Vous êtes sur la page 1sur 246

1

ALICE ET LE CHANDELIER par CAROLINE QUINE. *


C'EST un lieu bien trange que cette auberge isole o Alice Roy et ses amies s'arrtent un soir d'orage.... Cette maison renferme un mystre et Alice se promet d'en dcouvrir le secret. Avec sa fougue et sa gnrosit habituelles, elle prend fait et cause pour la malheureuse servante Peggy et pour le vieil Asa Sydney, l'un et l'autre en butte aux brimades systmatiques des tenanciers de l'auberge, les Semitt. Ce sera alors, entre Alice et ces derniers, une lutte acharne. Mais rien ne pourra dtourner Alice de la tche qu'elle a entreprise : elle ira jusqu'au bout, acharne faire clater la vrit...

CAROLINE QUINE

ALICE ET LE CHANDELIER
TEXTE FRANAIS D'HLNE COMMIN ILLUSTRATIONS D'ALBERT CHAZELLE

HACHETTE 20

ALICE ET LE CHANDELIER

CHAPITRE PREMIER LORAGE Mon Dieu, Alice, comme j'ai peur! s'cria Bess. Si nous nous arrtions? Mais peut-tre est-ce encore plus risqu que de continuer notre route.... Oh! je t'en prie, essaie d'aller plus vite ! Bien que la situation ft inquitante, Alice Roy ne put rprimer un sourire. Et, s'adressant son amie, assise ct d'elle dans la voiture : Il s'agirait de savoir ce que tu veux, dit-elle. Que dois-je faire? Freiner ou bien, au contraire, acclrer? Un clair aveuglant traversa brusquement le ciel, et la rponse de Bess se perdit dans le fracas du tonnerre. Alice jeta un regard vers les nuages plombs qui roulaient et mlaient leurs masses tumultueuses jusqu' l'horizon. Cependant, l'air tait calme et, sur les arbres qui bordaient la route, l'on ne voyait pas la moindre brise animer le feuillage immobile. Regardez donc l-bas, comme le ciel devient

jaune! s'cria Marion, tendant le bras en direction de l'ouest. On tait au mois d'aot, la chaleur tait crasante. Cet aprs-midi-l, les trois jeunes filles avaient dcid de faire une promenade en voiture, dans l'espoir de rencontrer un peu de fracheur aux alentours de la ville. Elles se trouvaient une quarantaine de kilomtres de River City lorsqu'elles s'taient aperues que le temps menaait de se gter. Cette fois, nous n'y chapperons pas , dclara Alice. Les arbres et les plantes se courbaient prsent sous un vent brlant. Une couleur jauntre envahissait le ciel et se refltait sur le paysage, baign d'un faux jour sinistre. Tout coup, la pluie commena, violente, diluvienne, comme si de gigantesques cluses s'taient brusquement ouvertes dans le ciel. Submerge en un clin d'il, la route se transforma en torrent. Les roues de la voiture y soulevaient des gerbes d'eau et Alice ne gardait qu' grandpeine le contrle de sa direction. Le tonnerre roulait sans arrt, ce qui rendait toute conversation impossible. Bess, assise entre Alice et Marion, fermait les yeux et se bouchait les oreilles en s'efforant de se faire aussi petite qu'elle le pouvait. Cependant, sa cousine Marion montrait la lueur des clairs un visage ple et crisp. Nous devrions nous abriter sous un arbre! s'cria-telle. C'est bien le dernier endroit o se rfugier pendant un orage... , dit Alice. Au mme instant, la foudre s'abattit sur un vieil orme, peu de distance de la voiture. Les trois
5

amies virent l'arbre se fendre du haut en bas, tandis que branchages et clats de bois volaient de tous cts. On peut dire que nous l'avons chapp belle , observa Alice, clignant ses yeux encore blouis par la lueur fulgurante. Dcidment, il ne fait pas bon sur cette route.... Mais regarde donc, Marion, n'est-ce pas une lumire qui brille l-bas, devant nous? Ma foi si! C'est srement une maison, s'cria la jeune fille. Tiens, il y a un panonceau au bord de la route. Arrte-toi, que je puisse lire.... A cinquante mtres d'ici, auberge : Aux Bougies torses. Bonne table et bon gte. Parfait. Nous allons nous y abriter en attendant la fin de l'orage , dclara Alice. Et elle changea de vitesse pour s'engager sur le petit chemin qui menait l'endroit indiqu. Le moteur eut quelques rats. La voiture poursuivit nanmoins sa route en cahotant. Mais au bout de quelques mtres, elle fit une embarde, et une nappe de boue liquide inonda le pare-brise tandis que les roues avant s'enfonaient jusqu'au moyeu dans deux profondes ornires. Cette fois, le moteur hoqueta, toussa, puis s'arrta. Allons bon, fit Alice avec impatience. Il y a au moins de l'eau dans le carburateur. C'est la panne! Bess rouvrit les yeux avec prcaution et, se dbouchant les oreilles : Pourquoi t'arrtes-tu ici? questionna-t-elle. Pardon, ce n'est pas moi que me suis arrte, mais la voiture, fil Alice d'un ton lugubre. II ne

nous reste plus qu' prendre nos jambes notre cou pour gagner l'auberge. Tant pis si notre carrosse encombre le chemin : je n'y puis rien pour l'instant. J'espre que personne n'aura besoin de passer! Les jeunes filles ouvrirent la portire et franchirent d'un bond le flot limoneux qui dferlait et tourbillonnait sur la route. Puis, prenant pied sur le talus, elles s'lancrent tte baisse vers la maison. Celle-ci devait dater du temps de la guerre de Scession. C'tait une vaste btisse de plusieurs tages, dont le corps central, sorte de haute tour au toit plat, tait flanqu de deux ailes plus basses. Des lumires brillaient au rez-de-chausse, mais le reste de la maison tait plong dans l'ombre. Tout au sommet de la tour, cependant, la flamme claire d'une bougie place derrire les vitres d'une fentre semblait attendre les voyageurs. Riant, hors d'haleine, Alice et ses amies escaladrent les marches du perron. Et elles pntrrent sous la vranda qui courait tout le long du rez-de-chausse, ainsi qu'on le voit habituellement dans les maisons des Etats-Unis. Elles la trouvrent encombre par des chaises et des tables de jardin que l'on y avait manifestement entasses l'approche de la pluie. Quelle douche nous avons reue! dit Bess, haletante. Ah! je dois tre jolie! Alice clata de rire et, passant ses doigts travers la masse de ses cheveux blonds : Le fait est qu'en ce moment, nous ne ressemblons gure des figurines de mode, observa-t-elle. Comment en serait-il autrement, quand on vient tout juste d'chapper la noyade!
7

Elle s'avana vers la porte de l'auberge et l'ouvrit sans plus de crmonie. Les jeunes filles entrrent. Devant elles, s'tendait un long vestibule, qu'clairaient des candlabres disposs le long des murs. Mais les bougies plantes dans les bobches taient de forme trange, curieusement contournes la manire de colonnes torses. A droite et gauche, de larges baies en plein cintre s'ouvraient sur des salles aux proportions imposantes. On y voyait de petites tables et sur chacune de celles-ci, une bougie allume dont la flamme vacillait au courant d'air. Quand les jeunes filles entrrent, quelques couples dj attabls tournrent vers elles des visages intrigus, puis, leur curiosit satisfaite, s'absorbrent nouveau dans la contemplation de leur assiette. Au fond du vestibule, une porte s'ouvrit. Une femme parut, vtue de noir et portant un tablier blanc orn d'un volant. Elle avana vers les visiteuses. Bonjour, madame, dit Alice. Notre voiture est tombe en panne dans le chemin qui conduit votre maison. Pourriez-vous nous servir du th et quelques tartines? Nous voudrions attendre la fin de Forage pour repartir. La femme apparaissait maintenant en pleine lumire. C'tait une personne entre deux ges, grande et sche, aux lvres minces. Installez-vous o vous voudrez, dit-elle. Y aurait-il un endroit o nous puissions faire un peu de toilette et nous donner un coup de peigne? demanda alors Alice. Nous avons des chambres au premier tage,

rpondit la femme, et comme elles ne sont pas occupes pour l'instant, vous n'avez qu' entrer dans n'importe laquelle. Il y a partout une glace et un lavabo avec l'eau courante. Alice remercia puis, suivie de ses amies, se dirigea vers l'escalier qui montait aux tages. Elle ouvrit la premire porte qui se prsenta et pntra dans une pice meuble simplement. Les jeunes filles commencrent aussitt se recoiffer et remettre de l'ordre dans leur tenue. Elles s'affairaient, sans prendre le temps de dire un mot, tant elles avaient hte d'en finir pour rejoindre au rez-de-chausse les autres clients de l'auberge. L'orage, en effet, semblait redoubler de violence et Alice elle-mme ne se sentait gure rassure dans ce vacarme, tandis que la lueur bleutre des clairs illuminait chaque instant la chambre. Les trois amies achevaient leur toilette, quand une voix d'homme retentit soudain sur le palier, furieuse : O t'en vas-tu avec ce plateau, coquine? Alice, toujours encline flairer quelque mystre, se tourna vivement vers ses compagnes, un doigt pos sur les lvres. On entendit quelqu'un rpondre, mais c'est peine si, dans le fracas du tonnerre, Alice put distinguer ces mots : ... C'est son anniversaire : il a cent ans aujourd'hui. Aussi, je pensais que.... Eh bien moi, a m'est gal. Qu'il se contente donc de sa soupe, comme d'habitude, s'cria l'homme. Remporte ce plateau la cuisine. J'ai trois clientes qui viennent d'arriver. Descends les servir et dpche-toi !

Mais puisque.... Tais-toi ! Il y a pour plus d'un dollar de marchandise sur ce plateau! File, et surtout que je ne t'y reprenne pas rder par.... La fin de la phrase se perdit dans le claquement d'un terrible coup de tonnerre, suivi presque aussitt d'un bruit de verre bris. Les jeunes filles restrent un instant aveugles par la lueur fulgurante qui venait de traverser la ramure d'un grand pin plant dans le jardin. L'arbre foudroy s'abattit contre la maison, et ses branches dfoncrent plusieurs fentres. Cependant, la violence du choc avait rejet Alice et ses amies au fond de la chambre. Enfin, le tonnerre s'apaisa. Un silence de mort lui succda. La pluie cessa brusquement et l'on entendit au rez-de-chausse de la maison le bruit des chaises repousses en toute hte, tandis que s'levaient les exclamations des convives surpris et effrays. Des pas prcipits retentirent dans l'escalier : sans doute l'homme qu'Alice et ses amies avaient entendu parler tenait-il aller constater les dgts et rassurer ses clients. Alors la porte de la chambre dans laquelle se trouvaient les voyageuses grina sur ses gonds et s'ouvrit avec lenteur. Alice la regardait, fascine par le spectacle. Enfin, apparut la mince silhouette d'une jeune fille d'environ seize ans. Elle semblait terrifie, mais cette frayeur tait-elle due l'orage, ou bien la scne qui s'tait droule quelques instants plus tt sur le palier? Alice ne pouvait le deviner. Comme l'htesse qui avait accueilli les voyageuses, la jeune fille portait une robe noire et un tablier blanc. Ses doigts taient crisps sur les bords d'un plateau charg qu'elle tenait avec maladresse
10

devant elle. Un bouquet de fleurs et plusieurs assiettes garnies de mets apptissants semblaient en grand danger de glisser sur le plancher. Attendez, je vais vous aider , s'cria Alice, se prcipitant vers la nouvelle venue. Celle-ci poussa un cri d'effroi et on la vit chanceler. Alice rattrapa le plateau au vol et, du mme mouvement, le passa son amie Bess, berlue. Nous tions venues ici faire un brin de toilette, expliqua-t-elle. L'orage nous a surprises sur la route. Voyant la jeune fille toute tremblante, elle la prit par la taille et l'entrana vers le lit. Reposez-vous un moment, dit-elle avec compassion. La foudre a d tomber sur l'un des arbres du jardin. Mais, prsent, le danger est pass. La jeune fille se laissa glisser sur le lit. Elle y demeura quelques instants, prostre. Soudain, elle se releva d'un bond. Mon Dieu, o ai-je la tte? s'cria-t-elle. Il faut que je m'en aille.... C'est, qu'ici, on n'a pas le droit de flner!

11

CHAPITRE II DANS LA TOUR Bah! la belle affaire, dit Alice en riant. On ne vous mettra tout de mme pas la porte si vous prenez quelques instants de repos. Aprs la frayeur que vous avez eue!... D'ailleurs, laissez-moi faire : je vais porter ce plateau votre place. Qui tes-vous donc? balbutia la jeune fille, s'efforant de recouvrer son calme. Je ne sais rien de vous, sinon que vous tes trs gentille. Comme nous venions ici pour nous abriter de l'orage, notre voiture est tombe en panne dans l'alle, reprit Alice. Mais ne vous inquitez pas en ce qui nous concerne : nous ne sommes pas presses de goter. Au-dehors, la pluie avait repris de plus belle, tandis que le tonnerre s'loignait par-del les collines. Le gros de l'orage tait videmment pass. Cependant Alice n'y songeait gure, car un instinct infaillible lui disait qu'elle se trouvait au seuil d'un mystre. Je me nomme Alice Roy, reprit-elle. Et moi Peggy, Peggy Bell, rpliqua la jeune fille. En ralit, on ne pourrait pas me mettre la porte de cette auberge, parce que les propritaires sont mes parents adoptifs. Il n'empche que je n'ai pas le droit
12

de m'attarder ici bavarder avec vous. Il faut que je me remette au travail, sinon.... Sinon quoi? demanda Alice vivement. Avec ce qui vient de se passer, il est peu prs certain que personne ne remarquera votre absence. Vite, dpchez-vous d'aller porter votre plateau. Hlas! je le voudrais bien, mais je n'ose pas, dit Peggy, les yeux pleins d'effroi. On me l'a dfendu.... Alors, descendons goter, coupa Marion, impatiente. Dites-moi, Peggy, y aurait-il dans cette maison une personne capable de dpanner notre voiture ? Ne t'inquite pas, Marion, je m'en charge, dclara Alice aussitt. Cela ne nous retardera nullement : de toute manire, ne sommes-nous pas obliges d'attendre la fin de la pluie pour nous remettre en route?... Et maintenant, qu'allons-nous faire de ce qu'il y a sur ce plateau? - Il n'y a qu' le manger , nroposa Bess sur un ton plein d'espoir. Bess n'aimait rien autant que les friandises, et, malgr le souci que lui causait son embonpoint, elle ne pouvait se retenir d'en manger beaucoup plus qu'il ne l'et fallu. Le manger? Tu n'y penses pas? fit Alice en riant. D'ailleurs, ma pauvre Bess, il n'y aurait pas de quoi nous rassasier toutes les trois. Et, se tournant vers Peggy, elle lui demanda : A qui ce plateau tait-il destine? - A M. Sidney. C'est lui le propritaire, des Bougies-Torses, mais il habite tout seul dans la tour. Il a aujourd'hui cent ans et c'est pour fter cet anniversaire que je lui ai prpar quelques douceurs.
13

La jeune fille tait d'une maigreur qui faisait peine voir. Aussi Alice ne pouvait-elle s'empcher de penser que les mets disposs sur le plateau lui auraient t d'un plus grand profit qu' l'habitant de la tour. Je voudrais bien voir ce vieillard, dit Alice, Et je pense que lorsqu'on devient centenaire, cela mrite en effet que l'on vous offre quelques gteries ! M. Semitt trouve que j'ai choisi des choses trop chres, reprit Peggy. Vous comprenez, M. Sidney a abandonn la jouissance de sa proprit mes parents adoptifs, en change de sa nourriture et de son entretien. Mais je ne sais vraiment pas pourquoi je vous raconte tout cela, mademoiselle.... Ecoutez-moi, dit Alice d'un ton ferme. Je paierai ce qu'il y a sur ce plateau et c'est moi qui vais le monter dans la tour. Je servirai moi-mme M. Sidney. J'imagine qu'ainsi votre pre sera satisfait. Oh! mademoiselle, vous feriez vraiment cela! s'cria Peggy, les yeux brillants de joie. Et puis, ajouta Alice en souriant, je dirai M. Sidney que c'est vous qui avez tenu lui rserver cette surprise. A ce moment, une voix tonitruante monta du rez-dechausse. Peggy! O es-tu? Mon Dieu, il faut que je descende , s'exclama la jeune fille, se prcipitant vers la porte. Quand elle eut disparu, Marion s'approcha d'Alice et, d'un geste affectueux, la prit par les paules.
14

Ma chre vieille, voici que tu vas encore te mettre en quatre pour quelqu'un qui, aprs tout, ne t'est rien. Je trouve cela plus amusant que de regarder la pluie tomber en attendant que l'on nous serve goter, rpondit Alice. Et puis il me semble que cette jeune Peggy est beaucoup trop fine et trop distingue pour vivre auprs d'un malotru comme M. Semitt. Je voudrais lui venir en aide.... Descends donc la salle manger avec Bess : je vous y rejoindrai tout l'heure. Il faut d'abord que je. voie ce vieillard. C'est peut-tre un magicien qui, du haut de sa tour enchante, va te jeter un sort! dit Bess en riant. Les deux cousines descendirent au rez-de-chausse, tandis qu'Alice gagnait les tages suprieurs, impatiente de savoir quelle aventure l'attendait peut-tre au sommet de la tour. L'escalier tait sombre et la lueur des derniers clairs qui sillonnaient encore l'horizon jouait trangement sur les murs. Alice gravissait les marches avec lenteur, en veillant ne rien renverser de ce qui tait dispos sur le plateau. Au-dehors, on entendait le grondement assourdi du tonnerre et la pluie qui tambourinait sur le sol. Mais, dans la grande maison, tout tait silencieux. Quel cadre rv pour un beau mystre, se disait Alice. Mais en attendant, je vais dj avoir un problme rsoudre : comment frapperai-je la porte sans pour cela lcher mon plateau? Il est si lourd qu'il me faut absolument le tenir des deux mains !
15

Quand la jeune fille atteignit le haut de l'escalier, elle se trouva devant une porte de chne. Un peu de lumire filtrait dessous. L'on n'entendait aucun bruit. En un clair, Alice repassa dans son esprit les circonstances et les incidents parfois insignifiants qui avaient marqu le dbut de ses aventures passes. Le pre d'Alice, James Roy, tait un avou de grand renom. Depuis la mort de Mme Roy, survenue plusieurs annes auparavant, l'intimit entre le pre et la fille n'avait fait que crotre, et Alice tait au courant de la plupart des affaires dans lesquelles intervenait l'avou. Depuis qu'elle avait russi rsoudre seule diverses nigmes, la jeune fille avait acquis River City une rputation de clairvoyance et d'adresse comparable celle de son pre. Cependant, certaines personnes s'obstinaient prtendre qu'elle avait surtout t favorise par une chance extraordinaire. Peut-tre tait-ce cette chance-l qui avait amen Alice et ses amies aux Bougies-Torses, et qui, prsent, l'accompagnait jusqu' cette chambre de la tour.... Puisque je n'ai pas les mains libres, je vais donner un coup de pied dans la porte , se dit Alice. Elle s'appuya de l'paule contre le chambranle et, du bout de sa chaussure boueuse, heurta lgrement le panneau. A sa surprise, celui-ci mal referm sans doute, pivota sur ses gonds avec lenteur.

Le regard d'Alice dcouvrit alors un spectacle trange. C'tait une chambre comme elle n'en avait encore jamais vu. Mansarde, mais spacieuse, ses quatre murs taient
16

garnis de chandeliers portant des bougies allumes. Des bougies disposes en grappes et en bouquets, par dizaines, et dont la flamme vacillait et dansait sous le courant d'air venu de la porte ouverte. L'atmosphre tait touffante, et il y flottait une lourde odeur de suif chaud. Alice dut cligner des yeux, blouie par le scintillement des mille lumires. Et elle entra dans la pice d'un pas incertain, craignant de buter dans quelque obstacle et de mettre le pied sur un chat noir ou bien encore une chouette apprivoise. Il lui semblait vraiment pntrer dans l'antre d'une sorcire ou le cabinet d'un alchimiste. Devant elle, l'autre extrmit de la pice, se trouvait la grande fentre cintre qu'elle avait remarque en s'approchant de la maison. L, sur une table, Alice vit cette norme bougie torse dont la lueur brillait jusqu'audehors comme un fanal. Tout coup, la silhouette dcharne d'un trs vieil homme surgit d'un fauteuil plac auprs de la fentre. A la lumire des bougies, Alice crut voir le Temps sous les traits d'un vieillard aux longs cheveux d'argent. Leur masse retombait sur les paules courbes, puis rejoignait la barbe neigeuse tale sur la poitrine. Sous les sourcils en broussailles, le regard tait vif, d'une jeunesse surprenante. Spars par un nez puissant, en bec d'aigle, les yeux tincelaicnt, fixs sur Alice. Bonsoir, monsieur, dit la jeune fille. Je vous apporte le dner que Peggy a prpar en l'honneur de votre anniversaire. D'abord stupfaite, puis saisie d'une vague terreur, Alice vit le vieillard tendre vers elle ses bras amaigris. Et il s'cria d'une voix rauque, haletante :
17

Jeannette, ma Jeannette, te voici donc revenue !

CHAPITRE III
18

UN MYSTRE Alice considra le vieillard avec surprise. Elle se demandait qui pouvait bien tre cette Jeannette laquelle il croyait s'adresser. Je crains qu'il n'y ait un malentendu, dit-elle en souriant. Je m'appelle Alice, Alice Roy, et c'est la premire fois que je viens ici.... Mon Dieu, comme cela est trange ! Dposant son plateau sur un banc qui se trouvait l, elle dsigna une toile accroche au mur. C'tait le portrait d'une jeune femme blonde, au buste serr dans une robe ajuste, manches bouffantes, comme il tait de mode vers le milieu du sicle dernier. Cette toilette tait presque du mme ros que l'ensemble de toile que portait Alice ce jour-l. Aussi cette dernire n'eut-elle aucune peine comprendre comment le vieillard, rveill en sursaut, avait cru voir, la lueur vacillante des bougies, la jeune femme du portrait s'avancer vers lui. Devant le tableau, brlait une haute bougie, artistement moule. Elle tait translucide, d'un vert d'opale et, sous la douce caresse de sa lumire mouvante, on et dit que la dame en ros respirait. J'ai d rver , murmura Asa Sidney, laissant retomber ses bras. Et il ajouta, en branlant sa tte chenue : N'est-ce pas l tout ce qu'il nous resto, nous autres, vieillards? Ah! comme nous serions pauvres, en vrit, si nous n'avions pas nos rves.
19

Alice se taisait, ne sachant quelle rponse M. Sidney attendait d'elle, en admettant qu'il attendt encore quelque chose.... Cependant, reprit le vieil Asa avec un sourire, je crois qu'il me faudra songer acheter une paire de lunettes. Vous faisiez vraiment une trs jolie apparition en entrant ici et, dans mon demi-sommeil, j'ai bien cru que ma chre femme, Jeannette, tait descendue de son portrait. Si, prsent, je ne suis plus capable de distinguer une charmante jeune fille bien vivante d'un morceau de vieille toile recouvert de peinture, il est grand temps que j'aille consulter un oculiste. Bah! ce n'est pas cent ans que l'on doit s'attendre voir encore aussi clair qu' vingt ans! Puis-je me permettre de vous prsenter mes flicitations l'occasion de votre anniversaire? dit Alice. Asa Sidney eut un petit rire amer. Pardonnez-moi, mon enfant, rpondit-il, mais vous dirai-je qu' la vrit je ne m'en soucie gure. Et, se rasseyant, il continua : Je ne suis qu'un vieil ermite dsabus et grincheux. Mon anniversaire n'a aucune importance pour personne. Peggy est une bonne petite fille et il faut vraiment qu'elle soit pleine d'gards pour avoir ainsi retenu une simple date qui ne signifie plus rien pour moi et moins encore pour quiconque. Mais enfin, devenir centenaire, c'est tout de mme quelque chose, s'exclama Alice. Votre nom devrait tre dans les journaux, et votre photographie aussi! Certainement pas, se rcria le vieillard. Ce serait tmoigner d'une vanit parfaitement dplace. A quoi rimerait cette publicit? Pourquoi m'honorerait-on pour ce qui n'est en somme qu'un accident? Je n'ai nullement
20

cherch vivre plus longtemps que les autres. J'ai lu bien des articles ce sujet dans les journaux.... Les reporters demandent toujours aux centenaires comment ils ont fait pour en arriver l. Vous avez alors un vieil imbcile qui prtend qu'il lui a suffi de ne jamais manger de viande, tandis qu' mille kilomtres de l, un autre nigaud vous dira que s'il est devenu centenaire, c'est prcisment parce qu'il n'a jamais mang que de la viande ! Non, vraiment, croyez-moi, si l'on arrive cent ans, c'est tout simplement parce que l'on n'a pas eu la chance de mourir avant. Alice ne put rprimer un frisson. Voici un homme qui est certainement bien malheureux , se dit-elle. Mais Asa Sidney poursuivait : Je vous assure que trs peu de gens connaissent encore mon existence, et parmi ceux-ci, l'exception de Peggy, personne ne m'aime. Cette enfant est la seule qui songe me rendre visite simplement par affection pour moi. J'ai deux amies qui m'attendent en bas. Elles sont trs gentilles , dit Alice, non sans quelque timidit. Elle se demandait en effet comment serait accueilli le projet qui venait de se former dans son esprit. Me permettriez-vous d'aller les chercher? Nous pourrions goter ici avec vous et fter votre anniversaire tous ensemble. Nous demanderions Peggy de monter aussi.... Quoi, que dites-vous? fit le vieillard avec brusquerie. Mais d'abord, qui tes-vous? Rptez-moi votre nom.

21

Je m'appelle Alice Roy , rpondit la jeune fille, surprise et vexe par l'trange accueil que venait de recevoir sa proposition. Je suis la fille de James Roy, l'avou. Tiens, tiens, votre pre est avou, reprit M. Sidney d'une voix tranchante. Et pourriez-vous m'expliquer pourquoi vous tes venue me voir cet aprsmidi? Pardon, monsieur, je ne suis nullement venue ici pour vous voir, rpliqua Alice, pique. L'orage nous a surprises sur la route, mes amies et moi, et c'est la raison pour laquelle nous nous sommes diriges vers votre maison. Enfin, j'ai eu, par hasard, l'occasion de rendre un petit service Peggy en montant ce plateau dans votre chambre. Quel plateau?... Mais c'est vrai, je l'avais compltement oubli, dit Asa. Que voulez-vous, mon enfant, je crois bien que je n'ai pas reu une seule visite depuis dix ans. Par ma faute peut-tre.... Allons, faites monter vos amies, je vous en prie, et puis, dites Semitt de nous servir tout ce qu'il faut. Vous tes chez moi et c'est moi qui vous reois. Il n'a donc aucune objection faire. Il pourra toujours retenir les frais sur le montant du loyer qu'il me doit! Les paroles du vieillard ne pouvaient que confirmer la premire impression d'Alice : l'auberge des BougiesTorses renfermait un mystre. La jeune fille se hta de descendre au rez-de-chausse o elle trouva ses amies qui l'attendaient, assises une table, devant une thire fumante.

22

Te voil enfin! s'cria Bess. Depuis le temps que je me morfonds ici, avec cette bonne odeur de th qui me taquine et tout le reste qui me met l'eau la bouche.... Tiens, regarde. Bess dcouvrit un grand plat creux tout garni de toasts beurrs et de brioches parfumes. Attends encore un peu, dit Alice. Et remets le couvercle sur le plat! Comment, tu n'es pas prte? protesta Bess d'une voix gmissante. Mais tu veux donc me faire mourir de faim. Ah! je n'ai pourtant pas mrit que tu me traites de la sorte ! Nous allons dner dans la tour, annona Alice. Mais il faut d'abord que je tlphone la maison pour avertir Sarah et lui demander d'en faire autant chez vos parents. Cela nous vitera de nous ruiner en communications.... Oui, mes enfants, nous devons dner chez le plus grand vieillard que vous ayez srement jamais vu : il vient d'avoir cent ans! Marion prit un air inquiet. Nous a-t-il vraiment invites? questionna-t-elle. Voil qui me parat bizarre : nous ne le connaissons pas.... C'est justement le ct mystrieux de l'affaire qui plat Alice, dit Bess en riant. Moi, je trouve l'ide excellente, condition que nous mangions autre chose que des toasts et de la brioche! Elle sonna et Peggy accourut. Je vous annonce que nous dnons toutes ensemble chez M. Sidney, dclara Alice. Voulez-vous prier M. Semitt de venir nous parler.

23

L'aubergiste tait un homme grand, de carrure massive. Bien qu'il ft presque chauve, son visage s'encadrait d'une paire de favoris soigneusement dessins sur ses joues, ainsi qu'en portaient autrefois les matres d'htel dans les grandes maisons de l'aristocratie anglaise. Vous dsirez, mademoiselle? demanda-t-il d'un ton cauteleux. Il croisait les mains et fit Alice un profond salut. Nous avons dcid de commander un repas plus substantiel, dit la jeune fille. Mais naturellement, nous paierons ce goter que nous vous avions d'abord demand. Semitt s'inclina plus bas encore tandis qu'Alice poursuivait : Nous prendrons un consomm, du blanc de poulet, des curs de laitue, du fromage de Roquefort avec du beurre, du pain brioch et du moka au caf. Alice numrait ainsi les diffrents mets qu'elle avait remarqus sur le plateau destin M. Sidney. Ce menu me semble excellent, murmura Bess, surtout avec le gteau! Combien y a-t-il de couches de moka, s'il vous plat? Semitt se tourna vers la gourmande et ses yeux ples se fixrent un instant sur la silhouette replte de la jeune fille. Celle-ci se sentit horriblement gne. En ce qui me concerne, dit Marion, je prendrais volontiers quelques petites galettes sales avec mon fromage. Il faut d'abord que je consulte ma femme, fit l'homme avec lenteur. Ici, nous ne servons pas la carte

24

et nous n'avons pas l'habitude de voir notre clientle discuter les menus.... Mais naturellement, si.... Comme l'aubergiste hsitait, Alice comprit que la question d'argent le proccupait. Et elle dclara d'un ton ferme : Nous paierons ce qu'il faudra. Cette fois, l'homme parut satisfait et il dit, avec un nouveau salut : Je vais vous faire servir tout de suite, mademoiselle. Un instant, s'il vous plat. Nous dsirons prendre ce repas en compagnie de M. Sidney, dans la chambre de la tour, et je vous serais trs oblige d'autoriser Peggy se joindre nous. A ces mots, l'homme eut un sursaut. Son sourire obsquieux disparut comme par enchantement, et son visage s'empourpra violemment. Qu'est-ce que cela signifie? s'ccria-t-il. Et qui vous a parl de la tour? Pourquoi voulez-vous... et puis d'abord, qui tes-vous? Cela importe peu, rpondit Alice avec un sourire. Nous dsirons fter l'anniversaire de M. Sidney qui, de son ct, nous a pries de dner avec lui. Je suis nanmoins dispose payer largement ce repas, ainsi que le plateau garni que Peggy a dj servi l-haut. Alors, ce sera dix dollars, dclara Semitt, guettant Alice d'un il sournois. Parfait, dit-elle, mais condition que le dner de M. Sidney et de Peggy soit compris galement. L'autorit de la jeune fille parut imposer l'homme qui fit un nouveau salut, puis se retira en se frottant les mains. Alice se mit rire.
25

Je parie qu'il ne me croyait pas capable de payer si cher, dit-elle, fouillant dans sa bourse. Voyons, cinq et deux sept... huit, neuf.... Quelqu'un peut-il me prter un dollar? Bien sr, rpliqua Marion. Tiens, voici deux dollars d'acompte sur ce que je te devrai. Mais non. Aujourd'hui, c'est moi qui rgale, dit Alice, Je te rendrai tes deux dollars.... Ah! il faut prsent que je tlphone Sarah pour l'avertir que nous ne dnerons pas la maison. A moins que je ne vous conduise d'abord chez M. Sidney afin de vous prsenter? J'aurai bien le temps d'appeler Sarah un peu plus tard. Comme les jeunes filles se levaient, Peggy entra dans la salle et se mit dbarrasser la table. Laissez donc cela M. Semitt, fit alors Alice. Je vais avoir besoin de vous dans la tour. Nous devons dner l-haut toutes ensemble. Oui, M. Semitt me l'a dit, rpondit la jeune fille d'une voix craintive. Il n'avait pas l'air trs content, mais il tient garder sa clientle, surtout quand elle paie largement.... Vous comprenez, les affaires ne sont pas trs bonnes. Je suis bien aise qu'il me considre en cliente de marque, rpondit Alice, amuse. J'ai l'impression que ce n'tait pas le cas lorsque nous sommes arrives! Cependant, Bess s'occupait compter les tables. Quand la salle est pleine, cela doit faire beaucoup de monde, observa-t-elle. Ma foi, oui. C'est ce qui se passe le dimanche soir et les jours de fte, expliqua Peggy.

26

J'imagine que le service est assez dur? Ces plateaux doivent tre trs lourds, n'est-ce pas? C'est vrai. Je finis par en avoir mal aux bras et, souvent, je ne sens plus mes jambes force de rester debout. Je n'ai gure le temps de m'asseoir... et mes chaussures ne sont pas trs confortables. II y avait chez cette jeune fille une distinction et une lgance naturelles qui transparaissaient travers sa mise de pauvresse et son maintien modeste. Vous permet-on de garder les pourboires laisss par les clients? demanda brusquement Marion. Alice esprait bien obtenir de la jeune fille quelques dtails supplmentaires sur sa situation et la vie qu'elle menait chez les Semitt. Mais elle n'avait pas encore os aborder un sujet aussi dlicat. Pour tre diffrente, la tactique de Marion devait cependant se montrer efficace. Peggy avait rougi jusqu'aux oreilles. Elle tenait les yeux fixs obstinment sur le plancher, et les jeunes filles crurent voir une larme glisser sur sa joue ple. Enfin, elle rpondit bravement : Je ne possde rien et je ne puis rien garder. Mes parents me trouvent encore trop jeune pour recevoir un salaire.... Et prsent, il faut que je m'en aille, sinon.... Je croyais que vous dniez avec nous! s'cria Bess. Quel mal y aurait-il donc cela? demanda Alice. Ecoutez, je vais conduire mes amies chez M. Sidney, et puis, je redescendrai tlphoner chez moi. Aprs quoi, je vous aiderai servir le dner dans la tour. Oh! non, je vous en prie! fit Peggy d'une voix suppliante.
27

Montant l'escalier en compagnie de Bess et de Marion, Alice rflchissait. Peggy n'tait videmment pas heureuse. Serait-elle maltraite par les Semitt sous prtexte qu'elle n'tait que leur fille adoptive? Et puis, que signifiait cette curieuse entente entre la pauvre enfant et le mystrieux vieillard de la tour? Alice n'tait encore parvenue aucune conclusion lorsqu'elle frappa la porte d'Asa Sidney. En voyant l'trange silhouette du reclus, Bess et Marion ne purent rprimer un sursaut. Je crains que cette vieille tour ne vous paraisse fort mal prpare recevoir une visite aussi charmante que la vtre, dclara M. Sidney avec une courtoisie d'une autre poque. C'est bien rarement que des dames viennent me voir,... mettons une fois tous les dix ans, en moyenne. Mais tel quel, mon logis est votre disposition. Alice avait prsent le loisir de regarder autour d'elle et d'examiner la pice dans le dtail. D'un ct, il y avait une chemine et, de l'autre, un large sofa qui devait manifestement servir de lit au vieillard. Celui-ci avana vers les visiteuses un confortable fauteuil bascule, puis disposa droite et gauche une paire de chaises rustiques datant de l'poque de la guerre de Scession. Et s'inclinant devant Alice, il lui dit :

28

29

Tenez, mon enfant, vous prendrez la place d'honneur et vous serez mon htesse. Je vous remercie, monsieur, mais avant de m'installer, il faut que je descende tlphoner chez moi. Peggy va venir nous rejoindre. Heureusement, il s'agit d'un dner froid et, ainsi, votre repas ne sera pas gt pour avoir attendu l'arrive du ntre. Le vieillard tira au centre de la pice une lourde table sculpte la mode d'autrefois. Et, sortant un canif de sa poche, il se mit gratter les taches de suif dont elle tait couverte. Alice se disait que M. Sidney n'avait sans doute jamais attach beaucoup d'importance l'amnagement du cadre o il vivait. Le portrait de sa jeune femme except, nul objet ne garnissait les murs que deux ou trois textes encadrs et qui ressemblaient des brevets ou des diplmes. L'un des cts de la pice tait occup par un tabli voisinant avec une sorte de foyer charbon de bois comparable un petit feu de forge. Tout cela tait encombr de marmites et de chaudrons, de bassines et de barres de suif ou de cire d'abeille, tandis que, le long du mur, s'empilaient des sries de moules bougies tincelants. Bcss et Marion se taisaient, impressionnes par l'atmosphre trange et le spectacle saisissant que leur donnait le vieillard. Celui-ci s'affairait travers la pice, grommelant et se gourmandant lui-mme pour sa maladresse et la lenteur de ses prparatifs. La lumire des bougies, qui jouait dans la masse de ses cheveux d'argent, le nimbait d'une aurole blouissante.

30

Mon Dieu, j'allais oublier mon appel tlphonique! s'exclama soudain Alice. Comme elle descendait l'escalier, elle entendit quelqu'un monter. C'tait Semitt qui, charg d'un grand plateau, ronchonnait voix basse, A quelques pas, suivait Peggy, charge, elle aussi. Mademoiselle, tout sera prt dans un instant, dit l'aubergiste, prenant vin ton plus aimable. Je vais tlphoner, expliqua Alice. La cabine se trouve au fond du vestibule. Alice eut quelque peine obtenir la communication pour Rivor City. L'orage avait videmment caus des dgts sur la ligne. Enfin, elle parvint entendre la voix de Sarah, la fidle domestique de la famille Roy. Bonsoir, Sarah.... Ici, Alice, expliqua-t-elle. Seigneur Jsus! J'tais persuade que tu avais eu un accident de voiture. O es-tu donc? A vrai dire, je ne le sais pas exactement, rpondit la jeune fille. Dans la campagne, environ trente kilomtres de River City. Nous nous sommes arrtes dans une auberge pour nous abriter de l'orage. C'est un endroit passionnant.... S'il te plat, Sarah, ne m'attends pas pour dner. Je mangerai ici, avec Ress et Marion. Voudrais-tu.... All? Que se passe-t-il? On entendit un brusque dclic sur la ligne, puis un bourdonnement qui se prolongea. Alice secoua le rcepteur. All, all! Je n'entends plus rien, s'cria-t-elle. Ah! flte, on aura coup! All! Quel numro demandez-vous? fit une voix languissante.
31

J'tais en conversation avec River City quand nous avons t coupes. Voulez-vous me redonner la communication, s'il vous plat? Ne quittez pas, je vous prie. Alice pitinait d'impatience tandis qu' la voix de l'opratrice succdaient une sonnerie rpte, puis une longue srie de dclics et de craquements insolites. Enfin elle perut les accents indigns de Sarah qui, l'autre bout de la ligne, temptait. A-t-on jamais vu une organisation pareille, je vous le demande! clamait la servante. Ma parole, ce ne serait pas plus compliqu si l'on voulait tlphoner en Chine ou bien au ple Sud! All, Sarah, me voici revenue, interrompit Alice. Voudrais-tu appeler les parents de Ress et de Marion afin de les prvenir qu'elles resteront dner avec moi? Sans doute, mais il faudra bien que je leur dise o vous tes! Ecoute, Sarah, voici tout ce que je sais : nous allons dner avec un trs vieux monsieur. Il est charmant. Il se nomme Sidney, Asa Sidney, et il vient d'avoir.... Asa Sidney? s'exclama Sarah. Alors, mon petit, attends-toi des complications. Surtout.... La communication venait d'tre coupe une. seconde fois, et, malgr tous les efforts d'Alice, il fut impossible la jeune fille de reprendre sa conversation avec Sarah. Alors, elle remonta dans la tour, plus intrigue que jamais. Que signifiait donc le mystrieux avertissement donn par Sarah, et, d'abord, comment cette dernire connaissait-elle l'existence d'Asa Sidney?

