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Jules Verne

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LA JANGADA
Huit cent lieues sur lAmazone

(1881)

Table des matires PREMIER PISODE.................................................................4


CHAPITRE PREMIER UN CAPITAINE DES BOIS ....................5 CHAPITRE DEUXIME VOLEUR ET VOL............................ 14 CHAPITRE TROISIME LA FAMILLE GARRAL.....................27 CHAPITRE QUATRIME HSITATIONS................................38 CHAPITRE CINQUIME LAMAZONE ....................................47 CHAPITRE SIXIME TOUTE UNE FORT PAR TERRE .......56 CHAPITRE SEPTIME EN SUIVANT UNE LIANE .................64 CHAPITRE HUITIME LA JANGADA .....................................82 CHAPITRE NEUVIME LE SOIR DU 5 JUIN..........................92 CHAPITRE DIXIME DIQUITOS PEVAS..........................102 CHAPITRE ONZIME DE PEVAS LA FRONTIRE............112 CHAPITRE DOUZIME FRAGOSO LOUVRAGE .............. 125 CHAPITRE TREIZIME TORRS .......................................... 137 CHAPITRE QUATORZIME EN DESCENDANT ENCORE .. 146 CHAPITRE QUINZIME EN DESCENDANT TOUJOURS ... 154 CHAPITRE SEIZIME EGA .................................................... 164 CHAPITRE DIX-SEPTIME UNE ATTAQUE ........................ 176 CHAPITRE DIX-HUITIME LE DNER DARRIVE ...........188 CHAPITRE DIX-NEUVIME HISTOIRE ANCIENNE .......... 197 CHAPITRE VINGTIME ENTRE CES DEUX HOMMES ..... 204

DEUXIME PISODE ......................................................... 217


CHAPITRE PREMIER MANAO...............................................218 CHAPITRE DEUXIME LES PREMIERS INSTANTS ...........223 CHAPITRE TROISIME UN RETOUR SUR LE PASS ........ 231 CHAPITRE QUATRIME PREUVES MORALES .................. 238

CHAPITRE CINQUIME PREUVES MATRIELLES........... 248 CHAPITRE SIXIME LE DERNIER COUP ............................255 CHAPITRE SEPTIME RSOLUTIONS................................ 268 CHAPITRE HUITIME PREMIRES RECHERCHES ..........274 CHAPITRE NEUVIME SECONDES RECHERCHES .......... 282 CHAPITRE DIXIME UN COUP DE CANON ....................... 288 CHAPITRE ONZIME CE QUI EST DANS LTUI............... 298 CHAPITRE DOUZIME LE DOCUMENT ............................. 306 CHAPITRE TREIZIME O IL EST QUESTION DE CHIFFRES ................................................................................318 CHAPITRE QUATORZIME TOUT HASARD ....................329 CHAPITRE QUINZIME DERNIERS EFFORTS ...................339 CHAPITRE SEIZIME DISPOSITIONS PRISES....................347 CHAPITRE DIX-SEPTIME LA DERNIRE NUIT ............... 357 CHAPITRE DIX-HUITIME FRAGOSO.................................366 CHAPITRE DIX-NEUVIME LE CRIME DE TIJUCO...........376 CHAPITRE VINGTIME LE BAS-AMAZONE....................... 384

Bibliographie.........................................................................394 propos de cette dition lectronique.................................397

PREMIER PISODE

CHAPITRE PREMIER UN CAPITAINE DES BOIS

Phyjslyddqfdzxgasgzzqqehxgkfndrxujugiocytdxvksbxhhuypo hdvyrymhuhpuydkjoxphetozsletnpmvffovpdpajxhyynojyggayme qynfuqlnmvlyfgsuzmqiztlbqgyugsqeubvnrcredgruzblrmxyuhqhp zdrrgcrohepqxufivvrplphonthvddqfhqsntzhhhnfepmqkyuuexktog zgkyuumfvijdqdpzjqsykrplxhxqrymvklohhhotozvdksppsuvjhd. Lhomme qui tenait la main le document, dont ce bizarre assemblage de lettres formait le dernier alina, resta quelques instants pensif, aprs lavoir attentivement relu. Le document comptait une centaine de ces lignes, qui ntaient pas mme divises par mots. Il semblait avoir t crit depuis des annes, et, sur la feuille dpais papier que couvraient ces hiroglyphes, le temps avait dj mis sa patine jauntre. Mais, suivant quelle loi ces lettres avaient-elles t runies ? Seul, cet homme et pu le dire. En effet, il en est de ces langages chiffrs comme des serrures des coffres-forts modernes : ils se dfendent de la mme faon. Les combinaisons quils prsentent se comptent par milliards, et la vie dun calculateur ne suffirait pas les noncer. Il faut le mot pour ouvrir le coffre de sret ; il faut le chiffre pour lire un cryptogramme de ce genre. Aussi, on le verra, celui-ci devait rsister aux tentatives les plus ingnieuses, et cela, dans des circonstances de la plus haute gravit.

Lhomme qui venait de relire ce document ntait quun simple capitaine des bois. Au Brsil, on dsigne sous cette appellation capites do mato , les agents employs la recherche des ngres marrons. Cest une institution qui date de 1722. cette poque, les ides anti-esclavagistes ne staient fait jour que dans lesprit de quelques philanthropes. Plus dun sicle devait se passer encore avant que les peuples civiliss les eussent admises et appliques. Il semble, cependant, que ce soit un droit, le premier des droits naturels pour lhomme, que celui dtre libre, de sappartenir, et, pourtant, des milliers dannes staient coules avant que la gnreuse pense vnt quelques nations doser le proclamer. En 1852, anne dans laquelle va se drouler cette histoire, il y avait encore des esclaves au Brsil, et, consquemment, des capitaines des bois pour leur donner la chasse. Certaines raisons dconomie politique avaient retard lheure de lmancipation gnrale ; mais, dj, le noir avait le droit de se racheter, dj les enfants qui naissaient de lui naissaient libres. Le jour ntait donc plus loign o ce magnifique pays, dans lequel tiendraient les trois quarts de lEurope, ne compterait plus un seul esclave parmi ses dix millions dhabitants. En ralit, la fonction de capitaine des bois tait destine disparatre dans un temps prochain, et, cette poque, les bnfices produits par la capture des fugitifs taient sensiblement diminus. Or, si, pendant la longue priode o les profits du mtier furent assez rmunrateurs, les capitaines des bois formaient un monde daventuriers, le plus ordinairement compos daffranchis, de dserteurs, qui mritaient peu destime, il va de soi qu lheure actuelle ces chasseurs desclaves ne devaient plus appartenir quau rebut de la socit, et, trs probablement, lhomme au document ne dparait pas la peu recommandable milice des capites do mato .

Ce Torrs, ainsi se nommait-il, ntait ni un mtis, ni un Indien, ni un noir, comme la plupart de ses camarades : ctait un blanc dorigine brsilienne, ayant reu un peu plus dinstruction que nen comportait sa situation prsente. En effet, il ne fallait voir en lui quun de ces dclasss, comme il sen rencontre tant dans les lointaines contres du Nouveau Monde, et, une poque o la loi brsilienne excluait encore de certains emplois les multres ou autres sang-ml, si cette exclusion let atteint, ce net pas t pour son origine, mais pour cause dindignit personnelle. En ce moment, dailleurs, Torrs ntait plus au Brsil. Il avait tout rcemment pass la frontire, et, depuis quelques jours, il errait dans ces forts du Prou, au milieu desquelles se dveloppe le cours du Haut-Amazone. Torrs tait un homme de trente ans environ, bien constitu, sur qui les fatigues dune existence assez problmatique ne semblaient pas avoir eu prise, grce un temprament exceptionnel, une sant de fer. De taille moyenne, large dpaules, les traits rguliers, la dmarche assure, le visage trs hl par lair brlant des tropiques, il portait une paisse barbe noire. Ses yeux, perdus sous des sourcils rapprochs, jetaient ce regard vif, mais sec, des natures impudentes. Mme au temps o le climat ne lavait pas encore bronze, sa face, loin de rougir facilement, devait plutt se contracter sous linfluence des passions mauvaises. Torrs tait vtu la mode fort rudimentaire du coureur des bois. Ses vtements tmoignaient dun assez long usage : sur sa tte, il portait un chapeau de cuir larges bords, pos de travers ; sur ses reins, une culotte de grosse laine, se perdant sous la tige dpaisses bottes, qui formaient la partie la plus solide de

ce costume ; un puncho dteint, jauntre, ne laissant voir ni ce qutait la veste, ni ce quavait t le gilet, qui lui couvraient la poitrine. Mais, si Torrs tait un capitaine des bois, il tait vident quil nexerait plus ce mtier, du moins dans les conditions o il se trouvait actuellement. Cela se voyait linsuffisance de ses moyens de dfense ou dattaque pour la poursuite des noirs. Pas darme feu : ni fusil, ni revolver. la ceinture, seulement, un de ces engins qui tiennent plus du sabre que du couteau de chasse et quon appelle une manchetta . En outre, Torrs tait muni dune enchada , sorte de houe, plus spcialement employe la poursuite des tatous et des agoutis, qui abondent dans les forts du Haut-Amazone, o les fauves sont gnralement peu craindre. En tout cas, ce jour-l, 4 mai 1852, il fallait que cet aventurier ft singulirement absorb dans la lecture du document sur lequel ses yeux taient fixs, ou que, trs habitu errer dans ces bois du Sud-Amrique, il ft bien indiffrent leurs splendeurs. En effet, rien ne pouvait le distraire de son occupation : ni ce cri prolong des singes hurleurs, que M. Saint-Hilaire a justement compar au bruit de la cogne du bcheron, sabattant sur les branches darbres ; ni le tintement sec des anneaux du crotale, serpent peu agressif, il est vrai, mais excessivement venimeux ; ni la voix criarde du crapaud cornu, auquel appartient le prix de laideur dans la classe des reptiles ; ni mme le coassement la fois sonore et grave de la grenouille mugissante, qui, si elle ne peut prtendre dpasser le buf en grosseur, lgale par lclat de ses beuglements. Torrs nentendait rien de tous ces vacarmes, qui sont comme la voix complexe des forts du Nouveau Monde. Couch au pied dun arbre magnifique, il nen tait mme plus admirer la haute ramure de ce pao ferro ou bois de fer, sombre corce, serr de grain, dur comme le mtal quil remplace dans

larme ou loutil de lIndien sauvage. Non ! Abstrait dans sa pense, le capitaine des bois tournait et retournait entre ses doigts le singulier document. Avec le chiffre dont il avait le secret, il restituait chaque lettre sa valeur vritable ; il lisait, il contrlait le sens de ces lignes incomprhensibles pour tout autre que pour lui, et alors il souriait dun mauvais sourire. Puis, il se laissa aller murmurer mi-voix ces quelques phrases que personne ne pouvait entendre en cet endroit dsert de la fort pruvienne, et que personne naurait su comprendre, dailleurs : Oui, dit-il, voil une centaine de lignes, bien nettement crites, qui ont pour quelquun que je sais une importance dont il ne peut se douter ! Ce quelquun est riche ! Cest une question de vie ou de mort pour lui, et partout cela se paye cher ! Et regardant le document dun il avide : un conto de reis seulement pour chacun des mots de cette dernire phrase, cela ferait une somme 1 ! Cest quelle a son prix, cette phrase ! Elle rsume le document tout entier ! Elle donne leurs vrais noms aux vrais personnages ! Mais, avant de sessayer la comprendre, il faudrait commencer par dterminer le nombre de mots quelle contient, et let-on fait, son sens vritable chapperait encore ! Et, ce disant, Torrs se mit compter mentalement. Il y a l cinquante-huit mots ! scria-t-il, ce qui ferait cinquante-huit contos2 ! Rien quavec cela on pourrait vivre au

1 000 reis valent environ 3 francs de monnaie franaise, et un conto de reis vaut 3 000 francs. 2 174 000 francs.

Brsil, en Amrique, partout o lon voudrait, et mme vivre ne rien faire ! Et que serait-ce donc si tous les mots de ce document mtaient pays ce prix ! Il faudrait alors compter par centaines de contos ! Ah ! mille diables ! Jai l toute une fortune raliser, ou je ne suis que le dernier des sots ! Il semblait que les mains de Torrs, palpant lnorme somme, se refermaient dj sur des rouleaux dor. Brusquement, sa pense prit alors un nouveau cours. Enfin ! scria-t-il, je touche au but, et je ne regretterai pas les fatigues de ce voyage, qui ma conduit des bords de lAtlantique au cours du Haut-Amazone ! Cet homme pouvait avoir quitt lAmrique, il pouvait tre au-del des mers, et alors, comment aurais-je pu latteindre ? Mais non ! Il est l, et, en montant la cime de lun de ces arbres, je pourrais apercevoir le toit de lhabitation o il demeure avec toute sa famille ! Puis, saisissant le papier et lagitant avec un geste fbrile : Avant demain, dit-il, je serai en sa prsence ! Avant demain, il saura que son honneur, sa vie sont renferms dans ces lignes ! Et lorsquil voudra en connatre le chiffre qui lui permette de les lire, eh bien, il le payera, ce chiffre ! Il le payera, si je veux, de toute sa fortune, comme il le payerait de tout son sang ! Ah ! mille diables ! Le digne compagnon de la milice qui ma remis ce document prcieux, qui men a donn le secret, qui ma dit o je trouverais son ancien collgue et le nom sous lequel il se cache depuis tant dannes, ce digne compagnon ne se doutait gure quil faisait ma fortune ! Torrs regarda une dernire fois le papier jauni, et, aprs lavoir pli avec soin, il le serra dans un solide tui de cuivre, qui lui servait aussi de porte-monnaie.

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En vrit, si toute la fortune de Torrs tait contenue dans cet tui, grand comme un porte-cigare, en aucun pays du monde il net pass pour riche. Il avait bien l un peu de toutes les monnaies dor des tats environnants : deux doubles condors des tats-Unis de Colombie, valant chacun cent francs environ, des bolivars vnzuliens pour une somme gale, des sols pruviens pour le double, quelques escudos chiliens pour cinquante francs au plus, et dautres minimes pices. Mais tout cela ne faisait quune somme ronde de cinq cents francs, et encore Torrs et-il t trs embarrass de dire o et comment il lavait acquise. Ce qui tait certain, cest que, depuis quelques mois, aprs avoir abandonn brusquement ce mtier de capitaine des bois quil exerait dans la province du Para, Torrs avait remont le bassin de lAmazone et pass la frontire pour entrer sur le territoire pruvien. cet aventurier, dailleurs, il navait fallu que peu de choses pour vivre. Quelles dpenses lui taient ncessaires ? Rien pour son logement, rien pour son habillement. La fort lui procurait sa nourriture quil prparait sans frais, la mode des coureurs de bois. Il lui suffisait de quelques reis pour son tabac quil achetait dans les missions ou dans les villages, autant pour leau-de-vie de sa gourde. Avec peu, il pouvait aller loin. Lorsque le papier eut t serr dans ltui de mtal, dont le couvercle se fermait hermtiquement, Torrs, au lieu de le replacer dans la poche de la vareuse que recouvrait son poncho, crut mieux faire, par excs de prcaution, en le dposant, prs de lui, dans le creux dune racine de larbre au pied duquel il tait tendu. Ctait une imprudence qui faillit lui coter cher !

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Il faisait trs chaud. Le temps tait lourd. Si lglise de la bourgade la plus voisine et possd une horloge, cette horloge aurait alors sonn deux heures aprs midi, et, avec le vent qui portait, Torrs let entendue, car il nen tait pas plus de deux milles. Mais lheure lui tait indiffrente, sans doute. Habitu se guider sur la hauteur, plus ou moins bien calcule, du soleil audessus de lhorizon, un aventurier ne saurait apporter lexactitude militaire dans les divers actes de la vie. Il djeune ou dne quand il lui plat ou lorsquil le peut. Il dort o et quand le sommeil le prend. Si la table nest pas toujours mise, le lit est toujours fait au pied dun arbre, dans lpaisseur dun fourr, en pleine fort. Torrs ntait pas autrement difficile sur les questions de confort. Dailleurs, sil avait march une grande partie de la matine, il venait de manger quelque peu, et le besoin de dormir se faisait maintenant sentir. Or, deux ou trois heures de repos le mettraient en tat de reprendre sa route. Il se coucha donc sur lherbe le plus confortablement quil put, en attendant le sommeil. Cependant Torrs ntait pas de ces gens qui sendorment sans stre prpars cette opration par certains prliminaires. Il avait lhabitude dabord davaler quelques gorges de forte liqueur, puis, cela fait, de fumer une pipe. Leau-de-vie surexcite le cerveau, et la fume du tabac se mlange bien la fume des rves. Du moins, ctait son opinion. Torrs commena donc par appliquer ses lvres une gourde quil portait son ct. Elle contenait cette liqueur connue gnralement sous le nom de chica au Prou, et plus particulirement sous celui de caysuma sur le HautAmazone. Cest le produit dune distillation lgre de la racine de manioc doux, dont on a provoqu la fermentation, et la-

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quelle le capitaine des bois, en homme dont le palais est demi blas, croyait devoir ajouter une bonne dose de tafia. Lorsque Torrs eut bu quelques gorges de cette liqueur, il agita la gourde, et il constata, non sans regrets, quelle tait peu prs vide. renouveler ! dit-il simplement. Puis, tirant une courte pipe en racine, il la bourra de ce tabac cre et grossier du Brsil, dont les feuilles appartenaient cet antique ptun rapport en France par Nicot, auquel on doit la vulgarisation de la plus productive et de la plus rpandue des solanes. Ce tabac navait rien de commun avec le scaferlati de premier choix que produisent les manufactures franaises, mais Torrs ntait pas plus difficile sur ce point que sur bien dautres. Il battit le briquet, enflamma un peu de cette substance visqueuse, connue sous le nom d amadou de fourmis , que scrtent certains hymnoptres, et il alluma sa pipe. la dixime aspiration, ses yeux se fermaient, la pipe lui chappait des doigts, et il sendormait, ou plutt il tombait dans une sorte de torpeur qui ntait pas du vrai sommeil.

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CHAPITRE DEUXIME VOLEUR ET VOL

Torrs dormait depuis une demi-heure environ, lorsquun bruit se fit entendre sous les arbres. Ctait un bruit de pas lgers, comme si quelque visiteur et march pieds nus, en prenant certaines prcautions pour ne pas tre entendu. Se mettre en garde contre toute approche suspecte aurait t le premier soin de laventurier, si ses yeux eussent t ouverts en ce moment. Mais ce ntait pas l de quoi lveiller, et celui qui savanait put arriver en sa prsence, dix pas de larbre, sans avoir t aperu. Ce ntait point un homme, ctait un guariba . De tous ces singes queue prenante qui hantent les forts du Haut-Amazone, sahuis aux formes gracieuses, sajous cornus, monos poils gris, sagouins qui ont lair de porter un masque sur leur face grimaante, le guariba est sans contredit le plus original. Dhumeur sociable, peu farouche, trs diffrent en cela du mucura froce et infect, il a le got de lassociation et marche le plus ordinairement en troupe. Cest lui dont la prsence se signale au loin par ce concert de voix monotones, qui ressemble aux prires psalmodies des chantres. Mais, si la nature ne la pas cr mchant, il ne faut pas quon lattaque sans prcaution. En tout cas, ainsi quon va le voir, un voyageur endormi ne laisse pas dtre expos, lorsquun guariba le surprend dans cette situation et hors dtat de se dfendre. Ce singe, qui porte aussi le nom de barbado au Brsil, tait de grande taille. La souplesse et la vigueur de ses membres 14

devaient faire de lui un vigoureux animal, aussi apte lutter sur le sol qu sauter de branche en branche la cime des gants de la fort. Mais, alors, celui-ci savanait petits pas, prudemment. Il jetait des regards droite et gauche, en agitant rapidement sa queue. ces reprsentants de la race simienne, la nature ne sest pas contente de donner quatre mains, ce qui en fait des quadrumanes , elle sest montre plus gnreuse, et ils en ont vritablement cinq, puisque lextrmit de leur appendice caudal possde une parfaite facult de prhension. Le guariba sapprocha sans bruit, brandissant un solide bton, qui, manuvr par son bras vigoureux, pouvait devenir une arme redoutable. Depuis quelques minutes, il avait d apercevoir lhomme couch au pied de larbre, mais limmobilit du dormeur lengagea, sans doute, venir le voir de plus prs. Il savana donc, non sans quelque hsitation, et sarrta enfin trois pas de lui. Sur sa face barbue sbaucha une grimace qui dcouvrit ses dents acres, dune blancheur divoire, et son bton sagita dune faon peu rassurante pour le capitaine des bois. Trs certainement la vue de Torrs ninspirait pas ce guariba des ides bienveillantes. Avait-il donc des raisons particulires den vouloir cet chantillon de la race humaine que le hasard lui livrait sans dfense ? Peut-tre ! On sait combien certains animaux gardent la mmoire des mauvais traitements quils ont reus, et il tait possible que celui-ci et quelque rancune en rserve contre les coureurs des bois. En effet, pour les Indiens surtout, le singe est un gibier dont il convient de faire le plus grand cas, et, quelque espce quil appartienne, ils lui donnent la chasse avec toute lardeur

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dun Nemrod, non seulement pour le plaisir de le chasser, mais aussi pour le plaisir de le manger. Quoi quil en soit, si le guariba ne parut pas dispos intervertir les rles cette fois, sil nalla pas jusqu oublier que la nature na fait de lui quun simple herbivore en songeant dvorer le capitaine des bois, il sembla du moins trs dcid dtruire un de ses ennemis naturels. Aussi, aprs lavoir regard pendant quelques instants, le guariba commena faire le tour de larbre. Il marchait lentement, retenant son souffle, mais se rapprochant de plus en plus. Son attitude tait menaante, sa physionomie froce. Assommer dun seul coup cet homme immobile, rien ne devait lui tre plus ais, et, en ce moment, il est certain que la vie de Torrs ne tenait plus qu un fil. En effet, le guariba sarrta une seconde fois tout prs de larbre, il se plaa de ct, de manire dominer la tte du dormeur, et il leva son bton pour len frapper. Mais, si Torrs avait t imprudent en dposant prs de lui, dans le creux dune racine, ltui qui contenait son document et sa fortune, ce fut cette imprudence cependant qui lui sauva la vie. Un rayon de soleil, se glissant entre les branches, vint frapper ltui, dont le mtal poli salluma comme un miroir. Le singe, avec cette frivolit particulire son espce, fut immdiatement distrait. Ses ides si tant est quun animal puisse avoir des ides , prirent aussitt un autre cours. Il se baissa, ramassa ltui, recula de quelques pas, et, llevant la hauteur de ses yeux, il le regarda, non sans surprise, en le faisant miroiter. Peut-tre fut-il encore plus tonn, lorsquil entendit rsonner les pices dor que cet tui contenait. Cette musique lenchanta. Ce fut comme un hochet aux mains dun enfant. Puis, il le porta

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sa bouche, et ses dents grincrent sur le mtal, mais ne cherchrent point lentamer. Sans doute, le guariba crut avoir trouv l quelque fruit dune nouvelle espce, une sorte dnorme amande toute brillante, avec un noyau qui jouait librement dans sa coque. Mais, sil comprit bientt son erreur, il ne pensa pas que ce ft une raison pour jeter cet tui. Au contraire, il le serra plus troitement dans sa main gauche, et laissa choir son bton, qui, en tombant, brisa une branche sche. ce bruit, Torrs se rveilla, et, avec la prestesse des gens toujours aux aguets, chez lesquels le passage de ltat de sommeil ltat de veille sopre sans transition, il fut aussitt debout. En un instant, Torrs avait reconnu qui il avait affaire. Un guariba ! scria-t-il. Et sa main saisissant la manchetta dpose prs de lui, il se mit en tat de dfense. Le singe, effray, stait aussitt recul, et, moins brave devant un homme veill que devant un homme endormi, aprs une rapide gambade, il se glissa sous les arbres. Il tait temps ! scria Torrs. Le coquin maurait assomm sans plus de crmonie ! Soudain, entre les mains du singe, qui stait arrt vingt pas et le regardait avec force grimaces, comme sil et voulu le narguer, il aperut son prcieux tui. Le gueux ! scria-t-il encore. Sil ne ma pas tu, il a presque fait pis ! Il ma vol !

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La pense que ltui contenait son argent ne fut cependant pas pour le proccuper tout dabord. Mais ce qui le fit bondir, cest lide que ltui renfermait ce document, dont la perte, irrparable pour lui, entranerait celle de toutes ses esprances. Mille diables ! scria-t-il. Et cette fois, voulant, cote que cote, reprendre son tui, Torrs slana la poursuite du guariba. Il ne se dissimulait pas que datteindre cet agile animal ce ntait pas facile. Sur le sol, il senfuirait trop vite ; dans les branches, il senfuirait trop haut. Un coup de fusil bien ajust aurait seul pu larrter dans sa course ou dans son vol ; mais Torrs ne possdait aucune arme feu. Son sabre-poignard et sa houe nauraient eu raison du guariba qu la condition de pouvoir len frapper. Il devint bientt vident que le singe ne pourrait tre atteint que par surprise. De l, ncessit pour Torrs de ruser avec le malicieux animal. Sarrter, se cacher derrire quelque tronc darbre, disparatre sous un fourr, inciter le guariba, soit sarrter, soit revenir sur ses pas, il ny avait pas autre chose tenter. Cest ce que fit Torrs, et la poursuite commena dans ces conditions ; mais, lorsque le capitaine des bois disparaissait, le singe attendait patiemment quil repart, et, ce mange, Torrs se fatiguait sans rsultat. Damn guariba ! scria-t-il bientt. Je nen viendrai jamais bout, et il peut me reconduire ainsi jusqu la frontire brsilienne ! Si encore il lchait mon tui ! Mais non ! Le tintement des pices dor lamuse ! Ah ! voleur ! si je parviens tempoigner !

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Et Torrs de reprendre sa poursuite, et le singe de dtaler avec une nouvelle ardeur ! Une heure se passa dans ces conditions, sans amener aucun rsultat. Torrs y mettait un enttement bien naturel. Comment, sans ce document, pourrait-il battre monnaie ? La colre prenait alors Torrs. Il jurait, il frappait la terre du pied, il menaait le guariba. La taquine bte ne lui rpondait que par un ricanement bien fait pour le mettre hors de lui. Et alors Torrs se remettait le poursuivre. Il courait perdre haleine, sembarrassant dans ces hautes herbes, ces paisses broussailles, ces lianes entrelaces, travers lesquelles le guariba passait comme un coureur de steeple-chase. De grosses racines caches sous les herbes barraient parfois les sentiers. Il buttait, il se relevait. Enfin il se surprit crier : moi ! moi ! au voleur ! comme sil et pu se faire entendre. Bientt, bout de forces, et la respiration lui manquant, il fut oblig de sarrter. Mille diables ! dit-il, quand je poursuivais les ngres marrons travers les halliers, ils me donnaient moins de peine ! Mais je lattraperai, ce singe maudit ; jirai, oui ! jirai, tant que mes jambes pourront me porter, et nous verrons ! Le guariba tait rest immobile, en voyant que laventurier avait cess de le poursuivre. Il se reposait, lui aussi, bien quil ft loin dtre arriv ce degr dpuisement qui interdisait tout mouvement Torrs. Il resta ainsi pendant dix minutes, grignotant deux ou trois racines quil venait darracher fleur de terre, et il faisait de temps en temps tinter ltui son oreille.

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Torrs, exaspr, lui jeta des pierres qui latteignirent, mais sans lui faire grand mal cette distance. Il fallait pourtant prendre un parti. Dune part, continuer poursuivre le singe avec si peu de chances de pouvoir latteindre, cela devenait insens ; de lautre, accepter pour dfinitive cette rplique du hasard toutes ses combinaisons, tre non seulement vaincu, mais du et mystifi par un sot animal, ctait dsesprant. Et cependant, Torrs devait le reconnatre, lorsque la nuit serait venue, le voleur disparatrait sans peine, et lui, le vol, serait embarrass mme de retrouver son chemin travers cette paisse fort. En effet, la poursuite lavait entran plusieurs milles des berges du fleuve, et il lui serait dj malais dy revenir. Torrs hsita, il tcha de rsumer ses ides avec sang-froid, et, finalement, aprs avoir profr une dernire imprcation, il allait abandonner toute ide de rentrer en possession de son tui, quand, songeant encore, en dpit de sa volont, ce document, tout cet avenir chafaud sur lusage quil en comptait faire, il se dit quil se devait de tenter un dernier effort. Il se releva donc. Le guariba se releva aussi. Il fit quelques pas en avant. Le singe en fit autant en arrire ; mais, cette fois, au lieu de senfoncer plus profondment dans la fort, il sarrta au pied dun norme ficus, cet arbre dont les chantillons varis sont si nombreux dans tout le bassin du Haut-Amazone.

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Saisir le tronc de ses quatre mains, grimper avec lagilit dun clown qui serait un singe, saccrocher avec sa queue prenante aux premires branches tendues horizontalement quarante pieds au-dessus du sol, puis se hisser la cime de larbre, jusquau point o ses derniers rameaux flchissaient sous lui, ce ne fut quun jeu pour lagile guariba et laffaire de quelques instants. L, install tout son aise, il continua son repas interrompu en cueillant les fruits qui se trouvaient la porte de sa main. Certes, Torrs aurait eu, lui aussi, grand besoin de boire et de manger, mais impossible ! Sa musette tait plate, sa gourde tait vide ! Cependant, au lieu de revenir sur ses pas, il se dirigea vers larbre, bien que la situation prise par le singe ft encore plus dfavorable pour lui. Il ne pouvait songer un instant grimper aux branches de ce ficus, que son voleur aurait eu vite fait dabandonner pour un autre. Et toujours linsaisissable tui de rsonner son oreille ! Aussi, dans sa fureur, dans sa folie, Torrs apostropha-t-il le guariba. Dire de quelle srie dinvectives il le gratifia, serait impossible. Nalla-t-il pas jusqu le traiter, non seulement de mtis, ce qui est dj une grave injure dans la bouche dun Brsilien de race blanche, mais encore de curiboca , cest--dire de mtis, de ngre et dIndien ! Or, de toutes les insultes quun homme puisse adresser un autre, il nen est certainement pas de plus cruelle sous cette latitude quatoriale. Mais le singe, qui ntait quun simple quadrumane, se moquait de tout ce qui et rvolt un reprsentant de lespce humaine.

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Alors Torrs recommena lui jeter des pierres, des morceaux de racines, tout ce qui pouvait lui servir de projectiles. Avait-il donc lespoir de blesser grivement le singe ? Non ! Il ne savait plus ce quil faisait. vrai dire, la rage de son impuissance lui tait toute raison. Peut-tre espra-t-il un instant que, dans un mouvement que ferait le guariba pour passer dune branche une autre, ltui lui chapperait, voire mme que, pour ne pas demeurer en reste avec son agresseur, il saviserait de le lui lancer la tte ! Mais non ! Le singe tenait conserver ltui, et tout en le serrant dune main, il lui en restait encore trois pour se mouvoir. Torrs, dsespr, allait dfinitivement abandonner la partie et revenir vers lAmazone, lorsquun bruit de voix se fit entendre. Oui ! un bruit de voix humaines. On parlait une vingtaine de pas de lendroit o stait arrt le capitaine des bois. Le premier soin de Torrs fut de se cacher dans un pais fourr. En homme prudent, il ne voulait pas se montrer, sans savoir au moins qui il pouvait avoir affaire. Palpitant, trs intrigu, loreille tendue, il attendait, lorsque tout coup retentit la dtonation dune arme feu. Un cri lui succda, et le singe, mortellement frapp tomba lourdement sur le sol, tenant toujours ltui de Torrs. Par le diable ! scria celui-ci, voil pourtant une balle qui est arrive propos ! Et cette fois, sans sinquiter dtre vu, il sortait du fourr, lorsque deux jeunes gens apparurent sous les arbres.

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Ctaient des Brsiliens, vtus en chasseurs, bottes de cuir, chapeau lger de fibres de palmier, veste ou plutt vareuse, serre la ceinture et plus commode que le puncho national. leurs traits, leur teint, on et facilement reconnu quils taient de sang portugais. Chacun deux tait arm dun de ces longs fusils de fabrication espagnole, qui rappellent un peu les armes arabes, fusils longue porte, dune assez grande justesse, et que les habitus de ces forts du Haut-Amazone manuvrent avec succs. Ce qui venait de se passer en tait la preuve. une distance oblique de plus de quatre-vingts pas, le quadrumane avait t frapp dune balle en pleine tte. En outre, les deux jeunes gens portaient la ceinture une sorte de couteau-poignard, qui a nom foca au Brsil, et dont les chasseurs nhsitent pas se servir pour attaquer lona et autres fauves, sinon trs redoutables, du moins assez nombreux dans ces forts. videmment Torrs navait rien craindre de cette rencontre, et il continua de courir vers le corps du singe. Mais les jeunes gens, qui savanaient dans la mme direction, avaient moins de chemin faire, et, stant rapprochs de quelques pas, ils se trouvrent en face de Torrs. Celui-ci avait recouvr sa prsence desprit. Grand merci messieurs, leur dit-il gaiement en soulevant le bord de son chapeau. Vous venez de me rendre, en tuant ce mchant animal, un grand service ! Les chasseurs se regardrent dabord, ne comprenant pas ce qui leur valait ces remerciements.

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tion.

Torrs, en quelques mots, les mit au courant de la situa-

Vous croyez navoir tu quun singe, leur dit-il, et, en ralit, vous avez tu un voleur ! Si nous vous avons t utiles, rpondit le plus jeune des deux, cest, coup sr, sans nous en douter ; mais nous nen sommes pas moins trs heureux de vous avoir t bons quelque chose. Et, ayant fait quelques pas en arrire, il se pencha sur le guariba ; puis, non sans effort, il retira ltui de sa main encore crispe. Voil sans doute, dit-il, ce qui vous appartient, monsieur ? Cest cela mme , rpondit Torrs, qui prit vivement ltui, et ne put retenir un norme soupir de soulagement. Qui dois-je remercier, messieurs, dit-il, pour le service qui vient de mtre rendu ? Mon ami Manoel, mdecin aide-major dans larme brsilienne, rpondit le jeune homme. Si cest moi qui ai tir ce singe, fit observer Manoel, cest toi qui me las fait voir, mon cher Benito. Dans ce cas, messieurs, rpliqua Torrs, cest vous deux que jai cette obligation, aussi bien monsieur Manoel qu monsieur ? Benito Garral , rpondit Manoel.

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Il fallut au capitaine des bois une grande force sur luimme pour ne pas tressaillir en entendant ce nom, et surtout lorsque le jeune homme ajouta obligeamment : La ferme de mon pre, Joam Garral, nest qu trois milles dici 3. Sil vous plat, monsieur ? Torrs, rpondit laventurier. Sil vous plat dy venir, monsieur Torrs, vous y serez hospitalirement reu. Je ne sais si je le puis ! rpondit Torrs, qui, surpris par cette rencontre trs inattendue, hsitait prendre un parti. Je crains en vrit de ne pouvoir accepter votre offre ! Lincident que je viens de vous raconter ma fait perdre du temps ! Il faut que je retourne promptement vers lAmazone que je compte descendre jusquau Para Eh bien, monsieur Torrs, reprit Benito, il est probable que nous nous reverrons sur son parcours, car, avant un mois, mon pre et toute sa famille auront pris le mme chemin que vous. Ah ! dit assez vivement Torrs, votre pre songe repasser la frontire brsilienne ? Oui, pour un voyage de quelques mois, rpondit Benito. Du moins, nous esprons ly dcider. Nest-ce pas, Manoel ?

Les mesures itinraires au Brsil sont le petit mille, qui vaut 2 060 mtres, et la lieue commune ou grand mille, qui vaut 6 180 mtres.

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Manoel fit un signe de tte affirmatif. Eh bien, messieurs, rpondit Torrs, il est en effet possible que nous nous retrouvions en route. Mais je ne puis, malgr mon regret, accepter votre offre en ce moment. Je vous en remercie nanmoins et me considre comme deux fois votre oblig. Cela dit, Torrs salua les jeunes gens, qui lui rendirent son salut et reprirent le chemin de la ferme. Quant lui, il les regarda sloigner. Puis, lorsquil les eut perdus de vue : Ah ! il va repasser la frontire ! dit-il dune voix sourde. Quil la repasse donc, et il sera encore plus ma merci ! Bon voyage, Joam Garral ! Et, ces paroles prononces, le capitaine des bois, se dirigeant vers le sud, de manire regagner la rive gauche du fleuve par le plus court, disparut dans lpaisse fort.

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CHAPITRE TROISIME LA FAMILLE GARRAL

Le village dIquitos est situ prs de la rive gauche de lAmazone, peu prs sur le soixante-quatorzime mridien, dans cette partie du grand fleuve qui porte encore le nom de Marnon, et dont le lit spare le Prou de la Rpublique de lquateur, cinquante-cinq lieues vers louest de la frontire brsilienne. Iquitos a t fond par les missionnaires, comme toutes ces agglomrations de cases, hameaux ou bourgades, qui se rencontrent dans le bassin de lAmazone. Jusqu la dix-septime anne de ce sicle, les Indiens Iquitos, qui en formrent un moment lunique population, staient reports lintrieur de la province, assez loin du fleuve. Mais, un jour, les sources de leur territoire se tarissent sous linfluence dune ruption volcanique, et ils sont dans la ncessit de venir se fixer sur la gauche du Marnon. La race saltra bientt par suite des alliances qui furent contractes avec les Indiens riverains, Ticunas ou Omaguas, et, aujourdhui, Iquitos ne compte plus quune population mlange, laquelle il convient dajouter quelques Espagnols et deux ou trois familles de mtis. Une quarantaine de huttes, assez misrables, que leur toit de chaume rend peine dignes du nom de chaumires, voil tout le village, trs pittoresquement group, dailleurs, sur une esplanade qui domine dune soixantaine de pieds les rives du fleuve. Un escalier, fait de troncs transversaux, y accde, et il se drobe aux yeux du voyageur, tant que celui-ci na pas gravi cet escalier, car le recul lui manque. Mais une fois sur la hauteur, 27

on se trouve devant une enceinte peu dfensive darbustes varis et de plantes arborescentes, rattaches par des cordons de lianes, que dpassent et l des ttes de bananiers et de palmiers de la plus lgante espce. cette poque, et sans doute la mode tardera longtemps modifier leur costume primitif , les Indiens dIquitos allaient peu prs nus. Seuls les Espagnols et les mtis, fort ddaigneux envers leurs co-citadins indignes, shabillaient dune simple chemise, dun lger pantalon de cotonnade, et se coiffaient dun chapeau de paille. Tous vivaient assez misrablement dans ce village, dailleurs, frayant peu ensemble, et, sils se runissaient parfois, ce ntait quaux heures o la cloche de la Mission les appelait la case dlabre qui servait dglise. Mais, si lexistence tait ltat presque rudimentaire au village dIquitos comme dans la plupart des hameaux du HautAmazone, il naurait pas fallu faire une lieue, en descendant le fleuve, pour rencontrer sur la mme rive un riche tablissement o se trouvaient runis tous les lments dune vie confortable. Ctait la ferme de Joam Garral, vers laquelle revenaient les deux jeunes gens, aprs leur rencontre avec le capitaine des bois. L, sur un coude du fleuve, au confluent du rio Nanay, large de cinq cents pieds, stait fonde, il y a bien des annes, cette ferme, cette mtairie, ou, pour employer lexpression du pays, cette fazenda , alors en pleine prosprit. Au nord, le Nanay la bordait de sa rive droite sur un espace dun petit mille, et ctait sur une longueur gale, lest, quelle se faisait riveraine du grand fleuve. louest, de petits cours deau, tributaires du Nanay, et quelques lagunes de mdiocre tendue la sparaient de la savane et des campines, rserves au pacage des bestiaux.

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Ctait l que Joam Garral, en 1826, vingt-six ans avant lpoque laquelle commence cette histoire , fut accueilli par le propritaire de la fazenda. Ce Portugais, nomm Magalhas, navait dautre industrie que celle dexploiter les bois du pays, et son tablissement, rcemment fond, noccupait alors quun demi-mille sur la rive du fleuve. L, Magalhas, hospitalier comme tous ces Portugais de vieille race, vivait avec sa fille Yaquita, qui, depuis la mort, de sa mre, avait pris la direction du mnage. Magalhas tait un bon travailleur, dur la fatigue, mais linstruction lui faisait dfaut. Sil sentendait conduire les quelques esclaves quil possdait et la douzaine dIndiens dont il louait les services, il se montrait moins apte aux diverses oprations extrieures de son commerce. Aussi, faute de savoir, ltablissement dIquitos ne prosprait-il pas, et les affaires du ngociant portugais taient-elles quelque peu embarrasses. Ce fut dans ces circonstances que Joam Garral, qui avait alors vingt-deux ans, se trouva un jour en prsence de Magalhas. Il tait arriv dans le pays bout de forces et de ressources. Magalhas lavait trouv demi mort de faim et de fatigue dans la fort voisine. Ctait un brave cur, ce Portugais. Il ne demanda pas cet inconnu do il venait, mais ce dont il avait besoin. La mine noble et fire de Joam Garral, malgr son puisement, lavait touch. Il le recueillit, le remit sur pied et lui offrit, pour quelques jours dabord, une hospitalit qui devait durer sa vie entire. Voil donc dans quelles conditions Joam Garral fut introduit la ferme dIquitos. Brsilien de naissance, Joam Garral tait sans famille, sans fortune. Des chagrins, disait-il, lavaient forc sexpatrier, en

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abandonnant tout esprit de retour. Il demanda son hte la permission de ne pas sexpliquer sur ses malheurs passs, malheurs aussi graves quimmrits. Ce quil cherchait, ce quil voulait, ctait une vie nouvelle, une vie de travail. Il allait un peu laventure, avec la pense de se fixer dans quelque fazenda de lintrieur. Il tait instruit, intelligent. Il y avait dans toute sa prestance cet on ne sait quoi qui annonce lhomme sincre, dont lesprit est net et rectiligne. Magalhas, tout fait sduit, lui offrit de rester la ferme, o il tait en mesure dapporter ce qui manquait au digne fermier. Joam Garral accepta sans hsiter. Son intention avait t dentrer tout dabord dans un seringal , exploitation de caoutchouc, o un bon ouvrier gagnait, cette poque, cinq ou six piastres 4 par jour, et pouvait esprer devenir patron, pour peu que la chance le favorist ; mais Magalhas lui fit justement observer que, si la paye tait forte, on ne trouvait de travail dans les seringals quau moment de la rcolte, cest--dire pendant quelques mois seulement, ce qui ne pouvait constituer une position stable, telle que le jeune homme devait la dsirer. Le Portugais avait raison. Joam Garral le comprit, et il entra rsolument au service de la fazenda, dcid lui consacrer toutes ses forces. Magalhas neut pas se repentir de sa bonne action. Ses affaires se rtablirent. Son commerce de bois, qui, par lAmazone, stendait jusquau Para, prit bientt, sous limpulsion de Joam Garral, une extension considrable. La fazenda ne tarda pas grandir proportion et se dveloppa sur la rive du fleuve jusqu lembouchure du Nanay. De lhabitation, on fit une demeure charmante, leve dun tage, entoure dune vranda, demi cache sous de beaux arbres, des mimo-

Environ 30 francs, paye qui slevait autrefois 100 francs.

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sas, des figuiers-sycomores, des bauhinias, des paullinias, dont le tronc disparaissait sous un rseau de granadilles, de bromlias fleurs carlates et de lianes capricieuses. Au loin, derrire des buissons gants, sous des massifs de plantes arborescentes, se cachait tout lensemble des constructions o demeurait le personnel de la fazenda, les communs, les cases des noirs, les carbets des Indiens. De la rive du fleuve, borde de roseaux et de vgtaux aquatiques, on ne voyait donc que la maison forestire. Une vaste campine, laborieusement dfriche le long des lagunes, offrit dexcellents pturages. Les bestiaux y abondrent. Ce fut une nouvelle source de gros bnfices dans ces riches contres, o un troupeau double en quatre ans, tout en donnant dix pour cent dintrts, rien que par la vente de la chair et des peaux des btes abattues pour la consommation des leveurs. Quelques sitios ou plantations de manioc et de caf furent fonds sur des parties de bois mises en coupe. Des champs de cannes sucre exigrent bientt la construction dun moulin pour lcrasement des tiges saccharifres, destines la fabrication de la mlasse, du tafia et du rhum. Bref, dix ans aprs larrive de Joam Garral la ferme dIquitos, la fazenda tait devenue lun des plus riches tablissements du HautAmazone. Grce la bonne direction imprime par le jeune commis aux travaux du dedans et aux affaires du dehors, sa prosprit saccroissait de jour en jour. Le Portugais navait pas attendu si longtemps pour reconnatre ce quil devait Joam Garral. Afin de le rcompenser suivant son mrite, il lavait dabord intress dans les bnfices de son exploitation ; puis, quatre ans aprs son arrive, il en avait fait son associ au mme titre que lui-mme et parties gales entre eux deux.

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Mais il rvait mieux encore. Yaquita, sa fille, avait su comme lui reconnatre dans ce jeune homme silencieux, doux aux autres, dur lui-mme, de srieuses qualits de cur et desprit. Elle laimait ; mais, bien que de son ct Joam ne ft pas rest insensible aux mrites et la beaut de cette vaillante fille, soit fiert, soit rserve, il ne semblait pas songer la demander en mariage. Un grave incident hta la solution. Magalhas, un jour, en dirigeant une coupe, fut mortellement bless par la chute dun arbre. Rapport presque sans mouvement la ferme et se sentant perdu, il releva Yaquita qui pleurait son ct, il lui prit la main, il la mit dans celle de Joam Garral en lui faisant jurer de la prendre pour femme. Tu as refait ma fortune, dit-il, et je ne mourrai tranquille que si, par cette union, je sens lavenir de ma fille assur ! Je puis rester son serviteur dvou, son frre, son protecteur, sans tre son poux, avait dabord rpondu Joam Garral. Je vous dois tout, Magalhas, je ne loublierai jamais, et le prix dont vous voulez payer mes efforts dpasse leur mrite ! Le vieillard avait insist. La mort ne lui permettait pas dattendre, il exigea une promesse, qui lui fut faite. Yaquita avait vingt-deux ans alors, Joam en avait vingt-six. Tous deux saimaient, et ils se marirent quelques heures avant la mort de Magalhas, qui eut encore la force de bnir leur union. Ce fut par suite de ces circonstances quen 1830 Joam Garral devint le nouveau fazender dIquitos, lextrme satisfaction de tous ceux qui composaient le personnel de la ferme.

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La prosprit de ltablissement ne pouvait que saccrotre de ces deux intelligences runies en un seul cur. Un an aprs son mariage, Yaquita donna un fils son mari, et deux ans aprs, une fille. Benito et Minha, les petits-enfants du vieux Portugais, devaient tre dignes de leur grand-pre, les enfants, dignes de Joam et Yaquita. La jeune fille devint charmante. Elle ne quitta point la fazenda. leve dans ce milieu pur et sain, au milieu de cette belle nature des rgions tropicales, lducation que lui donna sa mre, linstruction quelle reut de son pre, lui suffirent. Quauraitelle t apprendre de plus dans un couvent de Manao ou de Blem ? O aurait-elle trouv de meilleurs exemples de toutes les vertus prives ? Son esprit et son cur se seraient-ils plus dlicatement forms loin de la maison paternelle ? Si la destine ne lui rservait pas de succder sa mre dans ladministration de la fazenda, elle saurait tre la hauteur de nimporte quelle situation venir. Quant Benito, ce fut autre chose. Son pre voulut avec raison quil ret une ducation aussi solide et aussi complte quon la donnait alors dans les grandes villes du Brsil. Dj, le riche fazender navait rien se refuser pour son fils. Benito possdait dheureuses dispositions, un cerveau ouvert, une intelligence vive, des qualits de cur gales celles de son esprit. lge de douze ans, il fut envoy au Para, Blem, et l, sous la direction dexcellents professeurs, il trouva les lments dune ducation qui devait en faire plus tard un homme distingu. Rien dans les lettres, ni dans les sciences, ni dans les arts, ne lui fut tranger. Il sinstruisit comme si la fortune de son pre ne lui et pas permis de rester oisif. Il ntait pas de ceux qui simaginent que la richesse dispense du travail, mais de ces vaillants esprits, fermes et droits, qui croient que nul ne doit se soustraire cette obligation naturelle, sil veut tre digne du nom dhomme.

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Pendant les premires annes de son sjour Blem, Benito avait fait la connaissance de Manoel Valdez. Ce jeune homme, fils dun ngociant du Para, faisait ses tudes dans la mme institution que Benito. La conformit de leurs caractres, de leurs gots, ne tarda pas les unir dune troite amiti, et ils devinrent deux insparables compagnons. Manoel, n en 1832, tait dun an lan de Benito. Il navait plus que sa mre, qui vivait de la modeste fortune que lui avait laisse son mari. Aussi, Manoel, lorsque ses premires tudes furent acheves, suivit-il des cours de mdecine. Il avait un got passionn pour cette noble profession, et son intention tait dentrer dans le service militaire vers lequel il se sentait attir. lpoque o lon vient de le rencontrer avec son ami Benito, Manoel Valdez avait dj obtenu son premier grade, et il tait venu prendre quelques mois de cong la fazenda, o il avait lhabitude de passer ses vacances. Ce jeune homme de bonne mine, la physionomie distingue, dune certaine fiert native qui lui seyait bien, ctait un fils de plus que Joam et Yaquita comptaient dans la maison. Mais, si cette qualit de fils en faisait le frre de Benito, ce titre lui et paru insuffisant prs de Minha, et bientt il devait sattacher la jeune fille par un lien plus troit que celui qui unit un frre une sur. En lanne 1852, dont quatre mois taient dj couls au dbut de cette histoire, Joam Garral tait g de quarantehuit ans. Sous un climat dvorant qui use si vite, il avait su, par sa sobrit, la rserve de ses gots, la convenance de sa vie, toute de travail, rsister l o dautres se courbent avant lheure. Ses cheveux quil portait courts, sa barbe quil portait entire, grisonnaient dj et lui donnaient laspect dun puritain. Lhonntet proverbiale des ngociants et des fazenders brsiliens tait peinte sur sa physionomie, dont la droiture tait le caractre saillant. Bien que de temprament calme, on sentait en lui comme un feu intrieur que la volont savait dominer. La

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nettet de son regard indiquait une force vivace, laquelle il ne devait jamais sadresser en vain, lorsquil sagissait de payer de sa personne. Et cependant, chez cet homme calme, circulation forte, auquel tout semblait avoir russi dans la vie, on pouvait remarquer comme un fond de tristesse, que la tendresse mme de Yaquita navait pu vaincre. Pourquoi ce juste, respect de tous, plac dans toutes les conditions qui doivent assurer le bonheur, nen avait-il pas lexpansion rayonnante ? Pourquoi semblait-il ne pouvoir tre heureux que par les autres, non par lui-mme ? Fallait-il attribuer cette disposition quelque secrte douleur ? Ctait l un motif de constante proccupation pour sa femme. Yaquita avait alors quarante-quatre ans. Dans ce pays tropical, o ses pareilles sont dj vieilles trente, elle aussi avait su rsister aux dissolvantes influences du climat. Ses traits, un peu durcis mais beaux encore, conservaient ce fier dessin du type portugais, dans lequel la noblesse du visage sunit si naturellement la dignit de lme. Benito et Minha rpondaient par une affection sans bornes et de toutes les heures lamour que leurs parents avaient pour eux. Benito, g de vingt et un ans alors, vif, courageux, sympathique, tout en dehors, contrastait en cela avec son ami Manoel, plus srieux, plus rflchi. avaient t une grande joie pour Benito, aprs toute une anne passe Blem, si loin de la fazenda, dtre revenu avec son jeune ami dans la maison paternelle ; davoir revu son pre, sa mre, sa sur ; de stre retrouv, chasseur dtermin quil tait, au milieu de ces forts superbes du Haut-Amazone, dont lhomme, pendant de longs sicles encore, ne pntrera pas tous les secrets.

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Minha avait alors vingt ans. Ctait une charmante jeune fille, brune avec de grands yeux bleus, de ces yeux qui souvrent sur lme. De taille moyenne, bien faite, une grce vivante, elle rappelait le beau type de Yaquita. Un peu plus srieuse que son frre, bonne, charitable, bienveillante, elle tait aime de tous. ce sujet, on pouvait interroger sans crainte les plus infimes serviteurs de la fazenda. Par exemple, il net pas fallu demander lami de son frre, Manoel Valdez, comment il la trouvait ! Il tait trop intress dans la question et naurait pas rpondu sans quelque partialit. Le dessin de la famille Garral ne serait pas achev, il lui manquerait quelques traits, sil ntait parl du nombreux personnel de la fazenda. Au premier rang, il convient de nommer une vieille ngresse de soixante ans, Cyble, libre par la volont de son matre, esclave par son affection pour lui et les siens, et qui avait t la nourrice de Yaquita. Elle tait de la famille. Elle tutoyait la fille et la mre. Toute la vie de cette bonne crature stait passe dans ces champs, au milieu de ces forts, sur cette rive du fleuve, qui bornaient lhorizon de la ferme. Venue enfant Iquitos, lpoque o la traite des noirs se faisait encore, elle navait jamais quitt ce village, elle sy tait marie, et, veuve de bonne heure, ayant perdu son unique fils, elle tait reste au service de Magalhas. De lAmazone, elle ne connaissait que ce qui en coulait devant ses yeux. Avec elle, et plus spcialement attache au service de Minha, il y avait une jolie et rieuse multresse, de lge de la jeune fille, et qui lui tait toute dvoue. Elle se nommait Lina. Ctait une de ces gentilles cratures, un peu gtes, auxquelles on passe une grande familiarit, mais qui, en revanche, adorent leurs matresses. Vive, remuante, caressante, cline, tout lui tait permis dans la maison.

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Quant aux serviteurs, on en comptait de deux sortes : les Indiens, au nombre dune centaine, employs gages pour les travaux de la fazenda, et les noirs, en nombre double, qui ntait pas libres encore, mais dont les enfants ne naissaient plus esclaves. Joam Garral avait prcd dans cette voie le gouvernement brsilien. En ce pays, dailleurs, plus quen tout autre, les ngres venus du Benguela, du Congo, de la Cte dOr, ont toujours t traits avec douceur, et ce ntait pas la fazenda dIquitos quil et fallu chercher ces tristes exemples de cruaut, si frquents sur les plantations trangres.

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CHAPITRE QUATRIME HSITATIONS

Manoel aimait la sur de son ami Benito, et la jeune fille rpondait son affection. Tous deux avaient pu sapprcier : ils taient vraiment dignes lun de lautre. Lorsquil ne lui fut plus permis de se tromper aux sentiments quil prouvait pour Minha, Manoel sen tait tout dabord ouvert Benito. Ami Manoel, avait aussitt rpondu lenthousiaste jeune homme, tu as joliment raison de vouloir pouser ma sur ! Laisse-moi agir ! Je vais commencer par en parler notre mre, et je crois pouvoir te promettre que son consentement ne se fera pas attendre ! Une demi-heure aprs, ctait fait. Benito navait rien eu apprendre sa mre : la bonne Yaquita avait lu avant eux dans le cur des deux jeunes gens. Dix minutes aprs, Benito tait en face de Minha. Il faut en convenir, il neut pas l non plus faire de grands frais dloquence. Aux premiers mots, la tte de laimable enfant se pencha sur lpaule de son frre, et cet aveu Que je suis contente ! tait sorti de son cur. La rponse prcdait presque la question : elle tait claire. Benito nen demanda pas davantage.

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Quant au consentement de Joam Garral, il ne pouvait tre lobjet dun doute. Mais, si Yaquita et ses enfants ne lui parlrent pas aussitt de ce projet dunion, cest quavec laffaire du mariage, ils voulaient traiter en mme temps une question qui pouvait bien tre plus difficile rsoudre : ctait celle de lendroit o ce mariage serait clbr. En effet, o se ferait-il ? Dans cette modeste chaumire du village, qui servait dglise ? Pourquoi pas ? puisque l, Joam et Yaquita avaient reu la bndiction nuptiale du padre Passanha, qui tait alors le cur de la paroisse dIquitos. cette poque, comme lpoque actuelle, au Brsil, lacte civil se confondait avec lacte religieux, et les registres de la Mission suffisaient constater la rgularit dune situation quaucun officier de ltat civil navait t charg dtablir. Ce serait trs probablement le dsir de Joam Garral, que le mariage se ft au village dIquitos, en grande crmonie, avec le concours de tout le personnel de la fazenda ; mais, si telle tait sa pense, il allait subir une vigoureuse attaque ce sujet. Manoel, avait dit la jeune fille son fianc, si jtais consulte, ce ne serait pas ici, cest au Para que nous nous marierions. Madame Valdez est souffrante, elle ne peut se transporter Iquitos, et je ne voudrais pas devenir sa fille sans tre connue delle et sans la connatre. Ma mre pense comme moi sur tout cela. Aussi voudrions-nous dcider mon pre nous conduire Blem, prs de celle dont la maison doit tre bientt la mienne ! Nous approuvez-vous ? cette proposition, Manoel avait rpondu en pressant la main de Minha. Ctait, lui aussi, son plus cher dsir que sa mre assistt la crmonie de son mariage. Benito avait approuv ce projet sans rserve, et il ne sagissait plus que de dcider Joam Garral.

