

autant que des vertus, les contradictions les

plus cruelles et les plus immorales de la vie,


car
les
il

le

pressentiment qu'une foule de val-

successives conduisent au plateau qu'il

espre. Cette contemplation et cet

amour n'eml'oppos
la

pchentpas qu'en cherchant la certitude, et alors

mme

que ses recherches


il

le

mnent

de ce qu'il aime,
vrit la plus

ne rgle sa conduite sur


et se tienne

humainement belle

au

provisoire le plus haut. Tout ce qui


la

augmente

vertu bienfaisante entre immdiatement dans


;

sa vie

tout ce qui l'amoindrirait y

demeure en

224

LA VIE DES ABEILLES

suspens,

comme

ces

sels

insolubles

qui

ne

s'branlent qu' l'heure de l'exprience dcisive.


Il

peut accepter une vrit infrieure,


il

mais, pour agir selon cette vrit,

attendra,

durant
qu'il

des sicles,

s'il

est ncessaire,

aperoive le rapport que cette vrit doit

avoir des vrits assez infinies pour envelop-

per et surpasser toutes les autres

En un mot,
que ce qui
trefois.

il

spare

l'ordre

moral de
le

l'ordre intellectuel, et
est plus
s'il

n'admet dans
et plus

premier

grand

beau qu'au-

Et

est

blmable de sparer ces deux


le fait trop

ordres,
vie,

comme on

souvent dans

la

pour agir moins bien qu'on ne pense;

voir le pire et suivre le meilleur, tendre son

action au-dessus de son ide, est toujours salutaire et raisonnable, car l'exprience

humaine

nous permet d'esprer plus clairement de jour


en jour, que
la

pense la plus haute que nous

puissions atteindre sera longtemps encore au-

dessous de la mystrieuse vrit


cherchons.

que nous
serait

Au

surplus,

quand rien ne
il

vrai de tout ce qui prcde,

lui resterait

une

raison simple et naturelle pour ne pas encore

abandonner son
de
lorce

ial

humain. Plus
qui

il

accorde

aux

lois

semblent

proposer

l'exemple

de l'&osme,

de l'injustice et de

LE VOL NUPTIAL
la cruaut,

225
il

plus,

du

mme

coup,

en ap-

porte aux

autres qui conseillent la gnrocar ds l'instant qu'il

sit, la piti, la justice,

commence
et

d'galiser et de proportionner plus


les parts qu'il fait l'univers

mthodiquement
lui-mme,
il

trouve ces dernires lois

quelque chose d'aussi profondment naturel


qu'aux premires, puisqu'elles sont inscrites
aussi profondment en
lui

que

les autres le

sont dans tout ce qui l'entoure.

VI
Remontons aux noces tragiques de la reine. Dans l'exemple qui nous occupe, la nature veut
donc, en vue de la fcondation croise, que

l'accouplement du faux-bourdon
abeille

et

de

la

reine

ne

soit possible

qu'en plein

ciel.

Mais

ses dsirs se
lois les

mlent

comme un

rseau et ses

plus chres ont passer sans cesse

travers les mailles d'autres lois, qui l'instant

d'aprs passeront leur tour travers celles

des premires.

Ayant peupl ce
nombrables,
de

mme

ciel

de dangers inde
courants,

vents

froids,

d'orages, de vertiges, d'oiseaux, d'insectes, de

226

LA VIE DES ABEILLES


obissent aussi des lois

gouttes d'eau qui


invincibles,
il

faut qu'elle prenne des

mesures
que

pour que cet accouplement


possible.
Il

soit aussi bref

l'est,

grce la mort foudroyante

du mle. Une treinte y suffit, et la suite de l'hymen s'accomplit aux lianes mmes de
l'pouse.
Celle-ci, des

la

hauteurs bleuissantes, redescend ruche tandis que frmissent derrire elle,


des oriflammes, les entrailles droules

comme

de l'amant. Quelques apidologues prtendent


qu' ce retour gros de promesses, les ouvrires

manifestent une grande joie. Bchner, entre autres,

en trace un tableau dtaill.

J'ai

guett bien

des fois ces rentres nuptiales et j'avoue n'avoir

gure constat d'agitation insolite, hors les cas

il

s'agissait

d'une jeune reine sortie la

tte

d'un essaim et qui reprsentait l'unique espoir


d'une cit rcemment fonde et encore dserte.

Alors toutes les travailleuses sont affoles

et se

prcipitent sa rencontre. Mais pour l'ordinaire, et bien

que

le

danger que court l'avenir


il

de la cit soit souvent aussi grand,

semble

qu'elles l'oublient. Elles ont tout prvu jusqu'au

moment o
reines
s'arrte
;

elles

permirent

le
l,

massacre des
leur instinct

rivales.
il

Mais arriv

y a

comme un

trou dans leur pru-

LE VOL NUPTIAL

227

dence. Elles paraissent donc assez indiffrentes.


Elles lvent la tte, reconnaissent peut-tre le

tmoignage meurtrier de

la

fcondation, mais
l'all-

encore mfiantes, ne manifestent pas

gresse que notre imagination attendait. Positives et lentes l'illusion,


elles

avant de se rjouir,

attendent probablement d'autres preuves.

On

a tort de vouloir rendre logiques et

humade

niser
petits

l'extrme

tous

les

sentiments
nous.

tres si diffrents de

abeilles,

comme
un

avec

tous les

Avec les animaux qui

portent en eux

reflet

de notre intelligence,

on arrive rarement des rsultats aussi prcis que ceux qu'on dcrit dans
circonstances
les livres.

Trop de

nous

demeurent

inconnues.

Pourquoi

les

montrer plus parfaites qu'elles ne

sont, en disant ce qui n'est pas? Si quelques-uns

jugent qu'elles seraient plus intressantes


elles

si

taient

pareilles

nous-mmes,

c'est

qu'ils n'ont pas

encore une ide juste de ce qui

doit veiller l'intrt d'un esprit sincre.

Le

but de l'observateur n'est pas d'tonner, mais


de comprendre, et
il

est aussi curieux de

mar-

quer simplement
et tous les

les lacunes

d'une intelligence

indices d'un rgime crbral qui

diffre
veilles.

du ntre, que d'en ranporter des mer-

228

LA VIE DES ABEILLES

Pourtant, l'indiffrence n'est pas unanime, et


lorsque la reine haletante arrive sur la planchette d'abordage, quelques groupes se forment
pt

l'accompagnent sous

les votes,

le soleil,

hros de toutes les ftes de la ruche, pntre


petits pas craintifs et
les

trempe d'ombre

et d'azur

murailles de cire et les rideaux de miel.


la

Du

reste,

nouvelle pouse ne se trouble pas


il

plus que son peuple, et

n'y a point place


troit

pour de nombreuses motions dans son


cerveau de reine pratique

et barbare. Elle n'a

qu'une proccupation,

c'est

de se dbarrasser

au

plus

vite

des

souvenirs

importuns

de

l'poux qui entravent sa dmarche. Elle s'assied sur le seuil, et arrache avec soin les or-

ganes inutiles, que des ouvrires emportent

mesure
donn

et

vont jeter au loin

car le

mle

lui

tout ce qu'il possdait et

beaucoup plus
sminal

qu'il n'tait ncessaire. Elle

ne garde, dans sa
o

spermathque,

que

le

liquide

nagent

les

millions de germes qui, jusqu' son

dernier jour, viendront

un un, au passage
l'lment

des ufs, accomplir dans l'ombre de son corps


l'union

mystrieuse

de

mle

et

femelle dont natront les ouvrires. Par

un

change curieux,
cipe mle, et le

c'est elle qui fournit le prinle

mle

principe femelle.

Deux

LE VOL NUPTIAL
jours aprs
1

229

accouplement,
et aussitt le

elle

dpose ses

premiers ufs,
de
soins

peuple l'entoure

minutieux.

Ds

lors,

doue d'un

double sexe, renfermant en elle un mle inpuisable, elle

commence
la

sa vritable vie, elle

ne quitte plus
lumire,
si

ruche,

ne revoit plus

la

saim

et

accompagner un essa fcondit ne s'arrte qu'aux


ce n'est pour
la

aoproches de

mort.

VII

Voil de prodigieuses noces, les plus feriques que nous puissions rver, azures et tra-

giques, emportes par l'lan du dsir au-dessus

de la vie, foudroyantes et imprissables, uni-

ques

et

blouissantes,

solitaires

et

infinies.

Voil d'admirables ivresses o la mort,

suret

venue dans ce

qu'il

y a de plus limpide
:

de

plus beau autour de cette sphre

l'espace vir-

ginal et sans bornes, fixe dans la transparence

auguste du grand
purifie

ciel la

seconde du bonheur,

dans

la

lumire immacule ce que

l'amour a toujours d'un peu misrable, rend


inoubliable le baiser, et se contentant cette
fois

d'une

dme indulgente, de

ses
20

main*

230

LA VIE DES ABEILLES


maternelles,

devenues

prend

elle-mme

le

soin d'introduire et d'unir pour

un long avenir
corps, deux

insparable, dans

un

seul et

mme

petites vies fragiles.

La

vrit profonde n'a pas cette posie, elle

en possde une autre que nous sommes moins aptes saisir mais que nous finirons peut-tre
;

par comprendre et aimer.

La nature ne

s'est

pas soucie de procurer ces deux

raccourcis

d'atome

comme

les appellerait Pascal,

un

mariage resplendissant, une idale minute


d'amour. Elle n'a eu en vue, nous l'avons dj
dit,

que l'amlioration de l'espce par

la fcon-

dation croise. Pour l'assurer, elle a dispos


l'organe

du mle d'une faon

si

particulire

qu'il lui est impossible d'en faire

usage ailleurs

que dans

l'espace. Il faut d'abord


il

que par un
ses

vol prolong

dilate

compltement
refoulent
et

deux
les

grands sacs trachens. Ces normes ampoules


qui
se

gorgent d'azur,
basses de

alors

parties

l'abdomen

permettent

l'exsertion de l'organe. C'est l tout le secret

physiologique, assez vulgaire diront les uns,

presque
l'essor

fcheux affirmeront

les

autres,

de

admirable des amants, de l'blouissante

poursuite de ces noces magnifiques.

LE VOL NUPTIAL

234

VIII

Et nous, se demande un pote, devrons-

nous donc toujours nous rjouir au-dessus de


la vrit ?

Oui, tout propos, tout


choses, rjouissons-nous,
la vrit, ce

qui est

moment, en toutes non pas au-dessus de impossible puisque nous

ignorons o elle se trouve, mais au-dessus des


petites vrits

que nous entrevoyons. Si quelque


quelque illusion,

hasard,

quelque souvenir,

quelque passion, n'importe quel motil en un mot,


fait

qu'un objet

se

montre nous plus


autres,

beau

qu'il

ne se

montre aux
l'erreur
l'objet

que

d'abord
n'est-il

ce

motif nous soit cher.


:

Peut-tre

qu'erreur

n'empche point
le

que

le

moment o

nous parat
le

plus

admirable est celui o nous avons

plus de

chance d'apercevoir sa vrit. La beaut que


nous
lui

prtons dirige notre attention sur sa

beaut et sa grandeur relles, qui ne sont point


faciles dcouvrir, et se

trouvent dans les rap-

ports que tout objet a ncessairement avec des


lois,

avec des forces gnrales et ternelles. La

facult d'admirer aue

nous aurons

fait natre

232

LA VIE DES ABEILLES

propos d'une illusion ne sera pas perdue pour


la vrit qui

viendra

tt

ou

tard. C'est avec des


c'est

mots, avec des sentiments,

dans la cha-

leur dveloppe par d'anciennes beauts imaginaires, que l'humanit accueille aujourd'hui

des vrits qui peut-tre ne seraient pas ne^,


et n'auraient
si

pu trouver un milieu
sacrifies

favorable,

ces

illusions

n'avaient

d'abord

habit et rchauff le

vrits vont descendre.

cur et la Heureux
Pour
les

raison o les
les

yeux qui

n'ont pas besoin d'illusion pour voir que le


spectacle
est

grand
Et

autres, c'est

l'illusion qui leur

apprend regarder, admirer


si

et se rjouir.

haut

qu'ils regardent,

ils

ne regarderont pas trop haut. Ds qu'on s'en


approche,
la vrit s'lve
;

ds qu'on l'admire
qu'ils se rjouis-

on

s'en rapproche.

Et

si

haut

sent, ils

ne se rjouiront jamais dans le vide ni


et ternelle

au-dessus de la vrit inconnue


est sur toute

qui

chose

comme

de la beaut en

suspens.

IX

Est-ce dire que nous nous attacherons aux

mensonges, une posie volontaire

et irrelle,

LE VOL NUPTIAL
et

233

que faute de mieux nous ne nous rjouirons qu'en eux? Est-ce dire que dans l'exemple que nous avons sous
en
soi,

les

yeux,

et

il

n'est rien

mais nous nous y arrtons parce qu'il


mille

en

reprsente

autres

toute

notre

attitude

en face de divers ordres de


l'explication

vrits,

est-ce dire

gerons

que dans cet exemple nous ngliphysiologique pour ne

retenir et ne goter

que l'motion de ce vol

nuptial, qui, quelle qu'en soit la cause, n'en est

pas moins l'un des plus beaux actes lyriques


de cette force tout coup dsintresse et irrsistible

laquelle obissent tous les tres vi-

vants-et qu'on

nomme

l'amour? Rien ne serait

plus puril, rien ne serait pus impossible, grce

aux excellentes habitudes qu'ont prises aujourd'hui tous les esprits de

bonne

foi.

Ce menu
l'abeille

fait

de l'exsertion de l'organe de

mle, qui ne peut avoir lieu qu' la du gonflement des vsicules trachennes, nous l'admettrons videmment puisqu'il est
suite

incontestable.
tions, si
l, si

Mais

si

nous nous en conten-

nous ne regardions plus rien par de

nous en induisions que toute pense qui


la vrit se

va trop loin ou trop haut a ncessairement tort


et

que

trouve toujours dans

le

dtail

matriel,

si

nous ne cherchions pas,


20.

