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EVOLUCIN DEL CONCEPTO ATMICO

Ramn Elas Muoz Departamento de Ciencias Bsicas Universidad De Concepcin relias@udec.cl

INTRODUCCION En nuestra poca, es comn hablar de la existencia de los tomos y molculas como los constituyentes bsicos de toda la materia; difcilmente alguien se atrevera a dudar de su existencia, a pesar que nadie puede verlos! Pero esto no siempre fue as, a travs de la historia podemos ver que este concepto sobre la Estructura Atmica Molecular de la materia, ha evolucionado y podramos sealar tres de sus etapas ms destacadas. 1. En la Antigedad

Cinco siglos antes de Cristo, los filsofos griegos se preguntaban si la materia poda ser dividida indefinidamente o si llegara a un punto donde ya no fuera posible, es decir un elemento mnimo material e indivisible. Es as, como Demcrito de Abdera (460 AC)1 postula la existencia de los tomos al afirmar las nicas cosas que existen son los tomos2 y el espacio vaco, todo lo dems son meras opiniones. Los tomos seran los elementos bsicos de los cuales todos los dems objetos materiales estaran compuestos dndoles su color, textura y forma. Durante muchos siglos esta hiptesis fue meramente filosfica y no cientfica, pues no exista ningn tipo de evidencia directa o indirecta de la existencia de ellos. 2. poca de la Fsica Moderna.

El primer uso cientfico del concepto de tomo se realiza en el siglo XVIII por D. Bernoulli (1783), al asumir que un gas esta formado por pequeas partculas microscpicas, que se mueven en forma aleatoria dentro de un volumen. Suponiendo en tal caso que las molculas estn gobernadas por las leyes del movimiento de Newton, deduce que el volumen que ocupa el gas es inversamente proporcional a su presin. Este resultado era consistente con la conocida ley de Boyle (1661)3 para los gases cuya expresin es: p V = constante (lo que se

El atomismo fue el cierre de la filosofa presocrtica. Empdocles y Anaxgoras, sus exponentes, aceptan el corpsculo mnimo e indivisible, los tomos, los cuales no difieren ms que en dimensin, forma y peso, y son imperecederos.
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tomos: Sin divisin. El concepto indica la no divisin de la materia en forma continua e indefinida, y no apunta al objeto material que hoy en da conocemos bajo el mismo nombre.

Realiz importantes contribuciones a la Fsica y la Qumica. Las leyes de Boyle aparecen en el apndice de su trabajo Nuevos experimentos de Fisiomecnica. Se le denomin como el "Padre de la Qumica moderna". Fue el primero en emplear el trmino "Anlisis Qumico" en su actual significado.

cumple solo si la temperatura T no varia), marcando de esta forma el nacimiento de la teora cintica de la materia. El Siglo XIX fue escenario de una lucha intelectual, apasionada y sin cuartel, entre aquellos que defendan la hiptesis atmica como la explicacin de los resultados experimentales a los que tenan acceso, y sus detractores que calificaban a dicha hiptesis como una mera "herramienta" o modelo til pero que careca de sustento. Tenemos as por una parte, que a principios del Siglo XIX, personajes como John Dalton (1803) enuncia La Ley de las Presiones Parciales, y define a los tomos como la unidad constitutiva de los elementos. Las ideas bsicas de su teora, pueden resumirse en los siguientes puntos:

La materia est formada por partculas muy pequeas para ser vistas, llamadas tomos. Los tomos de un elemento son idnticos en todas sus propiedades, incluyendo el peso. Diferentes elementos estn formados por diferentes tomos. Los compuestos qumicos se forman de la combinacin de tomos de dos o ms elementos, formando un tomo compuesto, en una proporcin numrica simple de sus partes. Los tomos son indivisibles y conservan sus caractersticas durante las reacciones qumicas. La separacin de tomos y la unin se realiza en las reacciones qumicas. En estas reacciones, ningn tomo se crea o destruye y ningn tomo de un elemento se convierte en un tomo de otro elemento.