32

CHAPITRE IV ASA SIDNEY Venez vous asseoir, mou enfant. La fte a dj commenc! s'cria le, vieillard quand Alice pntra dans la chambre. Je m'excuse d'avoir tant tard, dit la jeune tille, en s'installant dans le fauteuil bascule. L'orage a d endommager les lignes tlphoniques et j'ai eu beaucoup de mal obtenir ma communication. Asa Sidney hocha la tte. Mon Dieu, mon Dieu, murmura-t-il. Quand j'avais votre ge, personne n'aurait song converser sur des fils. On n'imaginait mme pas que cela pt devenir possible un jour. Et voil qu' prsent, vous semblez contrarie parce que le miracle ne se ralise pas toujours parfaitement. Comment pouvait-on vivre sans tlphone? dit Alice. Et aussi sans radio, ni automobiles, ni aroplanes, ni lampes lectriques ! Pour ce qui est de ces dernires, je leur prfre de loin les bougies, fit Asa avec mpris. Pouah ! Donner de la lumire enferme dans une espce de

33

bouteille, quelle ide! Mais ne parlons plus de cela. Ce dner est une fte, et non une runion contradictoire.... Semitt nous a dcidment prpar un jus de fruit excellent. Eh bien, je propose un toast pour M. Sidney, en lui exprimant tous nos vux d'anniversaire , s'cria Alice, levant son verre. Bess, Peggy et Marion imitrent son geste, tournes vers le vieillard qui riait dans sa barbe. Et puis, l'on attaqua, de bon apptit, le repas. Les lumires scintillaient sur la vaisselle et sur l'argenterie et, dans la joie qui rgnait, Bess et Marion sentirent se dissiper la crainte que leur avait tout d'abord inspire le vieillard. De son ct, Peggy semblait avoir perdu sa timidit. Cependant Alice racontait comment sa voiture tait tombe en panne au beau milieu du chemin qui menait l'auberge. Nous avons t guides jusqu'ici grce la lumire de cette bougie que vous avez place devant la fentre, ditelle. Et je suis d'accord avec vous, monsieur : aucune lampe lectrique n'aurait pu nous souhaiter la bienvenue de manire aussi agrable. Si la foudre tait tombe sur la ligne, l'ampoule se serait srement teinte, fit le vieillard en riant. Non, les vieilles habitudes d'autrefois sont souvent les meilleures, ce qui ne m'empche pas de reconnatre mon tour qu' maints gards l'automobile est suprieure au cheval, de mme que le bateau vapeur l'est au voilier. Tenez, je me rappelle.... Le menton d'Asa ,Sidney s'abaissa sur sa poitrine

34

et le vieillard se tut un instant, comme perdu dans ses rflexions. Eh oui, reprit-il, il m'a fallu jadis sept semaines de voyage pour venir en Amrique. Aujourd'hui, on met peine cinq jours! Vous n'tes donc pas Amricain d'origine? fit Marion avec tonnement. C'est drle, vous parlez sans le moindre accent. Aprs plus de quatre-vingts ans passs aux EtatsUnis, vous avouerez que je n'y ai pas grand mrite! Et puis, l'anglais est ma langue maternelle : je suis n Liverpool. A neuf ans, l'on me mit en apprentissage chez un fabriquant de chandelles. C'est, qu' cette poque, il fallait payer pour mettre les enfants l'cole! Le travail tait-il dur chez votre patron? demanda Alice. La premire anne, on me fit transporter le bois et entretenir les feux sur lesquels on laissait fondre le suif. La chaleur tait touffante et les journes fort longues. Ensuite, on me chargea de tourner et d'cumer la graisse brlante. Je devais travailler ainsi chez ce mme patron jusqu' l'ge de vingt et un ans. Aprs quoi l'on me donnerait un habit, cinq shillings d'argent et un certificat attestant que je n'tais plus apprenti, mais compagnon, et libre de m'employer o bon me semblerait. Je puis dire sans vantardise que j'appris trs rapidement mon mtier. Je n'avais pas encore seize ans quand je fis ma premire invention. C'tait une bougie perce de quatre trous dans le sens de la longueur et par lesquels la cire, chaude s'coulait au lieu de se rpandre sur le chandelier. Elle tait
35

ainsi recueillie et brlait son tour mesure que la bougie baissait. Cette invention rapporta de bons bnfices mon matre, mais je ne reus pas un sou! Quelle honte! s'crirent les jeunes filles. C'tait bien mon avis. Aussi dcidai-je de m'enfuir. Je n'avais pas le moindre argent et ne possdais que les vtements que j'avais sur le dos, mais j'tais rsolu m'en aller en Amrique. Je m'offris donc travailler pour mon passage et, aprs plusieurs tentatives infructueuses, je finis par m'entendre avec un capitaine de voilier. Il fut convenu que j'aiderais le cuisinier du bord en change de ma traverse. Nous embarqumes. Je lavais la vaisselle, je servais table, et j'pluchais les pommes de terre. Nous restmes encalmins pendant des jours et des jours. L'eau de boisson baissait dans les citernes. Ce n'est qu' la fin de la septime semaine de voyage que nous apermes la cte du New Jersey. Deux jours plus tard, nous jetions l'ancre Perth Amboy qui tait cette poque une cit aussi prospre que New York et dont le port rivalisait avec le sien. Je ne connaissais mme pas l'existence de cette ville-l, murmura Peggy. Je ne tardai pas y trouver du travail, poursuivit Asa. Je fabriquais des bougies, car cette poque, vers 1840, seuls les gens riches commenaient utiliser des lampes l'huile de baleine. Autrement, tout le monde s'clairait encore la bougie. Quand j'eus un peu d'argent devant moi, je m'en allai Philadelphie, puis Pittsburgh.

36

Quand vint la guerre de Scession, j'tais install Mariella, sur l'Ohio. J'avais une fabrique et vin magasin moi, une femme et deux enfants. J'chappai la mobilisation, en raison de mes charges de famille. Le soir, je faisais des expriences, je cherchais des mthodes nouvelles. On commenait alors utiliser le ptrole et j'essayais d'adapter, l'usage du nouveau combustible, le bec des lampes huile de baleine. Ah! comme je voudrais n'y avoir jamais pens! La tte blanche s'inclina de nouveau et un frmissement parcourut le corps du vieillard. Par respect, les visiteuses gardrent le silence. C'est cette poque que je fis une dcouverte qui devait m'apporter la clbrit et la fortune. Je trouvai le secret d'un certain mlange de cires permettant de fabriquer des bougies spciales, capables d'assurer huit heures de lumire. Dj, j'avais eu l'ide de leur donner cette forme contourne que vous leur voyez ici. Ces bougies torses sont deux fois plus longues que les autres, et durent par consquent deux fois plus longtemps. Vous savez bien que le plus court chemin d'un point l'autre est la ligne droite.... De plus, la pointe de ces bougies est faite d'une cire trs dure qui brle lentement sans donner une clart trop vive. Je m'tais dit qu' la tombe du jour, quand vient l'heure d'allumer les candlabres, on n'a pas encore besoin d'une grande lumire. Mais mesure que descend la nuit, la mche de mes bougies torses atteint peu peu la cire plus fine qui donne une flamme beaucoup plus claire. Les commandes affluaient. Tout le monde

37

rclamait les nouvelles bougies Sidney. On en vendit mme l'tranger. Je cdai bon prix les droits de fabrication dans certains pays. C'tait la fortune et la gloire, mais hlas!... Asa Sidney s'abandonna sa tristesse. Penche en avant, Alice l'observait, priant le Ciel qu'il poursuivt son rcit. L'trange avertissement de Sarah rsonnait encore son oreille. Les paroles du vieillard allaient-elles lui rvler de quoi il s'agissait? Ah! pourquoi les hommes sont-ils aussi ambitieux... ils ne devraient jamais se laisser griser par le succs, murmura Asa. Pourtant, les gens qui russissent n'ont-ils pas raison de chercher progresser encore? N'est-ce pas leur devoir que d'utiliser ainsi leurs dons dans l'intrt de la collectivit? observa Alice, esprant amener M. Sidney mieux s'expliquer. Hlas! c'tait l'orgueil, l'orgueil seul, qui me poussait aller de l'avant, bien plus que le souci du progrs de l'humanit! dit Asa tristement. Mes deux fils avaient grandi : c'taient dj de petits hommes, ils allaient l'cole. Et puis, ma chre Lisette est venue faire la joie de notre maison. Elle tait vive et gaie, comme un pinson, un amour d'enfant. Elle voulait toujours qu'on l'appelle la petite, associe de papa et je lui laissais faire tout ce qu'elle voulait la fabrique. Ah! quelle n'a pas t ma sottise! Et puis ma vanit et mon arrogance ont fait le, reste! Sans ce maudit orgueil, Lisette serait devenue une belle jeune femme et, ce soir, ma famille entire serait runie autour de moi pour clbrer avec fiert le
38

centime anniversaire d'Asa Sidney. Hlas! au lieu de tout cela, ce fut le malheur et d'interminables annes de solitude.... La dtresse du vieillard semblait si profonde qu'Alice se leva et vint poser la main sur son paule tremblante. Je suis dsole que notre prsence ait pu raviver en vous d'aussi tristes souvenirs, murmura-t-elle. Je vous en prie, ne vous dsesprez pas ainsi. Ne pas me dsesprer? Mais que me reste-t-il d'autre que le dsespoir? Je suis l'homme le plus malheureux du monde : au lieu d'avoir un foyer agrable o mes arrire-petits-enfants viendraient sauter sur mes genoux, je n'ai vcu que pour voir une maison abandonne, une famille divise, et rgner la discorde et l'envie l o il ne devrait y avoir place que pour l'affection et la tendresse ! En disant ces mots, Asa Sidney se redressa et, regardant autour de lui : Pardonnez-moi, mes enfants, dit-il. Je n'aurais jamais d vous laisser sentir le poids de mes cinquante annes de solitude et de tristesse. C'est bien mal reconnatre votre gentillesse mon gard.... Peggy, y a-t-il encore du jus de fruit? Buvons aux temps nouveaux et l'ge, de l'lectricit. Sant ! Tout le monde vida son verre. Voyez, l'orage est pass et, maintenant, la lune vient mettre le nez ma fentre comme pour me narguer, fit Asa gaiement. Mon Dieu, comme il est tard, s'cria Alice. Il faut que nous partions ! Merci de cette merveilleuse rception, monsieur. Nous permettez-vous de revenir vous voir un jour?
39

Vous me feriez un trs grand plaisir, rpondit le vieillard avec lan. Votre prsence m'a rajeuni de je ne sais combien d'annes. Revenez souvent et je vous promets de ne plus laisser le souvenir de mes malheurs assombrir les instants que vous passerez avec moi. C'est ainsi que les trois jeunes filles prirent cong d'Asa Sidney et de Peggy. Mais, au moment de partir, Alice, obissant une impulsion subite, attira Peggy l'cart et lui rpta que son pre tait l'avou James Roy. Si jamais lui ou moi pouvions vous tre de quelque utilit, n'hsitez pas me le faire savoir, dit-elle. J'espre vous revoir souvent, rpondit Peggy, fort intimide, mais je ne comprends pas du tout comment je pourrais jamais avoir besoin de l'assis tance d'un avou.... Qui sait? fit Alice simplement. Puis, se tournant vers Ross et Marion, elle lana : Et maintenant, allons voir o en est notre moteur. J'espre que je vais russir le remettre en route!

40

CHAPITRE V ETRANGES VISITEURS Si tu tiens toujours autant rsoudre des nigmes, dit Bess, je crois, Alice, que tu auras la partie belle avec l'histoire de M. Sidney. C'est bien possible , rpondit la jeune fille. Elle souleva le capot de sa voiture. Puis elle commena essuyer l'eau qui avait jailli sur le moteur. Regardez donc les bougies, s'cria-t-elle. Elles baignent littralement, ce n'est pas tonnant si nous sommes tombes en panne. Marion, avance ta lampe de ce ct, que j'y voie clair! En fait d'nigmes, dit Marion, je n'en connais aucune qui soit plus mystrieuse pour moi qu'un moteur de voiture. Je n'y ai jamais rien compris : tout ce que je sais, c'est qu'on met l'essence l'arrire et l'eau l'avant! En supposant que l'on ne connaisse encore ni l'lectricit, ni l'essence, dit Bess, je me demande si M. Sidney n'aurait pas fini par inventer un vhicule marchant la chandelle! Ecoutez-moi, coupa Alice. Savez-vous que

41

lorsque j'ai dit Sarah o nous nous trouvions, j'ai eu l'impression qu'elle n'tait pas tranquille? Mon Dieu, s'exclama Bess, cette auberge serait-elle par hasard quelque clbre repaire de bandits? Et toi qui ne nous en as mme pas parl! J'ai expliqu Sarah que nous dnions avec Asa Sidney, poursuivit Alice. Elle en a eu le souffle coup et elle a marmonn je ne sais quoi, propos de difficults, de complications.... Sur ce, la communication a t interrompue et je n'ai pu russir la rtablir. De sorte que je n'en sais pas davantage. Es-tu sre d'avoir bien entendu? demanda Marion. Je ne vois pas quels ennuis nous pourrions avoir en bavardant avec ce pauvre homme. Moi non plus, mais je ne vais pas tarder le savoir, car Sarah peut s'attendre subir ce soir un interrogatoire en rgle! Dis donc, Bess, voudraistu me donner le chiffon qui se trouve l'avant, dans la poche de gauche? Le voil. Je le tenais tout prt, sachant bien que tu en aurais besoin. Et la jeune fille tendit Alice l'objet qu'elle venait de lui demander. Quelle bonne soire nous avons passe, reprit-elle. Et voici qu prsent, les choses semblent sur le point de se corser! De plus nous avons trs bien mang, n'est-ce pas? Ma foi, dit Marion, j'avoue n'y avoir pas fait attention, tant j'tais captive par le rcit de M. Sidney. Comment cela pourrait-il nous amener le moindre ennui, je le comprends de moins en moins.... En tout cas, pour ce qui est du moteur, les

42

ennuis sont termins, annona Alice, en s'essuyant les mains. Tout le monde en voiture. Prochain arrt, River City! Attends, voil une auto qui s'engage dans le chemin. Laisse-la passer , fit Marion. La voiture rasa de si prs le cabriolet des jeunes filles qu'elle faillit accrocher l'un des pare-chocs. Le conducteur passa la tte la portire et interpella rudement Alice, en lui reprochant d'encombrer le passage. Marion poussa un cri de surprise. Mais c'est notre grand-oncle Peter! s'exclama-t-elle. Comment, dit l'homme stupfait, est-ce toi, Marion? Et Bess aussi? Que diable faites-vous l? Sautant terre, il s'avana vers les jeunes filles, et dans la lueur des phares, celles-ci virent son visage crisp par la colre. Bonsoir, oncle Peter, il y a bien longtemps que nous ne t'avons vu , lana Bess, affectant une joyeuse insouciance. Mais elle avait saisi le bras de sa cousine, comme pour former alliance avec elle contre le nouveau venu. Alice suivait la scne avec tonnement. C'tait la premire fois qu'elle entendait ses amies parler de ce grand-oncle. Elle savait seulement que leurs mres taient deux surs qui, sa connaissance, n'avaient pas d'autre famille. Allez-vous m'expliquer, oui ou non, ce que vous faites ici, rpta l'homme. Comme nous avions t surprises par l'orage, nous nous sommes arrtes cette auberge pour dner et attendre la fin de la pluie, rpondit Mari on d'une voix incertaine. Je te prsente Alice Roy, une
43

amie. Alice, voici M. Peter Banks, notre grandoncle. M. Banks salua Alice d'un geste bref. C'est bon, fit-il, sauvez-vous! Des jeunes filles comme vous ne devraient pas courir les routes une heure pareille. Enfin, laissez-moi vous dire que cette maison n'est certainement pas le genre de lieu que vos parents seraient trs contents de vous voir frquenter. Sur ce, bonsoir! Et, tournant les talons, il se dirigea vers l'auberge. Bigre, quelle rception! s'cria Marion. Alice, le mystre s'paissit.... En tout cas, si cet endroit est si peu recommandable, je me demande pourquoi notre oncle Peter s'y arrte! En attendant, le conseil qu'il nous a donn est excellent : rentrons vite River City, dclara Alice. Mais il aurait beaucoup mieux valu que M. Banks s'abstnt de garer sa voiture juste devant la mienne. A prsent, je ne peux plus tourner : il va falloir que je parte en marche arrire. Allons, bon, voici encore quelqu'un! Une autre voiture arrivait, et au grand ennui d'Alice, elle s'arrta juste derrire le cabriolet. Cette auberge est dcidment trs frquente , s'exclama la jeune fille, donnant un lger coup de klaxon pour faire comprendre au conducteur qu'il devait lui laisser la place de reculer. Tout d'abord, l'homme ne broncha pas. Enfin, il consentit s'carter un peu. Puis il manuvra pour venir se placer la hauteur d'Alice. Ses phares clairaient en plein l'automobile dans laquelle tait arriv M. Banks. Savez-vous qui appartient cette voiture? demanda l'homme Alice.
44

A un monsieur, rpondit la jeune fille. On dirait celle de Peter , grommela l'inconnu. Il descendit de son sige et Alice put constater qu'il tait sensiblement du mme ge que M. Banks. Ma foi oui, c'est bien la sienne , reprit-il en enflant la voix. Et, se tournant vers Alice, il jeta brutalement : Dites donc, estce que vous ne seriez pas par hasard en train de l'attendre? Certainement pas , rpliqua la jeune fille, posant doucement la main sur le genou de Marion pour inviter celle-ci garder le silence. Nous tions sur le point de partir. Alors, il ne faut pas que je vous retienne , dit l'homme. Mais pensant videmment autre chose, il s'accouda la portire du cabriolet et poursuivit en ces termes : A prsent que le bonhomme a franchi le cap des cent ans, tous les parents qui lui restent semblent se prendre d'une relle affection pour lui. Mais ils pensent bien plus son argent qu' sa sant, vous pouvez en tre sre ! Ces paroles jetaient une nouvelle lumire sur les tranges affaires d'Asa Sidncy, et Alice retint son souffle, dans l'espoir que l'inconnu continuerait ses rflexions. Parfaitement! Aprs que deux gnrations ont pass leur temps se quereller, voici o l'on en arrive... murmura l'homme. Mais ce n'est pas Peter Banks qui me bernera, et je vous garantis qu'il y aura tout l'heure dans la chambre de la tour une explication mouvemente. Foi de Jacob Sidney! Asa Sidney serait-il votre parent? demanda

45

Alice, tandis que l'homme se redressait en prenant des airs conqurants. Hein, quoi? Vous connaissez donc Asa? s'cria-til. Soudain furieux, il passa la tte par la portire du cabriolet : Et puis d'abord, qui tes-vous? fit-il avec violence. J'ai rencontr M. Sidney aujourd'hui pour la premire fois, rpliqua la jeune fille calmement. Comme l'orage nous avait surprises ici, nous avons organis une petite fte d'anniversaire en l'honneur de ce vieux monsieur. Peggy nous a aides et elle est venue dner avec nous. Peggy? Jacob Sidney eut une moue mprisante. Asa fait plus de cas de cette enfant trouve que des gens de sa propre famille ! Il nous a paru bien seul, dit Alice qui esprait en apprendre encore davantage. Et il ne nous l'a pas cach.... Cette fois, l'homme explosa. Vraiment? Et qui la faute s'il est aussi seul? s'criat-il. Il ne veut plus voir personne, il dcourage tout le monde et il se connue dans une mansarde pour y fabriquer des bougies torses longueur de journe! 11 est fou lier!... Mais vous pouvez tre sre que moi, je ne serai pas assez fou pour laisser Peter Banks raconter ses sornettes Asa. Et il ajouta, montrant le poing la mai-sou : Chez les Sidney, on a la tte solide et jamais un seul Banks n'a encore t capable de se montrer plus malin qu'eux! Sur ces mots vengeurs, l'inconnu se prcipita vers l'auberge, laissant les trois jeunes filles muettes de stupfaction.

46

En silence, Alice manuvra afin de rejoindre la grandroute, puis l'on prit la direction de River City. Plonges dans leurs rflexions, les voyageuses se taisaient tandis qu'au ronronnement feutr de son moteur, la voiture commenait dvorer les kilomtres. Alice tournait et retournait dans son esprit les donnes de l'nigme et, passant en revue les vnements de l'aprsmidi, elle s'efforait de leur trouver des concidences. Il y avait eu tout d'abord cette semonce que Peggy avait reue de M. Semitt, puis la rception chez le vieillard, et la passionnante histoire raconte par celui-ci ses jeunes visiteuses, enfin ce drame mystrieux qu'il avait laiss entrevoir..,. Existait-il un lien entre tout ceci, et lequel? La mise en garde de Sarah ne semblait avoir eu aucun sens, du moins jusqu' l'arrive inattendue de Peter Banks et de Jacob Sidney. L'oncle de Bess et de Marion tait certainement le rival de Jacob Sidney, lui-mme parent du vieil Asa. Mais de quoi s'agissait-il et cela risquait-il par hasard d'atteindre en quoi que ce ft les deux jeunes filles? Serait-ce l le genre d'ennuis dont Sarah avait voulu parler et, dans ce cas, comment Alice elle-mme, pourrait-elle se trouver mle cette affaire de famille? Alice tait si absorbe qu'elle atteignit sans s'en apercevoir les faubourgs de River City. Ce fut Bess qui, la premire, rompit le silence en demandant son amie de la laisser devant chez elle. Quelle journe passionnante, n'est-ce pas? dit-elle en prenant cong d'Alice. Et Marion, qui avait dcid de descendre en mme temps que sa

47

cousine, ajouta : II faudra que nous retournions faire une visite M. Sidney. Tant pis pour ce qu'en pensera l'oncle Peter! Mais Marion ignorait que l'avenir est dans la main des dieux....

48

CHAPITRE VI LE RCIT DE SARAH Bonsoir, papa! s'cria Alice en pntrant dans le salon o son pre, install au coin de la chemine, compulsait un gros livre reli de cuir. Bonsoir, ma fille ! Comment se porte la jeune associe de la maison James Roy et Compagnie? fit l'avou avec un sourire malicieux. Pas mal, si ce n'est qu'elle est encore un peu mouille, aprs la douche de cet aprs-midi! rpondit Alice, en embrassant son pre. Justement, j'ai allum du feu pour chasser l'humidit. Approche un fauteuil. Alice s'installa en face de son pre. Je ne pensais pas que tu aurais dn la maison, ditelle. Sinon, je serais rentre directement. Et pourtant cela m'aurait fait manquer quelque chose de fort intressant; qui sait, peut-tre le dbut d'une vritable aventure.... Comment! aurais-tu dj flair quelque nouveau mystre? s'exclama James Roy, feignant la plus grande surprise. Mon Dieu, j'allais oublier! s'cria brusquement Alice. Sarah! Ah! te voil!
49

Es-tu bien rentre, au moins? demanda la vieille servante, la mine inquite. Mais tu es trempe! Cours vite te changer et prends tout de suite un bon bain chaud si tu ne veux pas attraper la mort ! - Ma robe et mes cheveux sont presque secs, protesta Alice. Merci tout de mme pour le conseil que tu viens de me donner! Seulement, je suis tellement bien ici, au coin du feu, que je n'ai plus envie de bouger. Et puis, je tiens savoir ce que tu voulais me dire quand la communication tlphonique a t interrompue. Je n'ai rien compris ta mise en garde.... Hein, qu'est-ce que cela? s'cria M. Roy. Voil justement ce que je me demande , fit Alice. Et elle se hta d'expliquer : Je me promenais en voiture cet aprs-midi avec Bess et Marion Comme l'orage nous a surprises. Nous nous sommes alors rfugies dans une auberge en rase campagne. Le nom est bizarre : les Bougies-Torses.... Nous y avons rencontr Asa Sidney, un vieillard qui habite l. Comme il venait d'avoir cent ans, nous avons dcid de rester un peu avec lui pour fter cet anniversaire. J'ai donc tlphon Sarah et la voil qui pousse les hauts cris en me disant que je pouvais m'attendre avoir des ennuis. Sur ce, on nous coupe et je n'ai pu en savoir davantage-D quoi s'agissait-il donc, Sarah? Ma foi, mon petit, c'est une assez longue histoire, dit la servante. Alors, asseyez-vous et racontez-nous cela, pria James Roy. Je ne tiens nullement ce qu'Alice se trouve en difficult. .
50

Oh ! l'affaire n'est pas vraiment srieuse, mais elle risque de causer un peu de peine Alice. C'est que Bess et Marion sont ses meilleures amies.... En disant ces mots, Sarah s'tait installe tout au bord de la chaise la plus inconfortable qu'elle avait pu trouver dans la pice. Continue, je t'en prie, fit Alice, impatiente. Il faut que je commence par le commencement, rpliqua Sarah dignement. Et puis que je vous explique comment il se fait que je sache tant de choses. C'est Catherine Hartley qui m'a parl de cela la premire. Elle travaillait chez la vieille Mme Sidney et elle y est reste jusqu' sa mort; c'est--dire pas la sienne, mais celle de la dame.... Aprs, elle est revenue dans le pays. Nous nous connaissions bien : pensez, nous faisions toutes nos courses chez les mmes marchands.... Oh! Sarah, reviens l'histoire, je t'en supplie, s'cria Alice. Sois tranquille, je n'ai pas besoin de tout ce prambule pour croire ce que tu nous diras! C'est bon, fit Sarah, l'air pinc. Alors voil : Asa Sidney est responsable de la mort de sa petite fille. C'est un fou et, avec ses inventions du diable, il fallait bien qu'il arrive un jour quelque chose! Pourtant, il tenait cette enfant comme la prunelle de ses yeux. Les Sidney taient riches, mais Asa ne cessait de tripoter ses bougies pour dcouvrir quelque nouveau moyen de gagner encore plus d'argent. A ce que m'a dit Catherine, il avait invent une espce de lampe ptrole. Il fallait faire marcher une petite pompe pour pouvoir l'allumer.... Pas banal, murmura James Roy. Etes-vous
51

bien sre qu'il ne s'agissait pas d'une enveloppe pneumatique ou d'un ballon? Non, c'tait une lampe, dit Sarah fermement. Il parat qu'il n'y avait pas besoin de mche, parce qu'en pompant, on faisait monter le ptrole dans le bec. Bref, tout cela n'a aucune importance parce qu'en ralit, l'invention n'a jamais t termine. Mais tu viens de nous expliquer que..., commena Alice. Pardon, cela ne veut pas dire que personne se soit jamais servi de cette nouvelle lampe! Enfin, toujours est-il qu'un soir Asa Sidney travaillait dans son atelier pendant que la pauvre petite Lisette s'amusait ct de lui. Il venait de russir allumer son ustensile et il s'tait loign l'autre bout de la pice pour prendre un outil, quand il a explos. Qu'est-ce qui a explos, l'engin ou son inventeur? demanda James Roy, rprimant un sourire. La lampe, voyons, monsieur, rpliqua Sarah, vexe. Le ptrole enflamm s'est rpandu partout et l'enfant a t brle vive. Quelle horreur, s'exclama Alice. Je comprends prsent pourquoi M. Sidney est si dsespr et ce n'est pas tonnant qu'il ait tant de peine parler du pass! Attends, je n'ai pas fini, reprit Sarah. Quand le malheur est arriv, Mme Sidney tait partie faire une promenade en voiture avec ses deux ans. En rentrant, elle trouva l'atelier en cendres et sa fille morte. Elle ne dit pas un mot son mari, mais la nuit suivante, elle quitta la maison en emmenant ses fils. Et c'est depuis ce jour-l que les Banks et les
52

Sidney sont couteaux tirs. Les Banks en veulent aux Sidney parce qu'Asa a fait mourir sa petite et les Sidney en veulent mort aux Banks de ce que Mme Sidney ait abandonn sou mari. Tout ceci est fameusement compliqu, observa Alice. Moi, je n'y comprends plus rien. Qui taient donc ces Banks et quel titre pouvaient-ils garder pareille rancune aux Sidney? Mme Sidney tait une demoiselle Banks, expliqua Sarah. Je m'en doutais un peu, mais je voulais en tre sre. A prsent, dis-moi : Bess et Marion sont bien parentes avec les Banks, n'est-ce pas? Parfaitement! dclara Sarah, triomphante. Mais quel degr, le sais-tu? L'une et l'autre semblaient ignorer qu'il pt exister le moindre lien entre elles-mmes et Asa Sidney. Pourtant, comme nous allions quitter l'auberge, un homme est arriv en voiture et c'tait leur grand-oncle. Il les a d'ailleurs grondes parce qu'elles se trouvaient l. Attends, que je vois si je ne me trompe pas.... Et Sarah se mit compter sur ses doigts, numrant mesure : Mme Sidney s'en alla vivre chez son frre Jrmie qui tait veuf. De ses deux garons l'un ne s'est jamais mari, et l'autre n'a pas eu d'enfant. Asa n'a donc pas de petits-enfants. A prsent, il y a Peter Banks.... Ce doit tre le fils de Jrmie et le neveu d'Asa. Il avait une sur, qui est morte maintenant, mais ses deux filles sont les mres de tes amies! Attends, laisse-moi rpter , s'cria Alice, qui, penche en avant, n'avait pas perdu un mot
53

de ce que venait d'noncer Sarah. Tu dis que Peter Banks, l'homme que nous avons rencontr ce soir, est le neveu d'Asa. Et la grand-mre de Marion et de Bess tait sa sur.... Conclusion : mes deux amies sont par consquent les petites-nice? d'Asa Sidney! C'est bien cela, approuva Sarah, rayonnante. ---Et naturellement, comme elles appartiennent au clan des Banks, elles se trouvent engages sans le savoir dans la querelle avec les Sidney. - Parfaitement, et c'est pourquoi je te prdisais que tu aurais des ennuis si tu emmenais tes amies dner chez le vieil Asa! Alice s'enfona dans son fauteuil. J'espre bien que non, dit-elle. Jamais je ne croirai que des gens puissent tre assez stupides pour avoir la rancune aussi tenace. Un drame qui remonte plus de cinquante ans! - Ma foi, je crois que l'histoire ne s'est pas arrte l, mais je ne suis pas trs sre de ce qui s'est pass ensuite, dit Sarah en se levant. Certains des Banks et des Sidney se sont rconcilis, il y a mme eu un mariage entre eux. Seulement cela n'a pas t accept par tout le monde, et il y a eu un nouveau grabuge. Ceci n'a d'ailleurs rien voir avec le fond de l'affaire. - Merci, Sarah, dit Alice. Tu viens de me donner des renseignements trs prcieux. Quand la servante se fut retire, la jeune fille acheva de conter son pre le rcit de sa journe, sans omettre la rencontre avec Jacob Sidney. Ne t'inquite pas, mon petit. A prsent que Sarah t'a donn les lments qui te manquaient
54

dans cette histoire, autant dire que, l'nigme est rsolue, conclut James Boy. Il semble que la fortune amasse par le vieillard soit en train d'envenimer encore la querelle entre les deux familles. Mais je suis sr que ceci n'entamera nullement l'amiti qui te lie Bess et Marion. Leurs mres ont eu la sagesse de les tenir dans l'ignorance de ces histoires de famille. Nous avions projet de retourner toutes les trois chez Asa Sidney, dit Alice. Mais penses-tu qu'il me faille prvenir mes amies de leur parent avec le vieillard ou plutt.... Tiens, le tlphone! La jeune fille se leva d'un bond pour rpondre. Elle esprait que l'appel venait de Ned Nickerson, son camarade d'enfance, qui lui avait t d'un grand secours dans l'une de ses prcdentes aventures. Mais au lieu de la voix grave et cordiale qu'elle attendait, Alice ne distingua qu'un murmure lointain et dont la sonorit ne lui tait pas familire. Est-ce Mlle Boy? demandait-on. Elle-mme, rpondit la jeune fille. S'agit-il bien de la personne qui s'est rfugie cet aprs-midi l'auberge des Bougies-Torses? Ces mots tirent sursauter Alice. Et elle rpondit, le cur battant : Parfaitement, j'tais accompagne de deux amies. Qui est l'appareil? - C'est Peggy Bell. Peggy? Comme je suis contente que vous m'ayez appele. J'tais justement en train de parler de vous mon pre. Merci, mademoiselle.... Vous m'aviez dit que M. Boy tait avou, n'est-ce pas?

55

En effet, mais appelez-moi donc Alice, tout simplement. Oui, je vous avais promis qu'en cas de besoin, mon pre ne demanderait pas mieux que de vous venir en aide. Merci, Alice. Mais ce n'est pas moi qui suis en cause, c'est M. Sidney. Il lui faut un avou, un trs bon avou, et il m'a prie de lui en trouver un qui consentirait venir le voir demain matin. Vous comprenez, il a dcid de rdiger un nouveau testament. Soyez tranquille, Peggy : mon pre sera chez vous dans la matine! Quelques minutes plus tard, Alice n'eut aucune peine convaincre son pre de tenir la promesse qu'elle avait faite en son nom. James Roy en effet commenait s'intresser, lui aussi, aux affaires compliques de la famille Sidney. Pourrai-je t'accompagner? demanda Alice. Je n'en suis pas sur.... Tu sais qu'il s'agit d'une visite de caractre strictement professionnel? rpondit l'avou, cherchant taquiner sa fille. Et il ajouta d'un ton lger : Nous verrons cela demain matin !

56

CHAPITRE VII PREMIRES DIFFICULTS Pour Alice, les derniers mots de son pre quivalaient une promesse. Elle savait bien qu'il lui serait permis de se rendre avec lui aux Bougies-Torses. Mais James Roy aimait prendre des airs mystrieux. C'est ainsi que le lendemain matin, le pre et la fille se mirent en route. Ils sortirent de la ville par le sud. Au volant de sa petite voiture de sport, Alice conduisait bon train et l'on atteignit bientt l'auberge d'aspect avenant et aussi peu mystrieux que possible sous le soleil de cette belle journe. Tiens, dit Alice en dsignant la tour, c'est l-haut que se trouve la chambre d'Asa Sidney. Et voici Peggy qui balaie le perron. En entendant la voiture dans l'alle, la jeune fille releva la tte et lcha son balai pour se prcipiter la rencontre des visiteurs. M. Sidney vous attend, dit-elle. Voudriez-vous montrer le chemin votre pre, Alice? Il faut que je me dpche de finir ma besogne. Bien sr , fit Alice. Et, se penchant vers
57

Peggy, elle lui glissa l'oreille : Ne vous loignez pas. Je vais redescendre dans un instant. Peggy acquiesa d'un sourire et Alice rejoignit son pre qui l'attendait dans le vestibule de la maison. Ensemble, ils se dirigrent vers l'escalier qui montait la tour. Cette jeune fille est charmante, observa l'avou. Mais je la trouve bien frle pour accomplir de gros travaux. Sa mine ne fait certes pas honneur au rgime de l'auberge! En ralit, M. Sidney est propritaire de la maison et il en laisse la jouissance aux Semitt qui l'ont transforme en htel-restaurant, expliqua Alice. Peggy est leur fille adoptive.... C'est ici , dclara-t-elle comme ils arrivaient sur le palier du dernier tage. Elle frappa la porte de la chambre haute, et la voix d'Asa Sidney rpondit aussitt : Entrez! Les visiteurs pntrrent dans la pice. Entrez, entrez, rpta le vieillard en souriant. Aujourd'hui, mon enfant, il fait si clair ici qu'il me serait impossible de vous confondre avec le sujet d'une vieille peinture poussireuse. Puis, s'adressant James Roy : Bonjour, matre, continua-t-il. Pardonnez-moi de rester assis, mais j'ai pass une nuit plutt agite et, ce matin, je me sens un peu fatigu. Prenez donc une chaise et installez-vous auprs de moi. Merci, monsieur , dit l'avou. Il dposa sa serviette de cuir sur la table qui, la veille, avait servi au dner, et approcha un sige de celui du vieillard.

58

Je dsire faire un nouveau testament, annona ce dernier simplement. Mais d'abord, soyez bien assur que malgr l'tat misrable de ce logis o vous me voyez, je suis prt vous rgler les honoraires que vous me demanderez. Je dsire bnficier des conseils les plus autoriss et puis en assumer les frais.... Cependant, Alice quittait la pice sur la pointe des pieds. Je connais suffisamment les affaires de ce genre pour savoir qu'en des circonstances comme celle-ci, la prsence d'un tiers est indsirable , se dit-elle en refermant la porte derrire elle sans bruit. Elle se retrouva sur le palier, impressionne malgr elle par ce qu'elle venait d'entendre annoncer par Asa Sidney. L'laboration d'un testament est un acte solennel, et Alice ne pouvait s'empcher de songer avec motion ce vieillard centenaire dont les jours taient assurment compts. Sur la premire marche de l'escalier, elle s'arrta un instant afin de jeter un coup d'il par la fentre qui s'ouvrait vers le jardin. De l, on apercevait l'angle d'une vieille remise et, plus loin, quelques arbres clairsems qui formaient la lisire d'un boqueteau tage sur la colline. Voici sans doute les bois que nous traversions hier, lorsque l'orage nous a surprises , songea la jeune fille. Soudain, elle vit passer une silhouette qui retint son attention, et elle se rejeta instinctivement de ct afin de pouvoir observer ce qu'elle dsirait sans rvler sa prsence. Elle venait de reconnatre Frank Semitt, le pre adoptif de Peggy. Vtu d'un bleu de jardinier, il

59

transportait une bche et un grand panier qui semblait fort lourd. II a d aller arracher des pommes de terre, se dit Alice. Mais dans ce cas, il devrait se diriger vers la maison, au lieu de s'en loigner.... Non, il va sans doute creuser un trou quelque part, qui sait, peut-tre enterrer un objet qu'il tient dissimuler! L'homme s'tait arrt l'angle de la remise dont Alice savait qu'elle occupait le fond du terrain entourant l'auberge, bonne distance de la route. Semitt dposa son panier ses pieds, puis, se redressant, il regarda autour de lui et observa avec attention les fentres de la maison. Enfin, semblant satisfait de cet examen, il se mit creuser le sol avec ardeur. Voici un bonhomme qui complote quelque chose de louche, conclut Alice. Que veut-il donc cacher l? Semitt ne tarda pas arrter sa besogne. Le trou ne mesurait gure qu'une cinquantaine de centimtres de profondeur et presque autant de diamtre, mais l'homme dcida de s'en contenter. Il se pencha vers son panier et en retira une cassette. Alice faillit pousser un cri de surprise en reconnaissant cet objet qu'elle avait remarqu la veille dans la chambre d'Asa Sidney. C'tait un coffret carr d'environ trente centimtres de ct sur vingt de haut. Fait d'bne, il tait cercl de cuivre et clout du mme mtal. Alice se rappelait l'avoir vu sous une chaise qu'elle s'apprtait dplacer, et en enlevant cette dernire, elle avait mme repouss du pied la cassette contre le mur afin qu'elle ne restt pas dans le chemin. Elle avait alors cru que ce coffret renfermait

60

61

certains des produits ou des outils qu'utilisait Asa pour ses expriences. Mais, de toute vidence, son contenu devait tre infiniment plus prcieux.... Semitt plaa le coffret dans le trou, puis il alla prendre quelques gros rondins sur un tas de bois voisin et revint les entasser sur la cachette. Enfin il ramassa et mit soigneusement dans son panier la terre qu'il avait sortie du trou. Il se dirigea ensuite vers la maison, avec son trange fardeau. Personne n'et t capable de distinguer prsent quoi que ce ft d'anormal aux alentours de la remise. Dcidment, il se passe ici beaucoup plus de choses qu'on ne le souponnerait, se disait Alice, descendant l'escalier. Ou je, me trompe fort, ou M. Sidney est victime de plus d'un aigrefin dcid s'approprier sa fortune. A ce moment, Peggy sortit de l'une des chambres du second tage o elle guettait le retour d'Alice. Celle-ci eut l'impression que la jeune fille avait quelque chose lui dire, mais ne, savait par o commencer. Aussi dcida-t-elle de lui tendre la perche. M. Sidney a sans doute chang brusquement d'ide au sujet de, son testament, dit-elle. Chut! fit Peggy, jetant autour d'elle un regard inquiet. Je n'ai parl de rien mes parents.... Oh! Alice, si vous saviez comme tout cela me tourmente : c'est si mal moi de manquer de franchise leur gard. Je leur dois tant! Que voulez-vous dire, Peggy? demanda Alice, attirant vers elle la jeune fille. Je voudrais bien y voir plus clair dans cette affaire, je vous assure, rpondit Peggy avec un

62

soupir. J'aime tant M. Sidney et il a l'air si malheureux.... Hier soir, comme vous veniez de partir, il a eu une visite. Quelqu'un que j'ai dj vu ici plusieurs fois. Il arrive toujours le soir, assez tard. C'est, je. crois, un vague parent de M. Sidnev.... Dix minutes aprs, un autre monsieur s'est prsent son tour. Lui aussi tait venu ici auparavant, et mme plus souvent que le premier, sans pourtant qu'ils se fussent jamais rencontrs. Au bout d'un moment, une discussion pouvantable s'est leve chez M. Sidnev entre les deux visiteurs. On les entendait crier de la cuisine ! Alors, papa est mont dans la tour pour couter la porte. De temps en temps, la dispute semblait s'apaiser et puis, tout coup, les injures reprenaient de plus belle. Cela a dur ainsi plus d'une heure, et puis l'un des hommes est sorti l'improviste. En dcouvrant papa sur le palier, il est entr dans une colre terrible et il l'a agoni de sottises. Quelques minutes plus tard, l'autre visiteur partait aussi, en claquant les portes derrire lui. Pauvre M. Sidnev, lit Alice, je ne m'tonne plus qu'il nous ail dit avoir pass une si mauvaise nuit! Mais savez-vous que ces deux hommes sont engags dans une vieille querelle de famille? L'un est un parent de M. Sidney, tandis que l'autre appartient au clan de Mme Sidney. Je n'en avais jamais entendu parler, dit Peggy. Quand nous en aurons le temps, je vous raconterai tout cela par le menu, promit Alice. Mais continuez votre histoire.... Papa tait naturellement furieux de s'tre
63

64

laiss surprendre couter et quand il est redescendu, il m'a envoye au lit sans discussion. Pourtant, comme j'entendais M. Sidney marcher de long en large dans sa chambre, je suis monte lui demander si je pouvais lui tre de quelque service. Non, Peggy, m'a-t-il alors rpondu, le seul moyen que tu aurais de m'aider serait de m'amener ici le meilleur avou du pays. Seulement, je sais que tu ne le connais pas, et moi pas davantage.... Sur ce, je lui ai parl de votre pre et il m'a prie de lui fixer rendez-vous sur-le-champ. J'ai obi, sans en souffler mot personne, et c'est cela qui me.... Ne vous inquitez pas. Si vous voulez en parler vos parents, faites-le. Seulement, je me demande ce qu'ils vont penser du nouveau visiteur de M. Sidney.... Maman n'est pas la maison pour l'instant, expliqua Peggy. Elle est alle acheter des poulets chez les Kinsley, les fermiers qui habitent de l'autre ct du bois. Quant papa, il a dfendu qu'on le drange : il est dans le garage en train de rparer la voiture. Mais Mme Semitt ne va-t-elle pas revenir bientt? questionna Alice. Si fait, et bien plus tt que vous ne le pensiez, coquines! Les deux jeunes filles sursautrent au son de cette voix irrite qui venait de retentir derrire elles. A leur confusion, la femme de l'aubergiste surgit au mme instant d'une pice voisine, en peignoir, les cheveux sur les paules et une brosse la main.