234

LA VIE DES ABEILLES

n'importe o, dans des incertitudes souvent


plus tendues que celles que la petite explication

nous a forc d'abandonner, par exemple


la

dans l'trange mystre de


dans
le

fcondation croise

la perptuit

de l'espce et de la vie, dans


si

plan de la nature,

nous n'y cherchions pas

une

suite cette explication,


et

un prolongement
exis-

de beaut

de grandeur dans l'inconnu, j'ose

presque assurer que nous passerions notre

tence une plus grande distance de la vrit

que ceux-l mmes qui s'obstinent aveugl-

ment dans

l'interprta.tion

potique et tout
Ils se

imaginaire de ces noces merveilleuses.

trompent videmment sur la forme ou

la

nuance
main,

de la vrit, mais beaucoup mieux que ceux qui


se flattent de la tenir tout entire dans la
ils

vivent sous son


Ils

impression et dans son


il

atmosphre.

sont prpars la recevoir,


s'ils

en eux un espace plus hospitalier, et


de beaut et de grandeur o

ne

la voient pas, ils


le lieu

tendent du moins les yeux vers


il

est salu-

taire

de croire qu'elle se trouve.


la fin

Nous ignorons
nous

de la nature qui est pour


les

la vrit qui

domine toutes

autres

Mais, pour l'amour


entretenir en notre
che,
il

mme
me

de cette vrit, pour

l'ardeur de sa recher-

est

ncessaire que nous la croyions

LE VOL NUPTIAL

235

grande Et

si,

un jour nous reconnaissons que


fausse route, qu'elle est petite

nous avons
et

fait

incohrente, ce sera grce l'animation que

nous avait donne sa grandeur prsume que

nous dcouvrirons sa
tesse,

petitesse, et cette peti-

quand

elle sera certaine,

nous enseignera

ce qu'il faut faire.

En

attendant, ce n'est pas

trop, pour aller sa recherche, que de mettre

en mouvement tout ce
notre

que notre raison

et

cur possdent de plus puissant et de plus audacieux. Et quand le dernier mot de


tout ceci serait misrable, ce ne sera pourtant

pas une petite chose que d'avoir mis


petitesse

nu

la

ou l'inanit du but de

la

nature

Il

n'y a pas encore de vrit pour nous,

me
lui

disait

un jour un des grands

physiologistes de

ce temps, tandis que je

me

promenais avec

dans

la
il

campagne,
y a partout

il

n'y a pas encore de vrit,

mais
et ce

trois

bonnes apparences 'de


le subit,

vrit.

Chacun

fait

son choix ou plutt


fait

choix qu'il subit ou qu'il


et

souvent

sans rflchir

auquel

il

se tient, dtermine la

forme

et la

conduite de tout ce qui pntre en

236
lui.

LA VIE DES ABEILLES

L'ami que nous rencontrons,


la

la

femme

qui

s'avance en souriant, l'amour qui ouvre notre

cur,

mort ou

la tristesse qui le

referment,

ce ciel de septembre que nous regardons, ce

jardin superbe et charmant, o l'on voit,

comme

dans

la

Psych de Corneille,

des berceaux de
le

verdure soutenus par des termes dors,

troupeau
nires

qui pat et le berger qui dort, les dervillage,

maisons du

l'ocan entre les

arbres, tout s'abaisse

ou

se redresse, tout s'orne

ou

se dpouille avant d'entrer

en nous, selon

le

petit signe

que

lui fait notre choix.

Apprenons
phy-

choisir l'apparence.

Au dclin d'une vie o j'ai


vrit et la cause

tant cherch la
sique, je

menue commence

chrir,

non pas

ce qui

loigne d'elles, mais ce qui les prcde, et surtout ce qui les dpasse

un peu. Nous tions arrivs au sommet d'un plateau

de ce pays de Caux, en Normandie, qui est souple

comme un
la

parc anglais, mais un parc na-

turel et sans limites. C'est l'un des rares points

du globe o

campagne

se

montre complte-

ment

saine, d'un vert sans dfaillance.

Un peu

plus au nord, l'pret la menace;

un peu plus

au sud,

le soleil la

fatigue et la haie.
la

Au

bout

d'une plaine qui s'tendait jusqu'

mer, des

paysans difiaient une meule-

LE VOL NUPTIAL
Regardez,

237
d'ici,
si

me

dit-il

vus

ils

sont
et

beaux.
si

Ils

construisent cette chose

simple
le

importante, qui est par excellence

monu-

ment neureux et presque invariable de la vie humaine qui se fixe une meule de bl. La distance, l'air du soir, font de leurs cris de joie
:

une sorte de chant sans paroles qui rpond au


noble chantdes feuilles qui parlent sur nos ttes.

Au-dessus d'eux,
si

le ciel est

magnifique,

comme
du ct
dans
et

des esprits bienveillants, munis de palmes

de feu, avaient balay toute la lumire

de la meule pour clairer plus longtemps le


travail.
l'azur.

Et la trace des palmes

est reste

Voyez l'humble

glise qui les

domine

les surveille, mi-cte,

parmi les

tilleuls arron-

dis et le

gazon du cimetire familier qui regarde

l'ocan natal. Ils lvent

harmonieusement leur
les

monument

de vie

sous

monuments de
gestes et ne

leurs morts qui firent les

mmes
:

sont pas absents.

Embrassez l'ensemble

aucun
,

dtail trop

particulier, trop caractristique

comme on

en

trouverait en Angleterre, en Provence

ou en
et

Hollande. C'est

le

tableau large, et assez banal

pour
tence

tre

symbolique, d'une vie naturelle

heureuse. Voyez donc l'eurythmie de l'exis-

humaine dans

ses

mouvements

utiles.

238

LA VIE DES ABEILLES


les

Regardez l'homme qui mne


le

chevaux, tout

corps de celui qui tend la gerbe sur la four-

che, les

femmes penches sur


remu une
paysage;

le bl et les en-

fants qui jouent... Ils n'ont pas dplac


pierre,

une

pellete de terre pour


ils

emfleur

bellir le

ne font pas un pas, ne

plantent pas

un

arbre, ne

sment pas une

qui ne soient ncessaires. Tout ce tableau n'est

que le rsultat involontaire de l'effort de l'homme


pour subsister un

moment dans

la

nature;

et

cependant, ceux d'entre nous qui n'ont d'autre


souci que d'imaginer ou de crer des spectacles

de paix, de grce ou de pense profonde, n'ont


rien trouv de plus parfait, et viennent sim-

plement peindre ou dcrire ceci quand


lent

ils

veu-

nous reprsenter de
la vrit.

la

beaut ou du bon-

heur. Voil la premire apparence que quelques-

uns appellent

XI
Approchons. Saisissez- vous lchant qui
si

r-

pondait
Il

bien au feuillage des grands arbres"!


et d'injures; et

est

form de gros mots


qu'un

quand

le rire clate c'est

lance une ordure ou qu'on se

homme, qu'une femme moaue du plus

LE VOL NUPTIAL
faible,

239

du bossu qui ne peut soulever son

far-

deau, du boiteux qu'on renverse, de l'idiot qu'on


houspille.

Je les observe depuis bien des annes. Nous


la

sommes en Normandie,
facile. Il

terre est grasse et

y a autour de cette meule

de bien-tre

un peu plus que n'en suppose ailleurs une


sont alcooliques,

scne de ce genre. Par consquent, la plupart


des

hommes
le

beaucoup de
la

femmes
race.

sont aussi.

Un

autre poison que je

n'ai pas besoin de

nommer, corrode encore

On

lui doit, ainsi qu' l'alcool, ces enfants


l
:

que vous voyez


Tous,

ce nabot, ce scrofuleux, ce
et cet

cagneux, ce bec-de-livre

hydrocphale.
et vieux,

hommes

et

femmes, jeunes

ont

Jes vices ordinaires

du paysan.

Ils

sont brutaux,

hypocrites, menteurs, rapaces, mdisants,


fiants,
cites,

milli-

envieux, tourns aux petits profits

aux interprtations basses, l'adulation


fort.

du plus

La ncessit

les

rassemble

et les

contraint de s'entr'aider, mais le

vu

secret de

tous est de s'entre-nuire ds qu'ils peuvent le


faire

sans danger.

plaisir

Le malheur d'autrui est le seul srieux du village. Une grande inforl'objet,

tune y est

longuement caress, de dlec-

tations sournoises. Ils s'pient, se jalousent, se

mprisent, se dtestent. Tant qu'ils sont pau-

240

LA VIE DES ABEILLES

vres,ils nourrissent contre la duret et l'avarice

de leurs matres une haine recuite et renferme,


et, s'ils

ont leur tour des valets,

ils

profitent

de l'exprience de la servitude pour surpasser


la

duret et l'avarice dont


Je pourrais

ils

ont souffert.

vous

faire le dtail des

mesqui-

neries, des fourberies, des tyrannies, des injustices,

des rancunes qui animent ce travail baign

d'espace et de paix.

Ne

croyez pas que la vue

de ce

ciel

admirable, de la mer qui tale derrire


ciel plus

l'glise

un autre

sensible qui coule

sur la terre

comme un

grand miroir de cons-

cience et de sagesse, ne croyez pas que cela les

tende oues lve. Ils ne l'ont jamais regard.

Rien ne remue
trois

et

ne mne leurs penses, sinoD


:

ou quatre craintes circonscrites

crainte de

la faim, crainte de la force, de l'opinion et de


la loi, et l'heure
fer.

de la mort, la terreur de

l'en-

Pour montrer ce qu'ils sont, il faudrait les prendre un un. Tenez, ce grand gauche qui
a l'air jovial et lance de
si

belles gerbes. L't

dernier, ses amis lui cassrent le bras droit dans

une rixe d'auberge.


tait

J'ai

rduit la fracture qui


l'ai

mauvaise

et

complique. Je

soign

longtemps, je lui ai donn de quoi vivre en


attendant qu'il pt se remettre au travail.
venait chez
Tl

moi tous

les jours. 11

en a

profit

LE VOL NUPTIAL

241

pour rpandre au village


dans
les bras

qu'il m'avait surpris

de

ma

belle-sur et que

ma

mre

s'enivrait. Il n'est pas

mchant,

il

ne m'en
voyant.

veut pas; au contraire, remarquez, son visage


s'claire

d'un bon sourire sincre en

me
le

Ce

n'tait pas la

haine sociale qui


le riche; il

poussait.

Le paysan ne hait pas


la

respecte trop
porte-

richesse. Mais je pense que

mon bon

fourche ne comprenait point pourquoi je le


soignais sans en tirer profit.
Il

souponne quelavait fait de

que manigance

et

n'entend pas tre dupe. Plus

d'un, plus riche ou plus pauvre

mme
tir

avant

lui,

ou

pis. Il

ne croyait pus menil

en rpandant

ses inventions,

obissait

un
II

ordre

confus de la moralit environnante

rpondait sans le savoir, et

pour ainsi dire


la

malgr

lui,

au dsir tout-puissant de

mal-

veillance gnrale... Mais pourquoi achever

un

tableau connu de tous ceux qui ont vcu quel-

ques annes la campagne. Voil

la

seconde

apparence que

la

plupart appellent la vrit.


Il

C'est la vrit de la vie ncessaire.

est certain

qu'elle repose sur les faits les plus prcis, sur


les seuls

que tout

homme

puisse observer et

prouver.

34a

LA VIE DES ABEILLES

XII

*
l,

Asseyons-nous sur ces gerbes, poursuivitregardons encore.

et

Ne

rejetons

aucun des
j'ai dite.

petits faits qui

forment

la ralit

que

Laissons-les s'loigner d'eux-mmes dans l'espace. Ils

encombrent

le

premier plan, mais

il

faut reconnatre qu'il y a derrire eux une grande force bien admirable qui maintient tout

l'ensemble. Le maintient-elle seulement,


l'lve-t-elle

ne

pas

Ces

hommes que nous


fait les

voyons ne sont plus tout


farouches de

animaux

La Bruyre
ils

qui avaient

comme

une voix

articule, et se retiraient la nuit dans

des tanires, o
et de racines...

vivaient de pain noir, d'eau

La

race

me

direz-vous, est

moins

forte et

moins

saine, c'est possible; l'alcool et l'autre

flau sont des accidents

que l'humanit doit

dpasser, peut-tre des preuves dont tels de

nos organes,
tireront

les

organes nerveux par exemple,


car

bnfice,

rgulirement

nous

voyons
monte.

la vie profiter des

maux

qu'elle sur-

Au

surplus,

un

rien,

qu'on peut trou-

ver demain, suffira les rendre inoffensifs. Ce

LE VOL NUPTIAL
a'est

243

donc pas cela qui nous oblige restrein-

dre notre regard. Ces

hommes

ont des penses,

des sentiments que n'avaient pas encore ceux


de

La Bruyre.

J'aime mieux

la

bte

simple et toute nue, que l'odieuse demi-bte,

murmurai-je.
/a

Vous

parlez ainsi selon

premire apparence,

celle

des potes, que


la

nous avons vue,

reprit-il;

ne

mlons pas
vous voulez,

celle que nous examinons. Ces penses et ces

sentiments sont petits et bas,

si

mais ce qui

est petit et bas est dj meilleur

que

ce qui n'est pas. Ils n'en usent se nuire et persister

gure que pour


ils

dans

la

mdiocrit o

sont; mais

il

en va souvent ainsi

dans

la

nature. Les dons qu'elle accorde, on ne s'en


sert d'abord

que pour

le

mal, pour empirer ce


amliorer; mais, au

qu'elle semblait vouloir

bout du compte, de tout ce mal rsulte toujours

un certain

bien.

Du

reste, je

ne

tiens nullement

prouver le progrs; selon l'endroit d'o

on le une chose trs petite ou trs grande. Rendre un peu moins servile, un peu moins pnible la condition humaine, c'est un
considre, c'est

point norme, c'est peut-tre l'idal le plus


sr; mais, value par l'esprit

un

instant d-

tach des consquences matrielles, la distance


entre

l'homme qui marche

la tte

du

pr>-

244

LA VIE DES ABEILLES

grs et celui qui se trane aveuglment sa


suite, n'est pas considrable.

Parmi

ces jeunes

rustres dont le cerveau n'est hant que d'ides

informes,
possibilit

il

en est plusieurs o se trouve en peu


de

la le

d'atteindre

temps

degr de conscience o nous vivons tous deux.

On
que que

est

souvent frapp de l'intervalle insignil'inconscience de


ces gens,

fiant qui spare

l'on s'imagine complte, de la conscience

l'on croit le plus leve.

D'ailleurs, de quoi est-elle faite cette con-

science dont nous

sommes

si

fiers?