A pesar que la teora de Dalton era errnea o poco precisa en varios aspectos, signific un avance cualitativo importante en el camino de la comprensin de la estructura de la materia. Joseph Gay-Lussac en 1803, desarrolla investigaciones importantes sobre la dilatacin de la materia, y Amedeo Avogadro en 1811 enunciaba que a presin y temperatura fijas, iguales volmenes de un gas contenan el mismo nmero de molculas. Estas hiptesis de la composicin de la materia, aunque daba una explicacin razonable a muchos fenmenos de la naturaleza, no era una teora universalmente aceptada a comienzos de ese siglo. Lo anterior se debi fundamentalmente a la influencia de la expresin Empirista4 sobre el ambiente intelectual de esa poca. La Filosofa Positivista limitaba la validez del conocimiento humano a los hechos observables y comprobables experimentalmente, siendo su finalidad el establecimiento de leyes matemticas universales. Ms tarde, en el periodo 1850 a 1875, August Krnig, Rudolf Clausius, James C. Maxwell y Ludwig Boltzmann desarrollaron las bases de la moderna teora cintica de la materia. Supusieron que las sustancias estaban compuestas de tomos y a partir de su comportamiento microscpico obtuvieron como consecuencia algunas propiedades macroscpicas. En particular, pudieron fundamentar varios resultados que ya se conocan en termodinmica y explicar diversos fenmenos. Calcularon, por ejemplo, propiedades tales como el calor
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Fue sobre todo el enfoque de A. Compte, que consideraba el positivismo como el ideal supremo de todo cientfico, el que domin el mundo de la ciencia durante varias dcadas a partir de 1850. As pues muchos cientficos que simpatizaban con el positivismo, al no existir pruebas directas o empricas (Empirismo) de la existencia de los tomos, negaban tal existencia.

especfico, la conductividad trmica y la viscosidad de gases poco densos y todo ello en trminos de las propiedades de los tomos que los constituyen. Maxwell obtuvo tambin como resultado de sus trabajos, la distribucin de las velocidades de los tomos en un gas en equilibrio. Esta cantidad indica cuntos tomos de un gas tienen un cierto valor de velocidad, as se puede saber cul es la velocidad que tiene la mayora de los tomos. Maxwell explic la forma en que esta distribucin depende de la temperatura del gas y de de la masa de sus tomos. A esta distribucin de velocidades se le llama maxwelliana. El mismo Maxwell realiz varios experimentos en los que verific las predicciones tericas hechas para la conductividad y la viscosidad de un gas poco denso. Fue aos despus que se verific experimentalmente que un gas en equilibrio, efectivamente, tiene la distribucin de velocidades predicha por Maxwell. Por otra parte, cientficos de la talla de Ernst Mach y Wilhelm Ostwald se oponan con vehemencia, no a la teora, sino a la existencia misma de los tomos por la falta de evidencia experimental clara e inequvoca. Cabe mencionar que Ostwald finalmente concedi pero no as Mach, que falleci sin dejar de lado su escepticismo. 3. El Camino Final

En 1828 el botnico R. Brown5 comunic a la comunidad cientfica que partculas microscpicas en suspensin en una solucin acuosa realizan continuamente movimientos irregulares. Este fenmeno ya haba sido observado unos 60 aos antes en forma independiente por J. T. Needham y F. W. Von Gleichen. Sin embargo, el primero en estudiar sistemticamente este movimiento aleatorio de las partculas microscpicas fue Brown, por lo cual posteriormente este movimiento se denomin movimiento Browniano. Debido a que el movimiento aleatorio lo manifestaban no slo partculas orgnicas, sino tambin partculas microscpicas inorgnicas (polvo microscpico de minerales), Brown concluy en forma correcta que el movimiento no corresponda a signos vitales de las partculas. An as Brown no pudo desprenderse totalmente de la idea de que lo que estaba observando eran las molculas primitivas de la materia viviente. Posteriormente, numerosos investigadores estudiaron el movimiento Browniano. Las conclusiones de estas investigaciones fueron en ocasiones contradictorias, debindose esto en parte a las tcnicas primitivas que usaban y en parte a la forma incompleta en que se realizaban estos estudios. Delsaulx, en 1877, es el primero que postula la idea de que el movimiento Browniano se debe al impacto de las molculas del lquido sobre las partculas microscpicas al expresar: Segn mi manera de pensar, el fenmeno (movimiento Browniano) se debe al movimiento trmico molecular de las partculas en el medio lquido. En esos aos la teora cintica de la materia recin estaba emergiendo como resultado de las investigaciones de J.C. Maxwell, L. Boltzmann y R. J. E. Clausius. M. Gouy, en 1888, realiza investigaciones ms precisas que muestran que el movimiento Browniano es mayor, si la viscosidad del lquido es menor. M. Gouy tambin midi la
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Ann.d. Phys. U. Chem. 14, 294 (1828)