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Et si, ce jour-l, les deux jeunes gens taient alls chasser dans la fort, ctait afin de laisser Yaquita seule avec son mari. Tous deux, dans laprs-midi, se trouvaient donc dans la grande salle de lhabitation. Joam Garral, qui venait de rentrer, tait demi tendu sur un divan de bambous finement tresss, lorsque Yaquita, un peu mue, vint se placer prs de lui. Apprendre Joam quels taient les sentiments de Manoel pour sa fille, ce ntait pas ce qui la proccupait. Le bonheur de Minha ne pouvait qutre assur par ce mariage, et Joam serait heureux douvrir ses bras ce nouveau fils, dont il connaissait et apprciait les srieuses qualits. Mais dcider son mari quitter la fazenda, Yaquita sentait bien que cela allait tre une grosse question. En effet, depuis que Joam Garral, jeune encore, tait arriv dans ce pays, il ne sen tait jamais absent, pas mme un jour. Bien que la vue de lAmazone, avec ses eaux doucement entranes vers lest, invitt suivre son cours, bien que Joam envoyt chaque anne des trains de bois Manao, Blem, au littoral du Para, bien quil et vu, tous les ans, Benito partir, aprs les vacances, pour retourner ses tudes, jamais la pense ne semblait lui tre venue de laccompagner. Les produits de la ferme, ceux des forts, aussi bien que ceux de la campine, le fazender les livrait sur place. On et dit que lhorizon qui bornait cet den dans lequel se concentrait sa vie, il ne voulait le franchir ni de la pense ni du regard. Il suivait de l que si, depuis vingt-cinq ans, Joam Garral navait point pass la frontire brsilienne, sa femme et sa fille en taient encore mettre le pied sur le sol brsilien. Et pourtant, lenvie de connatre quelque peu ce beau pays, dont Benito leur parlait souvent, ne leur manquait pas ! Deux ou trois fois, Yaquita avait pressenti son mari cet gard. Mais elle avait vu

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que la pense de quitter la fazenda, ne ft-ce que pour quelques semaines, amenait sur son front un redoublement de tristesse. Ses yeux se voilaient alors, et, dun ton de doux reproche : Pourquoi quitter notre maison ? Ne sommes-nous pas heureux ici ? rpondait-il. Et Yaquita, devant cet homme dont la bont active, dont linaltrable tendresse la rendaient si heureuse, nosait pas insister. Cette fois, cependant, il y avait une raison srieuse faire valoir. Le mariage de Minha tait une occasion toute naturelle de conduire la jeune fille Blem, o elle devait rsider avec son mari. L, elle verrait, elle apprendrait aimer la mre de Manoel Valdez. Comment Joam Garral pourrait-il hsiter devant un dsir si lgitime ? Comment, dautre part, net-il pas compris son dsir, elle aussi, de connatre celle qui allait tre la seconde mre de son enfant, et comment ne le partagerait-il pas ? Yaquita avait pris la main de son mari, et de cette voix caressante, qui avait t toute la musique de sa vie, ce rude travailleur : Joam, dit-elle, je viens te parler dun projet dont nous dsirons ardemment la ralisation, et qui te rendra aussi heureux que nous le sommes, nos enfants et moi. De quoi sagit-il, Yaquita ? demanda Joam. Manoel aime notre fille, il est aim delle, et dans cette union ils trouveront le bonheur Aux premiers mots de Yaquita, Joam Garral stait lev, sans avoir pu matriser ce brusque mouvement. Ses yeux

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staient baisss ensuite, et il semblait vouloir viter le regard de sa femme. Quas-tu, Joam ? demanda-t-elle. Minha ? se marier ? murmurait Joam. Mon ami, reprit Yaquita, le cur serr, as-tu donc quelque objection faire ce mariage ? Depuis longtemps dj, navaistu pas remarqu les sentiments de Manoel pour notre fille ? Oui ! Et depuis un an ! Puis, Joam stait rassis sans achever sa pense. Par un effort de sa volont, il tait redevenu matre de lui-mme. Linexplicable impression qui stait faite en lui stait dissipe. Peu peu, ses yeux revinrent chercher les yeux de Yaquita, et il resta pensif en la regardant. Yaquita lui prit la main. Mon Joam, dit-elle, me serais-je donc trompe ? Navaistu pas la pense que ce mariage se ferait un jour, et quil assurerait notre fille toutes les conditions du bonheur ? Oui rpondit Joam toutes ! Assurment ! Cependant, Yaquita, ce mariage ce mariage dans notre ide tous quand se ferait-il ? Prochainement ? Il se ferait lpoque que tu choisirais, Joam. Et il saccomplirait ici Iquitos ? Cette demande allait amener Yaquita traiter la seconde question qui lui tenait au cur. Elle ne le fit pas, cependant, sans une hsitation bien comprhensible.

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Joam, dit-elle, aprs un instant de silence, coute-moi bien ! Jai, au sujet de la clbration de ce mariage, te faire une proposition que tu approuveras, je lespre. Deux ou trois fois dj depuis vingt ans, je tai propos de nous conduire, ma fille et moi, jusque dans ces provinces du Bas-Amazone et du Para, que nous navons jamais visites. Les soins de la fazenda, les travaux qui rclamaient ta prsence ici ne tont pas permis de satisfaire notre dsir. Tabsenter, ne ft-ce que quelques jours, cela pouvait alors nuire tes affaires. Mais maintenant, elles ont russi au-del de tous nos rves, et, si lheure du repos nest pas encore venue pour toi, tu pourrais du moins maintenant distraire quelques semaines de tes travaux ! Joam Garral ne rpondit pas ; mais Yaquita sentit sa main frmir dans la sienne, comme sous le choc dune impression douloureuse. Toutefois, un demi-sourire se dessina sur les lvres de son mari : ctait comme une invitation muette sa femme dachever ce quelle avait dire. Joam, reprit-elle, voici une occasion qui ne se reprsentera plus dans toute notre existence. Minha va se marier au loin, elle va nous quitter ! Cest le premier chagrin que notre fille nous aura caus, et mon cur se serre, quand je songe cette sparation si prochaine ! Eh bien, je serais contente de pouvoir laccompagner jusqu Blem ! Ne te parat-il pas convenable, dailleurs, que nous connaissions la mre de son mari, celle qui va me remplacer auprs delle, celle qui nous allons la confier ? Jajoute que Minha ne voudrait pas causer madame Valdez ce chagrin de se marier loin delle. lpoque de notre union, mon Joam, si ta mre avait vcu, naurais-tu pas aim te marier sous ses yeux ! Joam Garral, ces paroles de Yaquita, fit encore un mouvement quil ne put rprimer.

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Mon ami, reprit Yaquita, avec Minha, avec nos deux fils, Benito et Manoel, avec toi, ah ! que jaimerais voir notre Brsil, descendre ce beau fleuve, jusqu ces dernires provinces du littoral quil traverse ! Il me semble que l-bas, la sparation serait ensuite moins cruelle ! Au retour, par la pense, je pourrais revoir ma fille dans lhabitation o lattend sa seconde mre ! Je ne la chercherais pas dans linconnu ! Je me croirais moins trangre aux actes de sa vie ! Cette fois, Joam avait les yeux fixs sur sa femme, et il la regarda longuement, sans rien rpondre encore. Que se passait-il en lui ? Pourquoi cette hsitation satisfaire une demande si juste en elle-mme, dire un oui qui paraissait devoir faire un si vif plaisir tous les siens ? Le soin de ses affaires ne pouvait plus tre une raison suffisante ! Quelques semaines dabsence ne les compromettraient en aucune faon ! Son intendant saurait, en effet, sans dommage, le remplacer la fazenda ! Et cependant il hsitait toujours ! Yaquita avait pris dans ses deux mains la main de son mari, et elle la serrait plus tendrement. Mon Joam, dit-elle, ce nest pas un caprice que je te prie de cder. Non ! Jai longtemps rflchi la proposition que je viens de te faire, et si tu consens, ce sera la ralisation de mon plus cher dsir. Nos enfants connaissent la dmarche que je fais prs de toi en ce moment. Minha, Benito, Manoel te demandent ce bonheur, que nous les accompagnions tous les deux ! Jajoute que nous aimerions clbrer ce mariage Blem plutt qu Iquitos. Cela serait utile notre fille, son tablissement, la situation quelle doit prendre Blem, quon la vt arriver avec les siens, et elle paratrait moins trangre dans cette ville o doit scouler la plus grande partie de son existence !

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Joam Garral stait accoud. Il cacha un instant son visage dans ses mains, comme un homme qui sent le besoin de se recueillir avant de rpondre. Il y avait videmment en lui une hsitation contre laquelle il voulait ragir, un trouble mme que sa femme sentait bien, mais quelle ne pouvait sexpliquer. Un combat secret se livrait sous ce front pensif. Yaquita, inquite, se reprochait presque davoir touch cette question. En tout cas, elle se rsignerait ce que Joam dciderait. Si ce dpart lui cotait trop, elle ferait taire ses dsirs ; elle ne parlerait plus jamais de quitter la fazenda ; jamais elle ne demanderait la raison de ce refus inexplicable. Quelques minutes scoulrent. Joam Garral stait lev. Il tait all, sans se retourner, jusqu la porte. L, il semblait jeter un dernier regard sur cette belle nature, sur ce coin du monde, o, tout le bonheur de sa vie, il avait su lenfermer depuis vingt ans. Puis, il revint pas lents vers sa femme. Sa physionomie avait pris une nouvelle expression, celle dun homme qui vient de sarrter une dcision suprme, et dont les irrsolutions ont cess. Tu as raison ! dit-il dune voix ferme Yaquita. Ce voyage est ncessaire ! Quand veux-tu que nous partions ? Ah ! Joam, mon Joam ! scria Yaquita, toute sa joie, merci pour moi ! Merci pour eux ! Et des larmes dattendrissement lui vinrent aux yeux, pendant que son mari la pressait sur son cur. En ce moment, des voix joyeuses se firent entendre au dehors, la porte de lhabitation. Manoel et Benito, un instant aprs, apparaissaient sur le seuil, presque en mme temps que Minha, qui venait de quitter sa chambre.

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Votre pre consent, mes enfants ! scria Yaquita. Nous partirons tous pour Blem ! Joam Garral, le visage grave, sans prononcer une parole, reut les caresses de son fils, les baisers de sa fille. Et quelle date, mon pre, demanda Benito, voulez-vous que se clbre le mariage ? La date ? rpondit Joam la date ? Nous verrons ! Nous la fixerons Blem ! Que je suis contente ! que je suis contente ! rptait Minha, comme au jour o elle avait connu la demande de Manoel. Nous allons donc voir lAmazone, dans toute sa gloire, sur tout son parcours travers les provinces brsiliennes ! Ah ! pre, merci ! Et la jeune enthousiaste, dont limagination prenait dj son vol, sadressant son frre et Manoel : Allons la bibliothque, dit-elle ! Prenons tous les livres, toutes les cartes qui peuvent nous faire connatre ce bassin magnifique ! Il ne sagit pas de voyager en aveugles ! Je veux tout voir et tout savoir de ce roi des fleuves de la terre !

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CHAPITRE CINQUIME LAMAZONE

Le plus grand fleuve du monde entier 5 ! disait le lendemain Benito Manoel Valdez. Et ce moment, tous deux, assis sur la berge, la limite mridionale de la fazenda, regardaient passer lentement ces molcules liquides qui, parties de lnorme chane des Andes, allaient se perdre huit cents lieues de l, dans locan Atlantique. Et le fleuve qui dbite la mer le volume deau le plus considrable ! rpondit Manoel. Tellement considrable, ajouta Benito, quil la dessale une grande distance de son embouchure, et, quatre-vingts lieues de la cte, fait encore driver les navires ! Un fleuve dont le large cours se dveloppe sur plus de trente degrs en latitude ! Et dans un bassin qui, du sud au nord, ne comprend pas moins de vingt-cinq degrs !

Laffirmation de Benito, vraie cette poque, o de nouvelles dcouvertes navaient pas t faites encore, ne peut plus tre tenue pour exacte aujourdhui. Le Nil et le Missouri-Mississipi, daprs les derniers relvements, paraissent avoir un cours suprieur en tendue celui de lAmazone.

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Un bassin ! scria Benito. Mais est-ce donc un bassin que cette vaste plaine travers laquelle court lAmazone, cette savane qui stend perte de vue, sans une colline pour en maintenir la dclivit, sans une montagne pour en dlimiter lhorizon ! Et, sur toute son tendue, reprit Manoel, comme les mille tentacules de quelque gigantesque poulpe, deux cents affluents, venant du nord ou du sud, nourris eux-mmes par des sousaffluents sans nombre, et prs desquels les grands fleuves de lEurope ne sont que de simples ruisseaux ! Et un cours o cinq cent soixante les, sans compter les lots, fixes ou en drive, forment une sorte darchipel et font elles seules la monnaie dun royaume ! Et sur ses flancs, des canaux, des lagunes, des lagons, des lacs, comme on nen rencontrerait pas dans toute la Suisse, la Lombardie, lcosse et le Canada runis ! Un fleuve qui, grossi de ses mille tributaires, ne jette pas dans locan Atlantique moins de deux cent cinquante millions de mtres cubes deau lheure ! Un fleuve dont le cours sert de frontire deux rpubliques, et traverse majestueusement le plus grand royaume du Sud-Amrique, comme si, en vrit, ctait locan Pacifique luimme qui, par son canal, se dversait tout entier dans lAtlantique ! Et par quelle embouchure ! Un bras de mer dans lequel une le, Marajo, prsente un primtre de plus de cinq cents lieues de tour !

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Et dont lOcan ne parvient refouler les eaux quen soulevant, dans une lutte phnomnale, un raz de mare, une pororoca , prs desquels les reflux, les barres, les mascarets des autres fleuves ne sont que de petites rides souleves par la brise ! Un fleuve que trois noms suffisent peine dnommer, et que les navires de fort tonnage peuvent remonter jusqu cinq mille kilomtres de son estuaire, sans rien sacrifier de leur cargaison ! Un fleuve qui, soit par lui-mme, soit par ses affluents et sous-affluents, ouvre une voie commerciale et fluviale travers tout le nord de lAmrique, passant de la Magdalena lOrtequaza, de lOrtequaza au Caqueta, du Caqueta au Putumayo, du Putumayo lAmazone ! Quatre mille milles de routes fluviales, qui ne ncessiteraient que quelques canaux, pour que le rseau navigable ft complet ! Enfin le plus admirable et le plus vaste systme hydrographique qui soit au monde ! Ils en parlaient avec une sorte de furie, ces deux jeunes gens, de lincomparable fleuve ! Ils taient bien les enfants de cet Amazone, dont les affluents, dignes de lui-mme, forment des chemins qui marchent travers la Bolivie, le Prou, lquateur, la Nouvelle-Grenade, le Venezuela, les quatre Guyanes, anglaise, franaise, hollandaise et brsilienne ! Que de peuples, que de races, dont lorigine se perd dans les lointains du temps ! Eh bien, il en est ainsi des grands fleuves du globe ! Leur source vritable chappe encore aux investigations. Nombres dtats rclament lhonneur de leur donner naissance ! LAmazone ne pouvait chapper cette loi. Le Prou, lquateur, la Colombie, se sont longtemps disput cette glorieuse paternit.

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Aujourdhui, cependant, il parat hors de doute que lAmazone nat au Prou, dans le district dHuaraco, intendance de Tarma, et quil sort du lac Lauricocha, peu prs situ entre les onzime et douzime degrs de latitude sud. ceux qui voudraient le faire sourdre en Bolivie et tomber des montagnes de Titicaca, incomberait lobligation de prouver que le vritable Amazone est lUcayali, qui se forme de la jonction du Paro et de lApurimac ; mais cette opinion doit tre dsormais repousse. sa sortie du lac Lauricocha, le fleuve naissant slve vers le nord-est sur un parcours de cinq cent soixante milles, et il ne se dirige franchement vers lest quaprs avoir reu un important tributaire, le Pante. Il sappelle Maraon sur les territoires colombien et pruvien, jusqu la frontire brsilienne, ou plutt Maranhao, car Maraon nest autre chose que le nom portugais francis. De la frontire du Brsil Manao, o le superbe rio Negro vient sabsorber en lui, il prend le nom de Solimas ou Solimoens, du nom de la tribu indienne Solimao, dont on retrouve encore quelques dbris dans les provinces riveraines. Et enfin, de Manao la mer, cest lAmasenas ou fleuve des Amazones, nom d aux Espagnols, ces descendants de laventureux Orellana, dont les rcits, douteux mais enthousiastes, donnrent penser quil existait une tribu de femmes guerrires, tablies sur le rio Nhamunda, lun des affluents moyens du grand fleuve. Ds le principe, on peut dj prvoir que lAmazone deviendra un magnifique cours deau. Pas de barrages ni dobstacles daucune sorte depuis sa source jusqu lendroit o son cours, un peu rtrci, se dveloppe entre deux pittoresques chanons ingaux. Les chutes ne commencent briser son courant quau point o il oblique vers lest, pendant quil traverse le chanon intermdiaire des Andes. L existent quelques sauts, sans lesquels il serait certainement navigable depuis son em-

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bouchure jusqu sa source. Quoi quil en soit, ainsi que la fait observer Humboldt, il est libre sur les cinq siximes de son parcours. Et, ds le dbut, les tributaires, nourris eux-mmes par un grand nombre de leurs sous-affluents, ne lui manquent pas. Cest le Chinchip, venu du nord-est, gauche. droite, cest le Chachapuyas, venu du sud-est. Cest, gauche, le Marona et le Pastuca, et le Guallaga, droite, qui sy perd prs de la Mission de la Laguna. De gauche encore arrivent le Chambyra et le Tigr quenvoie le nord-est ; de droite, le Huallaga, qui sy jette deux mille huit cents milles de lAtlantique, et dont les bateaux peuvent encore remonter le cours sur une longueur de plus de deux cents milles pour senfoncer jusquau cur du Prou. droite enfin, prs des Missions de San-Joachim-dOmaguas, aprs avoir promen majestueusement ses eaux travers les pampas de Sacramento, apparat le magnifique Ucayali, lendroit o se termine le bassin suprieur de lAmazone, grande artre grossie de nombreux cours deau qupanche le lac Chucuito dans le nord-est dArica. Tels sont les principaux affluents au-dessus du village dIquitos. En aval, les tributaires deviennent si considrables, que des lits des fleuves europens seraient certainement trop troits pour les contenir. Mais, ces affluents-l, Joam Garral et les siens allaient en reconnatre les embouchures pendant leur descente de lAmazone. Aux beauts de ce fleuve sans rival, qui arrose le plus beau pays du globe, en se tenant presque constamment quelques degrs au-dessous de la ligne quatoriale, il convient dajouter encore une qualit que ne possdent ni le Nil, ni le Mississipi, ni le Livingstone, cet ancien Congo-Zaire-Loualaba. Cest que, quoi quaient pu dire des voyageurs videmment mal informs, lAmazone coule travers toute une partie salubre de lAmrique mridionale. Son bassin est incessamment balay

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par les vents gnraux de louest. Ce nest point une valle encaisse dans de hautes montagnes qui contient son cours, mais une large plaine, mesurant trois cent cinquante lieues du nord au sud, peine tumfie de quelques collines, et que les courants atmosphriques peuvent librement parcourir. Le professeur Agassiz slve avec raison contre cette prtendue insalubrit du climat dun pays destin, sans doute, devenir le centre le plus actif de production commerciale. Suivant lui, un souffle lger et doux se fait constamment sentir et produit une vaporation, grce laquelle la temprature baisse et le sol ne schauffe pas indfiniment. La constance de ce souffle rafrachissant rend le climat du fleuve des Amazones agrable et mme des plus dlicieux . Aussi labb Durand, ancien missionnaire au Brsil, a-t-il pu constater que, si la temprature ne sabaisse pas au-dessous de vingt-cinq degrs centigrades, elle ne slve presque jamais au-dessus de trente-trois, ce qui donne, pour toute lanne, une moyenne de vingt-huit vingt-neuf, avec un cart de huit degrs seulement. Aprs de telles constatations, il est donc permis daffirmer que le bassin de lAmazone na rien des chaleurs torrides des contres de lAsie et de lAfrique, traverses par les mmes parallles. La vaste plaine qui lui sert de valle est tout entire accessible aux larges brises que lui envoie locan Atlantique. Aussi les provinces auxquelles le fleuve a donn son nom ont-elles lincontestable droit de se dire les plus salubres dun pays qui est dj lun des plus beaux de la terre. Et quon ne croie pas que le systme hydrographique de lAmazone ne soit pas connu !

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Ds le XVIe sicle, Orellana, lieutenant de lun des frres Pizarre, descendait le rio Negro, dbouchait dans le grand fleuve en 1540, saventurait sans guide travers ces rgions, et, aprs dix-huit mois dune navigation dont il a fait un rcit merveilleux, il atteignait son embouchure. En 1636 et 1637, le Portugais Pedro Texeira remontait lAmazone jusquau Napo avec une flottille de quarante-sept pirogues. En 1743, La Condamine, aprs avoir mesur larc du mridien lquateur, se sparait de ses compagnons, Bouguer et Godin des Odonais, sembarquait sur le Chincip, le descendait jusqu son confluent avec le Marafion, atteignait lembouchure du Napo, le 31 juillet, temps pour observer une mersion du premier satellite de Jupiter, ce qui permit ce Humboldt du e XVII sicle de fixer exactement la longitude et la latitude de ce point , visitait les villages des deux rives, et, le 6 septembre, arrivait devant le fort de Para. Cet immense voyage devait avoir des rsultats considrables : non seulement le cours de lAmazone tait tabli dune faon scientifique, mais il paraissait presque certain quil communiquait avec lOrnoque. Cinquante-cinq ans plus tard, Humboldt et Bonpland compltaient les prcieux travaux de La Condamine en levant la carte du Maraon jusquau rio Napo. Eh bien, depuis cette poque lAmazone na pas cess dtre visit en lui-mme et dans tous ses principaux affluents. En 1827 Lister-Maw, en 1834 et 1835 lAnglais Smyth, en 1844 le lieutenant franais commandant la Boulonnaise, le Brsilien Valdez en 1840, le Franais Paul Marcoy de 1848 1860, le trop fantaisiste peintre Biard en 1859, le professeur Agassiz de 1865 1866, en 1867 lingnieur brsilien Franz Keller-

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Linzenger, et enfin en 1879 le docteur Crevaux, ont explor le cours du fleuve, remont divers de ses affluents et reconnu la navigabilit des principaux tributaires. Mais le fait le plus considrable lhonneur du gouvernement brsilien est celui-ci : Le 31 juillet 1857, aprs de nombreuses contestations de frontire entre la France et le Brsil sur la limite de Guyane, le cours de lAmazone, dclar libre, fut ouvert tous les pavillons, et, afin de mettre la pratique au niveau de la thorie, le Brsil traita avec les pays limitrophes pour lexploitation de toutes les voies fluviales dans le bassin de lAmazone. Aujourdhui, des lignes de bateaux vapeur, confortablement installs, qui correspondent directement avec Liverpool, desservent le fleuve depuis son embouchure jusqu Manao ; dautres remontent jusqu Iquitos ; dautres enfin, par le Tapajoz, le Madeira, le rio Negro, le Purus, pntrent jusquau cur du Prou et de la Bolivie. On simagine aisment lessor que prendra un jour le commerce dans tout cet immense et riche bassin, qui est sans rival au monde. Mais, cette mdaille de lavenir, il y a un revers. Les progrs ne saccomplissent pas sans que ce soit au dtriment des races indignes. Oui, sur le Haut-Amazone, bien des races dIndiens ont dj disparu, entre autres les Curicicurus et les Sorimaos. Sur le Putumayo, si lon rencontre encore quelques Yuris, les Yahuas lont abandonn pour se rfugier vers des affluents lointains, et les Maoos ont quitt ses rives pour errer maintenant, en petit nombre, dans les forts du Japura !

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Oui, la rivire des Tunantins est peu prs dpeuple, et il ny a plus que quelques familles nomades dIndiens lembouchure du Jurua. Le Teff est presque dlaiss, et il ne reste plus que des dbris de la grande nation Umaa, prs des sources du Japura. Le Coari, dsert. Peu dIndiens Muras sur les rives du Purus. Des anciens Manaos, on ne compte que des familles nomades. Sur les bords du rio Negro, on ne cite gure que des mtis de Portugais et dindignes, l o lon a dnombr jusqu vingt-quatre nations diffrentes. Cest la loi du progrs. Les Indiens disparatront. Devant la race anglo-saxonne, Australiens et Tasmaniens se sont vanouis. Devant les conqurants du Far-West seffacent les Indiens du Nord-Amrique. Un jour, peut-tre, les Arabes se seront anantis devant la colonisation franaise. Mais il faut revenir cette date de 1852. Alors les moyens de communication, si multiplis aujourdhui, nexistaient pas, et le voyage de Joam Garral ne devait pas exiger moins de quatre mois, surtout dans les conditions o il allait se faire. De l, cette rflexion de Benito, pendant que les deux amis regardaient les eaux du fleuve couler lentement leurs pieds : Ami Manoel, puisque notre arrive Blem ne prcdera que de peu le moment de notre sparation, cela te paratra bien court ! Oui, Benito, rpondit Manoel, mais bien long aussi, puisque Minha ne doit tre ma femme quau terme du voyage !

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CHAPITRE SIXIME TOUTE UNE FORT PAR TERRE

La famille de Joam Garral tait donc en joie. Ce magnifique trajet sur lAmazone allait saccomplir dans des conditions charmantes. Non seulement le fazender et les siens partaient pour un voyage de quelques mois, mais, ainsi quon le verra, ils devaient tre accompagns dune partie du personnel de la ferme. Sans doute, en voyant tout le monde heureux autour de lui, Joam Garral oublia les proccupations qui semblaient troubler sa vie. partir de ce jour, sa rsolution tant fermement arrte, il fut un autre homme, et, lorsquil eut soccuper des prparatifs du voyage, il reprit son activit dautrefois. Ce fut une vive satisfaction pour les siens de le revoir luvre. Ltre moral ragit contre ltre physique, et Joam Garral redevint ce quil tait dans ses premires annes, vigoureux, solide. Il se retrouva lhomme qui a toujours vcu au grand air, en cette vivifiante atmosphre des forts, des champs, des eaux courantes. Au surplus, les quelques semaines qui devaient prcder le dpart allaient tre bien remplies. Ainsi quil a t dit plus haut, cette poque, le cours de lAmazone ntait pas encore sillonn par ces nombreux bateaux vapeur que des compagnies songeaient dj lancer sur le fleuve et sur ses principaux affluents. Le service fluvial ne se faisait que par les particuliers, pour leur compte, et, le plus souvent, les embarcations ne semployaient quau service des tablissements littoraux.

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Ces embarcations taient des ubas , sorte de pirogues faites dun tronc creus au feu et la hache, pointues et lgres de lavant, lourdes et arrondies de larrire, pouvant porter de un douze rameurs, et prendre jusqu trois ou quatre tonneaux de marchandises ; des gariteas , grossirement construites, largement faonnes, recouvertes en partie dans leur milieu dun toit de feuillage, qui laisse libre en abord une coursive sur laquelle se placent les pagayeurs ; des jangadas , sorte de radeaux informes, actionns par une voile triangulaire et supportant la cabane de paillis, qui sert de maison flottante lIndien et sa famille. Ces trois espces dembarcations constituent la petite flottille de lAmazone, et elles ne peuvent servir qu un mdiocre transport de gens et dobjets de commerce. Il en existe bien qui sont plus grandes, des vigilingas , jaugeant huit dix tonneaux, surmontes de trois mts, gres de voiles rouges, et que poussent, en temps calme, quatre longues pagaies, lourdes manuvrer contre le courant ; des cobertas , mesurant jusqu vingt tonneaux de jauge, sorte de jonques avec un roufle larrire, une cabine intrieure, deux mts voiles carres et ingales, et supplant au vent insuffisant ou contraire par lemploi de dix longs avirons que les Indiens manient du haut dun gaillard davant. Mais ces divers vhicules ne pouvaient convenir Joam Garral. Du moment quil stait rsolu descendre lAmazone, il avait song utiliser ce voyage pour le transport dun norme convoi de marchandises quil devait livrer au Para. ce point de vue, peu importait que la descente du fleuve soprt dans un bref dlai. Voici donc le parti auquel il sarrta, parti qui devait rallier tous les suffrages, sauf peut-tre celui de Manoel. Le jeune homme et prfr sans doute quelque rapide steamboat, et pour cause.

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Mais, si rudimentaire, si primitif que dt tre le moyen de transport imagin par Joam Garral, il allait permettre demmener un nombreux personnel, et de sabandonner au courant du fleuve dans dexceptionnelles conditions de confort et de scurit. Ce serait, en vrit, comme une partie de la fazenda dIquitos qui se dtacherait de la rive et descendrait lAmazone, avec tout ce qui constitue une famille de fazenders, matres et serviteurs, dans leurs habitations, dans leurs carbets, dans leurs cases. Ltablissement dIquitos comprenait, sur lensemble de son exploitation, quelques-unes de ces magnifiques forts, qui sont, pour ainsi dire, inpuisables dans cette partie centrale du Sud-Amrique. Joam Garral sentendait parfaitement lamnagement de ces bois, riches des essences les plus prcieuses et les plus varies, trs propres aux ouvrages de menuiserie, dbnisterie, de mturerie, de charpente, et il en tirait annuellement des bnfices considrables. En effet, le fleuve ntait-il pas l pour convoyer les produits des forts amazoniennes, plus srement et plus conomiquement que ne let pu faire un railway ? Aussi, chaque anne, Joam Garral, jetant terre quelques centaines darbres de sa rserve, formait-il un de ces immenses trains de bois flott, fait de madriers, poutrelles, troncs peine quarris, qui se rendait au Para sous la conduite dhabiles pilotes, connaissant bien le brassage du fleuve et la direction des courants. En cette anne, Joam Garral allait donc agir comme il lavait fait les annes prcdentes. Seulement, le train de bois tabli, il comptait laisser Benito tout le dtail de cette grosse affaire commerciale. Mais il ny avait pas de temps perdre. En

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effet, le commencement de juin tait lpoque favorable pour le dpart, puisque les eaux, surleves par les crues du haut bassin, allaient baisser peu peu jusquau mois doctobre. Les premiers travaux devaient donc tre entrepris sans retard, car le train de bois allait prendre des proportions inusites. Il sagissait, cette fois, dabattre un demi-mille carr de fort, situe au confluent du Nanay et de lAmazone, cest--dire tout un angle du littoral de la fazenda, den former un norme train, tel que serait une de ces jangadas ou radeaux du fleuve, laquelle on donnerait les dimensions dun lot. Or, ctait sur cette jangada, plus sre quaucune autre embarcation du pays, plus vaste que cent gariteas ou vigilindas accouples, que Joam Garral se proposait de sembarquer avec sa famille, son personnel et sa cargaison. Excellente ide ! stait crie Minha, en battant des mains, lorsquelle avait connu le projet de son pre. Oui ! rpondit Yaquita, et, dans ces conditions, nous atteindrons Blem sans danger ni fatigue ! Et, pendant les haltes, nous pourrons chasser dans les forts de la rive, ajouta Benito. Ce sera peut-tre un peu long ! fit observer Manoel, et ne conviendrait-il pas de choisir quelque mode de locomotion plus rapide pour descendre lAmazone ? Ce serait long, videmment ; mais la rclamation intresse du jeune mdecin ne fut admise par personne. Joam Garral fit venir alors un Indien, qui tait le principal intendant de la fazenda. Dans un mois, lui dit-il, il faut que la jangada soit en tat et prte driver.

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Aujourdhui mme, monsieur Garral, nous serons louvrage , rpondit lintendant. Ce fut une rude besogne. Ils taient l une centaine dIndiens et de noirs, qui, pendant cette premire quinzaine du mois de mai, firent vritablement merveille. Peut-tre quelques braves gens, peu habitus ces grands massacres darbres, eussent-ils gmi en voyant des gants, qui comptaient plusieurs sicles dexistence, tomber, en deux ou trois heures, sous le fer des bcherons ; mais il y en avait tant et tant, sur les bords du fleuve, en amont, sur les les, en aval, jusquaux limites les plus recules de lhorizon des deux rives, que labatage de ce demimille de fort ne devait pas mme laisser un vide apprciable. Lintendant et ses hommes, aprs avoir reu les instructions de Joam Garral, avaient dabord nettoy le sol des lianes, des broussailles, des herbes, des plantes arborescentes qui lobstruaient. Avant de prendre la scie et la hache, ils staient arms du sabre dabatis, cet indispensable outil de quiconque veut senfoncer dans les forts amazoniennes : ce sont de grandes lames, un peu courbes, larges et plates, longues de deux trois pieds, solidement emmanches dans des fuses, et que les indignes manuvrent avec une remarquable adresse. En peu dheures, le sabre aidant, ils ont essart le sol, abattu les sousbois et ouvert de larges troues au plus profond des futaies. Ainsi fut-il fait. Le sol se nettoya devant les bcherons de la ferme. Les vieux troncs dpouillrent leur vtement de lianes, de cactus, de fougres, de mousses, de bromlias. Leur corce se montra nu, en attendant quils fussent corchs vifs leur tour. Puis, toute cette bande de travailleurs, devant lesquels fuyaient dinnombrables lgions de singes qui ne les surpassaient pas en agilit, se hissa dans les branchages suprieurs, sciant les fortes fourches, dgageant la haute ramure qui devait

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tre consomme sur place. Bientt, il ne resta plus de la fort condamne que de longs stipes chenus, dcouronns leur cime, et avec lair, le soleil pntra flots jusqu ce sol humide quil navait peut-tre jamais caress. Il ntait pas un de ces arbres qui ne pt tre employ quelque ouvrage de force, charpente ou grosse menuiserie. L, poussaient, comme des colonnes divoire cercles de brun, quelques-uns de ces palmiers cire, hauts de cent vingt pieds, larges de quatre leur base, et qui donnent un bois inaltrable ; l, des chtaigniers aubier rsistant, qui produisent des noix tricornes ; l, des murichis , recherchs pour le btiment, des barrigudos , mesurant deux toises leur renflement qui saccentue quelques pieds au-dessus du sol, arbres corce rousstre et luisante, boutonne de tubercules gris, dont le fuseau aigu supporte un parasol horizontal ; l, des bombax au tronc blanc, lisse et droit, de taille superbe. Prs de ces magnifiques chantillons de la flore amazonienne tombaient aussi des quatibos , dont le dme rose dominait tous les arbres voisins, qui donnent des fruits semblables de petits vases, o sont disposes des ranges de chtaignes, et dont le bois, dun violet clair, est spcialement demand pour les constructions navales. Ctaient encore des bois de fer, et plus particulirement l ibiriratea , dune chair presque noire, si serre de grain que les Indiens en fabriquent leurs haches de combat ; des jacarandas , plus prcieux que lacajou ; des coesalpinas , dont on ne retrouve lespce quau fond de ces vieilles forts qui ont chapp au bras des bcherons ; des sapucaias , hauts de cent cinquante pieds, arc-bouts darceaux naturels, qui, sortis deux trois mtres de leur base, se rejoignent une hauteur de trente pieds, senroulent autour de leur tronc comme les filetures dune colonne torse, et dont la tte spanouit en un bouquet dartifices vgtaux, que les plantes parasites colorent de jaune, de pourpre et de blanc neigeux.

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Trois semaines aprs le commencement des travaux, de ces arbres qui hrissaient langle du Nanay et de lAmazone, il ne restait pas un seul debout. Labattage avait t complet. Joam Garral navait pas mme eu se proccuper de lamnagement dune fort que vingt ou trente ans auraient suffi refaire. Pas un baliveau de jeune ou de vieille corce ne fut pargn pour tablir les jalons dune coupe future, pas un de ces corniers qui marquent la limite du dboisement ; ctait une coupe blanche , tous les troncs ayant t recps au ras du sol, en attendant le jour o seraient extraites leurs racines, sur lesquelles le printemps prochain tendrait encore ses verdoyantes broutilles. Non, ce mille carr, baign sa lisire par les eaux du fleuve et de son affluent, tait destin tre dfrich, labour, plant, ensemenc, et, lanne suivante, des champs de manioc, de cafiers, dinhame, de cannes sucre, darrow-root, de mas, darachides, couvriraient le sol quombrageait jusqualors la riche plantation forestire. La dernire semaine du mois de mai ntait pas arrive, que tous les troncs, spars suivant leur nature et leur degr de flottabilit, avaient t rangs symtriquement sur la rive de lAmazone. Ctait l que devait tre construite limmense jangada qui, avec les diverses habitations ncessaires au logement des quipes de manuvre, deviendrait un vritable village flottant. Puis, lheure dite, les eaux du fleuve, gonfles par la crue, viendraient la soulever et lemporteraient pendant des centaines de lieues jusquau littoral de lAtlantique. Pendant toute la dure de ces travaux, Joam Garral sy tait entirement adonn. Il les avait dirigs lui-mme, dabord sur le lieu de dfrichement, ensuite la lisire de la fazenda, forme dune large grve, sur laquelle furent disposes les pices du radeau.

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Yaquita, elle, soccupait avec Cyble de tous les prparatifs de dpart, bien que la vieille ngresse ne comprit pas quon voult sen aller de l o lon se trouvait si bien. Mais tu verras des choses que tu nas jamais vues ! lui rptait sans cesse Yaquita. Vaudront-elles celles que nous sommes habitues voir ? rpondait invariablement Cyble. De leur ct, Minha et sa favorite songeaient ce qui les concernait plus particulirement. Il ne sagissait pas pour elles dun simple voyage : ctait un dpart dfinitif, ctaient les mille dtails dune installation dans un autre pays, o la jeune multresse devait continuer vivre prs de celle laquelle elle tait si tendrement attache. Minha avait bien le cur un peu gros, mais la joyeuse Lina ne prenait pas autrement souci dabandonner Iquitos. Avec Minha Valdez, elle serait ce quelle tait avec Minha Garral. Pour enrayer son rire, il aurait fallu la sparer de sa matresse, ce dont il navait jamais t question. Benito, lui, avait activement second son pre dans les travaux qui venaient de saccomplir. Il faisait ainsi lapprentissage de ce mtier de fazender, qui serait peut-tre le sien un jour, comme il allait faire celui de ngociant en descendant le fleuve. Quant Manoel, il se partageait autant que possible entre lhabitation, o Yaquita et sa fille ne perdaient pas une heure, et le thtre du dfrichement, sur lequel Benito voulait lentraner plus quil ne lui convenait. Mais, en somme, le partage fut trs ingal, et cela se comprend.

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CHAPITRE SEPTIME EN SUIVANT UNE LIANE

Un dimanche, cependant, le 26 mai, les jeunes gens rsolurent de prendre quelque distraction. Le temps tait superbe, latmosphre simprgnait des fraches brises venues de la Cordillre, qui adoucissaient la temprature. Tout invitait faire une excursion dans la campagne. Benito et Manoel offrirent donc la jeune fille de les accompagner travers les grands bois qui bordaient la rive droite de lAmazone, loppos de la fazenda. Ctait une faon de prendre cong des environs dIquitos, qui sont charmants. Les deux jeunes gens iraient en chasseurs, mais en chasseurs, qui ne quitteraient pas leurs compagnes pour courir aprs le gibier, on pouvait l-dessus sen rapporter Manoel, et les jeunes filles, car Lina ne pouvait se sparer de sa matresse, iraient en simples promeneuses, quune excursion de deux trois lieues ntait pas pour effrayer. Ni Joam Garral ni Yaquita navaient le temps de se joindre eux. Dune part, le plan de la jangada ntait pas encore achev, et il ne fallait pas que sa construction subt le moindre retard. De lautre, Yaquita et Cyble, bien que secondes par tout le personnel fminin de la fazenda, navaient pas une heure perdre. Minha accepta loffre avec grand plaisir. Aussi ce jour-l, vers onze heures, aprs le djeuner, les deux jeunes gens et les deux jeunes filles se rendirent sur la berge, langle du 64

confluent des deux cours deau. Un des noirs les accompagnait. Tous sembarqurent dans une des ubas destines au service de la ferme, et, aprs avoir pass entre les les Iquitos et Parianta, ils atteignirent la rive droite de lAmazone. Lembarcation accosta au berceau de superbes fougres arborescentes, qui se couronnaient, une hauteur de trente pieds, dune sorte daurole, faite de lgres branches de velours vert aux feuilles festonnes dune fine dentelle vgtale. Et maintenant, Manoel, dit la jeune fille, cest moi de vous faire les honneurs de la fort, vous qui ntes quun tranger dans ces rgions du Haut-Amazone ! Nous sommes ici chez nous, et vous me laisserez remplir mes devoirs de matresse de maison ! Chre Minha, rpondit le jeune homme, vous ne serez pas moins matresse de maison dans notre ville de Blem qu la fazenda dIquitos, et, l-bas comme ici Ah ! Manoel, et toi, ma sur, scria Benito, vous ntes pas venus pour changer de tendres propos, jimagine ! Oubliez pour quelques heures que vous tes fiancs ! Pas une heure ! pas un instant ! rpliqua Manoel. Cependant, si Minha te lordonne ! Minha ne me lordonnera pas ! Qui sait ? dit Lina en riant. Lina a raison ! rpondit Minha, qui tendit la main Manoel. Essayons doublier ! Oublions ! Mon frre lexige ! Tout est rompu, tout ! Tant que durera cette promenade, nous

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ne sommes pas fiancs ! Je ne suis plus la sur de Benito ! Vous ntes plus son ami ! Par exemple ! scria Benito. Bravo ! bravo ! Il ny a plus que des trangers ici ! rpliqua la jeune multresse en battant des mains. Des trangers qui se voient pour la premire fois, ajouta la jeune fille, qui se rencontrent, se saluent Mademoiselle dit Manoel en sinclinant devant Minha. qui ai-je lhonneur de parler, monsieur ? demanda la jeune fille du plus grand srieux. Manoel Valdez, qui serait heureux que monsieur votre frre voult bien le prsenter Ah ! au diable ces maudites faons ! scria Benito. Mauvaise ide que jai eue l ! Soyez fiancs, mes amis ! Soyez-le tant quil vous plaira ! Soyez-le toujours ! Toujours ! dit Minha, qui ce mot chappa si naturellement que les clats de rire de Lina redoublrent. Un regard reconnaissant de Manoel rcompensa la jeune fille de limprudence de sa langue. Si nous marchions, nous parlerions moins ! En route ! cria Benito, pour tirer sa sur dembarras. Mais Minha ntait pas presse. Un instant, frre ! dit-elle, tu las vu ! jallais tobir ! Tu voulais nous obliger nous oublier, Manoel et moi, pour ne pas gter ta promenade ! Eh bien, jai mon tour un sacrifice te demander pour ne pas gter la mienne ! Tu vas, sil te plat, et

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mme si cela ne te plat pas, me promettre, toi, Benito, en personne, doublier Doublier ? Doublier que tu es chasseur, monsieur mon frre ! Quoi ! tu me dfends ? Je te dfends de tirer tous ces charmants oiseaux, ces perroquets, ces perruches, ces caciques, ces couroucous, qui volent si joyeusement travers la fort ! Mme interdiction pour le menu gibier, dont nous navons que faire aujourdhui ! Si quelque ona, jaguar ou autre, nous approche de trop prs, soit ! Mais fit Benito. Sinon, je prends le bras de Manoel, et nous nous sauverons, nous nous perdrons, et tu seras oblig de courir aprs nous ! Hein ! as-tu bonne envie que je refuse ? scria Benito, en regardant son ami Manoel. Je le crois bien ! rpondit le jeune homme. Eh bien, non ! scria Benito. Je ne refuse pas ! Jobirai pour que tu enrages ! En route ! Et les voil tous les quatre, suivis du noir, qui senfoncent sous ces beaux arbres, dont lpais feuillage empchait les rayons du soleil darriver jusquau sol. Rien de plus magnifique que cette partie de la rive droite de lAmazone. L, dans une confusion pittoresque, slevaient

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tant darbres divers que, sur lespace dun quart de lieue carr, on a pu compter jusqu cent varits de ces merveilles vgtales. En outre, un forestier et aisment reconnu que jamais bcheron ny avait promen sa cogne ou sa hache. Mme aprs plusieurs sicles de dfrichement, la blessure aurait encore t visible. Les nouveaux arbres eussent-ils eu cent ans dexistence, que laspect gnral naurait plus t celui des premiers jours, grce cette singularit, surtout, que lespce des lianes et autres plantes parasites se serait modifie. Cest l un symptme curieux, auquel un indigne naurait pu se mprendre. La joyeuse bande se glissait donc dans les hautes herbes, travers les fourrs, sous les taillis, causant et riant. En avant, le ngre, manuvrant son sabre dabatis, faisait le chemin, lorsque les broussailles taient trop paisses, et il mettait en fuite des milliers doiseaux. Minha avait eu raison dintercder pour tout ce petit monde ail, qui papillonnait dans le haut feuillage. L se montraient les plus beaux reprsentants de lornithologie tropicale. Les perroquets verts, les perruches criardes semblaient tre les fruits naturels de ces gigantesques essences. Les colibris et toutes leurs varits, barbes-bleues, rubis-topaze, tisauras longues queues en ciseau, taient comme autant de fleurs dtaches que le vent emportait dune branche lautre. Des merles au plumage orang, bord dun lisr brun, des becfigues dors sur tranche, des sabias noirs comme des corbeaux, se runissaient dans un assourdissant concert de sifflements. Le long bec du toucan dchiquetait les grappes dor des guiriris . Les pique-arbres ou piverts du Brsil secouaient leur petite tte mouchete de points pourpres. Ctait lenchantement des yeux. Mais tout ce monde se taisait, se cachait, lorsque, dans la cime des arbres, grinait la girouette rouille de l alma de gato , lme du chat, sorte dpervier fauve-clair. Sil planait firement en dployant les longues plumes blanches de sa queue, il

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senfuyait lchement, son tour, au moment o apparaissait dans les zones suprieures le gavia , grand aigle tte de neige, leffroi de toute la gent aile des forts. Minha faisait admirer Manoel ces merveilles naturelles quil net pas retrouves dans leur simplicit primitive au milieu des provinces plus civilises de lest. Manoel coutait la jeune fille plus des yeux que de loreille. Dailleurs, les cris, les chants de ces milliers doiseaux, taient si pntrants parfois, quil net pu lentendre. Seul, le rire clatant de Lina avait assez dacuit pour dominer de sa joyeuse note les gloussements, ppiements, hululements, sifflements, roucoulements de toute espce. Au bout dune heure, on navait pas franchi plus dun petit mille. En sloignant des rives, les arbres prenaient un autre aspect. La vie animale ne se manifestait plus au ras du sol, mais soixante ou quatre-vingts pieds au-dessus, par le passage des bandes de singes, qui se poursuivaient travers les hautes branches. et l, quelques cnes de rayons solaires peraient jusquau sous-bois. En vrit, la lumire, dans ces forts tropicales, ne semble plus tre un agent indispensable leur existence. Lair suffit au dveloppement de ces vgtaux, grands ou petits, arbres ou plantes, et toute la chaleur ncessaire lexpansion de leur sve, ils la puisent, non dans latmosphre ambiante, mais au sein mme du sol, o elle semmagasine comme dans un norme calorifre. Et la surface des bromlias, des serpentines, des orchides, des cactus, de tous ces parasites enfin qui formaient une petite fort sous la grande, que de merveilleux insectes on tait tent de cueillir comme sils eussent t de vritables fleurs, nestors aux ailes bleues, faites dune moire chatoyante ; papillons leilus reflets dor, zbrs de franges vertes, phalnes agrippines, longues de dix pouces, avec des feuilles pour ailes ; abeilles maribundas , sorte dmeraudes vivantes, serties

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dans une armature dor ; puis des lgions de coloptres lampyres ou pyriphores, des valagumes au corselet de bronze, aux lytres vertes, projetant une lumire jauntre par leurs yeux, et qui, la nuit venue, devaient illuminer la fort de leurs scintillements multicolores ! Que de merveilles ! rptait lenthousiaste jeune fille. Tu es chez toi, Minha, ou du moins tu las dit, scria Benito, et voil comment tu parles de tes richesses ! Raille, petit frre ! rpondit Minha. Il mest bien permis de louer tant de belles choses, nest-ce pas, Manoel ? Elles sont de la main de Dieu et appartiennent tout le monde ! Laissons rire Benito ! dit Manoel. Il sen cache, mais il est pote ses heures, et il admire autant que nous toutes ces beauts naturelles ! Seulement, lorsquil a un fusil sous le bras, adieu la posie ! Sois donc pote, frre ! rpondit la jeune fille. Je suis pote ! rpliqua Benito. nature enchanteresse, etc. Il faut bien convenir, cependant, que Minha, en interdisant son frre lusage de son fusil de chasseur, lui avait impos une vritable privation. Le gibier ne manquait pas dans la fort, et il eut srieusement lieu de regretter quelques beaux coups. En effet, dans les parties moins boises, o souvraient dassez larges clairires, apparaissaient quelques couples dautruches, de lespce des nandus , hautes de quatre cinq pieds. Elles allaient accompagnes de leurs insparables seriemas , sorte de dindons infiniment meilleurs, au point de vue comestible, que les grands volatiles quils escortent.

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Voil ce que me cote ma maudite promesse ! scria Benito en remettant sous son bras, un geste de sa sur, le fusil quil venait instinctivement dpauler. Il faut respecter ces seriemas, rpondit Manoel, car ce sont de grands destructeurs de serpents. Comme il faut respecter les serpents, rpliqua Benito, parce quils mangent les insectes nuisibles, et ceux-ci parce quils vivent de pucerons, plus nuisibles encore ! ce compte-l, il faudrait tout respecter ! Mais linstinct du jeune chasseur allait tre mis une plus rude preuve. La fort devenait tout fait giboyeuse. Des cerfs rapides, dlgants chevreuils dtalaient sous bois, et, certainement, une balle bien ajuste les et arrts dans leur fuite. Puis, et l, apparaissaient des dindons au pelage caf au lait, des pcaris, sorte de cochons sauvages, trs apprcis des amateurs de venaison, des agoutis, qui sont les similaires des lapins et des livres dans lAmrique mridionale, des tatous test cailleux dessin en mosaque, qui appartiennent lordre des dents. Et vraiment Benito ne montrait-il pas plus que de la vertu, un vritable hrosme, lorsquil entrevoyait quelque tapir, de ceux qui sont appels antas au Brsil, ces diminutifs dlphants, dj presque introuvables sur les bords du HautAmazone et de ses affluents, pachydermes si recherchs des chasseurs pour leur raret, si apprcis des gourmets pour leur chair, suprieure celle du buf, et surtout pour la protubrance de leur nuque, qui est un morceau de roi ! Oui ! son fusil lui brlait les doigts, ce jeune homme ; mais, fidle son serment, il le laissait au repos.

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Ah ! par exemple, et il en prvint sa sur , le coup partirait malgr lui sil se trouvait bonne porte dun tamanda assa , sorte de grand fourmilier trs curieux, qui peut tre considr comme un coup de matre dans les annales cyngtiques. Mais, heureusement, le grand fourmilier ne se montra pas, non plus que ces panthres, lopards, jaguars, gupars, couguars, indiffremment dsigns sous le nom donas dans lAmrique du Sud, et quil ne faut pas laisser approcher de trop prs. Enfin, dit Benito qui sarrta un instant, se promener cest trs bien, mais se promener sans but Sans but ! scria la jeune fille ; mais notre but, cest de voir, cest dadmirer, cest de visiter une dernire fois ces forts de lAmrique centrale, que nous ne retrouverons plus au Para, cest de leur dire un dernier adieu ! Ah ! une ide ! Ctait Lina qui parlait ainsi. Une ide de Lina ne peut tre quune ide folle ! rpondit Benito en secouant la tte. Cest mal, mon frre, dit la jeune fille, de te moquer de Lina, quand elle cherche prcisment donner notre promenade le but que tu regrettes quelle nait pas ! Dautant plus, monsieur Benito, que mon ide vous plaira, jen suis sre, rpondit la jeune multresse. Quelle est ton ide ? demanda Minha.

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Vous voyez bien cette liane ? Et Lina montrait une de ces lianes de lespce des cipos , enroule un gigantesque mimosa-sensitive, dont les feuilles, lgres comme des plumes, se referment au moindre bruit. Eh bien ? dit Benito. Je propose, rpondit Lina, de nous mettre tous suivre cette liane jusqu son extrmit ! Cest une ide, cest un but, en effet ! scria Benito. Suivre cette liane, quels que soient les obstacles, fourrs, taillis, rochers, ruisseaux, torrents, ne se laisser arrter par rien, passer quand mme Dcidment, tu avais bien raison, frre ! dit en riant Minha. Lina est un peu folle ! Allons, bon ! lui rpondit son frre, tu dis que Lina est folle, pour ne pas dire que Benito est fou, puisquil lapprouve ! Au fait, soyons fou, si cela vous amuse ! rpondit Minha. Suivons la liane ! Vous ne craignez pas fit observer Manoel. Encore des objections ! scria Benito. Ah ! Manoel, tu ne parlerais pas ainsi et tu serais dj en route, si Minha tattendait au bout ! Je me tais, rpondit Manoel. Je ne dis plus rien, jobis ! Suivons la liane ! Et les voil partis, joyeux comme des enfants en vacances !

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Il pouvait les mener loin, ce filament vgtal, sils senttaient le suivre jusqu son extrmit comme un fil dAriane, cela prs que le fil de lhritire de Minos aidait sortir du labyrinthe, et que celui-ci ne pouvait quy entraner plus profondment. Ctait, en effet, une liane de la famille des salses, un de ces cipos connus sous le nom de japicanga rouge, et dont la longueur mesure quelquefois plusieurs lieues. Mais, aprs tout, lhonneur ntait pas engag dans laffaire. Le cipo passait dun arbre lautre, sans solution de continuit, tantt enroul aux troncs, tantt enguirland aux branches, ici sautant dun dragonnier un palissandre, l dun gigantesque chtaignier, le bertholletia excelsa , quelquesuns de ces palmiers vin, ces baccabas , dont les branches ont t justement compares par Agassiz de longues baguettes de corail mouchetes de vert. Puis, ctaient des tucumas , de ces ficus, capricieusement contourns comme des oliviers centenaires, et dont on ne compte pas moins de quarante-trois varits au Brsil ; ctaient de ces sortes deuphorbiaces qui produisent le caoutchouc, des gualtes , beaux palmiers au tronc lisse, fin, lgant, des cacaotiers qui croissent spontanment sur les rives de lAmazone et de ses affluents, des mlastomes varis, les uns fleurs roses, les autres agrments de panicules de baies blanchtres. Mais que de haltes, que de cris de dception, lorsque la joyeuse bande croyait avoir perdu le fil conducteur ! Il fallait alors le retrouver, le dbrouiller, dans le peloton des plantes parasites. L ! l ! disait Lina, je laperois !

