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La prface du cornet ds est crite en 1916, cest--dire - si lon tient la replacer dans son contexte historique, - en plein milieu

lieu de la Premire Guerre Mondiale, qui a forcment affect dune manire ou dune autre Max Jacob, alors g de quarante ans et rsidant Paris. Etrangement, ce contexte na pas sembl influencer outre mesure lcriture du pote et, si la prface ntait pas date, aucun indice ne nous aurait permis de deviner le contexte tragique dans lequel elle a pris forme. Sagit-il l dune volont consciente de lauteur ou simplement dune diffrenciation inconsciente entre le je de son criture, entit abstraite, et son moi , encr dans la ralit ? Dur dire. Quoiquil en soit, cette absence de marqueurs contextuels dans le style est un premier signe de latemporalit qui se dgage de luvre dans son ensemble, en dpit de la volont de la situer prcisment dans le temps par la datation. Jacob dsire situer sa prface car, comme nous allons le voir, le terme situer a pour lui une signification et des implications toutes particulires. Lopposition entre situation, tangibilit, et abstraction artistique constitue le thme central de cette prface, opposition quon retrouve dailleurs dans le titre de luvre elle-mme. Michel Leiris le dit mieux que je ne saurais le faire, dans sa propre prface : le Cornet Ds, [] titre ambigu voquant, sous la forme bien dlimite dun objet de nature morte, le hasard sans limites . La ralit, lart, la situation, le style, lmotion, tels sont les sujets abords ple-mle dans la prface de Max Jacob. Ils y ctoient, bien entendu, sa dfinition de la posie en prose, le regard quil porte sur son travail, son idal artistique et ses influences : tout un programme dont le dsordre nest quapparent. Aprs tout la logique relve de la subjectivit, cest un concept abstrait qui dpend du point de vue. Auteur pour le moins atypique qui prtend avoir vu Dieu en 1907, Max Jacob tente tant bien que mal de nous offrir dans sa prface un tour dhorizon approximatif mais combien instructif de ses idaux cratifs pour nous permettre dapprhender au mieux son travail. Si la premire lecture cette prface semble demeurer inintelligible, il en va de mme pour la seconde. Pour un lecteur inexpriment, les voies de Jacob resteront longtemps impntrables, mais dans le commentaire qui va suivre nous allons tenter, bon gr mal gr, dextraire de cette prface la substantifique moelle, la lumire de laquelle luvre tout entire se trouvera claire. Hlas, la tche est ardue, comme nous pouvons nous en rendre compte ds les premires lignes du texte, qui constituent pour Jacob une dfinition de ce quest la situation, un des concept cl de cette prface. Tout ce qui existe est situ , lance lauteur, nous laissant perplexes. Ce que Jacob appelle le situation , cest en quelque sorte, pour employer un terme plus commun, la hirarchie, lide que chaque chose a une place prcise par rapport aux autres, et donc une valeur particulire. Ds lors, lauteur prcise que ce concept ne va pas sappliquer simplement lart, mais une universalit : il ne faut donc pas prendre cette considration comme spcifique, mais lassimiler comme une manire de penser gnrale, une vision particulire du monde quil nous faut adopter, car cest la base sur laquelle reposera tout le propos de Jacob. Tout a une valeur, qui peut lui tre attribu selon diffrents critres, qui nont pour linstant par dimportance en eux-mmes. Pour illustrer ses dires et dans une volont claire de se faire bien comprendre par son lecteur, il cite des exemples qui, dfaut dclairer rellement le concept, nous donne au moins un premier aperu de sa culture et de ses gots artistiques en peinture (Raphal et Ingres) et en littrature (Vigny et Musset). Sa dfinition de la situation lui permet de faire une ouverture sur lart, qui constituera le cur de son propos. Aprs avoir dfini ce premier terme, il tient donner sa dfinition de ce quest le style, car cest un terme quil utilisera plusieurs reprises par la suite et il dsire viter les amalgames. Pour cela il part dune dfinition du style donn par Buffon (clbre crivain du XIIIme), quil considre cependant errone. Jacob oppose en effet la nature de lhomme, sa