De beau-

coup plus d'ombre que de lumire, de beau-

coup plus d'ignorance acquise que de science,


de beaucoup plus de choses dont nous savons
qu'il

faut renoncer

les connatre que de

choses que nous connaissons. Pourtant, elle


est toute notre dignit, notre plus relle gran-

deur, et probablement

le

phnomne
elle

le plus

surprenant de ce monde. C'est

qui nous

permet de lever

le front
:

en face du principe

inconnu

et

de lui dire

Je vous ignore, mais

quelque chose en moi vous embrasse dj. Vous me dtruirez peut-tre, mais, si ce n'est

pour former de mes dbris un organisme meilleur que le mien, vous vous montrerez infrieur ce que je suis, et le silence qui suivra

LE VOL NT3PTIAL
la

245

mort de l'espce laquelle j'appartiens vous


t jug.

apprendra que vous avez


n'tes

Et

si

vous

mme

pas capable de vous soucier d'tre

jug justement, qu'importe votre secret? Nous

ne tenons plus
pide et hideux.

le pntrer. Il doit tre

si li-

Vous avez

produit, par hasard,

un

que vous n'aviez pas qualil pour produire. Il est heureux pour lui que vous l'ayez
tre

supprim par un hasard contraire, avant


ait

qu'il

mesur

le

fond de votre inconscience, plus


qu'il

heureux encore
rien faire dans

ne survive pas

la srie

infinie de vos expriences affreuses. Il n'avait

un monde o son

intelligence

ne rpondait aucune intelligence ternelle,

o son dsir du mieux ne pouvait arriver

aucun bien rel. Encore une fois,


saire

le

progrs n'est pas nces-

pour que
suffit,

le

spectacle nous passionne.


cette

L'nigme
grande,

et

nigme

est

aussi

a autant d'clat mystrieux

en ces

paysans qu'en nous-mmes.

On

la

trouve par-

tout lorsqu'on suit la vie jusqu'en son principe


tout-puissant. Ce principe, de sicle en sicle,

nous modifions son pithte. que ces consolations


illusoires.

Il

en a eu qui

taient prcises et consolantes.

On

a reconnu

et cette prcision taient

Mais que nous i'appellions Dieu,


21.

246

LA VIE DES ABEILLES


le

Providence, Nature, Hasard, Vie, Destin,

mystre reste

le

mme,

et tout ce

que nous ont


plus

enseign des milliers d'annes d'exprience,


c'est

lui

donner un

nom

plus vaste,

proche de nous, plus flexible, plus


l'attente et

docile

l'imprvu. C'est celui qu'il porte


et
c'est

aujourd'hui;

pourquoi

il

ne parut

jamais plus grand. Voil l'un des nombreux


aspects de la troisime apparence, et c'est la

dernire vrit.

LIVRE VI
LE

MASSACRE DES MALES

Aprs
reste

la

fcondation des reines,


l'air

si

le ciel

clair et

chaud,

si

le

pollen et le

nectar abondent dans les fleurs, les ouvrires,

par une sorte d'indulgence oublieuse, ou peuttre

par

une prvoyance excessive, tolrent


la

quelque temps encore


et

prsence importune

ruineuse des mles.

Ceux-ci
les

se

con-

duisent dans la ruche

comme

prtendants
Il

de Pnlope dans la maison d'Ulysse.

mnent, en faisant carrousse


oisive

et

chre

lie,

y une

existence

d'amants
:

honoraires,

pro-

digues et indlicats

satisfaits,

ventrus, en

combrant

les

alles,
le

obstruant les passages,


bousculant,

embarrassant

travail,

bous-

248

LA VIE DES ABEILLES


importants, tout gonfls d'un
et

culs, ahuris,

mpris tdurdi

sans malice, mais mpriss

avec intelligence et arrire-pense, inconscients de l'exaspration qui s'accumule


qui les attend.
Ils

et

choisissent pour

du destin y somaller

meiller l'aise le coin le plus tide de la de-

meure, se lvent nonchalamment pour

humer
les

mme

les cellules ouvertes le

miel le

plus parfum, et souillent de leurs excrments

rayons

qu'ils frquentent.

Les patientes ou-

vrires regardent l'avenir et rparent les dgts

en silence. De midi

trois heures,

quand

la

campagne
sous
le

bleuie tremble de lassitude heureuse

regard invincible d'un soleil de juillet


ils

ou d'aot,
casque
fait

paraissent sur le seuil. Ils ont

un

d'normes perles noires, deux hauts


anims,

panaches

un pourpoint de velours

fauve et frott de lumire, une toison hroque, un quadruple manteau rigide et translucide. Ils font un bruit terrible, cartent les sentinelles,

renversent les ventileuses,

culbutent

les ouvrires qui

reviennent charges de leur

humble

butin. Ils ont l'allure affaire, extrava-

gante et intolrante de dieux indispensables


qui' sortent

en tumulte vers quelque grand

dessein

ignor

du vulgaire.

Un

un,

ils

affrontent l'espace, glorieux,

irrsistibles,

et

LE MASSACRE DES MALES

249

vent tranquillement se poser sur les fleurs les


plus voisines o
la fracheur
ils ils

s'endorment jusqu' ce que

de l'aprs-midi les rveille. Alors


la

regagnent

ruche dans

le

mme
ils

tourbillon

imprieux,

et,

toujours dbordant du

mme

grand dessein intransigeant,


celliers,

courent aux
des amphores
et

plongent la tte jusqu'au cou dans les

cuves miel, s'enflent

comme
le

pour

rparer

leurs

forces

puises,

re-

gagnent pas alourdis


prochain repas.

bon sommeil sans

rve et sans soucis qui les recueille jusqu'au

H
Mais
la

patience des abeilles n'est pas gale

celle des

hommes. Un matin, un mot

d'ordre

attendu circule par la ruche, et les paisibles


ouvrires se transforment en juges et en bourreaux.

On ne

sait

qui

le

donne

il

mane

tout

coup de l'indignation froide et raisonne des


travailleuses, et selon le gnie de la rpublique

unanime, aussitt prononc,


curs.

il

emplit tous les

Une

partie
se

du peuple
consacrer

renonce au

butinage

pour

aujourd'hui

l'uvre de justice. Les gros oisifs endormis

250

LA VIE DES ABEILLES


grappes
insoucieuses sur
les

en

murailles

sont brusquement tirs de leur sommeil par une arme de vierges irrites.
mellifres
Ils se

rveillent,

bats et incertains,

ils

n'en

croient pas leurs yeux, et leur

tonnement a

peine se faire jour travers leur paresse

comme un
marcage.

rayon de lune travers l'eau d'un


Ils

s'imaginent qu'ils sont victimes

d'une erreur, regardent autour d'eux avec stupfaction, et, Fide-mre de leur vie se rani-

mant d'abord en leurs cerveaux pais, ils font un pas vers les cuves miel pour s'y rconforter.

Mais

il

n'est plus, le

temps du miel de
de la franche

mai, du vin-fleur des

tilleuls,

ambroisie de

la

sauge, du serpolet, du trfle

blanc, des marjolaines.

Au

lieu

du

libre accs

aux bons rservoirs pleins qui ouvraient sous


leur bouche leurs margelles de cire complai-

santes et sucres,

ils

trouvent tout autour une

ardente broussaille de dards empoisonns qui


se

hrissent.

L'atmosphre

de la

ville est
fait

change. Le parfum amical du nectar a


place l'acre odeur

du venin dont les mille gouttelettes scintillent au bout des aiguillons) et propagent la rancune et la haine. Avant qu'il
se soit rendu

compte de l'effondrement inoui


le

de tout son destin plantureux* dans

boule-

LE MASSACRE DES MALES

251

versement des

lois

heureuses de la

cit,

chacun

des parasites effars est assailli par trois o

quatre justicires qui s'vertuent lui couper


les ailes,

scier le ptiole qui relie l'abdomen


les

au thorax, amputer

antennes fbriles,

disloquer les pattes, trouver une fissure

aux

anneaux de
glaive.

la

cuirasse pour y plonger leur

normes, mais sans armes, dpourvus


ils

d'aiguillon,

ne songent pas

se dfendre,

cherchent s'esquiver
Leur

ou n'opposent que masse obtuse aux coups qui les accablent. Renverss sur le dos, ils agitent gauchement,

au bout de leurs puissantes pattes, leurs ennemies qui ne lchent point prise, ou, tournant
sur eux-mmes,
ils

entranent tout le groupe

dans un tourbillon fou, mais bientt puis.

Au bout
que
justice

de peu de temps,

ils

sont

si

pitoyables,
la

la piti,

qui n'est jamais bien loin de

au fond de notre cur, revient en toute

hte et demanderait grce,

mais

inutile-

ment
ture.

Les

aux dures ouvrires qui ne conloi

naissent que la

profonde et sche de la na-

ailes des

malheureux sont

lacres,,

leurs tarses arrachs, leurs antennes ronges,


et leurs

magnifiques yeux noirs, miroirs des

fleurs exubrantes, rverbres de l'azur et de

l'innocente

arrogance

de

Tt,

maintenant

252

LA VIE DES ABEILLES

adoucis par la souffrance, ne refltent plus que


la dtresse et l'angoisse

de la

fin.

Les uns suc-

combent leurs blessures et sont immdiatement emports par deux ou trois de leurs bourreaux aux cimetires lointains. D'autres, moins atteints, parviennent se rfugier dans

un coin o
inexorable

ils

s'entassent et o

une garde
qu'ils

les

bloque

jusqu'

ce

meurent de misre. Beaucoup russissent


gagner
la porte et s'chapper

dans l'espace
le

en entranant leurs adversaires, mais, vers


soir,

presss

par la faim et

le froid, ils

re-

viennent en foule l'entre de la ruche implorer

un

abri. Ils

inflexible.

y rencontrent une autre garde Le lendemain, leur premire


dblayent
le seuil

sortie, les ouvrires

s'a-

moncellent
le

les

cadavres des gants inutiles,

et
la

souvenir de la race oisive s'teint dans

cit

jusqu'au printemps suivant.

III

Souvent

le

massacre a lieu

le

mme

jour

dans un grand nombre de colonies du rucher. Les plus riches, les mieux gouvernes, en

donnent

le signal.

Quelques jours aprs,

les

LE MASSACRE DES MALES


petites rpubliques

253

moins prospres les imitent.

Seules, les peuplades les plus pauvres, les plus


chtives, celles dont la

presque

strile,

mre est trs vieille et pour ne pas abandonner l'espeut natre encore, entre-

poir de voir fconder la reine vierge qu'elles

attendent et qui

tiennent leurs mles jusqu' l'entre de l'hiver.

Alors vient la misre invitable, et toute la


tribu,

mre, parasites, ouvrires, se ramasse


et

en un groupe affam
prit

troitement enlac qui


la ruche,

en silence, dans l'ombre de


dans

avant les premires neiges.

Aprs l'excution des


populeuses
et

oisifs

les

cits

opulentes, le

travail

reprend,
le

mais avec une ardeur dcroissante car


se fait dj plus rare.

nectar

Les grandes

ftes et les

grands drames sont passs. Le corps miraculeux enguirland de myriades d'mes,


le

noble

monstre sans sommeil, nourri de


rose, la glorieuse ruche des
juillet,

fleurs et de

beaux jours de
et

graduellement s'endort,

son haleine

chaude, accable de parfums, s'alentit et se


glace.
les

Le miel d'automne, pour complter


indispensables,

provisions

s'accumule
et

cependant dans les murailles nourricires,


les

derniers rservoirs sont scells du sceau

de cire blanche incorruptible.

On

cesse de
21

254
btir,
les

LA VIE DES ABEILLES


naissances diminuent, les morts sa

multiplient, les nuits s'allongent et les jours


s'accourcissent.

La

pluie et les vents

incl-

ments, les brumes

du matin,

les

embches

de l'ombre trop prompte, emportent des centaines de travailleuses qui


et tout le petit

ne reviennent plus,
soleil

peuple, aussi avide de

que

les cigales

de l'Attique, sent s'tendre sur

lui la

menace

froide de l'hiver.

L'homme

a prlev sa part

de la rcolte.

Chacune des bonnes ruches

lui a offert quatre-

vingts ou cent livres de miel, et les plus merveilleuses en donnent parfois

deux
de

cents, qui

reprsentent
liqufie,

d'normes nappes

lumire

d'immenses champs de
fois

fleurs visites,

une une, mille


il

chaque jour. Maintenant


d'il

jette

un dernier coup
Il

aux colonies qui

s'engourdissent.

enlve aux plus riches leurs


les distribuer celles

trsors superflus

pour

qu'ont, appauvries des infortunes, toujours im-

mrites, dans ce

monde

laborieux.

Il

couvre
les

chaudement

les

demeures, ferme demi

portes, enlve les cadres inutiles et livre les


abeilles leur
se

grand sommeil hivernal. Elles


la

rassemblent alors au centre de

ruche, se

contractent et se

suspendent aux rayons qui


fidles, d'o sortira,

renferment

les

urnes

pen-

LE MASSACRE DES MALES


dant
de
les jours glacs, la

255

substance transforme

garde.

La reine est au milieu, entoure de sa Le premier rang des ouvrires se cramponne aux cellules scelles, un second rang les
l't.

recouvre, recouvert son tour d'un troisime,


et ainsi

de suite jusqu'au dernier qui forme

l'enveloppe. Lorsque les abeilles de cette enve-

loppe sentent

le

froid les gagner, elles rentrent


et

dans

la

masse

d'autres les

remplacent
est

tour de rle.

La grappe suspendue
et fauve,

comme
les

une sphre tide

que scindent

murailles de miel, et qui monte ou descend,

avance ou recule d'une manire insensible

mesure que s'puisent

les cellules

elle s'at-

tache. Car, au contraire de ce

que

l'on croit

gnralement, la vie himale des abeilles est


allentie

mais non pas arrte*. Par

le

bruis-

sement concert de leurs


tivent

ailes, petites

surs

survivantes des flammes ensoleilles, qui s'ac-

ou s'apaisent selon

les fluctuations de la
elles

temprature du dehors,

entretiennent
et

dans leur sphre une chaleur invariable

gaie celle d'une journe de printemps. Ce

i. Une forte ruche, pendant l'hivernage, qui dans nos contres dure environ six mois, c'est--dire d'octobre au

commencement

d'avril,

consomme pour

l'ordinaire vingt

trente livres de miel.