65

La prochaine fois que tu voudras raconter des histoires de famille au premier chat coiff, il faudra t'assurer d'abord que je ne suis pas dans les parages! s'cria-t-elle, furieuse. Et, tendant le cou en avant comme une poule en colre, elle brandit sa brosse vers Peggy, terrifie. J'ai entendu tout ce que tu disais, vermine, poursuivit-elle, menaante. Tu n'es qu'une hypocrite, une menteuse, une ingrate ! Et, se tournant vers Alice, elle s'cria tue-tte : Quant vous, ma belle, qui coutez si bien les commrages de cette idiote, je vais vous rgler votre compte l'instant!

66

CHAPITRE VIII LES SOUPONS DE PEGGY Alice se redressa imperceptiblement et ses yeux bleus se fixrent sur la femme dchane. Clara Semitt parut se troubler un instant sous ce calme regard. Et puis, comme enrage la pense de s'en laisser imposer par une simple jeune tille, elle se lana dans une nouvelle tirade, plus violente encore que la premire : Dire que nous avons pein et travaill comme des mercenaires pour te prendre notre foyer, pauvresse, enfant trouve! Et voil quelle est notre rcompense ! Epouvante, Peggy s'tait jete contre Alice, et celleci la sentait trembler de tous ses membres. Puisque tu n'as pas plus de raison qu'une gamine de deux ans, je vais te traiter en consquence, vaurienne ! continua la mgre. Et elle assena un violent coup de brosse sur l'paule de Peggy. Celle-ci poussa un cri de douleur, tandis que la brosse s'abattait de nouveau, meurtrissant cette fois ses phalanges. Alice plit, saisie d'indignation,

67

tandis que son cur s'emplissait de piti pour la pauvre Peggy. Laissez-la , dit-elle d'une voix glace. Et elle, carta vivement la jeune tille puis s'empressa de la faire passer derrire elle afin de la mettre hors d'atteinte. De quoi vous mlez-vous? hurla la mgre. Si prsent une mre n'a plus le droit de corriger sa fille.... Petite peste! Vous avez de l'audace.... Et vous, une trange manire de remplacer la mre de cette malheureuse orpheline ! riposta Alice. Morveuse! Suffoquant de rage, Mme Semitt bondit en avant. Son bras se dtendit avec violence et le dos de la brosse vint frapper Alice en pleine poitrine. Dj la femme levait la main pour renouveler son geste, quand la jeune fille lui saisit prestement le poignet qu'elle, tordit, et lui arracha son arme improvise, Vous mriteriez que je porte plainte contre vous , dit-elle, et tandis qu'elle parlait, ses yeux bleus tincelaient comme deux lames d'acier. Savez-vous que je pourrais vous faire arrter? Vous ne doutez vraiment de rien.... Mais ma belle, pour qui vous prenez-vous donc? s'exclama Mme Semitt d'une voix railleuse. Elle semblait nanmoins branle par la dfense courageuse de la jeune fille, et elle ne ft pas la moindre tentative pour rentrer en possession de sa brosse. Sans doute craignait-elle que son adversaire ne lui rendt la monnaie de sa pice. Peu importe qui je suis ou pour qui je me prends, rtorqua Alice. Ce sont vos violences qui comptent....

68

C'est ce que nous verrons, fit l'autre avec un mauvais sourire. J'imagine que je suis ici chez moi et que j'ai bien le droit de m'y comporter ma guise, surtout quand il s'agit de me dfendre contre les gens qui s'introduisent dans ma maison sans permission! Vous vous trompez, d'abord parce qu'ici vous n'tes pas chez vous, et qu'ensuite, je ne suis pas entre sans permission , riposta Alice. Mme Semitt la regarda un instant, bouche be. Que... que voulez-vous dire? balbutia-t-elle enfin. Tout simplement que cette maison appartient M. Sidney et que d'autre part, je suis venue ici pour rpondre son invitation. Mais qui tes-vous donc, pour tre au courant de tant de choses? demanda alors la femme, avec une nuance de respect dans la voix. Je m'appelle Alice Roy et je suis la fille de James Roy. Peut-tre avez-vous entendu parler de lui? Il est justement en confrence avec M. Sidney. Alice ne put rprimer un sentiment de fiert et de triomphe en voyant Mme Semitt perdre tout coup son arrogance. Quoi, fit-elle d'une voix qui s'tranglait, James Roy, l'avou? Et tandis qu'elle parlait, sa main ttonnait pour s'appuyer au chambranle de la porte comme si elle s'tait sentie dfaillir. Parfaitement, James Roy, rpta Alice. Je le connais de rputation, marmonna Mme Semitt. On voit son nom dans les journaux chaque instant, et le vtre aussi.... Je ne savais pas
69

qui vous tiez, mademoiselle, et je suis dsole de vous avoir frappe tout l'heure. Je suis vive et quand mon mauvais caractre prend le dessus, voil ce qui arrive. Pardonnez-moi.... Il me semble que vos regrets diffrent sensiblement selon la qualit de la personne que vous avez offense, observa alors Alice. Vous ne direz rien de tout ceci votre pre, n'estce pas? pria Mme Semitt. Je ferai ce que vous voudrez pour rparer mon incorrection votre gard. Nous allons conclure un pacte, dclara Alice, rendant la brosse son adversaire. Je n'avertirai pas mon pre, mais la condition que, de votre ct, vous ne parliez de rien M. Semitt. - C'est entendu, s'cria vivement la femme. Parfait, mais je vous prviens que si vous reprenez vos brimades l'gard de Peggy, je me plaindrai immdiatement mon pre qui fera engager des poursuites contre vous. Sur ces mots, Alice tourna les talons et s'loigna, entranant avec elle Peggy, abasourdie. C'tait en effet la premire fois que celle-ci voyait Mme Semitt perdre pied dans une discussion et baisser pavillon devant l'adversaire. M. Semitt lui-mme redoutait sa langue acre. Aussi l'admiration que Peggy ressentait dj pour Alice ne pouvait-elle que grandir encore. Cependant, la mgre suivait des yeux la jeune fille, la rage au cur. Tu as eu le dessus pour celte fois, ma belle, fit-elle entre ses dents, mais nous verrons bien qui aura le dernier mot!
70

Au mme instant, Alice se retourna vers Mme Semitt et celle-ci, surprise, faillit lcher sa brosse. Malgr elle, elle perdit contenance, persuade que la jeune fille avait su deviner ses penses. Mais Alice se borna dclarer qu'ayant djeun de trs bonne heure, elle commenait avoir grand faim. Aussi serait-elle contente que Peggy pt lui servir une tasse de chocolat et quelques biscuits. Mais oui, mademoiselle, avec le plus grand plaisir, s'empressa de dire Mme Semitt, manifestant une cordialit quelque peu excessive. En ralit, Alice cherchait une nouvelle occasion de s'entretenir avec Peggy, mais loin des oreilles indiscrtes. Elle s'installa donc au beau milieu de la vaste salle manger, dserte cette heure, et attendit paisiblement l'arrive de la jeune fille. Puis, lorsque celle-ci eut dpos sur la table son plateau garni, Alice l'invita s'asseoir devant elle. J'ai promis de vous dire ce que je sais au sujet de M. Sidney et de ses affaires de famille , commena-t-elle. Elle rapporta ensuite Peggy, mais en l'abrgeant, l'histoire que lui avait raconte Sarah. Et elle conclut en ces termes : M. Sidney est certainement fort riche. Il a amass dans sa jeunesse, une fortune considrable dont il est sans doute bien loin d'avoir dpens les revenus, vivre ainsi retir du monde. Et aujourd'hui, les gens de sa famille, diviss par une vieille querelle dans laquelle aucun d'eux n'a jou le moindre rle, cherchent accaparer ses richesses. Du moins, est-ce ce que je crois deviner. Et l'un des deux clans a d parvenir ses

71

fins, puisque M. Sidney refait en ce moment son testament , s'exclama Peggy qui avait suivi le rcit d'Alice avec un intrt passionn. A moins que ce vieillard ne soit tellement cur par leurs manuvres qu'il n'ait dcid de laisser sa fortune des uvres de bienfaisance! Tous ces gens avides n'auraient alors que ce qu'ils mritent, rpliqua Peggy. Mais je me demande.... Une expression douloureuse passa sur les traits de la jeune fille qui se tut brusquement, et elle demeura ainsi, le regard absent, comme absorbe dans de pnibles penses. Qu'y a-t-il donc? questionna Alice d'un ton affectueux. Et, se penchant vers elle, elle lui mit la main sur l'paule. Je ne sais plus o j'en suis, rpondit Peggy, la voix altre. Ah! Alice, que je voudrais vous ressembler : avec vous, tout semble si clair, tandis que pour moi, les choses sont toujours si compliques! - Si l'on peut dire! fit Alice en riant. Eh bien, voyons un peu de quoi il s'agit : je pourrai peut-tre vous aider. Je suis orpheline, sans doute l'avez-vous compris travers les paroles de Mme Semitt, commena Peggy amrement. Je ne sais rien de mes parents. Je n'tais encore qu'un bb quand on m'a trouve abandonne dans une glise, et les Semitt m'ont prise l'orphelinat dix ans. J'ai travaill dur leur service.... Quand je revenais de l'cole, je trouvais toujours des piles de plats et d'assiettes laver qui m'attendaient. Je ne dois vraiment rien

72

aux Semitt : j'estime les avoir pays ma manire.... M. Sidney tait la seule personne me tmoigner quelque gentillessse. Quant aux Semitt, ils ne faisaient mine de s'intresser moi que lorsque le vieux monsieur tait dans les parages. Aussi est-ce envers lui que je dois me montrer loyale, bien plus qu'envers mes parents adoptifs. Et pourtant.... Voyons, Peggy, qu'y a-t-il? Souponneriez-vous les Semitt de mal agir envers M. Sidney? Mon Dieu, comment avez-vous pu le deviner? s'cria la jeune fille, bouleverse. Auriez-vous eu la mme ide? Parfaitement, et je crois avoir pour cela des raisons excellentes, rpondit Alice. Cependant, il ne s'agit encore que de prsomptions. Tandis qu'elle disait ces mots, le souvenir de la scne qu'elle avait surprise dans le jardin lui revenait l'esprit. Et elle revoyait Frank Semitt enterrer cette mystrieuse cassette.... Mais elle dcida avec sagesse qu'en dpit de la compassion que lui inspirait Peggy, il tait prfrable de ne rien lui rvler de plus pour l'instant. Cependant, la jeune fille se sentait rconforte par l'amiti qui s'offrait elle. Elle se pencha vers Alice et, les yeux dessills par l'motion, lui murmura : Je suis peu prs certaine que mon pre est en train de dpouiller M. Sidney, alors que celui-ci est proccup par les chicanes de sa famille. Vous comprenez, je le vois souvent rder ici ou l avec des airs mystrieux. Et puis, tout coup, il semble avoir de l'argent plein les poches, Bien sur, alors que l'auberge n'en gagne gure. Bien sr, je ne
73

Voil qui est fort intressant, coupa soudain Alice d'une voix claironnante. Figurez-vous que nous aussi, nous avons dj eu un nid de roitelets dans la vigne vierge qui grimpe le long de la maison. Est-ce qu'il y a beaucoup de roitelets par ici? Peggy resta la bouche ouverte, regardant son amie avec stupfaction. Avait-elle subitement perdu la raison?

74

CHAPITRE IX LA CASSETTE Bonjour, mademoiselle ! Vous tes bien matinale, et nous n'avons gure l'habitude de voir nos clients arriver d'aussi bonne heure. Peggy sentit le cur lui manquer : cette voix qui venait de parler tait celle de Frank Semitt, et la jeune fille comprit alors pourquoi Alice avait soudain interrompu la conversation par d'aussi insolites considrations sur les oiseaux. Vous a-t-on bien servie? demanda l'aubergiste en s'approchant de la table. Peggy, lve-toi et va chercher un verre d'eau pour mademoiselle. Je vous en prie, ne vous donnez pas cette peine, fit Alice, souriante. Et elle retint la servante qui s'apprtait obir. Je n'ai besoin de rien. En ralit, je n'avais ni trs faim ni trs soif : je dsirais surtout tuer le temps. Ma foi, ce n'est pas une si mauvaise manire de le faire, observa M. Semitt, condition d'en avoir les moyens, et aussi de ne pas craindre pour sa ligne! L'homme se prit rire de ce qu'il jugeait tre une rflexion fort spirituelle, et il lana un coup

75

d'il admiratif Alice, lgante dans sa robe bien coupe. Puis il s'assit sur une chaise et s'apprta monopoliser la conversation. Vous habitez par ici? demanda-t-il. Ou bien tesvous seulement de passage? Je ne crois pas vous avoir dj vue, mais j'espre que cette rencontre ne sera pas la dernire. Eh bien, moi, monsieur, je vous ai dj vu et j'ai mme entendu parler de vous , fit Alice, du ton le plus suave. A ces mots, l'aubergiste se rengorgea. Tiens, qui donc vous a parl de moi? questionna-t-il, avec un sourire niais. J'tais ici hier soir. Souvenez-vous : c'est moi qui ai organis celte petite fte dans la chambre de la tour! Grands dieux! s'exclama M. Semitt. Je ne vous.... Mais dites donc, vous n'avez pas pass la nuit ici, je pense? Nullement. Je suis revenue ce matin, en compagnie de mon pre que M. Sidney dsirait consulter. Ainsi, vous tes la fille du docteur Crosby! Je savais bien qu'il en avait une de votre ge, mais jamais je n'aurais pens qu'elle pt tre aussi jolie. C'est qu'entre nous, le docteur n'est pas tellement beau! Je ne connais pas ce monsieur, dit Alice schement. Mon pre s'appelle James Roy. Frank Semitt plit et on le vit avaler sa salive plusieurs reprises. James Roy? rpta-t-il avec effort. Est-il mont lhaut?
76

Oui, il y est depuis plus d'une heure, rpondit Alice tranquillement. Il s'agit sans aucun doute d'une affaire importante.... Oh! non..., c'est--dire oui! bredouilla l'aubergiste, se levant prcipitamment. Excusez-moi, continua-t-il. Il faut que je me dpche d'aller arracher la pelouse et tondre mes pommes de terre. Ou plutt non, c'est le contraire... arracher mes pommes de terre, et tondre la pelouse. Je suis tellement press que je m'embrouille! Mais je me ferai un plaisir de vous offrir cette petite collation. Au compte de la maison, bien entendu! C'est que nous aimons contenter notre clientle! Et sur ces mots, M. Semitt se retira, en proie une agitation extrme. Alice le suivit d'un il amus, puis, se tournant vers Peggy : Que lui arrive-t-il donc? demanda-t-elle. Souffrirail-il par hasard de quelque maladie nerveuse? Je ne l'ai jamais vu dans cet tat, rpondit la jeune fille, encore stupfaite. On dirait qu'il a peur de voire pre.... Ce qui confirmerait mes soupons, observa alors Alice. Je crois que je vais dsormais tenir M. Semitt l'il. Mon Dieu, si je pouvais seulement dcouvrir enfin qui sont mes vrais parents, ft Peggy avec un soupir. Cela me donnerait le courage de quitter cette maison et de gagner mon indpendance. Peut-lre mon pre pourrait-il vous aider dans vos recherches. On devrait retrouver la trace de votre naissance qui a bien t enregistre quelque part.... Je vais demander l'un des secrtaires de papa de se lancer sur cette affaire. '
77

Oh! Alice, si vous faisiez cela!... s'exclama Peggy. Elle joignit les mains et ses yeux se remplirent de larmes. Je sais que jamais il ne me sera possible de payer en une seule fois ce que je devrai votre pre, mais je travaillerai, et, en conomisant, je pourrai m'acquitter peu peu.... Voyons, ne dites pas de btises, fit Alice en riant. Papa a non seulement beaucoup d'argent, mais un cur d'or! Il n'acceptera pas un sou. Si vous saviez ce que cela reprsente de ne rien connatre de soi, ni des siens, reprit Peggy. Et puis, les Semitt ne cessent de me rappeler que je ne suis qu'une pauvresse et que Dieu sait ce que je serais devenue sans leur gnrosit. Ne vous inquitez pas, nous ferons l'impossible pour dcouvrir votre identit, dit Alice avec douceur. Tenez, voici papa qui descend de la tour. Je reconnais son pas. Elle se leva et gagna le/vestibule pour attendre son pre au bas de l'escalier. Es-tu prt partir? demanda-t-elle en le voyant. Non, pas tout de suite, rpliqua l'avou. M. Sidney m'a entretenu d'une affaire si complique et si trange que je me trouve plac prsent dans une situation assez dlicate. De sorte qu'aprs ce que je viens d'entendre, je ne quitterai pas cette maison tant que mes documents n'auront pas t contresigns par un tmoin, habilit soutenir ventuellement leur authenticit devant la cour. Aussi va-til falloir que tu m'aides, car ceci est d'une extrme urgence. Veux-tu aller tout de suite Briseville. L, tu te rendras la succursale de ma banque et tu
78

demanderas voir M. Hill de ma part. C'est l'un des fonds de pouvoir. Tu lui diras que j'ai besoin de lui pour authentifier un acte important, et ki le ramneras avec toi. Nous nous connaissons suffisamment pour qu'il accepte de me rendre ce service. Tu as bien compris? Parfaitement , rpondit la jeune fille, se rjouissant de cette occasion d'aider son pre mener bien une affaire aussi complique. De plus, le tour mystrieux que semblaient prendre les vnements mettait le comble son enthousiasme. Vite, elle courut avertir Peggy qu'elle partait faire une course urgente pour son pre, mais qu'elle ne tarderait gure tre de retour. Comme elle, parlait, elle s'aperut tout coup que la porte battante menant la cuisine remuait lgrement. Tiens, je vais sortir par-l, ce doit tre plus court , dit-elle. Elle traversa le vestibule en trombe et se prcipita sur le panneau. Ainsi qu'elle s'y attendait, celui-ci ne s'ouvrit qu' demi. Il y eut un choc et l'on entendit une exclamation touffe. Oh! je suis dsole, j'ai d vous heurter , s'cria Alice tandis qu'apparaissait Mme Semitt, la mine effare, et se frottant le front. Mais non, pas du tout , rpondit celle-ci. Elle fit brusquement demi-tour, s'engouffra dans sa cuisine et disparut en un clin d'il par la porte ouvrant sur le jardin. Alice allait s'lancer sur ses talons quand elle entendit la voix de son pre la rappeler. Tu t'es sauve avant que j'aie eu le temps de finir, dit-il en souriant. Je voulais te dire que
79

Peter Banks et Jacob Sidney doivent venir ici ce matin. Or, il faut tout prix que le testament soit contresign par un tmoin avant leur arrive. Il n'y a donc pas une seule minute perdre. Cependant, Peggy s'tait approche et elle considrait le clbre avou avec une crainte mle de respect. Et au fond de son cur, se formait le vu qu'elle puisse, un jour, se sentir fire de son propre pre, elle aussi. Mais elle ne pouvait carter d'elle la crainte d'tre due : comment croire en effet que l'homme capable d'abandonner son enfant pt tre autre chose qu'un sclrat? En sortant de la maison, Alice vit l'aubergiste qui s'affairait auprs de sa voiture, s'efforant de mettre le moteur en roule la manivelle. Sans doute avait-il laiss se dcharger la batterie, et ceci par ngligence, car l'automobile, d'un modle assez coteux, tait neuve. Mme Semitt se tenait ct de son mari et lui tenait un discours vhment ponctu de grands gestes. Le temps presse, c'est vident, songea Alice. Cependant, il est craindre que je ne retrouve jamais une si belle occasion d'aller jeter un coup d'il cette fameuse cassette.... Elle eut bientt fait de reprer la remise que l'on voyait du haut de la tour. Elle y courut, dplaa en un clin d'il les rondins entasss sur la cache et dcouvrit enfin l'objet dissimul par M. Semitt. La bote tait lourde, mais l'angoisse stimulait les forces de la jeune fille, et l'instant d'aprs, ayant tir la cassette hors du trou, elle lisait cette inscription sur l'tiquette jaunie que portait le couvercle : Proprit personnelle d'Asa Sidney.
80

CHAPITRE X COURSE CONTRE LA MONTRE Serrant contre elle le lourd coffret de cuivre et d'bne, Alice fit en courant le tour de la maison pour regagner son cabriolet. D'un bond, elle sauta sur le sige et, sans perdre une seconde, tira le starter. Nerveux, le moteur ronfla aussitt. Alice dmarra, passa rapidement ses vitesses et fila toute allure le long du petit chemin de l'auberge. Avec un soupir de soulagement, elle dboucha enfin sur la grand-route, heureusement dserte. Quelques instants plus tard, comme elle jetait un coup d'il machinal dans le rtroviseur, l'image qu'elle y aperut la fit sursauter. Instantanment, elle pressa l'acclrateur fond : la voiture de Frank Semitt venait de surgir au dtour du chemin des Bougies-Torses et elle s'lanait sur les traces du cabriolet. Saurait-il o je vais et pour quelle raison? se demanda Alice. En dpit de l'avance prise par la jeune fille, Semitt commenait gagner du terrain. Le cabriolet tait rapide et l'aiguille montait au compteur, mais la voiture de l'aubergiste, plus puissante, ne semblait

81

nullement en peine de forcer encore l'allure. Pas de doute : il cherche me rejoindre, se disait Alice. C'est de deux choses l'une : ou bien il veut m'empcher de ramener M. Hill, ou bien il m'a vue emporter la cassette! Situe mi-chemin de River City, Briseville tait btie un peu l'cart de la grand-route sur une voie transversale. Alice guettait l'embranchement avec impatience. Enfin, elle reconnut plusieurs repres que l'endroit tait proche et une manuvre hardie se dessina dans son esprit. Elle ralentit lgrement, mais assez pour que se rduist la distance qui la sparait encore de M. Semitt. Et puis, lorsque celui-ci ne fut plus qu' une trentaine de mtres, elle fora brusquement l'allure comme pour narguer son poursuivant. Dans le rtroviseur, elle avait eu le temps de distinguer clairement l'aubergiste, cramponn son volant, les mchoires serres, le visage congestionn. Combinant avec une remarquable prcision sa vitesse avec la manuvre excuter, Alice atteignit l'embranchement de Briseville sans ralentir, puis brusquement, elle freina et d'un coup de volant donn avec une matrise tonnante, s'engagea sur la petite route. Lanc toute allure, le cabriolet vira prestement sur deux roues, dans le crissement de ses pneus sur le gravier. Un bruit de tle et de ferraille retentit presque aussitt et Alice souleva un instant son pied appuy sur l'acclrateur afin de regarder derrire elle. Sa curiosit satisfaite, une expression de soulagement dtendit ses traits et elle fora nouveau la vitesse. Semitt, aveugl par sa rage, avait donn dans

82

le pige. Uniquement proccup de rejoindre Alice, la brusque manuvre de cette dernire avait t pour lui une surprise complte. Lanc sur la route de River City, il s'tait efforc de freiner, mais si brutalement, que la voiture, drapant sur le bas-ct, avait quitt la chausse pour franchir le talus et s'arrter net, l'avant engag dans une clture de fil de fer barbel. Quelques instants plus tard, Alice roulait petite allure dans la rue principale de Briseville. Elle trouva sans difficult la banque dont lui avait parl son pre, gara sa voiture, puis, s'emparant de la prcieuse cassette, elle se dirigea vers l'immeuble. Elle fit son entre dans le vaste hall de celui-ci, nette et frache, sans qu'un seul cheveu de sa tte ft dcoiff, ni un pli de sa robe drang. Seuls, ses yeux ptillants et son teint anim pouvaient laisser souponner l'motion qu'elle ressentait. Je voudrais parler M. Hill, dit-elle l'un des huissiers. Avez-vous un rendez-vous? Non, mais si vous dites M. Hill que je viens de la part de James Roy au sujet d'une affaire urgente, je suis sre qu'il me recevra. L'homme eut un sourire amus devant l'assurance de cette jeune fille qui prtendait forcer la porte d'un important personnage en usant d'un prtexte aussi enfantin. Comment en vrit pouvait-elle jouer le moindre rle dans une affaire quelconque.... Cependant, il y avait une nuance de respect dans sa voix quand, cinq minutes plus tard, il revint annoncer Alice que M. Hill serait heureux de la recevoir immdiatement.

83

Le fond de pouvoir tait sensiblement du mme ge que James Roy, avec cependant moins de vivacit et moins de jeunesse dans la parole et dans les gestes. Que puis-je faire pour votre pre, mademoiselle? demanda-t-il Alice. Oh! rassurez-vous, je ne suis ni dtective, ni sorcier, mais j'ai vu si souvent votre photographie sur le bureau de mon ami Roy que je n'ai eu aucune peine deviner que vous tiez sa fille. Mon pre dsire que vous lui serviez de tmoin pour contresigner un document trs important et au sujet duquel il pourrait y avoir plus tard contestation, rpondit Alice sans ambages. J'ai ma voiture dehors et je vous emmnerai avec moi. Dans cette affaire, monsieur, les minutes sont prcieuses. Alors, je vous suis , dclara le banquier sans hsiter. Et, se levant d'un bond, il saisit au vol son chapeau accroch au portemanteau, et s'en coiffa. Auparavant, je voudrais louer un coffre-fort afin d'y dposer cette cassette, dit Alice. A moins que vous ne la rangiez po-ur l'instant dans votre bureau, ce qui vaudrait tout autant. Nous allons rgler cette question sur-le-champ, fit M. Hill, pressant un bouton. Naturellement, ajouta la jeune fille, je vous serai reconnaissante de bien vouloir me dlivrer un reu. Vous avez la prudence d'une vritable femme d'affaires , dit le banquier en souriant. Un homme entra, revtu de l'uniforme de la banque, et M. Hill lui remit la cassette en lui ordonnant

84

de la dposer dans la chambre forte. Puis il se tourna vers Alice. Tenez, mademoiselle, prparez votre reu , dit-il. La jeune fille s'empressa de prendre la plume et le papier qu'on lui tendait. En termes rapides, mais prcis, elle dcrivit la cassette, puis fit signer le document M. Hill. Et maintenant, s'cria-t-il, en route ! Cinq minutes plus tard, le cabriolet reprenait le chemin de l'auberge. A ct d'Alice, le banquier s'adossait fermement son sige, le visage un peu crisp, tandis que son regard observait avec inquitude le cadran du compteur. Comme Alice allait atteindre l'embranchement de la grand-route, une voiture surgit, roulant toute vitesse en direction de Briseville. Au passage, la jeune fille reconnut l'automobile de Frank Semitt, et, jetant un coup d'il dans son rtroviseur quelques instants plus tard, elle aperut l'aubergiste qui, arrt au bord du chemin, gesticulait et montrait le poing au cabriolet. Peu de temps aprs, Alice s'arrtait devant le perron des Bougies-Torses. J'espre que je n'ai pas t victime d'un enlvement? fit M. Hill en plaisantant. Il descendit de voiture et considra un moment la faade vieillotte de la maison : O suis-je donc et o se trouve votre pre? Comme pour rpondre cette question, l'avou s'avanait au mme instant sous la vranda pour accueillir M. Hill. Tu n'as vraiment pas mis longtemps, dit-il

85

Alice. A cette heure-ci, je te croyais tout juste arrive Briscville. Mais jusqu' prsent, les fcheux visiteurs que nous redoutions n'ont pas encore paru. Le banquier suivit James Roy l'intrieur de l'auberge tandis qu'Alice s'asseyait sur les marches du perron pour laisser se dissiper l'impression d'uervement et d'angoisse qui l'avait accompagne tout au long de son expdition. Cependant, son esprit demeurait en veil, et elle se demandait ce que lui dirait M. Semitt leur prochaine rencontre qu'elle savait invitable. Elle s'interrogeait en mme temps sur le contenu de la cassette et sur les raisons qui, de l'avis de James Roy, rendaient si dlicates les affaires de famille d'Asa Sidney. Cela aurait-il par hasard quelque rapport avec la situation de Peggy? se disait-elle. Ne serait-ce pas magnifique si M. Sidney avait dcid de lui laisser quelque chose sur son testament? Il pourrait par exemple lui lguer cette maison : elle deviendrait ainsi la propritaire des Bougies-Torses et les Semitt ne seraient plus que ses employs! Cette ide rjouissait la jeune fille et elle aurait bien voulu connatre quelque moyen d'inciter le vieillard prendre de semblables dispositions avant que le testament ne ft sign et cachet. Je vais essayer de concentrer mon esprit sur cette affaire, songea-t-elle. Et peut-tre que, par transmission de pense, Asa Sidney agira selon mon dsir.... Mais Alice n'eut pas le loisir de rflchir plus longtemps sur ce sujet : une voiture venait de surgir sur le chemin menant l'auberge,

86

Voil M. Semitt, se dit-elle. Alors, prparons-nous la bagarre! Alice se trompait : l'automobile qui s'arrta devant l'auberge quelques instants plus tard n'tait pas celle de M. Semitt, et celui-ci ne se trouvait pas davantage dans la seconde voiture qui arriva presque en mme temps. Mais lorsque Alice eut compris qui taient les nouveaux venus, elle sentit son cur battre se rompre.

87

CHAPITRE XI RUNION DE FAMILLE Jacob Sidney jaillit de la premire voiture comme un diable d'une bote et, sans regarder autour de lui, il se rua vers la maison, tandis que Peter Banks sautait bas de son sige pour se prcipiter galement vers le perron. Alice ne perdit pas une seconde. Elle se releva d'un bond, feignit de trbucher et de perdre l'quilibre pour se rattraper la porte. De sorte que les deux cousins, haletants, la trouvrent devant eux, leur barrant le passage. Ecartez-vous et empchez cet individu de me suivre! ordonna brutalement Jacob Sidney. Je veux entrer! 11 faut que je voie M. Sidney immdiatement. C'est pour l'entretenir d'une affaire confidentielle, dclara M. Banks, le souffle court. M. Sidney est occup pour l'instant, dit Alice. Il a des visiteurs et il a dfendu qu'on le drange.... Voulezvous vous asseoir? Avec qui est-il? s'cria M. Banks. Je crains de ne pouvoir vous renseigner, fit Alice, de sa voix la plus suave. Mais ne prendrez-vous pas tous les deux un peu de th glac?

88

Tous les deux? fit Jacob Sidney d'un ton ironique. Sachez que cet individu n'est pas avec moi.... Soyez tranquille, Sidney, je n'ai aucun got pour votre compagnie, lana M. Banks. De quel droit m'adressez-vous la parole, canaille? Rappelez-vous que nous n'avons plus rien nous dire. D'ailleurs, j'ai fait serment de ne plus jamais vous parler! Je pourrais peut-tre vous apporter du papier et un crayon, offrit Alice, sans bouger d'un pouce. Cela vous permettrait d'changer quelques notes, puisque vous ne voulez pas vous parler.... De quoi vous mlez-vous? Et puis d'abord, qui tes-vous? fit M. Banks, impatient. Mais voyons, monsieur, nous nous sommes dj rencontrs ici mme, hier soir. Vos nices Bess et Marion taient avec moi.... Les petites pestes! rugit M. Banks. Ah! je vous assure qu'elles ne sont pas prs de se retrouver avec vous, et pas plus ici qu'ailleurs! Mais oui, je me souviens, s'exclama son tour Jacob Sidney. Votre voiture tait arrte au beau milieu du chemin! Enfin, que faites-vous donc ici? Je suis chauffeur, rpondit Alice. Ou plutt chauffeuse, je ne sais pas trs bien ce que l'on doit dire. Qu'en pensez-vous, monsieur Banks? Moi, j'aimerais mieux chaufferette ... Mais non, voyons, protesta M. Sidney. Cela a l'air ridicule.... Alice ouvrit de grands yeux. Vous trouvez? fit-elle, Pair innocent. Je ne.... En voil assez! coupa Sidney, avec rage. Et
89

il poursuivit, frappant du pied : Vous tes en train d'amuser le tapis avec vos questions stupides, et pendant ce temps-l, vous m'empchez de passer! Mais je ne me laisserai pas faire, coquine! A cet instant, Alice entendit un grand remue-mnage derrire elle, dans le vestibule de la maison, et elle se demanda si elle n'allait pas tre attaque revers par quelque nouvel adversaire. Cependant, le bruit se calma et elle reporta toute son attention sur les deux hommes qui taient prsent engags dans une violente discussion. C'est moi qui monterai le premier chez Asa, parce que je suis de sa famille et que je porte son nom, criait Sidney tue-tte. J'ai autant le droit de le voir que vous, ripostait M. Banks. D'abord, j'tais ici avant vous. Et qui donc est arriv le premier la porte? C'est moi! Et se retournant vers Alice, Peler Banks la prit tmoin : N'est-ce pas, mademoiselle? A votre place, je jouerais pile ou face, dclara la jeune fille. Avez-vous une pice? M. Banks commenait fouiller ses poches quand Jacob Sidney carta brusquement Alice et se prcipita sur la porte. Poussant un cri trangl, l'autre s'accrocha au veston de son cousin et aprs une courte lutte, les deux hommes pntrrent ensemble dans l'auberge. Mais l, un nouvel obstacle se dressa devant eux, et Alice faillit ouvrir un ban en l'honneur de Peggy dont la prsence d'esprit et l'ingniosit avaient fait merveille pour sauver la situation. L'escalier

90

qui montait la tour tait barr par un balai et un lavepont jets en bataille sur les premires marches. Celles-ci disparaissaient sous une paisse mousse de savon tandis qu'un flot d'eau sale ruisselait mi-tage o Peggy tait installe. A genoux, entoure par trois grands seaux remplis jusqu'au bord, elle tait arme d'une brosse de chiendent et frottait les degrs tour de bras. Eh, l-haut, s'cria M. Banks. Laissez-nous passer! Peggy sursauta et, en se retournant, renversa l'un des seaux. Les deux hommes n'eurent que le temps de se jeter de ct pour viter la cascade qui vint s'abattre au bas des marches. Mon Dieu, comme vous m'avez fait peur, s'exclama Peggy. Attendez que j'ponge mon escalier. Avec tout ce savon, vous risqueriez de glisser! Tandis que les deux visiteurs trpignaient d'impatience, elle descendit un seau dans le vestibule, puis remonta pour transporter l'autre sur le palier du premier tage. Et elle commena essuyer les degrs, posment, et avec force prcautions. Bien que la jupe et les sandales de la jeune fille fussent trempes, elle semblait prendre sa besogne un plaisir extrme. Enfin, elle se releva et ramassa ses balais. Alors, les hommes s'lancrent. Cependant, comme ni l'un ni l'autre ne consentait cder le pas, il y eut une brve bousculade accompagne d'un change de coups de poing et de bourrades. Bras dessus, bras dessous au pied de l'escalier, Alice et Peggy les regardaient, incapables de matriser le fou rire qui s'emparait d'elles ce

91

92

spectacle ridicule. Finalement, ce fut Peter Banks qui sortit vainqueur de la bataille et il grimpa quatre quatre, suivi de prs par Jacob Sidney. Tous mes compliments, Peggy, murmura Alice. Grce vous, papa et M. Hill auront pu gagner un temps prcieux. Quelle ide de gnie, que d'installer tous ces seaux et ces balais en travers du chemin! A ces mots, Peggy rougit de plaisir, et elle avait si peu l'habitude de recevoir des compliments qu'elle ne sut que rpondre. Alice lui donna une tape affectueuse sur l'paule et, son tour, s'lana dans l'escalier de la tour. Elle rejoignit les deux hommes l'instant o ils faisaient irruption dans la chambre du vieillard. Au nom de la loi, je vous ordonne d'arrter! hurla Peter Banks, ouvrant la porte toute vole. N'coutez pas ce qu'il dit! cria l'autre d'une voix stridente. Mais quoi que vous fassiez, arrtez! Alice vit Asa Sidney s'adosser dans son fauteuil, plac auprs du haut chandelier garni comme l'habitude d'une bougie torse toujours allume. Debout devant une table voisine, James Roy s'tait retourn demi vers les arrivants qu'il regardait avec calme, tandis que M. Hill, encore assis, la plume la main, venait manifestement d'en terminer avec sa besogne. Plusieurs feuillets manuscrits taient pars autour de lui. Puis-je savoir quel titre vous pntrez ici? demanda froidement l'avou M. Banks. Et, rassemblant les papiers, il les plia sans hte, avant de poursuivre : Etes-vous policier ou bien magistrat? Rpondez!