manire dcrire, qui lui est propre et intuitive, au style, artificiel et forc ( des moyens choisis ). Il tablit donc ici une diffrenciation de lart et de lhumanit ; lart est un exercice contraint, et il sloigne donc de ltat de nature et de simplicit dans lequel nimporte qui (pas ncessairement un artiste) crirait, sans consigne particulire. Cette diffrenciation tend donc valoriser, dune certaine manire, lexercice du style, qui nest ainsi pas la porte de chacun. Pour Jacob, le style nest pas lhomme, car tout homme na pas le mrite davoir du style, car cest un mrite : la pratique de lart demande le respect de certaines rgles ( les rgles de lart enseignes ds lenfance constituent des canons qui donnent un style ), et ces rgles nous poussent faire leffort de nous loigner de lcriture naturelle, plus aise. Pour Jacob, tre un artiste signifie avoir saisi les rgles du style mais ne sen servir que comme base pour exprimer sa personnalit propre : Les artistes sont alors ceux qui, malgr les rgles, trouvent une expression vivante . Le style seul est froid, et la personnalit seule est trop dsordonne, seul un mlange bien quilibr des deux peut aboutir lart vritable. Lartiste doit crire avec son sang , formule trs forte dsignant le caractre quasiment sacrificiel de lcriture ; celui qui crit doit abandonner sur sa feuille une partie de son tre. On sait Jacob fervent chrtien, ainsi le parallle entre le Christ prsentant son sang comme du vin offert ses fidles et le pote prsentant son sang comme lencre utilise pour soffrir ses lecteurs est invitable. Lartiste est donc celui qui connat les rgles formelles de lart, le style , mais qui sen dtache pour mieux exprimer sa personnalit, on ne pouvait bien entendu pas attendre un autre point de vue de la part dun pome en prose, qui compose une forme potique sans pour autant suivre les rgles formelles de la posie. Dj, on peut dire que cette prface est plus ordonne quelle ny parat au premier abord. En effet, si lon oublie tous les exemples pompeux et les considrations trop complexe, qua fait jusqu prsent Max Jacob ? Il a pos les bases de son dveloppement, cest--dire quil a dfini de manire claire (plus ou moins claire) les deux termes rcurrents de sa thse : le style et la situation. Ces bases poses, il ne lui reste qu nous prsenter son uvre, comme toute prface conventionnelle se doit de le faire. Il sen charge dans le troisime paragraphe, aprs avoir fait une rapide allusion la sempiternelle Querelle des Modernes et des Anciens (Jacob se plaant, de par son statut dauteur de pomes en prose, bien videmment du ct des Modernes) et avoir relativis ses considrations prcdentes dans un dsir de modestie ( cette thorie nest pas ambitieuse, elle nest pas non plus nouvelle ). Pour la premire fois dans le texte, Max Jacob sadresse explicitement son lecteur, comme on le voit avec lemploi du vous , par l il cherche attirer son (notre) attention, sur un point crucial : la manire dont doit tre lu le cornet ds. Il doit tre lu non pas longtemps, mais souvent . Tentons dexpliquer ce conseil. Un pome en prose, de par sa nature, demande un effort dattention pour tre pleinement compris. Les allgories, les allusions, laspect onirique parfois, tout ce qui donne sa posie au genre fait quil nest pas accessible par une lecture rapide. Or cet effort ne peut tre maintenu sur de longues dures. Si le recueil de pomes en proses est donc lu trop longtemps, le lecteur y perdra en comprhension, et puisque, daprs les termes de Jacob, faire comprendre, cest faire aimer , cette perte de comprhension entrane une baisse de lintrt port luvre, qui ne pourra donc tre estime sa juste valeur. Jacob dsirant, et cest bien comprhensible, tre apprci comme il se doit, il demande ses lecteurs de le lire au rythme de leur comprhension, dans le seul but de leur faire pleinement apprcier son uvre. Ainsi de cette considration on peut dgager la vision qu lauteur de son uvre. Contrairement Aloysius Bertrand qui voyait son Gaspard de la Nuit comme un tout divis en petits pomes en prose, Max Jacob voit son Cornet Ds comme un assemblage de