256

LA VIE DES ABEILLES

printemps secret mane du beau miel qui n'esl

qu'un rayon de chaleur autrefois transmu, qui

maintenant revient sa forme premire.


cule dans la sphre

Il cir-

comme un

sang gnreux.

Les abeilles qui se tiennent sur les alvoles


dbordants l'offrent leurs voisines, qui
transmettent leur tour.
Il

le

passe ainsi de griffes

en

griffes,

de bouche en bouche, et

gagne

Jes extrmits du groupe, qui n'a qu'une pense


et

une destine parse


Il tient

et runie

en des milliers
de fleurs,

de curs.

lieu de soleil et

jusqu' ce que son frre an,

le soleil vritable

du grand printemps
entr'ouverte ses

rel, glissant

par la porte

premiers regards attidis o


ouvrires pour leur montrer

renaissent les violettes et les anmones, rveille

doucement
que

les

monde, et que le cercle ininterrompu qui joint la mort h vie, vient de faire un tour sur lui-mme et de se
l'azur a repris sa place sur le

ranimer.

LIVRE VII
LE PROGRS OE L'ESPCE

Avant de clore ce
je

livre,

comme nous

avons

clos la ruche sur le silence engourdi de l'hiver,

veux relever une objection que manquent


faire

rarement de

ceux qui

l'on

dcouvre

la

police et l'industrie surprenante des abeilles

Oui, murmurent-ils, tout cela est prodigieux

mais immuable. Yoil des milliers d'anns


qu'elles vivent sous des lois remarquables,

mais

voil des milliers d'annes

que ces

lois

sont le-

mftmes. Voil des milliers d'annes qu'elles


construisent
ces

rayons tonnants auxquels


et la science

on ne peut rien ajouter ni retrancher,


s'unit,

dans une perfection gale,

o du

chimiste, celle du gomtre, de l'architecte


22.

258

LA VIE DES ABEILLES

et de l'ingnieur,

mais ces rayons sont exacteles les

ment

pareils

ceux qu'on retrouve dans

sarcophages ou qui sont reprsents sur


pierres et les

papyrus gyptiens. Citez-nous

marque le moindre progrs, prsentez-nous un dtail o elles aient innov, un point o elles aient modifi leur routine
seul fait qui

un

sculaire nous nous inclinerons et nous recon:

natrons qu'il n'y a pas seulement en elles


instinct admirable, mais

un
et

une

intelligence qui a

droit de se rapprocher de celle de

l'homme;

d'esprer avec elle on ne sait quelle destine

plus haute que celle de la matire inconsciente


et

soumise.

''

Ce
ainsi,

n'est pas

seulement

le

profane qui parle


la

mais des entomologistes de


et

valeur de

Kirby

Spence ont us du

mme argument
l'troite

pour dnier aux abeilles toute autre intelligence

que

celle qui s'agite

vaguement dans

prison d'un instinct surprenant mais invariable.

Montrez-nous,

disent-ils,

un seul cas o,
le

pres-

ses par les circonstances, elles aient eu l'ide

de substituer

l'argile,

par exemple, ou

mor

tier la cire et

la propolis, et nous convien-

drons qu'elles sont capables de raisonner.


Cet argument, que

Romanes

appelle

The

question begging argument , et qu'on pourrait

LE PROGRS DE L'ESPCE
encore

25
, est

nommer

l'argument insatiable
et,

des plus dangereux,

appliqu l'homme,

nous mnerait
il

fort loin.

le

bien considrer,

mane
:

de

ce simple bon sens


et qui

qui

fait

souvent beaucoup de mal


Galile

rpondait

Ce n'est pas
le soleil

la

terre qui

tourne

puisque je vois

marcher dans
le

les cieui

remonter
rien ne

le

matin

et

descendre

le soir, et

que

peut prvaloir sur

tmoignage de
la condi-

mes yeux.
saire

Le bon sens

est excellent et nces-

au fond de notre
au besoin

esprit,

mais

tion qu'une inquitude leve le surveille et


lui rappelle
l'infini

de son ignorance;
des parties basses

sinon

il

n'est

que

la routine

de notre intelligence. Mais les abeilles ont r-

pondu elles-mmes
Spence. Elle
naturaliste,
tait

l'objection de

Kirby

et

peine formule qu'un autre

Andrew Knight, ayant enduit d'une


fait

espce de ciment

de cire

et

de trbenthine

Tcorce malade de certains arbres, observa que


ses
abeilles avaient

compltement renonc

rcolter la propolis et n'usaient plus


cette matire

que de

inconnue, mais bientt prouve

et adopte, qu'elles trouvaient toute prpare et

en abondance aux environs de leur logis.

Du

reste, la moiti

de la science et de la

pratique apicole est l'art de donner carrire

260

LA VIE DES ABEILLES


de
l'abeille,

l'esprit d'initiative

de fournir

son intelligence

entreprenante l'occasion de

s'exercer et de faire de vritables dcouvertes

de vritables inventions. Ainsi, lorsque

le pol-

len est rare dans les fleurs, les apiculteurs,


afin

d'aider

l'levage

des

larves

et

des

nymphes, qui en consomment normment, rpandent une certaine quantit de iarine


proximit du rucher.
11

est vident qu' l'tat

de nature, au sein de leurs forts natales ou des


valles asiatiques

elles

virent probable-

ment

le

jour l'poque tertiaire, elles n'ont

jamais rencontr une substance de ce genre.

Nanmoins,

si

l'on a soin d'en

amorcer
la

quelques-unes, en les

posant sur

farine-

rpandue, elles

la

ttent, la gotent,

recon-

naissent ses qualits peu prs quivalentes


celles de la poussire des anthres, retournent
la

ruche,

annoncent

la

nouvelle leurs
les

surs,

et voil

que toutes

butineuses ac-

courent cet aliment inattendu et incomprhensible qui, dans leur


doit tre insparable

mmoire

hrditaire,

du

calice des fleurs o,


si

depuis tant de sicles, leur vol est

voluptueu-

sement

et si

somptueusement

accueilli.

LE PROGRS DE L'ESPCE

26i

n
Voici cent ans peine, c'est--dire depuis
les

travaux de Huber, qu'on a

commenc
qui

d'tu-

dier srieusement les abeilles et de dcouvrir


les

premires vrits

importantes
fruit.

per-

mettent de les observer avec

Voici un

peu plus de cinquante ans


rayons
et

que, grce

aux
et

aux cadres mobiles de Dzierzon que


la

de Langstroth, se fonde l'apiculture rationnelle


et pratique et

ruche cesse d'tre

l'invio-

lable

maison o tout se passait dans un mystre

que nous ne pouvions pntrer qu'aprs que lu mort l'avait mis en ruines. Enfin, voici moins
de cinquante ans que les perfectionnements du

microscope
Ont rvl

et
le

du laboratoire de l'entomologiste
secret

prcis

des

principaux

organes de l'ouvrire, de la mre


Est-il

et des mles.
soit

tonnant que notre science

aussi

courte que notre exprience? Les abeilles vivent

depuis des milliers d'annes et nous les obser-

vons depuis dix ou douze


qu'il serait

lustres. Alors
n'ait

mme
la

prouv que rien

chang dans

ruche depuis que nous l'avons ouverte, aurions-

nous

le droit d'en

conclure que jamais rien ne

262

LA VIE DES ABEILLES que nous l'eussions


inter-

s'y soit modifi avant

roge? Ne savons-nous pas que dans l'volution


d'une espce, un sicle se perd comme une goutte
<le

pluie

aux tourbillons d'un


la

fleuve, et que, sur

la vie

de

matire universelle, les millnaires

passent aussi vite que les annes sur l'histoire

d'un peuple?

III

Mais

il

n'est pas tabli

que rien

n'ait
les

chang

dans

les

habitudes de l'abeille.
pris, et

examiner

ans parti

sans sortir du petit

champ

clair par notre exprience actuelle,

on trou-

vera, au contraire, des variations trs sensibles.

Et qui dira celles qui nous chappent?


fois notre fois notre

Un

observateur qui aurait environ cent cinquante

hauteur

et

peu prs sept cent mille

importance (ce sont les rapports de

notre taille et de notre poids ceux de l'humble

mouche

miel), qui n'entendrait pas notre

langage et serait dou de sens tout diffrents


des ntres, se rendrait

compte que d'assez


tiers de ce sicle,

curieuses transformations matrielles ont eu


lieu dans les

deux derniers

mais comment pourrait-il se

faire

une ide de

LE PROGRS DE L'ESPCE

263*

notre volution morale, sociale, religieuse, politique et

conomique?
la plus

Tout l'heure,
hypothses

vraisemblable

des

scientifiques

nous

permettra de

rattacher notre abeille domestique la grande


tribu des Apiens

se trouvent

probablement
les abeilles

ses anctres et qui

comprend toutes

sauvages

1
.

Nous assisterons alors des transfor-

mations physiologiques, sociales, conomiques,


industrielles et architecturales plus extraordi-

naires que celles de notre volution humaine.

Pour

l'instant,

abeille

nous nous en tiendrons notre domestique proprement dite. On en


seize

compte environ distinctes; mais


Y Apis Dorsata,
exactement
1.

espces

suffisamment
s'agisse

au fond,
la

qu'il

de

plus grande, ou de Y Apis

Florea, la plus petite que l'on connaisse, c'est


le

mme
:

insecte

plus ou

moins

Voici la place qu'occupe l'abeille domestique dans la

classification scientifique

Classe

Insectes.

Ordre Famille

Hymnoptres.
Apides.
Apis.
Meliifica. la classification linnenne.

Genre .'....Espce
Le terme Meliifica est celui de
Il

n'est pas des plus heureux, toutes les Apides, sauf peut-

P tre

certaines espces parasites, tant mellifiques. Scopoli dit


;

cerifera
fustica,

Raumur, domestica; Geoffroy, gregaria. VApis Itl'abeille italienne, est une varit de VApis Meliifica.

264

LA VIE DES ABEILLES


le

modifi par
quelles
il

climat et les circonstances auxa


fallu s'adapter.

lui

Toutes ces

espces ne diffrent pas beaucoup plus entre


elles

qu'un Anglais ne

diffre

d'un Espagnol ou

an Japonais d'un Europen. En bornant ainsi


son premires remarques, nous ne constaterons
ici

que ce que voient nos propres yeux,

et

dans

ce

moment mme,

sans le secours d'aucune

hypothse, quelque vraisemblable et imprieuse


qu'elle soit.

Nous ne passerons pas en revue

tous les faits qu'on pourrait invoquer. Rapi-

dement numrs, quelques-uns des plus significatifs suffiront.

IV
Et d'abord, l'amlioration
et la la plus

importante

plus

radicale, qui

correspondrait chez
:

l'homme d'immenses travaux extrieure de la communaut.


Les abeilles n'habitent pas
villes ciel

la protection

comme nous

des

ouvert

et livres

aux caprices du

vent et de l'orage, mais des cits recouvertes


tout entires d'une enveloppe protectrice. Or,

l'tat de nature et sous

un climat

idal,

il

n'en va pas ainsi. Si elles n'coutaient que

le

LE PROGRS DE L'ESPCE
fond de leur instinct elles
btiraient

265

leurs

rayons en plein

air.

Aux

Indes, Y Apis dorsata


les arbres

ne recherche pas avidemment

creux

ou

les cavits des rochers.

L'essaim se suspend

l'aisselle d'une branche, et le rayon s'allonge,


la reine

pond,

les

provisions
les

s'accumulent,

sans autre abri


ouvrires.

que

corps

mmes

des

On

septentrionale, trompe par

revenir cet

vu quelquefois notre abeille un t trop doux, instinct, et on a trouv des


a
l'air

essaims

qui

vivaient ainsi
1 .

libre

au
qui
Elle

milieu d'un buisson


Mais,

mme aux
tel

Indes, cette habitude

semble inne, a
immobilise un

des

suites fcheuses.

nombre

d'ouvrires, uniquela

ment occupes maintenir

chaleur nces-

saire autour de celles qui'travaillent la cire et

lvent le couvain, que Y Apis dorsata suspendue

aux branches, ne construit qu'un seul rayon.


essaims sont moins expriments et moins prudents que l'essaim primaire. Ils ont leur tte une reine vierge et volage et sont presque entirement composs de trs jeunes abeilles en qui l'instinct primitif parle
1.

Le cas est

mme

assez frquent parmi les


ils

secondaires et tertiaires, car

d'autant plus haut qu'elles ignorent encore la rigueur et les caprices de notre ciel barbare. Du reste aucun de ces essaims

ne survit aux premires bises de l'automne, et ils vont rejoindre les innombrables victimes des lentes et obscures expriences de la nature.

23

2sc

LA VIE DES ABEILLES


le

Par contre,
fier

moindre abri

lui

permet d'en

di-

quatre ou cinq et davantage, et renforce

d'autant la population et la prosprit de la


colonie. Aussi, toutes les races d'abeilles des

rgions froides et tempres, ont-elles presque

compltement abandonn
tive. Il est

cette

mthode primi-

vident que la slection naturelle a

sanctionn l'initiative intelligente de l'insecte,

en ne laissant survivre nos hivers que


tribus les plus

les

nombreuses

et les

mieux

pro-

tges. Ce qui n'avait t qu'une ide contraire

l'instinct, est devenu peu peu une habitude


instinctive.

Mais

il

n'est pas

moins vrai que

ce fut d'abord une ide audacieuse et proba-

blement pleine d'observations, d'expriences


et

de raisonnements, que de renoncer ainsi

la vaste fixer

lumire naturelle

et

adore pour se

aux creux obscurs d'une souche ou d'une

caverne.
aussi

On

pourrait presque dire qu'elle fut

importante aux destines

de

l'abeille

domestique, que l'invention du feu celles du

genre humain.

LE PROGRS DE L'ESPCE

267

Aprs ce grand progrs, qui tout en tant ancien et hrditaire demeure nanmoins
actuel,

nous trouvons une foule de dtails

infiniment variables, qui nous prouvent que


l'industrie et la politique

mme

de la ruche ne

sont pas fixes en des formules infrangibles.

Nous venons de parler de la substitution intelligente de la farine au pollen, et d'un ciment artificiel la pro polis. Nous avons vu avec
quelle habilet elles savent approprier leurs

besoins les demeures parfois dconcertantes

o on

les introduit.

Nous avons vu

aussi avec

quelle adresse immdiate et surprenante elles

ont tir parti des rayons de cire gaufre qu'on

imagina de leur
nieuse d'un

offrir.