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Tu te trompes, rpondait Minha, ce nest pas lui, cest une liane dune autre espce ! Mais non ! Lina a raison, disait Benito. Non ! Lina a tort , rpondait naturellement Manoel. De l, discussions trs srieuses, trs soutenues, dans lesquelles personne ne voulait cder. Alors, le noir dun ct, Benito de lautre, slanaient sur les arbres, grimpaient aux branches enlaces par le cipo, afin den relever la vritable direction. Or, rien de moins ais, coup sr, dans cet emmlement de touffes, entre lesquelles serpentait la liane, au milieu des bromelias karatas , armes de leurs piquants aigus, des orchides fleurs roses et labelles violettes, larges comme un gant, des oncidiums plus embrouills quun cheveau de laine entre les pattes dun jeune chat ! Et puis, lorsque la liane redescendait vers le sol, quelle difficult pour la reprendre sous les massifs des lycopodes, des heliconias grandes feuilles, des calliandras houppes roses, des rhipsales qui lentouraient comme larmature dun fil de bobine lectrique, entre les nuds des grandes ipomes blanches, sous les tiges charnues des vanilles, au milieu de tout ce qui tait grenadille, brindille, vigne folle et sarments ! Et quand on avait retrouv le cipo, quels cris de joie, et comme on reprenait la promenade un instant interrompue ! Depuis une heure dj, jeunes gens et jeunes filles allaient ainsi, et rien ne faisait prvoir quils fussent prs datteindre leur fameux but. On secouait vigoureusement la liane, mais elle ne cdait pas, et les oiseaux senvolaient par centaines, et les

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singes senfuyaient dun arbre lautre, comme pour montrer le chemin. Un fourr barrait-il la route ? Le sabre dabatis faisait une troue, et toute la bande sy introduisait. Ou bien, ctait une haute roche, tapisse de verdure, sur laquelle la liane se droulait comme un serpent. On se hissait alors, et lon passait la roche. Une large clairire souvrit bientt. L, dans cet air plus libre, qui lui est ncessaire comme la lumire du soleil, larbre des tropiques par excellence, celui qui, suivant lobservation de Humboldt, a accompagn lhomme dans lenfance de sa civilisation , le grand nourrisseur de lhabitant des zones torrides, un bananier, se montrait isolment. Le long feston du cipo, enroul dans ses hautes branches, se raccordait ainsi dune extrmit lautre de la clairire et se glissait de nouveau dans la fort. Nous arrtons-nous, enfin ? demanda Manoel. Non, mille fois non ! scria Benito. Pas avant davoir atteint le bout de la liane ! Cependant, fit observer Minha, il serait bientt temps de songer au retour ! Oh ! chre matresse, encore, encore ! rpondit Lina. Toujours ! toujours ! ajouta Benito. Et les tourdis de senfoncer plus profondment dans la fort, qui, plus dgage alors, leur permettait davancer plus facilement.

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En outre, le cipo obliquait vers le nord et tendait revenir vers le fleuve. Il y avait donc moins dinconvnient la suivre, puisquon se rapprochait de la rive droite, quil serait ais de remonter ensuite. Un quart dheure plus tard, au fond dun ravin, devant un petit affluent de lAmazone, tout le monde sarrtait. Mais un pont de lianes, fait de bejucos relis entre eux par un lacis de branchages, traversait ce ruisseau. Le cipo, se divisant en deux filaments, lui servait de garde-fou et passait ainsi dune berge lautre. Benito, toujours en avant, stait dj lanc sur le tablier vacillant de cette passerelle vgtale. Manoel voulut retenir la jeune fille. Restez, restez, Minha ! dit-il. Benito ira plus loin, si cela lui plat, mais nous lattendrons ici ! Non ! Venez, venez, chre matresse, venez ! scria Lina. Nayez pas peur ! La liane samincit ! Nous aurons raison delle, et nous dcouvrirons son extrmit ! Et sans hsiter, la jeune multresse saventurait hardiment derrire Benito. Ce sont des enfants ! rpondit Minha. Venez, mon cher Manoel ! Il faut bien les suivre ! Et les voil tous franchissant le pont, qui se balanait audessus du ravin comme une escarpolette, et senfonant de nouveau sous le dme des grands arbres.

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Mais ils navaient pas march depuis dix minutes, en suivant linterminable cipo dans la direction du fleuve, que tous sarrtaient, et, cette fois, non sans raison. Est-ce que nous sommes enfin au bout de cette liane ? demanda la jeune fille. Non, rpondit Benito, mais nous ferons bien de navancer quavec prudence ! Voyez ! Et Benito montrait le cipo qui, perdu dans les branches dun haut ficus, tait agit par de violentes secousses. Qui donc produit cela ? demanda Manoel. Peut-tre quelque animal, dont il convient de napprocher quavec circonspection ! Et Benito, armant son fusil, fit signe de le laisser aller, et se porta dix pas en avant. Manoel, les deux jeunes filles et le noir taient rests immobiles la mme place. Soudain, un cri fut pouss par Benito, et on put le voir slancer vers un arbre. Tous se prcipitrent de ce ct. Spectacle inattendu et peu fait pour rcrer les yeux ! Un homme, pendu par le cou, se dbattait au bout de cette liane, souple comme une corde, laquelle il avait fait un nud coulant, et les secousses venaient des soubresauts qui lagitaient encore dans les dernires convulsions de lagonie. Mais Benito stait jet sur le malheureux, et dun coup de son couteau de chasse il avait tranch le cipo. Le pendu glissa sur le sol. Manoel se pencha sur lui afin de lui donner des soins et le rappeler la vie, sil ntait pas trop tard. Le pauvre homme ! murmurait Minha.

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Monsieur Manoel, monsieur Manoel, scria Lina, il respire encore ! Son cur bat ! Il faut le sauver ! Cest ma foi vrai, rpondit Manoel, mais je crois quil tait temps darriver ! Le pendu tait un homme dune trentaine dannes, un blanc, assez mal vtu, trs amaigri, et qui paraissait avoir beaucoup souffert. ses pieds taient une gourde vide, jete terre, et un bilboquet en bois de palmier, auquel la boule, faite dune tte de tortue, se rattachait par une fibre. Se pendre, se pendre, rptait Lina, et jeune encore ! Quest-ce qui a pu le pousser cela ! Mais les soins de Manoel ne tardrent pas ramener la vie le pauvre diable, qui ouvrit les yeux et poussa un hum ! vigoureux, si inattendu, que Lina, effraye, rpondit son cri par un autre. Qui tes-vous ? mon ami, lui demanda Benito. Un ex-pendu, ce que je vois ! Mais, votre nom ? Attendez un peu que je me rappelle, dit-il en se passant la main sur le front. Ah ! je me nomme Fragoso pour vous servir, si jen suis encore capable, pour vous coiffer, vous raser, vous accommoder suivant toutes les rgles de mon art ! Je suis un barbier, ou, pour mieux dire, le plus dsespr des Figaros ! Et comment avez-vous pu songer ?

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Eh ! que voulez-vous, mon brave monsieur ! rpondit en souriant Fragoso. Un moment de dsespoir, que jaurais bien regrett, si les regrets sont de lautre monde ! Mais huit cents lieues de pays parcourir encore, et pas une pataque la poche, cela nest pas fait pour rconforter ! Javais perdu courage, videmment ! Ce Fragoso avait, en somme, une bonne et agrable figure. mesure quil se remettait, on voyait que son caractre devait tre gai. Ctait un de ces barbiers nomades qui courent les rives du Haut-Amazone, allant de village en village, et mettant les ressources de leur mtier au service des ngres, ngresses, Indiens, Indiennes, qui les apprcient fort. Mais le pauvre Figaro, bien abandonn, bien misrable, nayant pas mang depuis quarante heures, gar dans cette fort, avait un instant perdu la tte et on sait le reste. Mon ami, lui dit Benito, vous allez revenir avec nous la fazenda dIquitos. Comment donc, mais avec plaisir ! rpondit Fragoso. Vous mavez dpendu, je vous appartiens ! Il ne fallait pas me dpendre ! Hein ! chre matresse, avons-nous bien fait de continuer notre promenade ! dit Lina. Je le crois bien ! rpondit la jeune fille. Nimporte, dit Benito, je naurais jamais cru que nous finirions par trouver un homme au bout de notre cipo ! Et surtout un barbier dans lembarras, en train de se pendre ! rpondit Fragoso.

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Le pauvre diable, redevenu alerte, fut mis au courant de ce qui stait pass. Il remercia chaudement Lina de la bonne ide quelle avait eue de suivre cette liane, et tous reprirent le chemin de la fazenda, o Fragoso fut accueilli de manire navoir plus ni lenvie ni le besoin de recommencer sa triste besogne !

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CHAPITRE HUITIME LA JANGADA

Le demi-mille carr de fort tait abattu. Aux charpentiers revenait maintenant le soin de disposer sous forme de radeau les arbres plusieurs fois sculaires qui gisaient sur la grve. Facile besogne, en vrit ! Sous la direction de Joam Garral, les Indiens attachs la fazenda allaient dployer leur adresse, qui est incomparable. Quil sagisse de btisse ou de construction maritime, ces indignes sont, sans contredit, dtonnants ouvriers. Ils nont quune hache et une scie, ils oprent sur des bois tellement durs que le tranchant de leur outil sy brche, et pourtant, troncs quil faut quarrir, poutrelles dgager de ces normes stipes, planches et madriers, dbiter sans laide dune scierie mcanique, tout cela saccomplit aisment sous leur main adroite, patiente, doue dune prodigieuse habilet naturelle. Les cadavres darbres navaient pas t tout dabord lancs dans le lit de lAmazone. Joam Garral avait lhabitude de procder autrement. Aussi, tout cet amas de troncs avait-il t symtriquement rang sur une large grve plate, quil avait fait encore surbaisser, au confluent du Nanay et du grand fleuve. Ctait l que la jangada allait tre construite ; ctait l que lAmazone se chargerait de la mettre flot, lorsque le moment serait venu de la conduire destination. Un mot explicatif sur la disposition gographique de cet immense cours deau, qui est unique entre tous, et propos dun

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singulier phnomne, que les riverains avaient pu constater de visu. Les deux fleuves, qui sont peut-tre plus tendus que la grande artre brsilienne, le Nil et le Missouri-Mississipi, coulent, lun du sud au nord sur le continent africain, lautre du nord au sud travers lAmrique septentrionale. Ils traversent donc des territoires trs varis en latitude, et consquemment ils sont soumis des climats trs diffrents. LAmazone, au contraire, est compris tout entier, au moins depuis le point o il oblique franchement lest sur la frontire de lquateur et du Prou, entre les quatrime et deuxime parallles sud. Aussi cet immense bassin est-il sous linfluence des mmes conditions climatriques dans toute ltendue de son parcours. De l, deux saisons distinctes, pendant lesquelles les pluies tombent avec un cart de six mois. Au nord du Brsil, cest en septembre que se produit la priode pluvieuse. Au sud, au contraire, cest en mars. Do cette consquence que les affluents de droite et les affluents de gauche ne voient grossir leurs eaux qu une demi-anne dintervalle. Il rsulte donc de cette alternance que le niveau de lAmazone, aprs avoir atteint son maximum dlvation, en juin, dcrot successivement jusquen octobre. Cest ce que Joam Garral savait par exprience, et cest de ce phnomne quil entendait profiter pour la mise leau de la jangada, aprs lavoir commodment construite sur la rive du fleuve. En effet, au-dessous et au-dessus du niveau moyen de lAmazone, le maximum peut monter jusqu quarante pieds, et le minimum descendre jusqu trente. Un tel cart donnait donc au fazender toute facilit pour agir.

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La construction fut commence sans retard. Sur la vaste grve les troncs vinrent prendre place par rang de grosseur, sans parler de leur degr de flottabilit, dont il fallait tenir compte. En effet, parmi ces bois lourds et durs, il sen trouvait dont la densit spcifique gale, peu de chose prs, la densit de leau. Toute cette premire assise ne devait pas tre faite de troncs juxtaposs. Un petit intervalle avait t laiss entre eux, et ils furent relis par des poutrelles traversires qui assuraient la solidit de lensemble. Des cbles de piaaba les rattachaient lun lautre, et avec autant de solidit quun cble de chanvre. Cette matire, qui est faite des ramicules dun certain palmier, trs abondant sur les rives du fleuve, est universellement employe dans le pays. Le piaaba flotte, rsiste limmersion, se fabrique bon march, toutes raisons qui en ont fait un article prcieux, entr dj dans le commerce du vieux monde. Sur ce double rang de troncs et de poutrelles vinrent se placer les madriers et les planches qui devaient former le parquet de la jangada, surlev de trente pouces au-dessus de la flottaison. Il y en avait l pour une somme considrable, et on ladmettra sans peine, si lon tient compte de ce que ce train de bois mesurait mille pieds de long sur soixante de large, soit une superficie de soixante mille pieds carrs. En ralit, ctait une fort tout entire qui allait se livrer au courant de lAmazone. Ces travaux de construction staient plus spcialement accomplis sous la direction de Joam Garral. Mais, lorsquils furent termins, la question de lamnagement, mise lordre du jour, fut soumise la discussion de tous, laquelle on convia mme ce brave Fragoso. Un mot seulement pour dire quelle tait devenue sa nouvelle situation la fazenda.

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Du jour o il avait t recueilli par lhospitalire famille, le barbier navait jamais t si heureux. Joam Garral lui avait offert de le conduire au Para, vers lequel il se dirigeait, lorsque cette liane lavait saisi par le cou, disait-il, et arrt net ! Fragoso avait accept, remerci de tout son cur, et, depuis lors, par reconnaissance, il cherchait se rendre utile de mille faons. Ctait, dailleurs, un garon trs intelligent, ce quon pourrait appeler un droitier des deux mains , cest--dire quil tait apte tout faire et tout faire bien. Aussi gai que Lina, toujours chantant, fcond en reparties joyeuses, il navait pas tard tre aim de tous. Mais ctait envers la jeune multresse quil prtendait avoir contract la plus grosse dette. Une fameuse ide que vous avez eue, mademoiselle Lina, rptait-il sans cesse, de jouer la liane conductrice ! Ah ! vraiment, cest un joli jeu, bien que, certainement, on ne trouve pas toujours un pauvre diable de barbier au bout ! Cest le hasard, monsieur Fragoso, rpondait Lina en riant, et je vous assure que vous ne me devez rien ! Comment ! rien, mais je vous dois la vie, et je demande la prolonger pendant une centaine dannes encore, pour que ma reconnaissance dure plus longtemps ! Voyez-vous, ce ntait pas ma vocation de me pendre ! Si jai essay de le faire, ctait par ncessit ! Mais, tout bien examin, jaimais mieux cela que de mourir de faim et de servir, avant dtre mort tout fait, de pture des btes ! Aussi cette liane, cest un lien entre nous, et vous aurez beau dire La conversation, en gnral, se continuait sur un ton plaisant. Au fond, Fragoso tait trs reconnaissant la jeune multresse davoir eu linitiative de son sauvetage, et Lina ntait

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point insensible aux tmoignages de ce brave garon, trs ouvert, trs franc, de bonne mine, tout comme elle. Leur amiti ne laissait pas damener quelques plaisants Ah ! ah ! de la part de Benito, de la vieille Cyble et de biens dautres. Donc, pour en revenir la jangada, aprs discussion, il fut dcid que son installation serait aussi complte et aussi confortable que possible puisque le voyage devait durer plusieurs mois. La famille Garral comprenait le pre, la mre, la jeune fille, Benito, Manoel, plus leurs serviteurs, Cyble et Lina, qui devaient occuper une habitation part. ce petit monde, il fallait ajouter quarante Indiens, quarante noirs, Fragoso et le pilote auquel serait confie la direction de la jangada. Un personnel aussi nombreux ntait que suffisant pour le service du bord. En effet, il sagissait de naviguer au milieu des tournants du fleuve, entre ces centaines dles et dlots qui lencombrent. Si le courant de lAmazone fournissait le moteur, il nimprimait pas la direction. De l, ces cent soixante bras ncessaires la manuvre des longues gaffes, destines maintenir lnorme train de bois gale distance des deux rives. Tout dabord, on soccupa de construire la maison de matre larrire de la jangada. Elle fut amnage de manire contenir cinq chambres et une vaste salle manger. Une de ces chambres devait tre commune Joam Garral et sa femme, une autre Lina et Cyble, prs de leurs matresses, une troisime Benito et Manoel. Minha aurait une chambre part, qui ne serait pas la moins confortablement dispose. Cette habitation principale fut soigneusement faite de planches imbriques, bien imprgnes de rsine bouillante, ce qui devait les rendre impermables et parfaitement tanches. Des fentres latrales et des fentres de faade lclairaient gaiement. Sur le devant souvrait la porte dentre, donnant accs dans la salle commune. Une lgre vranda, qui en prot-

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geait la partie antrieure contre laction des rayons solaires, reposait sur de sveltes bambous. Le tout tait peint dune frache couleur docre, qui rverbrait la chaleur au lieu de labsorber, et assurait lintrieur une temprature moyenne. Mais, quand le gros uvre , comme on dit, eut t lev sur les plans de Joam Garral, Minha intervint. Pre, dit-elle, maintenant que nous sommes clos et couverts par tes soins, tu nous permettras darranger cette demeure notre fantaisie. Le dehors tappartient, mais le dedans est nous. Ma mre et moi, nous voulons que ce soit comme si notre maison de la fazenda nous suivait en voyage, afin que tu puisses croire que tu nas pas quitt Iquitos ! Fais ta guise, Minha, rpondit Joam Garral en souriant de ce triste sourire qui lui revenait quelquefois. Ce sera charmant ! Je men rapporte ton bon got, ma chre fille ! Et cela nous fera honneur, pre ! rpondit Minha. Il le faut pour ce beau pays que nous allons traverser, ce pays qui est le ntre, et dans lequel tu vas rentrer aprs tant dannes dabsence ! Oui ! Minha, oui ! rpondit Joam Garral. Cest un peu comme si nous revenions dexil un exil volontaire ! Fais donc de ton mieux, ma fille ! Japprouve davance tout ce que tu feras ! la jeune fille, Lina, auxquelles devaient se joindre volontiers Manoel dune part, Fragoso de lautre, revenait le soin dorner lhabitation lintrieur. Avec un peu dimagination et

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de sens artistique, ils devaient arriver faire trs bien les choses. Au dedans, dabord, les meubles les plus jolis de la fazenda trouvrent naturellement leur place. On en serait quitte pour les renvoyer, aprs larrive au Para, par quelque igaritea de lAmazone : Tables, fauteuils de bambous, canaps de cannes, tagres de bois sculpt, tout ce qui constitue le riant mobilier dune habitation de la zone tropicale, fut dispos avec got dans la maison flottante. On sentait bien quen dehors de la collaboration des deux jeunes gens, des mains de femmes prsidaient cet arrangement. Quon ne simagine pas que la planche des murs ft reste nu ! Non ! les parois disparaissaient sous des tentures du plus agrable aspect. Seulement ces tentures, faites de prcieuses corces darbres, ctaient des tuturis , qui se relevaient en gros plis comme le brocart et le damas des plus souples et des plus riches toffes de lameublement moderne. Sur le parquet des chambres, des peaux de jaguar, remarquablement tigres, dpaisses fourrures de singes, offraient au pied leurs moelleuses toisons. Quelques lgers rideaux de cette soie rousstre, que produit le suma-uma , pendaient aux fentres. Quant aux lits, envelopps de leurs moustiquaires, oreillers, matelas, coussins, ils taient remplis de cette lastique et frache substance que donne le bombax dans le haut bassin de lAmazone. Puis, partout, sur les tagres, sur les consoles, de ces jolis riens, rapports de Rio-Janeiro ou de Blem, dautant plus prcieux pour la jeune fille, quils lui venaient de Manoel. Quoi de plus agrable aux yeux que ces bibelots, dons dune main amie, qui parlent sans rien dire ! En quelques jours, cet intrieur fut entirement dispos, et ctait se croire dans la maison mme de la fazenda. On nen et pas voulu dautre pour demeure sdentaire, sous quelque beau bouquet darbres, au bord dun courant deau vive. Pen-

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dant quelle descendrait entre les rives du grand fleuve, elle ne dparerait pas les sites pittoresques, qui se dplaceraient latralement elle. Il faut encore ajouter que cette habitation ne charmait pas moins les yeux au dehors quau dedans. En effet, lextrieur, les jeunes gens avaient rivalis de got et dimagination. La maison tait littralement enfeuillage du soubassement jusquaux dernires arabesques de la toiture. Ctait un fouillis dorchides, de bromlias, de plantes grimpantes, toutes en fleur, que nourrissaient des caisses de bonne terre vgtale, enfouies sous des massifs de verdure. Le tronc dun mimosa ou dun ficus net pas t habill dune parure plus tropicalement clatante ! Que de capricieuses broutilles, que de rubelles rouges, de pampres jaune dor, de grappes multicolores, de sarments enchevtrs, sur les corbeaux supportant le bout du fatage, sur les arons de la toiture, sur le sommier des portes ! Il avait suffi de prendre pleines mains dans les forts voisines de la fazenda. Une liane gigantesque reliait entre eux tous ces parasites ; elle faisait plusieurs fois le tour de la maison, elle saccrochait tous les angles, elle senguirlandait toutes les saillies, elle se bifurquait, elle touffait , elle jetait tort et travers ses fantaisistes ramicelles, elle ne laissait plus rien voir de lhabitation, qui semblait tre enfouie sous un norme buisson en fleur. Attention dlicate et dont on reconnatra aisment lauteur, lextrmit de ce cipo allait spanouir la fentre mme de la jeune multresse. On et dit dun bouquet de fleurs toujours fraches que ce long bras lui tendait travers la persienne. En somme, tout cela tait charmant. Si Yaquita, sa fille et Lina furent contentes, il est inutile dy insister.

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Pour peu que vous le vouliez, dit Benito, nous planterons des arbres sur la jangada ! Oh ! des arbres ! rpondit Minha. Pourquoi pas ? reprit Manoel. Transports avec de bonne terre sur cette solide plate-forme, je suis certain quils prospreraient, dautant mieux quil ny a pas de changements de climat craindre pour eux, puisque lAmazone court invariablement sous le mme parallle ! Dailleurs, rpondit Benito, est-ce que le fleuve ne charrie pas chaque jour des lots de verdure, arrachs aux berges des les et du fleuve ? Ne passent-ils pas avec leurs arbres, leurs bosquets, leurs buissons, leurs rochers, leurs prairies, pour aller, huit cents lieues dici, se perdre dans lAtlantique ? Pourquoi donc notre jangada ne se transformerait-elle pas en un jardin flottant ? Voulez-vous une fort, mademoiselle Lina ? dit Fragoso, qui ne doutait de rien. Oui ! une fort ! scria la jeune multresse, une fort avec ses oiseaux, ses singes ! Ses serpents, ses jaguars ! rpliqua Benito. Ses Indiens, ses tribus nomades ! dit Manoel. Et mme ses anthropophages ! Mais o allez-vous donc, Fragoso ? scria Minha, en voyant lalerte barbier remonter la berge. Chercher la fort ! rpondit Fragoso.

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Cest inutile, mon ami, rpondit Minha en souriant. Manoel ma offert un bouquet et je men contente ! Il est vrai, ajouta-t-elle en montrant lhabitation enfouie sous les fleurs, il est vrai quil a cach notre maison dans son bouquet de fianailles !

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CHAPITRE NEUVIME LE SOIR DU 5 JUIN

Pendant que se construisait la maison de matre, Joam Garral stait occup aussi de lamnagement des communs , qui comprenaient la cuisine et les offices, dans lesquels les provisions de toutes sortes allaient tre emmagasines. Au premier rang, il y avait un important stock des racines de cet arbrisseau, haut de six dix pieds, qui produit le manioc, dont les habitants des contres intertropicales font leur principale nourriture. Cette racine, semblable un long radis noir, vient par touffes, comme les pommes de terre. Si elle nest pas toxique dans les rgions africaines, il est certain que, dans lAmrique du Sud, elle contient un suc des plus nuisibles, quil faut pralablement chasser par la pression. Ce rsultat obtenu, on rduit ces racines en une farine qui sutilise de diffrentes faons, mme sous la forme de tapioca, suivant le caprice des indignes. Aussi, bord de la jangada, existait-il un vritable silo de cette utile production, qui tait rserve lalimentation gnrale. Quant aux conserves de viande, sans oublier tout un troupeau de moutons, nourris dans une table spciale, btie lavant, elles consistaient surtout en une certaine quantit de ces jambons presuntos du pays, qui sont dexcellente qualit ; mais on comptait aussi sur le fusil des jeunes gens et de quelques Indiens, bons chasseurs, auxquels le gibier ne manquerait

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pas et qui ne le manqueraient pas non plus sur les les ou dans les forts riveraines de lAmazone. Le fleuve, dailleurs, devait largement fournir la consommation quotidienne : crevettes, quon aurait le droit dappeler crevisses, tambagus , le meilleur poisson de tout ce bassin, dun got plus fin que le saumon, auquel on la quelquefois compar ; pira-rucus , aux cailles rouges, grands comme des esturgeons, qui, sous forme de salaisons, sexpdient en quantits considrables dans tout le Brsil ; candirus , dangereux prendre, bons manger ; piranhas ou poissons-diables rays de bandes rouges et longs de trente pouces ; tortues grandes ou petites, qui se comptent par milliers et entrent pour une si grande part dans lalimentation des indignes, tous ces produits du fleuve devaient figurer tour tour sur la table des matres et des serviteurs. Donc, chaque jour, sil se pouvait, chasse et pche allaient tre pratiques dune faon rgulire. Quant aux diverses boissons, il y avait une bonne provision de ce que le pays produisait de meilleur : caysuma ou machachera du Haut et du Bas-Amazone, liquide agrable, de saveur acidule, que distille la racine bouillie de manioc doux ; beiju du Brsil, sorte deau-de-vie nationale, chica du Prou, ce mazato de lUcayali, tire des fruits bouillis, pressurs et ferments du bananier ; guarana , espce de pte faite avec la double amande du paullinia-sorbilis , une vraie tablette de chocolat pour la couleur, que lon rduit en fine poudre, et qui, additionne deau, donne un breuvage excellent. Et ce ntait pas tout. Il y a dans ces contres une espce de vin violet fonc qui se tire du suc des palmiers assais , et dont les Brsiliens apprcient fort le got aromatique. Aussi sen

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trouvait-il bord un nombre respectable de frasques 6, qui seraient vides, sans doute, en arrivant au Para. Et, en outre, le cellier spcial de la jangada faisait honneur Benito, qui sen tait constitu lordonnateur en chef. Quelques centaines de bouteilles de Xrs, de Stubal, de Porto, rappelaient des noms chers aux premiers conqurants de lAmrique du Sud. De plus, le jeune sommelier avait encav certaines dames-jeannes 7, remplies de cet excellent tafia, qui est une eau-de-vie de sucre, un peu plus accentue au got que le beiju national. Quant au tabac, ce ntait point cette plante grossire dont se contentent le plus habituellement les indignes du bassin de lAmazone. Il venait en droite ligne de Villa-Bella da Imperatriz, cest--dire de la contre o se rcolte le tabac le plus estim de toute lAmrique centrale. Ainsi tait donc dispose larrire de la jangada lhabitation principale avec ses annexes, cuisine, offices, celliers, le tout formant une partie rserve la famille Garral et leurs serviteurs personnels. Vers la partie centrale, en abord, avaient t construits les baraquements destins au logement des Indiens et des noirs. Ce personnel devait se trouver l dans les mmes conditions qu la fazenda dIquitos, et de manire pouvoir toujours manuvrer sous la direction du pilote. Mais, pour loger tout ce personnel, il fallait un certain nombre dhabitations, qui allaient donner la jangada laspect dun petit village en drive. Et, en vrit, il allait tre plus bti et plus habit que bien des hameaux du HautAmazone.

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La frasque portugaise contient environ 2 litres. La contenance de la dame-jeanne varie de 15 25 litres.

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Aux Indiens, Joam Garral avait rserv de vritables carbets, sortes de cahutes sans parois, dont le toit de feuillage tait support par de lgers baliveaux. Lair circulait librement travers ces constructions ouvertes et balanait les hamacs suspendus lintrieur. L, ces indignes, parmi lesquels on comptait trois ou quatre familles au complet avec femmes et enfants, seraient logs comme ils le sont terre. Les noirs, eux, avaient retrouv sur le train flottant leurs ajoupas habituels. Ils diffraient des carbets en ce quils taient hermtiquement ferms sur leurs quatre faces, dont une seule donnait accs lintrieur de la case. Les Indiens, accoutums vivre au grand air, en pleine libert, nauraient pu shabituer cette sorte demprisonnement de lajoupa, qui convenait mieux la vie des noirs. Enfin, sur lavant, slevaient de vritables docks contenant les marchandises que Joam Garral transportait Blem en mme temps que le produit de ses forts. L, dans ces vastes magasins, sous la direction de Benito, la riche cargaison avait trouv place avec autant dordre que si elle et t soigneusement arrime dans la cale dun navire. En premier lieu, sept mille arrobes 8 de caoutchouc composaient la partie la plus prcieuse de cette cargaison, puisque la livre de ce produit valait alors de trois quatre francs. La jangada emportait aussi cinquante quintaux de salsepareille, cette smilace qui forme une branche importante du commerce dexportation dans tout le bassin de lAmazone, et devient de plus en plus rare sur les rives du fleuve, tant les indignes se

Larrobe espagnol vaut environ 25 livres ; larrobe portugais vaut un peu plus, soit 32 livres.

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montrent peu soigneux den respecter les tiges quand ils la rcoltent. Fves tonkins, connues au Brsil sous le nom de cumarus , et servant faire certaines huiles essentielles ; sassafras, dont on tire un baume prcieux contre les blessures, ballots de plantes tinctoriales, caisses de diverses gommes, et une certaine quantit de bois prcieux compltaient cette cargaison, dune dfaite lucrative et facile dans les provinces du Para. Peut-tre stonnera-t-on que le nombre des Indiens et des noirs embarqus et t limit seulement ce quexigeait la manuvre de la jangada. Ny avait-il pas lieu den emmener un plus grand nombre, en prvision dune attaque possible des tribus riveraines de lAmazone ? Cet t inutile. Ces indignes de lAmrique centrale ne sont point redouter, et les temps sont bien changs o il fallait srieusement se prmunir contre leurs agressions. Les Indiens des rives appartiennent des tribus paisibles, et les plus farouches se sont retirs devant la civilisation, qui se propage peu peu le long du fleuve et de ses affluents. Des ngres dserteurs, des chapps des colonies pnitentiaires du Brsil, de lAngleterre, de la Hollande ou de la France, seraient seuls craindre. Mais ces fugitifs ne sont quen petit nombre ; ils nerrent que par groupes isols, travers les forts ou les savanes, et la jandaga tait en mesure de repousser toute attaque de la part de ces coureurs de bois. En outre, il y a de nombreux postes sur lAmazone, des villes, des villages, des Missions en grand nombre. Ce nest plus un dsert que traverse limmense cours deau, cest un bassin qui se colonise de jour en jour. De cette sorte de danger il ny avait donc pas tenir compte. Aucune agression ntait prvoir. Pour achever de dcrire la jangada, il ne reste plus parler que de deux ou trois constructions de nature bien diffrente, qui achevaient de lui donner un trs pittoresque aspect.

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lavant slevait la case du pilote. On dit lavant, et non larrire, o se trouve habituellement la place du timonier. En effet, dans ces conditions de navigation, il ny avait pas faire usage dun gouvernail. De longs avirons nauraient eu aucune action sur un train de cette longueur, quand mme ils eussent t manuvrs par cent bras vigoureux. Ctait latralement, au moyen de longues gaffes ou darc-boutants, appuys sur le fond du lit, quon maintenait la jangada dans le courant, ou quon redressait sa direction, lorsquelle sen cartait. Par ce moyen, elle pouvait sapprocher dune rive ou de lautre, quand il sagissait de faire halte pour un motif quelconque. Trois ou quatre ubas, deux pirogues avec leur grement, taient bord et permettaient de communiquer facilement avec les berges. Le rle du pilote se bornait donc reconnatre les passes du fleuve, les dviations du courant, les remous quil convenait dviter, les anses ou criques qui prsentaient un mouillage favorable, et, pour ce faire, sa place tait et devait tre lavant. Si le pilote tait le directeur matriel de cette immense machine ne peut-on justement employer cette expression ? un autre personnage en allait tre le directeur spirituel : ctait le padre Passanha, qui desservait la Mission dIquitos. Une famille aussi religieuse que la famille Joam Garral avait d saisir avec empressement cette occasion demmener avec elle un vieux prtre quelle vnrait. Le padre Passanha, g alors de soixante-dix ans, tait un homme de bien, tout empreint de la ferveur vanglique, un tre charitable et bon, et, au milieu de ces contres o les reprsentants de la religion ne donnent pas toujours lexemple des vertus, il apparaissait comme le type accompli de ces grands missionnaires, qui ont tant fait pour la civilisation au milieu des rgions les plus sauvages du monde.

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Depuis cinquante ans, le padre Passanha vivait Iquitos, dans la Mission dont il tait le chef. Il tait aim de tous et mritait de ltre. La famille Garral lavait en grande estime. Ctait lui qui avait mari la fille du fermier Magalhas et le jeune commis recueilli la fazenda. Il avait vu natre leurs enfants, il les avait baptiss, instruits, et il esprait bien leur donner, eux aussi, la bndiction nuptiale. Lge du padre Passanha ne lui permettait plus dexercer son laborieux ministre. Lheure de la retraite avait sonn pour lui. Il venait dtre remplac Iquitos par un missionnaire plus jeune, et il se disposait retourner au Para, pour y finir ses jours dans un de ces couvents qui sont rservs aux vieux serviteurs de Dieu. Quelle occasion meilleure pouvait lui tre offerte que de descendre le fleuve avec cette famille qui tait comme la sienne ? On le lui avait propos, il avait accept dtre du voyage, et, arriv Blem, ctait lui quil serait rserv de marier ce jeune couple, Minha et Manoel. Mais, si le padre Passanha, pendant le cours du voyage, devait sasseoir la table de la famille, Joam Garral avait voulu lui faire construire une habitation part, et Dieu sait avec quel soin Yaquita et sa fille staient ingnies la rendre confortable ! Certes, le bon vieux prtre navait jamais t aussi bien log dans son modeste presbytre. Toutefois, le presbytre ne pouvait suffire au padre Passanha. Il lui fallait aussi la chapelle. La chapelle avait donc t difie au centre mme de la jangada, et un petit clocher la surmontait. Elle tait bien troite, sans doute, et net pu contenir tout le personnel du bord ; mais elle tait richement orne, et, si

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Joam Garral retrouvait sa propre habitation sur ce train flottant, le padre Passanha navait pas, non plus, y regretter sa pauvre glise dIquitos. Tel tait donc ce merveilleux appareil, qui allait descendre tout le cours de lAmazone. Il tait l, sur la grve attendant que le fleuve vnt lui-mme le soulever. Or, daprs les calculs et observations de la crue, cela ne pouvait plus tarder. Tout tait prt la date du 5 juin. Le pilote, arriv de la veille, tait un homme de cinquante ans, trs entendu aux choses de son mtier, mais aimant quelque peu boire. Quoi quil en soit, Joam Garral en faisait grand cas, et, plusieurs reprises, il lavait employ conduire des trains de bois Blem, sans avoir jamais eu sen repentir. Il faut dailleurs ajouter quAraujo, ctait son nom , ny voyait jamais mieux que lorsque quelques verres de ce rude tafia, tir du jus de la canne sucre, lui claircissaient la vue. Aussi ne naviguait-il point sans une certaine dame-jeanne emplie de cette liqueur, laquelle il faisait une cour assidue. La crue du fleuve stait manifeste sensiblement dj depuis plusieurs jours. Dinstant en instant, le niveau du fleuve slevait, et, pendant les quarante-huit heures qui prcdrent le maximum, les eaux se gonflrent suffisamment pour couvrir la grve de la fazenda, mais pas encore assez pour soulever le train de bois. Bien que le mouvement ft assur, quil ny et pas derreur possible sur la hauteur que la crue devait atteindre au-dessus de ltiage, lheure psychologique ne serait pas sans donner quelque motion tous les intresss. En effet, que, par une cause inexplicable, les eaux de lAmazone ne slevassent pas assez pour dterminer la flottaison de la jangada, et tout cet norme

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travail et t refaire. Mais, comme la dcroissance de la crue se serait rapidement prononce, il aurait fallu de longs mois pour se retrouver dans des conditions identiques. Donc, le 5 juin, vers le soir, les futurs passagers de la jangada taient runis sur un plateau, qui dominait la grve dune centaine de pieds, et tous attendaient lheure avec une sorte danxit bien comprhensible. L se trouvaient Yaquita, sa fille, Manoel Valdez, le padre Passanha, Benito, Lina, Fragoso, Cyble et quelques-uns des serviteurs indiens ou noirs de la fazenda. Fragoso ne pouvait tenir en place ; il allait, il venait, il descendait la berge, il remontait au plateau, il notait des points de repre et poussait des hurrahs, lorsque leau gonfle venait de les atteindre. Il flottera, il flottera, scria-t-il, le train qui doit nous emporter Blem ! Il flottera, quand toutes les cataractes du ciel devraient souvrir pour gonfler lAmazone ! Joam Garral, lui, tait sur le radeau avec le pilote et une nombreuse quipe. lui appartenait de prendre toutes les mesures ncessaires au moment de lopration. La jangada, dailleurs, tait bien amarre la rive avec de solides cbles, et elle ne pouvait tre entrane par le courant, quand elle viendrait flotter. Toute une tribu de cent cinquante deux cents Indiens des environs dIquitos, sans compter la population du village, tait venue assister cet intressant spectacle. On regardait, et il se faisait un silence presque complet dans cette foule impressionne.

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Vers cinq heures du soir, leau avait atteint un niveau suprieur celui de la veille, plus dun pied , et la grve disparaissait dj tout entire sous la nappe liquide. Un certain frmissement se propagea travers les ais de lnorme charpente, mais il sen fallait encore de quelques pouces quelle ne ft entirement souleve et dtache du fond. Pendant une heure, ces frmissements saccrurent. Les madriers craquaient de toutes parts. Un travail se faisait, qui arrachait peu peu les troncs de leur lit de sable. Vers six heures et demie, des cris de joie clatrent. La jangada flottait enfin, et le courant lentranait vers le milieu du fleuve ; mais, au rappel de ses amarres, elle vint tranquillement se ranger prs de la rive, linstant o le padre Passanha la bnissait, comme il est bni un btiment de mer, dont les destines sont entre les mains de Dieu !

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CHAPITRE DIXIME DIQUITOS PEVAS

Le lendemain, 6 juin, Joam Garral et les siens faisaient leurs adieux lintendant et au personnel indien ou noir, qui restait la fazenda. six heures du matin, la jangada recevait tous ses passagers, il serait plus juste de les appeler ses habitants , et chacun prenait possession de sa cabine, ou, pour mieux dire, de sa maison. Le moment de partir tait venu. Le pilote Araujo alla se placer lavant, et les gens de lquipe, arms de leurs longues gaffes, se tinrent leur poste de manuvre. Joam Garral, aid de Benito et de Manoel, surveillait lopration du dmarrage. Au commandement du pilote, les cbles furent largus, les gaffes sappuyrent sur la berge pour dborder la jangada, le courant ne tarda pas la saisir, et, longeant la rive gauche du fleuve, elle laissa sur la droite les les Iquitos et Parianta. Le voyage tait commenc. O finirait-il ? Au Para, Blem, huit cents lieues de ce petit village pruvien, si rien ne modifiait litinraire adopt ! Comment finirait-il ? Ctait le secret de lavenir. Le temps tait magnifique. Un joli pampero temprait lardeur du soleil. Ctait un de ces vents de juin et de juillet, qui viennent de la Cordillre, quelques centaines de lieues de l, aprs avoir gliss la surface de limmense plaine de Sacramen 102

to. Si la jangada et t pourvue de mts et de voiles, elle et ressenti les effets de la brise, et sa vitesse se ft acclre ; mais, avec les sinuosits du fleuve, ses brusques tournants qui eussent oblig prendre toutes les allures, il fallait renoncer aux bnfices dun pareil moteur. Dans un bassin aussi plat que celui de lAmazone qui nest, vrai dire, quune plaine sans fin, la dclivit du lit du fleuve ne peut tre que peu accuse. Aussi a-t-on calcul que, entre Tabatinga, la frontire brsilienne, et la source de ce grand cours deau, la diffrence de niveau ne dpasse pas un dcimtre par lieue. Il nest donc pas dartre fluviale au monde dont linclinaison soit aussi faiblement prononce. Il suit de l que la rapidit du courant de lAmazone, en eau moyenne, ne doit pas tre estime plus de deux lieues par vingt-quatre heures, et, quelquefois, cette estime est moindre encore lpoque des scheresses. Cependant, dans la priode des crues, on la vue se relever jusqu trente et quarante kilomtres. Heureusement, ctait dans ces conditions que la jangada allait naviguer ; mais, lourde se dplacer, elle ne pouvait avoir la vitesse du courant qui se dgageait plus vite quelle. Aussi, en tenant compte des retards occasionns par les coudes du fleuve, les nombreuses les qui demandaient tre tournes, les hautsfonds quil fallait viter, les heures de halte qui seraient ncessairement perdues, lorsque la nuit trop sombre ne permettrait pas de se diriger srement, ne devait-on pas estimer plus de vingt-cinq kilomtres par vingt-quatre heures le chemin parcouru. La surface des eaux du fleuve est loin dtre parfaitement libre, dailleurs. Arbres encore verts, dbris de vgtation, lots dherbes, constamment arrachs des rives, forment toute une

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flottille dpaves, que le courant entrane, et qui sont autant dobstacles une rapide navigation. Lembouchure du Nanay fut bientt dpasse et se perdit derrire une pointe de la rive gauche, avec son tapis de gramines rousstres, rties par le soleil, qui faisaient un premier plan trs chaud aux verdoyantes forts de lhorizon. La jangada ne tarda pas prendre le fil du courant entre les nombreuses et pittoresques les, dont on compte une douzaine depuis Iquitos jusqu Pucalppa. Araujo, qui noubliait pas dclairer sa vue et sa mmoire en puisant la dame-jeanne, manuvra trs habilement au milieu de cet archipel. son ordre, cinquante gaffes se levaient simultanment de chaque ct du train de bois et sabattaient dans leau avec un mouvement automatique. Cela tait curieux voir. Pendant ce temps, Yaquita, aide de Lina et de Cyble, achevait de mettre tout en ordre, tandis que la cuisinire indienne soccupait des apprts du djeuner. Quant aux deux jeunes gens et Minha, ils se promenaient en compagnie du padre Passanha, et, de temps en temps, la jeune fille sarrtait pour arroser les plantes disposes au pied de lhabitation. Eh bien, padre, dit Benito, connaissez-vous une plus agrable manire de voyager ? Non, mon cher enfant, rpondit le padre Passanha. Cest vritablement voyager avec tout son chez soi ! Et sans aucune fatigue ! ajouta Manoel. On ferait ainsi des centaines de milles !

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Aussi, dit Minha, vous ne vous repentirez pas davoir pris passage en notre compagnie ! Ne vous semble-t-il pas que nous sommes embarqus sur une le, et que lle, dtache du lit du fleuve, avec ses prairies, ses arbres, sen va tranquillement la drive ? Seulement Seulement ? rpta le padre Passanha. Cette le-l, padre, cest nous qui lavons faite de nos propres mains, elle nous appartient, et je la prfre toutes les les de lAmazone ! Jai bien le droit den tre fire ! Oui, ma chre fille, rpondit le padre Passanha, et je tabsous de ton sentiment de fiert ! Dailleurs, je ne me permettrais pas de te gronder devant Manoel. Mais si, au contraire ! rpondit gaiement la jeune fille. Il faut apprendre Manoel me gronder quand je le mrite ! Il est beaucoup trop indulgent pour ma petite personne, qui a bien ses dfauts. Alors, ma chre Minha, dit Manoel, je vais profiter de la permission pour vous rappeler Quoi donc ? Que vous avez t trs assidue la bibliothque de la fazenda, et que vous maviez promis de me rendre trs savant en tout ce qui concerne votre Haut-Amazone. Nous ne le connaissons que trs imparfaitement au Para, et voici plusieurs les que la jangada dpasse, sans que vous songiez men dire le nom ! Et qui le pourrait ? scria la jeune fille.

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Oui ! qui le pourrait ? rpta Benito aprs elle. Qui pourrait retenir les centaines de noms en idiome tupi dont sont affubles toutes ces les ? Cest ne pas sy reconnatre ! Les Amricains, eux, sont plus pratiques pour les les de leur Mississipi, ils les numrotent Comme ils numrotent les avenues et les rues de leurs villes ! rpondit Manoel. Franchement, je naime pas beaucoup ce systme numrique ! Cela ne dit rien limagination, lle soixante-quatre, lle soixante-cinq, pas plus que la sixime rue de la troisime avenue ! Ntes-vous pas de mon avis, chre Minha ? Oui, Manoel, quoi quen puisse penser mon frre, rpondit la jeune fille. Mais, bien que nous nen connaissions pas les noms, les les de notre grand fleuve sont vraiment belles ! Voyez-les se dvelopper sous lombrage de ces gigantesques palmiers avec leurs feuilles retombantes ! Et cette ceinture de roseaux qui les entoure, au milieu desquels une troite pirogue pourrait peine se frayer passage ! Et ces mangliers, dont les racines fantasques viennent sarc-bouter sur les rives comme les pattes de quelques monstrueux crabes ! Oui, ces les sont belles, mais, si belles quelles soient, elles ne peuvent se dplacer ainsi que le fait la ntre ! Ma petite Minha est un peu enthousiaste aujourdhui ! fit observer le padre Passanha. Ah ! padre, scria la jeune fille, je suis si heureuse de sentir tout le monde heureux autour de moi ! En ce moment, on entendit la voix de Yaquita qui appelait Minha lintrieur de lhabitation. La jeune fille sen alla, courant et souriant.

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Vous aurez l, Manoel, une aimable compagne ! dit le padre Passanha au jeune homme. Cest toute la joie de la famille qui va senfuir avec vous, mon ami ! Brave petit sur ! dit Benito. Nous la regretterons bien, et le padre a raison ! Au fait, si tu ne lpousais pas, Manoel ! Il est encore temps ! Elle nous resterait ! Elle vous restera, Benito, rpondit Manoel. Crois-moi, lavenir, jen ai le pressentiment, nous runira tous ! Cette premire journe se passa bien. Djeuner, dner, sieste, promenades, tout saccomplit comme si Joam Garral et les siens eussent encore t dans la confortable fazenda dIquitos. Pendant ces vingt-quatre heures, les embouchures des rios Bacali, Chochio, Pucalppa, sur la gauche du fleuve, celles des rios Itinicari, Maniti, Moyoc, Tuyuca et les les de ce nom, sur la droite, furent dpasses sans accident. La nuit, claire par la lune, permit dconomiser une halte, et le long radeau glissa paisiblement la surface de lAmazone. Le lendemain, 7 juin, la jangada longea les berges du village de Pucalppa, nomm aussi Nouvel-Oran. Le vieil Oran, qui est situ quinze lieues en aval, sur la mme rive gauche du fleuve, est maintenant abandonn pour celui-ci, dont la population se compose dIndiens appartenant aux tribus Mayorunas et Orejones. Rien de plus pittoresque que ce village avec ses berges, que lon dirait peintes la sanguine, son glise inacheve, ses cases, dont quelques hauts palmiers ombragent les chaumes, et les deux ou trois ubas demi choues sur ses rives. Pendant toute la dure du 7 juin, la jangada continua suivre la rive gauche du fleuve, passant devant quelques tributaires inconnus, sans importance. Un instant, elle risqua de

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saccrocher la pointe amont de lle Sinicuro ; mais le pilote, bien servi par son quipe, parvint parer le danger et se maintint dans le fil du courant. Dans la soire, on arriva le long dune le plus tendue, appele le Napo, du nom du fleuve qui, en cet endroit, senfonce vers le nord-nord-ouest, et vient mler ses eaux celles de lAmazone par une embouchure large de huit cents mtres environ, aprs avoir arros des territoires dIndiens Cotos de la tribu des Orejones. Ce fut dans la matine du 7 juin que la jangada se trouva par le travers de la petite le Mango, qui oblige le Napo se diviser en deux bras avant de tomber dans lAmazone. Quelques annes plus tard, un voyageur franais, Paul Marcoy, allait reconnatre la couleur des eaux de cet affluent, quil compare justement cette nuance dabsinthe spciale lopale verte. En mme temps, il devait rectifier quelques-unes des mesures indiques par La Condamine. Mais alors, lembouchure du Napo tait sensiblement largie par la crue, et ctait avec une certaine rapidit que son cours, sorti des pentes orientales du Cotopaxi, venait se mlanger en bouillonnant au cours jauntre de lAmazone. Quelques Indiens erraient lembouchure de ce cours deau. Ils avaient le corps robuste, la taille leve, la chevelure flottante, la narine transperce dune baguette de palmier, le lobe de loreille allong jusqu lpaule par le poids de lourdes rondelles de bois prcieux. Quelques femmes les accompagnaient. Aucun deux ne manifesta lintention de venir bord. On prtend que ces indignes pourraient bien tre anthropophages ; mais cela se dit de tant de tribus riveraines du fleuve que, si le fait tait vrai, on aurait de ces habitudes de cannibalisme des tmoignages qui manquent encore aujourdhui.

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Quelques heures plus tard, le village de Bella-Vista, assis sur une rive un peu basse, montra ses bouquets de beaux arbres, qui dominaient quelques cases couvertes de paille, sur lesquelles des bananiers de moyenne hauteur laissaient retomber leurs larges feuilles comme les eaux dune vasque trop pleine. Puis, le pilote, afin de suivre un meilleur courant qui devait lcarter des berges, dirigea le train vers la rive droite du fleuve, dont il ne stait pas encore approch. La manuvre ne sopra pas sans certaines difficults, qui furent heureusement vaincues, aprs un certain nombre daccolades prodigues la dame-jeanne. Cela permit dapercevoir, en passant, quelques-unes de ces nombreuses lagunes aux eaux noires, qui sont semes le long du cours de lAmazone, et nont souvent aucune communication avec le fleuve. Lune delles, qui porte le nom de lagune dOran, tait dassez mdiocre tendue, et recevait les eaux par un large pertuis. Au milieu du lit se dessinaient plusieurs les et deux ou trois lots, curieusement groups, et, sur la rive oppose, Benito signala lemplacement de cet ancien Oran, dont on ne voyait plus que dincertains vestiges. Pendant deux jours, selon les exigences du courant, la jangada alla tantt sur la rive droite, tantt sur la rive gauche, sans que sa charpente subt le moindre attouchement suspect. Les passagers taient dj faits cette nouvelle existence. Joam Garral, laissant son fils le soin de tout ce qui constituait le ct commercial de lexpdition, se tenait le plus souvent dans sa chambre, mditant et crivant. De ce quil crivait ainsi, il ne disait rien, pas mme Yaquita, et cependant cela prenait dj limportance dun vritable mmoire.

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Benito, lui, lil tout, causait avec le pilote et relevait la direction. Yaquita, sa fille, Manoel formaient presque toujours un groupe part, soit quils sentretinssent de projets davenir, soit quils se promenassent comme ils leussent fait dans le parc de la fazenda. Ctait vritablement la mme existence. Il ntait pas jusqu Benito, qui ne trouvt encore loccasion de se livrer au plaisir de la chasse. Si les forts dIquitos lui manquaient avec leurs fauves, leurs agoutis, leurs pcaris, leurs cabiais, les oiseaux volaient par bandes sur les rives, et ne craignaient mme pas de venir se poser sur la jangada. Lorsquils pouvaient figurer avantageusement sur la table, en qualit de gibier, Benito les tirait, et, cette fois, sa sur ne cherchait pas sy opposer, puisque ctait dans lintrt de tous ; mais sil sagissait de ces hrons gris ou jaunes, de ces ibis roses ou blancs, qui hantent les berges, on les pargnait par amiti pour Minha. Une seule espce de grbe, bien quelle ne ft point comestible, ne trouvait pas grce aux yeux du jeune ngociant : ctait ce caiaraca , aussi habile plonger qu nager ou voler, oiseau au cri dsagrable, mais dont le duvet a un grand prix sur les divers marchs du bassin de lAmazone. Enfin, aprs avoir dpass le village dOmaguas et lembouchure de lAmbiacu, la jangada arriva Pevas, le soir du 11 juin, et elle samarra la rive. Comme il restait encore quelques heures avant la nuit, Benito dbarqua, emmenant avec lui le toujours prt Fragoso, et les deux chasseurs allrent battre les fourrs aux environs de la petite bourgade. Un agouti et un cabiai, sans parler dune douzaine de perdrix, vinrent enrichir loffice la suite de cette heureuse excursion. Pevas, o lon compte une population de deux cent soixante habitants, Benito aurait peut-tre pu faire quelques changes avec les frres lais de la Mission, qui sont en mme temps ngociants en gros ; mais ceux-ci venaient dexpdier r-

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cemment des ballots de salsepareille et un certain nombre darrobes de caoutchouc vers le Bas-Amazone, et leur magasin tait vide. La jangada repartit donc au lever du jour, et sengagea dans ce petit archipel que forment les les Iatio et Cochiquinas, aprs avoir laiss sur la droite le village de ce nom. Diverses embouchures de minces affluents, innoms, furent releves sur la droite du fleuve, travers les intervalles qui sparent les les. Quelques indignes tte rase, tatous aux joues et au front, portant, aux ailes du nez et au-dessous de la lvre infrieure, des rondelles de mtal, parurent un instant sur les rives. Ils taient arms de flches et de sarbacanes, mais ils nen firent point usage et nessayrent mme pas dentrer en communication avec la jangada.

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CHAPITRE ONZIME DE PEVAS LA FRONTIRE

Pendant les quelques jours qui suivirent, la navigation ne prsenta aucun incident. Les nuits taient si belles que le long train de bois se laissa aller au courant, sans mme faire halte. Les deux rives pittoresques du fleuve semblaient se dplacer latralement, comme ces panoramas de thtre qui se droulent dune coulisse lautre. Par une sorte dillusion doptique, laquelle se faisaient inconsciemment les yeux, il semblait que la jangada ft immobile entre les deux mouvants bas-cts. Benito ne put donc aller chasser sur les berges, puisquon ne fit aucune halte ; mais le gibier fut trs avantageusement remplac par les produits de la pche. En effet, on prit une grande varit de poissons excellents, des pacos , des surubis , des gamitanas dune chair exquise, et certaines de ces larges raies, appeles duridaris , roses au ventre, noires au dos, qui sont armes de dards trs venimeux. On recueillit aussi, par milliers, de ces candirus , sortes de petits silures, dont quelques-uns sont microscopiques, et qui ont bientt fait une pelote des mollets du baigneur, imprudemment aventur dans leurs parages. Les riches eaux de lAmazone taient aussi frquentes par bien dautres animaux aquatiques, qui escortaient la jangada sur les fleuves, pendant des heures entires. Ctaient de gigantesques pira-rucus , longs de dix douze pieds, cuirasss de larges cailles bordure carlate, mais 112

dont la chair nest vraiment apprcie que des indignes. Aussi ne cherchait-on pas sen emparer, pas plus que des gracieux dauphins, qui venaient sbattre par centaines, frapper de leur queue les poutrelles du train de bois, se jouer lavant, larrire, animant les eaux du fleuve de reflets colors et de jets deau que la lumire rfracte changeait en autant darcs-enciel. Le 16 juin, la jangada, aprs avoir heureusement par certains hauts-fonds en sapprochant des berges, arriva prs de la grande le de San-Pablo, et, le lendemain soir, elle sarrtait au village de Moromoros, qui est situ sur la rive gauche de lAmazone. Vingt-quatre heures aprs, dpassant les embouchures de lAtacoari et du Cocha, puis le furo , ou canal, qui communique avec le lac de Cabello-Cocha, sur la rive droite, elle faisait escale la hauteur de la Mission de Cocha. Ctait l le pays des Indiens Marahuas, aux longs cheveux flottants, dont la bouche souvre au milieu dune sorte dventail dpines de palmiers, longues de six pouces, ce qui leur donne une figure fline, et cela, suivant lobservation de Paul Marcoy, dans lintention de ressembler au tigre, dont ils admirent par-dessus tout laudace, la force et la ruse. Quelques femmes vinrent avec ces Marahuas en fumant des cigares, dont elles tenaient le bout allum entre leurs dents. Tous, ainsi que le roi des forts amazoniennes, allaient peu prs nus. La Mission de Cocha tait alors dirige par un moine franciscain, qui voulut rendre visite au padre Passanha. Joam Garral fit trs bon accueil ce religieux, et il lui offrit mme de sasseoir la table de la famille. Prcisment, il y avait ce jour-l un dner, qui faisait honneur la cuisinire indienne.