velocidad de las partculas microscpicas y comunic que eran del orden de un cienmillonsimo de la velocidad molecular. Hoy en da sabemos que la velocidad de las molculas del lquido, es segn la teora cintica de la materia, aproximadamente igual a la velocidad del sonido en ese lquido. Mediciones mucho ms precisas fueron realizadas en 1900 por F. M. Exner, quien fue el primero en determinar fotogrficamente a travs de un microscopio el desplazamiento de las partculas microscpicas. De estas mediciones se desprende que el movimiento es tanto ms rpido tanto ms pequeas son las partculas en suspensin y tanto mayor es la temperatura del fluido en que estn inmersas. Exner postulaba que el movimiento Browniano tena su origen en la teora cintica de la materia. Sin embargo, segn esta teora sus clculos indicaban que la velocidad de las partculas en suspensin deban ser del orden de centmetros por segundo, o sea mucho mayor de la velocidad que l observaba. Fue recin A. Einstein (1905) y paralelamente M. Von Smoluchwski (1906) los que dilucidaron este problema. En la siguiente tabla se resume parte de la informacin acerca del movimiento Browniano conocida hasta 1905. Tabla I El movimiento Browniano es mayor si: 1. La temperatura del fluido es mayor. 2. Si las partculas microscpicas son ms pequeas. 3. Si la viscosidad del fluido es menor.

4.

El Movimiento Browniano

En el ao 1902, Einstein publica un trabajo titulado Teora Cintica del Equilibrio Trmico y del Segundo Principio de la Termodinmica. En la introduccin de ste trabajo, afirma que todava nadie ha logrado deducir la condicin del equilibrio trmico de un gas a partir de argumentos probabilsticos, an cuando Maxwell y Boltzmann han estado bastante cerca de obtenerlo. Despus en 1903, publica un segundo trabajo ahondando sobre este mismo concepto titulado Una teora de los fundamentos de la termodinmica, a partir de este momento se dedica a aplicar los resultados de la fsica molecular a un problema de gran trascendencia en ese entonces, a saber, a un sistema de partculas microscpicas suspendidas en un lquido. Los resultados de estas investigaciones los publica en 1905 en el volumen nmero 17 de la revista "Annalen der Physik". Este volumen es uno de los volmenes ms notables de toda la literatura cientfica6, pues contiene adems del trabajo recin mencionado, otros tres trabajos
El conjunto de trabajos desarrollados por Albert Einstein sobre el Movimiento Browniano, el Efecto Fotoelctrico, un artculo sobre la Teora de la Relatividad, un articulo sobre la equivalencia entre la Masa y la Energa ( E = m c 2 ) y adems de una versin de su tesis doctoral para determinar las dimensiones moleculares, publicados en el volumen nmero 17 de la revista "Annalen der Physik" en 1905, son conocidos como los artculos del "Annus Mirabilis (del Latn: Ao Extraordinario).
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importantsimos de Einstein. Uno de ellos es el trabajo sobre el Efecto Fotoelctrico, trabajo por el cual recibe el premio Novel del ao 1921. El trabajo que aqu nos interesa es el titulado El Movimiento de Partculas Suspendidas en un Lquido en Reposo, Exigido por la Teora Molecular-Cintica del Calor 7. En la introduccin de este trabajo dice En este trabajo se mostrar que de acuerdo con la teora molecularcintica del calor, cuerpos de tamao microscpicamente visibles suspendidos en un lquido, realizarn movimientos de una amplitud fcilmente observable en un microscopio, debido al movimiento molecular del calor y sigue diciendo Es posible que el movimiento que aqu se discutir, sea idntico con el as llamado movimiento Browniano; sin embargo, la informacin a mi disposicin sobre esto ltimo es tan falta de precisin, que no puedo formarme ningn juicio sobre esta cuestin. De hecho, como lo manifiesta en su autobiografa, Einstein realiz todas estas investigaciones sin saber que el movimiento Browniano ya se haba estudiado con cierto detalle haca mucho tiempo. Para Einstein el objetivo principal era encontrar hechos, que pudieran asegurar la existencia de tomos de un tamao finito. Einstein, conoca perfectamente la trascendencia de su trabajo, como queda claro en su introduccin: Si el movimiento discutido aqu se puede observar, entonces la termodinmica clsica tambin podra considerarse como aplicable a cuerpos an del tamao distinguible en un microscopio; una determinacin de las dimensiones atmicas sera entonces posible. Por otra parte, si las predicciones del movimiento son falsas, se habra dado un argumento de peso contra la concepcin cinticamolecular del calor. La teora de Einstein sobre el movimiento Browniano fue determinante para hacer cambiar de opinin a los escpticos. El movimiento Browniano era algo que todos podan observar, era un sistema en que podan ver directamente el efecto de los impactos de las molculas del fluido sobre partculas de un tamao visible en un microscopio. Las predicciones detalladas de la teora de Einstein sobre el movimiento Browniano fueron confirmadas experimentalmente a poco tiempo de su publicacin. El impacto de este acuerdo entre teora y experimento fue enorme; tal como lo dice el mismo Einstein, convenci a muchos escpticos entre otros a destacados fsicos como Ostwald de la realidad de los tomos.