93

Abasourdi, l'homme demeura clou sur place, ouvrant' et refermant la bouche sans profrer le moindre son, comme un poisson rouge dans un aquarium. Je ne suis ni l'un ni l'autre, rpondit-il enfin. Mais dans une affaire comme celle-ci, les gens de la famille ont tout de mme quelques droits? Une affaire comme celle-ci? Que voulez-vous dire, monsieur? Je viens de rdiger le testament de M. Sidney, et M. Hill, ici prsent, a ensuite authentifi le document. Voyez-vous la moindre irrgularit dans tout ceci? s> Jacob Sidney fit alors un pas en avant. J'exige que vous me montriez ce papier, dclara-t-il. Je ne serais pas tonn que vous eussiez mis dans la tte de mon oncle quelques ides de votre cru! Ces mots irritrent vivement Alice, car elle connaissait l'honntet et la parfaite loyaut de son pre. Elle s'avana vers Jacob et, le foudroyant du regard : Ceci est une insulte, monsieur , s'cria-t-elle. Elle redressa firement sa tte blonde. Mon pre n'avait jamais vu M. Sidney avant ce matin, et jusqu' hier soir il ignorait mme son existence, continua-t-elle. Je vous prie de faire des excuses ! Les deux visiteurs reculrent d'un pas devant celte attaque imprvue. Mais... mais qui tes-vous? balbutia Jacob. C'est insens, le nombre de personnes qui viennent se mler de celte affaire, alors que les intresss n'ont mme pas le droit de savoir ce qui se passe ! > A ces mots, Asa Sidney se mit rire dans sa barbe, et, quittant son fauteuil, il entra dans la lice.
94

Ce qui me surprend encore davantage, dclara-t-il de sa voix profonde, c'est qu'aprs tant d'annes d'indiffrence et d'oubli, vous manifestiez soudain un tel intrt pour moi et preniez tant de souci de mes affaires. Vraiment, mes neveux, je vous assure que je me sens tout aussi capable aujourd'hui qu'il y a dix ans de mener ma barque sans l'assistance de personne! Je n'en doute pas un instant, oncle Asa, fit Jacob d'un ton conciliant. Et j'ajouterai mme que vous tes la premire personne que je songerais consulter si j'avais moi-mme besoin d'un conseil quelque sujet que ce soit. Seulement, je voulais vous mettre en garde contre l'excs de confiance que vous pourriez peut-tre accorder des trangers.... Et pas uniquement des trangers, mais aussi certains de vos parents dnus de scrupules, s'exclama vivement M. Banks. Souvenez-vous, oncle Asa, que je suis le seul toujours avoir eu vos intrts cur. - II n'empche que parfois, de simples trangers peuvent aussi se comporter en amis vritables , murmura Alice. En entendant cette remarque, Asa Sidney clata de rire et, posant la main sur l'paule de la jeune fille, il se tourna vers James Roy : Je crois, matre, que vous devriez vous associer votre tille, dit-il. C'est une partenaire qui assurerait la russite de n'importe quelle affaire. Alice est dj mon associe... officieuse, rpondit l'avou avec un sourire. Et si elle ne parle

95

gure, en revanche, elle ne mnage pas sa peine. Je la consulte souvent et n'ai jamais qu' me louer des avis qu'elle me donne. Elle me rappelle ma chre Jeannette, fit Asa tristement. Et c'est pourquoi j'ai tant de sympathie et d'affection pour elle.... Cependant Peter Banks et Jacob Sidney se montraient surpris de ces propos et leur ligure s'allongeait vue d'il. J'espre, oncle Asa, que vous ne vous laissez pas influencer outre mesure par une ressemblance, simplement due au hasard, dit Jacob avec inquitude. Mon neveu, quand j'aurai besoin de votre avis, je vous le demanderai, rpliqua le vieillard d'un ton sec. Et je vivrai sans doute encore un sicle avant que cela ne devienne ncessaire! Je ne songeais qu' vous aider, balbutia Jacob. - Tiens, seriez-vous rellement dispos me rendre service? demanda M. Sidney, une lueur de malice dans les yeux. Mais bien sr , fit Jacob avec lan. Il tait ravi que pareille occasion s'offrt lui de gagner la faveur du veillard. Laissez-moi faire, oncle Asa, je vous en prie! s'cria aussitt M. Banks, se prcipitant vers Asa Sidney. Alice ne pouvait s'empcher de comparer les deux hommes des gamins querelleurs et. capricieux dont chacun et t bien dcid ne pas laisser l'autre prendre sa place ou emprunter ses jouets.

96

97

Eh bien, vous pouvez vous y mettre tous les deux dcida Asa, sentencieux et caressant gravement sa longue barbe. Vite, que devons-nous faire? clamrent les neveux en chur. Dcamper! s'cria brusquement le vieillard d'une voix tonnante, si inattendue qu'elle fit sursauter tout le monde. Dbarrassez-moi le plancher et ne remettez plus jamais les pieds ici, moins que je ne vous y invite! J'en ai assez de vous : vous ne songez qu' mon argent et vous m'curez, tourner autour de moi comme deux vautours, en attendant ma mort! Vite, dcampez! Peter et Jacob avaient pli, si grande tait leur honte de se voir ainsi dmasquer en prsence de l'avou, de son tmoin et surtout de cette gamine qui les avait jous si habilement. Alice sentait la main d'Asa Sidney trembler sur son paule. Le vieillard semblait respirer avec difficult. Il chancelait et il dut saisir un instant le bras de la jeune fille pour reprendre son quilibre. Lentement, les vaincus reculaient vers la porte. Mais, craignant que l'impatience du vieillard ne provoqut quelque nouvelle scne qui achverait de saper ses forces, Alice n'hsita nullement prcipiter la retraite des deux hommes. . Cependant, ceux-ci ne pouvaient se rsoudre perdre tout espoir de reconqurir leur hritage. L'un et l'autre taient, dans la vie ordinaire, de fort braves gens, honntes, travailleurs et considrs, mais la perspective de voir un jour la fortune leur tomber du ciel semblait avoir libr en eux les plus vils instincts. Aussi, taient-ils rsolus
98

ne pas abandonner la partie sans avoir livr une dernire bataille. Voyons, mon oncle, calmez-vous, commena Peter d'une voix apaisante. Comprenez-moi : j'ai eu un mouvement d'impatience..., mais je vous supplie de ne pas m'en garder rancune. D'un geste las, Asa fit signe Alice d'ouvrir la porte. Elle saisit la poigne et tira vivement elle. Alors on entendit une exclamation confuse et Frank Semitt apparut aux yeux de tous, rouge de honte, accroupi sur le seuil, l'oreille hauteur de la serrure ! Oh! par... pardon.... J'avais per... perdu quel... quelque chose! bgaya-t-il.

99

CHAPITRE XII ACCALMIE Que faites-vous ici? s'exclama Alice, tendant vers l'homme un doigt accusateur. Frank Semitt semblait ptrifi. Incapable de se relever, il restait accroupi sur le seuil, comme une grande grenouille. Il leva vers la jeune fille un regard perdu. J'a... j'avais laiss tomber quelque chose, bredouillat-il. Alors, je cherchais.... Comment se fait-il que cela se soit pass si prs de la porte? Le ton de la jeune fille tait si imprieux que Frank Semitt rentra instinctivement la tte dans les paules, comme s'il avait voulu parer quelque coup. Et il fit un bond en arrire. C'est... c'est arriv ce malin, rpondit-il. En balayant le palier, j'ai... j'ai perdu une pice d'un dollar. Etes-vous bien sr de ne pas l'avoir laisse tomber tout l'heure sur la route, en freinant si sec que vous vous tes retrouv dans une clture de fil de fer barbel? demanda Alice, rprimant un sourire.

100

Vous avez peut-tre raison..., c'est--dire que-non, srement pas! s'cria Semitt, dont la voix s'tranglait. Et, voyant Alice qui recommenait le montrer du doigt, il recula encore devant elle. Aussitt, celle-ci fit un pas en avant. En ralit, vous coutiez la porte , dclara-t-elle fermement, tandis que les cinq hommes demeurs dans la chambre observaient d'un il amus celte scne la fois dramatique et cocasse. Moi? Jamais de la vie! protesta Semitt d'un ton plaintif. Comme si j'tais capable d'une chose pareille.... Pourquoi m'avez-vous poursuivie ce matin? > reprit la jeune fille, lanant brusquement une autre attaque. Mais je ne... , commena l'aubergiste, reculant encore sous le coup de cette nouvelle accusation. Comme il atteignait l'extrmit du palier, il oscilla un instant au bord des marches, puis partit soudain la renverse. Et, poussant un cri dchirant, il s'abattit dans l'escalier la tte la premire. Il excuta une pirouette impressionnante et se retrouva l'tage au-dessous sans autre mal en apparence que la fcheuse blessure reue par son amour-propre. Mon Dieu, j'espre que vous n'avez rien de cass? s'exclama Alice, suffoque. Je porterai plainte contre vous... vous m'avez pouss! cria Semitt, qui se frottait la tte et la jambe. J'aurais pu me rompre le cou! Dites-moi, Frank, fit Asa Sidney, quand vous aurez fini de descendre l'escalier, voudrez-vous avoir la bont d'ouvrir la porte ces deux messieurs? Ils vont vous suivre, mais j'espre que ce ne sera pas la tte la premire!
101

Peter et Jacob se regardrent, l'air ahuri, mais comprenant enfin qu'ils ne gagneraient rien prolonger leur visite, ils s'engagrent dans l'escalier, silencieux, l'oreille basse. En les voyant disparatre, Asa Sidney exhala un profond soupir, et il s'appuya au chambranle de la porte, avec lassitude. De toute vidence, les motions de la matine l'avaient fortement branl. Alice se prcipita vers lui et l'aida regagner son fauteuil o elle l'installa confortablement, avec un oreiller derrire la tte et un tabouret sous les pieds. Quelle affaire tonnante, James, dit alors M. Hill. Je n'avais encore jamais vu pareille tragi-comdie accompagner la signature d'un testament, et je vous remercie beaucoup de m'avoir donn l'occasion d'assister ce spectacle.... On pourrait vraiment croire qu'il suffit ma fille de s'intresser une affaire pour que surgissent les incidents et les complications les plus baroques, fit l'avou en riant. Elle semble toujours attirer les aventures! Alice sourit. Dans ce cas, il vaudrait mieux que l'on me mt sous clef quelque part, dit-elle. Je serais dsole de penser que je puis avoir une part de responsabilit dans ce qui est arriv ici aujourd'hui! En ce qui concerne la manire inattendue dont cet aubergiste a descendu l'escalier, ne vous faites pas d'illusions : vous y tes bien pour quelque chose! repartit M. Hill. Et prsent, je

102

crois qu'il est temps pour moi de retourner la banque. Soyez tranquille, James, je n'oublierai rien de ce qui a t dit au cours de notre entretien. Etait-ce bien tout ce que vous aviez me communiquer? Oui, je vous remercie, rpondit James Roy. Voulez-vous qu'Alice vous reconduise Briseville? Ce n'est pas la peine. Mon chauffeur doit en ce moment m'attendre la banque, et je vais lui tlphoner qu'il vienne me chercher. Je pense qu'il ne va pas tarder tre l'heure du djeuner. Je n'ai pas besoin de consulter ma montre pour vous rpondre : je me sens une faim de loup, dit l'avou. Et toi, Alice? J'ai aval une tasse de chocolat et des biscuits il n'y a pas trs longtemps, mais ce n'est pas cela qui m'empcherait de manger un morceau.... Oh! remarque que je puis attendre! Trs bien, je vais donc en profiter pour questionner un peu M. Semitt , dclara James Roy. Aprs que M. Hill eut pris cong, l'avou s'attarda un moment sur le seuil de la chambre pour changer encore quelques mots avec Asa Sidney. Mais on entendit bientt un pas lger sur les marches de l'escalier et Peggy parut, charge d'un lourd plateau. J'avais prpar des sandwiches, dit-elle timidement. Et je vous apporte aussi du th glac la menthe. Splendide! s'cria James Roy avec enthousiasme. Mais vous allez vous asseoir et partager tout ceci avec nous. Je serais heureux, de faire plus ample connaissance avec vous.

103

Peggy est une bonne petite fille. Elle est mon unique soutien, mon seul rconfort, dit Asa, soulevant sa tte de l'oreiller. Viens ici, ma chre enfant, et assieds-toi auprs de moi. Comme tu as l'air lasse ! Oh! je ne suis pas fatigue , protesta la jeune fille, d'un ton rsolu. Elle dposa son plateau sur la table, puis ta la serviette blanche qui le recouvrait. Et, s'adressant l'avou : Voyons, monsieur, que vais-je vous donner? demanda-t-elle. Il y a plusieurs sortes de sandwiches.... Et tout ceci est artistement prsent, observa James Roy. Vous avez l'il d'un peintre, Peggy, mais d'un peintre qui utiliserait un plateau et des comestibles en guise de toile et de couleurs. Givr de bue, un pichet bleu occupait le centre du plateau. Des morceaux de glace cliquetaient l'intrieur en heurtant ses flancs rebondis d'o jaillissait une branche de menthe parfume. Plusieurs verres l'entouraient, flanqus d'une petite pile d'assiettes et de serviettes, tandis que sur des plats, des sandwiches taient dresss en pyramides. Il y avait du pain blanc, du pain complet et du pain de seigle presque noir. Semes sur le plateau, quelques capucines aux tons clatants rehaussaient l'ensemble d'une note frache et gaie. Avec le pain blanc, il y a du poulet, du concombre la mayonnaise et de la salade aux ufs durs, annona Peggy. Sur le pain complet, j'ai mis de la gele de pommes, des dattes et des noix haches, et sur le pain noir, du jambon et du fromage de gruyre avec de la moutarde.... Servez-vous.

104

II fut inutile de rpter l'invitation. M. Sidney, le premier, montra que les motions de la matine ne l'avaient aucunement priv de son apptit, tandis que, de leur ct, les autres convives tmoignaient que le leur avait encore t aiguis par leurs aventures. Aprs que James Roy eut aval son cinquime sandwich et bu son troisime verre de th, il annona qu'il allait descendre dire un mot M. Semitt . Ne soyez pas trop dur avec lui, recommanda Asa Sidney. Ce n'est pas un mauvais homme, mais la curiosit est son dfaut : il s'occupe toujours de ce qui ne le regarde pas. D'ailleurs, on peut lui pardonner pour cette fois d'avoir cherch connatre la raison du vacarme qui se faisait chez moi.... Je n'ai aucunement le droit de lui reprocher quoi que ce soit, rpondit l'avou. S'il consent rpondre utilement aux questions que je compte lui poser, ce sera tant mieux. Sinon, peu importe.... Aprs tout, cet homme est le pre adoptif de Peggy et je dois lui en savoir quelque gr , reprit Asa. Et, s'adressant la jeune tille : Mon enfant, tout ceci tait dlicieux. Les mets me semblent toujours avoir bien meilleur got, lorsqu'ils sont servis par toi et mme lorsqu'il s'agit de mon potage au lait, je n'ai jamais aucune peine deviner qui, de ton pre ou de toi, l'a prpar. Vous vous moquez de moi , fit Pcggy, rougissant jusqu'aux oreilles. Et, tandis que James Roy quittait la pice, elle se leva pour rassembler et enlever les restes du repas.

105

Assieds-toi donc encore un instant; rien ne presse, dit le vieillard. C'est pour moi un tel plaisir que de me trouver en compagnie de visiteuses aussi charmantes qu'Alice et que toi. Voyons, racontez-moi quelque chose d'intressant. Qu'y a-t-il de nouveau dans le inonde? Les courriers ariens de la grande ligne transcontinentale font maintenant escale tous les jours l'arodrome de River City , annona Alice au hasard, et se demandant quelle nouvelle ou quel potin serait susceptible de distraire le vieillard. Incroyable..., incroyable, fit Asa d'une voix rveuse. Quand je suis arriv ici, il fallait un mois pour aller New York, mais j'imagine qu' prsent, les avions ne mettent pas plus de quelques jours pour traverser le continent.... Mme pas : de New York San Francisco, on ne compte gure que vingt-quatre heures de voyage, dit Alice. Voil qui semble inconcevable , murmura le vieillard. Ses paupires se fermrent et il s'endormit aussitt, puis par les vnements de la matine. N'est-ce pas merveilleux de songer cette longue histoire qu'a vcue M. Sidney? reprit Alice, songeuse. Il a connu le temps des esclaves. Il a vu la lampe ptrole remplacer les chandelles, puis tre elle-mme abandonne pour les becs de gaz. Et aujourd'hui, on trouve l'lectricit partout, jusque dans les fermes les plus isoles. Oui, dit Peggy, et il a vu aussi l'aroplane concurrencer le chemin de fer qui, lui, avait remplac la diligence. Et le tlphone, la radio, le

106

chauffage central, les rfrigrateurs,... bref, que saisje? C'est inou le nombre de choses dont nous ne pourrions nous passer et qui ont t inventes de son temps ! En revanche, je ne pense pas que la nature humaine ait beaucoup chang sous ses yeux.... Alice marqua un temps d'arrt, puis elle reprit : Dites-moi, Peggy, avez-vous jamais parl M. Sidney des soupons que vous aviez sur M. Semitt? Oh! non, cela m'et t impossible : je n'avais pas la moindre preuve, rpondit la jeune fille voix basse. Et puis, je ne veux pas faire de cancans : M. Sidney en aurait tant de peine.... C'est vrai, reconnut Alice. Mais peut-tre ne seraitil pas trs difficile de trouver la justification de vos soupons. Enfin, avez-vous pens qu'il est extrmement fcheux, pour Asa tout autant que pour ceux qui deviendront ventuellement ses hritiers, de laisser M. Semitt tromper et dpouiller ce vieillard? Mon Dieu, que dois-je faire? s'cria Peggy, bouleverse. Je ne sais plus o j'en suis. Ne vous proccupez de rien , dit Alice fermement. Et, passant le bras autour des frles paules de son amie, elle conseilla : Ne pensez plus cette triste affaire. J'en parlerai mon pre et il avisera. C'est un homme si remarquable , ft Peggy, et elle soupira : Ah! Alice, que vous avez de la chance d'avoir un tel pre, et comme je voudrais savoir qui taient mes vrais parents! Ne vous ai-je pas promis de trouver aussi la

107

solution de ce problme-l? dit Alice en se levant. Pour l'instant, nous allons remporter ce plateau sans bruit, et puis, nous laisserons M. Sidney se reposer. Quant vous, Peggy, ne vous inquitez pas : j'ai dj vu les situations les plus compliques se dbrouiller tout d'un coup. Il suffit, pour cela, de trouver la clef de l'nigme... et je vous assure que, cette fois-ci, nous y parviendrons!

108

CHAPITRE XIII NOUVELLES COMPLICATIONS Comme Alice allait franchir le seuil de la maison, une scne dramatique s'offrit ses yeux. Sous la vranda se tenait Frank Semitt adoss au mur, ple et tremblant. Ses mains s'agitaient fbrilement, enfonces dans ses poches. Devant lui James Roy marchait de long en large, ainsi qu'Alice l'avait vu faire souvent dans son bureau ou au tribunal, lorsqu'il procdait au contre-interrogatoire d'un tmoin. A combien s'est lev l'an dernier le revenu des prs que vous avez afferms? lana brusquement l'avou. A peine deux cents dollars, fit l'aubergiste d'une voix sourde. Avez-vous revers cette somme M. Sidney ou bien lui avez-vous fourni le dtail de son remploi? J'ai tout dpens dans la maison. En rparation pour l'immeuble ou en matriel pour le restaurant? Semitt s'pongea le front. Je... je ne sais plus trs bien, bredouilla-t-il.

109

Voyons un peu..., mais c'est en rparations, bien sr! Je constate qu'aucune peinture n'a t refaite, dit James Roy d'un ton sec. Le jardin est en friche, le toit dlabr. De quelles rparations voulez-vous parler? Dites donc, est-ce que ceci est un interrogatoire? riposta l'aubergiste d'un ton haineux. Il avait le front baiss et le regard fuyant comme un loup accul. Je ne rpondrai plus vos questions. Mes affaires ne regardent que moi! Trs bien, rpliqua James Roy avec un calme surprenant. Je vous remercie du concours que vous m'avez apport. Une expression ruse passa sur le visage de Semitt. Et il reprit : Vous savez, monsieur, que je travaille dur pour subvenir aux besoins de ma famille, et il me faut aussi veiller ce que M. Sidney ne manque de rien. Mais je crois que vous avez raison de penser qu'il se passe peut-tre ici quelque chose de louche. Remarquez que je ne cherche accuser personne, seulement, votre place, je surveillerais les deux individus que vous avez vus ce matin se comporter d'une manire aussi rvoltante. Alice s'tait un peu recule, afin de ne pas interrompre la scne. Silencieuse, gardant l'immobilit d'une statue, elle se tenait sur le seuil. C'est ainsi qu'elle n'attira aucunement l'attention de Mme Semitt lorsque celle-ci se glissa hors de la cuisine, traversa le vestibule pas de loup et vint se poster l'une des fentres ouvrant de la salle manger sur la vranda, tout prs de l'endroit o se trouvait

110

l'aubergiste. De sa place, Alice voyait fort bien ce dernier ainsi que sa femme, debout derrire lui, l'intrieur de la pice. Tandis que James Roy continuait arpenter la vranda, Mme Semitt, profitant des instants o il lui tournait le dos, releva petits coups le vantail infrieur de la fentre guillotine. Puis, Alice la vit se pencher par l'ouverture et, demi dissimule par l'un des rideaux de cretonne, murmurer quelques mots son mari. Le visage de l'homme s'claira et, sans quitter des yeux James Roy, il sortit avec prcaution une enveloppe volumineuse qu'il tenait cache sous sa veste. Il la fit passer prestement derrire lui et la tint ainsi un instant pour permettre sa femme de la saisir. Oui, monsieur, poursuivait en mme temps l'aubergiste, c'est comme je vous le dis et, par-dessus le march, je crois que chacun de ces deux bonshommes souponne l'autre de faire disparatre certains objets de la chambre de M. Sidney. J'ignore ce que cela peut tre, car ma connaissance le pauvre vieux ne possde rien d'autre que celle maison. Alice avait quitt son poste d'observation. Rapide i-t silencieuse comme un Sioux sur le sentier de la guerre, elle s'approcha de Mme Semitt alors que celle-ci arrachait l'enveloppe aux doigts de son mari. Frank Semitt se croisa ostensiblement les bras et s'loigna de la fentre, tandis que sa femme examinait avec attention la prise qu'elle venait de faire. Puis elle tourna les talons. L'expression de curiosit et de triomphe insolent

111

qui se lisait sur son visage sournois s'effaa comme par enchantement l'instant o elle dcouvrit Alice, debout devant elle. Et elle plit. Que me voulez-vous, rder ainsi dans la maison sans faire plus de bruit qu'un chat? s'cria-t-elle avec violence. Mais rien du tout, rpondit Alice, l'air innocent. Je cherchais seulement une enveloppe. Tiens, je vois que vous l'avez trouve.... Vous vous trompez , s'cria la femme, en se htant de dissimuler le pli sous son tablier. Ceci est pour moi et je l'ai reu au courrier de ce matin. Je crains qu'il n'y ait une erreur. Puis-je voir l'adresse? Certainement pas, rpliqua la femme. J'imagine que l'on a le droit de conserver quelque libert chez soi, mme si l'on habite une maison ouverte au public! Elle carta Alice d'un geste imprieux mais ce fut pour se trouver nez nez avec James Roy qui, attir par le ton des voix, venait d'entrer dans la pice sans bruit. Que se passe-t-il? demanda-t-il. Rien de grave, Dieu merci, fit Mme Semitt. Il ne s'agit que d'un simple malentendu. Figure-toi, papa, que je viens de voir M. Semitt passer une enveloppe sa femme pendant que tu avais le dos tourn , dit Alice, ddaignant de commenter les paroles qu'avait prononces Mme Semitt. Cependant la dclaration de la jeune fille eut sur Mme Semitt l'effet d'une bombe. On la vit perdre brusquement contenance et, dans son dsarroi,

112

laisser tomber l'enveloppe qu'Alice ramassa en un clin d'il. II s'agit en effet d'un malentendu, dit Alice. Cette lettre est adresse M. Sidney.... La voix de la jeune fille se fit soudain coupante. Ainsi, madame, vous n'oserez plus prtendre qu'elle vous tait destine, n'est-ce pas? Non... c'est--dire que j'allais justement la monter chez M. Sidney , rpondit la femme. Ses paupires battaient nerveusement et elle passa la langue sur ses lvres sches. Alors je m'excuse de vous avoir retenue, fit Alice avec un sourire. Il doit s'agir d'une lettre importante, car je vois qu'elle est recommande. Elle vient d'ailleurs de la Compagnie du gaz et d'lectricit du Middle West.... Sans un mot, Mme Semitt se dirigea vers l'escalier en toute hte. Alice se retourna vers son pre, avec un clin d'il malicieux. Je crois qu' prsent nous pouvons rentrer River City, dit-elle. En effet, ma mission ici est termine , rpondit James Roy, considrant sa fille avec une franche admiration. Je ne sais si tu te rends compte que, grce toi, je viens d'obtenir un renseignement d'une extrme importance. Ma foi, c'est bien par hasard, car je cherchais seulement t'informer de tout ce que je savais pour le cas o tu y verrais quelque chose d'intressant. J'ai eu la chance de surprendre le geste de Semitt au moment o il passait cette enveloppe sa femme et c'est heureux, car, sans cela, je doute fort que M. Sidney et jamais reu sa lettre!
113

Tandis que le cabriolet reprenait le chemin de River City, James Roy apprit sa fille qu'au nombre des biens numrs par Asa Sidney sur son testament, figuraient plusieurs actions de la Compagnie du Middle West. Mais le vieillard avait dclar que cela ne valait sans doute plus grand-chose, car depuis quatre ans dj il n'avait reu aucun dividende. Or, il se trouve que je possde moi-mme quelquesunes de ces actions, poursuivit l'avou. C'est un placement sr et rentable, et comme les dividendes sont toujours pays avec beaucoup d'exactitude, j'en ai dduit que quelqu'un devait subtiliser les chques adresss M. Sidney. Mais sans ta prsence d'esprit et ton habilet, il et t impossible de jamais constater le larcin ni d'en obtenir la preuve. Ainsi, tu souponnes les Semitt de voler M. Sidney? Mieux que cela : j'en ai la certitude, rpliqua James Roy d'un ton ferme. M. Sidney ignorait totalement que sa maison et t transforme en auberge. C'est moi qui le lui ai appris. A l'origine, les Semitt taient son service, l'un comme jardinier, l'autre comme bonne tout faire. Et puis, avec les annes, profitant de ce que le vieillard recherchait de plus en plus la solitude et le calme, ils l'ont relgu au dernier tage, dans la tour. Pendant ce temps, Semitt affermait une partie des terres des voisins et, certainement, empochait l'argent. Et ce n'est pas tout, dit alors Alice. Figure-toi que, ce matin, je l'ai vu enterrer une cassette dans le jardin. Avant de partir pour Briseville, je me suis dpche de rcuprer l'objet. Il ne m'a fallu
114

qu'une minute, car Semitt s'tait content de recouvrir le trou avec des rondins.... Et puis, j'ai emport ma trouvaille Briseville. Elle est maintenant dans les coffres de la banque. J'en ai le reu. Alice! Quelle imprudence, s'exclama James Roy d'un ton svre. Cette cassette pourrait fort bien appartenir M. Semitt! Cela m'tonnerait, car elle porte une tiquette indiquant clairement que son contenu est la proprit personnelle d'Asa Sidney. En outre, je l'ai parfaitement reconnue : je l'avais vue hier soir dans la chambre de la tour! Nous emmnerons M. Sidney la banque afin de lui faire identifier l'objet, dclara l'avou. S'il se confirme que cette cassette lui a t soustraite, il n'en faudra pas davantage pour que Semitt se retrouve en prison. Et toi, mon petit, pardonne-moi, j'ai failli douter de toi. Je devrais pourtant savoir que l'on peut toujours te faire confiance! Alice eut un sourire joyeux en entendant le compliment que lui adressait son pre. Celui-ci continua lui raconter son entretien avec M. Sidney, expliquant que le vieillard n'tait pas loin de souponner qu'il tait la victime de malhonntes gens. Mais les voleurs taient si habiles qu'il ne savait comment se dfendre contre eux. D'ailleurs, Asa Sidney n'attache pas beaucoup d'importance l'argent, dit James Roy. Pourvu qu'il dispose d'une chambre, qu'il ait ses repas assurs ainsi que le matriel ncessaire ses expriences et ses fameuses bougies torses, le reste du inonde lui est indiffrent l'exception toutefois d'une seule personne.

115

Tu veux parler de Peggy? demanda Alice, arrtant le cabriolet devant la grande et belle maison qu'elle habitait River City avec son pre. Mon petit, il est des choses que je ne saurais redire personne, mme pas toi, fit James Roy, en descendant de voiture. Ce que l'on confie un notaire ou un avou doit rester secret, en dpit de l'affection et de la confiance que mritent les jeunes filles les plus rflchies et les plus raisonnables.... Mais, sois tranquille, un jour viendra o tu sauras tout, c'est--dire tout ce que je sais... car pour ce qui est des raisons qui ont pu amener M. Sidney certaines dcisions, j'avoue que cela reste mes yeux un grand mystre. Quoi! il y aurait encore un autre mystre? s'cria Alice. Oh! papa, comme je voudrais que tu me mettes un peu sur la voie! Mais non, il ne faut pas que je te demande cela : je sais que tu n'as pas le^ droit de parler.... Elle rflchit un instant puis reprit brusquement : Dis donc, propos de mystre, crois-tu qu'il nous serait possible de dcouvrir l'identit des parents de Peggy? James Roy jeta sa fille un regard trange. Cependant celle-ci poursuivait : Tu sais qu'elle est orpheline. Elle m'a dit qu'on l'avait trouve abandonne dans une glise. Les Semitt l'ont recueillie, mais je ne pense pas qu'ils l'aient adopte lgalement. Pas si vite, Alice, il ne faut pas courir deux livres la fois! fit l'avou en riant. Et puis, il faut que chaque chose se fasse en son temps : il nous reste une heure et demie avant que Sarah ne serve le dner. D'ici l, j'ai l'intention de consulter
116

quelques anciens dossiers pour y retrouver certains dtails pouvant m'aider y voir plus clair dans cette affaire Sidney. Alors, je vais en profiter pour aller faire un tour en ville , dclara Alice. Comme le temps tait devenu orageux, la jeune fille se hta de changer sa tenue de la matine pour une autre plus lgre. Elle choisit une robe de surah blanc toute simple, passa l'encolure un foulard bleu vif imprim de fleurettes jaune d'or. En escarpins blancs, avec sa tenue nette, son teint clair et ses cheveux dors, elle composait une fort jolie silhouette lorsqu'elle se rinstalla quelques instants plus lard au volant de son petit cabriolet bleu fonc. Elle prit la route qui, menant vers le centre de la ville, passait devant la maison qu'habitait son amie Bess Taylor. Mais en arrivant, elle vit une automobile range le long du trottoir. C'tait celle de M. Banks, le neveu d'Asa Sidney. Alice hsita un instant, ne sachant si elle devait sonner chez les Taylor ou bien se rendre directement chez la cousine de Bess, Marion. Mais elle n'eut pas le loisir de dcider, car au mme instant elle aperut cette dernire qui jetait un coup d'il par l'une des fentres du rez-dechausse. Tiens, que se passe-t-il donc? songea Alice. Marion semble bien proccupe : j'aurais jur qu'elle m'avait vue et, pourtant, elle ne m'a pas fait le moindre signe.... Quand la jeune fille eut sonn, ce fut Bess qui vint ouvrir la porte. Elle eut un sourire contraint. Bonjour, Alice , dit-elle. Et, refermant avec

117

prcaution le battant derrire elle, elle s'avana vers son amie. Mon oncle Peter est la maison, expliqua-telle. Il parat que, ce matin, tu es retourne aux BougiesTorses? C'est justement de cela que je venais te parler. Vite, appelle Marion : j'ai des nouvelles passionnantes vous donner et il faudra absolument que nous fassions bientt une nouvelle visite l'auberge. Oh! tu sais, je n'en ai pas tellement envie, dit Bess, l'air dtach. Quant Marion, je suis sre que cela ne l'intresse pas d-u tout. Stupfaite et due par cette sche rponse, Alice se sentit rougir. C'est vraiment dommage... , commena-t-elle avec embarras. Et elle continua, la gorge serre : M. Sidney vient de confier ses intrts papa, et la situation est devenue assez extraordinaire. C'et t amusant de chercher rsoudre ensemble certaines nigmes.... - Ainsi, ton pre a dornavant partie lie dans cette affaire, observa Bess d'un ton glacial. Voil qui est fort bien, seulement il faut que tu m'excuses : je dois aller m'occuper du dner. Au revoir. Pique au vif par la rebuffade que lui infligeait ainsi sa vieille amie, Alice courut sa voiture et repartit chez elle un train d'enfer. Qu'est-ce qui a bien pu prendre Bess? se demandait-elle, bouleverse, les yeux pleins de larmes. Et en quoi suis-je responsable de toutes ces querelles entre les Banks et les Sidney?

118

CHAPITRE XIV UNE TRISTE NOUVELLE Bonjour, ma fille. Comment vas-tu par ce beau temps? dit James Roy, accueillant Alice le lendemain malin avec plus de gaiet encore qu' l'habitude. Mais il dcouvrit sur le visage de la jeune fille une trace d'inquitude qui ne lui tait pas familire. Trs bien, papa, je te remercie, rpondit-elle. Pourquoi en serait-il autrement? Elle s'assit puis s'effora d'arborer son sourire le plus clatant et de reprendre un air d'insouciance tandis qu'elle servait une tasse de caf son pre. A ct de son assiette, attendait un petit pot de chocolat fumant, mais toute la lumire qui pntrait par les fentres grandes ouvertes semblait se concentrer sur le verre de jus d'orange pos devant elle. As-tu bien dormi? reprit James Roy. Mais oui , rpondit-elle. Et comme la vieille servante faisait son entre dans la pice, elle lui dit : Bonjour, Sarah.... Je ne prendrai pas de crales ce matin, et pas d'uf non plus. Donne-moi simplement du pain grill.
119

Tu as donc perdu l'apptit? questionna la femme, tonne. Serais-tu malade? Oh! non, je me sens trs bien, dit Alice en souriant, seulement je n'ai pas grand faim. Peut-tre est-ce la chaleur.... Sarah hocha la tte d'un air navr et on l'entendit marmonner des paroles indistinctes au travers desquelles il semblait tre question d'huile de ricin et de bains de pieds la farine de moutarde. Quand elle eut quitt la pice, James Roy considra quelques instants sa fille d'un air intrigu, puis il acheva de djeuner en silence, tandis qu'Alice se contentait de grignoter distraitement une tartine. Et maintenant, mon cher confrre, nous deux , fit l'avou en se levant, le repas termin. Il s'approcha d'Alice et la prit par l'paule. Voyons, que se passe-t-il? Dis-moi ce qui te tracasse. Mon Dieu, c'est terrible : on ne peut jamais rien te cacher, constata Alice avec un sourire mlancolique. Mais peut-tre vas-tu pouvoir m'aider. Figure-toi que Bess et Marion se sont subitement fches avec moi, sans doute pour quelque raison tenant l'affaire Sidney.... En tout cas, Marion n'a mme pas voulu me parler et Bess s'est montre fort blessante. Les lvres d'Alice tremblrent lgrement tandis qu'elle voquait la cruelle rebuffade inflige par ses deux amies. James Roy regarda sa tille et ses sourcils se froncrent. C'est dsolant , fit-il, en entranant Alice sous la vranda. 11 s'accouda la balustrade et parut s'absorber dans la contemplation des grands arbres du jardin. Puis il reprit d'une voix pensive :
120

Certaines personnes sont vraiment difficiles comprendre.... Pourquoi diable les parents de Bess et de Marion ont-ils jug bon d'empoisonner l'esprit de leurs filles avec ces vieilles querelles de famille? Tout cela remonte si loin qu'aucun d'eux n'y a eu la moindre part. Je ne sais rien de plus ridicule.... Malheureusement, ma pauvre Alice, je ne vois aucun moyen de te venir en aide. Il te faut accepter cette situation comme l'une de ces invitables dceptions que rserve parfois l'existence et compter sur le temps pour arranger finalement les choses. Alice poussa un profond soupir. En nous rfugiant dans cette auberge, nous ne souponnions pas le moins du monde que M. Sidney tait le parent de Bess et de Marion, dit-elle. Mais il est fort probable que Peter Banks cherche s'assurer une partie de l'hritage de M. Sidney tandis que de son ct Jacob s'ingnie lui couper l'herbe sous le pied. Aussi, j'imagine qu' prsent les deux clans se dfient de toi, sous prtexte que tu es l'avou d'Asa et c'est pourquoi l'on aura dfendu Bess et Marion de me voir. Qu'en penses-tu? James Roy fit un signe d'assentiment. Je suis de ton avis : c'est ainsi que les choses ont d se passer, rpondit-il. Et nous ne pouvons compter que sur le temps et sur les vnements pour dmontrer que ni toi ni moi n'avons tremp dans les intrigues de la famille. Jamais je ne me serais attendue cela de la part de Bess et de Marion , dit Alice avec un nouveau soupir. L'avou jeta un coup d'il sa fille et, voyant

121

son air pein, il dcida que le meilleur drivatif sa tristesse serait d'aborder un sujet qui absorberait toute son attention. Je ne sais vraiment quelle dcision prendre dans cette affaire d'Asa Sidney, commena-t-il. C'est un vritable problme. Alice se retrouva aussitt en veil. De quoi s'agit-il? demanda-t-elle. 11 faudrait absolument mettre un terme au pillage systmatique des biens de M. Sidney. Qui souponnes-tu, part les Semitt? Peter Banks et Jacob Sidney ne sont certainement pas en cause : malgr leur convoitise et leurs intrigues, je les crois honntes. Tu as raison, mon petit, nous pouvons les laisser en dehors de ceci, dclara James Roy. Mais je crois que la clef du mystre se trouve dans cette cassette que tu as dpose la banque. Si nous avions seulement un tmoin pour prouver que Frank Semitt l'avait bien enterre dans le jardin.... Cet aubergiste de malheur va certainement se dbattre et affirmer qu'il lui tait bien moins facile qu' toi de soustraire la cassette : ne se trouvait-elle pas dans la chambre de la tour o tu as pass une partie de la soire? Mais on ne fera jamais croire personne que j'aie pu voler cet objet, uniquement pour attirer des ennuis M. Semitt! s'cria Alice, suffoque. Il suffirait d'un avou sans scrupules et de juges peu malins pour que la chose appart plausible, rpliqua James Roy. Aussi faut-il absolument que M. Sidney se rende la banque afin de reconnatre sa cassette et d'en inventorier le contenu.
122

Tout va dpendre de cela et peut-tre bien plus encore que ni toi ni moi ne pouvons le souponner.... Cependant, le nouveau problme voqu par son pre accaparait rapidement l'esprit d'Alice en chassant le fcheux souvenir de la querelle avec Bess et Marion. Nous devrions tlphoner Asa ds maintenant, proposa-t-elle. Et puis, il y a encore une chose laquelle nous n'avons pas pens : ce sont les empreintes digitales. Celles de Semitt doivent couvrir la cassette! Excellente ide, s'exclama James Roy. Et je vais.... Tiens, le tlphone qui sonne. Pourvu que ce ne soit pas une affaire urgente qui m'appelle au bureau ce matin! C'est que nous n'avons pas une minute perdre, alors que sont en jeu l'avenir et le bonheur de.... Bref, peu importe. Alice, dpche-toi d'aller rpondre! La jeune fille obit en riant sous cape. Elle savait mieux que personne combien de fois les projets de son pre avaient t bouleverss au dernier moment par un appel imprvu. Aussi tait-elle fermement dcide annoncer tout interlocuteur que son pre serait occup la matine entire. Cependant, Sarah avait dj dcroch l'appareil et Alice l'entendit s'crier : Je ne vous entends pas! Qui parle? Laisse, Sarah, je vais prendre la communication , dit Alice. Et, portant le rcepteur son oreille : All, qui tes-vous? Ici, Alice Roy, fit-elle posment. Oh! mon Dieu, Alice! s'exclama une voix

123

lointaine qui se perdit en une sorte de sanglot. All, qui est l'appareil? Que se passe-t-il, demanda la jeune fille vivement. Il est arriv une chose... une chose.... Mais qui est-ce? Marion, Bess, est-ce vous? s'cria Alice, affole. C'est Peggy.... Oh! je vous en supplie, venez vile. C'est terrible, ter.... On entendit un bref dclic, puis ce fut le silence. Peggy avait raccroch, laissant Alice partage entre la stupeur et l'angoisse. Elle courut rapporter ce qu'elle avait entendu sou pre. Celui-ci prit un visage grave. II faut partir immdiatement, dclara-t-il. Va sortir ta voiture, Alice, je suis prt. Quelques instants plus tard, la jeune fille et son pre reprenaient la route prsent familire qui menait aux Bougies-Torses. La voiture filait bon train, une vitesse avoisinant dangereusement la limite prescrite par le code. Ses occupants gardaient le silence, trop proccups par le mystrieux appel de Peggy pour songer changer une parole. Que s'tait-il donc pass? Une foule de rponses se prsentaient l'esprit d'Alice. Mme Semitt aurait-elle manqu sa promesse et inform son mari de la conversation surprise entre Alice et sa fille adoptive? Qui sait, peut-tre l'aubergiste avait-il chass Peggy? A moins que Peter et Jacob ne se soient de nouveau rencontrs chez Asa Sidney pour s'y livrer cette fois une bataille en rgle.... Les penses de la jeune fille couraient la poste, plus rapides encore que la voiture filant toute vitesse sur la route. Enfin, on aperut le toit de
124

l'auberge travers les arbres et Alice s'engagea dans l'alle qui aboutissait la maison. Comme elle arrivait devant le perronelle poussa un cri et freina brutalement. Range l'entre de la vranda, attendait une longue voiture noire, aux rideaux baisss. C'tait un fourgon mortuaire. Dans la maison, quelqu'un venait de mourir.... Sans attendre son pre, Alice se prcipita dans le vestibule. Mais elle s'arrta net en apercevant Peggy assise sur la dernire marche de l'escalier, la tte sur les genoux et qui sanglotait dsesprment. Peggy! s'cria Alice. Elle s'lana vers elle et la prit dans ses bras. Ma chrie, qu'est-il arriv? C'est... c'est M. Sidney, balbutia la jeune fille travers ses larmes. Il a d passer dans la nuit.... Je l'ai trouv ce matin, en lui apportant son petit djeuner. Il avait l'air de dormir.... M. Sidney est mort, dit tristement Alice son pre qui entrait son tour. C'est un malheur, fit James Roy, hochant la tte. Sans doute avait-il vcu longtemps, bien plus longtemps que la plupart des gens, et nous savons aussi que cette longue vie n'avait pas t heureuse. Pourtant, n'et-il vcu que quelques jours encore, Dieu sait quels ennuis et quels chagrins n'eussent pas t vits! Que veux-tu dire? demanda Alice. Nous allons assister un affreux rglement de comptes entre les membres de sa famille. Ils vont se disputer jusqu' la moindre parcelle des biens de ce pauvre homme. Et je ne parle pas des gens qui n'taient mme pas ses parents, mais dont
125

les doigts crochus se sont dj agripps tout ce qu'ils pouvaient saisir. Sur ces entrefaites, Frank Semitt apparut, l'air lugubre. M. Sidney s'en est all recueillir la rcompense des justes, dit-il d'une voix spulcrale. Il a rejoint cette nuit le sjour de ses anctres.... En ma qualit d'excuteur testamentaire, je compte rester ici et -veiller sur place au ncessaire, coupa l'avou d'un ton sec. Qui vous a pri d'intervenir? riposta l'aubergiste, abandonnant soudain ses mines affliges. Personne n'a besoin de vous : toutes les dispositions sont prises pour les obsques et c'est mme nous qui les paierons de notre poche! L'homme dbordait d'assurance et de morgue. Il semblait en vrit que la mort d'Asa Sidney et considrablement augment sa dtermination et son audace. James Roy fixa sur lui un regard pntrant, mais s'abstint de rpliquer. Il tait plus dcid que jamais tenir parole et surveiller de prs tout ce qui appartenait la succession d'Asa. Les Banks et les Sidney n'allaient pas tarder engager une lutte ouverte pour s'assurer la possession de l'hritage. Entre eux et les tribunaux, seuls pouvoir les dpartager, il n'tait que lui, James Roy, et Alice. Cependant, se disait l'avou, quand bien mme il me serait donn de choisir quelque collaborateur parmi tous les policiers de l'Etat, je n'changerais pas Alice contre le plus habile d'entre eux!