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Bouillon traditionnel aux herbes aromatiques, pt, destin le plus souvent remplacer le pain au Brsil, qui se compose de farine de manioc bien imprgne de jus de viande et dun coulis de tomates, volaille au riz nageant dans une sauce piquante faite de vinaigre et de malagueta , plat dherbages piments, gteau froid saupoudr de cannelle, ctait l de quoi tenter un pauvre moine, rduit au maigre ordinaire de la paroisse. On insista donc pour le retenir. Yaquita et sa fille firent tout ce quelles purent ce propos. Mais le franciscain devait, le soir mme, rendre visite un Indien qui tait malade Cocha. Il remercia donc lhospitalire famille et partit, non sans emporter quelques prsents, qui devaient tre bien reus des nophytes de la Mission. Pendant deux jours, le pilote Araujo eut fort faire. Le lit du fleuve slargissait peu peu ; mais les les y taient plus nombreuses, et le courant, gn par ces obstacles, saccroissait aussi. Il fallut prendre de grandes prcautions pour passer entre les les Caballo-Cocha, Tarapote, Cacao, faire des haltes frquentes, et, plusieurs fois, on fut oblig de dgager la jangada, qui menaait de sengraver. Tout le monde mettait alors la main la manuvre, et ce fut dans ces conjonctions assez difficiles que, le 20 juin au soir, on eut connaissance de Nuestra-Senorade-Loreto. Loreto est la dernire ville pruvienne qui se trouve situe sur la rive gauche du fleuve, avant darriver la frontire du Brsil. Ce nest gure plus quun simple village, compos dune vingtaine de maisons, groupes sur une berge lgrement accidente, dont les tumescences sont faites de terre docre et dargile. Cest en 1770 que cette Mission fut fonde par des missionnaires jsuites. Les Indiens Ticumas, qui habitent ces territoires au nord du fleuve, sont des indignes peau rougetre, aux cheveux pais, zbrs de dessins la face comme la laque dune ta-

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ble chinoise ; ils sont simplement habills, hommes et femmes, de bandelettes de coton qui leur serrent la poitrine et les reins. On nen compte pas plus de deux cents, maintenant, sur les bords de lAtacoari, reste infime dune nation qui fut autrefois puissante sous la main de grands chefs. Loreto vivaient aussi quelques soldats pruviens, et deux ou trois ngociants portugais, qui font le commerce des cotonnades, du poisson sal et de la salsepareille. Benito dbarqua, afin dacheter, sil tait possible, quelques ballots de cette smilace, qui est toujours fort demande sur les marchs de lAmazone. Joam Garral, toujours trs occup dun travail qui absorbait tous ses instants, ne mit pas pied terre. Yaquita et sa fille restrent galement bord de la jangada avec Manoel. Cest que les moustiques de Loreto ont une rputation bien faite pour carter les visiteurs, qui ne veulent pas laisser quelque peu de leur sang ces redoutables diptres. Justement Manoel venait de dire quelques mots de ces insectes, et ce ntait pas pour donner envie de braver leurs piqres. On prtend, ajouta-t-il, que les neuf espces, qui infestent les rives de lAmazone, se sont donn rendez-vous au village de Loreto. Je veux le croire, sans vouloir le constater. L, chre Minha, vous auriez le choix entre le moustique gris, le velu, la patte-blanche, le nain, le sonneur de fanfares, le petit fifre, lurtiquis, larlequin, le grand ngre, le roux des bois, ou plutt, tous vous choisiraient pour cible et vous reviendriez ici mconnaissable ! Je pense, en vrit, que ces acharns diptres gardent mieux la frontire brsilienne que ces pauvres diables de soldats, hves et maigres, que nous apercevons sur la berge ! Mais si tout sert dans la nature, demanda la jeune fille, quoi servent les moustiques ?

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faire le bonheur des entomologistes, rpondit Manoel, et je serais trs embarrass pour vous donner une meilleure explication ! Ce que disait Manoel des moustiques de Loreto ntait que trop vrai. Il sensuit donc que, ses achats termins, lorsque Benito revint bord, il avait la figure et les mains tatoues dun millier de points rouges, sans parler des chiques, qui, malgr le cuir des chaussures, staient introduites sous ses orteils. Partons, partons linstant mme ! scria Benito, ou ces maudites lgions dinsectes vont nous envahir, et la jangada deviendra absolument inhabitable ! Et nous les importerions au Para, rpondit Manoel, qui en a dj trop pour sa propre consommation ! Donc, pour ne pas mme passer la nuit sur ces rives, la jangada, dtache des berges, reprit le fil du courant. partir de Loreto, lAmazone sinclinait un peu vers le sudest, entre les les Arava, Cuyari, Urucutea. La jangada glissait alors sur les eaux noires du Cajaru, mles aux eaux blanches de lAmazone. Aprs avoir dpass cet affluent de la rive gauche, pendant la soire du 23 juin, elle drivait paisiblement le long de la grande le de Jahuma. Le coucher du soleil sur un horizon pur de toutes brumes annonait une de ces belles nuits des tropiques que ne peuvent connatre les zones tempres. Une lgre brise rafrachissait latmosphre. La lune allait bientt se lever sur le fond constell du ciel, et remplacer, pendant quelques heures, le crpuscule absent de ces basses latitudes. Mais, dans cette priode obscure encore, les toiles brillaient avec une puret incomparable. Limmense plaine du bassin semblait se prolonger linfini, comme une mer, et, lextrmit de cet axe, qui mesure plus de

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deux cent mille milliards de lieues, apparaissaient, au nord, lunique diamant de ltoile polaire ; au sud, les quatre brillants de la Croix du Sud. Les arbres de la rive gauche et de lle Jahuma, demi estomps, se dtachaient en dcoupures noires. On ne pouvait plus les reconnatre qu leur indcise silhouette, ces troncs ou plutt ces fts de colonnes des copahus, qui spanouissaient en ombrelles, ces groupes de sandis dont on peut extraire un lait pais et sucr qui, dit-on, donne livresse du vin, ces vignaticos hauts de quatre-vingts pieds, dont la cime tremblotait au passage des lgers courants dair. Quel beau sermon que ces forts de lAmazone ! a-t-on pu justement dire. Oui ! et lon pourrait ajouter : Quel hymne superbe que ces nuits des tropiques ! Les oiseaux donnaient leurs dernires notes du soir : bentivis qui suspendent leurs nids aux roseaux des rives ; niambus , sorte de perdrix, dont le chant se compose des quatre notes de laccord parfait et que rptaient des imitateurs de la gent volatile ; kamichis , la mlope si plaintive ; martins-pcheurs, dont le cri rpond, comme un signal, aux derniers cris de leurs congnres ; caninds , au clairon sonore, et aras rouges, qui reployaient leurs ailes dans le feuillage des jaquetibas , dont la nuit venait dteindre les splendides couleurs. Sur la jangada, tout le personnel tait son poste, dans lattitude du repos. Seul, le pilote, debout lavant, laissait voir sa haute stature, peine dessine dans les premires ombres. La borde de quart, sa longue gaffe sur lpaule, rappelait un campement de cavaliers tartares. Le pavillon brsilien pendait au bout de sa hampe, lavant du train, et la brise navait dj plus la force den soulever ltamine.

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huit heures, les trois premiers tintements de lAngelus senvolrent du clocher de la petite chapelle. Les trois tintements du deuxime et du troisime verset sonnrent leur tour, et la salutation sacheva dans la srie des coups plus prcipits de la petite cloche. Cependant, toute la famille, aprs cette journe de juillet, tait reste assise sous la vranda, afin de respirer lair plus frais du dehors. Chaque soir il en tait ainsi ; et, tandis que Joam Garral, toujours silencieux, se contentait dcouter, les jeunes gens causaient gaiement jusqu lheure du coucher. Ah ! notre beau fleuve ! notre magnifique Amazone ! scria la jeune fille, dont lenthousiasme pour ce grand cours deau amricain ne se lassait jamais. Fleuve incomparable, en vrit ! rpondit Manoel, et jen comprends toutes les sublimes beauts ! Nous le descendons, maintenant, comme Orellana, comme La Condamine lont fait, il y a des sicles, et je ne mtonne plus quils en aient rapport de si merveilleuses descriptions ! Un peu fabuleuses ! rpliqua Benito. Mon frre, reprit gravement la jeune fille, ne dis pas de mal de notre Amazone ! Ce nest point en dire du mal, petite sur, que de rappeler quil a ses lgendes ! ha. Quelles lgendes ? demanda Manoel. Je dois avouer quelles ne sont pas encore arrives au Para, on du moins, pour mon compte, je ne les connais pas ! Oui, cest vrai, il en a, et de merveilleuses ! rpondit Min-

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Mais alors, que vous apprend-on donc dans les collges de Blem ? rpondit en riant la jeune fille. Je commence mapercevoir que lon ne nous y apprend rien ! rpondit Manoel. Quoi ! monsieur, reprit Minha avec un srieux tout fait plaisant, vous ignorez, entre autres fables, quun norme reptile, nomm le Minhocao, vient quelquefois visiter lAmazone, et que les eaux du fleuve croissent ou dcroissent, suivant que ce serpent sy plonge ou quil en sort, tant il est gigantesque ! Mais lavez-vous vu quelquefois, ce Minhocao phnomnal ? demanda Manoel. Hlas non ! rpondit Lina. Quel dommage ! crut devoir ajouter Fragoso. Et la Mae dAgua , reprit la jeune fille, cette superbe et redoutable femme, dont le regard fascine et entrane sous les eaux du fleuve les imprudents qui la contemplent ? Oh ! quant la Mae dAgua, elle existe ! scria la nave Lina. On dit mme quelle se promne encore sur les berges, mais quelle disparat, comme une ondine, ds quon sapproche delle ! Eh bien, Lina, rpondit Benito, la premire fois que tu lapercevras, viens me prvenir. Pour quelle vous saisisse et vous emporte au fond du fleuve ? Jamais, monsieur Benito ! Cest quelle le croit ! scria Minha.

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Il y a bien des gens qui croient au tronc de Manao ! dit alors Fragoso, toujours prt intervenir en faveur de Lina. Le tronc de Manao ? demanda Manoel. Quest-ce donc encore que le tronc de Manao ? Monsieur Manoel, rpondit Fragoso avec une gravit comique, il parat quil y a ou plutt quil y avait autrefois un tronc de turuma qui, chaque anne, la mme poque, descendait le Rio-Negro, sarrtait quelques jours Manao, et sen allait ainsi au Para, faisant halte tous les ports, o les indignes lornaient dvotement de petits pavillons. Arriv Blem, il faisait halte, rebroussait chemin, remontait lAmazone, puis le Rio-Negro, et retournait la fort do il tait mystrieusement parti. Un jour, on a voulu le tirer terre, mais le fleuve en courroux sest gonfl, et il a fallu renoncer sen emparer. Un autre jour, le capitaine dun navire la harponn et a essay de le remorquer Cette fois encore, le fleuve en colre a rompu les amarres, et le tronc sest miraculeusement chapp ! Et quest-il devenu ? demanda la jeune multresse. Il parat qu son dernier voyage, mademoiselle Lina, rpondit Fragoso, au lieu de remonter le Rio-Negro, il sest tromp de route, il a suivi lAmazone, et on ne la plus revu ! Oh ! si nous pouvions le rencontrer ! scria Lina. Si nous le rencontrons, rpondit Benito, nous te mettrons dessus, Lina ; il temportera dans sa fort mystrieuse, et tu passeras, toi aussi, ltat de naade lgendaire ! Pourquoi non ? rpondit la folle jeune fille.

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Voil bien des lgendes, dit alors Manoel, et javoue que votre fleuve en est digne. Mais il a aussi des histoires qui les valent bien. Jen sais une, et, si je ne craignais de vous attrister, car elle est vritablement lamentable, je vous la raconterais ! Oh ! racontez, monsieur Manoel, scria Lina ! Jaime tant les histoires qui font pleurer ! Tu pleures, toi, Lina ! dit Benito. Oui, monsieur Benito, mais je pleure en riant ! Eh bien ! raconte-nous cela, Manoel. Cest lhistoire dune Franaise, dont les malheurs ont ile lustr ces rives au XVIII sicle. Nous vous coutons, dit Minha. Je commence, dit Manoel. En 1741, lors de lexpdition de deux savants franais, Bouguer et La Condamine, qui furent envoys pour mesurer un degr terrestre sous lquateur, on leur adjoignit un astronome fort distingu nomm Godin des Odonais. Godin des Odonais partit donc, mais il ne partit pas seul pour le Nouveau Monde : il emmenait avec lui sa jeune femme, ses enfants, son beau-pre et son beau-frre. Tous les voyageurs arrivrent Quito en bonne sant. L commencrent pour madame des Odonais la srie de ses malheurs ; car en quelques mois, elle perdit plusieurs de ses enfants. Lorsque Godin des Odonais eut achev son travail, vers la fin de lanne 1759, il dut quitter Quito et partit pour Cayenne.

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Une fois arriv dans cette ville, il voulut y faire venir sa famille ; mais, la guerre tant dclare, il fut forc de solliciter du gouvernement portugais une autorisation qui laisst la route libre madame des Odonais et aux siens. Le croirait-on ? Plusieurs annes se passrent sans que cette autorisation pt tre accorde. En 1765, Godin des Odonais, dsespr de ces retards, rsolut de remonter lAmazone pour retourner chercher sa femme Quito ; mais, au moment o il allait partir, une subite maladie larrta, et il ne put mettre son projet excution. Cependant, les dmarches navaient pas t inutiles, et madame des Odonais apprit enfin que le roi de Portugal, lui accordant lautorisation ncessaire, faisait prparer une embarcation, afin quelle pt descendre le fleuve et rejoindre son mari. En mme temps, une escorte avait ordre de lattendre dans les Missions du Haut-Amazone. Madame des Odonais tait une femme dun grand courage, vous allez bien le voir. Aussi nhsita-t-elle pas, et, malgr les dangers dun pareil voyage travers tout le continent, elle partit. Ctait son devoir dpouse, Manoel, dit Yaquita, et jaurais fait comme elle ! Madame des Odonais, reprit Manoel, se rendit RioBamba, au sud de Quito, emmenant son beau-frre, ses enfants et un mdecin franais. Il sagissait datteindre les Missions de la frontire brsilienne, o devaient se trouver lembarcation et lescorte. Le voyage est heureux dabord ; il se fait sur le cours des affluents de lAmazone que lon descend en canot. Cependant,

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les difficults saccroissent peu peu avec les dangers et les fatigues, au milieu dun pays dcim par la petite vrole. Des quelques guides qui viennent offrir leurs services, la plupart disparaissent quelques jours aprs, et lun deux, le dernier qui ft demeur fidle aux voyageurs, se noie dans le Bobonasa, en voulant porter secours au mdecin franais. Bientt le canot, demi bris par les roches et les troncs en drive, est hors dtat de servir. Il faut alors descendre terre, et l, la lisire dune impntrable fort, on en est rduit construire quelques cabanes de feuillage. Le mdecin offre daller en avant avec un ngre qui navait jamais voulu quitter madame des Odonais. Tous deux partent. On les attend plusieurs jours mais en vain ! Ils ne reviennent plus. Cependant, les vivres spuisent. Les abandonns essayent inutilement de descendre le Bobonasa sur un radeau. Il leur faut rentrer dans la fort, et les voil dans la ncessit de faire la route pied, au milieu de ces fourrs presque impraticables ! Ctait trop de fatigues pour ces pauvres gens ! Ils tombent un un, malgr les soins de la vaillante Franaise. Au bout de quelques jours, enfants, parents, serviteurs, tous sont morts ! Oh ! la malheureuse femme ! dit Lina. Madame des Odonais est seule maintenant, reprit Manoel. Elle se trouve encore mille lieues de lOcan quil lui faut atteindre ! Ce nest plus la mre qui continue marcher vers le fleuve ! La mre a perdu ses enfants, elle les a ensevelis de ses propres mains ! Cest la femme qui veut revoir son mari ! Elle marche nuit et jour, elle retrouve enfin le cours du Bobonasa ! L, elle est recueillie par de gnreux Indiens, qui la conduisent aux Missions o lattendait lescorte !

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Mais elle y arrivait seule, et derrire elle, les tapes de sa route taient semes de tombes ! Madame des Odonais atteignit Loreto, o nous tions il y a quelques jours. De ce village pruvien, elle descendit lAmazone, comme nous le faisons en ce moment, et enfin elle retrouva son mari, aprs dix-neuf annes de sparation ! Pauvre femme ! dit la jeune fille. Pauvre mre, surtout ! rpondit Yaquita. En ce moment, le pilote Araujo vint larrire et dit : Joam Garral, nous voici devant lle de la Ronde ! Nous allons passer la frontire ! La frontire ! rpondit Joam. Et, se levant, il alla se placer au bord de la jangada, et il regarda longuement llot de la Ronde, auquel se brisait le courant du fleuve. Puis, sa main se porta son front comme pour chasser un souvenir. La frontire ! murmura-t-il en baissant la tte par un mouvement involontaire. Mais, un instant aprs, sa tte stait releve, et son visage tait celui dun homme rsolu faire son devoir jusquau bout.

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CHAPITRE DOUZIME FRAGOSO LOUVRAGE

Braza , braise, est un mot que lon trouve dans la langue e espagnole ds le XII sicle. Il a servi faire le mot brazil pour dsigner certains bois qui fournissent une teinture rouge. De l le nom de Brsil donn cette vaste tendue de lAmrique du Sud que traverse la ligne quinoxiale, et dans laquelle ce bois se rencontre frquemment. Il fut, dailleurs, et de trs bonne heure, lobjet dun commerce considrable avec les Normands. Bien quil sappelle ibirapitunga au lieu de production, ce nom de brazil lui est rest, et il est devenu celui de ce pays, qui apparat comme une immense braise, enflamme sous les rayons dun soleil tropical. Les Portugais loccuprent tout dabord. Ds le commene cement du XVI sicle, prise de possession en fut faite par le pilote Alvarez Cabral. Si, plus tard, la France, la Hollande, sy tablirent partiellement, il est rest portugais, et possde toutes les qualits qui distinguent ce vaillant petit peuple. Cest maintenant lun des plus grands tats de lAmrique mridionale, ayant sa tte lintelligent et artiste roi don Pedro. Quel est ton droit dans la tribu ? demandait Montaigne un Indien quil rencontrait au Havre. Cest le droit de marcher le premier la guerre ! rpondit simplement lIndien.

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La guerre, on le sait, fut pendant longtemps le plus sr et le plus rapide vhicule de la civilisation. Aussi, les Brsiliens firent-ils ce que faisait cet Indien : ils luttrent, ils dfendirent leur conqute, ils ltendirent, et cest au premier rang quon les voit marcher dans la voie de la civilisation. Ce fut en 1824, seize ans aprs la fondation de lempire Luso-Brsilien, que le Brsil proclama son indpendance par la voix de don Juan, que les armes franaises avaient chass du Portugal. Restait rgler la question de frontires entre le nouvel empire et le Prou, son voisin. La chose ntait pas facile. Si le Brsil voulait stendre jusquau Rio-Napo, dans louest, le Prou, lui, prtendait slargir jusquau lac dEga, cest--dire huit degrs plus louest. Mais, entre temps, le Brsil dut intervenir pour empcher lenlvement des Indiens de lAmazone, enlvement qui se faisait au profit des Missions hispano-brsiliennes. Il ne trouva pas de meilleur moyen pour enrayer cette sorte de traite que de fortifier lle de la Ronde, un peu au-dessus de Tabatinga, et dy tablir un poste. Ce fut une solution, et, depuis cette poque, la frontire des deux pays passe par le milieu de cette le. Au-dessus, le fleuve est pruvien et se nomme Marafion, ainsi quil a t dit. Au-dessous, il est brsilien et prend le nom de rivire des Amazones.

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Ce fut le 25 juin, au soir, que la jangada vint sarrter devant Tabatinga, la premire ville brsilienne, situe sur la rive gauche, la naissance du rio dont elle porte le nom, et qui dpend de la paroisse de Saint-Paul, tablie en aval sur la rive droite. Joam Garral avait rsolu de passer l trente-six heures, afin de donner quelque repos son personnel. Le dpart ne devait donc seffectuer que le 27, dans la matine. Cette fois, Yaquita et ses enfants, moins menacs peut-tre qu Iquitos de servir de pture aux moustiques indignes, avaient manifest lintention de descendre terre et de visiter la bourgade. On estime actuellement quatre cents habitants, presque tous Indiens, la population de Tabatinga, en y comprenant, sans doute, ces nomades qui errent plutt quils ne se fixent sur les bords de lAmazone et de ses petits affluents. Le poste de lle de la Ronde a t abandonn depuis quelques annes et transport Tabatinga mme. On peut donc dire que cest une ville de garnison ; mais, en somme, la garnison nest compose que de neuf soldats, presque tous Indiens, et dun sergent, qui est le vritable commandant de la place. Une berge, haute dune trentaine de pieds, dans laquelle sont tailles les marches dun escalier peu solide, forme en cet endroit la courtine de lesplanade qui porte le petit fortin. La demeure du commandant comprend deux chaumires disposes en querre, et les soldats occupent un btiment oblong, lev cent pas de l au pied dun grand arbre. Cet ensemble de cabanes ressemblerait parfaitement tous les villages ou hameaux, qui sont dissmins sur les rives du fleuve, si un mt de pavillon, empanach des couleurs brsilien-

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nes, ne slevait au-dessus dune gurite, toujours veuve de sa sentinelle, et si quatre petits pierriers de bronze ntaient l pour canonner au besoin toute embarcation qui navancerait pas lordre. Quant au village proprement dit, il est situ en contrebas, au-del du plateau. Un chemin, qui nest quun ravin ombrag de ficus et de miritis, y conduit en quelques minutes. L, sur une falaise de limon demi crevasse, slvent une douzaine de maisons recouvertes de feuilles de palmier boiassu , disposes autour dune place centrale. Tout cela nest pas fort curieux, mais les environs de Tabatinga sont charmants, surtout lembouchure du Javary, qui est assez largement vase pour contenir larchipel des les Aramasa. En cet endroit se groupent de beaux arbres, et, parmi eux, grand nombre de ces palmiers dont les souples fibres, employes la fabrication des hamacs et des filets de pche, font lobjet dun certain commerce. En somme, ce lieu est un des plus pittoresques du Haut-Amazone. Tabatinga, dailleurs, est destine devenir, avant peu, une station assez importante, et elle prendra, sans doute, un rapide dveloppement. L, en effet, devront sarrter les vapeurs brsiliens qui remonteront le fleuve, et les vapeurs pruviens qui le descendront. L se fera lchange des cargaisons et des passagers. Il nen faudrait pas tant un village anglais ou amricain pour devenir, en quelques annes, le centre dun mouvement commercial des plus considrables. Le fleuve est trs beau en cette partie de son cours. Bien videmment, leffet des mares ordinaires ne se fait pas sentir Tabatinga, qui est situe plus de six cents lieues de lAtlantique. Mais il nen est pas ainsi de la pororoca , cette espce de mascaret, qui, pendant trois jours, dans les grands flux de syzygies, gonfle les eaux de lAmazone et les repousse

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avec une vitesse de dix-sept kilomtres lheure. On prtend, en effet, que ce raz de mare se propage jusqu la frontire brsilienne. Le lendemain, 26 juin, avant le djeuner, la famille Garral se prpara dbarquer, afin de visiter la ville. Si Joam, Benito et Manoel avaient dj mis le pied dans plus dune cit de lempire brsilien, il nen tait pas ainsi de Yaquita et de sa fille. Ce serait donc pour elles comme une prise de possession. On conoit donc que Yaquita et Minha dussent attacher quelque prix cette visite. Si, dautre part, Fragoso, en sa qualit de barbier nomade, avait dj couru les diverses provinces de lAmrique centrale, Lina, elle, pas plus que sa jeune matresse, navait encore foul le sol brsilien. Mais, avant de quitter la jangada, Fragoso tait venu trouver Joam Garral, et il avait eu avec lui la conversation que voici : Monsieur Garral, lui dit-il, depuis le jour o vous mavez reu la fazenda dIquitos, log, vtu, nourri, en un mot accueilli si hospitalirement, je vous dois Vous ne me devez absolument rien, mon ami, rpondit Joam Garral. Donc, ninsistez pas Oh ! rassurez-vous, scria Fragoso, je ne suis point en mesure de macquitter envers vous ! Jajoute que vous mavez pris bord de la jangada et procur le moyen de descendre le fleuve. Mais nous voici maintenant sur la terre du Brsil, que, suivant toute probabilit, je ne devais plus revoir ! Sans cette liane

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Cest Lina, Lina seule, quil faut reporter votre reconnaissance, dit Joam Garral. Je le sais, rpondit Fragoso, et jamais je noublierai ce que je lui dois, pas plus qu vous. On dirait, Fragoso, reprit Joam, que vous venez me faire vos adieux ! Votre intention est-elle donc de rester Tabatinga ? En aucune faon, monsieur Garral, puisque vous mavez permis de vous accompagner jusqu Blem, o je pourrai, je lespre du moins, reprendre mon ancien mtier. Eh bien, alors, si telle est votre intention, que venez-vous me demander, mon ami ? Je viens vous demander si vous ne voyez aucun inconvnient ce que je lexerce en route, ce mtier. Il ne faut pas que ma main se rouille, et, dailleurs, quelques poignes de reis ne feraient pas mal au fond de ma poche, surtout si je les avais gagns. Vous le savez, monsieur Garral, un barbier, qui est en mme temps un peu coiffeur, je nose dire un peu mdecin par respect pour monsieur Manoel, trouve toujours quelques clients dans ces villages du Haut-Amazone. Surtout parmi les Brsiliens, rpondit Joam Garral, car pour les indignes Je vous demande pardon, rpondit Fragoso, parmi les indignes surtout ! Ah ! pas de barbe faire, puisque la nature sest montre trs avare de cette parure envers eux, mais toujours quelque chevelure accommoder suivant la dernire mode ! Ils aiment cela, ces sauvages, hommes ou femmes ! Je ne serai pas install depuis dix minutes sur la place de Tabatinga, mon bilboquet la main, cest le bilboquet qui les attire

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dabord, et jen joue fort agrablement , quun cercle dIndiens et dIndiennes se sera form autour de moi. On se dispute mes faveurs ! Je resterais un mois ici, que toute la tribu des Ticunas se serait fait coiffer de mes mains ! On ne tarderait pas savoir que le fer qui frise , cest ainsi quils me dsignent , est de retour dans les murs de Tabatinga ! Jy ai pass dj deux reprises, et mes ciseaux et mon peigne ont fait merveille ! Ah ! par exemple, il ny faudrait pas revenir trop souvent, sur le mme march ! Mesdames les Indiennes ne se font pas coiffer tous les jours, comme nos lgantes des cits brsiliennes ! Non ! Quand cest fait, en voil pour un an, et, pendant un an, elles emploient tous leurs soins ne pas compromettre ldifice que jai lev, avec quelque talent, jose le dire ! Or, il y a bientt un an que je ne suis venu Tabatinga. Je vais donc trouver tous mes monuments en ruine, et, si cela ne vous contrarie pas, monsieur Garral, je voudrais me rendre une seconde fois digne de la rputation que jai acquise dans ce pays. Question de reis avant tout, et non damour-propre, croyez-le bien ! Faites donc, mon ami, rpondit Joam Garral en souriant, mais faites vite ! Nous ne devons rester quun jour Tabatinga, et nous en repartirons demain ds laube. Je ne perdrai pas une minute, rpondit Fragoso. Le temps de prendre les ustensiles de ma profession, et je dbarque ! Allez ! Fragoso, rpondit Joam Garral. Puissent les reis pleuvoir dans votre poche ! Oui, et cest l une bienfaisante pluie qui na jamais tomb verse sur votre dvou serviteur ! Cela dit, Fragoso sen alla rapidement.

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Un instant aprs, la famille, moins Joam Garral, prit terre. La jangada avait pu sapprocher assez prs de la berge pour que le dbarquement se ft sans peine. Un escalier en assez mauvais tat, taill dans la falaise, permit aux visiteurs darriver la crte du plateau. Yaquita et les siens furent reus par le commandant du fort, un pauvre diable, qui connaissait cependant les lois de lhospitalit, et leur offrit de djeuner dans son habitation. et l allaient et venaient les quelques soldats du poste, tandis que, sur le seuil de la caserne, apparaissaient, avec leurs femmes, qui sont de sang ticuna, quelques enfants, assez mdiocres produits de ce mlange de race. Au lieu daccepter le djeuner du sergent, Yaquita offrit au contraire au commandant et sa femme de venir partager le sien bord de la jangada. Le commandant ne se le fit pas dire deux fois, et rendezvous fut pris pour onze heures. En attendant, Yaquita, sa fille et la jeune multresse, accompagnes de Manoel, allrent se promener aux environs du poste, laissant Benito se mettre en rgle avec le commandant pour lacquittement des droits de passage, car ce sergent tait la fois chef de la douane et chef militaire. Puis, cela fait, Benito, lui, suivant son habitude, devait aller chasser dans les futaies voisines. Cette fois, Manoel stait refus le suivre. Cependant, Fragoso, de son ct, avait quitt la jangada ; mais, au lieu de monter au poste, il se dirigea vers le village, en prenant travers le ravin qui souvrait sur la droite, au niveau de la berge. Il comptait plus, avec raison, sur la clientle indigne de Tabatinga que sur celle de la garnison. Sans doute, les

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femmes des soldats nauraient pas mieux demand que de se remettre en ses habiles mains ; mais les maris ne se souciaient gure de dpenser quelques reis pour satisfaire les fantaisies de leurs coquettes moitis. Chez les indignes, il en devait tre tout autrement. poux et pouses, le joyeux barbier le savait bien, lui feraient le meilleur accueil. Voil donc Fragoso en route, remontant le chemin ombrag de beaux ficus, et arrivant au quartier central de Tabatinga. Ds son arrive sur la place, le clbre coiffeur fut signal, reconnu, entour. Fragoso navait ni grosse caisse, ni tambour, ni cornet piston, pour attirer les clients, pas mme de voiture cuivres brillants, lanternes resplendissantes, panneaux orns de glaces, ni de parasol gigantesque, ni rien qui pt provoquer lempressement du public, ainsi que cela se fait dans les foires ! Non ! mais Fragoso avait son bilboquet, et, comme ce bilboquet jouait entre ses doigts ! Avec quelle adresse il recevait la tte de tortue, qui servait de boule, sur la pointe effile du manche ! Avec quelle grce il faisait dcrire cette boule cette courbe savante, dont les mathmaticiens nont peut-tre pas encore calcul la valeur, eux qui ont dtermin, cependant, la fameuse courbe du chien qui suit son matre ! Tous les indignes taient l, hommes, femmes, vieillards, enfants, dans leur costume un peu primitif, regardant de tous leurs yeux, coutant de toutes leurs oreilles. Laimable oprateur, moiti en portugais, moiti en langue ticuna, leur dbitait son boniment habituel sur le ton de la plus joyeuse humeur. Ce quil leur disait, ctait ce que disent tous ces charlatans qui mettent leurs services la disposition du public, quils

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soient Figaros espagnols ou perruquiers franais. Au fond, mme aplomb, mme connaissance des faiblesses humaines, mme genre de plaisanteries ressasses, mme dextrit amusante, et de la part de ces indignes, mme bahissement, mme curiosit, mme crdulit que chez les badauds du monde civilis. Il sensuivit donc que, dix minutes plus tard, le public tait allum et se pressait prs de Fragoso install dans une loja de la place, sorte de boutique servant de cabaret. Cette loja appartenait un Brsilien domicili Tabatinga. L, pour quelques vatems, qui sont les sols du pays et valent vingt reis 9, les indignes peuvent se procurer les boissons du cru, et en particulier lassa. Cest une liqueur moiti solide, moiti liquide, faite avec les fruits dun palmier, et elle se boit dans un cou , ou demi-calebasse, dont on fait un usage gnral en ce bassin de lAmazone. Et alors, hommes et femmes, ceux-l avec non moins dempressement que celles-ci , de prendre place sur lescabeau du barbier. Les ciseaux de Fragoso allaient chmer sans doute, puisquil ntait pas question de tailler ces opulentes chevelures, presque toutes remarquables par leur finesse et leur qualit ; mais quel emploi il allait tre appel faire du peigne et des fers, qui chauffaient dans un coin sur un brasero ! Et les encouragements de lartiste la foule ! Voyez, voyez, disait-il, comme cela tiendra, mes amis, si vous ne vous couchez pas dessus ! Et voil pour un an, et ces modes-l sont les plus nouvelles de Blem ou de Rio-deJaneiro ! Les filles dhonneur de la reine ne sont pas plus sa-

Environ 6 centimes.

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vamment accommodes, et vous remarquerez que je npargne pas la pommade ! Non ! il ne lpargnait pas ! Ce ntait, il est vrai, quun peu de graisse, laquelle il mlait le suc de quelques fleurs, mais cela empltrait comme du ciment. Aussi aurait-on pu donner le nom ddifices capillaires ces monuments levs par la main de Fragoso, et qui comportaient tous les genres darchitecture ! Boucles, anneaux, frisons, catogans, cadenettes, crpures, rouleaux, tire-bouchons, papillotes, tout y trouvait sa place. Rien de faux, par exemple, ni tours, ni chignons, ni postiches. Ces chevelures indignes, ce ntaient point des taillis affaiblis par les coupes, amaigris par les chutes, mais plutt des forts dans toutes leur virginit native ! Fragoso, cependant, ne ddaignait pas dy ajouter quelques fleurs naturelles, deux ou trois longues artes de poisson, de fines parures dos ou de cuivre, que lui apportaient les lgantes de lendroit. coup sr, les merveilleuses du Directoire auraient envi lordonnance de ces coiffures de haute fantaisie, triple et quadruple tage, et le grand Lonard lui-mme se ft inclin devant son rival doutremer ! Et alors les vatems, les poignes de reis, seule monnaie contre laquelle les indignes de lAmazone changent leurs marchandises , de pleuvoir dans la poche de Fragoso, qui les encaissait avec une vidente satisfaction. Mais, trs certainement, le soir se ferait avant quil et pu satisfaire aux demandes dune clientle incessamment renouvele. Ce ntait pas seulement la population de Tabatinga qui se pressait la porte de la loja. La nouvelle de larrive de Fragoso navait pas tard se rpandre. De ces indignes, il en venait de tous les cts : Ticunas de la rive gauche du fleuve, Mayorunas de la rive droite, aussi bien ceux qui habitaient sur les bords du Cajuru que ceux qui rsidaient dans les villages du Javary.

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Aussi, une longue queue dimpatients se dessinait-elle sur la place centrale. Les heureux et les heureuses, au sortir des mains de Fragoso, allant firement dune maison lautre, se pavanaient sans trop oser remuer, comme de grands enfants quils taient. Il arriva donc que, lorsque midi sonna, le trs occup coiffeur navait pas encore eu le temps de revenir djeuner bord, aussi dut-il se contenter dun peu dassa, de farine de manioc et dufs de tortue quil avalait rapidement entre deux coups de fer. Mais aussi, bonne rcolte pour le cabaretier, car toutes ces oprations ne saccomplissaient pas sans grande absorption de liqueurs tires des caves de la loja. En vrit, ctait un vnement pour la ville de Tabatinga que ce passage du clbre Fragoso, coiffeur ordinaire et extraordinaire des tribus du HautAmazone !

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CHAPITRE TREIZIME TORRS

cinq heures du soir, Fragoso tait encore l, nen pouvant plus, et il se demandait sil ne serait pas oblig de passer la nuit pour satisfaire la foule des expectants. En ce moment, un tranger arriva sur la place, et, voyant toute cette runion dindignes, il savana vers lauberge. Pendant quelques instants, cet tranger regarda Fragoso attentivement avec une certaine circonspection. Sans doute, lexamen le satisfit, car il entra dans la loja. Ctait un homme g de trente-cinq ans environ. Il portait un assez lgant costume de voyage, qui faisait valoir les agrments de sa personne. Mais sa forte barbe noire, que les ciseaux navaient pas d tailler depuis longtemps, et ses cheveux, un peu longs, rclamaient imprieusement les bons offices dun coiffeur. Bonjour, lami, bonjour ! dit-il en frappant lgrement lpaule de Fragoso. Fragoso se retourna lorsquil entendit ces quelques mots prononcs en pur brsilien, et non plus lidiome mlang des indignes. Un compatriote ? demanda-t-il, sans cesser de tortiller la boucle rebelle dune tte mayorunasse.

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Oui, rpondit ltranger, un compatriote, qui aurait besoin de vos services. Comment donc ! mais linstant, dit Fragoso. Ds que je vais avoir termin madame ! Et ce fut fait en deux coups de fer. Bien que le dernier venu net pas droit la place vacante, cependant il sassit sur lescabeau, sans que cela ament aucune rclamation de la part des indignes, dont le tour tait ainsi recul. Fragoso laissa les fers pour les ciseaux du coiffeur, et, selon lhabitude de ses collgues : Que dsire monsieur ? demanda-t-il. Faire tailler ma barbe et mes cheveux, rpondit ltranger. vos souhaits ! dit Fragoso en introduisant le peigne dans lpaisse chevelure de son client. Et aussitt les ciseaux de faire leur office. Et vous venez de loin ? demanda Fragoso, qui ne pouvait oprer sans grande abondance de paroles. Je viens des environs dIquitos. Tiens, cest comme moi ! scria Fragoso. Jai descendu lAmazone dIquitos Tabatinga ! Et peut-on vous demander votre nom ? Sans inconvnient, rpondit ltranger. Je me nomme Torrs.

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Lorsque les cheveux de son client eurent t coups la dernire mode , Fragoso commena tailler sa barbe ; mais, ce moment, comme il le regardait bien en face, il sarrta, reprit son opration, puis, enfin : Eh ! monsieur Torrs, dit-il, est-ce que ? Je crois vous reconnatre ! Est-ce que nous ne nous sommes pas dj vus quelque part ? Je ne pense pas ! rpondit vivement Torrs. Je me trompe alors ! rpondit Fragoso. Et il se mit en mesure dachever sa besogne. Un instant aprs, Torrs reprit la conversation, que cette demande de Fragoso avait interrompue. Comment tes-vous venu dIquitos ? dit-il. DIquitos Tabatinga ? Oui. bord dun train de bois, sur lequel ma donn passage un digne fazender, qui descend lAmazone avec toute sa famille. Ah ! vraiment, lami ! rpondit Torrs. Cest une chance, cela, et si votre fazender voulait me prendre Vous avez donc, vous aussi, lintention de descendre le fleuve ? Prcisment. Jusquau Para ?

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Non, jusqu Manao seulement, o jai affaire. Eh bien, mon hte est un homme obligeant, et je pense quil vous rendrait volontiers ce service. Vous le pensez ? Je dirais mme que jen suis sr. Et comment sappelle-t-il donc ce fazender ? demanda nonchalamment Torrs. Joam Garral , rpondit Fragoso. Et, en ce moment, il murmurait part lui : Jai certainement vu cette figure-l quelque part ! Torrs ntait pas homme laisser tomber une conversation qui semblait lintresser, et pour cause. Ainsi, dit-il, vous pensez que Joam Garral consentirait me donner passage ? Je vous rpte que je nen doute pas, rpondit Fragoso. Ce quil a fait pour un pauvre diable comme moi, il ne refusera pas de le faire pour vous, un compatriote ! Est-ce quil est seul bord de cette jangada ? Non, rpliqua Fragoso. Je viens de vous dire quil voyage avec toute sa famille, une famille de braves gens, je vous lassure , et il est accompagn dune quipe dIndiens et de noirs, qui font partie du personnel de la fazenda. Il est riche, ce fazender ? Certainement, rpondit Fragoso, trs riche. Rien que les bois flotts qui forment la jangada et la cargaison quelle porte constituent toute une fortune !

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Ainsi donc, Joam Garral vient de passer la frontire brsilienne avec toute sa famille ? reprit Torrs. Oui, rpondit Fragoso, sa femme, son fils, sa fille et le fianc de mademoiselle Minha. Ah ! il a une fille ? dit Torrs. Une charmante fille. Et elle va se marier ? Oui, avec un brave jeune homme, rpondit Fragoso, un mdecin militaire en garnison Blem, et qui lpousera, ds que nous serons arrivs au terme du voyage. Bon ! dit en souriant Torrs, cest alors ce quon pourrait appeler un voyage de fianailles ! Un voyage de fianailles, de plaisir et daffaires ! rpondit Fragoso. Madame Yaquita et sa fille nont jamais mis le pied sur le territoire brsilien, et, quant Joam Garral, cest la premire fois quil franchit la frontire, depuis quil est entr la ferme du Vieux Magalhas. Je suppose aussi, demanda Torrs, que la famille est accompagne de quelques serviteurs ? Certainement, rpondit Fragoso ; la vieille Cyble, depuis cinquante ans dans la ferme, et une jolie multresse, mademoiselle Lina, qui est plutt la compagne que la suivante de sa jeune matresse. Ah ! quelle aimable nature ! quel cur et quels yeux ! Et des ides elle sur toutes choses, en particulier sur les lianes

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Fragoso, lanc sur cette voie, naurait pu sarrter sans doute, et Lina allait tre lobjet de ses dclarations enthousiastes, si Torrs net quitt lescabeau pour faire place un autre client. Que vous dois-je ? demanda-t-il au barbier. Rien, rpondit Fragoso. Entre compatriotes qui se rencontrent sur la frontire, il ne peut tre question de cela ! Cependant, rpondit Torrs, je voudrais Eh bien, nous rglerons plus tard, bord de la jangada. Mais je ne sais, rpondit Torrs, si joserai demander Joam Garral de me permettre Nhsitez pas ! scria Fragoso. Je lui en parlerai, si vous laimez mieux, et il se trouvera trs heureux de pouvoir vous tre utile en cette circonstance. En ce moment, Manoel et Benito, qui taient venus la ville, aprs leur dner, se montrrent la porte de la loja, dsireux de voir Fragoso dans lexercice de ses fonctions. Torrs stait retourn vers eux, et tout coup : Eh ! voil deux jeunes gens que je connais ou plutt que je reconnais ! scria-t-il. Vous les reconnaissez ? demanda Fragoso, assez surpris. Oui, sans doute ! Il y a un mois, dans la fort dIquitos, ils mont tir dun assez grand embarras ! dez. Mais ce sont prcisment Benito Garral et Manoel Val-

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Je le sais ! Ils mont dit leurs noms, mais je ne mattendais pas les retrouver ici ! Torrs, savanant alors vers les deux jeunes gens, qui le regardaient sans le reconnatre : Vous ne me remettez pas, messieurs ? leur demanda-t-il. Attendez donc, rpondit Benito. Monsieur Torrs, si jai bonne mmoire, cest vous qui, dans la fort dIquitos, aviez quelques difficults avec un guariba ? Moi-mme, messieurs ! rpondit Torrs. Depuis six semaines, jai continu descendre lAmazone, et je viens de passer la frontire en mme temps que vous ! Enchant de vous revoir, dit Benito ; mais vous navez point oubli que je vous avais propos de venir la fazenda de mon pre ? Je ne lai point oubli, rpondit Torrs. Et vous auriez bien fait daccepter mon offre, monsieur ! Cela vous et permis dattendre notre dpart en vous reposant de vos fatigues, puis de descendre avec nous jusqu la frontire ! Autant de journes de marche dpargnes ! En effet, rpondit Torrs. Notre compatriote ne sarrte pas la frontire, dit alors Fragoso. Il va jusqu Manao. Eh bien, rpondit Benito, si vous voulez venir bord de la jangada, vous y serez bien reu, et je suis sr que mon pre se fera un devoir de vous y donner passage. Volontiers ! rpondit Torrs, et vous me permettrez de vous remercier davance !

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Manoel navait point pris part la conversation. Il laissait lobligeant Benito faire ses offres de service, et il observait attentivement Torrs, dont la figure ne lui revenait gure. Il y avait, en effet, un manque absolu de franchise dans les yeux de cet homme, dont le regard fuyait sans cesse, comme sil et craint de se fixer ; mais Manoel garda cette impression pour lui, ne voulant pas nuire un compatriote quil sagissait dobliger. Messieurs, dit Torrs, si vous le voulez, je suis prt vous suivre jusquau port. Venez ! rpondit Benito. Un quart dheure aprs, Torrs tait bord de la jangada. Benito le prsentait Joam Garral, en lui faisant connatre les circonstances dans lesquelles ils staient dj vus, et il lui demandait passage pour Torrs jusqu Manao. Je suis heureux, monsieur, de pouvoir vous rendre ce service, rpondit Joam Garral. Je vous remercie, dit Torrs, qui, au moment de tendre la main son hte, se retint comme malgr lui. Nous partons demain matin, ds laube, ajouta Joam Garral. Vous pouvez donc vous installer bord Oh ! mon installation ne sera pas longue ! rpondit Torrs. Ma personne et rien de plus. Vous tes chez vous , dit Joam Garral. Le soir mme, Torrs prenait possession dune cabine prs de celle du barbier. huit heures seulement, celui-ci, de retour la jangada, faisait la jeune multresse le rcit de ses exploits, et lui rp-

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tait, non sans quelque amour-propre, que la renomme de lillustre Fragoso venait de saccrotre encore dans le bassin du Haut-Amazone.

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CHAPITRE QUATORZIME EN DESCENDANT ENCORE

Le lendemain matin, 27 juin, ds laube, les amarres taient largues, et la jangada continuait driver au courant du fleuve. Un personnage de plus tait bord. En ralit, do venait ce Torrs ? On ne le savait pas au juste. O allait-il ? Manao, avait-il dit. Torrs stait dailleurs gard de rien laisser souponner de sa vie passe, ni de la profession quil exerait encore deux mois auparavant, et personne ne pouvait se douter que la jangada et donn asile un ancien capitaine des bois. Joam Garral navait pas voulu gter par des questions trop pressantes le service quil allait lui rendre. En le prenant bord, le fazender avait obi un sentiment dhumanit. Au milieu de ces vastes dserts amazoniens, cette poque surtout o des bateaux vapeur ne sillonnaient pas encore le cours du fleuve, il tait trs difficile de trouver des moyens de transport srs et rapides. Les embarcations ne donnaient pas un service rgulier, et, la plupart du temps, le voyageur en tait rduit cheminer travers les forts. Ainsi avait fait et aurait d continuer de faire Torrs, et ctait pour lui une chance inespre que davoir pu prendre passage bord de la jangada. Depuis que Benito avait racont dans quelles conditions il avait rencontr Torrs, la prsentation tait faite, et celui-ci pouvait se considrer comme un passager bord dun transatlantique, qui tait libre de prendre part la vie commune si

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cela lui convenait, libre de se tenir lcart pour peu quil ft dhumeur insociable. Il fut visible, du moins pendant les premiers jours, que Torrs ne cherchait pas pntrer dans lintimit de la famille Garral. Il se tenait sur une grande rserve, rpondant lorsquon lui adressait la parole, mais ne provoquant aucune rponse. Sil paraissait, de prfrence, plus expansif avec quelquun, ctait avec Fragoso. Ne devait-il pas ce joyeux compagnon cette ide de prendre passage sur la jangada ? Quelquefois il le questionnait sur la situation de la famille Garral Iquitos, sur les sentiments de la jeune fille pour Manoel Valdez, et encore ne le faisait-il quavec une certaine discrtion. Le plus souvent, lorsquil ne se promenait pas seul lavant de la jangada, il restait dans sa cabine. Quant aux djeuners et aux dners, il les partageait avec Joam Garral et les siens, mais il ne prenait que peu de part la conversation, et il se retirait ds que le repas tait termin. Pendant la matine, la jangada fit route travers le pittoresque groupe dles que contient le vaste estuaire du Javary. Ce tributaire important de lAmazone promne, dans la direction du sud-ouest, un cours qui, de sa source son embouchure, ne parat enray par aucun lot ni par aucun rapide. Cette embouchure mesure environ trois mille pieds de largeur, et souvre quelques milles au-dessus de lemplacement quoccupait autrefois la ville du mme nom, dont les Espagnols et les Portugais se disputrent longtemps la proprit. Jusquau 30 juin matin, il ny eut rien de particulier signaler dans le voyage. Parfois, on rencontrait quelques embarcations, qui se glissaient le long des rives, attaches les unes aux autres, de telle sorte quun seul indigne suffisait les conduire toutes. Navigar de bubina , ainsi disent les gens du pays pour

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dsigner ce genre de navigation, cest--dire naviguer de confiance. Bientt furent dpasss lle Araria, larchipel des les Calderon, lle Capiatu, et bien dautres, dont les noms ne sont pas encore arrivs la connaissance des gographes. Le 30 juin, le pilote signalait sur la droite du fleuve le petit village de Jurupari-Tapera, o se fit une halte de deux ou trois heures. Manoel et Benito allrent chasser dans les environs et rapportrent quelques gibiers plume, qui furent bien reus loffice. En mme temps, les deux jeunes gens avaient opr la capture dun animal dont un naturaliste et fait plus de cas que nen fit la cuisinire de la jangada. Ctait un quadrupde de couleur fonce, qui ressemblait quelque peu un grand terre-neuve. Un fourmilier tamanoir ! scria Benito, en le jetant sur le pont de la jangada. Et un magnifique spcimen, qui ne dparerait pas la collection dun musum ! ajouta Manoel. Avez-vous eu quelque peine vous emparer de ce curieux animal ? demanda Minha. Mais oui, petite sur, rpondit Benito, et tu ntais pas l pour demander sa grce ! Ah ! ils ont la vie dure, ces chiens-l, et il na pas fallu moins de trois balles pour coucher celui-ci sur le flanc ! Ce tamanoir tait superbe, avec sa longue queue, mlange de crins gristres ; ce museau en pointe quil plonge dans les fourmilires, dont les insectes font sa principale nourriture ; ses longues pattes maigres, armes dongles aigus, longs de cinq

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pouces et qui peuvent se refermer comme les doigts dune main. Mais quelle main, que cette main de tamanoir ! Quand elle tient quelque chose, il faut la couper pour lui faire lcher prise. Cest ce point que le voyageur mile Carrey a justement pu dire que le tigre lui-mme prit dans cette treinte . Le 2 juillet, dans la matine, la jangada arrivait au pied de San-Pablo-dOlivena, aprs stre glisse au milieu de nombreuses les, qui, en toutes saisons, sont couvertes de verdure, ombrages darbres magnifiques, et dont les principales avaient nom Jurupari, Rita, Maracanatena et Cururu-Sapo. Plusieurs fois aussi, elle avait d longer les ouvertures de quelques iguaraps ou petits affluents aux eaux noires. La coloration de ces eaux est un phnomne assez curieux, et il appartient en propre un certain nombre de tributaires de lAmazone, quelle que soit leur importance. Manoel fit remarquer combien cette nuance tait charge en couleur, puisquon la distinguait trs nettement la surface des eaux blanchtres du fleuve. On a tent dexpliquer cette coloration de diverses manires, dit-il, et je ne crois pas que les plus savants soient arrivs le faire dune manire satisfaisante. Ces eaux sont vritablement noires avec un magnifique reflet dor, rpondit la jeune fille, en montrant une lgre nappe mordore qui affleurait la jangada. Oui, rpondit Manoel, et dj Humboldt avait observ comme vous, ma chre Minha, ce reflet si curieux. Mais, en regardant plus attentivement, on voit que cest plutt la couleur de spia qui domine dans toute cette coloration. Bon ! scria Benito, encore un phnomne sur lequel les savants ne sont pas daccord !

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Peut-tre pourrait-on, ce sujet, demander leur avis aux camans, aux dauphins et aux lamantins, fit observer Fragoso, car ce sont certainement les eaux noires quils choisissent de prfrence pour sy battre. Il est certain quelles attirent plus particulirement ces animaux, rpondit Manoel. Mais pourquoi ? On serait fort embarrass de le dire ! En effet, cette coloration est-elle due ce que ces eaux contiennent en dissolution de lhydrogne carbon, ou bien ce quelles coulent sur des lits de tourbe, travers des couches de houille et danthracite ; ou ne doit-on pas lattribuer lnorme quantit de plantes minuscules quelles charrient ? Il ny a rien de certain cet gard 10. En tout cas, excellentes boire, dune fracheur trs enviable sous ce climat, elles sont sans arrire-got et dune parfaite innocuit. Prenez un peu de cette eau, ma chre Minha, buvez-en, vous le pouvez sans inconvnient. Leau tait limpide et frache en effet. Elle aurait pu avantageusement remplacer les eaux de table si employes en Europe. On en recueillit quelques frasques pour lusage de loffice. Il a t dit qu la date du 2 juillet, ds le matin, la jangada tait arrive San-Pablo-dOlivena, o se fabriquent par milliers de ces longs chapelets dont les grains sont forms des cales du coco de piassaba . Cest l lobjet dun commerce trs suivi. Peut-tre paratra-t-il singulier que les anciens dominateurs du pays, les Tupinambas, les Tupiniquis, en soient arrivs faire leur principale occupation de confectionner ces objets du culte catholique. Mais, aprs tout, pourquoi pas ? Ces Indiens ne sont plus les Indiens dautrefois. Au lieu dtre vtus du cos-

De nombreuses observations faites par les voyageurs modernes sont en dsaccord avec celle de Humboldt.

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tume national, avec fronteau de plumes daras, arc et sarbacanes, nont-ils pas adopt le vtement amricain, le pantalon blanc, le puncho de coton tiss par leurs femmes, qui sont devenues trs habiles dans cette fabrication ? San-Pablo-dOlivena, ville assez importante, ne compte pas moins de deux mille habitants, emprunts toutes les tribus voisines. Maintenant la capitale du Haut-Amazone, elle dbuta par ntre quune simple Mission, fonde par des carmes portugais, vers 1692, et reprise par des missionnaires jsuites. Dans le principe, ctait le pays des Omaguas, dont le nom signifiait ttes plates . Ce nom leur venait de la barbare coutume quavaient les mres indignes de presser entre deux planchettes la tte de leurs nouveau-ns, de manire leur faonner un crne oblong, qui tait fort la mode. Mais, comme toutes les modes, celle-ci a chang ; les ttes ont repris leur forme naturelle, et on ne retrouverait plus trace de lancienne dformation dans le crne de ces fabricants de chapelets. Toute la famille, lexception de Joam Garral, descendit terre. Torrs, lui aussi, prfra rester bord, et ne manifesta aucun dsir de visiter San-Pablo-dolivena, quil ne paraissait pas connatre, cependant. Dcidment, si cet aventurier tait taciturne, il faut avouer quil ntait pas curieux. Benito put faire aisment des changes, de manire complter la cargaison de la jangada. Sa famille et lui reurent un excellent accueil des principales autorits de la ville, le commandant de place et le chef des douanes, que leurs fonctions nempchaient aucunement de se livrer au commerce. Ils confirent mme au jeune ngociant divers produits du pays, destins tre vendus pour leur compte, soit Manao, soit Blem.

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La ville se composait dune soixantaine de maisons, disposes sur un plateau qui couronnait la berge du fleuve en cet endroit. Quelques-unes de ces chaumires taient couvertes en tuiles, ce qui est assez rare dans ces contres ; mais, en revanche, la modeste glise, ddie saint Pierre et saint Paul, ne sabritait que sous un toit de paille, qui et plutt convenu ltable de Bethlem qu un difice consacr au culte dans un des pays les plus catholiques du monde. Le commandant, son lieutenant et le chef de police acceptrent de dner la table de la famille, et ils furent reus par Joam Garral avec les gards dus leur rang. Pendant le dner, Torrs se montra plus causeur que dhabitude. Il raconta quelques-unes de ses excursions lintrieur du Brsil, en homme qui paraissait connatre le pays. Mais, tout en parlant de ses voyages, Torrs ne ngligea pas de demander au commandant sil connaissait Manao, si son collgue sy trouvait en ce moment, si le juge de droit, le premier magistrat de la province, avait lhabitude de sabsenter cette poque de la saison chaude. Il semblait quen faisant cette srie de questions, Torrs regardait en dessous Joam Garral. Ce fut mme assez indiqu pour que Benito lobservt, non sans quelque tonnement et fit cette remarque, que son pre coutait tout particulirement les questions assez singulires que posait Torrs. Le commandant de San-Pablo-dOlivena assura laventurier que les autorits ntaient point absentes de Manao en ce moment, et il chargea mme Joam Garral de leur prsenter ses compliments. Selon toute probabilit, la jangada arriverait devant cette ville dans sept semaines au plus tard, du 20 au 25 aot.

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Les htes du fazender prirent cong de la famille Garral vers le soir, et, le lendemain matin, 3 juillet, la jangada recommenait descendre le cours du fleuve. midi, on laissait sur la gauche lembouchure du Yacurupa. Ce tributaire nest, proprement parler, quun vritable canal, puisquil dverse ses eaux dans lIa, qui est lui-mme un affluent de gauche de lAmazone. Phnomne particulier, le fleuve, en de certains endroits, alimente lui-mme ses propres affluents. Vers trois heures aprs midi, la jangada dpassa lembouchure du Jandiatuba, qui apporte du sud-ouest ses magnifiques eaux noires, et les jette dans la grande artre par une bouche de quatre cents mtres, aprs avoir arros les territoires des Indiens Culinos. Nombre dles furent longes, Pimaticaira, Caturia, Chico, Motachina ; les unes habites, les autres dsertes, mais toutes couvertes dune vgtation superbe, qui forme comme une guirlande ininterrompue de verdure dun bout de lAmazone lautre.