4.1

La Teora Molecular Cintica de la Materia

La teora cintica de la materia se basa en dos hiptesis: la hiptesis de la estructura molecular de la materia y la hiptesis de que el calor es una manifestacin del movimiento aleatorio de las molculas; siendo la temperatura nada ms que una medida microscpica de este movimiento molecular. Analizaremos a continuacin cada una de estas hiptesis con ms detalle.

Annalen der Physik, 4.Folge, XVII, Pg. 132-148, (1905)

La primera hiptesis es la que permite a Bernuilli y Dalton entre otros, dar una explicacin en un marco terico razonable sobre la conducta de los gases y las proporciones de los elementos que participan en las reacciones qumicas. La segunda hiptesis de la teora molecular cintica de la materia, permite establecer que el calor no es otra cosa que la manifestacin del movimiento de desplazamiento aleatorio que realizan las molculas. A la temperatura absoluta, T = 0 ( 273 C ) , las molculas estaran en reposos y a cualquier otra temperatura las molculas estaran en continuo movimiento, siendo ste ms rpido a medida que la temperatura es mayor. El artculo de Einstein se basa en dos suposiciones fundamentales. La primera es que, como haban sugerido otros cientficos anteriormente, el movimiento aleatorio de las partculas suspendidas en un lquido es causado por las frecuentes colisiones con las molculas del lquido que se mueven incesantemente. La segunda suposicin es que, debido al gran nmero de molculas del lquido involucrado, hiptesis de Avogadro, y a causa de lo complejo que es la descripcin de su trayectoria, las partculas en suspensin se deben describir de manera probabilista. Esta ltima era una hiptesis nueva y muy audaz. Einstein estaba aplicando la estadstica a objetos relativamente grandes, con un tamao tpico del orden de un micrn, mientras que los mtodos estadsticos haban sido usados en fsica anteriormente por Ludwigg Boltzmann y Josiah Willard Gibbs, pero solamente en sus teoras cinticas de los gases. Por esta razn la suspensin en un lquido se considera lo suficiente diluida, de tal manera que las partculas no interactan entre s, es decir se mueven independientemente. El movimiento de cada partcula se considera como una secuencia de cambios al azar no correlacionados. La partcula se mueve un poquito y despus otro poquito, de forma no correlacionada con el paso anterior. Esto era suficiente! En un verdadero festn de fsica terica, Einstein logr llegar al corazn del problema. El desarrollo del trabajo de Einstein tiene cinco secciones. En la primera, Einstein nos hace ver que si existen los tomos y estos son los constituyentes de un fluido como el agua, entonces cuerpos macroscpicos suspendidos que puedan observarse con la ayuda de un microscopio, pero suficientemente pequeos para poder ser afectados en su movimiento por los choques con los tomos del fluido, deben no slo realizar movimientos errticos, sino ejercer una presin similar a la osmtica que ejerce una sustancia disuelta en un fluido como el agua. En la segunda seccin, usando la fsica estadstica, deduce que dicha presin obedece lo que llamamos la ecuacin de estado de un gas ideal, que relaciona de manera lineal a la presin con la temperatura y con la densidad del conjunto de partculas suspendidas. A continuacin, en la tercera seccin, muestra que las variaciones en dicha presin tienen que estar equilibradas dinmicamente con la friccin, o viscosidad del fluido, y que el movimiento resultante de las partculas suspendidas es el equivalente a la difusin de una sustancia en otra. Esta seccin culmina con lo que ahora llamamos la Relacin de Stokes-Einstein, piedra angular de todo nuestro conocimiento moderno sobre la dinmica de sistemas macroscpicos

fuera de equilibrio, y que involucra al coeficiente de difusin D de las partculas suspendidas, su tamao a , con la temperatura T y viscosidad del fluido, y con algunas constantes "universales" que las unen, como la Constante Universal de los gases R y al Nmero de Avogadro N:
D = RT 1 N 6 a