Ici, l'utilisation

ing-

phnomne miraculeusement heucompris l'homme

reux, mais incomplet, est tout fait extraordinaire. Elles ont rellement

demi-mot.
sicles

Figurez-vous

que depuis

des

nous btissions nos

villes,

non pas avec

des pierres, de la chaux et des briques, mais au

moyen d'une substance

mallable, pniblement

scrte par des organes spciaux

de

notre

268

LA VIE DES ABEILLES

corps.

Un

jour,

un

tre

tout-puissant nous
fabuleuse.

dpose au sein d'une

cit

Nous

reconnaissons qu'elle est faite d'une substance


pareille celle

que nous scrtons, mais pour

tout le reste, c'est

un

rve, dont la logique


et

mme, une logique dforme


l'incohrence.

comme

rduite
serait

et concentre, est plus droutante

que ne

Notre

plan

ordinaire

s'y

re-

trouve, tout y est selon notre attente, mais

n'y

est

qu'en puissance

et

pour ainsi dire


l'a

cras par une force prnatale qui

arrt

dans l'bauche

et

empch de

s'panouir. Les

maisons qui doivent compter quatre ou cinq


mtres de hauteur forment de petits renfle-

ments que nos deux mains peuvent recouvrir.


Des milliers de murailles sont marques par un trait qui renferme la fois leur contour et la
matire dont elles seront bties. Ailleurs,
il

a de grandes irrgularits qu'il faudra rectifier,

des gouffres qu'il faudra combler et raccorder

harmonieusement
Car l'uvre

l'ensemble, de vastes sur-

faces branlantes qu'il sera ncessaire d'tayer.


est inespre,

mais fruste

et

dan-

gereuse. Elle a t conue par une intelligence

souveraine qui a devin la plupart de nos


dsirs,

mais qui, gne


n'a

par

son

normit

mme,

pu

les raliser

que

fort grossire^

LE PROGRS DE L'ESPCE

269

ment

II

s'agit

tirer profit des

donc de dmler tout cela, de moindres intentions du surna-

turel donateur, d'difier en quelques jours ce

qui prend d'ordinaire des annes, de renoncer


des habitudes organiques, de bouleverser de

fond en comble
certain

les

mthodes de
les

travail. Il est

que l'homme n'aurait pas trop de toute


problmes qui

son attention pour rsoudre


offerte par

surgiraient, et ne rien perdre de l'aide ainsi

une providence magnifique. Pourpeu prs ce que font


*.

tant, c'est

les abeilles

dans nos ruches modernes

VI
La
n'est
le

politique

mme

des abeilles, ai-je

dit,

probablement pas immobile. C'est

le point

plus obscur et le plus difficile a constater. Je


la

ne m'arrterai pas

manire variable dont

elles traitent leurs reines,

aux

lois
et

de l'essai-

mage propres chaque ruche

qui parais-

1. Puisque nous nous occupons une dernire fois des constructions de l'abeille, signalons en passant une particularit curieuse de VApis florea. Certaines parois de ses cellules mles sont cylindriques au lieu d'tre hexagonales.
Il

semble quelle n'ait pas encore achev de passer de l'une l'autre forme et d'adopter dfinitivement la meilleure.
*3.

270

LA VIE DES ABEILLES

sent se transmettre de gnrations en gnrations, etc.

Mais ct de ces
il

faits

qui ne sont

en est d'autres, consmontrent que toutes les tants et prcis, qui races de 1 abeille domestique ne sont pas arripas assez dtermins,
ves au

mme

degr de civilisation politique,

qu'on en trouve o l'esprit public ttonne


encore et cherche peut-tre une autre solution

au

problme royal.

L'abeille

syrienne,

par
et

exemple, lve d'ordinaire cent vingt reines


souvent davantage.
mellifica,

Au

lieu

que

notre Api

en lve, au plus, dix ou douze. Cheshire nous parle d'une ruche syrienne,

nullement anormale, o l'on dcouvrit vingt


et

une

reines

mortes

et

quatre-vingt-dix
le

reines vivantes et libres.

Voil

point de
sociale

dpart

ou d'arrive d'une

volution

assez trange et qu'il serait intressant d'tudier

fond.

Ajoutons

que

sous

le

rap-

port de

l'levage

des reines,

l'abeille

chy-

priote se rapproche

beaucoup de

la syrienne.

Est-ce
chie

un

retour, encore incertain, l'oligar-

aprs

l'exprience

monarchique,

la

maternit multiple aprs l'unique? Toujours


est-il

que

l'abeille

syrienne et chypriote, trs


l'ita-

proches parentes de l'gyptienne et de

lienne, sont probablement les premires que

LE PROGRS DE L'ESPCE

271

l'homme

ait

domestiques. Enfin, une dernire

observation
encore, que

nous
les
la

fait

voir

plus

clairement
pr-

murs,

l'organisation

voyante de
d'une

ruche, ne sont pas


primitive,

le rsultat

impulsion

mcaniquement
rpu-

suivie travers les ges et les climats divers,

mais que
velles, s'y

l'esprit

qui

dirige la petite

blique sait remarquer les circonstances nouplier et en


tirer parti,

comme

il

avait

appris

parer

aux dangers des anchange compltela

ciennes. Transporte en Australie ou en Californie, notre abeille noire

ment

ses

habitudes.

Ds
fleurs

seconde ou la

troisime anne, ayant constat que l't est

perptuel,

que

les

ne font

jamais

dfaut, elle vit au jour le jour, se contente de


rcolter le miel et le pollen ncessaires la

consommation quotidienne,
rience hrditaire, elle ne sions pour l'hiver 1 .

et

son observation
plus de provi-

rcente et raisonne, l'emportant sur son expfait

On ne

parvient

mme

1.

Fait analogue signal par Bchner, et prouvant l'adap-

tation

ciente et fatale, mais


ba.de,

aux circonstances, non pas lente, sculaire, inconsimmdiate et intelligente la Barau milieu des raffineries o durant toute l'anne elles
:

trouvent

le

sucre en abondance, elles cessent complte-

ment de

visiter les fleurs.

272

LA VIE DES ABEILLES


enlevant

entretenir son activit qu'en lui

mesure

le fruit

de son travail.

VII
Voil ce
yeux.
faits

que nous pouvons


qu'il

voir
l

de nos

On conviendra
se

y a

quelques

topiques et propres branler l'opinion de

ceux qui
est

persuadent que toute intelligence


et tout

immobile

avenir immuable, hormis

l'intelligence et l'avenir de

l'homme.

Mais

si

nous acceptons un instant l'hypo-

thse du transformisme, le spectacle s'tend et


sa lueur douteuse et grandiose atteint bientt

nos propres destines.

Il

n'est

pas vident,
il

mais
ficile

qui l'observe attentivement,

est dif-

de ne pas reconnatre qu'il y a dans la

nature une volont qui tend lever une portion

de

la

matire un tat plus subtil

et

peut-tre

meilleur, pntrer peu peu sa

surface d'un fluide plein de mystre que nous

appelons d'abord la

vie, ensuite l'instinct,

et

peu aprs l'intelligence; assurer, organiser,


faciliter l'existence de tout ce qui s'anime

pour un but inconnu.

Il

n'est pas certain,

mais

beaucoup d'exemples que nous voyons autour

LE PROGRS DE L'ESPCE de nous nous invitent supposer que,


si

273

Ton

pouvait valuer la quantit de matire qui

depuis l'origine

s'est ainsi leve,

on trouveque

rait qu'elle n'a cess


la

d'accrotre. Je le rpte t

remarque

est fragile,

mais

c'est la seule

nous ayons pu
nous mne;
vie, alors

faire sur la force

cache qui

et c'est

beaucoup, dans un monde


est la confiance la

o notre premier devoir

mme

qu'on n'y dcouvrirait aucune

clart encourageante, et tant qu'il n'y aura pas

de certitude contraire.
Je sais tout ce que Ton peut dire contre la
thorie du transformisme. Elle a des preuves

nombreuses
mais
tion. Il

et des

arguments

trs puissants,

qui, la rigueur,

ne portent pas convicse livrer sans arrire-

ne faut jamais

pense aux vrits

de l'poque o l'on vit

Peut-tre que dans cent ans bien des chapitres

de nos livres qui sont imprgns de celle-ci,

en paratront

vieillis

comme

le

sont aujoursicle

d'hui les uvres


pass, pleines d'un
n'existe

des philosophes du

homme

trop parfait et qui

pas, et tant de pages


la

du xvne
dieu

sicle
et

qu'amoindrit

pense

du

pre

mesquin de

la tradition catholique,

dforme

par tant de vanits et de mensonges.

Nanmoins,

lorsqu'on

ne

peut

savoir

la

274 vrit

LA VIE DES ABEILLES


d'une chose,
il

est

bon qu'on accepte


le

l'hypothse qui, dans le

moment o
le

hasard

nous

fait

natre,

s'impose

plus imprieuest est


les

y a parier qu'elle mais tant qu'on la croit vraie elle fausse,


la raison. Il
utile, elle

sement

ranime

les courages, et

pousse

recherches

dans une direction nouvelle.

premire vue, pour remplacer ces suppositions


ingnieuses,
il

semblerait plus sage de dire

simplement
sait pas.

la vrit profonde, qui est

qu'on ne

Mais cette vrit ne serait salutaire

que

s'il

tait

prouv qu'on ne saura jamais.

En

attendant, elle nous maintiendrait dans une

immobilit plus funeste que les plus fcheuses


illusions.

Nous sommes

ainsi faits

que rien

ne nous entrane plus loin ni plus haut que les bonds de nos erreurs. Au fond, le peu que nous

avons appris, nous


toujours

le

devons des hypothses


souvent absurdes,
et

hasardeuses,

pour

la plupart

moins circonspectes que


taient

celle

d'aujourd'hui. Elles
ses

peut-tre insenla

mais

elles ont

entretenu l'ardeur de

recherche.
l'htellerie

Que celui qui veille au foyer de humaine soit aveugle ou trs vieux,
et vient

qu'importe au voyageur qui a froid


s'asseoir ses

cts? Si le
il

feu ne s'est pas


qu'aurait pu

teint sous sa garde,

fait ce

LE PROGRS DE L'ESPCE
faire le meilleur.

275

Transmettons cette ardeur,

non pas

intacte,

mais accrue,

et rien

ne peut

l'accrotre

davantage que cette hypothse du

transformisme qui nous force interroger avec

une mthode plus svre

et

une passion plus

constante tout ce qui existe sur la terre, dans


ses entrailles, dans les profondeurs de la
et

mer
et

l'tendue des cieux.

Que

lui

oppose-t-on
si

qu'avons nous mettre sa place

nous

la

rejetons? Le grand aveu de l'ignorance savante

qui se connait, mais qui pour l'ordinaire est


inactive et dcourage la curiosit, plus ncessaire

l'homme que

la sagesse

mme, ou

bien

l'hypothse de la
tion

fixit

des espces et de la cra-

divine qui est moins

dmontre que

la

ntre, qui loigne jamais les parties vives

du

problme

et se

dbarrasse de l'inexplicable en

s'interdisant de l'interroger

VIII

Ce matin
renat sous

d'avril,

au milieu du jardin qui


verte, devant des

une divine rose

plates-bandes de roses et tremblantes primules

bordes de thlaspi blanc, qu'on


alysse

nomme
j'ai

encore
les

ou corbeille d'argent,

revu

76

LA VIE DES ABEILLES


aeules de celle qui
s'est

abeilles sauvages,

soumise nos
Plus d'une
terres

dsirs, et je

me

suis rappel lea

leons du vieil amateur des ruches de Zlande.


fois, il

me promena
dessins

parmi
et

ses par-

multicolores,

entretenus

comme au temps du

pre Gats, le bon pote

hollandais, prosaque et intarissable. Ils for-

maient des rosaces, des


des

toiles,

des guirlandes,
pied

pendeloques

et

des

girandoles au

d'une aubpine ou d'un arbre fruitier

taill

en

boule, en pyramide ou en quenouille, et le buis,


vigilant

comme un

chien de berger, courait

le

long des bords pour empcher les fleurs d'envahir les alles. J'y appris les

noms

et les

habitudes des indpendantes butineuses que

nous ne regardons jamais,

les

prenant pour des

mouches

vulgaires, des gupes malfaisantes ou

de? coloptres stupides. Et pourtant chacune


d'elles porte sous la

double paire d'ailes qui

la

caractrise au pays des insectes,


vie, les outils et l'ide

un plan de
et

d'un destin diffrent


les

souvent merveilleux. Voici d'abord

plus

proches parents de nos abeilles domestiques,


les

Bourdons hirsutes
les

et trapus, parfois et

minus-

cules,

presque toujours normes

couverts,

comme

hommes

primitifs, d'un

informe

sayon que cerclent des anneaux de cuivre ou de

LE PROGRS DE L'ESPCE
cinabre. Ils sont encore

Hl
vio-

demi barbares,

lentent les calices, les dchirent


et

s'ils rsistent,

pntrent sous les voiles satins des corolles


l'ours des cavernes entrerait sous la

comme

tente, toute de soie et de perles, d'une prin-

cesse byzantine.

A ct,

plus grand que le plus grand d'entre

eux, passe

un monstre vtu de
la gante

tnbres.
:

Il

brle d'un feu sombre, vert et violac

c'est la

Xylocope ronge-bois,
lifique.

du monde mel-

sa suite, par rang de taille, viennent

les

funbres

Ghalicodomes ou abeilles-maet cons-

onnes qui sont habilles de drap noir

truisent, avec de l'argile et des graviers, des

mle, volent

demeures aussi dures que la pierre. Puis, pleles Dasypodes et les Halictes qui
le Slylops,

ressemblent aux gupes, les Andrnes, souvent

en proie un parasite fantastique,

qui transforme compltement l'aspect de

la

victime qu'il a choisie, les Panurgues, presque


nains, et toujours accabls de lourdes charges

de pollen, les Osmies multiformes qui ont cent


industries particulires. L'une d'elles,

papaveris, ne se

VOsmia contente pas de demander aux


;

fleurs le pain et le vin ncessaires

elle taille

mme

les corolles

du pavot

et

du coquelicot de
24

grands lambeaux de pourpre, pour en tapisser

278

LA
le

VIE

DES ABEILLES
filles.

royalement

palais de ses

Une

autre

abeille, la plus petite

de toutes, un grain de
ailes lectriques,

poudre qui plane sur quatre

la Mgachile centunculaire, dcoupe dans les

feuilles

du rosier des demi-cercles parfaits qu'on

croirait enlevs l'emporte-pice, les ploie, les

ajuste et en forme

un

tui

compos d'une

suite

de petits ds coudre admirablement rguliers,

dont chacun

est la cellule

d'une larve.