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CHAPITRE QUINZIME EN DESCENDANT TOUJOURS

On tait au soir du 5 juillet. Latmosphre, alourdie depuis la veille, promettait quelques prochains orages. De grandes chauves-souris de couleur rousstre rasaient larges coups dailes le courant de lAmazone. Parmi elles on distinguait de ces perros voladors , dun brun sombre, clairs au ventre, pour lesquelles Minha et surtout la jeune multresse prouvaient une rpulsion instinctive. Ctaient l, en effet, de ces horribles vampires qui sucent le sang des bestiaux, et sattaquent mme lhomme qui sest imprudemment endormi dans les campines. Oh ! les vilaines btes ! scria Lina, en se cachant les yeux. Elles me font horreur ! Et elles sont, en outre, fort redoutables, ajouta la jeune fille. Nest-il pas vrai, Manoel ? Trs redoutables, en effet, rpondit le jeune homme. Ces vampires ont un instinct particulier qui les porte vous saigner aux endroits o le sang peut le plus facilement couler, et principalement derrire loreille. Pendant lopration, ils continuent battre de laile et provoquent ainsi une agrable fracheur, qui rend le sommeil du dormeur plus profond. On cite des gens, soumis inconsciemment cette hmorragie de plusieurs heures, qui ne se sont plus rveills ! Ne continuez pas raconter de pareilles histoires, Manoel, dit Yaquita, ou bien ni Minha ni Lina noseront dormir cette nuit ! 154

Ne craignez rien, rpondit Manoel. Sil le faut, nous veillerons sur leur sommeil ! Silence ! dit Benito. Quy a-t-il donc ? demanda Manoel. Nentendez-vous pas un bruit singulier de ce ct ? reprit Benito en montrant la rive droite. En effet, rpondit Yaquita. Do provient ce bruit ? demanda la jeune fille. On dirait des galets qui roulent sur la plage des les ! Bon ! je sais ce que cest ! rpondit Benito. Demain, au lever du jour, il y aura rgal pour ceux qui aiment les ufs de tortue et les petites tortues fraches ! Il ny avait pas sy tromper. Ce bruit tait produit par dinnombrables chloniens de toutes tailles que lopration de la ponte attirait sur les les. Cest dans le sable des grves que ces amphibies viennent choisir lendroit convenable pour y dposer leurs ufs. Lopration, commence avec le soleil couchant, serait finie avec laube. ce moment dj, la tortue-chef avait quitt le lit du fleuve pour y reconnatre un emplacement favorable. Les autres, runies par milliers, soccupaient creuser avec leurs pattes antrieures une tranche longue de six cents pieds, large de douze, profonde de six ; aprs y avoir enterr leurs ufs, il ne leur res-

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terait plus qu les recouvrir dune couche de sable, quelles battraient avec leurs carapaces, de manire le tasser. Cest une grande affaire pour les Indiens riverains de lAmazone et de ses affluents que cette opration de la ponte. Ils guettent larrive des chloniens, ils procdent lextraction des ufs au son du tambour, et, de la rcolte divise en trois parts, une appartient aux veilleurs, lautre aux Indiens, la troisime ltat, reprsent par des capitaines de plage, qui font, en mme temps que la police, le recouvrement des droits. de certaines grves, que la dcroissance des eaux laisse dcouvert et qui ont le privilge dattirer le plus grand nombre de tortues, on a donn le nom de plages royales . Lorsque la rcolte est acheve, cest fte pour les Indiens, qui se livrent aux jeux, la danse, aux libations, fte aussi pour les camans du fleuve, qui font ripaille des restes de ces amphibies. Tortues ou ufs de tortue sont donc lobjet dun commerce extrmement considrable dans tout le bassin de lAmazone. Il est de ces chloniens que lon vire , cest--dire que lon retourne sur le dos, quand ils reviennent de la ponte, et que lon conserve vivants, soit quon les garde dans des parcs palissads comme les parcs poissons, soit quon les attache des pieux par une corde assez longue pour leur permettre daller ou de venir sur la terre ou sous leau. De cette faon, on peut toujours avoir de la chair frache de ces animaux. On procde autrement avec les petites tortues qui viennent dclore. Nul besoin de les parquer ni de les attacher. Leur caille est molle encore, leur chair extrmement tendre, et on les mange absolument comme des hutres, aprs les avoir fait cuire. Sous cette forme, il sen consomme des quantits considrables. Cependant, ce nest pas l lusage le plus gnral que lon fasse des ufs des chloniens dans les provinces de lAmazone

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et du Para. La fabrication de la manteigna de tartaruga , cest--dire du beurre de tortue, qui peut tre compar aux meilleurs produits de la Normandie ou de la Bretagne, ne consomme pas moins, chaque anne, de deux cent cinquante trois cents millions dufs. Mais les tortues sont innombrables dans les cours deau de ce bassin, et cest par quantits incalculables quelles dposent leurs ufs sous le sable des grves. Toutefois, par suite de la consommation quen font non seulement les indignes, mais aussi les chassiers de la cte, les urubus de lair, les camans du fleuve, leur nombre sest assez amoindri pour que chaque petite tortue se paye actuellement dune pataque11 brsilienne. Le lendemain, ds laube, Benito, Fragoso et quelques Indiens prirent une des pirogues et se rendirent la grve dune des grandes les longes pendant la nuit. Il ntait pas ncessaire que la jangada ft halte. On saurait bien la rejoindre. Sur la plage se voyaient de petites tumescences, qui indiquaient la place o, cette nuit mme, chaque paquet dufs avait t dpos dans la tranche, par groupes de cent soixante cent quatre-vingt-dix. Ceux-l, il ntait pas question de les extraire. Mais, une premire ponte ayant t faite deux mois auparavant, les ufs avaient clos sous laction de la chaleur emmagasine dans les sables, et dj quelques milliers de petites tortues couraient sur la grve. Les chasseurs firent donc bonne chasse. La pirogue fut remplie de ces intressants amphibies, qui arrivrent juste point pour lheure du djeuner. Le butin fut partag entre les passagers et le personnel de la jangada, et sil en restait le soir, il nen restait plus gure.

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La pataque vaut 1 franc environ.

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Le 7 juillet au matin, on tait devant San-Jos-de-Matura, bourg situ prs dun petit rio empli de longues herbes, et sur les bords duquel la lgende prtend que les Indiens queue ont exist. Le 8 juillet, dans la matine, on aperut le village de SanAntonio, deux ou trois maisonnettes perdues dans les arbres, puis lembouchure de lIa ou Putumayo, qui mesure neuf cents mtres de largeur. Le Putumayo est lun des plus importants tributaires de e lAmazone. En cet endroit, au XVI sicle, des Missions anglaises furent dabord fondes par les Espagnols, puis dtruites par les Portugais, et, lheure prsente, il nen reste plus trace. Ce quon y retrouve encore, ce sont des reprsentants de diverses tribus dIndiens, qui sont aisment reconnaissables la diversit de leurs tatouages. LIa est un cours deau quenvoient vers lest les montagnes de Pasto, au nord-est de Quito, travers les plus belles forts de cacaoyers sauvages. Navigable sur un parcours de cent quarante lieues pour les bateaux vapeur qui ne tient pas plus de six pieds, il doit tre un jour lun des principaux chemins fluviaux dans louest de lAmrique. Cependant, le mauvais temps tait venu. Il ne procdait pas par des pluies continuelles ; mais de frquents orages troublaient dj latmosphre. Ces mtores ne pouvaient aucunement gner la marche de la jangada, qui ne donnait pas prise au vent ; sa grande longueur la rendait mme insensible la houle de lAmazone ; mais, pendant ces averses torrentielles, ncessit pour la famille Garral de rentrer dans lhabitation. Il fallait bien occuper ces heures de loisir. On causait alors, on se communiquait ses observations, et les langues ne chmaient pas.

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Ce fut dans ces conditions que Torrs commena peu peu prendre une part plus active la conversation. Les particularits de ses divers voyages dans tout le nord du Brsil lui fournissaient de nombreux sujets dentretien. Cet homme avait certainement beaucoup vu ; mais ses observations taient celles dun sceptique, et, le plus souvent, il blessait les honntes gens qui lcoutaient. Il faut dire aussi quil se montrait plus empress auprs de Minha. Seulement, ces assiduits, bien quelles dplussent Manoel, ntaient pas assez marques pour que le jeune homme crt devoir intervenir encore. Dailleurs la jeune fille prouvait pour Torrs une instinctive rpulsion, quelle ne cherchait pas cacher. Le 9 juillet, lembouchure du Tunantins apparut sur la rive gauche du fleuve, formant un estuaire de quatre cents pieds, par lequel cet affluent dversait ses eaux noires, venues de louestnord-ouest, aprs avoir arros les territoires des Indiens Cacenas. En cet endroit, le cours de lAmazone se montrait sous un aspect vritablement grandiose, mais son lit tait plus que jamais encombr dles et dlots. Il fallut toute ladresse du pilote pour se diriger au travers de cet archipel, allant dune rive lautre, vitant les hauts-fonds, fuyant les remous, maintenant son imperturbable direction. Peut-tre aurait-il pu prendre lAhuaty-Parana, sorte de canal naturel, qui se dtache du fleuve un peu au-dessous de lembouchure du Tunantins et permet de rentrer dans le cours deau principal, cent-vingt milles plus loin, par le rio Japura ; mais, si la portion la plus large de ce furo mesure cent cinquante pieds, la plus troite nen compte que soixante, et la jangada aurait eu quelque peine passer. Bref, aprs avoir touch, le 13 juillet, lle Capuro, aprs avoir dpass la bouche du Jutahy, qui, venu de lest-sud-ouest,

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jette ses eaux noires par une ouverture de quinze cents pieds, aprs avoir admir des lgions de jolis singes couleur blanc de soufre, face rouge cinabre, qui sont dinsatiables amateurs de ces noisettes que produisent les palmiers auxquels le fleuve doit son nom, les voyageurs arrivrent, le 18 juillet, devant la petite ville de Fonteboa. En cet endroit, la jangada fit une halte de douze heures, qui donna quelque repos lquipe. Fonteboa, comme la plupart de ces villages-missions de lAmazone, na point chapp cette capricieuse loi qui les transporte, pendant une longue priode, dun endroit un autre. Il est probable, cependant, que ce hameau en a fini avec cette existence nomade et quil est dfinitivement sdentaire. Tant mieux pour lui, car il est charmant voir avec sa trentaine de maisons, couvertes de feuillage, et son glise ddie NotreDame de Guadalupe, Vierge Noire du Mexique. Fonteboa compte un millier dhabitants, fournis par les Indiens des deux rives, qui lvent de nombreux bestiaux dans les opulentes campines des environs. cela ne se borne pas leur occupation : ce sont aussi dintrpides chasseurs, ou, si on laime mieux, dintrpides pcheurs de lamantins. Aussi, le soir mme de leur arrive, les jeunes gens purentils assister une trs intressante expdition de ce genre. Deux de ces ctacs herbivores venaient dtre signals dans les eaux noires du rio Cayaratu, qui se jette Fonteboa. On voyait six points bruns se mouvoir leur surface. Ctaient les deux museaux pointus et les quatre ailerons des lamantins. Des pcheurs peu expriments auraient pris tout dabord ces points mouvants pour des paves en drive, mais les indignes de Fonteboa ne pouvaient sy tromper. Bientt, dailleurs, des souffles bruyants indiqurent que des animaux vents

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chassaient avec force lair devenu impropre aux besoins de leur respiration. Deux ubas, portant chacune trois pcheurs, se dtachrent du rivage et sapprochrent des lamantins, qui prirent aussitt la fuite. Les points noirs tracrent dabord un long sillage la surface de leau, puis ils disparurent la fois. Les pcheurs continurent savancer prudemment. Lun deux, arm dun harpon trs primitif, un long clou au bout dun bton , se tenait debout sur la pirogue, pendant que les deux autres pagayaient sans bruit. Ils attendaient que la ncessit de respirer rament les lamantins leur porte. Dix minutes au plus, et ces animaux reparatraient certainement dans un cercle plus ou moins restreint. En effet, ce temps stait peu prs coul, lorsque les points noirs mergrent peu de distance, et deux jets dair mlang de vapeurs slancrent bruyamment. Les ubas sapprochrent ; les harpons furent lancs en mme temps ; lun manqua son but, mais lautre frappa lun des ctacs la hauteur de sa vertbre caudale. Il nen fallut pas plus pour tourdir lanimal, qui est peu apte se dfendre quand il a t touch par le fer dun harpon. La corde le ramena petits coups prs de luba, et il fut remorqu jusqu la grve, au pied du village. Ce ntait quun lamantin de petite taille, car il mesurait peine trois pieds de longueur. On les a tant poursuivis, ces pauvres ctacs, quils commencent devenir assez rares dans les eaux de lAmazone et de ses affluents, et on leur laisse si peu le temps de grandir, que les gants de lespce ne dpassent pas sept pieds maintenant. Que sont-ils auprs de ces lamantins de

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douze et quinze pieds, qui abondent encore dans les fleuves et les lacs de lAfrique ! Mais il serait bien difficile dempcher cette destruction. En effet, la chair du lamantin est excellente, mme suprieure celle du porc, et lhuile que fournit son lard, pais de trois pouces, est un produit dune vritable valeur. Cette chair, lorsquelle est boucane, se conserve longtemps et donne une alimentation saine. Si lon ajoute cela que lanimal est dune capture relativement facile, on ne stonnera pas que son espce tende sa complte destruction. Aujourdhui, un lamantin adulte, qui rendait deux pots dhuile pesant cent quatre-vingts livres, nen donne plus que quatre arrobes espagnols, quivalant un quintal. Le 19 juillet, au soleil levant, la jangada quittait Fonteboa et se laissait aller entre les deux rives du fleuve, absolument dsertes, le long des les ombrages de forts de cacaoyers du plus grand effet. Le ciel tait toujours lourdement charg de gros cumulus lectriques, qui faisaient pressentir de nouveaux orages. Le rio Jurua, venu du sud-est, se dgagea bientt des berges de gauche. le remonter, une embarcation pourrait senfoncer jusquau Prou, sans rencontrer dinsurmontables obstacles, travers ses eaux blanches, que nourrissent un grand nombre de sous-affluents. Cest peut-tre sur ces territoires, dit Manoel, quil conviendrait de rechercher les descendants de ces femmes guerrires, qui ont tant merveill Orellana. Mais il faut dire que, lexemple de leurs devancires, elles ne forment point de tribus part. Ce sont tout simplement des pouses qui accompagnent leurs poux au combat, et celles-ci, parmi les Juruas, ont une grande rputation de vaillance.

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La jangada continuait descendre ; mais quel ddale lAmazone prsentait alors ! Le rio Japura, dont lembouchure allait souvrir quatre-vingts milles plus loin, et qui est un de ses plus grands affluents, courait presque paralllement au fleuve. Entre eux, ctaient des canaux, des iguaraps, des lagunes, des lacs temporaires, un inextricable lacis, qui rend bien difficile lhydrographie de cette contre. Mais, si Araujo navait pas de carte pour se guider, son exprience le servait plus srement, et ctait merveille de le voir se dbrouiller dans ce chaos, sans jamais sgarer hors du grand fleuve. En somme, il fit si bien que, le 25 juillet, dans laprs-midi, aprs avoir pass devant le village de Parani-Tapera, la jangada put mouiller lentre du lac dEga ou Teff, dans lequel il tait inutile de sengager, puisquil aurait fallu en sortir pour reprendre la route de lAmazone. Mais la ville dEga est assez importante. Elle mritait quon ft halte pour la visiter. Il fut donc convenu que la jangada sjournerait en cet endroit jusquau 27 juillet, et que, le lendemain 28, la grande pirogue transporterait toute la famille Ega. Cela donnerait un repos qui tait bien d au laborieux quipage du train de bois. La nuit se passa sur les amarrages, prs dune cte assez leve, et rien nen troubla la tranquillit. Quelques clairs de chaleur enflammrent lhorizon, mais ils venaient dun orage lointain, qui nclata pas lentre du lac.

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CHAPITRE SEIZIME EGA

Le 20 juillet, six heures du matin, Yaquita, Minha, Lina et les deux jeunes gens se prparaient quitter la jangada. Joam Garral, qui navait pas manifest lintention de descendre terre, se dcida, cette fois, sur les instances de sa femme et de sa fille, abandonner son absorbant travail quotidien pour les accompagner pendant leur excursion. Torrs, lui, ne stait pas montr soucieux daller visiter Ega, la grande satisfaction de Manoel, qui avait pris cet homme en aversion et nattendait que loccasion de le lui prouver. Quant Fragoso, il ne pouvait avoir, pour aller Ega, les mmes raisons dintrt qui lavaient conduit Tabatinga, bourgade de peu dimportance auprs de cette petite ville. Ega, au contraire, est un chef-lieu de quinze cents habitants, o rsident toutes les autorits que comporte ladministration dune cit aussi considrable, considrable pour le pays , cest--dire commandant militaire, chef de police, juge de paix, juge de droit, instituteur primaire, milice sous les ordres dofficiers de tout rang. Or, lorsque tant de fonctionnaires, leurs femmes, leurs enfants, habitent une ville, on peut supposer que les barbierscoiffeurs ny font pas dfaut. Ctait le cas, et Fragoso ny et pas fait ses frais. 164

Sans doute, laimable garon, bien quil net point affaire Ega, comptait cependant tre de la partie, puisque Lina accompagnait sa jeune matresse ; mais, au moment de quitter la jangada, il se rsigna rester, sur la demande mme de Lina. Monsieur Fragoso ? lui dit-elle, aprs lavoir pris lcart. Mademoiselle Lina ? rpondit Fragoso. Je ne crois pas que votre ami Torrs ait lintention de nous accompagner Ega. En effet, il doit rester bord, mademoiselle Lina, mais je vous serai oblig de ne point lappeler mon ami ! Cest pourtant vous qui lavez engag nous demander passage, avant quil en et manifest lintention. Oui, et ce jour-l, sil faut vous dire toute ma pense, je crains davoir fait une sottise ! Eh bien, sil faut vous dire toute la mienne, cet homme ne me plat gure, monsieur Fragoso. Il ne me plat pas davantage, mademoiselle Lina, et jai toujours comme une ide de lavoir dj vu quelque part. Mais le trop vague souvenir quil ma laiss nest prcis que sur un point : cest que limpression tait loin dtre bonne ! En quel endroit, quelle poque auriez-vous rencontr ce Torrs ? Vous ne pouvez donc pas vous le rappeler ? Il serait peut-tre utile de savoir ce quil est, et surtout ce quil a t ! Non Je cherche Y a-t-il longtemps ? Dans quel pays, dans quelles circonstances ? Je ne retrouve pas !

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Monsieur Fragoso ? Mademoiselle Lina ! Vous devriez demeurer bord, afin de surveiller Torrs pendant notre absence ! Quoi ! scria Fragoso, ne pas vous accompagner Ega et rester tout une journe sans vous voir ! Je vous le demande ! Cest un ordre ? Cest une prire ! Je resterai. Monsieur Fragoso ? Mademoiselle Lina ? Je vous remercie ! Remerciez-moi en me donnant une bonne poigne demain, rpondit Fragoso. a vaut bien cela ! Lina tendit la main ce brave garon, qui la retint quelques instants, en regardant le charmant visage de la jeune fille. Et voil pourquoi Fragoso ne prit pas place dans la pirogue, et se fit, sans en avoir lair, le surveillant de Torrs. Celui-ci sapercevait-il de ces sentiments de rpulsion quil inspirait tous ? Peut-tre ; mais, sans doute aussi, il avait ses raisons pour nen pas tenir compte. Une distance de quatre lieues sparait le lieu de mouillage de la ville dEga. Huit lieues, aller et retour, dans une pirogue

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contenant six personnes, plus deux ngres pour pagayer, ctait un trajet qui et exig quelques heures, sans parler de la fatigue occasionne par cette haute temprature, bien que le ciel ft voil de lgers nuages. Mais, trs heureusement, une jolie brise soufflait du nordouest, cest--dire que, si elle tenait de ce ct, elle serait favorable pour naviguer sur le lac Teff. On pouvait aller Ega et en revenir rapidement, sans mme courir des bordes. La voile latine fut donc hisse au mt de la pirogue. Benito prit la barre, et lon dborda, aprs quun dernier geste de Lina eut recommand Fragoso de faire bonne garde. Il suffisait de suivre le littoral sud du lac pour atteindre Ega. Deux heures aprs, la pirogue arrivait au port de cette ancienne Mission, autrefois fonde par les carmlites, qui devint une ville en 1759, et que le gnral Gama fit dfinitivement rentrer sous la domination brsilienne. Les passagers dbarqurent sur une grve plate, prs de laquelle venaient se ranger, non seulement les embarcations du pays, mais aussi quelques-unes de ces petites golettes, qui vont faire le cabotage sur le littoral de lAtlantique. Ce fut dabord un sujet dtonnement pour les deux jeunes filles, lorsquelles entrrent dans Ega. Ah ! la grande ville ! scria Minha. Que de maisons ! que de monde ! rpliquait Lina, dont les yeux sagrandissaient encore pour mieux voir. Je le crois bien, rpondit Benito en riant, plus de quinze cents habitants, au moins deux cents maisons, dont quelquesunes ont un tage, et deux ou trois rues, de vritables rues, qui les sparent !

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Mon cher Manoel, dit Minha, dfendez-nous contre mon frre ! Il se moque de nous, parce quil a dj visit de plus belles villes dans la province des Amazones et du Para ! Eh bien, il se moquera aussi de sa mre, ajouta Yaquita, parce que javoue que je navais jamais rien vu de pareil ! Alors, prenez garde, ma mre et ma sur, reprit Benito, car vous allez tomber en extase, quand vous serez Manao, et vous vous vanouirez, lorsque vous arriverez Blem ! Ne crains rien ! rpondit en souriant Manoel. Ces dames auront t peu peu prpares ces grandes admirations, en visitant les premires cits du Haut-Amazone. Comment, vous aussi, Manoel, dit Minha, vous parlez comme mon frre ? Vous vous moquez ? Non, Minha ! je vous jure Laissons rire ces messieurs, rpondit Lina, et regardons bien, ma chre matresse, car cela est trs beau ! Trs beau ! Une agglomration de maisons, bties en terre ou blanchies la chaux, et pour la plupart, couvertes de chaume ou de feuilles de palmiers, quelques-unes, il est vrai, construites en pierres ou en bois, avec des vrandas, des portes et des volets peints dun vert cru au milieu dun petit verger plein dorangers en fleur. Mais il y avait deux on trois btiments civils, une caserne et une glise, ddie sainte Thrse, qui tait une cathdrale prs de la modeste chapelle dIquitos. Puis, en se retournant vers le lac, on saisissait du regard un joli panorama encadr dans une bordure de cocotiers et dassas, qui se terminait aux premires eaux de la nappe li-

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quide, et au-del, trois lieues de lautre ct, le pittoresque village de Nogueira montrait ses quelques maisonnettes perdues dans le massif des vieux oliviers de sa grve. Mais, pour ces deux jeunes filles, il y eut une autre cause dmerveillement, merveillement tout fminin, dailleurs : ce furent les modes des lgantes Egiennes, non pas lhabillement assez primitif encore des indignes du beau sexe, Omaas ou Muras converties, mais le costume des vraies Brsiliennes ! Oui, les femmes, les filles des fonctionnaires ou des principaux ngociants de la ville portaient prtentieusement des toilettes parisiennes, passablement arrires, et cela, cinq cents lieues de Para, qui est lui-mme plusieurs milliers de milles de Paris. Mais voyez donc, regardez donc, matresse, ces belles dames dans leurs belles robes ! Lina en deviendra folle ! scria Benito. Ces toilettes, si elles taient bien portes, rpondit Minha, ne seraient peut-tre pas aussi ridicules ! Ma chre Minha, dit Manoel, avec votre simple robe de cotonnade, votre chapeau de paille, croyez bien que vous tes mieux habille que toutes ces Brsiliennes, coiffes de toques et drapes de jupes volants, qui ne sont ni de leur pays ni de leur race ! Si je vous plais ainsi, rpondit la jeune fille, je nai rien envier personne ! Mais, enfin, on tait venu pour voir. On se promena donc dans les rues, qui comptaient plus dchoppes que de magasins ; on flna sur la place, rendez-vous des lgants et des lgantes, qui touffaient sous leurs vtements europens ; on djeuna mme dans un htel, ctait peine une auberge , dont la

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cuisine fit sensiblement regretter lexcellent ordinaire de la jangada. Aprs le dner, dans lequel figura uniquement de la chair de tortue, diversement accommode, la famille Garral vint une dernire fois admirer les bords du lac, que le soleil couchant dorait de ses rayons ; puis, elle regagna la pirogue, un peu dsillusionne, peut-tre, sur les magnificences dune ville quune heure et suffi visiter, un peu fatigue aussi de sa promenade travers ces rues chauffes, qui ne valaient pas les sentiers ombreux dIquitos. Il ntait pas jusqu la curieuse Lina ellemme, dont lenthousiasme net quelque peu baiss. Chacun reprit sa place dans la pirogue. Le vent stait maintenu au nord-ouest et frachissait avec le soir. La voile fut hisse. On refit la route du matin sur ce lac aliment par le rio Teff aux eaux noires, qui, suivant les Indiens, serait navigable vers le sud-ouest pendant quarante jours de marche. huit heures du soir, la pirogue avait ralli le lieu du mouillage et accostait la jangada. Ds que Lina put prendre Fragoso lcart : Avez-vous vu quelque chose de suspect, monsieur Fragoso ? lui demanda-t-elle. Rien, mademoiselle Lina, rpondit Fragoso. Torrs na gure quitt sa cabine o il a lu et crit. Il nest pas entr dans la maison, dans la salle manger, comme je le craignais ? Non, tout le temps quil a t hors de sa cabine, il sest promen sur lavant de la jangada. Et que faisait-il ?

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Il tenait la main un vieux papier quil semblait consulter avec attention, et marmottait je ne sais quels mots incomprhensibles ! Tout cela nest peut-tre pas aussi indiffrent que vous le croyez, monsieur Fragoso ! Ces lectures, ces critures, ces vieux papiers, cela peut avoir son intrt ! Ce nest ni un professeur, ni un homme de loi, ce liseur et cet crivain ! Vous avez bien raison ! Veillons encore, monsieur Fragoso. Veillons toujours, mademoiselle Lina , rpondit Fragoso. Le lendemain, 27 juillet, ds le lever du jour, Benito donnait au pilote le signal du dpart. travers lentre-deux des les qui mergent de la baie dArenapo, lembouchure du Japura, large de six mille six cents pieds, fut un instant visible. Ce grand affluent se dverse par huit bouches dans lAmazone, comme sil se jetait dans quelque ocan ou quelque golfe. Mais ses eaux venaient de loin, et ctaient les montagnes de la rpublique de lquateur qui les envoyaient dans un cours que des chutes narrtent qu deux cent dix lieues de son confluent. Toute cette journe fut employe descendre jusqu lle Yapura, aprs laquelle le fleuve, moins encombr, rendit la drive plus facile. Le courant, peu rapide en somme, permettait dailleurs dviter assez facilement ces lots, et il ny eut jamais ni choc ni chouage. Le lendemain, la jangada ctoya de vastes grves, formes de hautes dunes trs accidentes, qui servent de barrage des pturages immenses, dans lesquels on pourrait lever et nourrir

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les bestiaux de toute lEurope. Ces grves sont regardes comme les plus riches en tortues qui soient dans le bassin du HautAmazone. Le 29 juillet au soir, on samarra solidement lle de Catua, afin dy passer la nuit, qui menaait dtre trs sombre. Sur cette le, tant que le soleil demeura au-dessus de lhorizon, apparut une troupe dIndiens Muras, reste de cette ancienne et puissante tribu, qui, entre le Teff et le Madeira, occupait autrefois plus de cent lieues riveraines du fleuve. Ces indignes, allant et venant, observrent le train flottant, maintenant immobile. Ils taient l une centaine arms de sarbacanes formes dun roseau spcial ces parages, et que renforce extrieurement un tui fait avec la tige dun palmier nain dont on a enlev la moelle. Joam Garral laissa un instant le travail qui lui prenait tout son temps, pour recommander de bien veiller et de ne point provoquer ces indignes. En effet, la partie net pas t gale. Les Muras ont une remarquable adresse pour lancer jusqu une distance de trois cents pas, avec leurs sarbacanes, des flches qui font dincurables blessures. Cest que ces flches, tires dune feuille du palmier coucourite , empennes de coton, longues de neuf dix pouces, pointues comme une aiguille, sont empoisonnes avec le curare . Le curare ou wourah , cette liqueur qui tue tout bas , disent les Indiens, est prpare avec le suc dune sorte deuphorbiace et le jus dune strychnos bulbeuse, sans compter la pte de fourmis venimeuses et les crochets de serpents, venimeux aussi, quon y mlange. Cest vraiment l un terrible poison, dit Manoel. Il attaque directement dans le systme nerveux ceux des nerfs par lesquels se font les mouvements soumis la volont. Mais le cur

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nest pas atteint, et il ne cesse de battre jusqu lextinction des fonctions vitales. Et pourtant, contre cet empoisonnement, qui commence par lengourdissement des membres, on ne connat pas dantidote ! Trs heureusement, ces Muras ne firent pas de dmonstrations hostiles, bien quils aient pour les blancs une haine prononce. Ils nont plus, il est vrai, la valeur de leurs anctres. la nuit tombante, une flte cinq trous fit entendre derrire les arbres de lle quelques chants en mode mineur. Une autre flte lui rpondit. Cet change de phrases musicales dura pendant deux ou trois minutes, et les Muras disparurent. Fragoso, dans un moment de bonne humeur, avait tent de leur rpondre par une chanson de sa faon ; mais Lina stait trouve l fort propos pour lui mettre la main sur la bouche et lempcher de montrer ses petits talents de chanteur, quil prodiguait volontiers. Le 2 aot, trois heures du soir, la jangada arrivait, vingt lieues de l, lentre de ce lac Apoara, qui alimente de ses eaux noires le rio du mme nom, et deux jours aprs, vers cinq heures, elle sarrtait lentre du lac Coary. Ce lac est un des plus grands qui soient en communication avec lAmazone, et il sert de rservoir diffrents rios. Cinq ou six affluents sy jettent, sy emmagasinent, sy mlangent, et un troit furo les dverse dans la principale artre. Aprs avoir entrevu les hauteurs du hameau de TahuaMiri, mont sur ses pilotis, comme sur des chasses, pour se garder contre linondation des crues qui envahissent souvent ces basses grves, la jangada samarra, afin de passer la nuit.

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La halte se fit en vue du village de Coary, une douzaine de maisons assez dlabres, bties au milieu dpais massifs dorangers et de calebassiers. Rien de plus changeant que laspect de ce hameau, suivant que, par suite de llvation ou de labaissement des eaux, le lac prsente une vaste tendue liquide, ou se rduit un troit canal, qui na mme plus assez de profondeur pour communiquer avec lAmazone. Le lendemain matin, 5 aot, on repartit ds laube, on passa devant le canal de Yucura, qui appartient ce systme si enchevtr des lacs et des furos du rio Zapura, et, le 6 aot au matin, on arriva lentre du lac de Miana. Aucun incident nouveau ne stait produit dans la vie du bord, qui saccomplissait avec une rgularit presque mthodique. Fragoso, toujours pouss par Lina, ne cessait de surveiller Torrs. Plusieurs fois, il essaya de le faire parler sur sa vie passe ; mais laventurier ludait toute conversation ce sujet, et finit mme par se tenir dans une extrme rserve avec le barbier. Quant ses rapports avec la famille Garral, ils taient toujours les mmes. Sil parlait peu Joam, il sadressait plus volontiers Yaquita et sa fille, sans paratre remarquer lvidente froideur qui laccueillait. Toutes deux se disaient, dailleurs, quaprs larrive de la jangada Manao, Torrs les quitterait et quon nentendrait plus parler de lui. En cela, Yaquita suivait les conseils du padre Passanha, qui lexhortait prendre patience ; mais le bon pre avait un peu plus de mal avec Manoel, trs dispos remettre srieusement sa place lintrus, malencontreusement embarqu sur la jangada. Le seul fait qui se passa dans cette soire fut celui-ci :

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Une pirogue, qui descendait le fleuve, accosta la jangada, aprs une invitation qui lui fut adresse par Joam Garral. Tu vas Manao ? demanda-t-il lIndien, qui montait et dirigeait la pirogue. Oui, rpondit lIndien. Tu y seras ? Dans huit jours. Alors tu y arriveras bien avant nous. Veux-tu te charger de remettre une lettre son adresse ? Volontiers. Prends donc cette lettre, mon ami, et porte-la Manao. LIndien prit la lettre que lui prsentait Joam Garral, et une poigne de reis fut le prix de la commission quil sengageait faire. Aucun des membres de la famille, alors retirs dans lhabitation, neut connaissance de ce fait. Seul, Torrs en fut tmoin. Il entendit mme les quelques mots changs entre Joam Garral et lIndien, et, sa physionomie qui se rembrunit, il tait facile de voir que lenvoi de cette lettre ne laissait pas que de le surprendre.

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CHAPITRE DIX-SEPTIME UNE ATTAQUE

Cependant, si Manoel ne disait rien, pour ne pas provoquer quelque scne violente bord, le lendemain, il eut la pense de sexpliquer avec Benito au sujet de Torrs. Benito, lui dit-il, aprs lavoir emmen lavant de la jangada, jai te parler. Benito, si souriant dordinaire, sarrta en regardant Manoel, et tout son visage sassombrit. Je sais pourquoi, dit-il. Il sagit de Torrs ? Oui, Benito ! Eh bien, moi aussi, jai te parler de lui, Manoel. Tu as donc remarqu ses assiduits prs de Minha ! dit Manoel en plissant. Ah ! ce nest pas un sentiment de jalousie qui tanime contre un pareil homme ? dit vivement Benito. Non, certes ! rpondit Manoel. Dieu me garde de faire une telle injure la jeune fille qui va devenir ma femme ! Non, Benito ! Elle a cet aventurier en horreur ! Ce nest donc de rien de pareil quil sagit, mais il me rpugne de voir cet aventurier simposer continuellement par sa prsence, par son insistance,

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ta mre et ta sur, et chercher sintroduire dans lintimit de ta famille, qui est dj la mienne ! Manoel, rpondit gravement Benito, je partage ta rpulsion pour ce douteux personnage, et, si je navais consult que mon sentiment, jaurais dj chass Torrs de la jangada ! Mais je nai pas os ! Tu nas pas os ? rpliqua Manoel, en saisissant la main de son ami. Tu nas pas os ! coute-moi, Manoel, reprit Benito. Tu as bien observ Torrs, nest-ce pas ? Tu as remarqu son empressement prs de ma sur ! Rien de plus vrai ! Mais, pendant que tu voyais cela, tu ne voyais pas que cet homme inquitant ne perd mon pre des yeux ni de loin ni de prs, et quil semble avoir comme une arrire-pense haineuse en le regardant avec une obstination inexplicable ! Que dis-tu l, Benito ? Aurais-tu des raisons de penser que Torrs en veut Joam Garral ? Aucune Je ne pense rien ! rpondit Benito. Ce nest quun pressentiment ! Mais observe bien Torrs, tudie avec soin sa physionomie, et tu verras quel mauvais sourire il a, lorsque mon pre vient passer la porte de son regard ! Eh bien, scria Manoel, sil en est ainsi, Benito, raison de plus pour le chasser ! Raison de plus ou raison de moins rpondit le jeune homme. Manoel je crains Quoi ? Je ne sais Mais obliger mon pre congdier Torrs cela peut tre imprudent ! Je te le rpte jai peur, sans quaucun fait positif me permette de mexpliquer moi-mme cette peur !

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Une sorte de frmissement de colre agitait Benito pendant quil parlait ainsi. Alors, dit Manoel, tu crois quil faut attendre ? Oui attendre, avant de prendre un parti, mais surtout, nous tenir sur nos gardes ! Aprs tout, rpondit Manoel, dans une vingtaine de jours, nous serons arrivs Manao. Cest l que doit sarrter Torrs. Cest donc l quil nous quittera, et nous serons pour toujours dbarrasss de sa prsence ! Jusque-l, ayons lil sur lui ! Tu me comprends, Manoel, rpondit Benito. Je te comprends, mon ami, mon frre ! reprit Manoel, bien que je ne partage pas, bien que je ne puisse partager toutes tes craintes ! Quel lien pourrait-il exister entre ton pre et cet aventurier ? videmment ton pre ne la jamais vu ! Je ne dis pas que mon pre connaisse Torrs, rpondit Benito, mais oui ! il me semble que Torrs connat mon pre ! Que faisait-il, cet homme, aux environs de la fazenda, lorsque nous lavons rencontr dans la fort dIquitos ? Pourquoi a-t-il refus ds lors lhospitalit que nous lui offrions, pour sarranger ensuite de faon devenir presque forcment notre compagnon de voyage ? Nous arrivons Tabatinga et il sy trouve comme sil nous attendait ! Le hasard est-il pour tout dans ces rencontres, ou serait-ce la suite dun plan prconu ? Devant le regard la fois fuyant et obstin de Torrs, tout cela me revient lesprit ! Je ne sais je me perds dans ces choses inexplicables ! Ah ! pourquoi ai-je eu cette ide de lui offrir de sembarquer sur notre jangada ! Calme-toi, Benito je ten prie !

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Manoel ! scria Benito, qui semblait ne pouvoir plus se contenir, crois-tu donc que, sil ne sagissait que de moi, cet homme, qui ne nous inspire que rpulsion et dgot, jaurais hsit le jeter par-dessus bord ! Mais, si, en effet, cest de mon pre quil sagit, je crains, en cdant mes impressions, daller contre mon but ! Quelque chose me dit quavec cet tre tortueux, il peut y avoir pril agir avant quun fait nous en ait donn le droit le droit et le devoir ! En somme, sur la jangada, nous lavons sous la main, et, en faisant tous deux bonne garde autour de mon pre, nous ne pouvons pas manquer, si sr que soit son jeu, de le forcer se dmasquer, se trahir ! Donc, attendons encore ! Larrive de Torrs sur lavant de la jangada interrompit la conversation des deux jeunes gens. Torrs les regarda en dessous, mais il ne leur adressa pas la parole. Benito ne se trompait pas, lorsquil disait que les yeux de laventurier taient attachs la personne de Joam Garral, toutes les fois quil ne se sentait pas observ. Non ! il ne se trompait pas, lorsquil affirmait que la figure de Torrs devenait sinistre en regardant son pre ! Par quel mystrieux lien, de ces deux hommes, lun, la noblesse mme, pouvait-il, sans le savoir, cela tait clair , tre li lautre ? La situation tant donne, il tait certes difficile que Torrs, maintenant surveill tout la fois par les deux jeunes gens, par Fragoso et Lina, pt faire un mouvement qui ne serait pas sur-le-champ rprim. Peut-tre le comprit-il. En tout cas, il ne le laissa pas voir et ne changea rien sa manire dtre.

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Satisfaits de stre expliqus, Manoel et Benito se promirent de le garder vue, sans rien faire qui pt mettre son attention en veil. Pendant les jours suivants, la jangada dpassa lentre des furos Camara, Aru, Yuripari, de la rive droite, dont les eaux, au lieu de se dverser dans lAmazone, vont, au sud, alimenter le rio des Purus et reviennent par lui au grand fleuve. Le 10 aot, cinq heures du soir, on faisait escale lle des Cocos. L se trouvait un tablissement de sringuaire. Ce nom est celui du fabricant de caoutchouc, tir du seringueira , arbre dont le nom scientifique est siphonia elastica . On dit que, par ngligence ou mauvaise exploitation, le nombre de ces arbres diminue dans le bassin de lAmazone ; mais les forts de seringueiras soit encore trs considrables sur les bords du Madeira, du Purus et autres affluents du fleuve. Ils taient l une vingtaine dIndiens, rcoltant et manipulant le caoutchouc, opration qui se fait plus spcialement pendant les mois de mai, juin et juillet. Aprs avoir reconnu que les arbres, bien prpars par les crues du fleuve qui avaient inond leurs tiges une hauteur de quatre pieds environ, se trouvaient dans de bonnes conditions pour la rcolte, les Indiens staient mis la besogne. Incisions faites dans laubier des seringueiras, ils avaient attach au-dessous de la plaie de petits pots que vingt-quatre heures devaient suffire remplir dun suc laiteux, quon peut aussi rcolter au moyen dun bambou creux et dun rcipient plac au pied de larbre. Ce suc recueilli, afin dempcher lisolement de ses particules rsineuses, les Indiens le soumettent une fumigation sur

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un feu de noix de palmier assa. En talant le suc sur une pelle de bois quon agite dans la fume, on produit presque instantanment sa coagulation ; il revt une teinte grise jauntre et se solidifie. Les couches qui se forment successivement sont alors dtaches de la pelle ; on les expose au soleil, elles se durcissent encore et prennent la couleur brune que lon connat. cet instant, la fabrication est acheve. Benito, trouvant loccasion excellente, acheta ces Indiens toute la quantit de caoutchouc emmagasine dans leurs cabanes, qui sont leves sur pilotis. Le prix quil leur en donna tait suffisamment rmunrateur, et ils se montrrent fort satisfaits. Quatre jours plus tard, le 14 aot, la jangada passait devant les bouches du Purus. Cest encore un des grands tributaires de droite de lAmazone, et il parat offrir plus de cinq cents lieues de cours navigable, mme de forts btiments. Il senfonce dans le sudouest et mesure prs de quatre mille pieds son embouchure. Aprs avoir coul sous lombrage des ficus, des tahuaris, des palmiers nipas , des ccropias, cest vritablement par cinq bras quil se jette dans lAmazone 12. En cet endroit, le pilote Araujo pouvait manuvrer avec une grande aisance. Le cours du fleuve tait moins obstru dles, et, en outre, sa largeur, dune rive lautre, pouvait tre estime deux lieues au moins. Aussi le courant entranait-il plus uniformment la jangada, qui, le 18 aot, sarrtait devant le village de Pesquero, pour y passer la nuit.

Il a t rcemment tudi pendant six cents lieues par M. Bates, un savant gographe anglais.

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Le soleil tait dj trs bas sur lhorizon, et, avec cette rapidit spciale aux basses latitudes, il allait tomber presque perpendiculairement, comme un norme bolide. La nuit devait succder au jour presque sans crpuscule, comme ces nuits de thtre que lon fait en baissant brusquement la rampe. Joam Garral et sa femme, Lina et la vieille Cyble taient devant lhabitation. Torrs, aprs avoir un instant tourn autour de Joam Garral, comme sil voulait lui parler en particulier, gn peut-tre par larrive du padre Passanha qui venait souhaiter le bonsoir la famille, tait enfin rentr dans sa cabine. Les Indiens et les noirs, tendus le long du bord, se tenaient leur poste de manuvre. Araujo, assis lavant, tudiait le courant, dont le fil sallongeait dans une direction rectiligne. Manoel et Benito, lil ouvert, mais causant et fumant dun air indiffrent, se promenaient sur la partie centrale de la jangada en attendant lheure du repos. Tout coup, Manoel arrta Benito de la main et lui dit : Quelle singulire odeur ? Est-ce que je me trompe ? Ne sens-tu pas ? On dirait vraiment On dirait une odeur de musc chauff ! rpondit Benito. Il doit y avoir des camans endormis sur la grve voisine ! Eh bien ! la nature a sagement fait en permettant quils se trahissent ainsi !

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Oui, dit Benito, cela est heureux, car ce sont des animaux assez redoutables. Le plus souvent, la tombe du jour, ces sauriens aiment stendre sur les plages, o ils sinstallent plus commodment pour passer la nuit. L, blottis lorifice de trous dans lesquels ils sont entrs reculons, ils dorment la bouche ouverte et la mchoire suprieure dresse verticalement, moins quils nattendent ou ne guettent une proie. Se prcipiter pour latteindre, soit en nageant sous les eaux avec leur queue pour tout moteur, soit en courant sur les grves avec une rapidit que lhomme ne peut galer, ce nest quun jeu pour ces amphibies. Cest l, sur ces vastes grves, que les camans naissent, vivent et meurent, non sans avoir donn des exemples dune extraordinaire longvit. Non seulement les vieux, les centenaires, se reconnaissent la mousse verdtre qui tapisse leur carapace et aux verrues dont elle est seme, mais aussi leur frocit naturelle qui saccrot avec lge. Ainsi que lavait dit Benito, ces animaux peuvent tre redoutables, et il convient de se mettre en garde contre leurs attaques. Tout coup, ces cris se font entendre vers lavant : Camans ! camans ! Manoel et Benito se redressent et regardent. Trois gros sauriens, longs de quinze vingt pieds, taient parvenus se hisser sur la plate-forme de la jangada. Aux fusils ! aux fusils ! cria Benito, en faisant signe aux Indiens et aux noirs de revenir en arrire. la maison ! rpondit Manoel. Cest plus press !

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Et, en effet, comme il ne fallait pas essayer de lutter directement, le mieux tait de se mettre labri tout dabord. Ce fut fait en un instant. La famille Garral stait rfugie dans la maison, o les deux jeunes gens la rejoignirent. Les Indiens et les noirs avaient regagn leurs carbets et leurs cases. Au moment de refermer la porte de la maison : Et Minha ? dit Manoel. Elle nest pas l ! rpondit Lina, qui venait de courir la chambre de sa matresse. Grand Dieu ! O est-elle ? scria sa mre. Et tous dappeler la fois : Minha ! Minha ! Pas de rponse. Elle est donc lavant de la jangada ? dit Benito. Minha ! cria Manoel. Les deux jeunes gens, Fragoso, Joam Garral, ne songeant plus au danger, se jetrent hors de la maison, des fusils la main. peine taient-ils au dehors, que deux des camans, faisant demi-tour, couraient sur eux. Une chevrotine dans la tte, prs de lil, tire par Benito, arrta lun de ces monstres, qui, mortellement frapp, se dbattit avec de violentes convulsions et retomba sur le flanc. Mais dj le second tait l, il se jetait en avant, et il ny avait plus moyen de lviter.

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En effet, lnorme caman stait prcipit la rencontre de Joam Garral, et, aprs lavoir renvers dun coup de queue, il revenait sur lui, les mchoires ouvertes. ce moment, Torrs, slanant hors de sa cabine, une hache la main, en porta un si heureux coup, que le tranchant entra dans la mchoire du caman et y resta enfonc, sans quil pt sen dfaire. Aveugl par le sang, lanimal se lana de ct, et, volontairement ou non, il retomba et se perdit dans le fleuve. Minha ! Minha ! criait toujours Manoel, perdu, qui avait gagn lavant de la jangada. Tout coup, la jeune fille apparut. Elle stait dabord rfugie dans la cabane dAraujo ; mais cette cabane venait dtre renverse par la pousse puissante du troisime caman, et maintenant Minha fuyait vers larrire, poursuivie par ce monstre, qui ntait pas six pieds delle. Minha tomba. Une deuxime balle, ajuste par Benito, ne put arrter le caman ! Elle ne frappa que la carapace de lanimal, dont les cailles volrent en clats, sans avoir t pntre. Manoel slana vers la jeune fille pour la relever, lemporter, larracher la mort ! Un coup de queue, lanc latralement par lanimal, le renversa son tour. Minha, vanouie, tait perdue, et dj la bouche du caman souvrait pour la broyer ! Ce fut alors que Fragoso, bondissant sur lanimal, lui plongea un couteau jusquau fond de la gorge, au risque davoir le bras coup par les deux mchoires, si elles se refermaient brusquement.

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Fragoso put retirer son bras temps ; mais il ne put viter le choc du caman, et il fut entran dans le fleuve, dont les eaux devinrent rouges sur un large espace. Fragoso ! Fragoso ! avait cri Lina, qui venait de sagenouiller sur le bord de la jangada. Un instant aprs, Fragoso reparaissait la surface de lAmazone Il tait sain et sauf. Mais, au pril de sa vie, il avait sauv la jeune fille, qui revenait elle, et comme, de toutes ces mains que lui tendaient Manoel, Yaquita, Minha, Lina, Fragoso ne savait laquelle rpondre, il finit par presser celle de la jeune multresse. Cependant, si Fragoso avait sauv Minha, ctait certainement lintervention de Torrs que Joam Garral devait son salut. Ce ntait donc pas la vie du fazender quil en voulait, cet aventurier. Devant ce fait vident, il fallait bien ladmettre. Manoel interpella tout bas Benito. Cest vrai rpondit Benito embarrass, tu as raison, et, dans ce sens, cest un cruel souci de moins ! Et cependant, Manoel, mes soupons subsistent toujours ! On peut tre le pire ennemi dun homme, tout en ne voulant pas sa mort ! Cependant Joam Garral stait approch de Torrs. Merci, Torrs , dit-il en lui tendant la main. Laventurier fit quelques pas en arrire sans rien rpondre.

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Torrs, reprit Joam Garral, je regrette que vous arriviez au terme de votre voyage, et que nous devions nous sparer dans quelques jours ! Je vous dois Joam Garral, rpondit Torrs, vous ne me devez rien ! Votre vie mtait prcieuse entre toutes ! Mais, si vous le permettez jai rflchi au lieu de marrter Manao, je descendrai jusqu Blem. Voulez-vous my conduire ? Joam Garral rpondit par un signe affirmatif. En entendant cette demande, Benito, dans un mouvement irrflchi, fut sur le point dintervenir ; mais Manoel larrta, et le jeune homme se contint, non sans un violent effort.

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CHAPITRE DIX-HUITIME LE DNER DARRIVE

Le lendemain, aprs une nuit qui avait peine suffi calmer tant dmotions, on se dmarra de cette plage aux camans et lon repartit. Avant cinq jours, si rien ne contrariait sa marche, la jangada devait avoir touch au port de Manao. La jeune fille tait maintenant tout fait remise de sa frayeur ; ses yeux et son sourire remerciaient la fois tous ceux qui avaient risqu leur vie pour elle. Quant Lina, il semblait quelle ft plus reconnaissante envers le courageux Fragoso que si cet t elle quil et sauve ! Je vous revaudrai cela tt ou tard, monsieur Fragoso ! dit-elle en lui souriant. Et comment, mademoiselle Lina ? Oh ! vous le savez bien ! Alors, si je le sais, que ce soit tt et non tard ! rpondit laimable garon. Et, de ce jour, il fut bien entendu que la charmante Lina tait la fiance de Fragoso, que leur mariage saccomplirait en mme temps que celui de Minha et de Manoel, et que le nouveau couple resterait Blem prs des jeunes maris.

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Voil qui est bien, rptait sans cesse Fragoso, mais je naurais jamais cru que le Para ft si loin ! Quant Manoel et Benito, ils avaient eu une longue conversation au sujet de ce qui stait pass. Il ne pouvait plus tre question dobtenir de Joam Garral le congdiement de son sauveur. rs. Votre vie mtait prcieuse entre toutes , avait dit Tor-

Cette rponse, la fois hyperbolique et nigmatique, qui tait chappe laventurier, Benito lavait entendue et retenue. Provisoirement, les deux jeunes gens ne pouvaient donc rien. Plus que jamais, ils en taient rduits attendre, attendre non plus quatre ou cinq jours, mais sept ou huit semaines encore, cest--dire tout le temps quil faudrait la jangada pour descendre jusqu Blem. Il y a dans tout cela je ne sais quel mystre que je ne puis comprendre ! dit Benito. Oui, mais nous sommes rassurs sur un point, rpondit Manl. Il est bien certain, Benito, que Torrs nen veut pas la vie de ton pre. Pour le surplus, nous veillerons encore ! Du reste, il sembla qu partir de ce jour Torrs voult se montrer plus rserv. Il ne chercha aucunement simposer la famille et fut mme moins assidu prs de Minha. Il se fit donc une dtente dans cette situation, dont tous, sauf Joam Garral peut-tre, sentaient la gravit. Le soir du mme jour, on laissa sur la droite du fleuve lle Baroso, forme par un furo de ce nom, et le lac Manaoari, qui est aliment par une srie confuse de petits tributaires.

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La nuit se passa sans incidents, mais Joam Garral avait recommand de veiller avec grand soin. Le lendemain, 20 aot, le pilote, qui tenait suivre dassez prs la rive droite cause des capricieux remous de gauche, sengagea entre la berge et les les. Au-del de cette berge, le territoire tait sem de lacs grands et petits, tels que le Calderon, le Huarandeina, et quelques autres lagons eaux noires. Ce systme hydrographique marquait lapproche du rio Negro, le plus remarquable de tous les affluents de lAmazone. En ralit, ctait encore le nom de Solimos que portait le grand fleuve ; mais, aprs lembouchure du rio Negro, il allait prendre celui qui la rendu clbre entre tous les cours deau du monde. Pendant cette journe, la jangada eut naviguer dans des conditions fort curieuses. Le bras, suivi par le pilote entre lle Calderon et la terre, tait fort troit, bien quil part assez large. Cela tenait ce quune grande partie de lle, peu leve au-dessus du niveau moyen, tait encore recouverte par les hautes eaux de la crue. De chaque ct taient masses des forts darbres gants, dont les cimes stageaient cinquante pieds au-dessus du sol, et, se rejoignant dune rive lautre, formaient un immense berceau. Sur la gauche, rien de plus pittoresque que cette fort inonde, qui semblait avoir t plante au milieu dun lac. Les fts des arbres sortaient dune eau tranquille et pure, dans laquelle tout lentrelacement de leurs rameaux se rflchissait avec une incomparable puret. Ils eussent t dresss au-dessus dune immense glace, comme ces arbustes en miniature de certains

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surtouts de table que leur rflexion net pas t plus parfaite. La diffrence entre limage et la ralit naurait pu tre tablie. Doubles de grandeur, termins en haut comme en bas par un vaste parasol de verdure, ils semblaient former deux hmisphres, dont la jangada paraissait suivre un des grands cercles lintrieur. Il avait fallu, en effet, laisser le train de bois saventurer sous ces arceaux auxquels se brisait le lger courant du fleuve. Impossible de reculer. De l, obligation de manuvrer avec une extrme prcision pour viter les chocs de droite et de gauche. En cela se montra toute lhabilet du pilote Araujo, qui fut dailleurs parfaitement second par son quipe. Les arbres de la fort fournissaient de solides points dappui aux longues gaffes, et la direction fut maintenue. Le moindre heurt, qui aurait pu faire venir la jangada en travers, et provoqu un dmolissement complet de lnorme charpente, et caus la perte, sinon du personnel, du moins de la cargaison quelle portait. En vrit, cest fort beau, dit Minha, et il nous serait fort agrable de toujours voyager de la sorte, sur cette eau si paisible, labri des rayons du soleil ! Ce serait la fois agrable et dangereux, chre Minha, rpondit Manoel. Dans une pirogue, il ny aurait sans doute rien craindre en naviguant ainsi ; mais, sur un long train de bois, mieux vaut le cours libre et dgag dun fleuve. Avant deux heures, nous aurons entirement travers cette fort, dit le pilote. Regardons bien alors ! scria Lina. Toutes ces belles choses passent si vite ! Ah ! chre matresse, voyez-vous ces bandes de singes qui sbattent dans les hautes branches des arbres, et les oiseaux qui se mirent dans cette eau pure !

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Et les fleurs qui sentrouvrent la surface, rpondit Minha, et que le courant berce comme une brise ! Et ces longues lianes, qui sont capricieusement tendues dun arbre lautre ! ajouta la jeune multresse. Et pas de Fragoso au bout ! dit le fianc de Lina. Ctait pourtant une belle fleur que vous avez cueillie l dans la fort dIquitos ! Voyez-vous cette fleur unique au monde ! rpondit Lina en se moquant. Ah ! matresse, regardez ces magnifiques plantes ! Et Lina montrait des nympheas aux feuilles colossales, dont les fleurs portaient des boutons gros comme des noix de coco. Puis ctaient, lendroit o se dessinaient les rives immerges, des paquets de ces roseaux mucumus larges feuilles, dont les tiges lastiques peuvent scarter pour donner passage une pirogue et se referment derrire elle. Il y avait l de quoi tenter un chasseur, car tout un monde doiseaux aquatiques voletait entre ces hautes touffes agites par le courant. Des ibis, poss dans une attitude pigraphique, sur quelque vieux tronc demi renvers ; des hrons gris, immobiles au bout dune patte ; de graves flamants, qui ressemblaient de loin des ombrelles roses dployes dans le feuillage, et bien dautres phnicoptres de toutes couleurs animaient ce marais provisoire. Mais aussi, fleur deau, se glissaient de longues et rapides couleuvres, peut-tre quelques-uns de ces redoutables gymnotes, dont les dcharges lectriques, rptes coup sur coup, paralysent lhomme ou lanimal le plus robuste et finissent par le tuer.