La cuarta seccin es en opinin de Einstein la ms revolucionaria e impactante, pues en ella inventa lo que ahora llamamos Teora de los Procesos Estocsticos, adelantndose a Andreiv Markov e independientemente de Marian von Smoluchowski. Muestra que la difusin de las partculas puede verse como un proceso probabilstico de su desplazamiento, y no de la velocidad como quisieron verlo sus antecesores y por lo que los clculos previos fallaron. Con esta teora calcula, de manera explcita, el desplazamiento promedio de las partculas suspendidas, en trminos del coeficiente de difusin D y del tiempo t de observacin,
= 6D t

La quinta y ltima seccin la usa para relacionar las dos ecuaciones anteriores y hacer su prediccin: supone que el tamao a de las partculas suspendidas es una micra (0,001 mm), perfectamente observable en un microscopio de su tiempo; usa como fluido al agua del cual conoce su viscosidad; supone una temperatura de 17 grados centgrados; usa el Nmero de Avogadro 6 x 1023, que aunque no da la referencia, podemos suponer que us el valor que ya haba obtenido en su trabajo previo sobre el efecto fotoelctrico. Predice que en un tiempo de un minuto, las partculas suspendidas debern haberse desplazado en promedio 6 micras aproximadamente. Concluye tambin que si lo que se mide es el desplazamiento promedio, entonces se puede deducir, una vez ms, el Nmero de Avogadro. Su ltima frase es una urgencia a algn investigador para que haga el experimento que, expresa, "es de gran importancia para la teora del calor!". En contraste con otros trabajos geniales que pasan casi desapercibidos inicialmente, este fue un xito rotundo. Inmediatamente despus de su publicacin, el artculo fue apreciado y Einstein inici una rica y fructfera correspondencia con otros investigadores del momento, entre otros, Smoluchowski y Jean Perrin, el ltimo dedicndose a realizar las mediciones tan ansiadas por Albert Einstein y por las que en 1926 recibi el Premio Nobel. Y entonces s, definitivamente la teora corpuscular o atmica de la materia estaba comprobada y era posible observar sus efectos a travs del conocido Movimiento Browniano de partculas microscpicas suspendidas en un fluido.

5.

Conclusiones

Explicacin simple del Movimiento Browniano: Si en una pieza se abre una botella de perfume, despus de algunos instantes el aroma del perfume se puede percibir a varios metros de distancia. Esto se debe al fenmeno denominado Difusin. El movimiento Browniano est estrechamente ligado con el proceso de difusin.

Figura 1: Muestra en forma esquemtica el proceso de colisin de las molculas de un fluido, con una partcula microscpica en suspensin.

Figura 2: Muestra el desplazamiento, observable en un microscopio, de la partcula microscpica despus de un tiempo determinado.

As pues, las molculas del vapor del perfume que a la temperatura del medio ambiente estn continuamente en movimiento, se trasladan a travs de las molculas del aire. Las molculas de perfume, sin embargo, no viajan a travs del aire sin ser afectadas por l, por el contrario, las molculas de perfume estn chocando constantemente con las molculas del aire, cambiando continuamente la direccin en que se desplazan.

A la temperatura del aire ambiente, la distancia promedio que alcanza a cubrir una molcula de perfume antes de chocar con una de aire, y por lo tanto ser desviada, es aproximadamente 0,0003 mm y el tiempo promedio entre colisiones es -10 aproximadamente 5 10 segundos. En otras palabras, la molcula de perfume cambia su direccin de desplazamiento completamente al azar 2 109 veces por segundo. Pero an as, a medida que pasa el tiempo la partcula se ir difundiendo, y cada vez ser menor la probabilidad de encontrarla cerca del frasco, es decir aumenta continuamente la distancia de alejamiento.

Figura 3: Microfotogrfica del movimiento browniano. El punto A seala la posicin en un instante inicial de la observacin, y B el punto final. El desplazamiento de la partcula estar dado por la distancia

AB

BIBLIOGRAFIA 1) Fundamentos de la Fsica Moderna, Introduccin Histrico Filosfica al Estudio de la Fsica; G. H. Holton y D. H. Roller; ed Reverte, (1963) 2) F. Reif, Statistical and Thermal Physics; McGraw-Hill Book Company (1965) 3) The Feynman Lectures on Physics, Vol I; Fondo Educativo Interamericano S.A. (1971) 4) Albert Einstein: Investigation on the theory of the brownian movement; A. D. Cowper. Dover Publ., Inc (1956) 5) Enciclopedia Britnica; Edicin (1968)