petites uvres totalement indpendantes les unes des autres, point sur lequel il rejoint Baudelaire. A nouveau lauteur aborde le thme du sacrifice dans le paragraphe qui suit, dnigrant par la mme occasion tous les auteurs des trente ou quarante dernires annes stant essays au pome en prose. Or, de manire gnrale, on ne peut se permettre de dnigrer que ce au-dessus de quoi on se place, et, ce faisant, Jacob se dsigne lui-mme comme le seul vritable auteur de pomes en prose depuis plusieurs dcennies, il sestime en quelque sorte comme le sauveur du genre, et son uvre obtient ainsi une dimension presque prophtique. Si par ce procd il cherchait faire redoubler encore lattention de son lecteur, on peut sans nul doute supposer quil a atteint son but. Pour lui le cornet ds remplit les deux conditions quil a lui-mme dfinies comme tant indispensables lcriture dune bonne posie en prose (le contraire eut t tonnant) : il a la fois une situation et du style. Le but dune uvre dart est de dclencher une raction chez celui qui en profite ( lamateur dart , comme le dfinit Jacob par la suite), et il se lance donc dans une rflexion sur lmotion artistique, qui ne fait appel ni aux sens ni aux sentiments. La thse de lauteur est la suivante : la satisfaction des sens et des sentiments peut se trouver dans la nature, et lhomme ne cre que quand il ne trouve pas dans la nature la satisfaction dun de ses besoins. Lhomme ayant cr lart, il doit forcment rpondre un besoin. Linterrogation pose par Jacob est : quel est ce besoin ? La distraction, lenvie irrpressible de rver, cette envie, ce besoin quont les bourgeois prisonniers deux-mmes de svader, de quitter leur rang, leur condition et leur style de vie, de quitter par limagination les convenances de la routine dans laquelle ils se sont eux-mmes enferms. La distraction est une forme dattraction, elle doit fasciner, piger , ce qui, priori, soppose pourtant au sens convenu de distraction . Une distraction qui fait prisonnier peut sembler un paradoxe trange, que Jacob sempresse de clarifier par le biais dune mtaphore singulire : lmotion artistique est pour lui un mariage dont la femme serait lamateur dart et le mari luvre dart, probablement, bien que cela ne soit pas clairement explicit. Il nous faut nous replacer dans le contexte du dbut du XXme sicle et des relations hommes-femmes de lpoque pour nous apercevoir quil y a l clairement une ide de soumission ; lamateur dart est soumis luvre, qui a une relle emprise sur lui. On peut dailleurs ici faire une lgre digression et se demander si, si Jacob avait t lun de nos contemporains, il naurait pas compar cette irrpressible attraction celle dun drogu pour sa substance. Pour Jacob, cest cette force dgage par luvre qui doit se trouver au centre de la volont de tout artiste vritable lors de son processus cratif, et tout le reste nest quornement inutile dont il pourrait aisment se passer : cest lopposition bien connue du fond et de la forme, adapte la thse de lauteur. Cette ide, quil exprime clairement ici, il lavait dj voque au deuxime paragraphe, avec une mtaphore impliquant un chanteur qui devait dabord tre capable de placer sa voix (le fond) avant de pouvoir samuser aux roulades (la forme). Tous ses outils sont en place, et Jacob peut alors nous montrer o ses considrations sur lart, la situation et le style tendaient le mener : lart est le style. ( Nous arrivons pour lart la dfinition que je donnais du style ). Voici la considration, quelque peu abstraite, laquelle aboutit lauteur : lArt, en luimme, existe, pas de manire tangible, visible ou perceptible, mais il existe en tant quentit, et lartiste est celui qui, par le moyen de son choix, parvient en extrioriser un certain aspect de manire ce quil soit amen la porte du plus grand nombre. Ces diffrents et innombrables aspects, que chaque artiste extriorisera sa manire, est ce que Jacob appelle le style : cest, en somme, une portion de lArt au sens le plus grand et le plus universel du terme.