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Il fallait y prendre garde, et plus encore, peut-tre, ces serpents sucurijus , qui, lovs au stipe de quelque arbre, se droulent, se dtendent, saisissent leur proie, ltreignent sous leurs anneaux assez puissants pour broyer un buf. Na-t-on pas rencontr dans les forts amazoniennes de ces reptiles longs de trente trente-cinq pieds, et mme, au dire de M. Carrey, nen existe-t-il pas dont la longueur atteint quarante-sept pieds et qui sont aussi gros quune barrique ! En vrit, un de ces sucurijus, lanc la surface de la jangada, et t aussi redoutable quun caman ! Trs heureusement, les passagers neurent lutter ni contre les gymnotes ni contre les serpents, et le passage travers la fort inonde, qui dura deux heures environ, sacheva sans accidents. Trois jours scoulrent. On approchait de Manao. Vingt-quatre heures encore, et la jangada serait lembouchure du rio Negro, devant cette capitale de la province des Amazones. En effet, le 23 aot, cinq heures du soir, elle sarrtait la pointe septentrionale de lle Muras, sur la rive droite du fleuve. Il ny avait plus qu le traverser obliquement, Sur une distance de quelques milles, pour arriver au port. Mais le pilote Araujo ne voulut pas, avec raison, se hasarder ce jour-l, la nuit approchant. Les trois milles qui restaient parcourir exigeraient trois heures de navigation, et, pour couper le cours du fleuve, il importait avant tout dy voir clair. Ce soir-l, le dner, qui devait tre le dernier de cette premire partie du voyage, ne fut pas servi sans quelque crmonie. La moiti du cours de lAmazone franchi dans ces conditions,

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cela valait bien la peine que lon ft un joyeux repas. Il fut convenu que lon boirait la sant du fleuve des Amazones quelques verres de cette gnreuse liqueur que distillent les coteaux de Porto ou de Setubal. En outre, ce serait comme le dner de fianailles de Fragoso et de la charmante Lina. Celui de Manoel et de Minha avait eu lieu la fazenda dIquitos, quelques semaines auparavant. Aprs le jeune matre et la jeune matresse, ctait le tour de ce fidle couple, auquel les attachaient tant de liens de reconnaissance ! Aussi, au milieu de cette honnte famille, Lina, qui devait rester au service de sa matresse, Fragoso, qui allait entrer au service de Manoel Valdez, sassirent-ils la table commune, et mme la place dhonneur, qui leur fut rserve. Torrs assistait naturellement ce dner, digne de loffice et de la cuisine de la jangada. Laventurier, assis en face de Joam Garral, toujours taciturne, couta ce qui se disait beaucoup plus quil ne prit part la conversation. Benito, sans en avoir lair, lobservait attentivement. Les regards de Torrs, constamment attachs sur son pre, avaient un clat singulier. On et dit ceux dun fauve, cherchant fasciner sa proie, avant de se jeter sur elle. Manoel, lui, causait le plus souvent avec la jeune fille. Entre temps, ses yeux se portaient aussi sur Torrs ; mais, en somme, mieux que Benito, il avait pris son parti dune situation qui, si elle ne finissait pas Manao, finirait certainement Blem. Le dner fut assez gai. Lina lanima de sa bonne humeur, Fragoso de ses joyeuses reparties. Le padre Passanha regardait

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gaiement tout ce petit monde quil chrissait, et ces deux jeunes couples que sa main devait bientt bnir dans les eaux du Para. Mangez bien, padre, dit Benito, qui finit par se mler la conversation gnrale, faites honneur ce repas de fianailles ! Il vous faudra des forces pour clbrer tant de mariages la fois ! Eh ! mon cher enfant, rpondit le padre Passanha, trouve-nous une belle et honnte jeune fille qui veuille de toi, et tu verras si je ne suffirai pas vous marier encore tous deux ! Bien rpondu ! padre, scria Manoel. Buvons au prochain mariage de Benito ! Nous lui chercherons Blem une jeune et belle fiance, dit Minha, et il faudra bien quil fasse comme tout le monde ! Au mariage de monsieur Benito ! dit Fragoso, qui aurait voulu que le monde entier convolt avec lui. Ils ont raison, mon fils, dit Yaquita. Moi aussi, je bois ton mariage, et puisses-tu tre heureux comme le seront Minha et Manoel, comme je lai t prs de ton pre ! Comme vous le serez toujours, il faut lesprer, dit alors Torrs en buvant un verre de Porto, sans avoir fait raison personne. Chacun ici a son bonheur dans sa main ! On naurait pu dire pourquoi, mais ce souhait, venant de laventurier, fit une impression fcheuse. Manoel sentit cela, et, voulant ragir contre ce sentiment : Voyons, padre, pendant que nous y sommes, est-ce quil ny aurait pas encore quelques couples fiancer sur la jangada ?

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Je ne pense pas, rpondit le padre Passanha moins que Torrs Vous ntes pas mari, je crois ? Non, je suis et jai toujours t garon ! Benito et Manoel crurent voir quen parlant ainsi, le regard de Torrs allait chercher celui de la jeune fille. Et qui vous empcherait de vous marier ? reprit le padre Passanha. Blem, vous pourriez trouver une femme dont lge serait en rapport avec le vtre, et il vous serait peut-tre possible de vous fixer dans la ville. Cela vaudrait mieux que cette vie errante dont vous navez pas tir jusquici grand avantage ! Vous avez raison, padre, rpondit Torrs. Je ne dis pas non ! Dailleurs, lexemple est contagieux. voir tous ces jeunes fiancs, cela met en apptit de mariage ! Mais je suis absolument tranger la ville de Blem, et, moins de circonstances particulires, cela peut rendre mon tablissement plus difficile ! Do tes-vous donc ? demanda Fragoso, qui avait toujours cette arrire-pense davoir dj rencontr Torrs quelque part. De la province de Minas Geras. Et vous tes n ? Dans la capitale mme de larrayal diamantin, Tijuco. Qui et regard Joam Garral, en ce moment, aurait t pouvant de la fixit de son regard, qui se croisait avec celui de Torrs.

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CHAPITRE DIX-NEUVIME HISTOIRE ANCIENNE

Mais la conversation allait continuer avec Fragoso, qui reprit presque aussitt en ces termes : Comment ! vous tes de Tijuco, de la capitale mme du district des diamants ? Oui ! dit Torrs. Est-ce que vous-mme, vous tes originaire de cette province ? Non ! je suis des provinces du littoral de lAtlantique, dans le nord du Brsil, rpondit Fragoso. Vous ne connaissez pas ce pays des diamants, monsieur Manoel ? demanda Torrs. Un signe ngatif du jeune homme fut toute sa rponse. Et vous, monsieur Benito, reprit Torrs en sadressant au jeune Garral, quil voulait videmment engager dans cette conversation, vous navez jamais eu la curiosit daller visiter larrayal diamantin ? Jamais, rpondit schement Benito. Ah ! jaurais aim voir ce pays ! scria Fragoso, qui, inconsciemment, faisait le jeu de Torrs. Il me semble que jeusse fini par y trouver quelque diamant de grande valeur !

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Et quen auriez-vous fait de ce diamant de grande valeur, Fragoso ? demanda Lina. Je laurais vendu ! Alors vous seriez riche maintenant ? Trs riche ! Eh bien, si vous aviez t riche, il y a trois mois seulement, vous nauriez jamais eu lide de cette liane ? Et si je ne lavais pas eue, scria Fragoso, il ne serait pas venu une charmante petite femme qui Allons, dcidment, Dieu fait bien ce quil fait ! Vous le voyez, Fragoso, rpondit Minha, puisquil vous marie avec ma petite Lina ! Diamant pour diamant, vous ne perdrez pas au change ! Comment donc, mademoiselle Minha, scria galamment Fragoso, mais jy gagne ! Torrs, sans doute, ne voulait pas laisser tomber ce sujet de conversation, car il reprit la parole : En vrit, dit-il, il y a eu Tijuco des fortunes subites, qui ont d faire tourner bien des ttes ! Navez-vous pas entendu parler de ce fameux diamant dAbaete, dont la valeur a t estime plus de deux millions de cantos de reis 13. Eh bien, ce sont les mines du Brsil qui lont produit, ce caillou qui pesait une once ! Et ce sont trois condamns, oui ! trois condamns un exil perptuel , qui le trouvrent par hasard dans la rivire dAbaete, quatre-vingt-dix lieues du Serro do Frio !

7 milliards 500 millions de francs, suivant lestimation trs exagre sans doute de Rom de lIsle.

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Du coup, leur fortune fut faite ? demanda Fragoso. Eh non ! rpondit Torrs. Le diamant fut remis au gouverneur gnral des mines. La valeur de la pierre ayant t reconnue, le roi Jean VI de Portugal la fit percer, et il la portait son cou dans les grandes crmonies. Quant aux condamns, ils obtinrent leur grce, mais ce fut tout, et de plus habiles auraient tir de l de bonnes rentes ! Vous sans doute ? dit trs schement Benito. Oui moi ! Pourquoi pas ? rpondit Torrs. Est-ce que vous avez jamais visit le district diamantin ? ajouta-t-il, en sadressant Joam Garral, cette fois. Jamais, rpondit Joam en regardant Torrs. Cela est regrettable, reprit celui-ci, et vous devriez faire un jour ce voyage. Cest fort curieux, je vous assure ! Le district des diamants est une enclave dans le vaste empire du Brsil, quelque chose comme un parc de douze lieues de circonfrence, et qui, par la nature du sol, sa vgtation, ses terrains sablonneux enferms dans un cirque de montagnes, est trs diffrent de la province environnante. Mais, comme je vous lai dit, cest lendroit le plus riche du monde, puisque, de 1807 1817, la production annuelle a t de dix-huit mille carats 14 environ. Ah ! il y avait de beaux coups faire, non seulement pour les grimpeurs qui cherchaient la pierre prcieuse jusque sur la cime des montagnes, mais aussi pour les contrebandiers qui la passaient en fraude ! Maintenant, lexploitation est moins aise, et les deux mille noirs, employs au travail des mines par le gou-

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Le carat vaut 4 grains ou 212 milligrammes.

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vernement, sont obligs de dtourner des cours deau pour en extraire le sable diamantin. Autrefois, ctait plus commode ! En effet, rpondit Fragoso, le bon temps est pass ! Mais ce qui est rest facile, cest de se procurer le diamant la faon des malfaiteurs, je veux dire par le vol. Et tenez, vers 1826, javais huit ans alors , il se passa Tijuco mme un drame terrible, qui montre que les criminels ne reculent devant rien, quand ils veulent gagner toute une fortune par un coup daudace ! Mais cela ne vous intresse pas sans doute Au contraire, Torrs, continuez, rpondit Joam Garral dune voix singulirement calme. Soit, reprit Torrs. Il sagissait, cette fois, de voler des diamants, et une poigne de ces jolis cailloux-l dans la main, cest un million, quelquefois deux ! Et Torrs, dont la figure exprimait les plus vils sentiments de cupidit, fit, presque inconsciemment, le geste douvrir et de fermer la main. Voici comment cela se passa, reprit-il. Tijuco, lhabitude est dexpdier en une seule fois les diamants recueillis dans lanne. On les divise en deux lots, suivant leur grosseur, aprs les avoir spars au moyen de douze tamis percs de trous diffrents. Ces lots sont enferms dans des sacs et envoys Rio de Janeiro. Mais, comme ils ont une valeur de plusieurs millions, vous pensez quils sont bien accompagns. Un employ, choisi par lintendant, quatre soldats cheval du rgiment de la province et dix hommes pied forment le convoi. Ils se rendent dabord Villa-Rica, o le gnral commandant appose son cachet sur les sacs, et le convoi reprend sa route vers Rio de Janeiro. Jajoute que, pour plus de prcaution, le dpart est toujours tenu secret. Or, en 1826, un jeune employ, nomm

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Dacosta, g de vingt-deux vingt-trois ans au plus, qui, depuis quelques annes, travaillait Tijuco dans les bureaux du gouverneur gnral, combina le coup suivant. Il sentendit avec une troupe de contrebandiers et leur apprit le jour du dpart du convoi. Des mesures furent prises par ces malfaiteurs, qui taient nombreux et bien arms. Au-del de Villa-Rica, pendant la nuit du 22 janvier, la bande tomba limproviste sur les soldats qui escortaient les diamants. Ceux-ci se dfendirent courageusement ; mais ils furent massacrs, lexception dun seul, qui, bien que grivement bless, put schapper et rapporta la nouvelle de cet horrible attentat. Lemploy qui les accompagnait navait pas t plus pargn que les soldats de lescorte. Tomb sous les coups des malfaiteurs, il avait t entran et jet sans doute dans quelque prcipice, car son corps ne fut jamais retrouv. Et ce Dacosta ? demanda Joam Garral. Eh bien, son crime ne lui profita pas. Par suite de diffrentes circonstances, les soupons ne tardrent pas se porter sur lui. Il fut accus davoir men toute cette affaire. En vain prtendit-il quil tait innocent. Grce sa situation, il tait en mesure de connatre le jour o le dpart du convoi devait seffectuer. Lui seul avait pu prvenir la bande de malfaiteurs. Il fut accus, arrt, jug, condamn mort. Or, une pareille condamnation entranait lexcution dans les vingt-quatre heures. Ce malheureux fut-il excut ? demanda Fragoso. Non, rpondit Torrs. On lavait enferm dans la prison de Villa-Rica, et, pendant la nuit, quelques heures seulement avant lexcution, soit quil et agi seul, soit quil et t aid par plusieurs de ses complices, il parvint schapper.

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Depuis, on na plus jamais entendu parler de cet homme ? demanda Joam Garral. Jamais ! rpondit Torrs. Il aura quitt le Brsil, et maintenant, sans doute, il mne joyeuse vie en pays lointain, avec le produit du vol quil aura su raliser. Puisse-t-il avoir vcu misrablement, au contraire ! rpondit Joam Garral. Et puisse Dieu lui avoir donn le remords de son crime ! ajouta le padre Passanha. ce moment, les convives staient levs de table, et, le dner achev, tous sortirent pour aller respirer lair du soir. Le soleil sabaissait sur lhorizon, mais une heure devait scouler encore, avant que la nuit ne ft faite. Ces histoires-l ne sont pas gaies, dit Fragoso, et notre dner de fianailles avait mieux commenc ! Mais cest votre faute, monsieur Fragoso, rpondit Lina. Comment, ma faute ? Oui ! cest vous qui avez continu parler de ce district et de ces diamants, dont nous navons que faire ! Cest ma foi vrai ! rpondit Fragoso, mais je ne pensais pas que cela finirait de cette faon ! Vous tes donc le premier coupable ! Et le premier puni, mademoiselle Lina, puisque je ne vous ai pas entendue rire au dessert !

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Toute la famille se dirigeait alors vers lavant de la jangada. Manoel et Benito marchaient lun prs de lautre, sans se parler. Yaquita et sa fille les suivaient, silencieuses aussi, et tous ressentaient une inexplicable impression de tristesse, comme sils eussent pressenti quelque grave ventualit. Torrs se tenait auprs de Joam Garral, qui, la tte incline, semblait profondment abm dans ses rflexions, et, ce moment, lui mettant la main sur lpaule : Joam Garral, lui dit-il, pourrais-je avoir avec vous un quart dheure dentretien ? Joam Garral regarda Torrs. Ici ? rpondit-il. Non ! en particulier ! Venez donc ! Tous deux retournrent vers la maison, y rentrrent, et la porte se referma sur eux. Il serait difficile de dpeindre ce que chacun prouva, lorsque Joam Garral et Torrs eurent quitt la place. Que pouvait-il y avoir de commun entre cet aventurier et lhonnte fazender dIquitos ? Il y avait comme la menace dun pouvantable malheur suspendu sur toute cette famille, et personne nosait sinterroger. Manoel, dit Benito, en saisissant le bras de son ami quil entrana, quoi quil arrive, cet homme dbarquera demain Manao ! Oui ! il le faut ! rpondit Manoel. Et si par lui oui ! par lui, quelque malheur arrive mon pre je le tuerai !

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CHAPITRE VINGTIME ENTRE CES DEUX HOMMES

Depuis un instant, seuls dans cette chambre o personne ne pouvait ni les entendre ni les voir, Joam Garral et Torrs se regardaient, sans prononcer un seul mot. Laventurier hsitait-il donc parler ? Comprenait-il que Joam Garral ne rpondrait que par un silence ddaigneux aux demandes qui lui seraient faites ? Oui, sans doute ! Aussi, Torrs ninterrogea-t-il pas. Au dbut de cette conversation, il fut affirmatif, il prit le rle dun accusateur. Joam, dit-il, vous ne vous appelez pas Garral, vous vous appelez Dacosta. ce nom criminel que lui donnait Torrs, Joam Garral ne put retenir un lger frmissement, mais il ne rpondit rien. Vous tes Joam Dacosta, reprit Torrs, employ, il y a vingt-trois ans, dans les bureaux du gouverneur gnral de Tijuco, et cest vous qui avez t condamn dans cette affaire de vol et dassassinat ! Nulle rponse de Joam Garral, dont le calme trange avait lieu de surprendre laventurier. Celui-ci se trompait-il donc en accusant son hte ? Non ! puisque Joam Garral ne bondissait pas devant ces terribles accusations. Sans doute, il se demandait o en voulait venir Torrs.

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Joam Dacosta, reprit celui-ci, je le rpte, cest vous qui avez t poursuivi dans laffaire des diamants, convaincu du crime, condamn mort, et cest vous qui vous tes chapp de la prison de Villa-Rica, quelques heures avant lexcution ! Rpondrez-vous ? Un assez long silence suivit cette demande directe que venait de faire Torrs. Joam Garral, toujours calme, tait all sasseoir. Son coude reposait sur une petite table, et il regardait fixement son accusateur, sans baisser la tte. Rpondrez-vous ? reprit Torrs. Quelle rponse attendez-vous de moi ? dit simplement Joam Garral. Une rponse, rpliqua lentement Torrs, qui mempche daller trouver le chef de police de Manao, et de lui dire : Un homme est l, dont lidentit sera facile tablir, qui sera reconnu, mme aprs vingt-trois annes dabsence, et cet homme, cest linstigateur du vol des diamants de Tijuco, cest le complice des assassins des soldats de lescorte, cest le condamn qui sest soustrait au supplice, cest Joam Garral, dont le vrai nom est Joam Dacosta. Ainsi, dit Joam Garral, je naurais rien craindre de vous, Torrs, si je vous faisais la rponse que vous attendez ? Rien, car alors, ni vous ni moi, nous naurions intrt parler de cette affaire. Ni vous, ni moi ? rpondit Joam Garral. Ce nest donc pas avec de largent que je dois acheter votre silence ? Non, quelle que soit la somme que vous moffriez !

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Que voulez-vous donc alors ? Joam Garral, rpondit Torrs, voici quelle est ma proposition. Ne vous htez pas dy rpondre par un refus formel, et rappelez-vous que vous tes en mon pouvoir. Quelle est cette proposition ? demanda Joam Garral. Torrs se recueillit un instant. Lattitude de ce coupable, dont il tenait la vie, tait bien faite pour le surprendre. Il sattendait quelque dbat violent, des supplications, des larmes Il avait devant lui un homme convaincu des plus grands crimes, et cet homme ne bronchait pas. Enfin, se croisant les bras : Vous avez une fille, dit-il. Cette fille me plat, et je veux lpouser. Sans doute, Joam Garral sattendait tout de la part dun tel homme, et cette demande ne lui fit rien perdre de son calme. Ainsi, dit-il, lhonorable Torrs veut entrer dans la famille dun assassin et dun voleur ? Je suis seul juge de ce quil me convient de faire, rpondit Torrs. Je veux tre le gendre de Joam Garral, et je le serai. Vous nignorez pourtant pas, Torrs, que ma fille va pouser Manoel Valdez ? Vous vous dgagerez vis--vis de Manoel Valdez. Et si ma fille refuse ? Vous lui direz tout, et, je la connais, elle consentira, rpondit impudemment Torrs.

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Tout ? Tout, sil le faut. Entre ses propres sentiments et lhonneur de sa famille, la vie de son pre, elle nhsitera pas ! Vous tes un bien grand misrable, Torrs ! dit tranquillement Joam Garral, que son sang-froid nabandonnait pas. Un misrable et un assassin sont faits pour sentendre ! ces mots, Joam Garral se leva, et, allant laventurier quil regarda bien en face : Torrs, dit-il, si vous demandez entrer dans la famille de Joam Dacosta, cest que vous savez que Joam Dacosta est innocent du crime pour lequel il a t condamn ! Vraiment ! Et jajoute, reprit Joam Garral, cest que vous avez la preuve de son innocence, et que, cette innocence, vous vous rservez de la proclamer le jour o vous aurez pous sa fille ! Jouons franc jeu, Joam Garral, rpondit Torrs en baissant la voix, et, quand vous maurez entendu, nous verrons si vous oserez me refuser votre fille ! Je vous coute, Torrs. Eh bien, oui, dit laventurier en retenant demi ses paroles, comme sil et eu regret de les laisser schapper de ses lvres, oui, vous tes innocent ! Je le sais, car je connais le vritable coupable, et je suis en mesure de prouver votre innocence ! Et le misrable qui a commis le crime ?

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Il est mort. Mort ! scria Joam Garral, que ce mot fit plir malgr lui, comme sil lui et enlev tout pouvoir de jamais se rhabiliter. Mort, rpondit Torrs ; mais cet homme, que jai connu longtemps aprs le crime, et sans que je susse quil ft criminel, avait crit tout au long, de sa main, le rcit de cette affaire des diamants, afin den conserver jusquaux moindres dtails. Sentant sa fin approcher, il fut pris de remords. Il savait o stait rfugi Joam Dacosta, sous quel nom linnocent stait refait une vie nouvelle. Il savait quil tait riche, au milieu dune famille heureuse, mais il savait aussi quil devait lui manquer le bonheur ! Eh bien, ce bonheur, il voulut le lui rendre avec lhonorabilit laquelle il avait droit ! Mais la mort venait il me chargea, moi, son compagnon, de faire ce quil ne pourrait plus faire ! Il me remit les preuves de linnocence de Dacosta, afin de les lui faire parvenir, et mourut. Le nom de cet homme ! scria Joam Garral, dun ton quil ne put matriser. Vous le saurez, quand je serai de votre famille ! Et cet crit ? Joam Garral fut sur le point de se jeter sur Torrs, pour le fouiller, pour lui arracher cette preuve de son innocence. Cet crit, il est en lieu sr, rpondit Torrs, et vous ne laurez quaprs que votre fille sera devenue ma femme. Maintenant, me la refusez-vous encore ? Oui, rpondit Joam Garral. Mais, en change de cet crit, la moiti de ma fortune est vous !

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La moiti de votre fortune ! scria Torrs ! Je laccepte, la condition que Minha me lapportera en mariage ! Et cest ainsi que vous respectez les volonts dun mourant, dun criminel que le remords a touch, et qui vous a charg de rparer, autant quil tait en lui, le mal quil a fait ! Cest ainsi. Encore une fois, Torrs, scria Joam Garral, vous tes un grand misrable ! Soit. Et, comme je ne suis pas un criminel, moi, nous ne sommes pas faits pour nous entendre ! Ainsi, vous refusez ? Je refuse ! Cest votre perte, alors, Joam Garral. Tout vous accuse dans linstruction dj faite ! Vous tes condamn mort, et, vous le savez, dans les condamnations pour crimes de ce genre, le gouvernement sest interdit jusquau droit de commuer les peines. Dnonc, vous tes pris ! Pris, vous tes excut et je vous dnonce ! Si matre quil ft de lui, Joam Garral ne pouvait plus se contenir. Il allait slancer sur Torrs Un geste de ce coquin fit tomber sa colre. Prenez garde, dit Torrs. Votre femme ne sait pas quelle est la femme de Joam Dacosta, vos enfants ne savent pas quils

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sont les enfants de Joam Dacosta, et vous allez le leur apprendre ! Joam Garral sarrta. Il reprit tout son empire sur luimme, et ses traits recouvrrent leur calme habituel. Cette discussion a trop dur, dit-il en marchant vers la porte, et je sais ce quil me reste faire ! Prenez garde, Joam Garral ! dit une dernire fois Torrs, qui ne pouvait croire que son ignoble procd de chantage et chou. Joam Garral ne lui rpondit pas. Il repoussa la porte qui souvrait sous la vranda, il fit signe Torrs de le suivre, et tous deux savancrent vers le centre de la jangada, o la famille tait runie. Benito, Manoel, tous, sous limpression dune anxit profonde, staient levs. Ils pouvaient voir que le geste de Torrs tait encore menaant, et que le feu de la colre brillait dans ses yeux. Par un extraordinaire contraste, Joam Garral tait matre de lui, presque souriant. Tous deux sarrtrent devant Yaquita et les siens. Personne nosait leur adresser la parole. Ce fut Torrs qui, dune voix sourde et avec son impudence habituelle, rompit ce pnible silence. Une dernire fois, Joam Garral, ditil, je vous demande une dernire rponse ! Ma rponse, la voici. Et sadressant sa femme : Yaquita, dit-il, des circonstances particulires mobligent modifier ce que nous avions dcid antrieurement pour le mariage de Minha et de Manoel.

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Enfin ! scria Torrs. Joam Garral, sans lui rpondre, laissa tomber sur laventurier un regard du plus profond ddain. Mais, ces paroles, Manoel avait senti son cur battre se rompre. La jeune fille stait leve, toute ple, comme si elle et cherch un appui du ct de sa mre. Yaquita lui ouvrait ses bras pour la protger, pour la dfendre ! Mon pre ! scria Benito, qui avait t se placer entre Joam Garral et Torrs, que voulez-vous dire ? Je veux dire, rpondit Joam Garral en levant la voix quattendre notre arrive au Para pour marier Minha et Manoel, cest trop attendre ! Le mariage se fera ici mme, ds demain, sur la jangada, par les soins du padre Passanha, si, aprs une conversation que je vais avoir avec Manoel, il lui convient comme moi de ne pas diffrer davantage ! Ah ! mon pre, mon pre ! scria le jeune homme. Attends encore pour mappeler ainsi, Manoel rpondit Joam Garral, dun ton dindicible souffrance. En ce moment, Torrs, qui stait crois les bras, promenait sur toute la famille un regard dune insolence sans gale. Ainsi, cest votre dernier mot, dit-il en tendant la main vers Joam Garral. Non, ce nest pas mon dernier mot. Quel est-il donc ? Le voici, Torrs ! Je suis matre ici ! Vous allez, sil vous plat, et mme sil ne vous plat pas, quitter la jangada linstant mme !

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Oui, linstant, scria Benito, on je le jette par-dessus le bord ! Torrs haussa les paules. Pas de menaces, dit-il, elles sont inutiles ! moi aussi il me convient de dbarquer et sans retard. Mais vous vous souviendrez de moi, Joam Garral ! Nous ne serons pas longtemps sans nous revoir ! Sil ne dpend que de moi, rpondit Joam Garral, nous nous reverrons et plus tt peut-tre que vous ne lauriez voulu ! Je serai demain chez le juge de droit Ribeiro, le premier magistrat de la province, que jai prvenu de mon arrive Manao. Si vous losez, venez my retrouver ! Chez le juge Ribeiro ! rpondit Torrs, videmment dcontenanc. Chez le juge Ribeiro , rpondit Joam Garral. Montrant alors la pirogue Torrs, avec un geste de suprme mpris, Joam Garral chargea quatre de ses gens de le dbarquer sans retard sur le point le plus rapproch de lle. Le misrable, enfin, disparut. La famille, frmissante encore, respectait le silence de son chef. Mais Fragoso, ne se rendant compte qu demi de la gravit de la situation et emport par son brio ordinaire, stait approch de Joam Garral. Si le mariage de mademoiselle Minha et de monsieur Manoel se fait ds demain, sur la jangada

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Le vtre sy fera en mme temps, mon ami, rpondit avec douceur Joam Garral. Et, faisant un signe Manoel, il se retira dans sa chambre avec lui. Lentretien de Joam Garral et de Manoel durait depuis une demi-heure, qui avait paru un sicle la famille, lorsque la porte de lhabitation se rouvrit enfin. Manoel en sortit seul. Ses regards brillaient dune gnreuse rsolution. Allant Yaquita, il lui dit : Ma mre ! Minha, il dit : Ma femme , Benito, il dit : Mon frre , et se tournant vers Lina et Fragoso, il dit tous : demain ! Il savait tout ce qui stait pass entre Joam Garral et Torrs. Il savait que, comptant sur lappui du juge Ribeiro par suite dune correspondance quil avait eue avec lui depuis une anne, sans en parler aux siens, Joam Garral tait enfin parvenu lclairer et le convaincre de son innocence. Il savait que Joam Garral avait rsolument entrepris ce voyage dans le seul but de faire rviser lodieux procs dont il avait t victime, et de ne pas laisser peser sur son gendre et sur sa fille le poids de la terrible situation quil avait pu et d accepter trop longtemps pour lui-mme ! Oui, Manoel savait tout cela, mais il savait aussi que Joam Garral, ou plutt Joam Dacosta, tait innocent, que son malheur mme venait de le lui rendre plus cher et plus sacr ! Ce quil ne savait pas, ctait que la preuve matrielle de linnocence du fazender existait, et que cette preuve tait entre les mains de Torrs. Joam Garral avait voulu rserver pour le juge lusage de cette preuve, qui devait linnocenter, si laventurier avait dit vrai.

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Manoel se borna donc annoncer quil allait se rendre chez le padre Passanha, afin de le prier de tout prparer pour les deux mariages. Le lendemain, le 24 aot, une heure peine avant celle o la crmonie allait saccomplir, une grande pirogue, qui stait dtache de la rive gauche du fleuve, accostait la jangada. Une douzaine de pagayeurs lavaient rapidement amene de Manao, et, avec quelques agents, elle portait le chef de police, qui se fit connatre et monta bord. ce moment, Joam Garral et les siens, dj pars pour la fte, sortaient de lhabitation. Joam Garral ! demanda le chef de police. Me voici, rpondit Joam Garral. Joam Garral, rpondit le chef de police, vous avez t aussi Joam Dacosta ! Ces deux noms ont t ports par un mme homme ! Je vous arrte. ces mots, Yaquita et Minha, frappes de stupeur, staient arrtes, sans pouvoir faire un mouvement. Mon pre, un assassin ! scria Benito, qui allait slancer vers Joam Garral. Dun geste, son pre lui imposa silence. Je ne me permettrai quune seule question, dit Joam Garral dune voix ferme, en sadressant au chef de police. Le mandat en vertu duquel vous marrtez, a-t-il t lanc contre moi par le juge de droit de Manao, par le juge Ribeiro ? Non, rpondit le chef de police, il ma t remis, avec ordre de lexcuter sur-le-champ, par son remplaant. Le juge Ri-

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beiro, frapp dapoplexie hier dans la soire, est mort cette nuit mme deux heures, sans avoir repris connaissance. Mort ! scria Joam Garral, un instant atterr par cette nouvelle, mort ! mort ! Mais bientt, relevant la tte, il sadressa sa femme et ses enfants : Le juge Ribeiro, dit-il, savait seul que jtais innocent, mes bien-aims ! La mort de ce juge peut mtre fatale, mais ce nest pas une raison pour moi de dsesprer ! Et se tournant vers Manoel : la grce de Dieu, lui dit-il. Il sagit de voir, maintenant, si la vrit peut redescendre du ciel sur la terre ! Le chef de police avait fait un signe ses agents, qui savanaient pour semparer de Joam Garral. Mais parlez donc, mon pre ! scria Benito, fou de dsespoir. Dites un mot, et nous aurons raison, ft-ce par la force, de lhorrible mprise dont vous tes victime ! Il ny a pas ici de mprise, mon fils, rpondit Joam Garral. Joam Dacosta et Joam Garral ne font quun. Je suis, en effet, Joam Dacosta ! Je suis lhonnte homme quune erreur judiciaire a condamn injustement mort, il y a vingt-trois ans, la place du vrai coupable. De ma complte innocence, mes enfants, une fois pour toutes, jen jure devant Dieu, sur vos ttes et sur celle de votre mre ! Toute communication entre vous et les vtres vous est interdite, dit alors le chef de police. Vous tes mon prisonnier, Joam Garral, et jexcuterai mon mandat dans toute sa rigueur.

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Joam Garral, contenant du geste ses enfants et ses serviteurs consterns : Laissez faire la justice des hommes, dit-il, en attendant la justice de Dieu ! Et, la tte haute, il sembarqua dans la pirogue. Il semblait, en vrit, que de tous les assistants, Joam Garral ft le seul que cet effroyable coup de foudre, tomb si inopinment sur sa tte, net pas cras !

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DEUXIME PISODE

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CHAPITRE PREMIER MANAO

La ville de Manao est exactement situe par 384 de latitude australe et 6727 de longitude louest du mridien de Paris. Quatre cent vingt lieues kilomtriques la sparent de Blem, et dix kilomtres, seulement, de lembouchure du rio Negro. Manao nest pas btie au bord du fleuve des Amazones. Cest sur la rive gauche du rio Negro, le plus important, le plus remarquable des tributaires de la grande artre brsilienne , que slve cette capitale de la province, dominant la campine environnante du pittoresque ensemble de ses maisons prives et de ses difices publics. Le rio Negro, dcouvert, en 1645, par lEspagnol Favella, prend sa source au flanc des montagnes situes, dans le nordouest, entre le Brsil et la Nouvelle-Grenade, au mur mme de la province de Popayan, et il est mis en communication avec lOrnoque, cest--dire avec les Guyanes, par deux de ses affluents, le Pimichim et le Cassiquaire. Aprs un superbe cours de dix-sept cents kilomtres, le rio Negro vient, par une embouchure de onze cents toises, pancher ses eaux noires dans lAmazone, mais sans quelles sy confondent sur un espace de plusieurs milles, tant leur dversion est active et puissante. En cet endroit, les pointes de ses deux rives svasent et forment, une vaste baie, profonde de quinze lieues, qui stend jusquaux les Anavilhanas.

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Cest l, dans lune de ces troites indentations, que se creuse le port de Manao. De nombreuses embarcations sy rencontrent, les unes mouilles au courant du fleuve, attendant un vent favorable, les autres en rparation dans les nombreux iguaraps ou canaux qui sillonnent capricieusement la ville et lui dorment un aspect quelque peu hollandais. Avec lescale des bateaux vapeur, qui ne va pas tarder stablir prs de la jonction des deux fleuves, le commerce de Manao doit sensiblement saccrotre. En effet, bois de construction et dbnisterie, cacao, caoutchouc, caf, salsepareille, canne sucre, indigo, noix de muscade, poisson sal, beurre de tortue, ces divers objets trouvent l de nombreux cours deau pour les transporter en toutes directions : le rio Negro au nord et louest, la Madeira au sud et louest, lAmazone, enfin, qui se droule vers lest jusquau littoral de lAtlantique. La situation de cette ville est donc heureuse entre toutes et doit contribuer puissamment sa prosprit. Manao, ou Manaos , se nommait autrefois Moura, puis sest appele Barra de Rio-Negro. De 1757 1804, elle fit seulement partie de la capitainerie qui portait le nom du grand affluent dont elle occupait lembouchure. Mais, depuis 1826, devenue la capitale de cette vaste province des Amazones, elle a emprunt son nouveau nom une tribu de ces Indiens qui habitaient jadis les territoires du Centre-Amrique. Plusieurs fois des voyageurs, mal informs, ont confondu cette ville avec la fameuse Manoa, sorte de cit fantastique, leve, disait-on, prs du lac lgendaire de Parima, qui parat ntre que le Branco suprieur, cest--dire un simple affluent du rio Negro. L tait cet empire de lEl Dorado, dont chaque matin, sil faut en croire les fables du pays, le souverain se faisait couvrir de poudre dor, tant ce prcieux mtal, que lon ramassait la pelle, abondait sur ces terrains privilgis. Mais, vrification faite, il a fallu en rabattre, et toute cette prtendue

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richesse aurifre se rduit la prsence de nombreuses micaces sans valeur, qui avaient tromp les avides regards des chercheurs dor. En somme, Manao na rien des splendeurs fabuleuses de cette mythologique capitale de lEl Dorado. Ce nest quune ville de cinq mille habitants environ, parmi lesquels on compte au moins trois mille employs. De l, un certain nombre de btiments civils lusage de ces fonctionnaires : chambre lgislative, palais de la prsidence, trsorerie gnrale, htel des postes, douane, sans compter un collge qui fut fond en 1848, et un hpital qui venait dtre cr en 1851. Quon y ajoute un cimetire, occupant le versant oriental de la colline o fut leve, en 1669, contre les pirates de lAmazone, une forteresse maintenant dtruite, et lon saura quoi sen tenir sur limportance des tablissements civils de la cit. Quant aux difices religieux, il serait difficile den nommer plus de deux : la petite glise de la Conception et la chapelle de Notre-Dame des Remdes, btie presque en rase campagne sur une tumescence qui domine Manao. Cest peu pour une ville dorigine espagnole. ces deux monuments il convient dajouter encore un couvent de Carmlites, incendi en 1850, et dont il ne reste plus que des ruines. La population de Manao ne slve quau chiffre qui a t indiqu plus haut, et, en dehors des fonctionnaires, employs et soldats, elle se compose plus particulirement de ngociants portugais et dIndiens appartenant aux diverses tribus du RioNegro. Trois rues principales, assez irrgulires, desservent la ville ; elles portent des noms significatifs dans le pays et qui ont bien leur couleur : cest la rue Dieu-le-Pre, la rue Dieu-le-Fils et la rue Dieu-le-Saint-Esprit. En outre, vers le couchant

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sallonge une magnifique avenue dorangers centenaires, que respectrent religieusement les architectes qui, de lancienne cit, firent la cit nouvelle. Autour de ces rues principales sentrecroisent un rseau de ruelles non paves, coupes successivement par quatre canaux que desservent des passerelles en bois. En de certains endroits, ces iguaraps promnent leurs eaux sombres au milieu de grands terrains vagues, sems dherbes folles et de fleurs aux couleurs clatantes : ce sont autant de squares naturels, ombrags darbres magnifiques, parmi lesquels domine le sumaumeira , ce gigantesque vgtal habill dune corce blanche, et dont le large dme sarrondit en parasol au-dessus dune noueuse ramure. Quant aux diverses habitations prives, il faut les chercher parmi quelques centaines de maisons assez rudimentaires, les unes couvertes de tuiles, les autres coiffes des feuilles juxtaposes du palmier, avec la saillie de leurs miradors et lavant-corps de leurs boutiques, qui sont pour la plupart tenues par des ngociants portugais. Et quelle espce de gens voit-on sortir aux heures de la promenade, aussi bien de ces difices publics que de ces habitations particulires ? Des hommes de haute mine, avec redingote noire, chapeau de soie, souliers vernis, gants de couleur frache, diamants au nud de leur cravate ; des femmes en grandes et tapageuses toilettes, robes falbalas, chapeaux la dernire mode ; des Indiens, enfin, qui, eux aussi, sont en train de seuropaniser, de manire dtruire tout ce qui pouvait rester de couleur locale dans cette partie moyenne du bassin de lAmazone. Telle est Manao, quil fallait sommairement faire connatre au lecteur pour les besoins de cette histoire. L, le voyage de la jangada, si tragiquement interrompu, venait de se trouver coup

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au milieu du long parcours quelle devait accomplir ; l allaient se drouler, en peu de temps, les pripties de cette mystrieuse affaire.

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CHAPITRE DEUXIME LES PREMIERS INSTANTS

peine la pirogue qui emmenait Joam Garral, ou plutt Joam Dacosta, il convient de lui restituer ce nom , avait-elle disparu, que Benito stait avanc vers Manoel. Que sais-tu ? lui demanda-t-il. Je sais que ton pre est innocent ! Oui ! Innocent ! rpta Manoel, et quune condamnation capitale la frapp, il y a vingttrois ans, pour un crime quil navait pas commis ! Il ta tout dit, Manoel ? Tout, Benito ! rpondit le jeune homme. Lhonnte fazender ne voulait pas que rien de son pass ft cach celui qui allait devenir son second fils, en pousant sa fille ! Et la preuve de son innocence, mon pre peut-il enfin la produire au grand jour ? Cette preuve, Benito, elle est toute dans ces vingt-trois ans dune vie honorable et honore, toute dans cette dmarche de Joam Dacosta, qui venait dire la justice : Me voici ! Je ne veux plus de cette fausse existence ! Je ne veux plus me cacher sous un nom qui nest pas mon vrai nom ! Vous avez condamn un innocent ! Rhabilitez-le ! Et mon pre lorsquil te parlait ainsi tu nas pas un instant hsit le croire ? scria Benito. 223

Pas un instant, frre ! rpondit Manoel. Les mains des deux jeunes gens se confondirent dans une mme et cordiale treinte. Puis Benito allant au padre Passanha : Padre, lui dit-il, emmenez ma mre et ma sur dans leurs chambres ! Ne les quittez pas de toute la journe ! Personne ici ne doute de linnocence de mon pre, personne vous le savez ! Demain, ma mre et moi nous irons trouver le chef de police. On ne nous refusera pas lautorisation dentrer dans la prison. Non ! ce serait trop cruel ! Nous reverrons mon pre, et nous dciderons quelles dmarches il faut faire pour arriver obtenir sa rhabilitation ! Yaquita tait presque inerte ; mais cette vaillante femme, dabord terrasse par ce coup soudain, allait bientt se relever. Yaquita Dacosta serait ce quavait t Yaquita Garral. Elle ne doutait pas de linnocence de son mari. Il ne lui venait mme pas la pense que Joam Dacosta ft blmable de lavoir pouse sous ce nom qui ntait pas le sien. Elle ne pensait qu toute cette vie de bonheur que lui avait faite cet honnte homme, injustement frapp ! Oui ! le lendemain elle serait la porte de sa prison, et elle ne la quitterait pas quelle ne lui et t ouverte ! Le padre Passanha lemmena avec sa fille, qui ne pouvait retenir ses larmes, et tous trois senfermrent dans lhabitation. Les deux jeunes gens se retrouvrent seuls. Et maintenant, dit Benito, il faut, Manoel, que je sache tout ce que ta dit mon pre. Je nai rien te cacher, Benito.

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Qutait venu faire Torrs bord de la jangada ? Vendre Joam Dacosta le secret de son pass. Ainsi, quand nous avons rencontr Torrs dans les forts dIquitos, son dessein tait dj form dentrer en relation avec mon pre ? Ce nest pas douteux, rpondit Manoel. Le misrable se dirigeait alors vers la fazenda dans la pense de se livrer une ignoble opration de chantage, prpare de longue main. Et lorsque nous lui avons appris, dit Benito, que mon pre et toute sa famille se prparaient repasser la frontire, il a brusquement chang son plan de conduite ? Oui, Benito, parce que Joam Dacosta, une fois sur le territoire brsilien, devait tre plus sa merci quau-del de la frontire pruvienne. Voil pourquoi nous avons retrouv Torrs Tabatinga, o il attendait, o il piait notre arrive. Et moi qui lui ai offert de sembarquer sur la jangada ! scria Benito avec un mouvement de dsespoir. Frre, lui dit Manoel, ne te reproche rien ! Torrs nous aurait rejoints tt ou tard ! Il ntait pas homme abandonner une pareille piste ! Sil nous et manqus Tabatinga, nous laurions retrouv Manao ! Oui ! Manoel, tu as raison ! Mais il ne sagit plus du pass, maintenant il sagit du prsent ! Pas de rcriminations inutiles ! Voyons ! Et, en parlant ainsi, Benito, passant sa main sur son front, cherchait ressaisir tous les dtails de cette triste affaire.

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Voyons, demanda-t-il, comment Torrs a-t-il pu apprendre que mon pre avait t condamn, il y a vingt-trois ans, pour cet abominable crime de Tijuco ? Je lignore, rpondit Manoel, et tout me porte croire que ton pre lignore aussi. Et, cependant, Torrs avait connaissance de ce nom de Garral sous lequel se cachait Joam Dacosta ? videmment. Et il savait que ctait au Prou, Iquitos, que, depuis tant dannes, stait rfugi mon pre ? Il le savait, rpondit Manoel. Mais comment lavait-il su, je ne puis le comprendre ! Une dernire question, dit Benito. Quelle proposition Torrs a-t-il faite mon pre pendant ce court entretien qui a prcd son expulsion ? Il la menac de dnoncer Joam Garral comme tant Joam Dacosta, si celui-ci refusait de lui acheter son silence. Et quel prix ? Au prix de la main de sa fille ! rpondit Manoel sans hsiter, mais ple de colre. Le misrable aurait os ! scria Benito. cette infme demande, Benito, tu as vu quelle rponse ton pre a faite !

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Oui, Manoel, oui ! la rponse dun honnte homme indign ! Il a chass Torrs ! Mais il ne suffit pas quil lait chass ! Non ! cela ne me suffit pas ! Cest sur la dnonciation de Torrs quon est venu arrter mon pre, nest-il pas vrai ? Oui ! sur sa dnonciation ! Eh bien, scria Benito, dont le bras menaant se dirigea vers la rive gauche du fleuve, il faut que je retrouve Torrs ! Il faut que je sache comment il est devenu matre de ce secret ! Il faut quil me dise sil le tient du vritable auteur du crime ! Il parlera ! ou sil refuse de parler je sais ce quil me restera faire ! Ce quil restera faire moi comme toi ! ajouta plus froidement, mais non moins rsolument Manoel. Non Manoel non ! moi seul ! Nous sommes frres, Benito, rpondit Manoel, et cest l une vengeance qui nous appartient tous deux ! Benito ne rpliqua pas. ce sujet, videmment, son parti tait irrvocablement pris. En ce moment, le pilote Araujo, qui venait dobserver ltat du fleuve, sapprocha des deux jeunes gens. Avez-vous dcid, demanda-t-il, si la jangada doit rester au mouillage de lle Muras ou gagner le port de Manao ? Ctait une question rsoudre avant la nuit, et elle devait tre examine de prs. En effet, la nouvelle de larrestation de Joam Dacosta avait d dj se rpandre dans la ville. Quelle ft de nature exciter la curiosit de la population de Manao, cela ntait pas douteux. Mais ne pouvait-elle provoquer plus que de la curiosit contre le condamn, contre lauteur principal de ce crime de Tijuco, qui avait eu autrefois un si immense retentissement ? Ne pouvaiton craindre quelque mouvement populaire propos de cet at-

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tentat, qui navait pas mme t expi ? Devant cette hypothse, ne valait-il pas mieux laisser la jangada amarre prs de Muras, sur la rive droite du fleuve, quelques milles de Manao ? Le pour et le contre de la question furent pess. Non ! scria Benito. Rester ici, ce serait paratre abandonner mon pre et douter de son innocence ! ce serait sembler craindre de faire cause commune avec lui ! Il faut aller Manao et sans retard ! Tu as raison, Benito, rpondit Manoel. Partons ! Araujo, approuvant de la tte, prit ses mesures pour quitter lle. La manuvre demandait quelque soin. Il sagissait de prendre obliquement le courant de lAmazone doubl par celui du rio Negro, et de se diriger vers lembouchure de cet affluent, qui souvrait douze milles au-dessous sur la rive gauche. Les amarres, dtaches de lle, furent largues. La jangada, rejete dans le lit du fleuve, commena driver diagonalement. Araujo, profitant habilement des courbures du courant bris par les pointes des berges, put lancer limmense appareil dans la direction voulue, en saidant des longues gaffes de son quipe. Deux heures aprs, la jangada se trouvait sur lautre bord de lAmazone, un peu au-dessus de lembouchure du rio Negro, et ce fut le courant qui se chargea de la conduire la rive infrieure de la vaste baie ouverte dans la rive gauche de laffluent. Enfin, cinq heures du soir, la jangada tait fortement amarre le long de cette rive, non pas dans le port mme de Manao, quelle naurait pu atteindre, sans avoir refouler un courant assez rapide, mais moins dun petit mille au-dessous.

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Le train de bois reposait alors sur les eaux noires du rio Negro, prs dune assez haute berge, hrisse de ccropias bourgeons mordors, et palissade de ces roseaux tiges raides, nomms froxas , dont les Indiens font des armes offensives. Quelques citadins erraient sur cette berge. Ctait, nen pas douter, un sentiment de curiosit qui les amenait jusquau mouillage de la jangada. La nouvelle de larrestation de Joam Dacosta navait pas tard se rpandre ; mais la curiosit de ces Manaens nalla pas jusqu lindiscrtion, et ils se tinrent sur la rserve. Lintention de Benito tait de descendre terre, ds le soir mme. Manoel len dissuada. Attends demain, lui dit-il. La nuit va venir, et il ne faut pas que nous quittions la jangada ! Soit ! demain ! rpondit Benito. En ce moment, Yaquita, suivie de sa fille et du padre Passanha, sortait de lhabitation. Si Minha tait encore en larmes, le visage de sa mre tait sec, toute sa personne se montrait nergique et rsolue. On sentait que la femme tait prte tout, faire son devoir comme user de son droit. Yaquita savana lentement vers Manoel : Manoel, ditelle, coutez ce que jai vous dire, car je vais vous parler comme ma conscience mordonne de le faire. Je vous coute ! rpondit Manoel. Yaquita le regarda bien en face. Hier, dit-elle, aprs lentretien que vous avez eu avec Joam Dacosta, mon mari, vous tes venu moi et vous mavez appele : ma mre ! Vous avez

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pris la main de Minha, et vous lui avez dit : ma femme ! Vous saviez tout alors, et le pass de Joam Dacosta vous tait rvl ! Oui, rpondit Manoel, et que Dieu me punisse si, de ma part, il y a eu une hsitation ! Soit, Manoel, reprit Yaquita, mais ce moment Joam Dacosta ntait pas encore arrt. Maintenant la situation nest plus la mme. Quelque innocent quil soit, mon mari est aux mains de la justice ; son pass est dvoil publiquement ; Minha est la fille dun condamn la peine capitale Minha Dacosta ou Minha Garral, que mimporte ! scria Manoel, qui ne put se contenir plus longtemps. Manoel ! murmura la jeune fille. Et elle serait certainement tombe, si les bras de Lina neussent t l pour la soutenir. Ma mre, si vous ne voulez pas la tuer, dit Manoel, appelez-moi votre fils ! Mon fils ! mon enfant ! Ce fut tout ce que put rpondre Yaquita, et ces larmes, quelle refoulait avec tant de peine, jaillirent de ses yeux. Tous rentrrent dans lhabitation. Mais cette longue nuit, pas une heure de sommeil ne devait laccourcir pour cette honnte famille, si cruellement prouve !

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CHAPITRE TROISIME UN RETOUR SUR LE PASS

Ctait une fatalit, cette mort du juge Ribeiro, sur lequel Joam Dacosta avait la certitude de pouvoir compter absolument ! Avant dtre juge de droit Manao, cest--dire le premier magistrat de la province, Ribeiro avait connu Joam Dacosta, lpoque o le jeune employ fut poursuivi pour le crime de larrayal diamantin. Ribeiro tait alors avocat Villa-Rica. Ce fut lui qui se chargea de dfendre laccus devant les assises. Il prit cette cause cur, il la fit sienne. De lexamen des pices du dossier, des dtails de linformation, il acquit, non pas une simple conviction doffice, mais la certitude que son client tait incrimin tort, quil navait pris aucun degr une part quelconque dans lassassinat des soldats de lescorte et le vol des diamants, que linstruction avait fait fausse route, en un mot, que Joam Dacosta tait innocent. Et pourtant, cette conviction, lavocat Ribeiro, quels que fussent son talent et son zle, ne parvint pas la faire passer dans lesprit du jury. Sur qui pouvait-il dtourner la prsomption du crime ? Si ce ntait pas Joam Dacosta, plac dans toutes les conditions voulues pour informer les malfaiteurs de ce dpart secret du convoi, qui tait-ce ? Lemploy, qui accompagnait lescorte, avait succomb avec la plupart des soldats, et les soupons ne pouvaient se porter sur lui. Tout concourait donc faire de Joam Dacosta lunique et vritable auteur du crime.

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Ribeiro le dfendit avec une chaleur extrme ! Il y mit tout son cur ! Il ne russit pas le sauver. Le verdict du jury fut affirmatif sur toutes les questions. Joam Dacosta, convaincu de meurtre avec laggravation de la prmditation, nobtint mme pas le bnfice des circonstances attnuantes et sentendit condamner mort. Aucun espoir ne pouvait rester laccus. Aucune commutation de peine ntait possible, puisquil sagissait dun crime relatif larrayal diamantin. Le condamn tait perdu Mais, pendant la nuit qui prcda lexcution, lorsque le gibet tait dj dress, Joam Dacosta parvint senfuir de la prison de Villa-Rica On sait le reste. Vingt ans plus tard, lavocat Ribeiro tait nomm juge de droit Manao. Au fond de sa retraite, le fazender dIquitos apprit ce changement et vit l une heureuse circonstance, qui pouvait amener la rvision de son procs avec quelques chances de russite. Il savait que les anciennes convictions de lavocat son sujet devaient se retrouver intactes dans lesprit du juge. Il rsolut donc de tout tenter pour arriver la rhabilitation. Sans la nomination de Ribeiro aux fonctions de magistrat suprme dans la province des Amazones, peut-tre et-il hsit, car il navait aucune nouvelle preuve matrielle de son innocence produire. Peut-tre, quoique cet honnte homme souffrt terriblement den tre rduit se cacher dans lexil dIquitos, peuttre et-il demand au temps dteindre plus encore les souvenirs de cette horrible affaire, mais une circonstance le mit en demeure dagir sans plus tarder. En effet, bien avant que Yaquita ne lui en et parl, Joam Dacosta avait reconnu que Manoel aimait sa fille. Cette union du jeune mdecin militaire et de la jeune fille lui convenait sous tous les rapports. Il tait vident quune demande en mariage se ferait un jour ou lautre, et Joam ne voulut pas tre pris au dpourvu.

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Mais alors cette pense quil lui faudrait marier sa fille sous un nom qui ne lui appartenait pas, que Manoel Valdez, croyant entrer dans la famille Garral, entrerait dans la famille Dacosta, dont le chef ntait quun fugitif toujours sous le coup dune condamnation capitale, cette pense lui fut intolrable. Non ! ce mariage ne se ferait pas dans ces conditions o stait accompli le sien propre ! Non ! jamais ! On se rappelle ce qui stait pass cette poque. Quatre ans aprs que le jeune commis, dj lassoci de Magalhas, fut arriv la fazenda dIquitos, le vieux Portugais avait t rapport la ferme mortellement bless. Quelques jours seulement lui restaient vivre. Il seffraya la pense que sa fille allait rester seule, sans appui ; mais, sachant que Joam et Yaquita saimaient, il voulut que leur union se ft sans retard. Joam refusa dabord. Il offrit de rester le protecteur, le serviteur de Yaquita, sans devenir son mari Les insistances de Magalhas mourant furent telles que toute rsistance devint impossible. Yaquita mit sa main dans la main de Joam, et Joam ne la retira pas. Oui ! ctait l un fait grave ! Oui ! Joam Dacosta aurait d ou tout avouer ou fuir jamais cette maison dans laquelle il avait t si hospitalirement reu, cet tablissement dont il faisait la prosprit ! Oui ! tout dire plutt que de donner la fille de son bienfaiteur un nom qui ntait pas le sien, le nom dun condamn mort pour crime dassassinat, si innocent quil ft devant Dieu ! Mais les circonstances pressaient, le vieux fazender allait mourir, ses mains se tendirent vers les jeunes gens ! Joam Dacosta se tut, le mariage saccomplit, et toute la vie du jeune fermier fut consacre au bonheur de celle qui tait devenue sa femme.