Mais un

livre entier suffirait peine


et les talents divers

numrer
les

les habitudes

de la foule

altre de miel qui s'agite


fleurs avides et passives,

en tous sens sur

fiances enchanes

qui attendent le message d'amour que des htes


distraits leur apportent.

IX On
connat environ quatre mille cinq cents
Il

espces d'abeilles sauvages.

va de

soi

que

nous ne

les

passerons pas en revue. Peut-tre

qu'un jour, une tude approfondie, des observations et des expriences qu'on n'a pas faites
jusqu'ici et qui

demanderaient plus d'une vie


dcisive

d'homme, claireront d'une lumire


l'histoire de l'volution de l'abeille

Cette his-

LE PROGRES DE L'ESPECE
toire,

279

n a pas encore, que

je sache, t

mtho-

diquement entreprise.
le soit,

Il est

souhaiter qu'elle

car elle toucherait plus d'un problme

.aussi

grand que ceux de bien des histoires

jhumaines. Pour nous, sans plus rien affirmer

puisque nous entrons dans la rgion voile des


suppositions,

nous

nous

contenterons

de

suivre dans sa marche vers une existence plus

scurit,

un peu de bien-tre et de une tribu d'hymnoptres, et nous marquerons d'un simple trait les points sailintelligente, vers

lants de cette ascension plusieurs fois millnaire.

La

tribu en question est,

nous

le

savons

dj, celle des


tiels

Apiens

1 ,

dont les
si

traits essen-

sont

si

bien fixs et

distincts

qu'il

n'est pas

dfendu de croire que tous ses

mem-

bres descendent d'un anctre unique.

Les disciples de Darwin, Hermann Mller


entre
autres, considrent

une

petite

abeille

sauvage, rpandue par tout l'univers, et appele

1. Il

importe de ne pas confondre

les trois

termes

apiens,

apides et apites que nous emploierons tour tour et que nous empruntons la classification de M. Emile Blanchard. La tribu

apienne comprend toutes

les familles d'abeilles. Les apides forment la premire de ces familles et se subdiviseuten trois groupes Les Mliponiles, les Apdes et les Bombites (Bourdons). Enfin les Apito renferment les diverses varits de nos abeilles domestiques.
:

280

LA VIE DES ABEILLES

Prosopis,

comme

la reprsentante actuelle de

l'abeille primitive

dont seraient nes toutes

les

abeilles

que nous connaissons aujourd'hui.

L'infortune Prosopis est peu prs l'habitante de nos ruches ce que serait

l'homme des
villes.

cavernes aux heureux de nos grandes

Peut-tre, sans y prendre garde, et sans vous Jouter que vous aviez devant vous la vn-

rable aeule laquelle nous devons probable-

ment

la

plupart de nos fleurs et de nos fruits.

(On
ne
sation

estime en

effet

que plus de cent mille


si les

espces de plantes disparatraient

abeilles

les visitaient point,) et qui sait? notre civili-

mme,

car

tout s'enchane

dans ces

mystres, peut-tre l'avez-vous vue plus d'une


fois

dans un coin abandonn de votre jardin o


autour des broussailles. Elle est
la

elle s'agitait
jolie

et

vive;

plus abondante en France

lgamment tachete de blanc sur fond noir. Mais cette lgance cache un dnment incroyable. Elle mne une vie famlique. Elle
est
est

presque nue alors que toutes ses surs sont

vtues de toisons chaudes et somptueuses. Elle

ne possde aucun instrument de travail. Elle


n'a pas de corbeilles

pour rcolter

le

pollen

comme

les

Apides, ou, leur dfaut, la houppe

coxale des Andrnes, ou la brosse ventrale des

LE PROGRS DE L'ESPCE

2Sr

Gastrilgides. Il faut qu'elle ramasse pnible-

ment,

l'aide

de ses petites

griffes, la

poudra

des calices et qu'elle l'avale pour la porter dans


sa tanire.
Elle

n'a

d'autre

outil

que

sa

langue, sa bouche et

ses pattes, mais sa langue

est trop courte, ses pattes sont dbiles et ses

mandibules sans
la cire, ni

force.

Ne pouvant produire
le sol, elle

creuser le bois, ni fouir

pratique de maladroites galeries dans la moelle


tendre des ronces sches, y installe quelques
cellules grossirement agences, les pourvoi!,

d'un peu de nourriture destine des enfants


qu'elle ne verra jamais, puis, sa pauvre tche

accomplie pour une


et

fin qu'elle

ne connat point
davantage,

que nous ne
s'en va

connaissons pas

elle

mourir dans un coin, seule au


elle avait

monde, comme

vcu.

X
Nous passerons sur bien des espces
langue s'allonger pour puiser
le

inter-

mdiaires o nous pourrions voir peu peu la


nectar au creux

d'un plus grand nombre de corolles, l'appareil


collecteur de
pollen, poils, houppes, brosses

tibiales, tarsiennes et ventrales,

poindre
24.

et se

282

LA VIE DES ABEILLES

dvelopper, les pattes et les


fortifier,

mandibules se
le

des scrtions utiles se former, et

gnie

qui

prside la construction des deet

meures chercher
exigerait

trouver en tous sens des

amliorations surprenantes.

chapitre,

Une telle tude un livre. Je n'en veux esquisser qu'un moins qu'un chapitre, une page, qui
les tentatives hsitantes

nous montre travers


de
la

la

volont de vivre et d'tre plus heureux,

naissance, l'panouissement et l'affermisse-

ment de l'intelligence sociale. Nous avons vu voleter la malheureuse Prosopis, qui porte

en silence dans ce vaste unison


petit

vers

plein

de forces effrayantes

destin

solitaire.

Un

certain

surs, appartenant des races


outilles et plus habiles, par
lets

nombre de ses dj mieux


les Col-

exemple

bien vtues, ou la merveilleuse coupeuse

des feuilles du rosier, la Mgachile centuncuJaire,

vivent dans

un isolement

aussi profond,

et si,

par hasard, quelqu'un s'attache elles et

vient partager leur demeure, c'est

ou plus souvent un
des
abeilles
est

parasite.

Car

un ennemi le monde
plus

peupl

de

fantmes

tranges que les ntres, et mainte espce a


ainsi
tif,

une

sorte de double mystrieux et inacla victime qu'il choisit,

exactement pareil

LE PROGRS DE L'ESPCE
cela prs que sa paresse
fait

283 lui a

immmoriale

perdre un un tous ses instruments de


et qu'il

travail

ne peut plus subsister qu'aux


.

dpens du type laborieux de sa race 1


Cependant, parmi
les d'un
les abeilles

qu'on a appeles

nom un

peu trop catgorique

Apides

solitaires, pareil

une flamme crase

et l,

sous l'amas de matire qui touffe toute vie


primitive, couve dj l'instinct social.

dans

des

directions

inattendues, par

clats
le

timides et parfois bizarres,


reconnatre,
il

comme

pour

parvient percer le

bcher

qui l'opprime et qui,

un

jour, nourrira son

triomphe.
Si tout est matire en ce
ici le

monde, on surprend

mouvement
et

le

plus immatriel de la

maun
les

tire. Il

s'agit de passer de la vie goste, pr-

caire
1.

incomplte

la

vie

fraternelle,

Exemples.

Les Bourdons, qui ont pour parasites


J.

Psithyres, les Stlides qui vivent au dtriment des Anthidies.

On

est oblig d'admettre, dit fort justement

Perei

parade sa victime, on est oblig d'admettre que les deux genres ne sont que deux formes d'un mme type, et sont
l'identit

{Les Abeilles) propos

de

frquente du

site et

unis entre eux par la plus troite affinit. Pour les natura-

du transformisme, cette elle est relle. Le genre parasite ne serait qu'une ligne issue du genre rcoltant, et ayant perdu les organes de rcolte *ar suite de son adaptation la vie parasitique.
listes

qui adhrent la doctrine

parent n'est pas purement idale,

284

LA VIE DES ABEILLES


et

peu plus sre


s'agit d'unir

un peu plus heureuse.


le corps, d'obtenir

Il

idalement par

l'esprit ce qui est

rellement spar par

que

l'individu se sacrifie l'espce et de substituer

ce qui ne se voit pas aux choses qui se voient.


Est-il

tonnant que les abeilles ne ralisent pas du premier coup ce que nous, qui nous trouvons au point privilgi d'o l'instinct rayonne de toutes parts dans la conscience, n'avons pas
encore

dml? Aussi

est-il

curieux, presque

touchant, de voir

comme
les

l'ide

nouvelle t-

tonne d'abord dans

tnbres qui

enve-

loppent tout ce qui nat sur cette terre. Elle sort

de la matire,
Elle n'est que

elle est

encore toute matrielle


de la peur

du

froid, de la faim,

transforms en une chose qui n'a pas encore


de figure. Elle rampe confusment autour des

grands dangers, autour des longues nuits, de


l'approche de l'hiver, d'un sommeil quivoque
qui est presque la mort.

XI
Les Xylocopes, nous l'avons vu, sont de puitsantes abeilles qui taraudent leur nid dans le
bois sec. Elles vivent toujours solitaires. Pour-

LE PROGRES DE L'ESPCE
tant, vers la fin de l't,
il

285

arrive qu'on trouve

quelques individus d'une espce particulire,

[Xylocopa Cyanescens), groups frileusement

dans une tige d'Asphodle, pour passer l'hiver

en commun. Cette fraternit tardive

est excep-

tionnelle chez les Xylocopes, mais, chez leurs

plus proches parentes, les Gratines, l'habitude


est dj invariable.

Voil l'ide qui point. Elle

s'arrte aussitt, et jusqu'ici, chez les

Xyloco-

pides, elle n'a

pu dpasser

cette

premire ligne

obscure de l'amour.

Chez d'autres Apiens,

l'ide qui se

cherche

prend d'autres formes. Les Chalicodomes des


hangars, qui sont des abeilles maonnes, les

Dasypodes
riers,

et les Halictes, qui

creusent des ter-

se runissent en colonies

nombreuses

pour construire leurs nids. Mais


illusoire

c'est

une foule

forme de

solitaires.

Nulle entente,

nulle action
isol

commune. Chacun, profondment


multitude, btit sa demeure pour

dans

la

soi seul, sans s'occuper dit

de son voisin.

C'est,

M.

J.

Perez,

un simple concours
gols, les

d'individus

que

les

mme*
pour

mmes
o

aptitudes rasla

semblent au

mme
soi

endroit,

maxime de

chacun

se pratique

dans toute sa

ligueur; enfin une cohue de travailleurs rappelant l'essaim d'une ruche

uniquement par

la

236

LA VIE DES ABEILLES


et

nombre
donc
la

l'ardeur.

De

telles

runions sont

simple consquence du grand nombre

d'individus habitant la

mme

localit.

Mais chez
podes,

les

Panurgues, cousines des Dasyde lumire


jaillit

un

petit trait

soudain,

et claire la naissance

d'un sentiment nouveau


fortuite. Elles se runis-

dans l'agglomration

sent la manire des prcdentes et chacune


fouit

pour son compte sa chambre souterraine;


l'entre, le couloir qui de la surface

mais

du

sol

conduit aux terriers

spars,

est

commun.
comporte
du

Ainsi, dit encore M. Perez, pour ce qui est


travail des cellules,
si elle tait

du

chacune
en

se

comme

seule; mais toutes utilisent


ceci, profitent

la galerie d'accs; toutes,

travail d'une seule et s'pargnent ainsi le


et la

temps

peine d'tablir chacune une galerie parti-

culire. Il vail

prliminaire

y aurait intrt s'assurer si ce tralui-mme ne s'excuterait


et si

pas en

commun,

plusieurs femelles ne se

relayeraient pas pour y prendre part tour de


rle.

Quoi

qu'il

en

soit, l'ide fraternelle

vient de

percer la paroi qui sparait deux mondes. Ce


n'est plus l'hiver, la faim

ou l'horreur de

la

mort qui

l'arrache a l'instinct, affole et

mcon-

naissable; c'est la vie active qui la suggre.

LE PROGRS DE L'ESPCE
Mais cette
fois

ni

encore, elle s'arrte court, elle

ne parvient pas s'tendre davantage dans cette


direction. N'importe, elle
elle

ne perd pas courage,


Et voici qu'elle

tente d'autres chemins.

pntre chez les Bourdons, y mrit, y prend


corps dans une atmosphre diffrente et opre
les

premiers miracles

dcisifs.

XII
Les Bourdons, ces grosses abeilles velues,
sonores, effrayantes mais pacifiques et que nous

connaissons tous, sont d'abord solitaires. Ds


les

premiers jours de mars, la femelle fconde

qui a survcu l'hiver

commence

la construc-

tion de son nid, soit sous terre, soit dans

un

buisson, selon l'espce laquelle elle appartient. Elle est seule

au monde dans

le

printemps

qui s'veille. Elle dblaie, creuse, tapisse le


lieu choisi. Elle faonne ensuite d'assez infor-

mes

cellules de cire, les garnit de miel et de

pollen, pond, couve les ufs, soigne et nourrit


les larves qui closent, et bientt elle est en-

toure d'une troupe de

filles

qui l'assistent dans

tous ses travaux du dedans et

du dehors,

et

dont quelques-unes se mettent pondre leur

288

LA VIE DES ABEILLES

tour.

Le

bien-tre augmente, la construction

des cellules s'amliore, la colonie s'accrot.


fondatrice en

demeure l'me

pale, et se trouve la tte


est

La mre princid'un royaume qui


et la

comme

l'bauche de celui de notre abeille

mellifique. Ebauche d'ailleurs assez grossire La prosprit y est toujours limite, les lois sont mal dfinies et mal obies, le canniba-

lisme, l'infanticide primitifs reparaissent par


intervalles, l'architecture est

informe et dispentout, diffrencie

dieuse, mais ce qui, plus


les

que

deux

cits, c'est

que l'une

est

permanente
ses trois

et

l'autre

phmre. En

effet, celle

des Bourdons

prira tout entire l'automne,

ou

quatre cents habitants mourront sans laisser


trace de leur passage, tout cet effort sera dispers, et qui,
il

n'y survivra qu'une seule femelle

au printemps prochain, recommencera

dans la

mme

solitude et le
le

mme dnuement

que sa mre,
reste pas

mme

travail inutile. Il n'en

moins que

cette fois l'ide a pris cons-

cience de sa force.