126

CHAPITRE XV LE TESTAMENT Alice Roy ne devait jamais oublier cette journe trange et mouvemente qui suivit la mort d'Asa Sidney. Elle avait pourtant connu dj bien des aventures et l'avenir allait lui en rserver d'autres, plus extraordinaires encore. Les obsques devaient se drouler River City. Mais dans l'intervalle les gens de la famille commencrent arriver. Peter Banks se prsenta le premier, accompagn de ses deux nices, la mre de Bess et celle de Marion. Puis ce fut le tour de Jacob Sidney. Il tait escort d'un inconnu qu'il prsenta comme tant son homme d'affaires. Cependant James Roy s'tait post en sentinelle l'entre de la chambre du vieillard et il n'en autorisait l'accs personne. Dans la matine, survint un huissier que l'avou avait convoqu, et l'on apposa les scells sur la porte. Le chagrin de la pauvre Peggy faisait peine voir. Elle avait vraiment perdu le meilleur ami qu'elle et au monde. A sa peine sincre s'ajoutait encore l'angoisse avec laquelle elle envisageait les

127

journes et les annes qu'elle vivrait dsormais, sans affection, sans rconfort, accable de besogne. Alice s'vertuait la consoler, lui assurant que James Roy avait promis de dcouvrir le secret de sa naissance. Elle s'engageait encore venir faire de frquentes visites l'auberge ainsi qu' accueillir l'orpheline River City aussi souvent que celle-ci le dsirerait. C'est qu'Alice savait- prsent combien il est pnible de se retrouver sans amis, et son cur restait meurtri par l'abandon de Bess et de Marion. Pendant ce temps, la famille du vieillard assaillait James Roy, l'accablant de supplications et de menaces, protestant et fulminant dans l'espoir de pntrer enfin dans la chambre interdite. Nous voudrions prendre un petit souvenir , disaient-ils. Peter Banks et Jacob Sidney se tenaient l'cart. Ils guettaient l'occasion de s'entretenir avec l'avou sans tmoins, afin d'obtenir quelque renseignement sur le contenu du testament laiss par leur oncle. Mais James Roy restait impntrable. Je n'ai rien vous dire, rpondit-il toutes les questions. Je suis li par la loi et par le secret professionnel. Il devait pourtant avoir une plus longue conversation avec les Semitt. Vous tes dsormais responsables de la garde des lieux, leur dit-il. Si les scells sont briss, vous serez arrts. De plus, les fentres sont galement condamnes et il vous faudra veiller que personne ne puisse s'introduire par l. C'est clair, n'est-ce pas?
128

Terrifis, les aubergistes s'engagrent tout ce qu'on leur demandait. James Roy runit les hritiers afin que l'on se mt d'accord en ce qui concernait le dtail des obsques. Mais personne ne semblait beaucoup se soucier de ce qu'il adviendrait de la dpouille du vieillard. Un seul point parut retenir l'attention de l'auditoire quand l'avou dclara qu'une certaine somme en argent liquide avait t rserve par Asa Sidney afin de couvrir les frais d'enterrement. Je vous donne rendez-vous ici dans trois jours pour la lecture du testament, dit enfin James Roy. Il me faut en effet le faire enregistrer d'abord au greffe du tribunal. Etesvous d'accord pour que nous fixions la runion vendredi, quatorze heures? S'il n'y a pas moyen de le faire plus tt, allons-y , grommela Peter Banks. Alice fut sur le point d'inciter Peggy venir passer les trois jours d'attente chez elle, River City, mais elle se ravisa, en songeant qu'il valait beaucoup mieux que la jeune fille demeurt sur place, afin de surveiller la maison. Vous vous tiendrez sur vos gardes, n'est-ce pas, Peggy? recommanda-t-elle. L'orpheline promit en pleurant. J'espre pourtant que M. Sidney aura laiss cette proprit aux Semitt, dit-elle. Je n'ai jamais connu d'autre foyer et tout ici me rappelle son affection et sa bont pour moi. Si vous saviez, Alice, comme j'aimerais continuer vivre ici o il me serait possible de vous voir souvent.... Mon pre est seul connatre le contenu du

129

testament, mais je suis certaine que M. Sidney ne vous aura pas oublie. 11 vous aimait trop pour cela. Quand James Roy et Alice reprirent un peu plus tard le chemin de River City, la jeune fille ne put se retenir d'exprimer le dgot que lui inspiraient l'pret et la convoitise des hritiers d'Asa Sidney. La plupart d'entre eux sont pourtant des gens fort convenables, dit-elle tristement. Ainsi, Mme Webb et Mme Taylor ont toujours t trs gentilles avec moi. Ce sont aussi des femmes distingues. Mais il n'empche qu'aujourd'hui, on a peine les reconnatre.... Certes, il est infiniment pnible de constater quel point l'appt de l'argent peut affecter le comportement des gens, surtout quand il s'agit d'un argent qu'on n'a pas la peine de gagner.... Mais tu verras que, celle affaire-ci termine, chacun redeviendra lui-mme; mesquineries et convoitises seront enfonces au plus profond des curs, peut-tre pour ne plus jamais reparatre. Le lendemain et le surlendemain, Alice s'astreignit retourner l'auberge, d'abord pour voir Peggy et puis aussi pour vrifier l'tat des scells. Le second jour, elle trouva Peter Banks dans le jardin, en grande conversation avec un inconnu. Nous pourrions diviser le tout en soixante lots btir, disait-il. J'en vendrais une moiti et, avec l'argent, je btirais moi-mme le reste, en petits pavillons avec jardins et voies prives. Quant la vieille maison, je songe la faire dmolir pour installer un poste d'essence. Mais, apercevanl Alice, il ferma brusquement la

130

bouche avec un petit claquement de mchoires et entrana son compagnon. Voil qui s'appelle vendre la peau de l'ours avant de l'avoir tu, songea la jeune tille amuse par l'incident. M. Banks semble vraiment certain d'hriter! Enfin, le jour arriva o la famille devait se rendre au rendez-vous fix par James Roy pour l'ouverture du testament. On se runit dans l'une des grandes salles du rez-de-chausse. Bess et Marion taient venues avec leurs parents. De loin elles salurent Alice timidement. L'avou ayant dclar que la prsence des Semitt tait ncessaire, Alice partit les prvenir, puis elle se mit la recherche de Peggy qui s'tait rfugie dans sa chambre. Quand elle pntra chez la jeune fille, elle demeura interdite devant l'austrit et le dnuement du cadre o vivait l'orpheline. Habitue qu'elle tait sa propre chambre meuble avec got, si pimpante avec ses murs clairs, ses rideaux colors, ses fauteuils et ses bibelots, Alice considrait avec stupeur le spectacle qui s'offrait elle. C'tait, tout au fond d'un couloir, un rduit minuscule, qu'clairait une unique fentre. Une affreuse peinture verte couvrait ses murs. Quant au mobilier, il se composait d'une chaise, d'un lit de fer au vernis caill et d'une commode de pitchpin. Peggy avait confectionn une paire de rideaux blancs volant et pingle a et l quelques couvertures d'illustrs aux couleurs voyantes. La jeune fille tait tendue sur son lit, les yeux gonfls d'avoir pleur, et elle commena par refuser

131

tout net de se joindre aux personnes dj rassembles pour la lecture du testament. II faut venir, Peggy, insista Alice. Papa m'a dit que votre prsence tait indispensable, et cela signifie certainement que M. Sidney vous a laiss quelque chose. Je voudrais seulement qu'il m'ait rserv le vieux fauteuil dans lequel il aimait s'asseoir prs de la fentre , rpondit-elle. S'tant enfin dcide suivre Alice, elle se bassina les yeux l'eau froide et ajusta sa robe avant de descendre. En entrant dans la salle, elle s'assit sur la premire chaise qu'elle rencontra et s'y tint, n'osant regarder personne tandis que l'on chuchotait autour d'elle. Alice resta debout derrire elle, la main pose sur son paule./ Alors, James Roy commena en ces termes : Nous voici runis pour prendre connaissance des dernires volonts d'Asa Sidney, contenues dans le testament qu'il a laiss. Le document a t tabli il y a une semaine, rdig en entier de la main du testateur et en double exemplaire. L'original a t dpos au greffe du tribunal et la copie est en ce moment entre mes mains. Ces pices ont t compares et dclares conformes. Le document a t contresign par un tmoin, M. Raymond Hill, fond de pouvoir de la banque Morgan, Briseville. Je crois ncessaire de vous donner ces prcisions car certaines des dispositions de ce testament risquent de vous surprendre. J'ajouterai enfin que, dsign comme excuteur testamentaire, je n'avais cependant jamais rencontr M. Sidney ni mme entendu parler de lui avant

132

133

le jour o il m'a fait convoquer pour tablir ce document. Ces mots provoqurent un remous parmi l'auditoire et quelques voix s'levrent, puis se turent brusquement lorsque l'on vit l'avou dcacheter une grande enveloppe et en tirer plusieurs feuillets manuscrits. Monsieur Hill, voulez-vous examiner ce document, s'il vous plat! demanda James Roy. Le banquier, que personne jusque-l n'avait remarqu, quitta sa place, vrifia les papiers avec soin, puis fit un signe d'approbation. C'est bien l ma signature, dit-il. Mes initiales figurent chaque page. Ce document est celui qu'a rdig M. Sidney, et que j'ai authentifi en sa prsence.... Finissez-en donc avec toutes ces fioritures et dpchez-vous de lire ce qui nous intresse , s'exclama Jacob Sidney. James Roy lui jeta un regard glacial. Puis il commena sa lecture : Je, soussign, Asa Sidney, sain de corps et d'esprit, bien que venant d'entrer dans ma centunime anne, dclare que ceci est mon testament, crit de ma propre main et en prsence du tmoin requis par la loi. Le partage de mes biens se fera aprs ma mort selon les dispositions suivantes.... Alice coutait, sans en perdre un mot, la longue numration que lisait prsent son pre. Elle s'efforait de graver dans sa mmoire chacun des termes, bien que sachant qu'il lui serait ais d'obtenir ensuite une copie de cette nomenclature.

134

En tte de liste, venait la maison avec ses terres. Puis il y eut la description fort complte d'une autre proprit situe River City, ainsi que de divers immeubles qu'Alice identifia aussitt : ils se trouvaient en plein centre de la ville, dans le quartier des affaires, et reprsentaient une valeur considrable. On indiquait ensuite deux comptes en banque, avec un dpt de plus de mille dollars sur chacun, ainsi qu'un certain nombre d'actions et d'obligations mises par des tablissements de crdit. Les carnets de chques ainsi que les relevs et les reus de la banque se trouvent dans une cassette d'bne cercle de cuivre sur le couvercle de laquelle figure mon nom, crit de ma main, poursuivait James Roy. Le coffret est dans ma chambre. Dans ma chambre galement, se.... Alice sentit le souffle lui manquer. La cassette d'bne! C'tait bien celle qu'avait drobe Semitt! La jeune fille jeta un rapide coup d'il dans la direction de l'aubergiste. Il regardait fixement par la fentre, du ct de la remise.... L'avou numrait de nouvelles sries de valeurs mobilires. Puis vint la dsignation de nombreuses pices d'or ranges dans tel tiroir, tel coffret, ou tel placard. Soudain, la voix de James Roy monta d'un ton et il poursuivit : Je dsire que chacun de mes parents, savoir Jacob Sidney, Peter Banks, Anna Taylor et sa fille Bess, Louise Webb et sa fille Marion, ainsi que la jeune fille connue sous le nom de Peggy Bell, choisisse, d'un commun accord et
135

dans l'ordre indiqu ci-dessus, un objet unique, parmi ceux n\'appartenant... Mon Dieu, Alice, il ne m'a pas oublie, murmura Peggy. Pourvu que personne n'ait envie de ce vieux fauteuil et que je puisse le garder en souvenir! ... A l'exception cependant, continuait l'avou, en dtachant les mots, de mes moules chan- dlie, de mes modles, lampes, et appareils divers, ainsi que de toutes mes bougies qui devront d'abord tre dtruits sous la surveillance de James Roy, mon conseil, que je dsigne comme mon excuteur testamentaire, sans li- mites ni restrictions. A l'exception galement du portrait de feu ma chre femme, dont la destination sera indique plus loin. Je dsire que tout le reste de mes biens, meubles et immeubles, soit converti en espces, par une vente publique aux enchres, dans les trente jours qui suivront ma mort, et que la somme ainsi ralise soit partage en neuf fractions gales. A ces mots, chacun des auditeurs se redressa tandis que certains semblaient vrifier le calcul du vieillard et, du regard, dnombraient les assistants. L'une de ces parts sera divise son tour en sept fractions gales poursuivit James Roy solennel. Stupfaits, les hritiers se penchrent eh avant, le cou tendu, les doigts cramponns au bord de leur sige. L'une de celles-ci, savoir un soixante-troisime de la totalit de mes biens, sera attribue Frank Semitt et son pouse,

136

Clara, en reconnaissance de leurs bons et loyaux services. Chacune des six parts restantes, soit un soixantetroisime de la totalit de mes biens, sera distribue mes parents, savoir Jacob Sidney, Peter Banks, Anne et Bess Taylor, Louise et Marion Webb. La totalit de la somme restante, c'est--dire les huit neuvimes du produit de la vente de mes biens, sera attribue la jeune fille connue sous le nom de Peggy Bell, qui hritera galement du portrait de ma femme.... Une rumeur confuse s'leva parmi les hritiers dus. Vite, un verre d'eau! s'cria soudain Alice. Peggy se trouve mal!

137

CHAPITBE XVI ALICE FAIT UNE DCOUVERTE Je pourrais bien possder toute l'eau de la terre que je n'en donnerais pas une goutte cette coquine, dt-elle mourir de soif! s'cria Jacob Sidney avec rage. Et, se croisant les bras, il considra d'un il impassible la pauvre Peggy, tendue sur le parquet, sans connaissance. H, l-bas, allez donc chercher un verre d'eau , ordonna M. Hill Frank Semitt qui semblait beaucoup moins irrit et du que les autres hritiers. Il sursauta et se prcipita vers la porte pour revenir quelques instants plus tard avec une timbale remplie jusqu'au bord. Alice s'empressa d'asperger le visage dcolor de Peggy, puis elle fit rouler un peu de liquide entre ses dents. La jeune fille remua lgrement; enfin, elle ouvrit les yeux et se redressa. J'ai d me trouver mal, murmura-t-elle. Oh! Alice, vous tes l! Restez prs de moi, je vous en prie.... Cependant, Jacob et Peter s'apprtaient quitter la salle, imits par Bess et Marion escortant leur mre.

138

Nous attaquerons ce testament, criait M. Banks. Et comment! renchrissait M. Sidney. Il n'est pas un tribunal qui reconnatra la validit de ce document. C'est un faux! Et nous prouverons qu'Asa n'avait plus son bon sens pour dshriter ainsi sa famille au profit d'une pauvresse et d'une enfant trouve! James Roy ne prta nulle attention ces menaces, occup qu'il tait converser avec M. Hill voix basse. Mais Peggy courba les paules sous les paroles cruelles qui la visaient, tandis qu'Alice, tte haute, considrait les hritiers avec mpris. Bess et Marion, qui semblaient abasourdies, suivirent leur mre et partirent sans mme jeter un coup d'il Alice. L'un aprs l'autre, les hritiers d'Asa Sidney quittrent l'auberge, furieux. M. et Mme Semitt se retrouvrent seuls dans la grande salle avec les jeunes filles. Alors, la femme s'approcha. Peggy, ma chrie, s'cria-t-elle avec effusion, c'est si merveilleux que je ne trouve plus que dire! Et toi, ma pauvre enfant, te voil toute ple! Veux-tu boire un peu de th glac? Non, je sais ce qui lui fera du bien, c'est une bonne tasse de bouillon de poulet, renchrit M. Semitt. Oh! je n'ai besoin de rien, merci, murmura Peggy. Tout s'embrouille dans ma tte : ce qui m'arrive est une telle surprise.... Mais non : ton pre et moi nous comptions bien que tu serais rcompense de cette manire, protesta Mme Semitt, mielleuse. Tu le mritais, Peggy, et prsent, j'espre que tu n'oublieras pas
139

tes pauvres parents qui ont tant travaill pour te donner un foyer, sans jamais en escompter le moindre profit. Je vous en suis reconnaissante, rpondit la jeune fille. Je crois qu'il faudrait laisser Peggy un peu tranquille, dit Alice aux Semitt. Elle est encore bouleverse et a besoin de se reposer. Mais bien sr, approuva Frank Semitt, jovial. Nous allons nous loigner un instant. Ce n'est pas nous qui voudrions la dranger ni gter son bonheur, n'est-ce pas, Clara? Et puis, tout lui appartient prsent, la maison comme le reste, ajouta Mme Semitt. Tu comprends, Frank, nous ne devons pas oublier que notre chre petite fille est devenue riche, ou qu'elle le deviendra bientt! Je suis certaine que vous n'aurez aucun mal vous en souvenir, observa Alice d'un ton sec. Venez, Peggy, vous serez mieux prendre l'air sous la vranda. Il y fait plus frais qu'ici. Ds que les jeunes filles furent seules, Peggy se tourna vers son amie et lui saisit les bras en les serrant de toutes ses forces. Mon Dieu, Alice, s'exclama-t-elle, je vais hriter d'une grosse fortune, n'est-ce pas? Mais pourquoi M. Sidney a-t-il agi de la sorte? Ah! comme cela me tourmente.... Sa famille va s'imaginer que j'ai manuvr pour m'insinuer dans ses bonnes grces, et il y aura un procs, et il faudra que je rponde toutes sortes de questions devant une foule de curieux! Alice se dgagea et caressa doucement l'paule de Peggy
140

Ne vous inquitez pas, dit-elle. Papa vous dfendra. Si M. Sidney vous a laiss ses biens, c'est parce qu'il vous aimait et que les perptuelles chamailleries de ses parents, jointes leur mesquinerie, l'avaient irrit au plus haut point. Peggy soupira et, baissant la tte : C'tait me tmoigner beaucoup de gnrosit et d'affection que de faire de moi son hritire, reprit-elle, mais il ignorait quelles angoisses cela me vaudrait.... A la vive contrarit d'Alice, Frank Semitt survint, apportant deux verres de th glac et un joli bol rempli de consomm l'intention de Peggy. Il servit lui-mme les jeunes filles, puis s'assit sans faon sur la balustrade de la vranda. Alors, mon enfant, que comptes-tu faire prsent? demanda-t-il. Tu vas certainement toucher la grosse somme. J'imagine que tu resteras ici en attendant que la proprit soit vendue? Ta mre est en train de te prparer une nouvelle chambre : tu t'installeras au premier, dans la grande pice du devant. Je n'ai encore song rien, dit Peggy d'un ton pitoyable. Tout cela me parat encore si nouveau, si extraordinaire.... Je ferai ce que M. Roy me conseillera. Voyons, ma fille, objecta l'aubergiste, parlant avec emphase, est-il besoin de consulter des trangers quand tu as auprs de toi des parents qui taiment bien qu'ils ne te soient pas lis par la chair et le sang et qui ne demandent qu' te guider? Puis, sa voix se fit insinuante : Ce n'est pas que je souponne M- Roy de vouloir te donner

141

de mauvais conseils, certes non! Et je crois qu'il n'est personne de plus habile que lui rgler certaines affaires, n'est-ce pas, mademoiselle Alice? Mon pre a encore bien d'autres talents, rpliqua la jeune fille. En particulier celui de juger les gens. Sur ces entrefaites, James Roy et M. Hill sortirent de la maison, et l'avou fit signe sa fille de le rejoindre. Je serais content que tu restes ici pour l'instant, lui dit-il. D'abord parce que Peggy a besoin de ta prsence, et puis aussi parce que je ne serais pas fch que l'on surveillt la maison. Or, il n'y a personne en qui j'aurais plus confiance que toi pour veiller au grain! Mais il faut que je commence par te reconduire River City, fit la jeune fille. Et puis, si je dois passer la nuit ici, je voudrais bien changer de robe et prendre une chemise de nuit.... M. Hill a propos de me ramener. Tu n'auras qu' emprunter un pyjama Peggy et te dbrouiller le mieux possible. Tu comprends, je ne me fierais pas laisser les Semitt seuls ici, ne ft-ce que dix minutes. Alice se rjouissait de la mission confie par son pre. Elle accompagna celui-ci jusqu' la voiture o l'attendait dj M. Hill. Puis elle s'en revint vers la maison, et, constatant que Peggy avait disparu, elle partit sa recherche. Les Semitt taient invisibles, eux aussi, et la jeune fille s'avanait avec prcaution, dans l'espoir de les surprendre en train de comploter quelque chose. Mais elle fit le tour du rez-de-chausse sans

142

trouver personne. Elle se dirigea alors vers l'escalier. Puisque M. Semitt disait que sa femme tait en train de prparer la grande chambre du premier pour Peggy, je vais aller jeter un coup d'il par l , dcida-t-elle. Un murmure de voix qui filtrait par une porte entrebille la fit s'arrter. Puis elle s'approcha pas de loup. ... Ces vieux coffres, tu sais bien, disait Mme Semitt, avec insistance. Si on les laisse mettre en vente ils ne rapporteront mme pas un dollar chacun, et moi, je tiens justement ces vieilleries, Mais, maman, puisqu'il y a des scells, rpondit Peggy. Mme si je le voulais, je ne pourrais pas te donner ces coffres, et puis, de toute manire, il faudrait que j'en demande d'abord l'autorisation M. Roy. Mon Dieu, Peggy, que tu es sotte : tu as toujours peur de ton ombre! Ton pre et moi, nous voulons seulement quelques bricoles auxquelles nous tenons plus particulirement, et ni vu ni connu.... D'ailleurs, tu en profiteras tout autant que nous : nous les mettrons dans notre nouvelle maison. Quelle maison? demanda Peggy. Tu sais bien que celle-ci doit tre vendue. Il va donc falloir que nous dmnagions. Et avec tout cet argent que tu toucheras, tu ne demanderas srement pas mieux que de nous choisir un joli petit nid, confortable, et o nous serons chez nous. Sois tranquille, ton pre nous trouvera une affaire avantageuse.

143

Tiens, tiens, se dit Alice. Voici les Semitt qui commencent dj faire bon usage de l'hritage de Peggy! Si l'on n'y met le hol, la pauvre fille se retrouvera leur merci et sans un sou vaillant d'ici qu'il soit longtemps ! Rsolument, elle entra. Ah! Peggy, j'esprais justement vous trouver ici, ditelle avec entrain. Quelle jolie chambre vous allez avoir! Me permettriez-vous de la partager "cette nuit avec vous? Oh! Alice, vous avez vraiment cette intention? s'exclama la jeune fille en battant des mains. Mon Dieu, que je suis contente! Mme Semitt jeta la nouvelle venue un regard de travers et sortit aussitt, l'air mprisant. Alice prta l'oreille quelques instants afin de s'assurer que les pas de la femme s'loignaient dans l'escalier, puis elle se tourna vers Peggy et lui dit en riant : Papa m'a donn la permission de rester ici, si vous m'y invitiez, et comme j'en meurs d'envie, je me suis tout simplement invite moi-mme! Ensemble, les deux amies examinrent la pice dans laquelle Mme Semitt avait rassembl les meilleurs meubles de la maison, ainsi que les rideaux et les housses les plus fraches. Cependant, Alice n'accordait tout ceci qu'une attention distraite, proccupe qu'elle tait par les responsabilits que lui avait confies son pre. Quand les jeunes filles descendirent l'escalier, une demi-heure plus tard, l'il aigu d'Alice remarqua la disparition de deux lourdes appliques de bronze pendeloques de cristal taill qu'elle savait

144

se trouver dans le grand vestibule. C'taient des pices anciennes qui avaient fait l'admiration de plus d'un collectionneur et suscit les offres de maints acqureurs. Peggy, je crois que certaines choses commencent dj prendre des ailes, observa-t-elle. Je vous en prie, faites bien attention tout, et si vous constatez le moindre larcin, dites-le-moi. Il doit y avoir ici une fortune en mobilier et en bibelots, dont certains si petits qu'il serait ais de les subtiliser. Mais Peggy avait beau connatre la maison dans ses moindres recoins, son regard tait moins exerc et moins observateur que celui d'Alice. Il fallut que celle-ci lui dsignt l'emplacement des appliques manquantes pour que la jeune orpheline s'avist de leur disparition. Je crois que je vais aller faire une ronde , annona finalement Alice. Partout, les rideaux avaient t tirs et les stores baisss, ainsi qu'il est de coutume pour fermer les maisons aux Etats-Unis, o l'usage des volets est peu rpandu. A la porte, un criteau annonait en caractres grossirement tracs que l'auberge des Bougies-Torses tait ferme. Augmente par l'ombre des arbres du jardin, la demiobscurit qui rgnait l'intrieur de la vaste demeure dserte donnait celle-ci une atmosphre trange que l'on et pu croire peuple de fantmes. Alice explora le second tage puis, sans hsiter, prit l'escalier de la tour et monta jusqu' la chambre d'Asa. Ainsi qu'elle s'y attendait et qu'elle le redoutait, Frank Semitt tait l. A quatre pattes

145

sur le paillasson devant la porte, il examinait de prs le cachet des scells placs par l'huissier. La lumire d'une bougie torse, soigneusement masque atin de n'clairer qu'une surface limite, jetait sur les murs blancs des ombres vacillantes. Ah! monsieur Semitt, vous voil , fit Alice avec bonne humeur. L'homme, surpris, se retourna vivement, et sa bougie lui chappa. Auriez-vous gar un autre dollar d'argent? continua la jeune fille. S'il a roul sous la porte, je crois qu'il serait plus sage d'attendre que le tribunal donne l'autorisation d'ouvrir. En tout cas, cela vaudrait certainement mieux que d'essayer de forcer le cachet. Perdez-vous la tte? riposta Semitt d'un ton rageur. Je tenais seulement m'assurer qu'aucune de ces canailles qui taient l ce matin, n'avait essay de s'introduire dans la chambre. Et votre examen vous a-t-il satisfait? Entirement , grommela Semitt. Il ramassa sa bougie, et se prcipita vers l'escalier, bousculant Alice au passage. La jeune fille le suivit jusqu'au rez-de-chausse, et le vit pntrer dans la cuisine d'o elle perut bientt les chos d'une conversation anime. Mais il lui fut impossible d'en saisir le moindre mot. Puis la porte de service qui donnait sur le jardin s'ouvrit et se referma, ce qui permit Alice de conclure que le couple avait quitt la place. Elle rejoignit alors Peggy et lui proposa une promenade autour de la maison. La pelouse dvore par les mauvaises herbes et la cour encombre de
146

dbris n'offraient qu'un spectacle peu sduisant, tandis que le vieux hangar branlant qui servait Semitt de garage et de dbarras n'ajoutait, certes, rien l'aspect des lieux. Cependant, une lueur qui clignotait l'intrieur de la baraque attira l'attention d'Alice. Sans hte, de l'air le plus naturel, la jeune fille entrana alors son amie vers le boqueteau voisin, sous le prtexte d'y cueillir des fleurs. D'ici, personne ne peut nous apercevoir, expliqua-telle ensuite. Nous allons surveiller ce hangar et voir ce qui va en sortir. Ce ne pourrait tre que Frank Semitt ou sa voiture , fit Peggy distraitement. Au mme instant, comme pour confirmer ce propos, l'aubergiste apparut l'entre du garage. II. observa les alentours avec prcautions puis rentra dans la baraque pour en ressortir aussitt, charg de deux botes de carton qu'il portait sous chaque bras. II s'agit prsent de savoir o il va, murmura Alice. Tiens, le voici qui s'loigne de la route. Qu'y a-t-il donc de ce ct? Des prs, des herbages et l'ancienne maison du mtayer, rpondit Peggy voix basse. Nous allons le suivre, dcida Alice. Dis-moi, est-il possible de gagner cette bicoque sans sortir du bois? Le chemin est un peu plus long, mais je le connais bien , fit Peggy. Silencieusement, les jeunes filles s'enfoncrent dans le taillis. Semitt avait disparu, mais Alice, qui tenait son ide, pressait le pas. Elle tait certaine

147

en effet d'avoir bien devin le but de l'aubergiste. Au bout d'un quart d'heure de marche harassante, Peggy s'arrta et, tendant le bras, montra une masure travers les arbres : C'est l, dit-elle. Et il faut croire que tu as vraiment des dons de double vue, car voici M. Semitt qui, justement, sort de la maison! Attendons qu'il se soit loign et puis nous irons visiter les lieux , dcida Alice. L'intrieur de la mtairie ne laissait rien envier au toit croulant ni aux murs lzards. Ds qu'elles y furent entres, une odeur de poussire et de moisissure prit les jeunes filles la gorge. La lumire du soleil couchant filtrait pniblement travers les vitres crasseuses, tendues de toiles d'araignes. Quant au plancher, il disparaissait sous les dbris et les gravats. Regarde, Peggy, les traces de pas montent directement l'tage! annona Alice, en se baissant pour mieux examiner le sol. Les deux amies gravirent prudemment l'escalier dont les marches grinaient et flchissaient sous leur poids. Elles atteignirent enfin le palier, le cur battant. Devant elles, une porte s'ouvrait sur un vaste grenier. Un vieux lit cage garni d'une paillasse ventre achevait de rouiller et de se disloquer sous la pente du toit. Accote au conduit de la chemine, une immense armoire laissait pendre ses portes bantes, dont le bel acajou avait verdi sous les moisissures. Alice commena par inspecter l'intrieur du meuble.

148

Ma parole, ce n'est pas une armoire, mais une maison, s'cria-t-elle. On a enlev tous les rayons et je connais plus d'un appartement de River City dont la cuisine n'est pas aussi vaste que cela! Cependant, le grenier tait vide. Aussi Alice se mitelle tudier minutieusement le plancher. On n'y voyait pas le moindre grain de poussire, car le vent et la pluie passaient l leur guise, grce la toiture dlabre. Comme il fait sombre prsent, murmura Peggy, d'une voix peureuse. Nous allons partir dans un instant, dit Alice. Ds que j'aurai L, a y est! Elle s'agenouilla vivement et, du bout des doigts, arracha sans difiicult l'un des clous qui fixaient les lames du parquet. II y avait de la poussire cet endroit, expliqua-telle son amie, mdxise. Mais comme les fentes du plancher taient propres, cela prouvait que la poussire avait t seme exprs pour laisser croire que rien n'avait t touch depuis longtemps. Seulement, tu vois, les clous ne sont mme pas enfoncs. Alors.... Elle souleva brusquement la planche. Peggy faillit pousser un cri. Par l'ouverture, venaient d'apparatre quatre botes dont deux taient de toute vidence celles apportes par M. Semitt. Alice se pencha pour arracher le couvercle de la premire. Mais au mme instant, un pas fit grincer les marches de l'escalier 1

149

CHAPITRE XVII
PASSE D'ARMES

Mon Dieu, c'est mon pre. S'il nous trouve ici, il va nous tuer , murmura Peggy, pouvante. Elle s'accrocha au bras de son amie, tremblant de tous ses membres. Sois tranquille, nous lui donnerons du fil retordre, fit Alice, entre ses dents. Par ici, vite! Elle poussa Peggy dans la vieille armoire, s'y jeta ct d'elle et, tirant les portes, les referma tant bien que mal. Dans l'escalier, on n'entendait plus aucun bruit. Tout coup, il y eut un nouveau craquement, suivi d'un silence prolong. Quelqu'un montait les marches, une une, avec prcaution. Peggy claquait des dents et se cramponnait sa compagne. Enfin, un homme apparut sur le palier, s'avana puis s'arrta au seuil du grenier. Ce n'est pas Semitt, souffla Alice qui gardait l'il riv la fente des portes. Oh! j'aime mieux ne pas regarder, murmura Peggy. J'ai trop peur et puis je sens une araigne qui me court sur le cou. Chut! Et surtout, ne bouge pas. >

150

L'homme se dcida pntrer dans le grenier. Lorsqu'il aperut la lame de parquet dplace par Alice, il tressaillit et se pencha vivement pour regarder par l'ouverture. On l'entendit soulever le couvercle des botes, puis il se redressa et regarda attentivement autour de lui. Comme il se tournait vers l'armoire, son visage fut clair un instant par la vague lumire qui venait encore de la fentre. Alice retint de justesse l'exclamation qui lui montait aux lvres. L'homme qu'elle venait de reconnatre tait M. Hill, le banquier de Briseville, qui avait aid son pre tablir le testament d'Asa Sidney. Que faisait-il l? Avait-il donc trahi la confiance mise en lui par son ami James Roy? L'appt de l'argent aurait-il eu raison de son honntet, lui aussi? C'taient autant de questions qui se posrent en quelques secondes Alice. M. Hill s'tait mis explorer mthodiquement le grenier et il tait ais de prvoir qu'il ne tarderait pas dcouvrir les jeunes filles dans leur cachette. Soudain, le parquet grina sous ses pas et l'homme eut un sursaut. Alice le vit se baisser encore, arracher quelques clous et soulever une lame. Il plongea ensuite le bras par l'ouverture et ramena un petit coffret mtallique dont le couvercle s'ouvrit avec un brusque dclic. M. Hill en sortit une liasse de papiers qu'Alice identifia sans peine : c'taient des obligations. Le banquier les feuilleta rapidement avant de les enfouir dans sa poche, puis il remit la bote en place, et rabattit la lame de parquet. Alice tait au supplice. L'immobilit lui donnait .

151

152

153

des crampes et ses pieds engourdis lui semblaient lards de coups d'pingle. Avec cela, je suis bien sre d'avoir au moins une douzaine d'araignes en promenade sur mon dos , se disait-elle. M. Hill fouillait du regard tous les recoins de la mansarde et soudain, ses yeux se fixrent sur la vieille armoire. Il commena se diriger lentement vers elle, s'arrtant chaque pas pour prouver la solidit des lames sur lesquelles il posait le pied. Alice hsitait, se demandant s'il valait mieux tenter bravement une sortie ou bien continuer esprer malgr tout que M. Hill n'ouvrirait pas l'armoire. Mais soudain, vin spectacle plus sinistre encore lui glaa le sang. Sur le palier, venait de surgir Frank Semitt. Il avait gravi l'escalier pas de loup, avec la sret d'un homme connaissant les lieux. Ses yeux luisaient comme ceux d'un rat cern par ses ennemis, mais on le sentait indcis, ne sachant s'il devait s'approcher de M. Hill ou battre en retraite. A cet instant, M. Hill tourna par hasard les yeux vers la porte et il dcouvrit Semitt. Ah! vous voil, dit-il d'un ton sarcastique. Qu'apportez-vous encore ici? Allons, montrez-moi donc ce qu'il y a l-dedans ! Semitt s'avana. Il tenait dans ses bras une caissette carre, soigneusement emballe dans de vieux journaux. J'ignore ce que vous faites ici rder dans une maison qui n'est pas vous, riposta-t-il avec rage, mais si vous voulez savoir ce que j'apporte, tenez, renseignezvous!
154

Sous les yeux horrifis d'Alice, Semitt lana son fardeau de toutes ses forces en direction de M. Hill. Celuici se baissa brusquement pour esquiver le choc, mais le coin de la lourde caisse l'atteignit l'paule et il chancela un instant, ne conservant son quilibre que par miracle. C'tait l une occasion que Semitt ne devait pas laisser chapper. Et, profitant de l'avantage supplmentaire que lui donnaient sur le banquier son ge et sa taille, il se prcipita sur lui et l'assaillit d'une grle de coups de poing. M. Hill leva les bras pour se protger, mais l'aubergiste lui ft un croc-en-jambe et, voyant son adversaire s'crouler, il bondit sur lui en un clin d'il. Alors d'une main, il se mit lui serrer la gorge, tandis que de l'autre, il lui martelait la tte et le visage. Oh! le lche! s'exclama Alice, et elle se rua hors de sa cachette. Elle trbucha et faillit tomber, tant ses pieds et ses jambes taient engourdis. Mais elle se rattrapa et, attaquant Semitt revers, elle l'empoigna par son col de chemise et se mit tirer de toutes ses forces. Quoi, qu'est-ce? Qui est l? s'cria l'aubergiste, suffoquant. Il russit enfin tourner la tte et reconnut son adversaire. Alors, il retroussa ses lvres sur ses dents et lana d'une voix haineuse : Lchez-moi, vermine, si vous ne voulez pas qu'il vous arrive malheur ! En guise de rponse, la jeune tille serra encore plus fort. Alors, comprenant qu'un alli inattendu venait son secours, M. Hill redoubla d'efforts pour se dgager. Puis, quand il y fut parvenu, il dcocha Semitt un terrible coup de poing au creux de l'estomac.