Au dbut de son sixime paragraphe, lauteur, devenant de plus en plus obscur (mais galement, et cest ce qui fait lintrt de la chose, de plus en plus engag motionnellement) dans sa dfinition de ce quest lmotion artistique, nonce une thse paradoxale : plus luvre dart est loigne de son sujet , plus lmotion sera grande ; le sujet dune uvre dart tant ce quelle reprsente, ou au moins ce dont elle sinspire, en sen loignant, elle rendra plus difficile sa comprhension, et selon la propre maxime de Jacob, elle perdra donc par la mme occasion de sa beaut. Elle cacherait donc sa beaut en sloignant de son sujet, et il faudrait chercher la beaut non plus dans la comprhension de luvre, comme nous lavait pourtant dit lauteur auparavant, mais dans labstraction quelle suppose. Cependant, quelle soit proche de son sujet ou pas, une chose demeure sre : luvre doit toujours tre situe. Une uvre qui nest pas situe surprend lamateur dart, car il ne peut la comparer aucune et, par consquent, ne peut juger de sa beaut. Ainsi la beaut dune uvre nest possible que si luvre est situe. La surprise a du charme, mais le charme semble tre pour Jacob une tare plus quune qualit : le charme est un luxe superflu que lartiste nest autoris saccorder que si auparavant il est parvenu donner style et situation son uvre. Jacob, qui visiblement sent quil devient de plus en plus flou pour son lecteur, nous accorde une nouvelle clarification de ses concepts, en nous prsentant la diffrence entre style et situation. Le style provient de la cration, et donc de la sparation. Comme on la expliqu auparavant, il entend par sparation laction figurer de sparer (en la crant) une uvre de lArt global, de la mme manire quun sculpteur spare une statue dun bloc de pierre pour la rendre visible la vue de tous. La situation, quant elle, constitue la marge qui entoure une uvre, ce qui permettra de la hirarchiser par rapport dautres uvres ( On reconnat quelle est situe [] la marge qui lentoure ) ; en somme, le style dfinit le beau, et la situation informe sur le degr de beaut de luvre. Le style nous dit que telle ou telle uvre est artistique, la situation nous dit quel point elle lest. Ce point clarifi, lauteur peut se permettre de replonger nouveau dans la description de son uvre, et nous en donnant les rfrences, ses influences : Rimbaud, qui lui a appris lexpression de la sensibilit, mais sur lequel il ne peut se reposer compltement, ses bases tant trop instables ( Rimbaud ne conduit quau dsordre ) et Baudelaire, quil prtend vouloir viter malgr les nombreuses allusions quil lui fait. Par l mme, Jacob dfinit ce quest pour lui la posie en prose, dictant ses rgles : le pome en prose doit avoir une dimension spirituelle, point sur lequel il rejoint la vocation traditionnelle de la posie en vers : un pome en prose est une prose qui a la spiritualit du vers, voil lide de Max Jacob. Pour lui le pome en prose est un bijou et sur ce point, trs prcis, il se place au parfait oppos la fois dAloysius Bertrand et de Baudelaire, qui avaient linverse tendance trs fortement dnigrer le genre du pome en prose. Jacob lui, le tient en haute estime. Lide de la spiritualit de louvre est encore dvelopp lorsque lauteur affirme qu une uvre dart vaut par elle-mme et non par les confrontations quon peut en faire avec la ralit . Luvre nest pas ancre dans la ralit, seule sa forme matrielle lest, mais lart ne se trouve pas tant dans lobjet concret que dans louverture spirituelle quil reprsente. Etrangement, Max Jacob cite sa plus forte influence en la personne de Jules Renard en se basant sur certains de ses pomes quil na pas lu. Il est possible quil soit linventeur du genre tel que je le conois nous dit-il, refusant visiblement, par une humilit inconsciente, daccepter le mrite davoir cr lui-mme le genre dans lequel il sexprime. Pour les auteurs quil a rellement lu, ses influences relles seront donc Aloysius Bertrand et Marcel Schwob, qui nont cependant constitu quun lan, certes important, mais encore imparfait, du pome en prose. On peut dailleurs stonner que Jacob choisisse de clore sa prface par les origines du pomes en prose : il a de cette manire cr un bouleversement, en plaant le dbut le plus probable de sa thse en guise de conclusion.

Dans cette prface, Max Jacob nous a prsent tous les concepts auxquels il tait attach et qui lui ont servi de fondations, de rgles, pour crire des pomes en prose sa manire. Son verbe est la fois critique et logieux, son ton la fois fier et humble ; cette prface est comme son auteur : complexe, dense et polmique. Dune certaine manire, on pourrait mme considrer quau-del de la simple description de luvre quelle prcde, cette prface puisse constituer une nouvelle thorisation du pome en prose, diffrente des la manire dont le pensait Bertrand ou Baudelaire. Jacob est reconnaissant ses prdcesseurs davoir cr un genre riche, audacieux et nouveau, mais il semble dcid le conserver dans une modernit mouvante, et donc le faire voluer en mme temps que son poque. Il serait intressant dtudier quels modles ont choisi de suivre les grands auteurs de pomes en prose des dcennies qui ont suivi la sortie du Cornet Ds.