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Le jour o je lui avouerai tout, rptait Joam, Yaquita me pardonnera ! Elle ne doutera pas de moi un instant ! Mais si jai d la tromper, je ne tromperai pas lhonnte homme qui voudra entrer dans notre famille en pousant Minha ! Non ! plutt me livrer et en finir avec cette existence ! Cent fois, sans doute, Joam Dacosta eut la pense de dire sa femme ce quavait t son pass ! Oui ! laveu tait sur ses lvres, surtout lorsquelle le priait de la conduire au Brsil, de faire descendre sa fille et elle ce beau fleuve des Amazones ! Il connaissait assez Yaquita pour tre sr quelle ne sentirait pas samoindrir en elle laffection quelle avait pour lui ! Le courage lui manqua ! Qui ne le comprendrait, en prsence de tout ce bonheur de famille qui spanouissait autour de lui, qui tait son uvre et quil allait peut-tre briser sans retour ! Telle fut sa vie pendant de longues annes, telle fut la source sans cesse renaissante de ces effroyables souffrances dont il garda le secret, telle fut enfin la vie de cet homme, qui navait pas un acte cacher, et quune suprme injustice obligeait se cacher lui-mme ! Mais enfin le jour o il ne dut plus douter de lamour de Manoel pour Minha, o il put calculer quune anne ne scoulerait pas sans quil ft dans la ncessit de donner son consentement ce mariage, il nhsita plus et se mit en mesure dagir bref dlai. Une lettre de lui, adresse au juge Ribeiro, apprit en mme temps ce magistrat le secret de lexistence de Joam Dacosta, le nom sous lequel il se cachait, lendroit o il vivait avec sa famille, et, en mme temps, son intention formelle de venir se livrer la justice de son pays et de poursuivre la rvision dun

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procs do sortirait pour lui ou la rhabilitation ou lexcution de lunique jugement rendu Villa-Rica. Quels furent les sentiments qui clatrent dans le cur de lhonnte magistrat ? On le devine aisment. Ce ntait plus lavocat que sadressait laccus, ctait au juge suprme de la province quun condamn faisait appel. Joam Dacosta se livrait entirement lui et ne lui demandait mme pas le secret. Le juge Ribeiro, tout dabord troubl par cette rvlation inattendue, se remit bientt et pesa scrupuleusement les devoirs que lui imposait sa situation. Ctait lui quincombait la charge de poursuivre les criminels, et voil quun criminel venait se remettre entre ses mains. Ce criminel, il est vrai, il lavait dfendu ; il ne doutait pas quil et t injustement condamn ; sa joie avait t grande de le voir chapper par la fuite au dernier supplice ; au besoin mme, il et provoqu, il et facilit son vasion ! Mais ce que lavocat et fait autrefois, le magistrat pouvait-il le faire aujourdhui ? Eh bien, oui ! se dit le juge, ma conscience mordonne de ne pas abandonner ce juste ! La dmarche quil fait aujourdhui est une nouvelle preuve de sa non-culpabilit, une preuve morale, puisquil ne peut en apporter dautres, mais peut-tre la plus convaincante de toutes ! Non ! je ne labandonnerai pas ! partir de ce jour, une secrte correspondance stablit entre le magistrat et Joam Dacosta. Ribeiro engagea tout dabord son client ne pas se compromettre par un acte imprudent. Il voulait reprendre laffaire, revoir le dossier, rviser linformation. Il fallait savoir si rien de nouveau ne stait produit dans larrayal diamantin, touchant cette cause si grave. De ces complices du crime, un de ces contrebandiers qui avaient attaqu le convoi, nen tait-il pas qui avaient t arrts depuis lattentat ? Des aveux, des demi-aveux ne staient-ils pas produits ? Joam Dacosta, lui, en tait toujours et nen tait qu

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protester de son innocence ! Mais cela ne suffisait pas, et le juge Ribeiro voulait trouver dans les lments mmes de laffaire qui en incombait rellement la criminalit. Joam Dacosta devait donc tre prudent. Il promit de ltre. Mais ce fut une consolation immense, dans toutes ses preuves, de retrouver chez son ancien avocat, devenu juge suprme, cette entire conviction quil ntait pas coupable. Oui ! Joam Dacosta, malgr sa condamnation, tait une victime, un martyr, un honnte homme, qui la socit devait une clatante rparation ! Et, lorsque le magistrat connut le pass du fazender dIquitos depuis sa condamnation, la situation actuelle de sa famille, toute cette vie de dvouement, de travail, employe sans relche assurer le bonheur des siens, il fut, non pas plus convaincu mais plus touch, et il se jura de tout faire pour arriver la rhabilitation du condamn de Tijuco. Pendant six mois, il y eut change de correspondance entre ces deux hommes. Un jour, enfin, les circonstances pressant, Joam Dacosta crivit au juge Ribeiro : Dans deux mois, je serai prs de vous, la disposition du premier magistrat de la province ! Venez donc ! rpondit Ribeiro. La jangada tait prte alors descendre le fleuve. Joam Dacosta sy embarqua avec tous les siens, femmes, enfants, serviteurs. Pendant le voyage, au grand tonnement de sa femme et de son fils, on le sait, il ne dbarqua que rarement. Le plus souvent, il restait enferm dans sa chambre, crivant, travaillant, non des comptes de commerce, mais, sans en rien dire, cette sorte de mmoire quil appelait : Histoire de ma vie , et qui devait servir la rvision de son procs.

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Huit jours avant sa nouvelle arrestation, faite sur la dnonciation de Torrs, qui allait devancer et peut-tre anantir ses projets, il confiait un Indien de lAmazone une lettre par laquelle il prvenait le juge Ribeiro de sa prochaine arrive. Cette lettre partit, elle fut remise son adresse, et le magistrat nattendait plus que Joam Dacosta pour entamer cette grave affaire quil avait espoir de mener bien. Dans la nuit qui prcda larrive de la jangada Manao, une attaque dapoplexie frappa le juge Ribeiro. Mais la dnonciation de Torrs, dont luvre de chantage venait dchouer devant la noble indignation de sa victime, avait t suivie deffet. Dacosta tait arrt au milieu des siens, et son vieil avocat ntait plus l pour le dfendre ! Oui ! en vrit, ctait l un terrible coup ! Quoi quil en soit, le sort en tait jet ; il ny avait plus reculer. Joam Dacosta se redressa donc sous ce coup qui le frappait si inopinment. Ce ntait plus son honneur seulement qui tait en jeu, ctait lhonneur de tous les siens !

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CHAPITRE QUATRIME PREUVES MORALES

Le mandat darrestation dcern contre Joam Dacosta, dit Joam Garral, avait t lanc par le supplant du juge Ribeiro, qui devait remplir les fonctions de ce magistrat dans la province des Amazones jusqu la nomination de son successeur. Ce supplant se nommait Vicente Jarriquez. Ctait un petit bonhomme fort bourru, que quarante ans dexercice et de procdure criminelle navaient pas contribu rendre trs bienveillant pour les accuss. Il avait instruit tant daffaires de ce genre, jug et condamn tant de malfaiteurs, que linnocence dun prvenu, quel quil ft, lui semblait a priori inadmissible. Certainement, il ne jugeait pas contre sa conscience, mais sa conscience, fortement cuirasse, ne se laissait pas facilement entamer par les incidents de linterrogatoire ou les arguments de la dfense. Comme beaucoup de prsidents dassises, il ragissait volontiers contre lindulgence du jury, et quand, aprs avoir t pass au crible des enqutes, informations, instructions, un accus arrivait devant lui, toutes les prsomptions taient, ses yeux, pour que cet accus ft dix fois coupable. Ce ntait point un mchant homme, cependant, ce Jarriquez. Nerveux, remuant, loquace, fin, subtil, il tait curieux observer avec sa grosse tte sur son petit corps, sa chevelure bouriffe, que net pas dpare la perruque mortier des anciens temps, ses yeux percs la vrille, dont le regard avait une tonnante acuit, son nez prominent, avec lequel il aurait certainement gesticul pour peu quil et t mobile, ses oreilles cartes afin de mieux saisir tout ce qui se disait mme hors de 238

la porte ordinaire dun appareil auditif, ses doigts tapotant sans cesse sur la table du tribunal, comme ceux dun pianiste qui sexerce la muette, son buste trop long pour ses jambes trop courtes, et ses pieds quil croisait et dcroisait incessamment lorsquil trnait sur son fauteuil de magistrat. Dans la vie prive, le juge Jarriquez, clibataire endurci, ne quittait ses livres de droit criminel que pour la table quil ne ddaignait pas, le whist quil apprciait fort, les checs o il tait pass matre, et surtout les jeux de casse-tte chinois, nigmes, charades, rbus, anagrammes, logogriphes et autres, dont, comme plus dun magistrat europen, vrais sphynx par got comme par profession , il faisait son passe-temps principal. Ctait un original, on le voit, et lon voit aussi combien Joam Dacosta allait perdre la mort du juge Ribeiro, puisque sa cause venait devant ce peu commode magistrat. Dans lespce, dailleurs, la tche de Jarriquez tait trs simplifie. Il navait point faire office denquteur ou dinstructeur, non plus qu diriger des dbats, provoquer un verdict, faire application darticles du Code pnal, ni enfin prononcer un condamnation. Malheureusement pour le fazender dIquitos, tant de formalits ntaient plus ncessaires. Joam Dacosta avait t arrt, jug, condamn, il y avait vingt-trois ans, pour le crime de Tijuco, la prescription navait pas encore couvert sa condamnation, aucune demande en commutation de peine ne pouvait tre introduite, aucun pourvoi en grce ne pouvait tre accueilli. Il ne sagissait donc, en somme, que dtablir son identit, et, sur lordre dexcution qui arriverait de Rio de Janeiro, la justice naurait plus qu suivre son cours. Mais, sans doute, Joam Dacosta protesterait de son innocence, il dirait avoir t condamn injustement. Le devoir du magistrat, quelque opinion quil et cet gard, serait de lcouter. Toute la question serait de savoir quelles preuves le condamn pourrait donner de ses assertions. Et sil navait pu

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les apporter lors de sa comparution devant ses premiers juges, tait-il maintenant en mesure de les produire ? L devait tre tout lintrt de linterrogatoire. Il faut bien lavouer cependant, le fait dun contumax heureux et en sret ltranger, quittant tout, bnvolement, pour affronter la justice que son pass devait lui avoir appris redouter, ctait l un cas curieux, rare, qui devait intresser mme un magistrat blas sur toutes les pripties dun dbat judiciaire. tait-ce de la part du condamn de Tijuco, fatigu de la vie, effronte sottise ou lan dune conscience qui veut tout prix avoir raison dune iniquit ? Le problme tait trange, on en conviendra. Le lendemain de larrestation de Joam Dacosta, le juge Jarriquez se transporta donc la prison de la rue de Dieu-le-Fils, o le prisonnier avait t enferm. Cette prison tait un ancien couvent de missionnaires, lev sur le bord de lun des principaux iguaraps de la ville. Aux dtenus volontaires dautrefois avaient succd dans cet difice, peu appropri sa nouvelle destination, les prisonniers malgr eux daujourdhui. La chambre occupe par Joam Dacosta, ntait donc point une de ces tristes cellules que comporte le systme pnitentiaire moderne. Une ancienne chambre de moine, avec une fentre, sans abat-jour, mais grille, souvrant sur un terrain vague, un banc dans un coin, une sorte de grabat dans lautre, quelques ustensiles grossiers, rien de plus. Ce fut de cette chambre que, ce jour-l 25 aot, Joam Dacosta fut extrait vers onze heures du matin, et amen au cabinet des interrogatoires, dispos dans lancienne salle commune du couvent.

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Le juge Jarriquez tait l, devant son bureau, juch sur sa haute chaise, le dos tourn la fentre, afin que sa figure demeurt dans lombre, tandis que celle du prvenu resterait en pleine lumire. Son greffier avait pris place un bout de la table, la plume loreille, avec lindiffrence qui caractrise ces gens de justice, prt consigner les demandes et les rponses. Joam Dacosta fut introduit dans le cabinet, et, sur un signe du magistrat, les gardes qui lavaient amen se retirrent. Le juge Jarriquez regarda longuement laccus. Celui-ci stait inclin devant lui et gardait une attitude convenable, ni impudente, ni humble, attendant avec dignit que des demandes lui fussent poses pour y rpondre. Votre nom ? dit le juge Jarriquez. Joam Dacosta. Votre ge ? Cinquante-deux ans. Vous demeuriez ? Au Prou, au village dIquitos. Sous quel nom ? Sous le nom de Garral, qui est celui de ma mre. Et pourquoi portiez-vous ce nom ? Parce que, pendant vingt-trois ans, jai voulu me drober aux poursuites de la justice brsilienne.

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Les rponses taient si prcises, elles semblaient si bien indiquer que Joam Dacosta tait rsolu tout avouer de son pass et de son prsent, que le juge Jarriquez, peu habitu ces procds, redressa son nez plus verticalement que dhabitude. Et pourquoi, reprit-il, la justice brsilienne pouvait-elle exercer des poursuites contre vous ? Parce que javais t condamn la peine capitale, en1826, dans laffaire des diamants de Tijuco. Vous avouez donc que vous tes Joam Dacosta ? Je suis Joam Dacosta. Tout cela tait rpondu avec un grand calme, le plus simplement du monde. Aussi les petits yeux du juge Jarriquez, se drobant sous leur paupire, semblaient-ils dire : Voil une affaire qui ira toute seule ! Seulement, le moment arrivait o allait tre pose linvariable question qui amenait linvariable rponse des accuss de toute catgorie, protestant de leur innocence. Les doigts du juge Jarriquez commencrent battre un lger trille sur la table. Joam Dacosta, demanda-t-il, que faitesvous Iquitos ? Je suis fazender, et je moccupe de diriger un tablissement agricole qui est considrable. Il est en voie de prosprit ? De trs grande prosprit. Et depuis quand avez-vous quitt votre fazenda ?

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Depuis neuf semaines environ. Pourquoi ? cela, monsieur, rpondit Joam Dacosta, jai donn un prtexte, mais en ralit javais un motif. Quel a t le prtexte ? Le soin de conduire au Para tout un train de bois flott et une cargaison des divers produits de lAmazone. Ah ! fit le juge Jarriquez, et quel a t le vritable motif de votre dpart ? Et en posant cette question il se disait : Nous allons donc enfin entrer dans la voie des ngations et des mensonges ! Le vritable motif, rpondit dune voix ferme Joam Dacosta, tait la rsolution que javais prise de venir me livrer la justice de mon pays ! Vous livrer ! scria le juge, en se relevant sur son fauteuil. Vous livrer de vous-mme ? De moi-mme ! Et pourquoi ? Parce que jen avais assez, parce que jen avais trop de cette existence mensongre, de cette obligation de vivre sous un faux nom ; de cette impossibilit de pouvoir restituer ma femme, mes enfants celui qui leur appartient ; enfin, monsieur, parce que Parce que ?

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Je suis innocent ! Voil ce que jattendais ! se dit part lui le juge Jarriquez. Et tandis que ses doigts battaient une marche un peu plus accentue, il fit un signe de tte Joam Dacosta, qui signifiait clairement : Allez ! racontez votre histoire ! Je la connais, mais je ne veux pas vous empcher de la narrer votre aise ! Joam Dacosta, qui ne se mprit pas cette peu encourageante disposition desprit du magistrat, ne voulut pas sen apercevoir. Il fit donc lhistoire de sa vie tout entire, il parla sobrement, sans se dpartir du calme quil stait impos, sans omettre aucune des circonstances qui avaient prcd ou suivi sa condamnation. Il ninsista pas autrement sur cette existence honore et honorable quil avait mene depuis son vasion, ni sur ses devoirs de chef de famille, dpoux et de pre, quil avait si dignement remplis. Il ne souligna quune seule circonstance, celle qui lavait conduit Manao pour poursuivre la rvision de son procs, provoquer sa rhabilitation, et cela sans que rien ly obliget. Le juge Jarriquez, naturellement prvenu contre tout accus, ne linterrompit pas. Il se bornait fermer ou ouvrir successivement les yeux, comme un homme qui entend raconter la mme histoire pour la centime fois ; et, lorsque Joam Dacosta dposa sur la table le mmoire quil avait rdig, il ne fit pas un mouvement pour le prendre. Vous avez fini ? dit-il. Oui, monsieur.

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Et vous persistez soutenir que vous navez quitt Iquitos que pour venir rclamer la rvision de votre jugement ? Je nai pas eu dautre motif. Et qui le prouve ? Qui prouve que sans la dnonciation qui a amen votre arrestation, vous vous seriez livr ? Ce mmoire dabord, rpondit Joam Dacosta. Ce mmoire tait entre vos mains, et rien natteste que, si vous naviez pas t arrt, vous en auriez fait lusage que vous dites. Il y a, du moins, monsieur, une pice qui nest plus entre mes mains, et dont lauthenticit ne peut tre mise en doute. Laquelle ? La lettre que jai crite votre prdcesseur, le juge Ribeiro, lettre qui le prvenait de ma prochaine arrive. Ah ! vous aviez crit ? Oui, et cette lettre, qui doit tre arrive son adresse, ne peut tarder vous tre remise ! Vraiment ! rpondit le juge Jarriquez dun ton quelque peu incrdule. Vous aviez crit au juge Ribeiro ? Avant dtre juge de droit de cette province, rpondit Joam Dacosta, le juge Ribeiro tait avocat Villa-Rica. Cest lui qui ma dfendu au procs criminel de Tijuco. Il ne doutait pas de la bont de ma cause. Il a tout fait pour me sauver. Vingt ans plus tard, lorsquil est devenu le chef de la justice Manao, je lui ai fait savoir qui jtais, o jtais, ce que je voulais entrepren-

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dre. Sa conviction mon gard navait pas chang, et cest sur son conseil que jai quitt la fazenda pour venir, en personne, poursuivre ma rhabilitation. Mais la mort la frapp inopinment, et peut-tre suis-je perdu, si dans le juge Jarriquez je ne retrouve pas le juge Ribeiro ! Le magistrat, directement interpell, fut sur le point de bondir, au mpris de toutes les habitudes de la magistrature assise ; mais il parvint se contenir et se borna murmurer ces mots : Trs fort, en vrit, trs fort ! Le juge Jarriquez avait videmment des calus au cur, et il tait labri de toute surprise. En ce moment, un garde entra dans le cabinet et remit un pli cachet ladresse du magistrat. Celui-ci rompit le cachet et tira une lettre de lenveloppe. Il louvrit, il la lut, non sans une certaine contraction de sourcils, et dit : Je nai aucun motif, Joam Dacosta, pour vous cacher que voici la lettre dont vous parliez, adresse par vous au juge Ribeiro, et qui mest communique. Il ny a donc plus aucune raison de douter de ce que vous avez dit ce sujet. Pas plus ce sujet, rpondit Joam Dacosta, quau sujet de toutes les circonstances de ma vie que je viens de vous faire connatre, et dont il nest pas permis de douter ! Eh ! Joam Dacosta, rpondit vivement le juge Jarriquez, vous protestez de votre innocence ; mais tous les accuss en font autant ! Aprs tout, vous ne produisez que des prsomptions morales ! Avez-vous maintenant une preuve matrielle ?

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Peut-tre, monsieur , rpondit Joam Dacosta. Sur cette parole, le juge Jarriquez quitta son sige. Ce fut plus fort que lui, et il lui fallut deux ou trois tours de chambre pour se remettre.

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CHAPITRE CINQUIME PREUVES MATRIELLES

Lorsque le magistrat eut repris sa place, en homme qui croyait tre redevenu parfaitement matre de lui-mme, il se renversa sur son fauteuil, la tte releve, les yeux au plafond, et du ton de la plus parfaite indiffrence, sans mme regarder laccus : Parlez , dit-il. Joam Dacosta se recueillit un instant, comme sil et hsit rentrer dans cet ordre dides, et rpondit en ces termes : Jusquici, monsieur, je ne vous ai donn de mon innocence que des prsomptions morales, bases sur la dignit, sur la convenance, sur lhonntet de ma vie tout entire. Jaurais cru que ces preuves taient les plus dignes dtre apportes en justice Le juge Jarriquez ne put retenir un mouvement dpaules, indiquant que tel ntait pas son avis. Puisquelles ne suffisent pas, voici quelles sont les preuves matrielles que je suis peut-tre en mesure de produire, reprit Joam Dacosta. Je dis peut-tre , car je ne sais pas encore quel crdit il convient de leur accorder. Aussi monsieur, nai-je parl de cela ni ma femme ni mes enfants, ne voulant pas leur donner un espoir qui pourrait tre du. Au fait, rpondit le juge Jarriquez. 248

Jai tout lieu de croire, monsieur, que mon arrestation, la veille de larrive de la jangada Manao, a t motive par une dnonciation adresse au chef de police. Vous ne vous trompez pas, Joam Dacosta, mais je dois vous dire que cette dnonciation est anonyme. Peu importe, puisque je sais quelle na pu venir que dun misrable, appel Torrs. Et de quel droit, demanda le juge Jarriquez, traitez-vous ainsi ce dnonciateur ? Un misrable, oui, monsieur ! rpondit vivement Joam Dacosta. Cet homme, que javais hospitalirement accueilli, ntait venu moi que pour me proposer dacheter son silence, pour moffrir un march odieux, que je naurai jamais le regret davoir repouss, quelles que soient les consquences de sa dnonciation ! Toujours ce systme ! pensa le juge Jarriquez : accuser les autres pour se dcharger soi-mme ! Mais il nen couta pas moins avec une extrme attention le rcit que lui fit Joam Dacosta de ses relations avec laventurier, jusquau moment o Torrs vint lui apprendre quil connaissait et quil tait mme de rvler le nom du vritable auteur de lattentat de Tijuco. Et quel est le nom du coupable ? demanda le juge Jarriquez, branl dans son indiffrence. Je lignore, rpondit Joam Dacosta. Torrs sest bien gard de me le nommer.

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Et ce coupable est vivant ? Il est mort. Les doigts du juge Jarriquez tambourinrent plus rapidement, et il ne put se retenir de rpondre : Lhomme qui pourrait apporter la preuve de linnocence dun accus est toujours mort ! Si le vrai coupable est mort, monsieur, rpondit Joam Dacosta, Torrs, du moins, est vivant, et cette preuve crite tout entire de la main de lauteur du crime, il ma affirm lavoir entre les mains ! Il ma offert de me la vendre ! Eh ! Joam Dacosta, rpondit le juge Jarriquez, ce net pas t trop cher que la payer de toute votre fortune ! Si Torrs ne mavait demand que ma fortune, je la lui aurais abandonne, et pas un des miens net protest ! Oui, vous avez raison, monsieur, on ne peut payer trop cher le rachat de son honneur ! Mais ce misrable, me sachant sa merci, exigeait plus que ma fortune ! Quoi donc ? La main de ma fille, qui devait tre le prix de ce march ! Jai refus, il ma dnonc, et voil pourquoi je suis maintenant devant vous ! Et si Torrs ne vous et pas dnonc, demanda le juge Jarriquez, si Torrs ne se ft pas rencontr sur votre passage, queussiez-vous fait en apprenant votre arrive ici la mort du juge Ribeiro ? Seriez-vous venu vous livrer la justice ? Sans aucune hsitation, monsieur, rpondit Joam Dacosta dune voix ferme, puisque, je vous le rpte, je navais pas dautre but en quittant Iquitos pour venir Manao.

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Cela fut dit avec un tel accent de vrit, que le juge Jarriquez sentit une sorte dmotion le pntrer dans cet endroit du cur o les convictions se forment ; mais il ne se rendit pas encore. Il ne faudrait pas sen tonner. Magistrat, procdant cet interrogatoire, il ne savait rien de ce que savent ceux qui ont suivi Torrs depuis le commencement de ce rcit. Ceux-l ne peuvent douter que Torrs nait entre les mains la preuve matrielle de linnocence de Joam Dacosta. Ils ont la certitude que le document existe, quil contient cette attestation, et peut-tre seront-ils ports penser que le juge Jarriquez fait montre dune impitoyable incrdulit. Mais quils songent ceci : cest que le juge Jarriquez nest pas dans leur situation ; il est habitu ces invariables protestations des prvenus que la justice lui envoie ; ce document quinvoque Joam Dacosta, il ne lui est pas produit ; il ne sait mme pas sil existe rellement, et, en fin de compte, il se trouve en prsence dun homme dont la culpabilit a pour lui force de chose juge. Cependant il voulut, par curiosit peut-tre, pousser Joam Dacosta jusque dans ses derniers retranchements. Ainsi, lui dit-il, tout votre espoir repose maintenant sur la dclaration que vous a faite ce Torrs ? Oui, monsieur, rpondit Joam Dacosta, si ma vie entire ne plaide pas pour moi ! O pensez-vous que soit Torrs actuellement ? Je pense quil doit tre Manao.

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Et vous esprez quil parlera, quil consentira vous remettre bnvolement ce document que vous avez refus de lui payer du prix quil en demandait ? Je lespre, monsieur, rpondit Joam Dacosta. La situation, maintenant, nest plus la mme pour Torrs. Il ma dnonc, et par consquent il ne peut plus conserver un espoir quelconque de reprendre son march dans les conditions o il voulait le conclure. Mais ce document peut encore lui valoir une fortune, qui, si je suis acquitt ou condamn, lui chappera jamais. Or, puisque son intrt est de me vendre ce document, sans que cela puisse lui nuire en aucune faon, je pense quil agira suivant son intrt. Le raisonnement de Joam Dacosta tait sans rplique. Le juge Jarriquez le sentit bien. Il ny fit que la seule objection possible : Soit, dit-il, lintrt de Torrs est sans aucun doute de vous vendre ce document si ce document existe ! Sil nexiste pas, monsieur, rpondit Joam Dacosta dune voix pntrante, je naurai plus qu men rapporter la justice des hommes, en attendant la justice de Dieu ! Sur ces paroles, le juge Jarriquez se leva, et, dun ton moins indiffrent, cette fois : Joam Dacosta, dit-il, en vous interrogeant ici, en vous laissant raconter les particularits de votre vie et protester de votre innocence, je suis all plus loin que ne le voulait mon mandat. Une information a dj t faite sur cette affaire, et vous avez comparu devant le jury de Villa-Rica, dont le verdict a t rendu lunanimit des voix, sans admission de circonstances attnuantes. Vous avez t condamn pour instigation et complicit dans lassassinat des soldats et le vol des diamants de

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Tijuco, la peine capitale a t prononce contre vous, et ce na t que par une vasion que vous avez pu chapper au supplice. Mais, que vous soyez venu vous livrer ou non la justice, aprs vingt-trois ans, vous nen avez pas moins t repris. Une dernire fois, vous reconnaissez que vous tes bien Joam Dacosta, le condamn dans laffaire de larrayal diamantin ? Je suis Joam Dacosta. Vous tes prt signer cette dclaration ? Je suis prt. Et dune main qui ne tremblait pas, Joam Dacosta apposa son nom au bas du procs-verbal et du rapport que le juge Jarriquez venait de faire rdiger par son greffier. Le rapport, adress au ministre de la justice va partir pour Rio de Janeiro, dit le magistrat. Plusieurs jours scouleront avant que nous recevions lordre de faire excuter le jugement qui vous condamne. Si donc, comme vous le dites, ce Torrs possde la preuve de votre innocence, faites par vousmme, par les vtres, faites tout au monde pour quil la produise en temps utile ! Lordre arriv, aucun sursis ne serait possible, et la justice suivrait son cours ! Joam Dacosta sinclina. Me sera-t-il permis de voir maintenant ma femme, mes enfants ? demanda-t-il. Ds aujourdhui, si vous le voulez, rpondit le juge Jarriquez. Vous ntes plus au secret, et ils seront introduits prs de vous, ds quils se prsenteront. Le magistrat donna alors un coup de sonnette. Des gardes entrrent dans le cabinet et emmenrent Joam Dacosta.

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Le juge Jarriquez le regarda partir, en secouant la tte. Eh ! eh ! cela est vritablement plus trange que je ne laurais pens ! murmura-t-il.

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CHAPITRE SIXIME LE DERNIER COUP

Pendant que Joam Dacosta subissait cet interrogatoire, Yaquita, sur une dmarche faite par Manoel, apprenait que ses enfants et elle seraient admis voir le prisonnier, le jour mme, vers quatre heures du soir. Depuis la veille, Yaquita navait pas quitt sa chambre. Minha et Lina sy tenaient prs delle, en attendant le moment o il lui serait permis de revoir son mari. Yaquita Garral ou Yaquita Dacosta, il retrouverait en elle la femme dvoue, la vaillante compagne de toute sa vie. Ce jour-l, vers onze heures, Benito rejoignit Manoel et Fragoso qui causaient sur lavant de la jangada. Manoel, dit-il, jai un service te demander. Lequel ? vous aussi, Fragoso. bier. De quoi sagit-il ? demanda Manoel, en observant son ami, dont lattitude tait celle dun homme qui a pris une inbranlable rsolution. Je suis vos ordres, monsieur Benito, rpondit le bar-

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Vous croyez toujours linnocence de mon pre, nest-ce pas ? dit Benito. Ah ! scria Fragoso, je croirais plutt que cest moi qui ai commis le crime ! Eh bien, il faut aujourdhui mme mettre excution le projet que javais form hier. Retrouver Torrs ? demanda Manoel. Oui, et savoir de lui comment il a dcouvert la retraite de mon pre ! Il y a dans tout cela dinexplicables choses ! La-t-il connu autrefois ? je ne puis le comprendre, puisque mon pre na pas quitt Iquitos depuis plus de vingt ans, et que ce misrable en a trente peine ! Mais la journe ne sachvera pas avant que je le sache, ou malheur Torrs ! La rsolution de Benito nadmettait aucune discussion. Aussi, ni Manoel, ni Fragoso neurent-ils la pense de le dtourner de son projet. Je vous demande donc, reprit Benito, de maccompagner tous les deux. Nous allons partir linstant. Il ne faut pas attendre que Torrs ait quitt Manao. Il na plus vendre son silence maintenant, et lide peut lui en venir. Partons ! Tous trois dbarqurent sur la berge du rio Negro et se dirigrent vers la ville. Manao ntait pas si considrable quelle ne pt tre fouille en quelques heures. On irait de maison en maison, sil le fallait, pour y chercher Torrs ; mais mieux valait sadresser tout dabord aux matres des auberges ou des lojas, o laventurier avait pu se rfugier. Sans doute, lex-capitaine des bois naurait pas donn son nom, et il avait peut-tre des raisons personnel-

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les dviter tout rapport avec la justice. Toutefois, sil navait pas quitt Manao, il tait impossible quil chappt aux recherches des jeunes gens. En tout cas, il ne pouvait tre question de sadresser la police, car il tait trs probable, cela tait effectivement, on le sait , que sa dnonciation avait t anonyme. Pendant une heure, Benito, Manoel et Fragoso coururent les rues principales de la ville, interrogeant les marchands dans leurs boutiques, les cabaretiers dans leurs lojas, les passants eux-mmes, sans que personne pt reconnatre lindividu dont ils donnaient le signalement avec une extrme prcision. Torrs avait-il donc quitt Manao ? Fallait-il perdre tout espoir de le rejoindre ? Manoel essayait en vain de calmer Benito dont la tte tait en feu. Cote que cote, il lui fallait Torrs ! Le hasard allait le servir, et ce fut Fragoso qui fut enfin mis sur la vritable piste. Dans une auberge de la rue de Dieu-le-Saint-Esprit, au signalement quil donna de laventurier, on lui rpondit que lindividu en question tait descendu la veille dans la loja. A-t-il couch dans lauberge ? demanda Fragoso. Oui, rpondit laubergiste. Est-il l en ce moment ? Non, il est sorti. Mais a-t-il rgl son compte comme un homme qui se dispose partir ?

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En aucune faon ; il a quitt sa chambre depuis une heure, et il rentrera sans doute pour le souper. Savez-vous quel chemin il a pris en sortant ? On la vu se diriger vers lAmazone, en descendant parla basse ville, et il est probable quon le rencontrerait de ce ct. Fragoso navait pas en demander davantage. Quelques instants aprs, il retrouvait les deux jeunes gens et leur disait : Je suis sur la piste de Torrs. Il est l ! scria Benito. Non, il vient de sortir, et on la vu se diriger travers la campagne, du ct de lAmazone. Marchons ! rpondit Benito. Il fallait redescendre vers le fleuve, et le plus court fut de prendre la rive gauche du rio Negro jusqu son embouchure. Benito et ses compagnons eurent bientt laiss en arrire les dernires maisons de la ville, et ils suivirent la berge, mais en faisant un dtour pour ne pas passer en vue de la jangada. La plaine tait dserte cette heure. Le regard pouvait se porter au loin, travers cette campine, o les champs cultivs avaient remplac les forts dautrefois. Benito ne parlait pas : il naurait pu prononcer une parole. Manoel et Fragoso respectaient son silence. Ils allaient ainsi tous trois, ils regardaient, ils parcouraient lespace depuis la rive du rio Negro jusqu la rive de lAmazone. Trois quarts dheure aprs avoir quitt Manao, ils navaient encore rien aperu.

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Une on deux fois, des Indiens qui travaillaient la terre furent rencontrs ; Manoel les interrogea, et lun deux lui apprit enfin quun homme, ressemblant celui quon lui dsignait, venait de passer en se dirigeant vers langle form par les deux cours deau leur confluent. Sans en demander davantage, Benito, par un mouvement irrsistible, se jeta en avant, et ses deux compagnons durent se hter, afin de ne pas se laisser distancer par lui. La rive gauche de lAmazone apparaissait alors moins dun quart de mille. Une sorte de falaise sy dessinait en cachant une partie de lhorizon, et limitait la porte du regard un rayon de quelques centaines de pas. Benito, prcipitant sa course, disparut bientt derrire lune de ces tumescences sablonneuses. Plus vite ! plus vite ! dit Manoel Fragoso. Il ne faut pas le laisser seul un instant ! Et tous deux se jetaient dans cette direction, quand un cri se fit entendre. Benito avait-il aperu Torrs ? Celui-ci lavait-il vu ? Benito et Torrs staient-ils dj rejoints ? Manoel et Fragoso, cinquante pas plus loin, aprs avoir rapidement tourn une des pointes de la berge, voyaient deux hommes arrts en face lun de lautre. Ctait Torrs et Benito. En un instant, Manoel et Fragoso furent leur ct.

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On aurait pu croire que dans ltat dexaltation o se trouvait Benito, il lui aurait t impossible de se contenir, au moment o il se retrouverait en prsence de laventurier. Il nen fut rien. Ds que le jeune homme se vit devant Torrs, lorsquil eut la certitude que celui-ci ne pouvait plus lui chapper, un changement complet se fit dans son attitude, sa poitrine se dgonfla, il retrouva tout son sang-froid, il redevint matre de lui. Ces deux hommes, depuis quelques instants, se regardaient sans prononcer une parole. Ce fut Torrs, le premier, qui rompit le silence, et de ce ton deffronterie dont il avait lhabitude : Ah ! fit-il, monsieur Benito Garral ? Non ! Benito Dacosta ! rpondit le jeune homme. En effet, reprit Torrs, monsieur Benito Dacosta, accompagn de monsieur Manoel Valdez et de mon ami Fragoso ! Sur cette qualification outrageante que lui donnait laventurier, Fragoso, trs dispos lui faire un mauvais parti, allait slancer, lorsque Benito, toujours impassible, le retint : Quest-ce qui vous prend, mon brave ? scria Torrs en reculant de quelques pas. Eh ! je crois que je ferais bien de me tenir sur mes gardes ! Et, tout en parlant, il tira de son poncho une manchetta, cette arme offensive on dfensive, au choix , qui ne quitte jamais un Brsilien. Puis, demi courb, il attendit de pied ferme.

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Je suis venu vous chercher, Torrs, dit alors Benito, qui navait pas boug devant cette attitude provocatrice. Me chercher ? rpondit laventurier. Je ne suis pas difficile rencontrer ! Et pourquoi me cherchiez-vous ? Afin dapprendre de votre bouche ce que vous paraissez savoir du pass de mon pre ! Vraiment ! Oui ! jattends que vous me disiez comment vous lavez reconnu, pourquoi vous tiez rder autour de notre fazenda dans les forts dIquitos, pourquoi vous lattendiez Tabatinga ? Eh bien ! il me semble que rien nest plus clair ! rpondit Torrs en ricanant. Je lai attendu pour membarquer sur sa jangada, et je me suis embarqu dans lintention de lui faire une proposition trs simple quil a peut-tre eu tort de rejeter ! ces mots, Manoel ne put se retenir. La figure ple, lil en feu, il marcha sur Torrs. Benito, voulant puiser tous les moyens de conciliation, sinterposa entre laventurier et lui. Contiens-toi, Manoel, dit-il. Je me contiens bien, moi ! Puis reprenant : En effet, Torrs, je sais quelles sont les raisons qui vous ont fait prendre passage bord de la jangada. Possesseur dun secret qui vous a t livr sans doute, vous avez voulu faire uvre de chantage ! Mais ce nest pas de cela quil sagit maintenant. Et de quoi ? Je veux savoir comment vous avez pu reconnatre Joam Dacosta dans le fazender dIquitos !

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Comment jai pu le reconnatre ! rpondit Torrs, ce sont mes affaires, cela, et je nprouve pas le besoin de vous les raconter ! Limportant, cest que je ne me sois pas tromp, lorsque jai dnonc en lui le vritable auteur du crime de Tijuco ! Vous me direz ! scria Benito, qui commenait perdre la possession de lui-mme. Je ne dirai rien ! riposta Torrs. Ah ! Joam Dacosta a repouss mes propositions ! Il a refus de madmettre dans sa famille ! Eh bien ! maintenant que son secret est connu, quil est arrt, cest moi qui refuserai dentrer dans sa famille, la famille dun voleur, dun assassin, dun condamn que le gibet attend ! Misrable ! scria Benito, qui, a son tour, tira une manchetta de sa ceinture et se mit sur loffensive. Manoel et Fragoso, par un mouvement identique, staient aussi rapidement arms. Trois contre un ! dit Torrs. Non ! Un contre un ! rpondit Benito. Vraiment ! Jaurais plutt cru un assassinat de la part du fils dun assassin ! Torrs ! scria Benito, dfends-toi, ou je te tue comme un chien enrag ! Enrag, soit ! rpondit Torrs. Mais je mords, Benito Dacosta, et gare aux morsures ! Puis, ramenant lui sa manchetta, il se mit en garde, prt slancer sur son adversaire. Benito avait recul de quelques pas. Torrs, dit-il, en reprenant tout le sang-froid quil avait un instant perdu, vous tiez lhte de mon pre, vous lavez me-

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nac, vous lavez trahi, vous lavez dnonc, vous avez accus un innocent, et, avec laide de Dieu, je vais vous tuer ! Le plus insolent sourire sbaucha sur les lvres de Torrs. Peut-tre ce misrable eut-il, en ce moment, la pense dempcher tout combat entre Benito et lui, et il le pouvait. En effet, il avait compris que Joam Dacosta navait rien dit de ce document qui renfermait la preuve matrielle de son innocence. Or, en rvlant Benito que lui, Torrs, possdait cette preuve, il let linstant dsarm. Mais, outre quil voulait attendre au dernier moment, sans doute afin de tirer un meilleur prix de ce document, le souvenir des insultantes paroles du jeune homme, la haine quil portait tous les siens, lui fit oublier mme son intrt. Dailleurs, trs accoutum au maniement de la manchetta, dont il avait souvent eu loccasion de se servir, laventurier tait robuste, souple, adroit. Donc, contre un adversaire, g de vingt ans peine, qui ne pouvait avoir ni sa force ni son adresse, les chances taient pour lui. Aussi Manoel, dans un dernier effort, voulut-il insister pour se battre la place de Benito. Non, Manoel, rpondit froidement le jeune homme, cest moi seul de venger mon pre, et, comme il faut que tout ici se passe dans les rgles, tu seras mon tmoin ! Benito ! Quant vous, Fragoso, vous ne me refuserez pas si je vous prie de servir de tmoin cet homme ?

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Soit, rpondit Fragoso, quoiquil ny ait aucun honneur cela ! Moi, sans tant de crmonies, ajouta-t-il, je laurais tout bonnement tu comme une bte fauve ! Lendroit o le combat allait avoir lieu tait une berge plate, qui mesurait environ quarante pas de largeur et dominait lAmazone dune quinzaine de pieds. Elle tait coupe pic, par consquent trs accore. sa partie infrieure, le fleuve coulait lentement, en baignant les paquets de roseaux qui hrissaient sa base. Il ny avait donc que peu de marge dans le sens de la largeur de cette berge, et celui des deux adversaires qui cderait serait bien vite accul labme. Le signal donn par Manoel, Torrs et Benito marchrent lun sur lautre. Benito se possdait alors entirement. Dfenseur dune sainte cause, son sang-froid lemportait, et de beaucoup, sur celui de Torrs, dont la conscience, si insensible, si endurcie quelle ft, devait en ce moment troubler le regard. Lorsque tous deux se furent rejoints, le premier coup fut port par Benito. Torrs le para. Les deux adversaires reculrent alors ; mais, presque aussitt, ils revenaient lun sur lautre, ils se saisissaient de la main gauche lpaule Ils ne devaient plus se lcher. Torrs, plus vigoureux, lana latralement un coup de sa manchetta, que Benito ne put entirement esquiver. Son flanc droit fut atteint, et ltoffe de son poncho se rougit de sang. Mais il riposta vivement et blessa lgrement Torrs la main. Divers coups furent alors changs sans quaucun ft dcisif. Le regard de Benito, toujours silencieux, plongeait dans les yeux de Torrs, comme une lame qui senfonce jusquau cur. Visiblement, le misrable commenait se dmonter. Il recula

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donc peu peu, pouss par cet implacable justicier, qui tait plus dcid prendre la vie du dnonciateur de son pre qu dfendre la sienne. Frapper, ctait tout ce que voulait Benito, lorsque lautre ne cherchait dj plus qu parer ses coups. Bientt Torrs se vit accul la lisire mme de la berge, en un endroit o, lgrement vide, elle surplombait le fleuve. Il comprit le danger, il voulut reprendre loffensive et regagner le terrain perdu Son trouble saccroissait, son regard livide steignait sous ses paupires Il dut enfin se courber sous le bras qui le menaait. Meurs donc ! cria Benito. Le coup fut port en pleine poitrine, mais la pointe de la manchetta smoussa sur un corps dur, cach sous le poncho de Torrs. Benito redoubla son attaque. Torrs, dont la riposte navait pas atteint son adversaire, se sentit perdu. Il fut encore oblig de reculer. Alors il voulut crier crier que la vie de Joam Dacosta tait attache la sienne ! Il nen eut pas le temps. Un second coup de la manchetta senfona, cette fois, jusquau cur de laventurier. Il tomba en arrire, et, le sol lui manquant soudain, il fut prcipit en dehors de la berge. Une dernire fois ses mains se raccrochrent convulsivement une touffe de roseaux, mais elles ne purent ly retenir Il disparut sous les eaux du fleuve. Benito tait appuy sur lpaule de Manoel ; Fragoso lui serrait les mains. Il ne voulut mme pas donner ses compagnons le temps de panser sa blessure, qui tait lgre. la jangada, dit-il, la jangada ! Manoel et Fragoso, sous lempire dune motion profonde, le suivirent sans ajouter une parole.

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Un quart dheure aprs, tous trois arrivaient prs de la berge laquelle la jangada tait amarre. Benito et Manoel se prcipitaient dans la chambre de Yaquita et de Minha, et ils les mettaient toutes deux au courant de ce qui venait de se passer. Mon fils ! mon frre ! Ces cris taient partis la fois. la prison ! dit Benito. Oui ! viens ! viens ! rpondit Yaquita. Benito, suivi de Manoel, entrana sa mre. Tous trois dbarqurent, se dirigrent vers Manao, et, une demi-heure plus tard, ils arrivaient devant la prison de la ville. Sur lordre qui avait t pralablement donn par le juge Jarriquez, on les introduisit immdiatement et ils furent conduits la chambre occupe par le prisonnier. La porte souvrit. Joam Dacosta vit entrer sa femme, son fils et Manoel. Ah ! Joam, mon Joam ! scria Yaquita. Yaquita ! ma femme ! mes enfants ! rpondit le prisonnier, qui leur ouvrit ses bras et les pressa sur son cur. Mon Joam innocent ! Innocent et veng ! scria Benito. Veng ! Que veux-tu dire ? Torrs est mort, mon pre, et mort de ma main ! Ses mains se raccrochrent convulsivement. Mort ! Torrs ! mort ! scria Joam Dacosta. Ah ! mon fils ! tu mas perdu !

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CHAPITRE SEPTIME RSOLUTIONS

Quelques heures plus tard, toute la famille, revenue la jangada, tait runie dans la salle commune. Tous taient l, moins ce juste quun dernier coup venait de frapper ! Benito, atterr, saccusait davoir perdu son pre. Sans les supplications de Yaquita, de sa sur, du padre Passanha, de Manoel, le malheureux jeune homme se serait peut-tre port, dans les premiers moments de son dsespoir, quelque extrmit sur lui-mme. Mais on ne lavait pas perdu de vue, on ne lavait pas laiss seul. Et pourtant, quelle plus noble conduite que la sienne ! Ntait-ce pas une lgitime vengeance quil avait exerce contre le dnonciateur de son pre ! Ah ! pourquoi Joam Dacosta navait-il pas tout dit avant de quitter la jangada ! Pourquoi avait-il voulu se rserver de ne parler quau juge de cette preuve matrielle de sa nonculpabilit ! Pourquoi, dans son entretien avec Manoel, aprs lexpulsion de Torrs, stait-il tu sur ce document que laventurier prtendait avoir entre les mains ! Mais, aprs tout, quelle foi devait-il ajouter ce que lui avait dit Torrs ? Pouvaitil tre certain quun tel document fut en la possession de ce misrable ? Quoi quil en soit, la famille savait tout maintenant, et de la bouche mme de Joam Dacosta. Elle savait quau dire de Torrs, la preuve de linnocence du condamn de Tijuco existait rellement ! que ce document avait t crit de la main mme de lauteur de lattentat ; que ce criminel, pris de remords, au mo 268

ment de mourir, lavait remis son compagnon Torrs, et que celui-ci, au lieu de remplir les volonts du mourant, avait fait de la remise de ce document une affaire de chantage ! Mais elle savait aussi que Torrs venait de succomber dans ce duel, que son corps stait englouti dans les eaux de lAmazone, et quil tait mort, sans mme avoir prononc le nom du vrai coupable ! moins dun miracle, Joam Dacosta, maintenant, devait tre considr comme irrmissiblement perdu. La mort du juge Ribeiro, dune part, la mort de Torrs de lautre, ctait l un double coup dont il ne pourrait se relever ! Il convient de dire ici que lopinion publique Manao, injustement passionne comme toujours, tait toute contre le prisonnier. Larrestation si inattendue de Joam Dacosta remettait en mmoire cet horrible attentat de Tijuco, oubli depuis vingttrois ans. Le procs du jeune employ des mines de larrayal diamantin, sa condamnation la peine capitale, son vasion, quelques heures avant le supplice, tout fut donc repris, fouill, comment. Un article, qui venait de paratre dans lO Diario do Grand Para, le plus rpandu des journaux de cette rgion, aprs avoir relat toutes les circonstances du crime, tait manifestement hostile au prisonnier. Pourquoi aurait-on cru linnocence de Joam Dacosta, lorsquon ignorait tout ce que savaient les siens, ce quils taient seuls savoir ! Aussi la population de Manao fut-elle instantanment surexcite. La tourbe des Indiens et des noirs, aveugle follement, ne tarda pas affluer autour de la prison, en poussant des cris de mort. Dans ce pays des deux Amriques, dont lune voit trop souvent sappliquer les odieuses excutions de la loi de Lynch, la foule a vite fait de se livrer ses instincts cruels, et lon pouvait craindre quen cette occasion elle ne voult faire justice de ses propres mains !

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Quelle triste nuit pour les passagers de la fazenda ! Matres et serviteurs avaient t frapps de ce coup ! Ce personnel de la fazenda, ntait-ce pas les membres dune mme famille ? Tous, dailleurs, voulurent veiller pour la sret de Yaquita et des siens. Il y avait sur la rive du rio Negro une incessante alle et venue dindignes, videmment surexcits par larrestation de Joam Dacosta, et qui sait quels excs ces gens, demi barbares, auraient pu se porter ! La nuit se passa, cependant, sans quaucune dmonstration ft faite contre la jangada. Le lendemain, 26 aot, ds le lever du soleil, Manoel et Fragoso, qui navaient pas quitt Benito dun instant pendant cette nuit dangoisses, tentrent de larracher son dsespoir. Aprs lavoir emmen lcart, ils lui firent comprendre quil ny avait plus un moment perdre, quil fallait se dcider agir. Benito, dit Manoel, reprends possession de toi-mme, redeviens un homme, redeviens un fils ! Mon pre ! scria Benito, je lai tu ! Non, rpondit Manoel, et avec laide du ciel, il est possible que tout ne soit pas perdu ! coutez-nous, monsieur Benito , dit Fragoso. Le jeune homme, passant la main sur ses yeux, fit un violent effort sur lui-mme. Benito, reprit Manoel, Torrs na jamais rien dit qui puisse nous mettre sur la trace de son pass. Nous ne pouvons donc savoir quel est lauteur du crime de Tijuco, ni dans quelles conditions il la commis. Chercher de ce ct, ce serait perdre notre temps !

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Et le temps nous presse ! ajouta Fragoso. Dailleurs, dit Manoel, lors mme que nous parviendrions dcouvrir quel a t ce compagnon de Torrs, il est mort, et il ne pourrait tmoigner de linnocence de Joam Dacosta. Mais il nen est pas moins certain que la preuve de cette innocence existe, et il ny a pas lieu de douter de lexistence dun document, puisque Torrs venait en faire lobjet dun march. Il la dit lui-mme. Ce document, cest un aveu entirement crit de la main du coupable, qui rapporte lattentat jusque dans ses plus petits dtails, et qui rhabilite notre pre ! Oui ! cent fois oui ! ce document existe ! Mais Torrs nexiste plus, lui ! scria Benito, et le document a pri avec ce misrable ! Attends et ne dsespre pas encore ! rpondit Manoel. Tu te rappelles dans quelles conditions nous avons fait la connaissance de Torrs ? Ctait au milieu des forts dIquitos. Il poursuivait un singe, qui lui avait vol un tui de mtal, auquel il tenait singulirement, et sa poursuite durait dj depuis deux heures lorsque ce singe est tomb sous nos balles. Eh bien, peux-tu croire que ce soit pour les quelques pices dor enfermes dans cet tui que Torrs avait mis un tel acharnement le ravoir, et ne te souviens-tu pas de lextraordinaire satisfaction quil laissa paratre lorsque tu lui remis cet tui, arrach la main du singe ? Oui ! oui ! rpondit Benito. Cet tui que jai tenu, que je lui ai rendu ! Peut-tre renfermait-il ! Il y a l plus quune probabilit ! Il y a une certitude ! rpondit Manoel. Et jajoute ceci, dit Fragoso, car ce fait me revient maintenant la mmoire. Pendant la visite que vous avez faite

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Ega, je suis rest bord, sur le conseil de Lina, afin de surveiller Torrs, et je lai vu oui je lai vu lire et relire un vieux papier tout jauni en murmurant des mots que je ne pouvais comprendre ! Ctait le document ! scria Benito, qui se raccrochait cet espoir, le seul qui lui restt ! Mais, ce document, na-t-il pas d le dposer en lieu sr ? Non, rpondit Manoel, non ! Il tait trop prcieux pour que Torrs pt songer sen sparer ! Il devait le porter toujours sur lui, et sans doute, dans cet tui ! Attends attends Manoel scria Benito. Je me souviens ! Oui ! je me souviens ! Pendant le duel, au premier coup que jai port Torrs en pleine poitrine, ma manchetta a rencontr sous son poncho un corps dur comme une plaque de mtal Ctait ltui ! scria Fragoso. Oui ! rpondit Manoel. Plus de doute possible ! Cet tui, il tait dans une poche de sa vareuse ! Mais le cadavre de Torrs ? Nous le retrouverons ! Mais ce papier ! Leau laura atteint, peut-tre dtruit, rendu indchiffrable ! Pourquoi, rpondit Manoel, si cet tui de mtal qui le contient tait hermtiquement ferm ! Manoel, rpondit Benito, qui se raccrochait ce dernier espoir, tu as raison ! Il faut retrouver le cadavre de Torrs ! Nous fouillerons toute cette partie du fleuve, si cela est ncessaire, mais nous le retrouverons !

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Le pilote Araujo fut aussitt appel et mis au courant de ce quon allait entreprendre. Bien ! rpondit Araujo. Je connais les remous et les courants au confluent du rio Negro et de lAmazone, et nous pouvons russir retrouver le corps de Torrs. Prenons les deux pirogues, les deux ubas, une douzaine de nos Indiens, et embarquons. Le padre Passanha sortait alors de la chambre de Yaquita. Benito alla lui et il lui apprit, en quelques mots, ce quils allaient tenter pour rentrer en possession du document. Nen dites rien encore ni ma mre ni ma sur ! ajouta-t-il. Ce dernier espoir, sil tait du, les tuerait ! Va, mon enfant, va, rpondit le padre Passanha, et que Dieu vous assiste dans vos recherches ! Cinq minutes aprs, les quatre embarcations dbordaient la jangada ; puis, aprs avoir descendu le rio Negro, elles arrivaient prs de la berge de lAmazone, sur la place mme o Torrs, mortellement frapp, avait disparu dans les eaux du fleuve.

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CHAPITRE HUITIME PREMIRES RECHERCHES

Les recherches devaient tre opres sans retard, et cela pour deux raisons graves : La premire, question de vie ou de mort , cest que cette preuve de linnocence de Joam Dacosta, il importait quelle ft produite avant quun ordre arrivt de Rio de Janeiro. En effet, cet ordre, lidentit du condamn tant tablie, ne pouvait tre quun ordre dexcution. La seconde, cest quil fallait ne laisser le corps de Torrs sjourner dans leau que le moins de temps possible, afin de retrouver intact ltui et ce quil pouvait contenir. Araujo fit preuve, en cette conjoncture, non seulement de zle et dintelligence, mais aussi dune parfaite connaissance de ltat du fleuve, son confluent avec le rio Negro. Si Torrs, dit-il aux deux jeunes gens, a t tout dabord entran par le courant, il faudra draguer le fleuve sur un bien long espace, car dattendre que son corps reparaisse la surface par leffet de la dcomposition, cela demanderait plusieurs jours. Nous ne le pouvons pas, rpondit Manoel, et il faut quaujourdhui mme nous ayons russi !

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Si, au contraire, reprit le pilote, ce corps est rest pris dans les herbes et les roseaux, au bas de la berge, nous ne serons pas une heure sans lavoir retrouv. luvre donc ! rpondit Benito. Il ny avait pas dautre manire doprer. Les embarcations sapprochrent de la berge, et les Indiens, munis de longues gaffes, commencrent sonder toutes les parties du fleuve, laplomb de cette rive, dont le plateau avait servi de lieu de combat. Lendroit, dailleurs, avait pu tre facilement reconnu. Une trane de sang tachait le talus dans sa partie crayeuse, qui sabaissait perpendiculairement jusqu la surface du fleuve. L, de nombreuses gouttelettes, parses sur les roseaux, indiquaient la place mme o le cadavre avait disparu. Une pointe de la rive, se dessinant une cinquantaine de pieds en aval, retenait les eaux immobiles dans une sorte de remous, comme dans une large cuvette. Nul courant ne se propageait au pied de la grve, et les roseaux sy maintenaient normalement dans une rigidit absolue. On pouvait donc esprer que le corps de Torrs navait pas t entran en pleine eau. Dailleurs, au cas o le lit du fleuve aurait accus une dclivit suffisante, tout au plus aurait-il pu glisser quelques toises du talus, et l encore aucun fil de courant ne se faisait sentir. Les ubas et les pirogues, se divisant la besogne, limitrent donc le champ des recherches lextrme primtre du remous, et, de la circonfrence au centre, les longues gaffes de lquipe nen laissrent pas un seul point inexplor. Mais aucun sondage ne permit de retrouver le corps de laventurier, ni dans le fouillis des roseaux ni sur le fond du lit, dont la pente fut alors tudie avec soin.

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Deux heures aprs le commencement de ce travail, on fut amen reconnatre que le corps, ayant sans doute heurt le talus, avait d tomber obliquement, et rouler hors des limites de ce remous, o laction du courant commenait se faire sentir. Mais il ny a pas lieu de dsesprer, dit Manoel, encore moins de renoncer nos recherches ! Faudra-t-il donc, scria Benito, fouiller le fleuve dans toute sa largeur et dans toute sa longueur ? Dans toute sa largeur, peut-tre, rpondit Araujo. Dans toute sa longueur, non ! heureusement ! Et pourquoi ? demanda Manoel. Parce que lAmazone, un mille en aval de son confluent avec le rio Negro, fait un coude trs prononc, en mme temps que le fond de son lit remonte brusquement. Il y a donc l comme une sorte de barrage naturel, bien connu des mariniers sous le nom de barrage de Frias, que les objets flottant sa surface peuvent seuls franchir. Mais, sil sagit de ceux que le courant roule entre deux eaux, il leur est impossible de dpasser le talus de cette dpression ! Ctait l, on en conviendra, une circonstance heureuse, si Araujo ne se trompait pas. Mais, en somme, on devait se fier ce vieux pratique de lAmazone. Depuis trente ans quil faisait le mtier de pilote, la passe du barrage de Frias, o le courant saccentuait en raison de son resserrement, lui avait souvent donn bien du mal. Ltroitesse du chenal, la hauteur du fond, rendaient cette passe fort difficile, et plus dun train de bois sy tait trouv en dtresse.