155

L'aubergiste s'affala tout de son long, le souffle coup. M. Hill se releva. Ses vtements taient en dsordre, froisss et couverts de poussire, et son visage enflait vue d'il, marbr de traces violaces laisses par les coups. Alice! Et Peggy aussi! D'o diable sortez-vous? s'cria-t-il, haletant. Nous tions ici les premires, expliqua Alice. Et quand nous vous avons entendu arriver, ne sachant de qui il s'agissait, nous nous sommes caches dans la vieille armoire qui est l-bas. Par exemple, si je me doutais..., grommela M. Hill. Mais, serait-ce vous qui aviez soulev une lame de parquet? Parfaitement, et c'est au moment o nous allions regarder ce qu'il y avait dans les botes que vous nous avez fait si peur. M. Hill hocha la tte et une grimace qui voulait tre un sourire passa sur ses traits tumfis. Ma chre Alice, dit-il, je vous dois non seulement des remerciements, mais aussi des excuses. Je craignais en effet que votre pre ne vous et confi une tche trop lourde en vous laissant ici monter la garde. Et c'est pourquoi je suis revenu l'auberge, bien dcid passer la nuit sur pied afin d'tre prt toute ventualit. Comme j'avais vu Semitt rder de ce cot, je suis venu reconnatre les lieux. J'ai alors dcouvert cette masure et... vous savez le reste ! Cependant Semitt se relevait pniblement, en se tenant l'estomac deux mains.

156

Peggy, faut-il que j'aille prvenir la police pour qu'elle vienne arrter cet homme? demanda-t-il d'une voix sourde. M'arrter, moi? s'cria M. Hill. Arrter M. Hill? rptrent Alice et Peggy, stupfaites. Mais pourquoi? Pour avoir tent de s'emparer d'ohjets appartenant M. Sidney, tiens, rpliqua Semitt. Pourquoi donc imaginez-vous qu'il rdait par ici, dans cette maison o M. Sidney cachait tovis ses trsors, hein ? Vous ne manquez pas d'audace , s'exclama le banquier. Et perdant brusquement patience, sans plus se soucier de sa dignit, il lana d'une voix tonitruante : Menteur! C'est vous qui tes le voleur : je connais vos manigances! M. Semitt se mit ricaner. Et il riposta : Vraiment? Eh bien, moi, je vous ai vu subtiliser des valeurs qui taient caches ici, sous le plancher. Elles sont prsent dans votre poche. Oseriez-vous le nier? Je n'ai pas m'en cacher : les voici, dclara le banquier, en exhibant la liasse, mais je ne les ai pas voles. Le voleur est celui qui les a apportes ici! Vous irez raconter cela au juge d'instruction, lana Semitt, d'une voix triomphante. Je vous dis qu'Asa Sidney s'tait fait une cachette dans cette maison ! Pardon, puis-je jeter un coup d'il sur ces titres? demanda Alice. Elle feuilleta la liasse : il y avait douze actions, finement graves sur un papier craquant. Chacune

157

d'elles tait de cinq cents dollars et avait t mise par la Compagnie du gaz et d'lectricit du Middle West. Ce sont les valeurs que M. Sidney a reues par la poste la veille de sa mort, dclara-t-elle. Elles n'ont donc pas pu tre apportes ici par lui. Mais elles se trouvaient dans cette enveloppe que vous aviez subtilise, monsieur Semitt, et que vous avez ensuite passe votre femme par la fentre de la vranda! L'aubergiste regardait Alice, l'air hbt, comme s'il venait de recevoir un crochet sous le menton. Prouvez-le! bredouilla-t-il. Et vous, prouvez le contraire! s'cria-t-elle, tapant du pied. L'aubergiste secoua la tte avec une mine navre. Viens, Peggy, dit-il. Ces deux escrocs se croient bien malins, mais nous avons la preuve qu'ils ne cherchent qu' te voler ton hritage. Rentrons chez nous et je m'en irai tout de suite River City afin d'aviser la police. Je demanderai en mme temps que l'on nous envoie quelqu'un pour veiller sur toi, et je te dnicherai un bon avou qui, je l'espre, n'aura pas pour fille l'une de ces pcores qui se croient tout permis. Non, je ne veux plus vous voir, plus jamais, cria Peggy, en se jetant au cou d'Alice. Allez-vous-en ! Tu regretteras un jour ce que tu viens de dire l, ma belle, fit Semitt, avec un rire forc. Quand tes nouveaux amis t'auront dpouille jusqu' l'os, tu reviendras nous supplier d'avoir encore une fois piti de toi.

158

Alice regarda Semitt droit dans les yeux. Je connais certaine petite cassette d'bne cercle de cuivre que l'on avait cache sous un tas de bois..., dit-elle lentement. Elle, pourrait raconter une histoire trs curieuse, si curieuse mme que je ne serais pas tonn si les visites que vous recevrez un jour de Peggy se droulaient dans un parloir de prison ! Semitt ouvrit et referma la bouche, puis il tourna les talons et redescendit l'escalier.

159

CHAPITRE XVIII ALICE MENE L ENQUETE Vite, suivons-le , s'cria Alice, en se baissant pour ramasser la caissette abandonne par M. Semitt. Que comptez-vous faire, appeler la police? questionna le banquier. Non, je vais tlphoner mon pre et lui raconter ce qui s'est pass. Mais il s'agit de se dpcher : il ne faudrait pas que Semitt coupe les fils du tlphone ou bien sabote ma voiture. M. Hill dbarrassa Alice de son fardeau et l'on s'lana sur les traces de l'aubergiste qui regagnait les BougiesTorses en passant travers champs. A prsent, je vais appeler papa , dit Alice quand tout le monde fut arriv l'auberge. Et elle continua, s'adressant au banquier : Seulement, je vous demanderai de bien vouloir tenir l'il M. et Mme Semitt pendant ce temps-l. A vos ordres, mademoiselle , iit M. Hill, amus. Et il claqua les talons, avec un simulacre de salut. Puis il suivit Frank Semitt jusque dans la cuisine et l'on entendit bientt les deux aubergistes

160

engager une violente discussion avec le banquier. Alice courut au tlphone. Sarah rpondit son appel, et lui annona, sa grande dception, que James Roy avait quitt River City pour une affaire urgente. Il ne serait de retour que le lendemain. II ne me reste donc qu' m'arranger pour tenir jusqu'au bout , se dit Alice, serrant les dents. Elle s'empressa de rejoindre Peggy et lui demanda d'aller chercher M. Hill. Ils se retrouvrent tous les trois dans la grande chambre du premier, afin que les aubergistes ne pussent surprendre la conversation. Alice commena par informer ses amis de ce que lui avait appris Sarah, puis, elle dclara : II est bien certain que les Semitt ont dj d drober un grand nombre d'objets de valeur et les dissimuler un peu partout. Et je suis non moins persuade qu'ils sont prsent dans une rage terrible contre Peggy. Ce pourrait tre fort dangereux pour l'Ile que de rester dans cette maison.... Monsieur Hill, voudriez-vous l'emmener River City? Moi je ne bougerai pas d'ici. Le banquier fit entendre un lger sifflement. Vous n'y pensez pas, objecta-t-il. Ces bandits sont capables d'en arriver n'importe quelle extrmit pour de l'argent, et j'estime que vous devriez accompagner Peggy River City. Mais c'est impossible, s'cria Alice. J'ai promis mon pre de veiller au grain. Si nous nous en allons, les Semitt mettront tout au pillage avant de disparatre avec leur butin! Cela vaudrait encore mieux que s'il vous arrivait malheur, observa le banquier.
161

Non, je resterai ici, dit la jeune fille fermement. Alors, je ne vous quitterai pas, s'cria Peggy. Je n'ai donc pas le choix, conclut M. Hill en souriant. Je passerai aussi la nuit aux Bougies-Torses. Alice rflchit un moment. Consentiriez-vous vous installer dans la vieille mtairie afin d'empcher les Semitt d'emporter les objets qui y sont dissimuls? demanda-t-elle en regardant le banquier. Vous pourriez utiliser la couverture que j'ai dans le coffre de ma voiture. Si j'y consens? Mais, ma chre enfant, j'accepte avec enthousiasme, s'cria M. Hill. J'ai toujours pens que j'avais manqu ma vocation : j'aurais d faire un dtective ou bien un officier de la police monte! Et il conclut avec un soupir : Ah! la banque n'est pas un mtier bien drle.... Peggy et moi, nous resterons ici et nous tcherons d'ouvrir l'il, reprit Alice. Nous veillerons ce que personne ne s'introduise dans la chambre d'Asa Sidney. L'obscurit tait maintenant complte. Calmement, Alice sonna Mme Semitt et lui commanda dner. Nous nous contenterons de quelque chose de froid, dit-elle. Veuillez nous servir le plus rapidement possible, car M. Hill ne dsire pas s'attarder et il partira ds que le repas sera termin. Trs bien, mademoiselle , dit Mme Semitt d'un ton rogue. En attendant le dner, les jeunes filles et le banquier engagrent une conversation btons rompus,

162

et ne firent que peu d'allusions aux vnements de la journe. Ils ne se souciaient en effet nullement de laisser deviner leurs projets aux aubergistes, qu'ils souponnaient de se tenir aux coules. Les minutes passrent, puis un quart d'heure, et une demi-heure enfin s'coula sans que repart personne. II leur faut bien longtemps pour se prparer, observa Alice. Si je descendais voir o ils en sont? proposa Peggy. Toute seule, ce ne serait pas prudent. J'y vais aussi. La cuisine tait vide, et les jeunes filles ne purent y voir le moindre signe des prparatifs du dner. Alors, Alice comprit en un clair ce que cela signifiait. Les Semitt ont pris la fuite! s'cria-t-elle. Vite, Peggy, va avertir M. Hill et rejoignez-moi tous les deux ma voiture. Elle se prcipita au-dehors et courut jusqu' l'endroit o elle avait laiss son cabriolet. Hlas! Alice comprit que son pressentiment ne l'avait pas trompe quand elle s'aperut que les pneus arrire taient plat, sauvagement taillads coups de couteau. Et moi qui n'ai qu'une seule roue de rechange -songea la jeune fille, furieuse de s'tre ainsi laiss jouer par ses adversaires. Peggy accourait, suivie de M. Hill. Mais, tandis qu'elle leur apprenait sa msaventure, une ide lui traversa brusquement l'esprit.

163

On a fait cela pour empocher toute poursuite, ditelle. A moins que l'on n'ait voulu donner le change, et laisser croire qu'une poursuite tait ncessaire.... Mais je parie que les Semitt ne sont pas loin d'ici ! Elle fit rapidement le tour du jardin et s'en revint annoncer que la voiture des Semitt avait disparu. Ils n'auront rien pu emporter de ce qui tait dans la maison, sauf ce qu'ils avaient peut-tre dissimul dans la cuisine ou la cave. Puis elle se tourna vers le banquier et lui demanda : Qu'y avait-il dans ces botes que nous avons vues la mtairie? Des couverts d'argent massif, et du linge de table brod. Cette masure doit tre pleine craquer de tous les objets vols. Alors c'est l que les Semitt seront d'abord alls , conclut Alice. Elle ouvrit son coffre, et, tirant elle la bote outils, en sortit un phare portatif, quip d'une batterie. Et maintenant, reprit-elle, dpchons-nous de les y rejoindre. Je vais laisser mes veilleuses allumes, et les lampes de la maison aussi. De cette manire, on pourra croire qu'il y a quelqu'un. Alice possdait heureusement un instinct d'orientation remarquable, et, malgr l'obscurit, elle retrouva sans hsiter le chemin de la vieille mtairie. Mais elle fut assez dsappointe de ne pas y voir briller la moindre lumire. Ils sont dj repartis, dit M. Hill. En admettant qu'ils soient venus.... Un instant, fit Alice. S'ils ont laiss leur voiture

164

sur la route, ce qui est bien probable, il leur aura fallu aussi longtemps qu' nous, sinon plus, pour arriver jusqu'ici. Attendons.... Les jeunes filles et M. Hill demeurrent un long moment silencieux, auprs d'un bouquet d'arbres. C'tait l'endroit qu'Alice avait choisi, afin que la tache claire de sa robe et de celle de Peggy se confondt avec l'ensemble des troncs marbrs de plaques gristres. Tout coup, l'oreille fine d'Alice perut un bruit lger, mais qui dtonnait avec celui de la brise et des myriades d'insectes qui traversaient la nuit. On et dit un petit choc mtallique, assourdi et lointain. Sur-le-champ, Alice fit jaillir la lumire de son phare, et un long faisceau tincelant trancha dans l'obscurit comme une lame d'argent. La mtairie surgit de l'ombre et, devant son perron croulant, l'on vit se dcouper brutalement les silhouettes de Frank et de Clara Semitt. Criez-leur que l'accs de cette maison est interdit et qu'ils doivent se retirer immdiatement, murmura Alice M. Hill. Et prenez votre plus grosse voix! Le banquier s'claircit la gorge, puis il rpta d'une voix tonitruante les sommations indiques par la jeune fille. Qui tes-vous? hurla Semitt. J'ai le droit d'tre ici! Ne bougez pas! s'cria M. Hill. Mais l'aubergiste lui lana un rire insolent et commena gravir le perron. Il faudrait que nous puissions leur faire peur,

165

souffla Alice. Il suffirait d'un bruit.... Elle se pencha, ramassa un gros caillou. Je me demande.... Attendez! dit vivement M. Hill, qui avait devin l'ide de la jeune fille. Et, saisissant la pierre, il la lana de toutes ses forces en visant la maison. On entendit un fracas de verre bris et Semitt sauta au bas du perron tandis que les vitres du vasistas surmontant la porte d'entre tombaient en miettes sur le seuil de la maison. Mme Semitt poussa un cri perant et s'lana sur les traces de son mari qui prenait la fuite sans demander son reste. Inexorablement, Alice continua diriger sur eux son phare dont le faisceau aveuglant les pourchassa jusque dans la prairie o ils dtalaient comme des livres. Ils disparurent enfin dans les fourrs qui s'tendaient vers la route. Je crois qu'ils ne sont pas prs de revenir, fit M. Hill en riant. Nanmoins je vais rester ici, par mesure de prcaution. Alice dcida de laisser son projecteur au banquier et elle reprit le chemin des Bougies-Torses en compagnie de Peggy. Celle-ci semblait bout de forces, ce qui n'tait gure surprenant aprs tant d'motions. En quelques heures, la jeune fille tait passe de l'humble condition d'une servante d'auberge celle combien plus enviable de riche hritire. Et pour mettre un terme une journe si bien remplie, voici qu'elle venait de participer une chasse l'homme non moins mouvemente ! Avant de rentrer, Alice passa teindre les phares de sa voiture. Puis elle aida Peggy fermer les fentres de la maison et, quand ce fut termin, elle

166

trana des meubles derrire les portes ouvrant sur la vranda. J'imagine qu'il n'y a nulle part de signal d'alarme? dit-elle. Il va falloir en installer. Elle prit dans le buffet plusieurs verres pied qu'elle plaa en quilibre sur le rebord intrieur des fentres du rez-de-chausse, afin qu'il ft impossible d'en ouvrir une sans faire tomber le verre. Monte donc te coucher, Peggy, moi je vais dormir ici , dit-elle son amie. Mais comme celle-ci refusait obstinment de la quitter, elles s'installrent toutes les deux dans la salle manger, grand renfort de coussins et d'oreillers. La nuit fut paisible et lorsque Alice s'veilla, un peu courbatue, le soleil entrait flots par les fentres sans volet. Elle gagna la cuisine, se baigna le visage d'eau frache et rina sa bouche dessche. Puis, comme elle s'efforait de dfriper sa robe chiffonne, elle vit par la fentre M. Hill qui se dirigeait vers la maison. Bonjour, s'cria le banquier, d'une voix joyeuse. Du ct de la mtairie, rien de nouveau depuis hier soir. Le front est calme. Et ici? Pas le moindre incident non plus , rpondit Alice. A ce moment, Peggy entra et s'offrit improviser le petit djeuner. Tandis que M. Hill s'en allait tlphoner Briseville, Peggy tit le caf que le banquier dut boire sans lait, tandis que les jeunes filles se contentaient de chocolat l'eau. Le repas se composa finalement d'ufs brouills et de pain

167

rassis, ce qui, sans tre dlectable, sufft cependant rassasier tout le monde. II faut prsent que j'aille la banque, annona enfin M. Hill. Mon chauffeur doit venir me chercher et je vous le renverrai aussitt afin qu'il surveille la mtairie. Quant nous, nous ne bougerons pas de la maison, dclara Alice. Et nous n'ouvrirons personne. Ds que mon pre sera de retour, je lui demanderai d'installer ici un gardien et j'emmnerai Peggy chez moi River City. - Excellente ide et je ne vois pas ce que l'on pourrait faire de mieux dans l'tat actuel des choses, approuva le banquier. Ma petite Alice, vous tes un vritable stratge. J'admire la manire dont vous avez men et enlev la partie avec les Semitt! Alice remercia modestement M. Hill de son compliment, puis la voiture de la banque arriva et repartit. Les deux jeunes filles restrent seules sur les positions. Mais au bout d'une demi-heure le chauffeur revint avec des pneus de rechange pour le cabriolet. Il s'empressa de les mettre en place avant d'aller prendre sa faction la mtairie. Vers midi, Alice tlphona chez elle o Sarah lui apprit que James Roy venait de rentrer. La jeune fille put alors mettre rapidement son pre au courant de la situation. On dcida sur-le-champ des mesures prendre d'urgence. En fait, il s'coula peine une heure avant qu'une voiture ne s'arrtt la porte des Bougies-Torses. L'avou en descendit, suivi de deux personnages solides, mais qui avaient la dmarche souple et silencieuse d'un chat.

168

Dtectives privs , dit simplement James Roy. Puis il posta ses hommes, l'un dans l'auberge, l'autre la mtairie, ce qui permit de relever le chauffeur de M. Hill. Il fut convenu qu' minuit, les deux hommes seraient remplacs leur tour. Et maintenant, Peggy, nous n'avons plus qu' prendre la route de River City pour trouver l-bas un bon bain et un vrai djeuner, dclara Alice en riant. Pour l'instant, nos ennuis sont termins! C'tait l qu'Alice se trompait.... De retour River City, James Roy apprit sa fille que les Sidney et les Banks avaient fait cause commune pour contester les droits de Peggy l'hritage d'Asa Sidney. Et ils avaient choisi pour dfendre leurs intrts son confrre Walter Corbett, dont la rputation n'tait pas loin de valoir la sienne. Voici une nouvelle complication o je ne puis t'tre hlas ! d'aucun secours, fit Alice en soupirant. Ah! comme je voudrais avoir l'ge de m'inscrire au barreau ! Ne te plains pas : tu as dj accompli, toi seule, la besogne d'une bonne douzaine de professionnels, s'cria James Roy. Et puis, je suis certain que nous gagnerons ce procs. Mais il nous serait fort utile d'tablir, de manire irrfutable, la raison pour laquelle Asa Sidney a dshrit sa famille entire au profit de cette orpheline. En ralit, aucun de ces gens-l ne lui tait trs proche, dit Alice. Les enfants de M. Sidney n'ont pas laiss de descendance; et les Ranks comme les Sidney ne reprsentent que des branches collatrales.

169

Sans doute. Il n'empche pourtant que si M. Sidney n'avait pas laiss de testament, ils hriteraient de ses biens. Alice mdita un instant les paroles de son pre et elle se rsolut en secret dcouvrir les faits qui permet Iraient de convaincre le tribunal que Peggy avait honntement gagn ses droits la reconnaissance et l'affection du vieillard. II paratrait aussi que les Semitt se sont allis la famille d'Asa pour attaquer le testament, poursuivit James Roy. Ils sont capables de dposer contre Peggy dans un sens fort dangereux, s'ils estiment que le jeu en vaut la chandelle. Ils vont essayer de se couvrir en accusant les autres, s'cria Alice avec feu. Mais tu parviendras certainement dmolir leurs mensonges ! Je l'espre. Cette conversation termine, Alice rejoignit Peggy dans la chambre d'amis o la jeune fille tait occupe dballer le contenu de sa valise. Ce fut une besogne bientt faite, car la nouvelle hritire ne possdait que trois robes : deux de serge noire pour le service et celle de mousseline bon march qu'elle portait sur elle. Son linge remplissait peine la moiti d'un tiroir de commode, et son unique paire de souliers tait ses pieds. Nous allons descendre tout de suite en ville et faire une foule d'achats, dcida Alice. Comme j'ai des comptes de crdit dans la plupart des magasins, tu n'as pas besoin de t'inquiter pour la question d'argent : tu me rembourseras plus tard, sur ton hritage. Il te faut des robes, des bas, des
170

chaussures, des pyjamas et des combinaisons de soie, des.... Mon Dieu, Alice, est-il possible que je puisse rellement acheter tant de choses? s'cria Peggy, suffoque. Quel plaisir cela va tre pour moi! EL pour moi donc! renchrit Alice. Tu vas voir comme c'est amusant. Vite, partons. Amusant? Savoir.... Quand, au rez-de-chausse d'un grand magasin de la ville, Alice pntra avec Peggy dans la cabine de l'ascenseur, elle dcouvrit que Bess et Marion en taient avec elles les seules occupantes !

171

CHAPITRE XIX ALICE A UNE IDEE Les deux cousines adressrent Alice un sourire timide; puis, semblant se rappeler soudain quelque consigne impose, elles se redressrent et dtournrent la tte. Une grande tristesse s'empara d'Alice quand celle-ci se vit une fois encore victime de circonstances o pas plus elle que ses amies n'avaient aucune part. D'un mouvement impulsif, elle posa la main sur le bras de Bess. Bess, coute-moi, dit-elle. Je ne t'ai rien fait. Pourquoi notre amiti serait-elle brise cause d'une querelle stupide dont les acteurs sont morts prsent et qui remonte plus de cinquante ans? A la surprise d'Alice, une grosse larme roula sur la joue de Bess. Celle-ci dgagea son bras et tourna le dos, mais elle garda la tte baisse et l'on vit un sanglot secouer ses paules. Cependant, Marion se mordillait les lvres nerveusement tandis que son regard inquiet allait d'Alice Bess. Nous n'y pouvons rien, dit-elle enfin. Tu sais bien que ton pre fait tout son possible pour priver

172

nos parents de la part d'hritage laquelle ils ont droit. En arrivant l'tage auquel se trouvait le rayon des vtements de dame, Alice proposa ses amies de s'asseoir quelques instants dans le salon d'attente rserv aux clientes. Nous allons parler un peu, dit-elle. Et puis, il faut aussi que vous fassiez plus ample connaissance avec Peggy. Mme si vous devez rester fches avec moi, il n'y a pas de mal ce que vous bavardiez avec elle. Aprs quelque hsitation, Bess et Marion acquiescrent, et les quatre jeunes filles s'installrent au fond du salon. Tandis que ses compagnes gardaient un air gn, Alice se sentait prsent fort l'aise. Aussi commena-t-elle parler la premire : Voyons, Bess, Marion et toi vous avez rencontr Peggy en mme temps que moi, le soir de l'orage. Nous tions arrives l'auberge ensemble. De plus, c'tait la premire fois que chacune d'entre nous voyait M. Sidney. Et, bien qu'il ft votre parent loign, vous n'aviez jamais entendu parler de lui. C'est bien cela, n'est-ce pas? Bess et Marion firent un signe d'approbation et Alice poursuivit : Peggy savait que mon pre tait avou, uniquement parce que je le lui avais dit. Je crois me souvenir que vous tiez avec moi ce moment-l. Mais peu importe, car la seule raison que j'avais eue d'aborder ce sujet tait la suivante : je pensais qu'il serait peut-tre possible de dcouvrir l'identit de ses parents. Bref, le lendemain de notre visite aux Bougies-Torses, Peggy me tlphonait en

173

me disant que M. Sidney avait besoin d'un avou et qu'elle n'en connaissait point d'autre que mon pre. M. Sidney voulait rdiger son testament, et il semblait en excellent tat de le faire. Vous avait-il donn l'impression de n'tre pas en possession de toutes ses facults? Bess et Marion changrent un regard gn, puis, d'un mme geste, secourent la tte. Mon pre a le devoir de se conformer aux dsirs de ses clients et de veiller l'excution de leurs volonts, reprit Alice. La loi l'y contraint. S'il allait l'encontre de cette obligation, il serait radi de sa profession et devrait abandonner sa charge. D'autre part, s'il voulait se dessaisir de l'affaire en cours, il lui faudrait obtenir l'autorisation du tribunal, condition toutefois de prsenter des raisons valables. Voici ma position. Et celle de Peggy est tout aussi claire. Elle tait au service de M. Sidney depuis qu'elle tait enfant. 11 a voulu faire de lui son hritire et cela n'a pas apport Peggy le bonheur, ,1e sais qu'elle prfrerait de loin savoir qui elle est et qui taient ses parents. Elle en serait bien plus heureuse que si elle entrait sur-le-champ en possession de la fortune entire d'Asa Sidney. - Oh! oui, s'cria Peggy du fond du cur. Je connais l'histoire de la querelle de famille, poursuivit Alice. Aujourd'hui, tous ceux qui y ont eu quelque part sont morts. Pourquoi nous laisserions-nous sparer par la rancune insense de gens qui ne sont plus?

174

Alice, tu as raison, dit Marion rsolument. Je dirais mme que tu as toujours raison. En ce qui me concerne, je suis dsole et j'ai honte de ce qui s'est pass. Je t'en prie, accepte mes excuses et considre-moi nouveau comme ton amie. Et puis, je vais me dpcher d'aller dire l'oncle Peter que je t'ai demand pardon ! Pendant ce discours, Bess, la plus douce et la plus motive des deux cousines, pleurait chaudes larmes dans son mouchoir. Oh! Alice, disait-elle, riant et sanglotant la fois, je suis si heureuse! Alice laissait aussi clater sa joie. Finalement, tout le monde se mit rire de bon cur, et les dames assises dans le salon regardaient le groupe avec des sourires indulgents, et en se demandant peut-tre quelle innocente plaisanterie amusait ainsi ces jeunes tilles. Que veniez-vous acheter? demanda enfin Marion. Peggy a besoin de robes, expliqua Alice. Voulez-vous nous aider choisir? Cela ne vous drange pas, Peggy? fit Bess. Mais non, au contraire, vous me ferez plaisir, rpondit Peggy gaiement. Je m'y connais si peu en toilette. Ce soir-l, quand le magasin ferma ses portes, quatre jeunes personnes en sortirent, joyeuses, charges de paquets et bavardant avec entrain. Peggy tait transforme. Vtue de neuf des pieds la tte, on avait peine la reconnatre, car sa tenue coquette dissimulait mieux sa maigreur et semblait attnuer sa pleur. On et dit aussi que

175

sa mtamorphose lui avait donn confiance en ellemme. Cependant, elle tait encore bien loin de se sentir son aise. Ne me quitte pas, Alice, je t'en prie, murmura-t-elle tout coup. J'ai peur que les Semitt n'essaient de me reprendre ou ne viennent me faire du mal. Mais non, voyons, tu ne crains rien , rpliqua Alice d'un ton insouciant. Nanmoins, elle se disait que les craintes de Peggy ne manquaient pas de fondement. Frank Semitt n'tait pas homme reculer devant un enlvement, moins qu'avec plus d'habilet il ne se contentt d'invoquer sa qualit de tuteur pour obtenir lgalement que Peggy reste chez lui, sa merci. II faudra absolument que nous parvenions retrouver la trace des vritables parents de Peggy, se dit Alice. Ce sera le meilleur moyen de nous tirer d'affaire. Aprs le dner, la jeune fille aida son amie dballer les achats de l'aprs-midi, et toutes deux prirent plaisir dtailler et admirer encore chaque article. Je ne voudrais pas te rappeler trop de souvenirs pnibles, Peggy, mais te souviens-tu du nom de l'orphelinat o les Semitt sont venus te chercher? demanda soudain Alice. On me l'a rpt assez souvent pour que je n'aie garde de l'oublier, fit Peggy, avec une trace d'amertume dans la voix. Je ne sais combien de fois par jour l'un ou l'autre des Semitt me disait quelle reconnaissance je leur devais, et que je ne travaillerais jamais assez pour m'acquitter d'une pareille dette, parce que les BougiesTorses taient

176

un vritable paradis, par comparaison avec l'orphelinat de Notre-Dame-du-Bon-Refuge.... L'orphelinat de Notre-Dame-du-Bon-Refuge, rpta Alice. Sais-tu o il se trouve? Vaguement. Ce doit tre quelque part en Nouvelle-Angleterre ou bien du ct de New York. C'est une impression plus qu'une certitude, et je ne saurais dire, d'o elle me vient. Peut-tre suis-je inconsciemment sous l'influence de quelque souvenir d'enfance. Cette nuit-l, la maison tait depuis longtemps plonge dans l'obscurit qu'Alice continuait tourner et retourner dans son esprit le mystre des origines de Peggy. Et elle s'endormit en y songeant encore pour se rveiller le lendemain matin avec le mme souci. James Roy ayant dcid d'emmener Peggy avec lui au palais de justice afin d'y rgler certaines formalits, Alice resta seule avec ses penses. Je vais aller voir M. Hill, se dit-elle. Comme il a l'air d'aimer les nigmes, il s'entend probablement les rsoudre. Et puis, je lui ai entendu dire qu'il avait habit aux environs de New York. II ne fallait jamais longtemps Alice pour mettre excution un projet. Aussi se trouva-t-elle bientt en route pour Briseville, o elle trouva M. Hill install son bureau. Le banquier l'accueillit avec une cordialit laquelle s'ajoutait une nuance de respect vritable. Le ton dont il usait en s'adressant la jeune fille n'tait nullement protecteur : il lui parlait en gal, car elle lui avait amplement prouv sa clairvoyance et son courage. O en est cette mystrieuse affaire des

177

Bougies-Torses? demanda-t-il. Y aurait-il du nouveau? Et il referma dlibrment la porte de son bureau sur laquelle se lisaient ces mots : Entre interdite. Non, mais il m'est venu une ide, rpondit Alice. Savez-vous o se trouve Notre-Dame-du-Bon-Refuge? Bon-Refuge? J'ai l'impression que ce nom ne m'est pas inconnu , fit M. Hill, tandis qu'un sourire d'espoir clairait le visage de la jeune fille. Attendez, je vais chercher sur mon annuaire. II prit sur un rayon un norme livre qui, expliqua-t-il, contenait, outre tous les renseignements relatifs l'administration de la banque, la liste complte des agglomrations des Etats-Unis, jusqu'au moindre hameau, classes par Etat et par ordre alphabtique. C'est curieux, je ne trouve rien, dit-il au bout d'un moment, l'air perplexe. Je suis pourtant sr de.... C'est le nom d'un orphelinat, reprit Alice. Peut-tre ne porte-t-il pas le nom de l'endroit o il se trouve. J'aurais cru l'inverse, mais s'il n'existe rien de tel sur l'annuaire, cela ne facilitera pas les choses, et je me demande si nous parviendrons jamais situer celte institution. Un orphelinat, un orphelinat , rpta M. Hill qui se passait et se repassait la main dans les cheveux. a y est, j'y suis! Grands dieux, quelle trange concidence.... II pressa un bouton et quand le garon de service se prsenta, il lui demanda d'apporter sur-le-champ le contenu d'un certain coffre dont il lui donna la

178

clef et le numro. Dans l'intervalle qui prcda le retour de l'employ, M. Hill manifesta une vive agitation, tambourinant sur son bureau du bout des doigts, puis les faisant claquer avec impatience, et sifflant entre ses dents en jetant de temps autre un coup d'il inquisiteur la jeune fille. Mais celle-ci s'abstint de manifester la moindre surprise, bien que ce comportement bizarre l'intrigut considrablement. Pourquoi tes-vous venue me poser cette question? demanda soudain le banquier. L'orphelinat est celui o les Semitt ont trouv Peggy. Or, je voudrais aider cette pauvre fille dcouvrir qui taient ses parents. Et je suis venue ici parce que vous vous intressez cette affaire et, aussi, que vous m'avez paru aimer les nigmes. Je n'ai pas oubli la manire dont vous avez devin qui j'tais, la premire fois que je me suis prsente ici.... Enfin, je crois que vous avez vcu un certain temps dans la rgion de New York o cet orphelinat serait, parat-il, situ. - Vous avez certainement l'esprit le plus clair et le plus mthodique que j'aie jamais rencontr, sans parler de votre aptitude remarquable tirer la conclusion des faits, dclara M. Hill. Si vous dsiriez vous crer une situation dans la banque, je vous offrirais tout de suite un poste ici, et je vous garantis qu'en moins de deux ans vous deviendriez fond de pouvoir. Croyez bien que je ne plaisante nullement. Ma parole, vous nous amneriez la clientle fminine de tout l'Etat! Ah... Miller, vous voil! Le garon venait d'entrer. Il dposa sur le bureau

179

du banquier une liasse imposante de papiers, puis il sortit. Voyons un peu, dit M. Hill en commenant trier les documents d'une main experte. Tout ceci concerne le rglement de la succession de mon pre. Ah! voici : je savais bien! II dplia une srie de feuillets jaunis runis sous une couverture de moleskine et se mit lire : Statuts de l'orphelinat de Notre-Dame-du-Bon- Refuge, institution de bienfaisance, cre dans un but strictement philanthropique, sans autre mode de financement que l'apport de capitaux privs, et ne devant laisser aucune sorte de bnfice ni de profit quiconque.... Cette fois, nous sommes sur la bonne piste, s'cria Alice en se levant d'un bond. Mais comment se fait-il que vous soyez en possession de ceci? Mon pre appartenait au conseil d'administration de cette uvre et il tait en mme temps le prsident de la Ligue d'Assistance aux indigents . Cette association finanait en partie le fonctionnement de l'orphelinat.... Et maintenant, Alice, que faut-il faire? Combien de temps votre pre s'est-il occup de cet orphelinat? questionna la jeune fille. Pendant de nombreuses annes, mais il est mort depuis vingt-deux ans.... Voil qui ne simplifie pas les choses. Cependant vous pourriez m'tre d'un grand secours, car, sachant qui vous tes, les administrateurs actuels de l'uvre ne demanderont certainement pas mieux que de satisfaire votre requte : voudriez-vous tlphoner Bon-Refuge et demander si une
180

enfant du nom de Peggy Bell tait bien pupille de l'institution il y a dix ans. Et demandez aussi dans quelles circonstances elle en a t retire. Alice s'interrompit un instant. M. Hill ne la quittait pas des yeux, mais lorsqu'elle reprit la parole, il se pencha brusquement en avant et, stupfait, assena un grand coup du plat de la main sur son bureau. Vous pourriez aussi essayer de savoir, disait Alice, si, parmi les bienfaiteurs de l'uvre, ne se trouvait pas Asa Sidney, le clbre inventeur!

181

CHAPITRE XX LE CHANDELIER L'admiration se lisait dans les yeux de M. Hill quand il se leva pour reconduire Alice la porte. Je vous prviendrai ds que j'aurai une rponse de Bon-Refuge, dit-il. Je suis persuad que vous tes sur la bonne voie. J'espre, moi aussi, que nous avons vu juste, lit Alice modestement. Sans doute n'est-ce l qu'une ide venue par hasard, mais nous ne devons ngliger aucune possibilit. Alice regagna directement River City. James Roy et Peggy n'taient pas encore de retour, ce qui permit la jeune tille de se reposer dans le hamac install sous la vranda. Elle avait pris un livre et commenait le feuilleter quand elle entendit des pas dans le jardin. Est-ce toi, Peggy? cria-t-elle. Pas prcisment , rpliqua une voix d'homme, et Alice, sautant bas du hamac, se trouva nez nez avec Ned Nickerson, son ami d'enfance. Ned! D'o sors-tu? s'cria-t-elle, ravie. Et comme tu es bronz! Tu reviens donc de vacances?

182

Bien au contraire : que tu le croies ou non, ma chre, je travaille , rpliqua le jeune homme. Il s'assit sur les marches de la vranda et, tendant le bras vers Alice : Tiens, regarde ce biceps! Je serai en pleine forme pour reprendre l'entranement l'automne, quand rouvrira le Club sportif de l'universit ! Mais o travailles-tu, Ned? Et que fais-tu?... Tu restes djeuner avec nous, j'espre? Je ne demanderais pas mieux, malheureusement, le devoir m'appelle. En ralit je ne devrais pas tre ici en ce moment.... Tu comprends, je me suis dit que cet t, j'allais essayer de me suffire, au lieu de traner mes savates en laissant papa travailler pour moi. Et j'ai trouv une place l'htel Bellevue.... O cela perche-t-il? dit Alice en riant. Et qu'y faistu? Le grant ou bien le plongeur? Rien d'aussi important! Je conduis le car qui transporte les voyageurs la gare, je coltine les bagages, je promne les vieilles dames en barque sur la rivire. Bref, je me rends utile, que dis-je, indispensable. C'est mme moi qui tonds les pelouses! Mtier intressant et qui me russit fort bien. Bravo! Ned, et comme lu as eu raison de chercher t'occuper, s'exclama Alice. O est cet htel? A une soixantaine de kilomtres d'ici, en aval sur la rivire. C'est un coin tranquille et o l'on passe ses vacances en famille. Mais comment es-tu venu aujourd'hui? En barque, avec tes clients? Oh! non, j'ai utilis un moyen de transport

183

beaucoup moins fatigant, rpondit Ned. Il fallait venir chercher River City un couple que le patron a engag. Le mari est matre d'htel et la femme cuisinire. Ils ont, parat-il, de bonnes rfrences, mais sois tranquille, avec mon apptit, je ne tarderai pas savoir ce que valent leurs recommandations ! - Sont-ils de River City? fit Alice avec un intrt soudain. Ils habitent une petite pension de famille, rue Cadillac; il va falloir que je cherche o elle perche. Ils sont au numro 32, htel Select! - Rue Cadillac? Ce n'est pas difficile trouver : en sortant d'ici, lu prends gauche et tu vas jusqu'au premier feu rouge. L, tu tournes droite. La rue Cadillac est cent mtres. Elle longe la rivire et je crois que le 32 est sur la gauche. Mais dis-moi : qui sont ces gens pour avoir de si belles rfrences ? Des Franais? -- Ils ont un drle de nom, rpondit Ned. Quelque chose comme Ciment, ou Cmett. Non, Semitt. Ils tenaient une auberge je ne sais o, mais il parat qu'une canaille leur a fait tout perdre et les a mis la porte de leur maison. Voil qui serait une bonne cause pour ton pre, lui qui aime tant redresser les tords et tirer d'affaire les pauvres gens, n'est-ce pas? Alice eut un sourire. Je lui en parlerai, dit-elle. Mais, voyons, faut-il vraiment que tu repartes si vite? Bien sr. Je pourrais perdre ma place! Comme je passais en ville, j'ai tenu m'arrter chez toi un instant. Je suis bien content de t'avoir

184

trouve, Alice. Tu devrais venir passer une fin de semaine Bellevue avec ton pre. Je ferai semblant de ne pas vous connatre quand je monterai vos bagages, mais il faudra me donner un bon pourboire ! Au revoir, Alice. Je t'enverrai une carte postale un de ces jours. Et surtout, n'oublie pas que tu es retenue pour le troisime samedi de novembre. C'est le grand bal de ma promotion ! Sur ces mots, Ned regagna la Canadienne vert fonc, carrosse d'rable verni l'arrire, qui attendait devant la maison. Il sauta sur le sige, fit de la main un dernier signe d'adieu, et dmarra, laissant la jeune fille rayonnante : ICL Semitt taient partis ! Quand, un peu plus tard, James Roy et Peggy revinrent de la ville, Alice se prcipita leur rencontre. Bonnes nouvelles, Peggy, s'cria-t-elle. Le magasin a livr le reste des achats que nous avons faits hier : il y a au moins une douzaine de cartons qui t'attendent dans ta chambre. Et puis, ce n'est pas tout : les Semitt sont alls s'installer soixante kilomtres d'ici ! Oh! que je suis contente , s'exclama Peggy, tandis que James Roy manifestait, lui aussi, sa satisfaction. Alice expliqua comment elle avait appris le dpart des aubergistes. Trs bien, nous serons ainsi plus tranquilles, dit l'avou. Peggy et moi, nous sommes retourns ce matin aux Bougies-Torses afin de voir o en taient les choses. J'ai enlev les scells et mis un bon cadenas la porte d'Asa; les dtectives sont

185

186

leur poste. Cependant j'aime encore mieux savoir les Semitt distance. J'ai envie d'aller faire un tour l'auberge cet aprsmidi , annona Alice son pre, tandis que Peggy se htait d'aller dballer ses achats. Je crois que je suis sur la trace des parents de Peggy et il pourrait y avoir quelque indice intressant ce sujet dans la chambre d'Asa Sidney. M'autorises-tu y pntrer? Tiens, voici la clef, rpondit l'avou. Vas-tu me donner ds prsent une ide de ce que tu souponnes, ou bien prfres-tu attendre d'tre plus avance dans ton enqute? James Roy regarda sa tille avec malice, car il savait parfaitement que la jeune fille ne divulgait jamais ses plans avant d'en avoir mis au point les moindres dtails. Et cette attitude semblait l'avou fort raisonnable. Aussi ne s'tonna-t-il nullement d'entendre Alice rpondre qu'elle ne se sentait pas encore assez sre d'obtenir un rsultat quelconque pour exposer ce qu'elle comptait faire. Aprs djeuner, les deux jeunes filles reprirent la route de l'auberge. En arrivant, Alice prsenta sa requte au dtective de faction dans la tour, mais l'homme refusa tout net de la laisser pntrer dans la chambre, bien que la jeune fille lui et immdiatement montr ses papiers d'identit ainsi que la clef remise par son pre. Excusez-moi, mademoiselle, fit-il en secouant la tte. Vous n'tes pas la premire personne venir ici pour essayer de s'introduire dans cette pice. Jai vu ce matin un monsieur me proposer

187

autant d'argent que j'en gagne en six mois, rien que pour lui laisser passer un quart d'heure l'intrieur. Moi, je n'essaierai pas de vous corrompre, dclara Alice. Mon pre est avou River City et comme je vous l'ai dit, l'excuteur testamentaire de M. Sidney. Cette jeune fille qui m'accompagne est l'hritire. Pourriezvous me dcrire les personnes qui sont dj venues? En entendant le dtective leur dpeindre deux hommes qui s'taient, parat-il, prsents diverses reprises, Alice et Peggy changrent un coup d'il. C'tait Peter Banks! dit l'une. Et Jacob Sidney! ajouta l'autre. Vous les connaissez donc? s'cria le gardien. Certes oui, et mon pre vous flicitera de n'avoir pas accept leurs propositions! dit Alice avec feu. Vous n'aurez rien perdu tre honnte. Aprs maintes hsitations, l'homme permit finalement Alice de pntrer dans la chambre, mais condition qu'elle s'engage refermer la porte derrire elle et que Peggy n'en franchisse pas le seuil. Comment ferai-je? objecta Alice. Je ne peux pas mettre le cadenas l'intrieur. Il y a une targette, dit Peggy. M. Roy l'a tire ce matin quand nous sommes venus ici ensemble. Seriez-vous la jeune fille qui accompagnait M. Roy? demanda le gardien, mis en confiance. Mon collgue m'en a parl quand je l'ai relev midi. Dans ces conditions, tout est diffrent : allez, vous pouvez monter. Oh! moi, je prfre rester ici avec vous, dit

188

Peggy. Cela me ferait trop de peine de revoir cette chambre si peu de temps aprs la mort de M. Sidney. Alice gravit donc l'escalier seule. Elle ouvrit le cadenas et pntra l'intrieur de la pice. L'atmosphre y tait lourde et confine. Il et fallu arer, mais les fentres taient malheureusement condamnes par les scells. La jeune fille referma la porte derrire elle et tira la targette. Puis elle laissa son regard se promener lentement autour de la chambre. Je me demande quoi tient cette trange impression que l'on ressent ici, songea-t-elle. Ah! je sais : ce sont ces bougies et ces candlabres que l'on voit partout et dont certains sont disposs aux endroits les plus inattendus... cela cre un effet bizarre. Ainsi qu'un bon gnral, Alice commena laborer son plan d'oprations avant de partir en campagne. Je trouve dcidment que ces bougies torses sont places d'une drle de faon, se disait-elle. Y aurait-il l par hasard quelque signification particulire? Elle avisa sur la chemine deux superbes chandeliers d'argent garnis de hautes bougies dont la forme tait remarquablement lgante. Voici deux pices qui vaudraient assurment un bon prix chez un antiquaire , songea-t-elle. Elle tira une chaise devant l'tre bant et grimpa sur le sige de paille afin d'examiner l'un des objets de plus prs. Elle le souleva avec prcaution pour mieux l'admirer.