Nous

ne

la

voyons pas

excder cette borne chez

les

bourdons, mais

l'instant, fidle sa coutume, par une sorte

de mtempsycose infatigable, elle va s'incarner, toute frmissante encore de son dernier

triomphe, toute-puissante

et

presque parfaite,

LE PROGRS DE L'ESPCE

285
la

dans un autre groupe, l'avant-dernier de


race, celui qui
abeille
le

prcde immdiatement notre

domestique qui la couronne, j'entends


les

groupe des Mliponites, qui comprend


et les

Mlipones

Trigones tropicaux.

XIII
Ici tout est
Il

organis

comme

dans nos ruches

y a une mre probablement unique', des ouMme, certains dtails y sont mieux rgls. Les mles, par exemple, ne sont pas compltement oisifs, ils
vrires striles et des mles.

scrtent de la cire. L'entre de la cit est plus

soigneusement dfendue
froides

durant

les

nuits
nuits

une porte

la

ferme; dans

les

chaudes, une sorte de rideau qui laisse passer


l'air.

Mais
1. Il

la

rpublique est moins forte, la vie

la

n'est pas certain que le principe de la royaut ou de maternit unique soit rigoureusement respect chez les Mliponites. Blanchard pense avec raison que, tan' dpourvues d'aiguillon et ne pouvant par consquent s'entre-

tuer

aussi

facilement

que

les

reines-abeilles,

plusieurs
res-

femelles vivent probablement dans la


fait n'a

mme

ruche. Mais le

pu
leti

tre vrifi jusqu'ici cause de la


et ouvrires et

grande

semblance entre femelles


d'lever

de l'impossibilit

Mlipones sous notre climat.

890

LA VIE DES ABEILLES

gnrale

moins assure,

la

prosprit
et

plus

borne que chez nos abeilles,


devant
et

partout o l'on

introduit celles-ci, les Mliponites tendent


disparatre
s'est
elles.

L'ide

fraternelle

galement
les

magnifiquement panouie

dans

deux races, except sur un point, o


ralis

chez l'une elle n'a gure dpasss ce qu'elle


avait dj

dans

l'troite famille

des

Bourdons. Ce point,
de

c'est l'organisation

mca-

nique du travail en commun, l'conomie prcise


l'effort,

en un mot l'architecture de la
Il suffira

cit qui est

manifestement infrieure.
ai

de rappeler ce que j'en

dit

au Livre

III,

chap.
les

ivm de ce volume, en y ajoutant que, dans


les cellules

ruches de nos Apites, toutes

sont indiffremment propres

l'levage

du
et

couvain

et

l'emmagasinage des provisions


la cit

durent aussi longtemps que


lieu

mme, au
ne peuvent

que chez

les Mliponites, elles


fin, et celles

servir qu'

une

qui forment les

berceaux des jeunes nymphes sont dtruites


aprs l'closion de celles-ci.
C'est
l'ide

donc chez nos abeilles domestiques que


la plus parfaite
;

a pris sa forme
et

et voil

un tableau rapide
ments de
fixs

incomplet des mouve-

cette ide. Ces

mouvements

sont-ils

e fois

pour toutes dans chaque espce,

LE PROGRS DE L'ESPCE
et la ligne

29i

qui les relie n'existe-t-elle que dans

Qotre imagination?

Ne

btissons pas encore de

systme dans cette rgion mal explore. N'allons qu' des conclusions provisoires,
et,
si

nous

le

voulons, penchons pluli rers les plus


d'esprance,
car,
s'il

pleines

fallait

absolu-

ment

choisir,

quelques lueurs nous indiquent


reconnaissons encore

dj que les plus dsires seront les plus certaines.

Du

reste,

notre ignorance est

que profonde. Nous apprenons


Mille expriences

ouvrir les yeux.

qu'on

pourrait faire n'ont pas t tentes. Par


ple, les Prosopis,

exemde

prisonnires et forces

cohabiter avec leurs semblables,


elles la

pourraient-

longue franchir
Dasypodes,
celui

le seuil

de fer de

la

solitude absolue, prendre plaisir se runir

comme
ternel

les

et faire

un

effort
?

fra-

pareil

des

Panurgues

Ls

Panurgues, leur tour, dans des circonstances imposes et anormales, passeraient-ils

du couloir commun la chambre commune? Les mres des Bourdons, hivernes ensemble,
leves et nourries en captivit, arriveraientelles s'entendre et diviser le travail?

Et

les

Mliponites, leur a-t-on donn des rayons de


cire

gaufre? Leur a-t-on offert des amphores

artificielles

pour remplacer

leurs

curieuses

292

LA VIE DES ABEILLES


eraient-elles
;

amphores miel? Les accep


tireraient-elles parti, et
elles leurs habitudes
lite?

en

comment

adapteraient-

cette architecture inso-

Questions qui s'adressent de biens petits

tres, et qui pourtant

renferment

le

grand mot

de nos plus grands secrets. Nous n'y pouvons


rpondre, car notre exprience date d'hier.

En

comptant depuis Raumur, voici peu prs

un

sicle et

demi qu'on observe

de certaines abeilles sauvages.

les murs Raumur n'en

connaissait que quelques-unes, nous en avons


tudi quelques autres; mais des centaines, des
milliers
qu'ici

peut-tre, n'ont t interroges jus-

que par des voyageurs ignorants ou

presss. Celles que


les

nous connaissons depuis


et les
d'or,

beaux travaux de l'auteur des Mmoires


chang leurs habitudes,
dlectable

n'ont rien

bourdons qui, vers 1730, se poudraient


vibraient

comme

le

murmure du

soleil, et se

gorgeaient de miel dans les jardins

de Charenton, taient tout pareils ceux qui,


l'avril

revenu, bourdonneront demain quell,

ques pas de
de

dans

le bois

de Vincennes. Mais

Raumur

nos jours, c'est

un

clin d'oeil

du

temps que nous examinons,

et plusieurs vies

d'homme bout
conde dans

bout ne forment qu une se-

l'histoire

d'une pense de la nature.

LE PROGRS DE L'ESPCE

293

XIV
Si l'ide que
pris sa

nous avons suivie des yeux


que tout

forme suprme chez nos abeilles domessoit irr-

tiques, ce n'est pas dire

prochable dans la ruche.

Un

chef-d'uvre, la

cellule hexagonale, y' atteint tous les points

de

vue

la

perfection

absolue,

et

il

serait

impossible tous les gnies assembls d'y

amliorer rien.

Aucun

tre vivant, pas

mme
une

l'homme, n'a
que
intelligence

ralis

au centre de sa sphre ce
dans
la

l'abeille a ralis

sienne

et si

trangre

notre

globe

venail

demander
la

la terre l'objet le
il

plus parfait de

logique de la vie,

faudrait lui prsenter

l'humble rayon de miel.

Mais tout n'est pas gal ce chef-d'uvre.


Dj, nous avons not la rencontre quelques
fautes et quelques erreurs, parfois videntes,
parfois mystrieuses
sivet ruineuses
:

la

surabondance
la

et l'oi-

des

mles,

parthnoge-

nse, les risques du vol nuptial, l'essaimage


excessif, le

manque

de piti, le sacrifice presla

que monstrueux de l'individu

socit.

Ajoutons-y une propension trange emma25.

294

LA VIE DES ABEILLES

ganiser d'normes masses de pollen, qui, inutilises,

ne tardent pas rancir, durcir,

et

encombrer les gteaux, le long interrgne


strile qui

va du premier essaimage la fcon

dation de la seconde reine, etc., etc

De

ces fautes, la plus grave, la seule qui sous


soit

nos climats
sous

presque toujours

fatale, c'est

l'essaimage rpt.
ce

Mais n'oublions pas que


slection
est,

rapport

la

naturelle

de

l'abeille

domestique

depuis des milliers

d'annes, contrarie par l'homme.


tien

De

l'Egyp-

du temps des Pharaons nos paysans


avantages de l'espce. Les

d'aujourd'hui, l'leveur a toujours agi contrebiais des dsirs et des

ruches les plus prospres sont celles qui ne


jettent qu'un essaim ds le
l't.

commencement de
le

Elles remplissent ainsi leur dsir mater-

nel,

assurent le maintien de la souche,

renouvellement ncessaire des reines, et


nir de l'essaim, qui,

l'ave-

temps de btir
est certain

nombreux des demeures


livres

et prcoce, a le

solides et bien

approvisionnes avant la venue de l'automme.


Il

que

elles-mmes, ces

ruches et leurs rejetons survivant seuls aux

preuves de l'hiver qui eussent presque rgulirement ananti les colonies animes d'instincts diffrents, la rgle de l'essaimage res-

LE PROGRES DE L'ESPCE
treint se lut

293

peu peu

fixe

dans nos racei


acclimates que

septentrionales. Mais ce sont prcisment ces

ruches prudentes, opulentes

et

l'homme a toujours
de leur trsor.
Il

dtruites pour s'emparer

ne

laissait et

ne

laisse encore,

dans

la pratique routinire, survivre

que

les

colonies,

souches

puises,

essaims

secon-

daires ou tertiaires, qui ont peu prs de quoi

passer l'hiver ou auxquelles

il

donne quelques
que l'espce
tendance

dchets de miel pour complter leurs misrables provisions.


s'est
Il

en

est rsult

probablement

affaiblie,

que

la

l'essaimage excessif s'est hrditairement dve-

loppe et qu'aujourd'hui presque toutes nos


abeilles, surtout

nos abeilles noires, essaiment


les

trop.

Depuis quelques annes,

mthodes

nouvelles de l'apiculture

mobiliste sont

venues combattre celte habitude dangereuse,


et

quand on

voit avec quelle rapidit la slec-

tion artificielle agit sur la plupart de nos ani-

maux
les
les

domestiques, sur les bufs, les chiens


les

moutons,
pas

chevaux,
il

les

pigeons, pour ne

citer

tous,

est permis de croire

qu'avant peu nous aurons une race d'abeilles


qui renoncera presque entirement l'essai-

mage

naturel et tournera toute son activit a

la rcolte

du miel

et

du

pollen.

tu

LA VIE DES ABEILLES

XV
Mais
les autres fautes,

une intelligence qui

prendrait plus clairement conscience du but de


la vie

commune ne
Il

pourrait-elle s'en affran-

chir?

y aurait beaucoup dire sur ces fautes,

qui tantt manent de l'inconnu de la ruche,


tantt ne sont qu'une suite de l'essaimage et de
ses

erreurs

o nous avons

pris

part.

Mais

d'aprs ce qu'il a vu jusqu'ici, chacun peut

son gr accorder ou dnier toute intelligence

aux

abeilles. Je

ne tiens pas

les dfendre. Il

me semble

qu'en maintes circonstances elles


elles feraient

montrent de l'entendement, mais

aveuglment tout ce qu'elles font que


curiosit n'en serait pas amoindrie.
Il

ma
des

est intsoi

ressant de voir

un cerveau trouver en
mort,
le

ressources extrordinaires pour lutter contre le


iroid, la laim, la

temps, l'espace,
la

la

solitude, tous

les

ennemis de
et

matire qui

s'anime; mais qu'un tre parvienne maintenir sa petite vie

complique

profonde sans

excder

l'instinct,

sans rien faire que de trs


intressant
et

ordinaire,

cela est bien

bien

LE PROGRS DE L'ESPCE

297

extraordinaire aussi. L'ordinaire et le merveil-

leux se confondent et se valent quand on les me!


leur place vritable

au sein de

la nature.

Ce

n'est plus eux, qui portent des


c'est

noms

usurp?,

Tincompris

et l'inexpliqu

qui doivent

arrter nos regards, rjouir notre activit, et

donner une forme nouvelle


a sagesse

et plus juste

nos
Il

penses, nos sentiments et nos paroles.

ne point s'attacher autre chose.

XVI
Au
surplus, nous n'avons gure qualit pour

juger, au

nom

de notre intelligence, les fautes


point parmi nous

des abeilles.
la

Ne voyons-nous

conscience et l'intelligence vivre longtemps


et des fautes, sans les

au milieu des erreurs

apercevoir, plus longtemps encore sans y porter remde? S'il existe un tre que sa destine
appelle spcialement, presque organiquement,
prendre conscience, vivre et organiser la
vie

commune
les

selon ia raison pure, c'est biec


qu'il

l'homme. Pourtant, voyez ce

en

fait,

et

comparez

fautes de la ruche celles de

notre socit. Si nous ticns des abeilles qui

298

LA VIE DES ABEILLES

observassent des
erait

hommes, notre tonnement


l'illo-

grand examiner, par exemple,


et injuste organisation

gique

du travail dans

une tribu

d'tres qui, par ailleurs,

nous sem-

bleraient dous d'une raison minente.

Nous

verrions la surface de la terre, unique source de


toute la vie

commune, pniblement
deux ou
la

et insuffi-

samment
de
la

cultive par

trois

diximes

population totale; un autre dixime, absooisif,

lument

absorber

meilleure part des pro-

duits de ce premier travail; les sept derniers

diximes, condamns une demi-faim perptuelle, s'puiser sans relche


et striles

en

efforts tranges

dont

ils

ne

profitent jamais et qui

ne

paraissent servir qu' rendre plus complique


et plus inexplicable l'existence

des

oisifs.

Nous

en induirions que

la raison et le sens

moral de

ces tres appartiennent

un monde

tout diff-

rent du ntre et qu'ils obissent des principes

que nous ne devons pas esprer de comprendre.


Mais ne poussons pas plus loin cette revue de nos fautes. Aussi bien sont-elles toujours prsentes notre esprit.
Il

est vrai que, prsentes,

elles y font peu de chose. Ce n'est gure que

de sicle en sicle que l'une d'elles se lve, se-

coue un instant son sommeil, pousse un


de stupeur,
tire le bras

cri

endolori qui soute-

LE PROGRS DE L'ESPCE

299

aait sa tte, change de position, se recouche,


se rendort, jusqu'
leur,

ce qu'une nouvelle

doula r,

ne des mornes fatigues du repos,

veille.