189

Tiens , observa-t-elle, en passant le doigt instinctivement la place qu'il occupait sur le dessus de la chemine, on dirait que la surface n'est pas trs rgulire. Quand elle dposa le chandelier il lui sembla que l'un des carreaux de faence qui recouvraient le manteau basculait lgrement. Alors, elle dplaa sa chaise pour se rapprocher de la seconde bougie, place l'autre extrmit de la chemine. La lumire de la fentre clairait en plein cet endroit-l. Voici qui me parat anormal, murmura-t-elle. Ici, aussi, l'on croirait que l'un des carreaux bouge. Elle entreprit aussitt de desceller compltement la cramique. Ce fut une besogne fastidieuse et qui mit une rude preuve les doigts dlicats de la jeune fille. Mais bien que la vieille chaise sur laquelle elle tait perche manqut de basculer plusieurs fois, Alice ne se laissa pas rebuter. II faut que j'aide Peggy dcouvrir tout ce que l'on a pu cacher dans cette pice. Si, ainsi que je le crois, chaque bougie marque l'emplacement d'un trsor, la tche sera assez facile. Le carreau enlev, elle dcouvrit une cavit d'o elle retira un petit rouleau fortement serr par un lacet de cuir. Sautant bas de sa chaise, elle se prcipita vers la table pour y examiner sa trouvaille dont le poids lui semblait surprenant. Le paquet contenait des pices d'or de vingt dollars soigneusement enveloppes par sries de dix. A l'autre extrmit de la chemine, une seconde

190

cachette renfermait un rouleau identique. Alice l'ouvrit. Plus de trois mille dollars en tout! s'exclama-t-elle aprs un rapide calcul. M. Sidney tait dcidment un original. Mais prsent, je sais comment retrouver les trsors qu'il destinait Peggy! Alice se hta de remettre les deux paquets en place, de crainte que l'on ne surprt cette dcouverte qui venait assurment de la mettre sur la voie de nouvelles trouvailles. Puis elle se tourna vers la fentre cintre prs de laquelle se tenait le plus souvent Asa Sidney. Et elle se dirigea lentement vers la lourde table sculpte qui occupait l'embrasure. C'tait l que se trouvait l'norme bougie torse, qui, la nuit, clairait le jardin comme un fanal. Le haut chandelier de cuivre tait pos sur une vieille Bible use qu'Alice carta avec respect. A sa place le bois tait plus luisant et plus net que partout ailleurs, mais la limite de ce rectangle sans poussire, l'il aigu de la jeune fille remarqua une fente aussi tine qu'un cheveu. Et passant le doigt sur la surface, Alice devina plus qu'elle ne sentit une rainure presque imperceptible. Elle en suivit le contour qui dessina sur la poussire un ovale parfait. Ses axes taient de dimensions imposantes : une cinquantaine de centimtres pour l'un et une vingtaine pour l'autre. Un compartiment secret! s'exclama Alice. Et prsent, comment vais-je l'ouvrir? Mthodiquement, elle explora le dessus de la table, cherchant le ressort qui permettrait de dmasquer la cachette, mais ce fut en vain. Enfin,

191

sa patience fut rcompense lorsqu'elle dcouvrit une lgre encoche sous le bord du plateau. Elle y enfona le bout du doigt et le compartiment s'ouvrit brusquement, rvlant une cavit profonde de quinze vingt centimtres. A l'intrieur Alice vit des papiers rangs avec soin. Elle hsita : allait-elle les examiner sur-le-champ, ou bien ne valait-il pas mieux laisser son pre les retirer lui-mme de leur cachette et en prendre connaissance en prsence de tmoins? Je crois prfrable de n'y pas toucher , dcida-telle. Et elle rabattit dlibrment le couvercle du compartiment, puis elle souleva la Bible pour la remettre en place. Mais son grand moi, le dos de la reliure lime cda brusquement, et le livre se spara en deux. Quelques pages se dtachrent et glissrent sur le plancher. Alice les rassembla avec prcaution puis -, elle commena les remettre leur place. C'est alors que, feuilletant le livre, elle y trouva une enveloppe dont l'en-tte imprim la stupfia. Il portait le nom de l'orphelinat de Notre-Dame-duBon-Refuge! Que vais-je apprendre? se dit Alice, frmissante d'motion. Cette dcouverte me donnera-t-elle la clef de l'nigme? Sa main tremblait en prenant l'enveloppe. L'adresse manuscrite tait celle d'Asa Sidney et le timbre d'une srie ancienne, depuis longtemps retire de la circulation. Mais le cachet de la poste tait trop brouill pour qu'il ft possible d'y distinguer la date. Soudain, on frappa la porte et Alice sursauta.
192

193

Elle reposa vivement la Bible sur la table et le livre se referma d'un seul coup sur la lettre glisse entre les pages. Qui est l? demanda-t-elle en s'cartant de la fentre. C'est moi, Peggy , rpondit une voix familire. Alice se hta d'ouvrir la porte la jeune fille. Celle-ci entra et regarda autour d'elle, les yeux pleins de larmes. Tout est exactement tel que M. Sidney l'a laiss , murmura-t-elle, tandis que son amie refermait la porte et mettait le verrou. C'est bien l ce qui m'intresse, dit Alice. Peggy, je crois que je vais encore avoir de bonnes nouvelles t'annoncer. Mais laisse-moi d'abord t'expliquer pourquoi j'ai tenu venir jeter un coup d'il ici. J'tais tellement accapare par mon ide que je n'ai pas song un seul instant ce que tu pouvais penser. Peut-tre me jugeais-tu bien indiscrte de fureter ainsi chez toi pendant que tu restais la porte ! Oh! voyons, Alice, jamais je ne... tu sais bien que.... Ma chre Alice! Peggy s'efforait dsesprment d'expliquer son amie les sentiments qu'elle prouvait pour elle, mais Alice comprit avec joie la confiance et l'affection qui s'exprimaient travers ce trouble. Chut! Peggy, coute-moi prsent, reprit-elle. J'ai demand M. Hill.... M. Hill! s'exclama la jeune fille, faisant un bond. Je venais justement te dire qu'il a tlphon tout l'heure. Il avait appel chez toi, mais Sarah

194

lui a dit que nous tions ici. Il veut te voir immdiatement et avec moi. Bravo! s'cria Alice. Il a d recevoir une rponse de Bon-Refuge. Comme Peggy la regardait, interloque, elle se hta d'expliquer. Grce M. Hill, j'ai russi dcouvrir l'adresse de ton orphelinat et nous nous sommes aperus que son propre pre avait autrefois appartenu au conseil d'administration de cette uvre. Je lui ai alors demand de tlgraphier lbas ton sujet et aussi pour savoir si M. Sidney s'tait jamais intress cette institution. Pourquoi donc, mon Dieu? Ecoute, Peggy, je ne possde pas encore les preuves de ce que j'avance l, mais mon avis, elles ne se trouvent pas trs loin.... J'ai prsent la conviction que si M. Sidney t'a laiss sa fortune, c'est parce que tu es en fait sa vritable hritire! Peggy se laissa tomber sur une chaise, et son visage devint blanc comme un linge. Voudrais-tu dire que... commena-t-elle. Je veux dire, en effet, que tu lui es certainement apparente, prcisa Alice. Et l dans cette vieille Bible, je.... A cet instant, retentit un cri terrifiant, que suivit un fracas dont l'cho se rpercuta longuement dans la vieille maison.

195

CHAPITRE XXI UN COUP DE THTRE James Roy tait occup dicter son courrier. Maintes affaires importantes se trouvaient quelque peu ngliges depuis qu'il s'tait charg de dfendre les intrts de Peggy. Aussi s'efforait-il de mettre sa correspondance jour aprs le dpart des jeunes filles pour les Bougies-Torses. Les bureaux de l'avou occupaient plusieurs pices l'tage suprieur du plus haut immeuble de River City, et tandis qu'il dictait son courrier sa secrtaire, James Roy laissait errer son regard au loin, vers les collines qui bordaient la rivire. Un coup de sonnette l'entre de l'tude n'interrompit nullement James Roy, car ses employs avaient reu la consigne formelle de ne point le dranger. Mais au bout d'un instant, le garon de bureau passa timidement la tte la porte de la pice o se tenait l'avou. Excusez-moi, dit-il. M. Corbett demande vous parler. Il dit que c'est trs important. M. Corbett? Faites-le entrer, s'exclama James Roy. Je vous remercie, mademoiselle. Je vous

196

rappellerai quand je serai prt reprendre mon courrier. II attendit le visiteur avec impatience, car M. Corbett tait l'avou qu'avait choisi la famille d'Asa Sidney pour attaquer le testament et dpossder Peggy de son hritage. Asseyez-vous donc, mon cher, dit James Roy aimablement. Merci. J'espre que vous excuserez l'insistance que j'ai mise vous voir, commena Walter Corbett. A vrai dire, ma visite n'est gure dans les usages, car nous sommes adversaires, uniquement sur le plan professionnel, bien entendu. L'affaire qui nous oppose est bien trange, fit James Roy, avec rserve. Etrange, dites-vous? Mon cher, si elle vous laisse cette impression dans la situation o vous tes, je me demande ce que vous en penseriez ma place, dit le visiteur, avec un sourire de biais. Remarquez que ce n'est pas ce que j'appellerais une mauvaise cause, et il serait assez facile de dfendre les intrts de ces gens qui, aujourd'hui, se trouvent pratiquement dshrits. Mais, vrai dire, c'est une affaire qui ne me plat gure. Mes clients se considrent mutuellement avec une telle dfiance que je ne suis pas loin de mettre en doute la valeur des droits qu'ils opposent ceux de la jeune hritire. Vous voyez que je ne mche pas mes mots. En effet, rpondit James Roy. J'imagine que si cette affaire poursuit son cours, vous tenterez de dmontrer qu' la fin de sa vie, M. Sidney n'tait plus sain d'esprit. Il se serait ainsi laiss influencer

197

par Mlle Bell, au point de lguer toute sa fortune cette servante, cette misrable orpheline, en frustrant ses chers neveux de leur d. M. Corbett eut un nouveau sourire. Je me douitais bien qu'avec votre exprience, vous sauriez prvoir la tactique de votre adversaire, dit-il courtoisement. Mais il s'agit l du point de vue que mes clients cherchent dfendre..,. En ralit, mon cher confrre, je suis venu vous faire une proposition. Si cette affaire pouvait se rgler l'amiable, cela pargnerait Mlle Bell une publicit fort dsagrable. Serait-il impossible de transiger? Je le crois, rpondit James Roy avec calme. La cause de Mlle Bell est juste, sa position honnte. Sinon, je n'aurais pas accept de les dfendre. Noos sommes prts contester les prtentions des Banks et des Sidney, et nous ne saurions accepter aucun compromis. Ma foi, mon cher, j'ai fait ce que j'estimais tre mon devoir, dit M. Corbett. Et maintenant, pour vous parler non plus en confrre, mais d'homme homme, je vous avouerai que je regrette infiniment d'avoir accept cette cause. Que mes clients aient tort ou raison, leur attitude ne m'incite nullement mener le combat dans l'enthousiasme.... Dans ce cas, Corbett, si j'tais votre place, je me rcuserais, fit James Roy schement. Je ne veux pas avoir l'air de reculer. Et puis, si les intresss ne me plaisent gure, lgalement, leur cause me parat dfendable. Sur ces mots, Walter Corbett s'apprta prendre I
198

cong. Les deux avous se levaient quand le bruit d'une violente discussion qui venait d'clater dans l'antichambre leur fit tourner la tte vers la porte. Que se passe-t-il? s'cria James Roy, pressant le bouton de l'interphone pour communiquer avec sa secrtaire. C'est M. Banks et M. Sidney , rpondit la voix de la jeune femme. Au mme instant, la porte s'ouvrit brutalement et les deux personnages que l'on venait de citer tirent irruption dans la pice. Que signifie ceci? demanda James Roy, regardant froidement les intrus par-dessus son bureau. Ah! nous allons bien voir, s'cria Peter Ranks. Si vous vous imaginez que je vais nie laisser berner! Quand j'ai vu Jacob entrer dans cet immeuble tout l'heure, je l'ai suivi pour savoir ce qu'il venait faire. Et voil qu'il monte ici, chez l'avou de cette petite intrigante! Pour y rencontrer qui? Waltcr Corbett, l'homme que je paie de mon bon et bel argent afin qu'il dfende mes intrts et ceux de ma nice! Cela ne vous semble pas troublant? Taisez-vous! hurla Jacob Sidney. J'tais en train de me faire couper les cheveux chez le coiffeur en face quand j'aperois Corbett entrer ici en trombe. Ah! je vous assure qu'il ne m'a pas fallu longtemps pour me prcipiter derrire lui! Et o voulez-vous finalement en venir? demanda Walter Corbett. J'esprais dcider mon confrre conclure un arrangement l'amiable. J'espre bien que vous n'avez pas russi, reprit Sidney, temptant de plus belle. Notre cause
199

est juste et nous n'avons pas besoin de redouter une fille de rien qui en veut notre argent. Nous vous avons choisi parce que nous vous savions habile tourner et retourner les tmoins sur le gril. Nous ne pensons pas que vous vous entendiez aussi esquiver la besogne! Walter Corbett devint cramoisi, et son poing s'abattit avec force sur le bureau de James Roy. Cette fois, la question est rgle, fit-il d'une voix tonnante. Je me refuse poursuivre votre affaire. Je me rcuse et vous ne sauriez croire quel plaisir cela me cause. A votre aise, dclara Jacob Sidney, ironique. Nous ne nous en porterons pas plus mal, car vous n'avez jamais pris nos intrts cur. Nous trouverons un autre avou et nous pousserons l'affaire jusqu'au bout : s'il le faut, nous irons jusqu'au tribunal suprme. Quand tout sera termin, il ne restera pas un sou Peggy Roll de l'argent qu'elle a vol, et par-dessus le march, elle se retrouvera en prison! Assez! s'cria James Roy, exaspr. Je ne tolrerai pas plus longtemps chez moi ces propos indignes. Veuillez sortir immdiatement! Oui, sortez, renchrit Walter Corbett. Et dites-vous bien que vous ne pourriez jamais envoyer Mlle Bell en prison, mme si vous gagniez votre procs. Vraiment? rpliqua Peter Banks d'un ton cinglant. Eh bien, votre place, je n'en serais pas si sr. Nous avons dj tir nos plans et je vous prie de croire que Peggy Bell n'est pas en bonne pos-, ture....

200

En entendant ces mots, James Roy traversa vivement la pice et vint s'appuyer le dos la porte. Un instant, monsieur. Que voulez-vous dire? demanda-t-il schement. Banks et Sidney changrent un coup d'il, et malgr le peu de sympathie, qu'ils prouvaient l'un pour l'autre, ils firent front d'un commun accord. Jacob prit la parole, frmissant de rage. Si vous ne savez pas ce que cela signifie, je vais vous l'apprendre, lana-t-il. Il est vraiment fort trange qu'aprs la visite de deux jeunes personnes je ne cite pas les noms Asa ait subitement dcid de faire son testament en faveur de l'une d'elles. Et puis, le voil qui meurt... le lendemain. Et la bonne me qui le trouve, mort est justement son hritire... Si vous ne trouvez pas que.... Je trouve que c'est bien l l'insinuation la plus lche et la plus infme que j'aie jamais entendue, s'exclama James Roy. Mais je vous avertis que c'est vous qui irez en prison si vous tentez de propager cette calomnie! J'ajoute, messieurs, dclara M. Corbett, qu' la lumire de ceci, non satisfait de vous refuser mes services, je me mets ds prsent l'entire disposition de Mlle Bell et de Mlle Roy. La discussion devait cependant en rester l, car ce moment la secrtaire de l'avou entrouvrit la porte. Je m'excuse, matre, mais Mlle Sarah est au bout du fil et elle insiste pour vous parler , dit-elle. James Roy regarda sa montre. Il se fait tard, et elle doit s'impatienter, observa-t-il. Passez-moi la communication.

201

Il dcrocha aussitt le rcepteur de l'appareil pos sur son bureau et attendit quelques instants. Mais bientt son visage devint grave et une angoisse soudaine contracta ses traits. Il raccrocha et, se tournant vers Walter Corbett : Peggy Bell et ma fille ont disparu, fit-il d'une voix sourde. Elles devaient se, rendre aux Rougies-Torses et rentrer par Briseville pour passer au bureau de Raymond Hill, le banquier. Mais personne ne les a vues aucun de ces deux endroits !

202

CHAPITRE XXII LE PIGE Alice et Peggy se regardrent, cloues sur place par le cri terrible qu'elles venaient d'entendre, et leur motion fut si vive qu'elles en oublirent l'hypothse passionnante dont elles parlaient quelques instants plus tt. Qu'est-ce que c'est? fit Peggy, tremblante. On aurait dit le hurlement d'un fantme ! Ne dis pas de btises , s'cria Alice. Elle courut la fentre et, soulevant le scell, s'effora de manuvrer la glissire rouille. Peggy, qui s'tait d'abord prcipite vers la porte, revint en toute hte vers Alice, moins peut-tre pour lui apporter son aide que pour se rassurer elle-mme. Unissant leurs efforts, les jeunes filles russirent enfin relever le vantail infrieur de la fentre et Alice se pencha au-dehors. Mon Dieu, s'exclama-t-elle, il y a un homme tendu sur le toit de la vranda, avec une chelle renverse sur lui. Comment a-t-il pu arriver jusque-l? En tout cas, il parat bien mal en point. Peggy regarda son tour.

203

, Ce n'est pas le dtective, dclara-t-elle. Mais au fait, o est-il donc? Vite, descendons, proposa Alice. Il faut que nous sachions qui est cet homme et que nous allions son secours. En sortant de la chambre, Alice eut soin de cadenasser la porte derrire elle, puis elle s'lana dans l'escalier suivie de prs par Peggy. Elle s'arrta au premier tage pour se diriger vers l'une des chambres du devant qui donnait sur le toit de la vranda. Non sans mal, les deux amies relevrent le lourd chssis de l'une des fentres guillotine et Alice put enfin se glisser au-dehors. Elle s'approcha de l'inconnu. Allong ' plat ventre, il geignait sous le poids de l'chelle. La jeune fille le dgagea avec prcaution, puis le retourna sur le dos. Frank Semitt! s'cria-t-elle. Mon Dieu! il venait nie chercher, dit Peggy, dans un gmissement. Il n'a pas l'air bien dangereux pour l'instant , dclara Alice, en ttant le poignet de l'homme. Sous ce contact, celui-ci fit un geste et poussa un sourd grognement. O suis-je? demanda-t-il soudain d'une voix plaintive. Ae ! mon dos, ae ! ma tte. Vous tes certainement l o vous n'aviez rien faire , rpliqua Alice, cuirassant son cur contre la compassion que lui inspirait la visible souffrance de l'homme. Oh! que j'ai mal. C'est terrible. Je crois que je vais mourir, murmura-t-il, tandis que ses yeux chaviraient.

204

Peggy, aide-moi le transporter dans la chambre. Nous ne pouvons pas le laisser ici.... Mais je me demande vraiment o est pass notre dtective! A grand-peine, les jeunes filles russirent soulever, puis dplacer Semitt qui semblait tre tomb dans l'inconscience. Alice l'avait pris par les paules et, passant dans la chambre la premire, elle le tira tant bien que mal par la fentre. Peggy l'aidait de son mieux, mais ses faibles forces ne lui permettaient pas d'tre son amie d'un grand secours. Finalement, il fallut renoncer installer Semitt sur le lit, et Alice dut se borner lui glisser un oreiller sous la tte. Ae! ae! gmissait l'aubergiste. O donc.... Ah! je me rappelle prsent.... Peggy, ma chre petite fille que j'aime tant, o es-tu? Il sera question de cela plus tard, dit Alice. Mais expliquez-moi donc ce que vous faisiez avec cette chelle sur le toit de la vranda? Elle s'tait agenouille prs de l'homme pour lui ttcr de nouveau le poignet. Le pouls battait un rythme lgrement plus rapide qu'il n'et t normal, mais Alice ne constata aucune irrgularit, ce qui lui parut assez surprenant chez une personne qui semblait avoir subi un choc aussi important. Aussi commena-t-elle souponner M. Semitt de jouer la comdie. II y a dans cette maison un certain nombre de choses qui m'appartiennent et auxquelles je tiens. Mais on ne veut pas me permettre de les emporter, rpondit Semitt d'un ton geignard. C'est le portrait de Peggy quand elle tait petite, avec une

205

boucle de cheveux.... Et puis aussi sou premier devoir de calcul avec un gros 20 au crayon rouge, et.... Oh! je vous en prie, assez de mensonges, s'cria Alice. Vous n'allez pas me faire croire que vous risqueriez votre vie et la prison pour venir chercher une photographie et une boucle de cheveux. Mon Dieu, que vous me jugez donc mal, dit Semitt en soupirant. Peggy, viens vite prs de ton pauvre pre qui est l'article de la mort, pour l'amour de toi. Ces paroles taient une tromperie si flagrante qu'Alice se releva et, considrant avec mpris l'homme vautr sur le sol, elle lui dit svrement. Je suis persuade que vous n'avez pas le moindre mal. Vos joues sont colores, votre pouls bat normalement, quant vos discours, ils ne sont que pure hypocrisie ! Elle tait prsent fermement convaincue que Semitt avait tent de s'introduire dans la maison pour y commettre de nouveaux larcins. Mais il avait trouv toutes les ouvertures condamnes et il lui avait aussi fallu renoncer franchir la porte d'entre farouchement garde par le dtective qui, seul, en dtenait la clef. Avait-il vraiment fait une chute, se demandait Alice. Et mme s'il en tait ainsi, n'essayait-il pas de dramatiser la situation afin de gagner la sympathie de Peggy? A moins que tout ceci ne ft une ruse pour pntrer dans la maison. Et puis aussi, que signifiait l'absence du dtective? Serait-il par hasard le complice de l'aubergiste? Ce dernier avait referm les yeux et l'on voyait remuer ses lvres sans qu'il en sortt le moindre son.
206

Parlez, dit Alice d'un ton sec. Je ne puis vous comprendre. L'homme lui fit signe de se pencher vers lui. Mais elle refusa. Comme de juste, les soupons d'Alice taient parfaitement fonds. Semitt qui, dj, rdait autour de l'auberge, avait vu arriver les jeunes filles. Puis il les avait observes du haut de son chelle tandis qu'elles taient dans la tour. Et, comprenant que l'accs de la maison lui tait interdit, il s'tait dit que seule une ruse pouvait lui permettre d'arriver ses fins. Aussi s'tait-il tendu sur le toit de la vranda, ct de son chelle qu'il avait ensuite tire sur lui. Et il avait tambourin grands coups de talons sur le zinc de la toiture en poussant un cri dchirant. Mais voil qu' prsent, songeait-il amrement, cette maudite Alice avait perc son secret de son il impitoyable. Et il avait beau faire le mort, elle ne voulait mme pas se pencher vers lui. Elle se moquait donc de ce qu'il avait dire? Mais on verrait bien.... Brusquement, Semitt se redressa d'un bond et jeta ses bras autour d'Alice. Perdant l'quilibre, celle-ci bouscula Peggy qui trbucha son tour. En un clair, l'homme arracha un drap au lit et le rabattit sur les jeunes filles surprises. Alice se dfendait comme une tigresse, coups de pied, criant pleins poumons, sous le tissu qui l'aveuglait et lui enserrait les bras. Mais Peggy la
gnait considrablement, inerte, muette de terreur. Soudain, Alice sentit quelque chose lui mouiller le visage. C'tait trs froid et cela dgageait une odeur
207

suffocante. Instinctivement, elle retint son souffle et ferma les yeux pour se protger contre les effluves acres qu'elle sentait autour d'elle. C'tait un soporifique, elle en tait sre. Du chloroforme, peut-tre! Mais elle eut beau se dbattre, elle ne pouvait rsister indfiniment. Et il lui fallait bien respirer! Ses poumons lui semblaient prts clater et elle finit par cder : elle prit une inspiration profonde. Le sol bascula sous ses pieds, elle tomba, d'un mouvement lent, interminable. Elle croyait flotter dans l'espace, comme soutenue par de grandes ailes invisibles. Plus bas, toujours plus bas.... Quelque temps plus tard, Alice rouvrit les yeux. Que s'tait-il pass? Elle tait seule, allonge sur le parquet de la chambre. Une douleur violente lui martelait les tempes. Dehors, il faisait nuit. Peggy! s'cria-t-elle. L'appel resta sans rponse. Alice se releva et, s'appuyant contre les murs, elle sortit de la chambre ttons, longea le couloir pour atteindre l'escalier qu'elle descendit. La clef tait encore sur la serrure de la porte d'entre. Peggy l'avait laisse l aprs que le dtective l'eut autorise pntrer dans la maison pour rpondre l'appel tlphonique de M. Hill. Alice la ft tourner au prix d'un grand effort, puis elle sortit sous la vranda d'un pas chancelant. L'air frais qui lui fouetta le visage lui redonna immdiatement quelques forces, mais elle dut s'asseoir sur les marches du perron pour rassembler ses ides en dsordre.
208

Qu'tait devenue Peggy? Alice se reprochait amrement de s'tre laiss prendre au pige que lui avait tendu le misrable Semitt. Un peu remise enfin, elle se leva et descendit sa voiture. Mais celle-ci avait disparu, avec M. Semitt et Peggy sans aucun doute! Je vais tlphoner papa, s'cria Alice. Mon Dieu, pourvu qu'il soit encore temps! Comme elle revenait en courant vers la maison, elle s'arrta net, en apercevant deux grands pieds chausss de brodequins qui dpassaient sous les marches de la vranda.

209

CHAPITRE XXIII LENLVEMENT Une personne moins courageuse qu'Alice Roy se ft enfuie aussitt, saisie d'horreur et d'effroi. Mais pour la jeune fille, le spectacle qu'elle venait de dcouvrir signifiait avant tout que quelqu'un tait sans doute en danger, et ceci lui importait plus que le souci de sa propre scurit. Elle saisit l'homme par les chevilles et, bien que le soporifique lui et laiss les membres lourds et la tte bourdonnante, elle se mit tirer de toutes ses forces afin de dgager l'inconnu de sa fcheuse position. C'est le dtective! s'exclama-t-elle, mduse, en dcouvrant le visage ple, aux yeux ferms. Elle s'agenouilla auprs du corps inerte et souleva la tte de l'homme pour l'appuyer contre elle. Le gardien poussa un gmissement et ses paupires battirent. Aussitt, Alice le mit plat ventre, lui tourna la tte de ct et commena pratiquer des mouvements de respiration artificielle. Peu peu, mesure que l'air pur chassait de ses poumons les derniers effluves du soporifique, l'homme se ranima. Soudain, des pneus crissrent sur le gravier de l'alle et la lumire de deux phares traversa l'obscurit, pour se poser sur la jeune fille et l'homme qu'elle tait en train de
210

secourir. Il y eut un cri, et un grincement de freins. Alice se releva d'un bond, persuade que M. Semitt revenait l'auberge afin d'y poursuivre sa vilaine besogne. Alice! Que se passe-t-il? As-tu mal? Papa! s'cria la jeune fille, reconnaissant la voix, puis la silhouette de l'homme qui sautait de la voiture. Oh! papa! Nous nous sommes laiss prendre au pige. Frank Semitt m'a chloroforme, ainsi que le dtective, et il a enlev Peggy! Grands dieux! s'exclama James Roy, serrant sa fille dans ses bras. Hill, avez-vous entendu cela? Comme le banquier accourait son tour, le dtective se mit sur son sant. Ses yeux clignotaient, aveugls par la vive lumire des phares. L'histoire est srieuse, dit M. Hill, si srieuse qu'elle regarde la police. Que m'est-il donc arriv? demanda le gardien d'une voix pteuse. Est-ce vous qui m'avez renvers avec votre voiture? Mais non. Vous avez t chloroform, expliqua Alice. a y est, je me souviens, dit l'homme, cherchant se relever. J'ai vu arriver un bonhomme qui m'a dit tre au service de M. Roy. Il venait aider Mlle Alice et son amie. Mais comme je ne voulais pas le laisser entrer, il a exhib des papiers pour me prouver qu'il avait le droit de passer. Comme je me penchais pour examiner ses paperasses, il m'a appliqu un linge mouill sur le nez et sur la bouche. Aprs, je ne me rappelle plus rien. Brivement, Alice raconta ce qui leur tait arriv, Peggy et elle.
211

Il n'y a pas de temps perdre, dclara ensuite James Roy. Inspecteur, je vous serais reconnaissant d'aller rejoindre votre collgue qui est de garde la mtairie et de lui demander s'il n'a vu personne. Il faut videmment que nous nous mettions la poursuite des Semitt, mais la question est de savoir de quel ct ils sont partis. Si nous allions l'htel Bellevue? suggra Alice. Ned Nickerson m'a dit qu'on venait de les y engager. Ils devaient prendre leur service aujourd'hui. L'ide parut excellente et l'on se mit en route aussitt. L'avou tait au volant. Bien que le trajet ft assez long, on n'changea que peu de paroles. Alice tournait et retournait dans son esprit les minces indices qu'elle possdait et chafaudait diverses hypothses susceptibles d'expliquer l'enlvement. Que pouvaient donc gagner les Semitt cet acte criminel? Avaient-ils l'intention de demander une ranon pour librer Peggy? Et, dans ce cas. o avaient-ils emmen la jeune fille? L'on aperut enfin les jardins brillamment illumins de l'htel Bellevue. Des lampions de toutes les couleurs taient accrochs dans les arbres comme autant de fleurs gantes. Sous les pergolas, s'entassaient des couples joyeux, les hommes en pantalons de flanelle blanche, les femmes et les jeunes filles en robes lgres. La musique d'un orchestre,

dissimul derrire un massif d'arbustes, ajoutait la gaiet de l'atmosphre, tandis qu'au bord de l'eau un projecteur clairait la rivire que sillonnaient barques et prissoires.
212

Alice ne s'attarda pas un seul instant au spectacle de cette insouciance heureuse. Une tche imprieuse l'attendait. La voiture eut peine le temps de s'arrter que la jeune fille sautait terre et se prcipitait vers l'htel sans prter la moindre attention aux regards ahuris des gens qui la voyaient passer. Je dsire voir le grant immdiatement, dit-elle l'employ de la rception. Nous n'avons plus une chambre, mademoiselle, rpondit celui-ci, et le grant ne pourra rien pour vous. Je ne viens pas demander une chambre, rpliqua Alice. Je tiens parler au grant sans dlai. Dpchez-vous de le prvenir, je vous en prie. C'est une question de vie ou de mort. L'employ fit des yeux ronds et, sans plus attendre, appela un groom qu'il dpcha la recherche d'un certain M. Salmom. Celui-ci arriva quelques instants plus tard, alors que James Roy et M. Hill pntraient leur tour dans le vestibule de l'htel. L'homme, corpulent, au visage souriant, tait sangl dans un smoking. Il s'inclina devant la jeune fille. Je vous expliquerai par la suite, fit Alice. Mais ditesmoi d'abord si vous avez votre service un couple du nom de Semitt. J'ai en effet engag ces personnes, mais elles ne sont pas restes chez moi. Leurs rfrences

ne m'ont pas paru suffisantes , rpondit M. Salmom. James Roy s'tait avanc. Il se prsenta, ainsi que M. Hill et, rapidement, informa le grant de sa situation.
213

Ils sont partis d'ici cet aprs-midi, vers trois heures, reprit M. Salmom. Dans leur voiture personnelle. Comment? fit Alice, surprise. Je croyais qu'ils taient venus ici par la canadienne de l'htel? C'est--dire que le jeune Nickcrson, notre chauffeur, s'est bien prsent en effet la pension de famille qu'ils habitaient. Mais les Semitt ont pris de grands airs en dclarant qu'ils prfraient utiliser leur voiture. Ils sont repartis prsent, mais o, et dans quelle direction, je n'en ai pas la moindre ide. Alors, il ne nous reste plus qu'une chance, c'est d'aller leur ancienne adresse , dclara Alice qui jetait des coups d'il la ronde dans l'espoir d'apercevoir son ami Ned. Mais celui-ci tait invisible et la jeune fille convint regret qu'elle ne pouvait s'attarder le chercher. Il n'tait d'ailleurs pas sr que Ned pt ajouter le moindre dtail intressant ce qu'Alice savait dj. La jeune fille se tourna vers son pre. Ned m'a dit que les Semitt habitaient rue Cadillac, River City, je ne sais plus exactement quel htel. Il faut y aller voir , dclara-t-elle. On prit rapidement cong de M. Salmom pour regagner la voiture et James Roy fit demi-tour en direction de River City. a y est, l'adresse exacte me revient prsent,
fit Alice au bout d'un moment. C'est le Select Htel, au 32 de la rue Cadillac. Croyez-vous vraiment que les Semitt y soient retourns? demanda M. Hill.
214

Pas du tout, rpondit Alice. Mais peut-tre pourrons-nous obtenir quelque renseignement qui nous aiderait deviner ce qu'ils sont devenus. S'il y avait du courrier pour eux, par exemple, le cachet de la poste serait peut-tre un indice. Et si les patrons de l'htel avaient par hasard surpris quelque conversation.... On ne sait jamais! A River City, James Roy passa devant chez lui sans s'arrter et tourna quelques instants plus tard dans la rue Cadillac. Celle-ci tait quelconque, sans attrait, borde du ct de la rivire par des entrepts et des hangars. En face, s'alignaient des boutiques et des maisons modestes. Cependant, la rue prenait au bout d'une centaine de mtres un aspect diffrent. Les magasins et les docks faisaient place aux btiments d'un petit club de yatching et aux dbarcadres des bateaux-mouches qui montaient et descendaient la rivire. Des embarcations de plaisance aux coques dlaves se balanaient au bord de l'eau. De l'autre ct de la rue, l'on voyait des habitations cossues, construites autrefois par de riches patrons de batellerie. Leur aspect, encore imposant malgr les faades dlabres et les entres ngliges, donnait ce quartier une atmosphre de respectabilit et d'aisance dchue. C'est l, parmi .ces maisons, que se trouvait le numro 32. Cette fois encore, Alice fut la premire atteindre le perron. Une jeune Ngresse rpondit son coup de sonnette, l'air dolent. Quand Alice s'enquit des Semitt, elle rpondit sans hte qu'ils taient absents. Alors, laissez-moi parler la propritaire de la maison et faites vite, s'il vous plat, ordonna Alice. Il s'agit
215

d'une affaire de police et je ne rponds pas de ce qui arrivera aux gens qui me retarderont. Dites-moi, Hill , fit James Roy, se tournant vers le banquier qui l'avait suivi au bas des marches, je crois que nous allons laisser ma fille mener seule son enqute. Et il se mit rire. J'ai l'impression qu'elle sait ce qu'elle veut! Cependant, la propritaire de l'htel accourait, norme, boudine et froufroutante dans une robe de gaze violette ruches et volants. Elle avait des cheveux jaunes, d'un jaune mtallique* aveuglant. Qu'y a-t-il donc, ma belle? demanda-t-elle, fixant sur Alice un regard glac qui dmentait la cordialit de sa parole mielleuse. Que me raconte-t-on? On menace ma petite Daisy d'appeler la police? Je recherche deux personnes, M. et Mme Semitt, rpondit Alice avec son sourire le plus aimable. Je m'excuse d'avoir ainsi effray votre servante, mais j'ai besoin d'tre renseigne immdiatement. C'est au sujet d'un hritage. Alice pensait que cette allusion un vnement aussi prometteur ne manquerait pas de dlier la langue de la femme. La suite de la conversation prouva aussitt que la jeune fille ne s'tait pas trompe. Un hritage? Par exemple, quelle bonne nouvelle! s'cria l'htesse. Ah! je vous assure, mon cur, que je me couperais le bras droit pour vous aider. Malheureusement, M. et Mme Semitt sont partis midi. Des gens charmants. Comme j'aurais voulu les voir rester.... Et avec cela d'une distinction ! Certes, fit Alice schement. O sont-ils alls?
216

Ils ont pris un emploi dans un grand htel des environs. Ils n'ont rien laiss chez moi. Bagages, voiture, ils ont tout emmen. Je viens de cet htel, dclara Alice. Ils n'y taient plus. Avez-vous la moindre ide de l'endroit o ils ont pu se rendre? Hlas ! mon pigeon, pas la moindre ! rpondit l'htesse avec empressement. Personne n'est venu les voir et ils n'ont pas reu une seule lettre pendant qu'ils taient ici. Ce n'est tout de mme pas de chance ! En effet, dit Alice, l'air du. Et je donnerais bien cinquante dollars pour avoir un indice qui me mette sur leurs traces.... Les yeux de la femme s'arrondirent comme des boules de loto, tandis qu'elle estimait mentalement l'importance de la rcompense offerte, mais elle tait manifestement sincre dans son ignorance de ce qu'taient devenus les Semitt. Quoi qu'il en soit, je vous remercie, dit Alice. Excusez-moi de vous avoir drange. Et elle rejoignit les deux hommes qui l'attendaient. Alors, mon petit, que faisons-nous? demanda James Roy. Si nous repassions la maison? Peggy est peuttre revenue, ou bien les Semitt pourraient avoir tlphon afin de demander une ranon. Mais chez l'avou, Sarah n'avait rien vu ni rien entendu. Puisqu'il en est ainsi, dclara James Roy, il faut absolument alerter la police. Ma petite Alice, tu dois tre puise aprs tant d'motions. Tu vas rester ici, et prendre un bon bain. Ensuite, Sarah te servira un petit dner.
217

Pendant ce temps, M. Hill et moi, nous allons mettre tout le monde en chasse, policiers, gendarmes et dtectives. Oh! papa, je t'en prie, fit Alice. Evidemment, je commence avoir faim, et quand j'aurai aval' quelque chose, je me sentirai plus d'aplomb. Mais je veux vous accompagner. Je mourrais d'inquitude s'il me fallait rester ici, inactive, pendant que Peggy.... Dj, Sarah s'tait esquive et disparaissait dans la cuisine. Elle revint quelques instants plus tard avec un bol rempli du bouillon de poulet qu'elle avait tenu au chaud toute la soire sur le coin de son fourneau. Tiens, mon petit, dpche-toi de prendre cela, ditelle. Et puis, je t'apporterai un verre de lait avec des gteaux secs. Elle se tourna vers les deux hommes : Et vous, que...? Nous avons mang des sandwiches Briseville, rpondit James Roy en souriant. A prsent, je n'ai plus faim. Moi non plus, ajouta M. Hill. Merci, Sarah, je ne pourrais mme pas avaler une bouche. Tandis qu'Alice se htait d'expdier son dner improvis, elle ne cessait de rflchir la situation. O taient les Semitt? Voil, j'ai fini, dclara-t-elle soudain. Et main228 tenant, annona-t-elle en se levant, retournons aux Bougies-Torses. Aux Bougies-Torses? s'exclamrent les deux hommes qui n'en croyaient pas leurs oreilles.