XVII

L'volution des Apiens, ou tout au moins

des Apites, tant admise, puisqu'elle est plus vraisemblable que leur
fixit,

quelle est donc la

direction constante et gnrale de cette volution? Elle parat suivre la


la ntre. Elle

mme

courbe que

tend visiblement amoindrir


misre, augmenter le

l'effort, l'inscurit, la

bien-tre, les chances favorables et l'autorit

de l'espce.

cette fin, elle n'hsite pas sacri-

fier l'individu,

en compensant par

la force et le

bonheur communs l'indpendance,


illusoire
dirait
et

d'ailleurs

malheureuse, de
la nature estime,

la

solitude.

On

que
y

comme

Pricls

dans Thucydide, que


qu'ils

les individus, alors

mme
si

souffrent, sont plus

heureux au sein

d'une

ville

dont l'ensemble prospre, que

l'individu prospre et l'Etat dprit. Elle pro-

tge l'esclave laborieux dans la cit puissante.

300
et

LA VIE DES ABEILLES

abandonne aux ennemis sans forme et sans nom, qui habitent toutes les minutes du temps, tous les mouvements de l'univers, toutes les
anfractuosits

de l'espace,

le

passant

sans

Jevoirs dans l'association prcaire. Ce n'est pas


le

moment

de discuter cette pense de


s'il

la nature,

ni de se
la suive,

demander
mais
il

convient que l'homme

est certain

que partout o

la

masse

infinie

nous permet de

saisir l'apparence

d'une ide, l'apparence prend ce chemin dont

on ne connat pas
regarde,
il

le

terme. Pour ce qui nous


le

suffira

de constater

soin avec

lequel la nature s'attache conserver et fixer

dans

la race qui volue, tout ce

qui a t con-

quis sur l'inertie hostile

de

la matire. Elle

marque un point chaque effort heureux, et met en travers du recul qui serait invitable
aprs
l'effort,

on ne

sait quelles lois Spciales et

bienveillantes. Ce progrs, qu'il serait difficile

de nier dans les espces les plus intelligentes,


n'a peut-tre d'autre but

que son mouvement

mme

et

ignore o
rien,

il

va.

En

tout cas, dans


faits

un
est

monde o

sinon quelques

de ce
il

genre, n'indique une volont prcise,

assez significatif de voir certains tres s'lever


ainsi
ie

graduellement

et

continment, depuis
et

jour o nous avons ouvert les yeux;

LE PROGRES DE L'ESPCE

30!

quand

les

abeilles

ne nous auraient rvl

autre chose que cette mystrieuse spirale de

lueurs dans la nuit toute-puissante, c'en serait


assez pour ne pas regretter le

temps consacr

l'tude de leurs petits gestes et de leurs

humbles
proches

habitudes,

si

loignes et pourtant

si

de nos grandes
orgueilleux.

passions et de nos destins

XVII*

Il

se peut que tout cela

sou vain

et

que notre
celle

spirale
abeilles,

de lueurs,

aussi bien

que

des

ne

s'claire

bres.

Il

se peut encore qu'un

que pour amuser les tnnorme incident,


tout

provenu du dehors, d'un autre monde, ou d'un

phnomne nouveau, donne


dtruise.
si

coup un
le

sens dfinitif cet effort ou dfinitivement

Cependant suivons notre route

comme

rien d'anormal ne devait survenir.

Nous sau-

rions que demain une rvlation, par exemple une communication avec une plante plus an-

cienne

et

plus lumineuse, dt bouleverser notre

nature, supprimer les passions, les lois et les


vrits radicales

de notre

tre, le plus

sage s-

28

302
rait

LA VIE DES ABEILLES


de consacrer tout cet aujourd'hui
s int-

resser ces passions, ces lois et ces vrits,


les

accorder en notre esprit, demeurer fidle

notre destine, qui est d'asservir et d'lever de

quelques degrs en nous-mmes et autour de

nous
sible

les forces

obscures de la vie.

Il est

pos-

que rien n'en subsiste dans


il

la rvlation

nouvelle,, mais

est

impossible

que ceux
la

qui auront accompli jusqu'au bout

mission

qui est par excellence la mission humaine, ne


se trouvent pas
lir cette

au premier rang pour accueil:

rvlation

et alors

mme

qu'elle leur

apprendrait que le seul


l'incuriosit
et

devoir vritable ft
l'inconnais-

la rsignation les autres, ils

sable,

mieux que

sauront com-

prendre cette incuriosit et cette rsignation


dfinitives et en tirer parti.

XIX
Et puis, ne poussons pas nos rves de ce
ct.

Que

la possibilit

d'un anantissement

gnral n'entre point dans le calcul de nos besognes,

non plus que

l'assistance miraculeuse

d'un hasard. Jusqu'ici, malgr les promesses

LE PROGRS DE L'ESPCE

303

de notre imagination, nous avons toujours t


livrs

nous-mmes
nos

et

nos seules ressources.

C'est par

efforts les plus

humbles que nous

avons

ralis tout ce qui a t fait d'utile et de

durable sur cette terre. Libre nous d'attendre


e

mieux ou

le pire

de quelque accident tran-

ger; mais la condition que cette attente ne se

mle pas notre tche humaine.


abeilles

Ici

encore les

nous donnent une leon excellente,


la nature.

comme toute leon de

Pour

elles,

il

eut vraiment une intervention prodigieuse. Elles sont livres, plus manifestement quo nous, aux

mains d'une volont qui peut anantir ou modifier leur race et

transformer leurs destines.

Elles n'en suivent pas


et

moins leur devoir primitif mieux


ce devoir qui se
l'in-

profond. Et ce sont prcisment celles d'entre

elles qui obissent le

trouvent le mieux prpares profiter de

tervention surnaturelle qui lve aujourd'hui


le sort

de leur espce. Or,

il

est

moins

difficile

qu'on ne croit de dcouvrir


d'un
qui
tre.
le

le

devoir invincible
lire

On peut

toujours le

dans l'organe

distingue et auquel sont subordonns

tous les autres. Et de


la

mme

qu'il est inscrit sur

langue, dans la bouche et dans l'estomac des


il

abeilles qu'elles doivent produire le miel,


inscrit

est

dans nos yeux, dans nos

oreilles,

dans

304

LA VIE DES ABEILLES


tte,

nos moelles, dans tous les lobes de notre

dans tout

le

systme nerveux de notre corps,

que nous sommes crs pour transformer ce que nous absorbons des choses de la terre, en une nergie particulire et d'une qualit unique sur ce globe. Nul tre, que je sache,
n'a t agenc pour produire
fluide trange,

comme nous

ce

que nous appelons pense,

intel-

ligence, entendement, raison, me, esprit, puis-

sance crbrale, vertu, bont, justice, savoir;


car
il

possde mille noms, bien qu'il n'ait


lui fut sacrifi.

qu'une essence. Tout en nous

Nos muscles, notre sant, l'agilit de nos membres, l'quilibre de nos fonctions animales, la quitude de notre vie, portent
peine grandissante de sa prpondrance.
l'tat le

la

Il est

plus prcieux et le plus difficile o l'on

puisse lever la matire.


leur, la lumire, la vie

La flamme, la chamme, puis l'instinct


la

plus subtil que la vie et

plupart des forces

insaisissables qui couronnaient le

monde avant

notre venue, ont pli au contact de l'effluve

nouveau. Nous ne savons o


qu'il fera

il

nous mne, ce
rgnera

de nous, ce que nous en ferons. Ce

sera lui de

nous l'apprendre quand

il

dans

la

plnitude de sa force.

En

attendant, ne

pensons qu' lui donner tout ce qu'il nous

LE PROGRS DE L'ESPCE

305

demande,
que ce ne
le

lui sacrifier tout ce qui pourrait reIl

tarder son panouissement.


soit l,

n'est pas

douteux

pour

l'instant, le
11

plus clair de nos devoirs.


autres par surcrot.

premier et nous enseignera


nourrira et le?

les

Il les

prolongera selon qu'il est nourri lui-mme,

comme
les

l'eau des hauteurs nourrit et prolonge

ruisseaux de la plaine selon l'aliment mys-

trieux de sa cime.

Ne nous tourmentons

pas

de connatre qui tirera parti de la force qui

s'accumule ainsi nos dpens. Les abeilles


ignorent
coltent.
si elles

mangeront

le

miel qu'elles rprofitera

Nous ignorons galement qui

de la puissance spirituelle que nous introduisons dans l'univers.

Comme

elles

vont de fleurs

en fleurs recueillir plus de miel qu'ils n'en faut


elles-mmes et leurs entants, allons aussi

de ralits en ralits chercher tout ce qui peut

un aliment cette flamme incomprhen sible, afin d'tre prts tout vnement dans la certitude du devoir organique accompli. Nourfournir
rissons-la de nos sentiments, de nos passions,

de tout ce qui se voit, se sent, s'entend, se touche, et de sa propre essence qui est l'ide qu'elle
tire

des dcouvertes, des expriences, des obser-

vations qu'elle rapporte de tout ce qu'elle visite.


Il

arrive alors

un moment o

tout se tourne
sa.

si

306

LA VIE DES ABEILLES


s'est

naturellement bien pour un esprit qui

soumis

la

ment humain, que


efforts

bonne volont du devoir rellele soupon mme que les

il

s'vertue sont peut-tre sans but,

rend encore plus claire, plus pure, plus dsintresse,

plus

indpendante

et

plus

noble,

l'ardeur de sa recherche.

BIBLIOGRAPHIE
Une bibliographie complte de l'abeille dpasseque nous nous sommes assignes. Nous nous contenterons de signaler les ouvrages
rait les limites
les plus intressants
:

DVELOPPEMENT HISTORIQUE

DE LA CONNAISSANCE DE L'ABEILLE
a)

LES ANCIENS

Aristote.

Histoire des

animaux
1.

(trad.

Barthlmy

Saint-Hilaire), passim.

De Agricultura, Georg., IV. XI. Pline. Hist. nat., Columelle. De re rustica.


Vairon
(T.)-

III, xvi.

Virgile.

1.

1.

PalIadiuR.

De re rustica,
6) LES

1.

I,

xxxvn,

etc.

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Swammerdam.
Maraldi.

Biblia naturse, 1737. Observations sur les abeilles Mmoires


pour

(Mm. cad.

des sciences), 1712.

Raumur.

servir l'histoire des in-

sectes, 1740.

308

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der Bienenzucht, 1773.

Hunter
1732.

(J.).

On

bes, philosophical transactions,

Huber (Franois).

Nouvelle observations sur les

abeilles, 1794, etc.

APICULTURE PRATIQUE

Dzierzon.

Thorie und praxis des neuen Bien en

freundes.

Langstroth.

The

honey bee (traduit en franais, par


et

Ch. Dadant (L'abeille et la ruche), qui corrige

complte
culture.

l'original).

Layens (Georges

de) et Bonnier.

Cours complet d'apivol.


II.

Gheshire (Frank).
Practical.

Bes and bee-keeping,

Bevan (D r

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Cowan
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The honey bee. British bee-keeper's guide book.

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Bee-keeper's guide book.

(A.).

The A B C of Bee culture.

Alley (Henry), -r The Bee-keeper's Handy book. Guide du propritaire d'abeille*. Collin (Abb).

Dadant

(Ch.).

Bertrand

(Ed.).

Petit cours d'apiculture pratique. Conduite du rucher.

Manuel pratique d'apiculture. Hamet. Cours complet d'apiculture. Guide de l'apiculteur. Bauvoys Pollmann. Die Biene und ihre Zucht. Simmins (SJ. modem bee farm.
Weber.
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nen Vater,
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(F.).

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The

and Bee-keeping,

vol. I Scien-

Gowan
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(T.

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W.).

Honey

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Manuel d'apiculture (Les

abeilles,

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et fonctions).

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Honey
Bchner
Havlland
origin

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Gundelach.

Die Naturgeschichte der Honigbiene.

(L.).

Btschli (0.).

(J. D.).

Zur Entwicklungsgeschichte der Biene. The social instincts of bes, their


slection.

Geistes

Leben der Thiere.

and natural
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MONOGRAPHIES PARTICUURES
okoaiis, roftcnoro, teataoi, etc.

Ed. Brandt.

Recherches anatomiques

et

morpholo-

giques sur le systme nerveux des insectes hymnoptres. (Comptes rendus de V Acadmie des sciences, 1876,
t.

lxvxiii, p. 613.)
(F.).

Dujardin

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insectes.

310

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Dumas

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Sur

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bes (Natural theology, 1856). Cameron (P.). On parthenogenesis in the Hymenop* tera (Trans. nat. soc. of Glasgow, 1888).

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Lowne

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De fabrica et usu antennarum in insectis. On the simple and compound eyes of

insects (Phil. trans., 1879).

Waterhouse (G. K.). On the formation of the cells of Bes and Wasps. Von Siebold (D r G. T. E.). On a true Parthenogenesis in Moths and Bes. Das Auge der Gliederthiere. Leydig (F.).

Schonfeld (Pastor).
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Bienen Zeitung, 1854-1883.


Honigbiene.

lllus-

1885-1890.

Assmuss.

Die Parasiten der


5

OBSERVATIONS DIVERSES

SUR LES HYMNOPTRES MELLIFRES


Blanchard
(E.).

Mtamorphoses, murs

et instincts

Histoire natureUe des insectes. Darwin. Origin of species. sries). Fabre. Souvenirs entomologiques Romanes. Mental volution in animais. Animal intelligence. Lepeletier Saint-Fargean. Histoire naturelle des Hy(3

des insectes.

mnoptres.

Kayet

(V.).

Mmoire sur les murs et les mtamor-

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3U

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Dasypoda
Hoffer
Jesse.
(E.).

Biologische Beobachtungen an Hummeln

hirtipes.

und Schmarotzerhummeln.

Gleaning in natural history.

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Girard

(M.),

Trait

lmentaire d'entomologie,

etc.

TABLE
Pige

LIVRE PREMIER
Au
Seuil di la ruche
i

LIVRE
L'Essaim

II

25

LIVRE
La Fondation de la cit

III
9

LIVRE
Les Jeunes reines

IV
165

LIVRE V
Le Vol nuptial

210

LIVRE
Le Massacre des mles

VI
\

1W

LIVRE
Le Progrs de l'espce,

VII

257

Bibliographie

307

jr

85_

Libr.-Impr. runies,

7,

rue Saint-Benoit.

Paris.

27

Maeterlinck
...

PQ
568
,A6

La vie des abeilles

M2'

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