218

Parfaitement, reprit Alice. C'est l-bas, j'en suis sre, que nous trouverons la clef de l'nigme. J'en mettrais ma main au feu !

219

CHAPITRE XXIV LUEUR DANS LOMBHE La voiture de James Roy roulait vive allure sur la route prsent familire qui menait aux Bougies-Torses. Assise sur la banquette arrire, Alice rflchissait, s'interrogeant sur cette impulsion qui l'avait soudain dcide retourner l'auberge. Ce n'tait qu'une ide qui lui avait travers l'esprit sans crier gare, mais sans doute convient-il de se rappeler que les inspirations d'Alice succdaient toujours l'examen mthodique et rigoureux de la situation en cause. Quel que pt tre le but poursuivi par Frank Semitt, l'objet de ses convoitises, trsor cach ou bien renseignements prcieux, se trouvait dans la vieille maison d'Asa Sidney. C'tait l'vidence mme, en juger par les derniers vnements. Mais Peggy avait t enleve et les Semitt s'taient enfuis. O y avait-il pour eux le moins de risque que l'on songet les rechercher? A l'endroit d'o Peggy a disparu, bien sr, se disait Alice. Frank Semitt a d estimer, et juste titre, que personne ne souponnerait sa prsence, ni celle de Peggy, sur les lieux de l'enlvement! Et, voix haute, la jeune fille s'adressa son pre :

220

Ne crois-tu pas qu'il vaudrait mieux couper ton moteur, prsent que nous sommes engags dans l'alle? Eteins donc aussi tes phares. Voil , dit James Roy, mettant aussitt au point mort. La voiture roula sans bruit jusqu' la maison, sombre, presque invisible parmi la masse des arbres. Alice ressentit au cur un petit pincement de dception et d'angoisse, devant cette vaste btisse dserte, que l'on et pu croire abandonne depuis des annes. Faisons d'abord le tour de la maison pour voir si le dtective est l , murmura-t-elle. Elle s'avana avec prcaution, suivie de prs par les deux hommes. Comme elle allait atteindre l'angle de la maison, elle huma l'air autour d'elle. Quelqu'un venait de passer par l avec une pipe ! Elle fit signe ses compagnons de s'arrter, puis se plaquant contre le mur, elle se glissa jusqu'au coin et disparut de l'autre ct. Elle entendit un bruit de voix touffes. Qui est l? demanda-t-elle sourdement. La conversation s'arrta. Alice retint son souffle. Elle attendit quelques instants, puis s'avana hardiment. Elle savait cela moins dangereux que de rester blottie dans l'ombre : si les deux dtectives taient l, ils ne tireraient pas sur la personne qui s'approcherait sans hsiter. Cependant, s'il s'agissait des Semitt, James Roy et M. Hill taient tout prts lui venir en aide. Qui va l? grommela une voix.

221

222

Alice Roy. Qui tes-vous? Nous nous demandions bien qui vous tiez vousmme , rpondit, de la faon la plus inattendue, l'interlocuteur invisible. C'est Peter Banks et Jacob Sidney. James Roy et M. Hill rejoignirent la jeune fille et s'avancrent vers l'autre groupe, aussi surpris qu'euxmmes de cette rencontre inattendue. J'ai trouv Jacob en ville tout l'heure et nous nous sommes mis a nous disputer, expliqua Peter Banks. Et puis je ne sais ni pourquoi ni comment nous avons dcid de revenir ici. J'avoue que ce n'est pas ma premire visite, mais avec ce gardien de malheur, je n'ai jamais russi mettre le pied plus loin que la pelouse. Ce soir, en revanche, il n'y avait personne. Comment, le garde n'est pas l? fit James Roy. En tout cas, nous ne l'avons pas vu, reprit M. Banks. Et surtout, n'allez pas vous imaginer que nous nous soyons introduits dans la maison ni que nous ayons mme tent de le faire. J'en ai assez de jouer au chat et la souris avec cette jeune personne que voil. Elle est trop maligne pour nous... et quand nous avons aperu son cabriolet dans la remise, nous avons dcid d'attendre tranquillement pour voir ce qui tait en train de se mijoter. Que dites-vous, ma voiture est ici? fit Alice vivement. Voici qui m'tonne, on me l'a vole dans l'alle cet aprs-midi. Qui souponnez-vous? demanda Jacob. Vous pouvez tre sre que nous n'y sommes pour rien. C'est Frank Semitt qui l'a prise, aprs m'avoir chloroforme, ainsi que le gardien, et il a enlev
223

Peggy Bell, dit Alice d'un trait. Nous sommes venus ici pour rechercher mon amie. Hein, Semitt a fait une chose pareille? Mais pourquoi ? s'exclamrent les deux hommes. Sans doute pour mettre la main sur les trsors d'Asa Sidney, expliqua Alice. Il a dvalis cette maison. Nous avons retrouv une partie de son butin : de l'argenterie, du linge brod, sans parler des titre^ qu'il avait drobs. Et voil le genre de personnage avec lequel vous aviez partie lie pour dpouiller Peggy de son hritage! Il se servait de no us, convint Peter amrement: Et prsent, voici qu'il se fait criminel et voleur.... Et vous vous tes associs cette canaille au nom d'une stupide querelle qui remonte plus de cinquante ans, et laquelle vous n'avez jamais eu la moindre part, dit Alice, fermement. Mais Dieu merci, j'ai russi convaincre Bess et Marion de ne pas tre aussi ridicules que leurs ans et de ne pas gcher leur existence pour ces vieilles haines! Mes nices m'ont en effet annonc qu'elles s'taient rconcilies avec vous, rpliqua Peter Banks. Sur le moment, j'tais furieux, mais depuis, j'ai rflchi. Cette histoire de famille finit par me sembler insense, moi aussi. Il fallait tre fou pour s'imaginer que le vieil Asa avait pu causer volontairement la mort de cette enfant qu'il adorait. Et jamais sa femme n'aurait d l'abandonner. C'est bien ce que nous autres, les Sidney, avons toujours dit, observa Jacob. Et qu'ont-ils fait, les Sidney? riposta Peter. Etait-ce une raison pour traiter les Banks comme des chiens galeux?
224

Tout cela parat si bte quand on y rflchit, se hta de reprendre Alice. Mais prsent, les consquences sont terribles pour Peggy. La voici expose aux pires dangers cause de vos puriles querelles et de vos convoitises sur cet hritage ! Sincrement, je suis si cur par notre histoire que mon amour-propre ne parvient mme pas s'indigner quand j'entends une gamine me faire la leon, convint M. Banks avec un soupir. Jacob, tu n'es qu'un vieil imbcile, et moi, j'en suis un autre. Mais peut-tre deux imbciles pourraient-ils quand mme tre bons quelque chose, rpliqua M. Sidney. Messieurs, comment allons-nous vous aider retrouver Peggy? Il faut que nous alertions la police de tout l'Etat, dit M. Hill. Je voudrais d'abord claircir la question du gardien, dit James Roy. Et toi, Alice, quel tait ton plan en venant ici?... Alice! o es-tu? Mais la jeune fille s'tait esquive. Ainsi sa voiture, tait l! Semitt l'aurait-il utilise pour revenir aux BougiesTorses, ou bien l'avait-il tout simplement cache sous la remise dans l'aprs-midi? Pas pas, Alice poursuivit sa ronde dans le jardin. Elle ne vit pas le moindre signe du dtective et lorsqu'elle se retrouva devant la vranda, elle ne put rprimer un frisson la pense de la dcouverte qu'elle avait faite ce mme endroit si peu de temps auparavant. En silence elle contempla la maison. Son regard parcourut du haut en bas la faade imposante. Quelle histoire ces murs ne pourraient-ils pas
225

raconter si la parole leur tait donne! Et quel.... Est-ce une lumire? se demanda soudain Alice, arrache ses rflexions. L-haut, dans la tour, les fentres semblaient un peu moins sombres que les autres. Etait-ce le reflet des toiles sur les vitres, ou bien quelque lueur venant de l'intrieur qui les rendait ainsi diffrentes ? Alice regarda avec plus d'attention. On dirait que les fentres sont masques pour empcher la lumire de passer, songea-t-elle. Mais je veux bien tre pendue si je ne vois pas tiltrer quelque chose au bas de la croise du milieu! Comme elle allait se diriger vers la porte d'entre, elle se ravisa, en se souvenant de l'chelle qu'avait utilise Semitt pour sa mise en scne. Aux deux extrmits de la vranda, les murs du rezde-chausse taient garnis d'un solide lattage de bois d'acacia, au long duquel grimpaient un chvrefeuille et de la vigne vierge. Alice enfona les mains dans le feuillage pour s'agripper aux lattes et elle escalada la faade. Avec une aisance qui la surprit elle-mme, elle atteignit en un clin d'il le haut de la vranda et se hissa sur la toiture de zinc. Oui, l'chelle tait encore l! Ce fut pour Alice une besogne lente et difficile que de la dresser contre le mur sans bruit. Mais la jeune fille parvint finalement appuyer le dernier barreau sur le rebord de la fentre de la tour. Il n'y eut pas le moindre heurt ni le moindre grincement. Alors, Alice prouva la solidit de l'chelle. Celle-ci tait bancale, l'un des montants tant plus court

226

que l'autre. Nanmoins, la jeune tille dcida qu'elle parviendrait la maintenir en quilibre si elle veillait faire porter tout son poids du mme ct. Lentement, avec des prcautions infinies, elle commena son ascension. Comme elle allait atteindre le haut de la tour, l'chelle vacilla si brusquement qu'Alice sentit le cur lui manquer. Dans un rflexe, elle allongea le bras et n'eut que le temps de s'accrocher au rebord poussireux de la fentre qui se trouvait au-dessus d'elle. Elle n'osait plus remuer, ni mme lever la tte de peur de perdre l'quilibre. Enfin, elle se rassura et, se hissant presque la force des poignets, continua monter. Deux chelons encore et elle put prendre appui de l'avant-bras dans l'embrasure et se cramponner de l'autre main un crochet qui avait d servir jadis fixer le bas d'un store. Alors, elle se haussa prudemment pour amener ses yeux au niveau de la fentre. Debout sur le dernier barreau de l'chelle, malgr sa situation prcaire, Alice triomphait. Elle avait maintenant la preuve de ce qu'elle n'avait d'abord fait que souponner. La lourde tenture qui masquait la vue, n'empchait pas de deviner qu'une lumire brillait l'intrieur de la chambre, trahie par l'infinit de trous minuscules qui marquaient la trame de l'toffe. Et bien plus, l'on entendait une voix d'homme rsonner derrire les vitres ! Toujours prudente et prenant des peines infinies pour garder son quilibre, Alice insinua ses doigts sous le bord de la fentre guillotine afin de soulever le vantail infrieur. Celui-ci cda d'un centimtre,

227

puis de deux, glissa encore. Soudain, il grina lgrement et s'arrta tandis qu'Alice baissait la tte et s'attendait au pire. Quelques instants s'coulrent. La voix continuait bourdonner derrire les vitres. Alice respira. Elle releva les yeux et examina la fentre. La tenture devait tre fixe l'embrasure, et non pas aux vantaux, car elle n'avait pas suivi le mouvement de celui dplac par la jeune fille, et continuait masquer l'intrieur de la pice. Si Alice ne pouvait rien voir, elle entendait en revanche beaucoup mieux prsent. Ainsi qu'elle l'escomptait, la voix qui parlait tait celle de Frank Semitt. Tu as pass toute la journe ici avec cette pcore et je suis certain que tu sais o est le magot. Asa n'tait pas sur la paille, Dieu merci! O est l'argent? Cesse de pleurnicher. Comme, de toute faon, tu ne reverras jamais Alice, tu ferais aussi bien de parler. Si tu nous vends la mche, tu auras ta part. Sinon, tu seras quand mme oblige de rester avec nous, et il faudra que tu travailles dur, parce que nous, tu comprends, nous n'avons pas un sou. Ah! mademoiselle trouve son got sa belle robe neuve, elle aime les jolies choses, je parie? Eh bien, nous allons voir! Parle, vermine, et dpche-toi : je te donne encore une minute, une seule, tu entends, et aprs tu referas connaissance avec le fouet ! Tandis que l'homme continuait ses menaces, Alice entendait Peggy qui pleurait. Je vous dis que je ne sais rien, rptait-elle d'une voix entrecoupe.

228

Plus que quarante secondes, et tu auras le fouet, s'cria soudain Mme Semitt, demeure muette jusque-l.... Plus que trente-cinq secondes! Et sois tranquille, poursuivit l'homme, si tu ne te dcides pas, nous enlverons Alice Roy. Ce sera aussi facile que pour toi, parce que nous lui tendrons un pige : nous t'obligerons lui crire qu'elle vienne te voir. Ensuite, tu n'auras plus qu' regarder comment nous nous y prendrons pour la forcer nous dire o est cet or! Oh! non, je vous en supplie, s'cria Peggy en sanglotant. Je travaillerai pour vous, j'accepterai n'importe quoi, mais ne faites pas de mal Alice ! La minute est passe , dit Mme Semitt. Saisie d'horreur, Alice souleva le bas de la tenture. Une scne dramatique lui apparut. Peggy se tenait quelques pas d'Alice, appuye la vieille table o celle-ci avait dcouvert le compartiment secret. Sa jolie robe neuve tait sale et froisse; l'une des manches pendait, demi arrache. Ses cheveux retombaient en dsordre le long de son visage. Alice la voyait de profil, tourne vers les Semitt qu'elle regardait avec terreur. La femme tait campe devant elle, les bras croiss, en retrait de son mari qui, lentement, retroussait ses manches. L'une de ses mains serrait une forte badine de saule. Ouvre le dbarras, Clara, dit Semitt. C'est l que nous la mettrons quand nous en aurons fini avec elle. La mgre se dirigea vers le fond de la chambre. Semitt l suivit des yeux. Voyant l'attention des deux misrables se dtourner un instant de Peggy,

229

Alice passa la main par la fentre et heurta lgrement le bord de la table. Peggy! murmura-t-elle. Au son de cette voix touffe, qui lui semblait ne venir de nulle part, les nerfs de la pauvre fille cdrent. Et, poussant un cri terrible, elle s'abattit sur le parquet. Semitt se retourna, prompt comme l'clair, et il vit le bas de la tenture retomber brusquement. Il lcha un juron et s'lana, les mains en avant, pour repousser l'chelle laquelle se cramponnait Alice.

230

CHAPITRE XXV TOUT SECLIARE Je consens renoncer au procs, si nous parvenons un arrangement convenable, dit Peter Banks James Roy. Voyons, d'aprs les dispositions du testament, combien s'lverait chacune de nos parts d'hritage? C'est assez difficile prciser, parce que le procs nous a empchs jusqu'ici dmettre la proprit en vente et, partant, de recevoir des offres, rpondit l'avou. Mais je pense que vous toucherez peut-tre dans les trois mille trois cents dollars chacun. Qu'en dis-tu, Jacob? demanda M. Banks son cousin. Est-ce une affaire conclue? Trois mille trois cents dollars, ce n'est dj pas rien! Venez me voir demain mon bureau et nous parlerons de cela, fit James Roy. Pour l'instant, le plus press est de retrouver Peggy.... Mais, enfin, o est donc Alice? Tout coup, un cri retentit, faisant sursauter les quatre hommes. Qu'est-ce que c'est? s'exclama James Roy. Cela venait de la maison. Vite, allons voir!

231

Mais comment entrerons-nous? Tout est ferm, dit Jacob. Nous enfoncerons une fentre , cria l'avou, tandis qu'un nouvel appel s'levait, plus clair et plus strident. Les hommes coururent jusqu' la vranda o James Roy s'empara d'un sige de jardin qu'il lana toute vole dans l'une des grandes vitres de la salle manger. Et, sautant par l'ouverture, il se prcipita dans la pice, suivi par les autres. A la tour! ordonna-t-il en se ruant vers le vestibule. L'obscurit tait complte, mais, guid par sa mmoire des lieux, il atteignit l'escalier qu'il escalada quatre quatre. En atteignant le dernier palier, il se jeta de tout son poids sur la porte d'Asa Sidney, reconnaissable la lumire que l'on voyait filtrer dessous. Le verrou cda et le battant s'ouvrit avec fracas. Les hommes dcouvrirent alors une scne sinistre et stupfiante. Dans la fentre, s'encadraient la tte et les paules d'Alice qui semblait se tenir dans les airs. Cependant, Frank Semitt avait pass les bras par l'ouverture et on le voyait repousser la jeune fille qui se cramponnait ses poignets pour ne pas tre prcipite dans le vide. Agrippe la taille de Semitt, Peggy Bell tirait l'homme en arrire, dans un effort dsespr pour secourir son amie. Et derrire elle, brandissant un bton qu'elle s'apprtait abattre sur les paules de la jeune fille, se tenait Mme Semitt! Arrtez! cria James Roy d'une voix tonnante. Bondissant dans la pice, il envoya promener la
232

femme d'un revers de main et sauta la gorge de Frank Semitt. De son ct, M. Hill courait la fentre pour soutenir Alice. Il n'tait que temps, car peine avait-il empoign la jeune fille que l'chelle sur laquelle elle tait en quilibre basculait et s'abattait grand fracas dans le jardin. Aid par Jacob Sidney, venu la rescousse, le banquier russit hisser Alice dans la chambre. Pendant ce temps, Peter Banks dfendait la porte vers laquelle Clara Semitt s'tait prcipite, rsolue s'chapper sans plus se proccuper du sort de son mari. Laissez-moi ! hurla Semitt qui suffoquait. James Roy le lcha, et le misrable recula en titubant jusque dans un coin de la pice, les mains crispes sur sa gorge. N'as-tu pas de mal, Alice? demanda l'avou. Pas du tout, rpondit-elle. Mais vous tes arrivs pic. Et maintenant, papa, appelons la police. Je crois que les Semitt ne manqueront pas de choses leur dire. Oh! Alice, j'ai bien failli te faire tuer, s'cria Peggy. C'est en m'entendant pousser un cri que ces gens se sont aperus de ta prsence! Mais c'est aussi ce qui nous a alerts, dit James Roy. Monsieur Banks, voulez-vous prendre l'une de ces bougies et descendre tlphoner? Appelez le poste central de la police d'Etat et demandez que l'on nous envoie immdiatement des hommes et une voiture pour emmener deux prisonniers. Lorsque Peter Banks eut disparu, Alice se tourna vers M. Semilt et, le regardant fixement : O est le dtective? demanda-t-elle.
233

Cherchez-le, rpliqua l'homme insolemment. Moi, je sais, dclara Peggy. M. Semitt m'a oblige demander au garde de me laisser entrer ici une seconde fois. Naturellement, on me connaissait. Mais Semitt ne s'est pas montr, car lui avait peur d'tre reconnu. Quand le dtective s'est dtourn pour ouvrir la porte, Semitt l'a assomm avec je ne sais quoi. Il l'a ensuite ligot et billonn avant de l'enfermer dans le placard qui se trouve sous l'escalier. Je cours le dlivrer , s'cria Jacob Sidney, tandis que l'aubergiste dardait son ancien alli un regard haineux. Honteux de s'tre laiss berner une seconde fois, le dtective ne se fit pas prier pour prendre en charge les prisonniers et, si Frank Semitt avait t laiss entirement ses soins, il et certainement pass un mauvais quart d'heure. En attendant la police, dit James Roy, se laissant tomber dans un fauteuil, essayons d'y voir un peu clair dans cet imbroglio. Je voudrais d'abord savoir comment votre fille avait devin que les Semitt taient ici, s'cria M. Hill. Aviez-vous dcouvert quelque indice, Alice ? Pas du tout, rpondit-elle. J'avais simplement la conviction que ce que cherchait Semitt se trouvait dans cette maison. Et je me disais aussi qu'il penserait que jamais on ne viendrait le chercher l'endroit o il nous avait attaques, Peggy et moi. C'tait un raisonnement excellent, dclara M. Hill, et la vraie solution du mystre. Seulement, je n'y aurais pas pens.
234

- Mais si, voyons, protesta Alice modestement. De toute ma vie, je n'ai vcu d'heures aussi passionnantes, fit le banquier. Mon Dieu, cela me rappelle que j'ai reu une dpche de Bon-Refuge. Elle est mon bureau. Que disait-elle? demanda Alice vivement. L encore, votre intuition a fait merveille, rpondit M. Hill. Asa Sidney dota l'orphelinat d'une somme considrable deux ans aprs l'arrive de la petite Peggy, et, quand celle-ci fut adopte par les Semitt, non seulement il dposa une caution en leur nom, mais encore il finana l'installation d'un terrain de jeux et d'une piscine magnifique auxquels l'on donna le nom de Stade Banks.... Que dites-vous l? s'exclama James Roy, se dressant d'un bond. Comment avez-vous pu obtenir pareils renseignements ts ? Sur les indications donnes par votre fille, tout simplement. Ceci apporte bien la preuve, n'est-ce pas, que M. Sidney s'intressait de fort prs Peggy Bell, longtemps avant que l'enfant le connt. Que signifie tout cela? demanda Peggy, regardant les interlocuteurs tour tour. Qui suis-je? Nous ne le savons pas encore , rpondit James Roy en adressant sa fille un sourire o se mlaient ouvertement l'admiration et le respect. Mais je suis persuad que nous l'apprendrons bientt. Plus tt peut-tre que nous ne le souponnons , s'cria Alice. Et elle s'approcha de la table sur laquelle tait

235

pos le chandelier de cuivre. La bougie torse tait demi consume. Avec un calme extraordinaire, Alice ouvrit la vieille Bible et y prit cette lettre qu'elle s'apprtait lire quand Peggy tait venue la rejoindre dans la chambre. Ce pli a t adress M. Sidney par l'orphelinat peu de temps avant que les Semitt n'emmnent Peggy , repritelle en ouvrant l'enveloppe. Elle retira la feuille qui se trouvait l'intrieur et la dplia. Tous les assistants se penchrent en avant, anxieux, le regard pos sur la jeune fille qui, rapidement, parcourait la lettre. Puis elle lut voix haute : Nous avons l'honneur de porter votre connaissance les renseignements que nous possdons sur la jeune Peggy Bell. Cette enfant a t confie notre institution par M. le cur de la paroisse Saint-Jacques qui l'avait trouve errant dans son glise. Comme elle ne savait pas dire son nom, nous avons procd selon la coutume de notre maison, en donnant la fillette le patronyme de l'un de nos bienfaiteurs. Naturellement, des recherches furent entreprises afin de retrouver la famille de l'enfant. Nous apprmes ainsi que sa mre, veuve de M. John. Banks, avait t mortellement blesse dans un accident de la rue et que la petite fille s'tait enfuie, indemne. On avait perdu sa trace dans la foule. Tous nos efforts pour dcouvrir d'autres parents restrent vains. Mme Banks n'habitait le quartier que depuis peu de temps

236

et l'inventaire des modestes objets lui appartenant ne put fournir la moindre indication sur sa famille. Tous les regards s'taient tourns vers Peggy dont les yeux brillaient d'motion et de joie. Ainsi, je m'appelle Banks, s'cria-t-elle, et je suis apparente la femme de M. Sidney! Comme c'est trange! Mais je me demande prsent quel est mon vrai prnom. Je n'ai jamais beaucoup aim celui de Peggy.... Peut-tre ceci va-t-il nous l'apprendre , dit Alice, solennelle. Vivement, d'un geste prcis, elle pressa l'encoche dissimule sous le bord de la table et fil jouer le ressort. Le compartiment secret s'ouvril brusquement. La jeune fille en retira des papiers et un gros stylo. Alice! O diable as-lu appris ces tonrs de sorcier? s'exclama James Roy. Ici, en furetant un peu partout , fit Alice avec un sourire. Mais celui-ci s'effaa brusquement tandis que la jeune fille dpliait les feuillets qu'elle tenait en main. Ils taient vierges! Voil qui est incroyable, observa M. Hill. Pourquoi Asa Sidney se serait-il donn tant de peine pour dissimuler du papier blanc? Sans doute avait-il l'intention d'y noter quelque secret, dit James Roy. Et la mort sera venue avant qu'il n'ait pu le faire. Alice s'abstenait de tout commentaire. Due, certes, mais bien plus surprise encore, elle rflchissait. Le stylo lui semblait un peu lourd : il

237

devait tre rempli. Machinalement, Alice appuya la pointe de la plume sur l'un des feuillets blancs. Ce qu'elle vit alors lui fit pousser une exclamation : le stylo tait rempli d'eau claire! A cet instant, on entendit arriver la police, dans un grand bruit de sirne. Des projecteurs commencrent balayer la maison et le jardin. James Roy et M. Hill descendirent accueillir le lieutenant et ses hommes. Ils tirent immdiatement une brve dposition sur l'affaire, tandis que, dans la grande salle manger du rez-dechausse, les Semitt restaient sous la garde de Jacob, de Peter et du dtective. Cependant, Alice n'avait pas boug. Eh bien , dit Peggy, s'arrtant sur le seuil de la chambre d'Asa pour attendre son amie, tu ne descends pas? Non. Cela ne me fait jamais grand plaisir de voir des gens s'en aller en prison, rpondit la jeune fille avec calme. Je sais bien que les Semitt n'ont pas vol leur chtiment, mais comme personne n'a plus besoin de moi en bas, je prfre rester ici. D'autant plus que j'ai l, sous les yeux, quelque chose... de fort intressant. Mon Dieu, pourquoi brles-tu ces papiers? s'cria Peggy. Y aurait-il quelque terrible secret que tu voudrais me cacher? - Il n'y a sur ces feuilles rien que l'on puisse voir, rpliqua Alice. Pour l'instant, en tout cas. Elle s'tait approche de la bougie torse et passait les feuillets au-dessus de la flamme sans les quitter du regard une seconde. On entendit bientt des pas dans l'escalier et
238

239

James Roy entra dans la chambre, suivi de M. Hill et des deux cousins. Celle fois, nous n'avons plus rien craindre des Semitt, dit-il avec un soupir de soulagement. Mais... Alice, que diable fais-tu l? Attends, tu vas le voir. Et, se tournant vers le groupe surpris, elle annona radieuse : On avait crit sur ces feuillets, mais l'encre invisible. Le stylo que j'ai trouv semblait rempli d'eau claire, alors cela m'a donn rflchir. Et comme les encres sympathiques se rvlent habituellement la chaleur... regardez! Elle brandit triomphalement les papiers, couverts prsent d'une criture fine et dmode, trace d'une encre couleur de rouille. C'est extraordinaire! s'cria tout le monde. - Bien moins extraordinaire pourtant que la teneur du texte, fit Alice. Ecoutez! Nous ne reproduirons pas in extenso le long document dont Alice donna lecture son auditoire stupfait. Disons seulement pour abrger qu'Asa Sidney y avouait n'avoir plus le courage de rvler aux yeux de tous un trs vieux secret, mais qu'il esprait qu'un jour peut-tre son manuscrit serait dcouvert. Quand j'aurai achev de tout crire, disait-il, je voudrais pouvoir oublier la maldiction que j'ai attire sur les miens, et avoir la force d'exprimer ouvertement ce que je confie aujourd'hui ce papier. Peggy Bell, dont j'ai l'intention de faire mon hritire, est le seul tre an monde en qui se

240

trouve uni le sang des Sidney et des Banks.... A ces mots lus par Alice, il y eut parmi les assistants une exclamation de surprise et chacun se pencha afin de ne pas perdre une syllabe de ce qui allait suivre. Le visage de Peggy tait devenu d'une pleur extrme. Le manuscrit rvlait ensuite que Jrmie Banks, le frre de Mme Asa Sidney, avait eu deux fils, Arthur et Peter. C'est exact, murmura Peter Banks. Et mon frre Arthur s'est fait tuer pendant la guerre hispano-amricaine, le pauvre diable. Arthur laissait un fils, John, qui partit tudier la peinture New York. Il rencontra l'Institut des beaux-arts une jeune fille dont il s'prit. Elle se nommait Hlne Sidney. Leurs parents s'opposrent au mariage. A cet endroit de la lecture, l'on vit Jacob Sidney se cacher brusquement le visage dans les mains. Continuez, murmura-t-il. Ne vous occupez pas de moi. Les jeunes gens s'enfuirent ensemble. Renis par leur famille, ils s'engagrent dans la vie. L'anne suivante, naquit une petite fille. Cependant, John Banks avait d accepter n'importe quel genre de travail pour gagner de quoi vivre. Un jour qu'il peignait un panneau publicitaire sur un immeuble, son chafaudage s'croula et il se tua dans la chute. Le sort impitoyable qui semblait s'acharner sur notre famille depuis que ma propre ngligence avait provoqu la mort de mon enfant, retira aussi la vie Hlne Banks, poursuivait

241

Alice. Elle fut mortellement blesse dans un accident et sa petite fille partit l'aventure. Je finis par la retrouver un peu plus tard dans un orphelinat, sous un autre nom. Cette enfant, Peggy Bell, se nomme en ralit Elisabeth Banks. Dsirant la protger contre les rancunes et les querelles de la famille, j'ai tenu son identit secrte et je l'ai confie aux soins de mes bons et fidles serviteurs, Frank et Clara Semitt. Ceux-ci m'ont assur l'lever et la traiter comme leur propre fille. Le jour viendra cependant o, si la Providence le permet, Peggy Bell apprendra qui elle est. Ce sera lorsque ce document aura t dcouvert et son texte dchiffr. Un silence de mort s'abattit sur l'assistance. Puis Jacob Sidney se leva et, d'un pas chancelant, se dirigea vers Peggy, prsent Elisabeth. Ta mre tait mon enfant, lui dit-il. Et tu es ma petite-fille, si toutefois tu consens me reconnatre pour ton aeul aprs l'attitude rvoltante que j'ai eue envers toi. J'ai chass ma pauvre Hlne de ma vie par enttement, comme un vieux fou que j'tais. Et jamais, je n'ai su ce qu'elle tait devenue. Quelques jours plus tard, Marion, Bess et Peggy se retrouvaient aux Bougies-Torses avec Alice-Ensemble, elles suivirent les tapes de la piste dcouverte par cette dernire, dans la chambre d'Asa : chacune des bougies torses marquait l'emplacement de l'une des cachettes o le vieillard avait dissimul ses trsors. Papiers de famille, vieilles lettres, brevets d'invention et coupures de journaux furent ainsi dcouverts par dizaines, outre maints rouleaux d'or et de billets de banque.
242

II ne faut rien laisser inexplor, disait Alice, car aux termes du testament, la maison sera mise en vente d'ici quelques jours. Il m'est venu une ide, fit Peggy timidement. J'ai dj beaucoup plus d'argent que je ne pourrai jamais en dpenser. Alors, si j'achetais moi-mme la proprit? Cette vieille maison resterait ainsi dans la famille. Oh! Peggy, c'est une ide magnifique, s'exclama Alice, enthousiasme. Et comme cela, au prochain Nol, tous les Banks et tous les Sidney pourront se runir ici, pour la premire fois depuis cinquante ans. - Ce qui n'et jamais t possible sans toi, fit Peggy gravement. - Certes non, renchrit Marion. Sans la clairvoyance d'Alice ds le dbut de cette affaire, les deux familles seraient encore ennemies et les Semitt auraient accapar la fortune d'Asa Sidney. Mon Dieu, Alice, si tu savais comme je suis contente, mais contente, d'tre redevenue ton amie! Et moi donc , s'cria Bess. Puis elle ajouta en riant : Ainsi, rien ne nous empchera de te suivre, la prochaine fois que tu te lanceras sur la piste d'une nouvelle nigme, ce qui, certainement, ne saurait tarder!

243

Alice Roy
Alice Roy est l'hrone des livres suivants : (ordre de sortie en Amrique)
1. Alice dtective (The secret of old dock) 1930 1959 2. Alice au manoir hant (The hidden staircase) 1930 3. Alice au camp des biches (The bungalow mystery) 1930 4. Alice et les diamants (The mystery at Lilac inn) 1930 5. Alice au ranch (The secret at shadow ranch) 1931 6. Alice et les faux monnayeurs (The secret of red gte farm) 1931 7. Alice et le carnet vert (The due in th diary) 1932 8. Quand Alice rencontre Alice (Nancy's mysterious letter) 1932 9. Alice et le chandelier (The sign ofthe twisted candie) 1933 10. Alice et pigeon voyageur (The password to larkspur Lane )1933 11. Alice et le mdaillon d'or (The due ofthe broken locket) 1934 12. Alice au Canada (Alice chercheuse d'or) (The message in th hollow oak) 1935 13. Alice et le talisman d'ivoire (The mystery ofthe ivory charm) 1936 14. Alice et la statue qui parle (The whispering statue) 1937 15. Alice et les contrebandiers (The haunted bridge) 1937 16. Alice et les chats persans (The due of th tapping heels) 1939 17. Alice et la malle mystrieuse (Mystery of th brass bound trunk) 1940 18. Alice et l'ombre chinoise (The mystery at th moss-covered mansion) 1941 19. Alice dans l'le au trsor (The Ouest of th Missing Map) 1942 20. Alice et le pickpocket (The due in thejewel box) 1943 21. Alice et le clavecin (The secret in th Old Attic) 1944 22. Alice et la pantoufle d'hermine (The due in th crumbling wall) 1945 23. Alice et le fantme (The mystery of th tolling bell) 1946 24. Alice et le violon tzigane (The due in th old album) 1947 25. Alice et l'esprit frappeur (The ghost of blackwood hall) 1948 26. Alice et le vase de chine (The due of th leaning chimney) 1949 27. Alice et le corsaire (The secret of th wooden lady) 1950 28. Alice et les trois clefs (The due ofthe black keys) 1951 29. Alice et le vison (The mystery at th skijump) 1952 30. Alice au bal masqu (The due of th velvet mask) 1953 31. Alice cuyre (The ringmaster's secret) 1953 32. Alice et les chaussons rouges (The scarlet slipper mystery) 1954 33. Alice et le tiroir secret (The witch-tree symbol) 1955 34. Alice et les plumes de paon (The hidden window mystery) 1956 35. Alice et le flibustier (The haunted show boat) 1957 36. Alice aux les HawafThe secret of golden pavillon) 1959 37. Alice et la diligence (The due in th old stage-coach) 1960 38. Alice et le dragon de feu (The mystery of th tir dragon) 1961 39. Alice et les marionnettes (The due of th dancing puppet) 1962 40. Alice et la pierre d'onyx (The moonstone castle mystery) 1963 41. Alice en Ecosse (The due ofthe whistling bagpipes) 1964 42. Alice et le diadme (The phantom ofpine hall) 1965 43. Alice Paris (The mystery ofthe 99 steps) 1966

244

44. Alice chez les Incas (The due in th crossword dpher) 1967 45. Alice en safari (The spider sapphire mystery) 1968 46. Alice et le mannequin (The mysterious mannequin) 1970 47. Alice et la fuse spatiale (Mystery of th moss-covered mansion) 1971 48. Alice au concours hippique (The missing horse) 1971 49. Alice et le robot (The crooked banister) 1971 50. Alice et la dame du lac (The secret ofmirrorbay) 1972 51. Alice et l'il lectronique (Mystery ofthe glowing eye) 1974 52. Alice la rserve des oiseaux (The double jinx mystery) 1973 53. Alice et la rivire souterraine (The secret of th forgotten city) 1975 54. Alice et l'avion fantme (The skyphantom) 1976 55. Alice et le secret du parchemin (The srange message in th parchment) 1977 56. Alice elles magiciens (The triple hoax) 1979 57. Alice et le secret de la vieille dentelle (The secret in th old lace) 1980 58. Alice et la soucoupe volante (The flying saucer mystery) 1980 59. Alice et les Hardy Boys super-dtectives (Nancy Drew and Hardy Boys super sleuths) 1980 60. Alice chez le grand couturier (The twin dilemma) 1981 61. Alice et la bague du gourou (The swami's ring) 1981 62. Alice et la poupe indienne (The kachina doll mystery) 1981 63. Alice et le symbole grec (The greek symbol mystery) 1981 64. Alice et le tmoin prisonnier (The captive witness) 1981 65. Alice Venise (Mystery of th winged lion) 1982 66. Alice et le mauvais prsage (The sinister omen) 1982 67. Alice et le cheval vol (Race against time) 1982 68. Alice et l'ancre brise (The broken anchor) 1983 69. Alice au canyon des brumes (The mystery ofmisty canyon) 1988 70. Alice et le valet de pique (Thejoker's revange) 1988 71. Alice chez les stars (The case of th rising stars) 1989 72. Alice et la mmoire perdue (The girl who couldn't remember) 1989 73. Alice et le fantme de la crique (The ghost of craven cove) 1989 74. Alice et les cerveaux en pril (The search for Cindy Austin) 1989 75. Alice et l'architecte diabolique (The silent suspect) 1990 76. Alice millionnaire (The mistery ofmissing millionairess) 1991 77. Alice et les flins (The search for th silver persian) 1993 78. Alice la tanire des ours (The case ofthe twin teddy bears) 1993 79. Alice et le mystre du lac Tahoe (Trouble at Iake tahoe) 1994 80. Alice et le tigre de jade (The mystery of th jade tiger) 1995 81. Alice et les collectionneurs (The riddle in th rare book) 1995 82. Alice et les quatre tableaux (The case of th artful crime) 1996 83. Alice en Arizona (The secret at solaire) 1996 84. Alice et les quatre mariages (The wedding day mistery) 1997 85. Alice et la gazelle verte (The riddle ofruby gazelle) 1997 86. Alice et les bbs pumas (The wild cat crime) 1998 87. Alice et la dame la lanterne (The ghost of th lantern lady) 1998 3 Autres non classs Sortilges esquimaux : les enqutes de Nancy Drive 1985 (tir d'une srie drive en France)* La chambre secrte : les enqute de Nancy Drive 1985 Le fantme de Venise : les enqte de Nancy Drive 1985

245

Noms originaux[modifier]
En version originale,

Alice Roy = Nancy Drew ; Bess Taylor = Bess Marvin ; Marion Webb = Georgia "George" Fayne ; Ned Nickerson = Ned Nickerson ; Daniel Evans = Dave Evans ; Bob Eddelton = Burt Eddelton ; James Roy = Carson Drew ; Sarah Berny = Hannah Gruen ; Ccile Roy = Eloise Drew. Commissaire Stevenson = Commissaire McGinnis

246

Centres d'intérêt liés