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Donc, Araujo avait raison de dire que, si le corps de Torrs tait encore maintenu par sa pesanteur spcifique sur le fond sablonneux du lit, il ne pouvait avoir t entran au-del du barrage. Il est vrai que plus tard, lorsque, par suite de lexpansion des gaz, il remonterait la surface, nul doute quil ne prt alors le fil du courant et nallt irrmdiablement se perdre, en aval, hors de la passe. Mais cet effet purement physique ne devait pas se produire avant quelques jours. On ne pouvait sen rapporter un homme plus habile et connaissant mieux ces parages que le pilote Araujo. Or, puisquil affirmait que le corps de Torrs ne pouvait avoir t entran au-del de ltroit chenal, sur lespace dun mille au plus, en fouillant toute cette portion du fleuve, on devait ncessairement le retrouver. Aucune le, dailleurs, aucun lot, ne rompait en cet endroit le cours de lAmazone. De l cette consquence que, lorsque la base des deux berges du fleuve aurait t visite jusquau barrage, ce serait dans le lit mme, large de cinq cents pieds, quil conviendrait de procder aux plus minutieuses investigations. Cest ainsi que lon opra. Les embarcations, prenant la droite et la gauche de lAmazone, longrent les deux berges. Les roseaux et les herbes furent fouills coups de gaffe. Des moindres saillies des rives, auxquelles un corps aurait pu saccrocher, pas un point nchappa aux recherches dAraujo et de ses Indiens. Mais tout ce travail ne produisit aucun rsultat, et la moiti de la journe stait dj coule, sans que lintrouvable corps et pu tre ramen la surface du fleuve. Une heure de repos fut accorde aux Indiens. Pendant ce temps, ils prirent quelque nourriture, puis se remirent la besogne.

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Cette fois, les quatre embarcations, diriges chacune par le pilote, par Benito, par Fragoso, par Manoel, se partagrent en quatre zones tout lespace compris entre lembouchure du rio Negro et le barrage de Frias. Il sagissait maintenant dexplorer le lit du fleuve. Or, en de certains endroits, la manuvre des gaffes ne parut pas devoir tre suffisante pour bien fouiller le fond lui-mme. Cest pourquoi des sortes de dragues, ou plutt de herses, faites de pierres et de ferraille, enfermes dans un solide filet, furent installes bord, et, tandis que les embarcations taient pousses perpendiculairement aux rives, on immergea ces rteaux qui devaient racler le fond en tous sens. Ce fut cette besogne difficile que Benito et ses compagnons semployrent jusquau soir. Les ubas et les pirogues, manuvres la pagaie, se promenrent la surface du fleuve dans tout le bassin que terminait en aval le barrage de Frias. Il y eut bien des instants dmotion, pendant cette priode des travaux, lorsque les herses, accroches quelque objet du fond, faisaient rsistance. On les halait alors, mais, au lieu du corps si avidement recherch, elles ne ramenaient que quelques lourdes pierres ou des paquets dherbages quelles arrachaient de la couche de sable. Cependant personne ne songeait abandonner lexploration entreprise. Tous soubliaient pour cette uvre de salut. Benito, Manoel, Araujo navaient point exciter les Indiens ni les encourager. Ces braves gens savaient quils travaillaient pour le fazender dIquitos, pour lhomme quils aimaient, pour le chef de cette grande famille, qui comprenait dans une mme galit les matres et les serviteurs ! Oui ! sil le fallait, sans songer la fatigue, on passerait la nuit sonder le fond de ce bassin. Ce que valait chaque minute perdue, tous ne le savaient que trop.

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Et pourtant, un peu avant que le soleil et disparu, Araujo, trouvant inutile de continuer cette opration dans lobscurit, donna le signal de ralliement aux embarcations, et elles revinrent au confluent du rio Negro, de manire regagner la jangada. Luvre, si minutieusement et si intelligemment quelle et t conduite, navait pas abouti ! Manoel et Fragoso, en revenant, nosaient causer de cet insuccs devant Benito. Ne devaient-ils pas craindre que le dcouragement ne le pousst quelque acte de dsespoir ! Mais ni le courage, ni le sang-froid ne devaient plus abandonner ce jeune homme. Il tait rsolu aller jusquau bout dans cette suprme lutte pour sauver lhonneur et la vie de son pre, et ce fut lui qui interpella ses compagnons en disant : demain ! Nous recommencerons, et dans de meilleures conditions, si cela est possible ! Oui, rpondit Manoel, tu as raison, Benito. Il y a mieux faire ! Nous ne pouvons avoir la prtention davoir entirement explor ce bassin au bas des rives et sur toute ltendue du fond ! Non ! nous ne le pouvons pas, rpondit Araujo, et je maintiens ce que jai dit, cest que le corps de Torrs est l, cest quil est l, parce quil na pu tre entran, parce quil na pu passer le barrage de Frias, parce quil faut plusieurs jours pour quil remonte la surface et puisse tre emport en aval ! Oui ! il y est, et que jamais dame-jeanne de tafia ne sapproche de mes lvres si je ne le retrouve pas !

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Cette affirmation, dans la bouche du pilote, avait une grande valeur, et elle tait de nature rendre lespoir. Cependant Benito, qui ne voulait plus se payer de mots et prfrait voir les choses telles quelles taient, crut devoir rpondre : Oui, Araujo, le corps de Torrs est encore dans ce bassin, et nous le retrouverons, si Si ? fit le pilote. Sil nest pas devenu la proie des camans ! Manoel et Fragoso attendaient, non sans motion, la rponse quAraujo allait faire. Le pilote se tut pendant quelques instants. On sentait quil voulait rflchir avant de rpondre. Monsieur Benito, dit-il enfin, je nai pas lhabitude de parler la lgre. Moi aussi jai eu la mme pense que vous, mais coutez bien. Pendant ces dix heures de recherches qui viennent de scouler, avez-vous aperu un seul caman dans les eaux du fleuve ? Pas un seul, rpondit Fragoso. Si vous nen avez pas vu, reprit le pilote, cest quil ny en a pas, et sil ny en a pas, cest que ces animaux nont aucun intrt saventurer dans des eaux blanches, quand, un quart de mille dici, se trouvent de larges tendues de ces eaux noires quils recherchent de prfrence ! Lorsque la jangada a t attaque par quelques-uns de ces animaux, cest quen cet endroit il ny avait aucun affluent de lAmazone o ils pussent se rfugier. Ici, cest tout autre chose. Allez sur le rio Negro, et l, vous trouverez des camans par vingtaines ! Si le corps de Torrs tait tomb dans cet affluent, peut-tre ny aurait-il plus aucun espoir

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de jamais le retrouver ! Mais cest dans lAmazone quil sest perdu, et lAmazone nous le rendra ! Benito, soulag de cette crainte, prit la main du pilote, il la serra et se contenta de rpondre : demain ! mes amis. Dix minutes plus tard, tout le monde tait bord de la jangada. Pendant cette journe, Yaquita avait pass quelques heures prs de son mari. Mais, avant de partir, lorsquelle ne vit plus ni le pilote, ni Manoel, ni Benito, ni les embarcations, elle comprit quelles sortes de recherches on allait se livrer. Toutefois elle nen voulut rien dire Joam Dacosta, esprant que, le lendemain, elle pourrait lui en apprendre le succs. Mais, ds que Benito eut mis le pied sur la jangada, elle comprit que ces recherches avaient chou. Cependant elle savana vers lui. Rien ? dit-elle. Rien, rpondit Benito, mais demain est nous ! Chacun des membres de la famille se retira dans sa chambre, et il ne fut plus question de ce qui stait pass. Manoel voulut obliger Benito se coucher, afin de prendre au moins une ou deux heures de repos. quoi bon ? rpondit Benito. Est-ce que je pourrais dormir !

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CHAPITRE NEUVIME SECONDES RECHERCHES

Le lendemain, 27 aot, avant le lever du soleil, Benito prit Manoel part et lui dit : Les recherches que nous avons faites hier ont t vaines. recommencer aujourdhui dans les mmes conditions, nous ne serons peut-tre pas plus heureux ! Il le faut cependant, rpondit Manoel. Oui, reprit Benito ; mais, au cas o le corps de Torrs ne sera pas retrouv, peux-tu me dire quel temps est ncessaire pour quil revienne la surface du fleuve ? Si Torrs, rpondit Manoel, tait tomb vivant dans leau, et non la suite dune mort violente, il faudrait compter de cinq six jours. Mais, comme il na disparu quaprs avoir t frapp mortellement, peut-tre deux ou trois jours suffiront-ils le faire reparatre ? Cette rponse de Manoel, qui est absolument juste, demande quelque explication. Tout tre humain qui tombe leau, est apte flotter, la condition que lquilibre puisse stablir entre la densit de son corps et celle de la couche liquide. Il sagit bien entendu dune personne qui ne sait pas nager. Dans ces conditions, si elle se laisse submerger tout entire, en ne tenant que la bouche et le nez hors de leau, elle flottera. Mais, le plus gnralement, il 282

nen est pas ainsi. Le premier mouvement dun homme qui se noie est de chercher tenir le plus de lui-mme hors de leau ; il redresse la tte, il lve les bras, et ces parties de son corps, ntant plus supportes par le liquide, ne perdent pas la quantit de poids quelles perdraient si elles taient compltement immerges. De l, un excs de pesanteur, et, finalement, une immersion complte. En effet, leau pntre, par la bouche, dans les poumons, prend la place de lair qui les remplissait, et le corps coule par le fond. Dans le cas, au contraire, o lhomme qui tombe leau est dj mort, il est dans des conditions trs diffrentes et plus favorables pour flotter, puisque les mouvements dont il est parl plus haut lui sont interdits, et sil senfonce, comme le liquide na pas pntr aussi abondamment dans ses poumons, puisquil na pas cherch respirer, il est plus apte reparatre promptement. Manoel avait donc raison dtablir une distinction entre le cas dun homme encore vivant et le cas dun homme dj mort qui tombe leau. Dans le premier cas, le retour la surface est ncessairement plus long que dans le second. Quant la rapparition dun corps, aprs une immersion plus on moins prolonge, elle est uniquement dtermine par la dcomposition qui engendre des gaz, lesquels amnent la distension de ses tissus cellulaires ; son volume saugmente sans que son poids saccroisse, et, moins pesant alors que leau quil dplace, il remonte et se retrouve dans les conditions voulues de flottabilit. Ainsi, reprit Manoel, bien que les circonstances soient favorables, puisque Torrs ne vivait plus lorsquil est tomb dans le fleuve, moins que la dcomposition ne soit modifie par des circonstances que lon ne peut prvoir, il ne peut reparatre avant trois jours.

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Nous navons pas trois jours nous ! rpondit Benito. Nous ne pouvons attendre, tu le sais ! Il faut donc procder de nouvelles recherches, mais autrement. Que prtends-tu faire ? demanda Manoel. Plonger moi-mme jusquau fond du fleuve, rpondit Benito. Chercher de mes yeux, chercher de mes mains Plonger cent fois, mille fois ! scria Manoel. Soit ! Je pense comme toi quil faut aujourdhui procder par une recherche directe, et ne plus agir en aveugle, avec des dragues ou des gaffes, qui ne travaillent que par ttonnements ! Je pense aussi que nous ne pouvons attendre mme trois jours ! Mais plonger, remonter, redescendre, tout cela ne donne que de courtes priodes dexploration. Non ! cest insuffisant, ce serait inutile, et nous risquerions dchouer une seconde fois ! As-tu donc dautre moyen me proposer, Manoel ? demanda Benito, qui dvorait son ami du regard. coute-moi. Il est une circonstance, pour ainsi dire providentielle, qui peut nous venir en aide ! Parle donc ! parle donc ! Hier, en traversant Manao, jai vu que lon travaillait la rparation de lun de ses quais, sur la rive du rio Negro. Or, ces travaux sous-marins se faisaient au moyen dun scaphandre. Empruntons, louons, achetons tout prix cet appareil, et il sera possible de reprendre nos recherches dans des conditions plus favorables ! Prviens Araujo, Fragoso, nos hommes et partons ! rpondit immdiatement Benito.

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Le pilote et le barbier furent mis au courant des rsolutions prises, conformment au projet de Manoel. Il fut convenu que tous deux se rendraient avec les Indiens et les quatre embarcations au bassin de Frias, et quils attendraient l les deux jeunes gens. Manoel et Benito dbarqurent sans perdre un instant, et ils se rendirent au quai de Manao. L, ils offrirent une telle somme lentrepreneur des travaux du quai, que celui-ci sempressa de mettre son appareil leur disposition pour toute la journe. Voulez-vous un de mes hommes, demanda-t-il, qui puisse vous aider ? Donnez-nous votre contrematre et quelques-uns de ses camarades pour manuvrer la pompe air, rpondit Manoel. Mais qui revtira le scaphandre ? Moi, rpondit Benito. Benito, toi ! scria Manoel. Je le veux ! Il et t inutile dinsister. Une heure aprs, le radeau, portant la pompe et tous les instruments ncessaires la manuvre, avait driv jusquau bas de la berge o lattendaient les embarcations. On sait en quoi consiste cet appareil du scaphandre, qui permet de descendre sous les eaux, dy rester un certain temps, sans que le fonctionnement des poumons soit gn en aucune faon. Le plongeur revt un impermable vtement de caout-

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chouc, dont les pieds sont termins par des semelles de plomb, qui assurent la verticalit de sa position dans le milieu liquide. Au collet du vtement, la hauteur du cou, est adapt un collier de cuivre, sur lequel vient se visser une boule en mtal, dont la paroi antrieure est forme dune vitre. Cest dans cette boule quest enferme la tte du plongeur, et elle peut sy mouvoir laise. cette boule se rattachent deux tuyaux : lun sert la sortie de lair expir, qui est devenu impropre au jeu des poumons ; lautre est en communication avec une pompe manuvre sur le radeau, qui envoie un air nouveau pour les besoins de la respiration. Lorsque le plongeur doit travailler sur place, le radeau demeure immobile au-dessus de lui ; lorsque le plongeur doit aller et venir sur le fond du lit, le radeau suit ses mouvements ou il suit ceux du radeau, suivant ce qui est convenu entre lui et lquipe. Ces scaphandres, trs perfectionns, offrent moins de danger quautrefois. Lhomme, plong dans le milieu liquide, se fait assez facilement cet excs de pression quil supporte. Si, dans lespce, une ventualit redoutable et t craindre, elle aurait t due la rencontre de quelque caman dans les profondeurs du fleuve. Mais, ainsi que lavait fait observer Araujo, pas un de ces amphibies navait t signal la veille, et lon sait quils recherchent de prfrence les eaux noires des affluents de lAmazone. Dailleurs, au cas dun danger quelconque, le plongeur a toujours sa disposition le cordon dun timbre plac sur le radeau, et au moindre tintement, on peut le haler rapidement la surface. Benito, toujours trs calme, lorsque, sa rsolution prise, il allait la mettre excution, revtit le scaphandre ; sa tte disparut dans la sphre mtallique ; sa main saisit une sorte dpieu ferr, propre fouiller les herbes ou les dtritus accumuls dans le lit de ce bassin, et, sur un signe de lui, il fut affal par le fond.

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Les hommes du radeau, habitus ce travail, commencrent aussitt manuvrer la pompe air, pendant que quatre des Indiens de la jangada, sous les ordres dAraujo, le poussaient lentement avec leurs longues gaffes dans la direction convenue. Les deux pirogues, montes, lune par Fragoso, lautre par Manoel, plus deux pagayeurs, escortaient le radeau, et elles se tenaient prtes se porter rapidement en avant, en arrire, si Benito, retrouvant enfin le corps de Torrs, le ramenait la surface de lAmazone.

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CHAPITRE DIXIME UN COUP DE CANON

Benito tait donc descendu sous cette vaste nappe qui lui drobait encore le cadavre de laventurier. Ah ! sil avait eu le pouvoir de les dtourner, de les vaporiser, de les tarir, ces eaux du grand fleuve, sil avait pu mettre sec tout ce bassin de Frias, depuis le barrage daval jusquau confluent du rio Negro, dj, sans doute, cet tui, cach dans les vtements de Torrs, aurait t entre ses mains ! Linnocence de son pre et t reconnue ! Joam Dacosta, rendu la libert, aurait repris avec les siens la descente du fleuve, et que de terribles preuves eussent pu tre vites ! Benito avait pris pied sur le fond. Ses lourdes semelles faisaient craquer le gravier du lit. Il se trouvait alors par dix quinze pieds deau environ, laplomb de la berge, qui tait trs accore, lendroit mme o Torrs avait disparu. L se massait un inextricable lacis de roseaux, de souches et de plantes aquatiques, et certainement, pendant les recherches de la veille, aucune des gaffes navait pu en fouiller tout lentrelacement. Il tait donc possible que le corps, retenu dans ces broussailles sous-marines, ft encore la place mme o il tait tomb. En cet endroit, grce au remous produit par lallongement dune des pointes de la rive, le courant tait absolument nul. Benito obissait donc uniquement aux mouvements du radeau que les gaffes des Indiens dplaaient au-dessus de sa tte.

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La lumire pntrait assez profondment alors ces eaux claires, sur lesquelles un magnifique soleil, clatant dans un ciel sans nuages, dardait presque normalement ses rayons. Dans les conditions ordinaires de visibilit sous une couche liquide, une profondeur de vingt pieds suffit pour que la vue soit extrmement borne ; mais ici les eaux semblaient tre comme imprgnes du fluide lumineux, et Benito pouvait descendre plus bas encore, sans que les tnbres lui drobassent le fond du fleuve. Le jeune homme suivit doucement la berge. Son bton ferr en fouillait les herbes et les dtritus accumuls sa base. Des voles de poissons, si lon peut sexprimer ainsi, schappaient comme des bandes doiseaux hors dun pais buisson. On et dit des milliers de morceaux dun miroir bris, qui frtillaient travers les eaux. En mme temps, quelques centaines de crustacs couraient sur le sable jauntre, semblables de grosses fourmis chasses de leur fourmilire. Cependant, bien que Benito ne laisst pas un seul point de la rive inexplor, lobjet de ses recherches lui faisait toujours dfaut. Il observa alors que la dclivit du lit tait assez prononce, et il en conclut que le corps de Torrs avait pu rouler audel du remous, vers le milieu du fleuve. Sil en tait ainsi, peuttre sy trouverait-il encore, puisque le courant navait pu le saisir une profondeur dj grande et qui devait sensiblement saccrotre. Benito rsolut donc de porter ses investigations de ce ct, ds quil aurait achev de sonder le fouillis des herbages. Cest pourquoi il continua de savancer dans cette direction, que le radeau allait suivre pendant un quart dheure, selon ce qui avait t pralablement arrt. Le quart dheure coul, Benito navait rien trouv encore. Il sentit alors le besoin de remonter la surface, afin de se retrouver dans des conditions physiologiques o il pt reprendre

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de nouvelles forces. En de certains endroits, o la profondeur du fleuve saccusait davantage, il avait d descendre jusqu trente pieds environ. Il avait donc eu supporter une pression presque quivalente celle dune atmosphre, cause de fatigue physique et de trouble moral pour qui nest pas habitu ce genre dexercice. Benito tira donc le cordon du timbre, et les hommes du radeau commencrent le haler ; mais ils opraient lentement, mettant une minute le relever de deux on trois pieds, afin de ne point produire dans ses organes internes les funestes effets de la dcompression. Ds que le jeune homme eut pris pied sur le radeau, la sphre mtallique du scaphandre lui fut enleve, il respira longuement et sassit, afin de prendre un peu de repos. Les pirogues staient aussitt rapproches. Manoel, Fragoso, Araujo taient l, prs de lui, attendant quil pt parler. Eh bien ? demanda Manoel. Rien encore ! rien ! Tu nas aperu aucune trace ? Aucune. Veux-tu que je cherche mon tour ? Non, Manoel, rpondit Benito, jai commenc je sais o je veux aller laisse-moi faire ! Benito expliqua alors au pilote que son intention tait bien de visiter la partie infrieure de la berge jusquau barrage de Frias, l o le relvement du sol avait pu arrter le corps de Tor-

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rs, surtout si ce corps, flottant entre deux eaux, avait subi, si peu que ce ft, laction du courant ; mais, auparavant, il voulait scarter latralement de la berge et explorer avec soin cette sorte de dpression, forme par la dclivit du lit, jusquau fond de laquelle les gaffes navaient pu videmment pntrer. Araujo approuva ce projet et se disposa prendre des mesures en consquence. Manoel crut devoir alors donner quelques conseils Benito. Puisque tu veux poursuivre tes recherches de ce ct, ditil, le radeau va obliquer vers cette direction, mais sois prudent, Benito. Il sagit daller plus profondment que tu ne las fait, peut-tre cinquante ou soixante pieds, et l, tu auras supporter une pression de deux atmosphres. Ne taventure donc quavec une extrme lenteur, ou la prsence desprit pourrait tabandonner. Tu ne saurais plus o tu es, ni ce que tu es all faire. Si ta tte se serre comme dans un tau, si tes oreilles bourdonnent avec continuit, nhsite pas donner le signal, et nous te remonterons la surface. Puis, tu recommenceras, sil le faut, mais, du moins, tu seras quelque peu habitu te mouvoir dans ces profondes couches du fleuve. Benito promit Manoel de tenir compte de ses recommandations, dont il comprenait limportance. Il tait frapp surtout de ce que la prsence desprit pouvait lui manquer, au moment o elle lui serait peut-tre le plus ncessaire. Benito serra la main de Manoel ; la sphre du scaphandre fut de nouveau visse son cou, puis la pompe recommena fonctionner, et le plongeur eut bientt disparu sous les eaux. Le radeau stait alors cart dune quarantaine de pieds de la rive gauche ; mais, mesure quil savanait vers le milieu du fleuve, comme le courant pouvait le faire driver plus vite quil naurait fallu, les ubas sy amarrrent, et les pagayeurs le soutin-

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rent contre la drive, de manire ne le laisser se dplacer quavec une extrme lenteur. Benito fut descendu trs doucement et retrouva le sol ferme. Lorsque ses semelles foulrent le sable du lit, on put juger, la longueur de la corde de halage, quil se trouvait par une profondeur de soixante-cinq soixante-dix pieds. Il y avait donc l une excavation considrable, creuse bien au-dessous du niveau normal. Le milieu liquide tait plus obscur alors, mais la limpidit de ces eaux transparentes laissait pntrer encore assez de lumire pour que Benito pt distinguer suffisamment les objets pars sur le fond du fleuve et se diriger avec quelque sret. Dailleurs le sable, sem de mica, semblait former une sorte de rflecteur, et lon aurait pu en compter les grains, qui miroitaient comme une poussire lumineuse. Benito allait, regardait, sondait les moindres cavits avec son pieu. Il continuait senfoncer lentement. On lui filait de la corde la demande, et comme les tuyaux qui servaient laspiration et lexpiration de lair ntaient jamais raidis, le fonctionnement de la pompe soprait dans de bonnes conditions. Benito scarta ainsi, de manire atteindre le milieu du lit de lAmazone, l o se trouvait la plus forte dpression. Quelquefois une profonde obscurit spaississait autour de lui, et il ne pouvait plus rien voir alors, mme dans un rayon trs restreint. Phnomne purement passager : ctait le radeau qui, se dplaant au-dessus de sa tte, interceptait compltement les rayons solaires et faisait la nuit la place du jour. Mais, un instant aprs, la grande ombre stait dissipe et la rflexion du sable reprenait toute sa valeur.

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Benito descendait toujours. Il le sentait surtout laccroissement de la pression quimposait son corps la masse liquide. Sa respiration tait moins facile, la rtractibilit de ses organes ne soprait plus, sa volont, avec autant daisance que dans un milieu atmosphrique convenablement quilibr. Dans ces conditions, il se trouvait sous laction deffets physiologiques dont il navait pas lhabitude. Le bourdonnement saccentuait dans ses oreilles ; mais, comme sa pense tait toujours lucide, comme il sentait le raisonnement se faire dans son cerveau avec une nettet parfaite, mme un peu extranaturelle , il ne voulut point donner le signal de halage et continua descendre plus profondment. Un instant, dans la pnombre o il se trouvait, une masse confuse attira son attention. Cela lui paraissait avoir la forme dun corps engag sous un paquet dherbes aquatiques. Une vive motion le prit. Il savana dans cette direction. De son bton il remua cette masse. Ce ntait que le cadavre dun norme caman, dj rduit ltat de squelette, et que le courant du rio Negro avait entran jusque dans le lit de lAmazone. Benito recula, et, en dpit des assertions du pilote, la pense lui vint que quelque caman vivant pourrait bien stre engag dans les profondes couches du bassin de Frias ! Mais il repoussa cette ide et continua sa marche, de manire atteindre le fond mme de la dpression. Il devait tre alors parvenu une profondeur de quatrevingt-dix cent pieds, et, consquemment, il tait soumis une pression de trois atmosphres. Si donc cette cavit saccusait encore davantage, il serait bientt oblig darrter ses recherches.

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Les expriences ont dmontr en effet que, dans les profondeurs infrieures cent vingt on cent trente pieds, se trouve lextrme limite quil est dangereux de franchir en excursion sous-marine : non seulement lorganisme humain ne se prte pas fonctionner convenablement sous de telles pressions, mais les appareils ne fournissent plus lair respirable avec une rgularit suffisante. Et cependant Benito tait rsolu aller tant que la force morale et lnergie physique ne lui feraient pas dfaut. Par un inexplicable pressentiment, il se sentait attir vers cet abme ; il lui semblait que le corps avait d rouler jusquau fond de cette cavit, que peut-tre Torrs, sil tait charg dobjets pesants, tels quune ceinture contenant de largent, de lor ou des armes, avait pu se maintenir ces grandes profondeurs. Tout dun coup, dans une sombre excavation, il aperut un cadavre ! oui ! un cadavre, habill encore, tendu comme et t un homme endormi, les bras replis sous la tte ! tait-ce Torrs ? Dans lobscurit, trs opaque alors, il tait malais de le reconnatre ; mais ctait bien un corps humain qui gisait l, moins de dix pas, dans une immobilit absolue ! Une poignante motion saisit Benito. Son cur cessa de battre un instant. Il crut quil allait perdre connaissance. Un suprme effort de volont le remit. Il marcha vers le cadavre. Soudain une secousse, aussi violente quinattendue, fit vibrer tout son tre ! Une longue lanire lui cinglait le corps, et, malgr lpais vtement du scaphandre, il se sentit fouett coups redoubls. Un gymnote ! se dit-il.

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Ce fut le seul mot qui put schapper de ses lvres. Et en effet, ctait un puraqu , nom que les Brsiliens donnent au gymnote ou couleuvre lectrique, qui venait de slancer sur lui. Personne nignore ce que sont ces sortes danguilles peau noirtre et gluante, munies le long du dos et de la queue dun appareil qui, compos de lames jointes par de petites lamelles verticales, est actionn par des nerfs dune trs grande puissance. Cet appareil, dou de singulires proprits lectriques, est apte produire des commotions redoutables. De ces gymnotes, les uns ont peine la taille dune couleuvre, les autres mesurent jusqu dix pieds de longueur ; dautres, plus rares, en dpassent quinze et vingt sur une largeur de huit dix pouces. Les gymnotes sont assez nombreux, aussi bien dans lAmazone que dans ses affluents, et ctait une de ces bobines vivantes, longue de dix pieds environ, qui, aprs stre dtendue comme un arc, venait de se prcipiter sur le plongeur. Benito comprit tout ce quil avait craindre de lattaque de ce redoutable animal. Son vtement tait impuissant le protger. Les dcharges du gymnote, dabord peu fortes, devinrent de plus en plus violentes, et il allait en tre ainsi jusquau moment o, puis par la dpense du fluide, il serait rduit limpuissance. Benito, ne pouvant rsister de telles commotions, tait tomb demi sur le sable. Ses membres se paralysaient peu peu sous les effluences lectriques du gymnote, qui se frottait lentement sur son corps et lenlaait de ses replis. Ses bras mmes ne pouvaient plus se soulever. Bientt son bton lui chappa, et sa main neut pas la force de saisir le cordon du timbre pour donner le signal.

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Benito se sentit perdu. Ni Manoel ni ses compagnons ne pouvaient imaginer quel horrible combat se livrait au-dessous deux entre un redoutable puraqu et le malheureux plongeur, qui ne se dbattait plus qu peine, sans pouvoir se dfendre. Et cela, au moment o un corps le corps de Torrs sans doute ! venait de lui apparatre ! Par un suprme instinct de conservation, Benito voulait appeler ! Sa voix expirait dans cette bote mtallique, qui ne pouvait laisser chapper aucun son ! En ce moment, le puraqu redoubla ses attaques ; il lanait des dcharges qui faisaient tressauter Benito sur le sable comme les tronons dun ver coup, et dont les muscles se tordaient sous le fouet de lanimal. Benito sentit la pense labandonner tout fait. Ses yeux sobscurcirent peu peu, ses membres se raidirent ! Mais, avant davoir perdu la puissance de voir, la puissance de raisonner, un phnomne inattendu, inexplicable, trange, se produisit devant ses regards. Une dtonation sourde venait de se propager travers les couches liquides. Ce fut comme un coup de tonnerre, dont les roulements coururent dans les couches sous-marines, troubles par les secousses du gymnote. Benito se sentit baign en une sorte de bruit formidable, qui trouvait un cho jusque dans les dernires profondeurs du fleuve. Et, tout dun coup, un cri suprme lui chappa ! Cest quune effrayante vision spectrale apparaissait ses yeux. Le corps du noy, jusqualors tendu sur le sol, venait de se redresser ! Les ondulations des eaux remuaient ses bras,

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comme sil les et agits dans une vie singulire ! Des soubresauts convulsifs rendaient le mouvement ce cadavre terrifiant ! Ctait bien celui de Torrs ! Un rayon de soleil avait perc jusqu ce corps travers la masse liquide, et Benito reconnut la figure bouffie et verdtre du misrable, frapp de sa main, dont le dernier soupir stait touff sous ces eaux ! Et pendant que Benito ne pouvait plus imprimer un seul mouvement ses membres paralyss, tandis que ses lourdes semelles le retenaient comme sil et t clou au lit de sable, le cadavre se redressa, sa tte sagita de haut en bas, et, se dgageant du trou dans lequel il tait retenu par un fouillis dherbes aquatiques, il senleva tout droit, effrayant voir, jusque dans les hautes nappes de lAmazone !

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CHAPITRE ONZIME CE QUI EST DANS LTUI

Que stait-il pass ? Un phnomne purement physique, dont voici lexplication. La canonnire de ltat Santa-Ana, destination de Manao, qui remontait le cours de lAmazone, venait de franchir la passe de Frias. Un peu avant darriver lembouchure du rio Negro, elle avait hiss ses couleurs et salu dun coup de canon le pavillon brsilien. cette dtonation, un effet de vibration stait produit la surface des eaux, et ces vibrations, se propageant jusquau fond du fleuve, avaient suffi relever le corps de Torrs, dj allg par un commencement de dcomposition, en facilitant la distension de son systme cellulaire. Le corps du noy venait de remonter tout naturellement la surface de lAmazone. Ce phnomne, bien connu, expliquait la rapparition du cadavre, mais, il faut en convenir, il y avait eu concidence heureuse dans cette arrive de la Santa-Ana sur le thtre des recherches. un cri de Manoel, rpt par tous ses compagnons, lune des pirogues stait dirige immdiatement vers le corps, pendant que lon ramenait le plongeur au radeau. Mais, en mme temps, quelle fut lindescriptible motion de Manoel, lorsque Benito, hal jusqu la plate-forme, y fut dpos dans un tat de complte inertie, et sans que la vie se traht encore en lui par un seul mouvement extrieur. 298

Ntait-ce pas un second cadavre que venaient de rendre l les eaux de lAmazone ? Le plongeur fut, aussi rapidement que possible, dpouill de son vtement de scaphandre. Benito avait entirement perdu connaissance sous la violence des dcharges du gymnote. Manoel, perdu, lappelant, lui insufflant sa propre respiration, chercha retrouver les battements de son cur. Il bat ! il bat ! scria-t-il. Oui ! le cur de Benito battait encore, et, en quelques minutes, les soins de Manoel leurent rappel la vie. Le corps ! le corps ! Tels furent les premiers mots, les seuls qui schapprent de la bouche de Benito. Le voil ! rpondit Fragoso, en montrant la pirogue qui revenait au radeau avec le cadavre de Torrs. Mais toi, Benito, que test-il arriv ? demanda Manoel. Est-ce le manque dair ? Non ! dit Benito. Un puraqu qui sest jet sur moi ! Mais ce bruit ? cette dtonation ? Un coup de canon ! rpondit Manoel. Cest un coup de canon qui a ramen le cadavre la surface du fleuve !

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En ce moment, la pirogue venait daccoster le radeau. Le corps de Torrs, recueilli par les Indiens, reposait au fond. Son sjour dans leau ne lavait pas encore dfigur. Il tait facilement reconnaissable. cet gard, pas de doute possible. Fragoso, agenouill dans la pirogue, avait dj commenc dchirer les vtements du noy, qui sen allaient en lambeaux. En cet instant, le bras droit de Torrs, mis nu, attira lattention de Fragoso. En effet, sur ce bras apparaissait distinctement la cicatrice dune ancienne blessure, qui avait d tre produite par un coup de couteau. Cette cicatrice ! scria Fragoso. Mais cest bien cela ! Je me rappelle maintenant Quoi ? demanda Manoel. Une querelle ! oui ! une querelle dont jai t tmoin dans la province de la Madeira il y a trois ans ! Comment ai-je pu loublier ! Ce Torrs appartenait alors la milice des capitaines des bois ! Ah ! je savais bien que je lavais dj vu, ce misrable ! Que nous importe prsent ! scria Benito. Ltui ! ltui ! La-t-il encore ? Et Benito allait dchirer les derniers vtements du cadavre pour les fouiller Manoel larrta. Un instant, Benito , dit-il. Puis, se retournant vers les hommes du radeau qui nappartenaient pas au personnel de la jangada, et dont le tmoignage ne pourrait tre suspect plus tard :

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Prenez acte, mes amis, leur dit-il, de tout ce que nous faisons ici, afin que vous puissiez redire devant les magistrats comment les choses se sont passes. Les hommes sapprochrent de la pirogue. Fragoso droula alors la ceinture qui treignait le corps de Torrs sous le poncho dchir, et ttant la poche de la vareuse : Ltui ! scria-t-il. Un cri de joie chappa Benito. Il allait saisir ltui pour louvrir, pour vrifier ce quil contenait Non, dit encore Manoel, que son sang-froid nabandonnait pas. Il ne faut pas quil y ait de doute possible dans lesprit des magistrats ! Il convient que des tmoins dsintresss puissent affirmer que cet tui se trouvait bien sur le corps de Torrs ! Tu as raison, rpondit Benito. Mon ami, reprit Manoel en sadressant au contrematre du radeau, fouillez vous-mme dans la poche de cette vareuse. Le contrematre obit. Il retira un tui de mtal, dont le couvercle tait hermtiquement viss et qui ne semblait pas avoir souffert de son sjour dans leau. Le papier le papier est-il encore dedans ? scria Benito, qui ne pouvait se contenir. Cest au magistrat douvrir cet tui ! rpondit Manoel. lui seul appartient de vrifier sil sy trouve un document !

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Oui oui tu as encore raison, Manoel ! rpondit Benito. Manao ! mes amis, Manao ! Benito, Manoel, Fragoso et le contrematre qui tenait ltui sembarqurent aussitt dans lune des pirogues, et ils allaient sloigner, lorsque Fragoso de dire : Et le corps de Torrs ? La pirogue sarrta. En effet, les Indiens avaient dj rejet leau le cadavre de laventurier, qui drivait la surface du fleuve. Torrs ntait quun misrable, dit Benito. Si jai loyalement risqu ma vie contre la sienne, Dieu la frapp par ma main, mais il ne faut pas que son corps reste sans spulture ! Ordre fut donc donn la seconde pirogue daller rechercher le cadavre de Torrs, afin de le transporter sur la rive o il serait enterr. Mais, en ce moment, une bande doiseaux de proie, qui planait au-dessus du fleuve, se prcipita sur ce corps flottant. Ctaient de ces urubus, sortes de petits vautours, au cou pel, aux longues pattes, noirs comme des corbeaux, appels gallinazos dans lAmrique du Sud, et qui sont dune voracit sans pareille. Le corps, dchiquet par leur bec, laissa fuir les gaz qui le gonflaient ; sa densit saccroissant, il senfona peu peu, et, pour la dernire fois, ce qui restait de Torrs disparut sous les eaux de lAmazone. Dix minutes aprs, la pirogue, rapidement conduite, arrivait au port de Manao. Benito et ses compagnons mirent pied terre et slancrent travers les rues de la ville.

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En quelques instants, ils taient arrivs la demeure du juge Jarriquez, et ils lui faisaient demander par lun de ses serviteurs de vouloir bien les recevoir immdiatement. Le magistrat donna ordre de les introduire dans son cabinet. L, Manoel fit le rcit de tout ce qui stait pass, depuis le moment o Torrs avait t mortellement frapp par Benito dans une rencontre loyale, jusquau moment o ltui avait t retrouv sur son cadavre et pris dans la poche de sa vareuse par le contrematre. Bien que ce rcit ft de nature corroborer tout ce que lui avait dit Joam Dacosta au sujet de Torrs et du march que celui-ci lui avait offert, le juge Jarriquez ne put retenir un sourire dincrdulit. Voici ltui, monsieur, dit Manoel. Pas un seul instant il na t entre nos mains, et lhomme qui vous le prsente est celui-l mme qui la trouv sur le corps de Torrs ! Le magistrat saisit ltui, il lexamina avec soin, le tournant et le retournant comme il et fait dun objet prcieux. Puis il lagita, et quelques pices, qui se trouvaient lintrieur, rendirent un son mtallique. Cet tui ne contenait-il donc pas le document tant cherch, ce papier crit de la main du vritable auteur du crime, et que Torrs avait voulu vendre un prix indigne Joam Dacosta ? Cette preuve matrielle de linnocence du condamn tait-elle irrmdiablement perdue ? On devine aisment quelle violente motion taient en proie les spectateurs de cette scne. Benito pouvait peine profrer une parole, il sentait son cur prt se briser.

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Ouvrez donc, monsieur, ouvrez donc cet tui ! scria-til enfin dune voix brise. Le juge Jarriquez commena dvisser le couvercle ; puis, quand ce couvercle eut t enlev, il renversa ltui do schapprent, en roulant sur la table, quelques pices dor. Mais le papier ! le papier ! scria encore une fois Benito, qui se retenait la table pour ne pas tomber. Le magistrat introduisit ses doigts dans ltui, et en retira, non sans quelque difficult, un papier jauni, pli avec soin, et que leau paraissait avoir respect. Le document ! cest le document ! scria Fragoso. Oui ! cest bien l le papier que jai vu entre les mains de Torrs ! Le juge Jarriquez dploya ce papier, il y jeta les yeux, puis il le retourna de manire en examiner le recto et le verso, qui taient couverts dune assez grosse criture. Un document, en effet, dit-il. Il ny a pas en douter. Cest bien un document ! Oui, rpondit Benito, et ce document, cest celui qui atteste linnocence de mon pre ! Je nen sais rien, rpondit le juge Jarriquez, et je crains que ce ne soit peut-tre difficile savoir ! Pourquoi ? scria Benito, qui devint ple comme un mort. Parce que ce document est crit dans un langage cryptologique, rpondit le juge Jarriquez, et que ce langage

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Eh bien ? Nous nen avons pas la clef !

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CHAPITRE DOUZIME LE DOCUMENT

Ctait l, en effet, une trs grave ventualit, que ni Joam Dacosta ni les siens navaient pu prvoir. En effet, ceux qui nont pas perdu le souvenir de la premire scne de cette histoire le savent , le document tait crit sous une forme indchiffrable, emprunte lun des nombreux systmes en usage dans la cryptologie. Mais lequel ? Cest le dcouvrir que toute lingniosit dont peut faire preuve un cerveau humain allait tre employe. Avant de congdier Benito et ses compagnons, le juge Jarriquez fit faire une copie exacte du document dont il voulait garder loriginal, et il remit cette copie dment collationne aux deux jeunes gens, afin quils puissent la communiquer au prisonnier. Puis, rendez-vous pris pour le lendemain, ceux-ci se retirrent, et, ne voulant pas tarder dun instant revoir Joam Dacosta, ils se rendirent aussitt la prison. L, dans une rapide entrevue quils eurent avec le prisonnier, ils lui firent connatre tout ce qui stait pass. Joam Dacosta prit le document, lexamina avec attention. Puis, secouant la tte, il le rendit son fils.

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Peut-tre, dit-il, y a-t-il dans cet crit la preuve que je nai jamais pu produire ! Mais si cette preuve mchappe, si toute lhonntet de ma vie passe ne plaide pas pour moi, je nai plus rien attendre de la justice des hommes, et mon sort est entre les mains de Dieu ! Tous le sentaient bien ! Si ce document demeurait indchiffrable, la situation du condamn tait au pire ! Nous trouverons, mon pre ! scria Benito. Il ny a pas de document de cette espce qui puisse rsister lexamen ! Ayez confiance oui ! confiance ! Le ciel nous a, miraculeusement pour ainsi dire, rendu ce document qui vous justifie, et, aprs avoir guid notre main pour le retrouver, il ne se refusera pas guider notre esprit pour le lire ! Joam Dacosta serra la main de Benito et de Manoel ; puis les trois jeunes gens, trs mus, se retirrent pour retourner directement la jangada, o Yaquita les attendait. L, Yaquita fut aussitt mise au courant des nouveaux incidents qui staient produits depuis la veille, la rapparition du corps de Torrs, la dcouverte du document et ltrange forme sous laquelle le vrai coupable de lattentat, le compagnon de laventurier, avait cru devoir lcrire, sans doute pour quil ne le compromt pas, au cas o il serait tomb entre des mains trangres. Naturellement Lina fut galement instruite de cette inattendue complication et de la dcouverte quavait faite Fragoso, que Torrs tait un ancien capitaine des bois, appartenant cette milice qui oprait aux environs des bouches de la Madeira. Mais dans quelles circonstances lavez-vous donc rencontr ? demanda la jeune multresse.

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Ctait pendant une de mes courses travers la province des Amazones, rpondit Fragoso, lorsque jallais de village en village pour exercer mon mtier. Et cette cicatrice ? Voici ce qui stait pass : Un jour, jarrivais la mission des Aranas, au moment o ce Torrs, que je navais jamais vu, stait pris de querelle avec un de ses camarades, du vilain monde que tout cela ! et ladite querelle se termina par un coup de couteau, qui traversa le bras du capitaine des bois. Or, cest moi qui fus charg de le panser, faute de mdecin, et voil comment jai fait sa connaissance ! Quimporte, aprs tout, rpliqua la jeune fille, que lon sache ce qua t Torrs ! Ce nest pas lui lauteur du crime, et cela navancera pas beaucoup les choses ! Non, sans doute, rpondit Fragoso, mais on finira bien par lire ce document, que diable ! et linnocence de Joam Dacosta clatera alors aux yeux de tous ! Ctait aussi lespoir de Yaquita, de Benito, de Manoel, de Minha. Aussi tous trois, enferms dans la salle commune de lhabitation, passrent-ils de longues heures essayer de dchiffrer cette notice. Mais si ctait leur espoir, il importe dinsister sur ce point , ctait aussi, tout le moins, celui du juge Jarriquez. Aprs avoir rdig le rapport qui, la suite de son interrogatoire, tablissait lidentit de Joam Dacosta, le magistrat avait expdi ce rapport la chancellerie, et il avait lieu de penser quil en avait fini, pour son compte, avec cette affaire. Il ne devait pas en tre ainsi.

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En effet, il faut dire que, depuis la dcouverte du document, le juge Jarriquez se trouvait tout coup transport dans sa spcialit. Lui, le chercheur de combinaisons numriques, le rsolveur de problmes amusants, le dchiffreur de charades, rbus, logogryphes et autres, il tait videmment l dans son vritable lment. Or, la pense que ce document renfermait peut-tre la justification de Joam Dacosta, il sentit se rveiller tous ses instincts danalyste. Voil donc quil avait devant les yeux un cryptogramme ! Aussi ne pensa-t-il plus qu en chercher le sens. Il naurait pas fallu le connatre pour douter quil y travaillerait jusqu en perdre le manger et le boire. Aprs le dpart des jeunes gens, le juge Jarriquez stait install dans son cabinet. Sa porte, dfendue tous, lui assurait quelques heures de parfaite solitude. Ses lunettes taient sur son nez, sa tabatire sur sa table. Il prit une bonne prise, afin de mieux dvelopper les finesses et sagacits de son cerveau, il saisit le document, et sabsorba dans une mditation qui devait bientt se matrialiser sous la forme du monologue. Le digne magistrat tait un de ces hommes en dehors, qui pensent plus volontiers tout haut que tout bas. Procdons avec mthode, se dit-il. Sans mthode, pas de logique. Sans logique, pas de succs possible. Puis, prenant le document, il le parcourut, sans y rien comprendre, dun bout lautre. Ce document comprenait une centaine de lignes, qui taient divises en six paragraphes. Hum ! fit le juge Jarriquez, aprs avoir rflchi, vouloir mexercer sur chaque paragraphe, lun aprs lautre, ce serait perdre inutilement un temps prcieux. Il faut choisir, au

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contraire, un seul de ces alinas, et choisir celui qui doit prsenter le plus dintrt. Or, lequel se trouve dans ces conditions, si ce nest le dernier, o doit ncessairement se rsumer le rcit de toute laffaire ? Des noms propres peuvent me mettre sur la voie, entre autres celui de Joam Dacosta, et, sil est quelque part dans ce document, il ne peut videmment manquer au dernier paragraphe. Le raisonnement du magistrat tait logique. Trs certainement il avait raison de vouloir dabord exercer toutes les ressources de son esprit de cryptologue sur le dernier paragraphe. Le voici, ce paragraphe, car il est ncessaire de le remettre sous les yeux du lecteur, afin de montrer comment un analyste allait employer ses facults la dcouverte de la vrit. Phyjslyddqfdzxgasgzzqqehxgkfndrxujugiocytdxvksbxhhuypo hdvyrymhuhpuydkjoxphetozsletnpmvffovpdpajxhyynojyggayme qynfuqlnmvlyfgsuzmqiztlbqgyugsqeubvnrcredgruzblrmxyuhqhp zdrrgcrohepqxufivvrplphonthvddqfhqsntzhhhnfepmqkyuuexktog zgkyuumfvijdqdpzjqsykrplxhxqrymvklohhhotozvdksppsuvjhd. Tout dabord, le juge Jarriquez observa que les lignes du document navaient t divises ni par mots, ni mme par phrases, et que la ponctuation y manquait. Cette circonstance ne pouvait quen rendre la lecture beaucoup plus difficile. Voyons, cependant, se dit-il, si quelque assemblage de lettres semble former des mots, jentends de ces mots dont le nombre des consonnes par rapport aux voyelles permet la prononciation ! Et dabord, au dbut, je vois le mot phy plus loin, le mot gas Tiens ! ujugi Ne dirait-on pas le nom de cette ville africaine sur les bords du Tanganaika ? Que vient faire cette cit dans tout cela ? Plus loin, voil le mot ypo. Estce donc du grec ? Ensuite, cest rym puy jor phetoz jug-

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gay suz gruz Et, auparavant, red let Bon ! voil deux mots anglais ! Puis, ohe syk Allons ! encore une fois le mot rym puis, le mot oto ! Le juge Jarriquez laissa retomber la notice, et se prit rflchir pendant quelques instants. Tous les mots que je remarque dans cette lecture sommairement faite sont bizarres ! se dit-il. En vrit, rien nindique leur provenance ! Les uns ont un air grec, les autres un aspect hollandais, ceux-ci une tournure anglaise, ceux-l nont aucun air, sans compter quil y a des sries de consonnes qui chappent toute prononciation humaine ! Dcidment il ne sera pas facile dtablir la clef de ce cryptogramme ! Les doigts du magistrat commencrent battre sur son bureau une sorte de diane, comme sil et voulu rveiller ses facults endormies. Voyons donc dabord, dit-il, combien il se trouve de lettres dans ce paragraphe. Il compta, le crayon la main. Deux cent soixante-seize ! dit-il. Eh bien, il sagit de dterminer maintenant dans quelle proportion ces diverses lettres se trouvent assembles les unes par rapport aux autres. Ce compte fut un peu plus long tablir. Le juge Jarriquez avait repris le document ; puis, son crayon la main, il notait successivement chaque lettre suivant lordre alphabtique. Un quart dheure aprs, il avait obtenu le tableau suivant : a = 3 fois. b = 4 fois. c = 3 fois.

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d = 16 fois. e = 9 fois. f = 10 fois. g = 13 fois. h = 23 fois. i = 4 fois. j = 8 fois. k = 9 fois. l = 9 fois. m = 9 fois. n = 9 fois. o = 12 fois. p = 16 fois. q = 16 fois. r = 12 fois. s = 10 fois. t =8 u =17 v =13 x =12 y =19 z =12 TOTAL276 fois. Ah ! ah ! fit le juge Jarriquez, une premire observation me frappe : cest que, rien que dans ce paragraphe, toutes les lettres de lalphabet ont t employes ! Cest assez trange ! En effet, que lon prenne, au hasard, dans un livre, ce quil faut de lignes pour contenir deux cent soixante-seize lettres, et ce sera bien rare si chacun des signes de lalphabet y figure ! Aprs tout, ce peut tre un simple effet du hasard. Puis, passant un autre ordre dides : Une question plus importante, se dit-il, cest de voir si les voyelles sont aux consonnes dans la proportion normale. Le magistrat reprit son crayon, fit le dcompte des voyelles et obtint le calcul suivant :

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a = 3 fois. e = 9 fois. i = 4 fois. o = 12 fois. u = 17 fois. y = 19 fois. TOTAL 64 voyelles. Ainsi, dit-il, il y a dans cet alina, soustraction faite, soixante-quatre voyelles contre deux cent douze consonnes ! Eh bien ! mais cest la proportion normale, cest--dire un cinquime environ, comme dans lalphabet, o on compte six voyelles sur vingt-cinq lettres. Il est donc possible que ce document ait t crit dans la langue de notre pays, mais que la signification de chaque lettre ait t seulement change. Or, si elle a t modifie rgulirement, si un b a toujours t reprsent par un l, par exemple, un o par un v, un g par un k, un u par un r, etc., je veux perdre ma place de juge Manao, si je narrive pas lire ce document ! Eh ! quai-je donc faire, si ce nest procder suivant la mthode de ce grand gnie analytique, qui sest nomm Edgard Po ! Le juge Jarriquez, en parlant ainsi, faisait allusion une nouvelle du clbre romancier amricain, qui est un chefduvre. Qui na pas lu le Scarabe dor ? Dans cette nouvelle, un cryptogramme, compos la fois de chiffres, de lettres, de signes algbriques, dastrisques, de points et virgules, est soumis une mthode vritablement mathmatique, et il parvient tre dchiffr dans des conditions extraordinaires, que les admirateurs de cet trange esprit ne peuvent avoir oublies.

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Il est vrai, de la lecture du document amricain ne dpend que la dcouverte dun trsor, tandis quici il sagissait de la vie et de lhonneur dun homme ! Cette question den deviner le chiffre devait donc tre bien autrement intressante. Le magistrat, qui avait souvent lu et relu son Scarabe dor, connaissait bien les procds danalyse minutieusement employs par Edgard Po, et il rsolut de sen servir dans cette occasion. En les utilisant, il tait certain, comme il lavait dit, que si la valeur ou la signification de chaque lettre demeurait constante, il arriverait, dans un temps plus ou moins long, lire le document relatif Joam Dacosta. Qua fait Edgard Po ? se rptait-il. Avant tout, il a commenc par rechercher quel tait le signe, ici il ny a que des lettres , disons donc la lettre, qui est reproduite le plus souvent dans le cryptogramme. Or, je vois, en lespce, que cest la lettre h, puisquon ly rencontre vingt-trois fois. Rien que cette proportion norme suffit pour faire comprendre a priori que h ne signifie pas h, mais, au contraire, que h doit reprsenter la lettre qui se rencontre le plus frquemment dans notre langue, puisque je dois supposer que le document est crit en portugais. En anglais, en franais, ce serait e, sans doute ; en italien ce serait i ou a ; en portugais ce serai a ou o. Ainsi donc, admettons, sauf modification ultrieure, que h signifie a ou o. Cela fait, le juge Jarriquez, rechercha quelle tait la lettre qui, aprs lh, figurait le plus grand nombre de fois dans la notice. Il fut amen ainsi former le tableau suivant : h = 23 fois. y =19 u =17

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d p q =16 g v =13 o r x z =12 f s =10 e k l n p = 9 j t = 8 b i = 4 a c = 3 Ainsi donc, la lettre a sy trouve trois fois seulement, scria le magistrat, elle qui devrait sy rencontrer le plus souvent ! Ah ! voil bien qui prouve surabondamment que sa signification a t change ! Et maintenant, aprs la ou lo, quelles sont les lettres qui figurent le plus frquemment dans notre langue ? Cherchons. Et le juge Jarriquez, avec une sagacit vraiment remarquable, qui dnotait chez lui un esprit trs observateur, se lana dans cette nouvelle recherche. En cela, il ne faisait quimiter le romancier amricain, qui, par simple induction ou rapprochement, en grand analyste quil tait, avait pu se reconstituer un alphabet, correspondant aux signes du cryptogramme, et arriver, par suite, le lire couramment. Ainsi fit le magistrat, et on peut affirmer quil ne fut point infrieur son illustre matre. force davoir travaill les logogriphes, les mots carrs, les mots rectangulaires et autres nigmes, qui ne reposent que sur une disposition arbitraire des lettres, et stre habitu, soit de tte, soit la plume la main, en tirer la solution, il tait dj dune certaine force ces jeux desprit. En cette occasion, il neut donc pas de peine tablir lordre dans lequel les lettres se reproduisaient le plus souvent, voyelles dabord, consonnes ensuite. Trois heures aprs avoir commenc son travail, il avait sous les yeux un alphabet qui, si son procd tait juste, devait lui donner la signification vritable des lettres employes dans le document. Il ny avait donc plus qu appliquer successivement les lettres de cet alphabet celles de la notice.

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Mais, avant de faire cette application, un peu dmotion prit le juge Jarriquez. Il tait tout entier, alors, cette jouissance intellectuelle, beaucoup plus grande quon ne le pense , de lhomme qui, aprs plusieurs heures dun travail opinitre, va voir apparatre le sens si impatiemment cherch dun logogriphe. Essayons donc, dit-il. En vrit, je serais bien surpris si je ne tenais pas le mot de lnigme ! Le juge Jarriquez retira ses lunettes, il en essuya les verres, troubls par la vapeur de ses yeux, il les remit sur son nez ; puis, il se courba de nouveau sur sa table. Son alphabet spcial dune main, son document de lautre, il commena crire, sous la premire ligne du paragraphe, les lettres vraies, qui, daprs lui, devaient correspondre exactement chaque lettre cryptographique. Aprs la premire ligne, il en fit autant pour la deuxime, puis pour la troisime, puis pour la quatrime, et il arriva ainsi jusqu la fin de lalina. Loriginal ! Il navait mme pas voulu se permettre de voir, en crivant, si cet assemblage de lettres faisait des mots comprhensibles. Non ! pendant ce premier travail, son esprit stait refus toute vrification de ce genre. Ce quil voulait, ctait se donner cette jouissance de lire tout dun coup et tout dune haleine. Cela fait : Lisons ! scria-t-il. Et il lut.

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Quelle cacophonie, grand Dieu ! Les lignes quil avait formes avec les lettres de son alphabet navaient pas plus de sens que celle du document ! Ctait une autre srie de lettres, voil tout, mais elles ne formaient aucun mot, elles navaient aucune valeur ! En somme, ctait tout aussi hiroglyphique ! Diables de diables ! scria le juge Jarriquez.

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CHAPITRE TREIZIME O IL EST QUESTION DE CHIFFRES

Il tait sept heures du soir. Le juge Jarriquez, toujours absorb dans ce travail de casse-tte, sans en tre plus avanc , avait absolument oubli lheure du repas et lheure du repos, lorsque lon frappa la porte de son cabinet. Il tait temps. Une heure de plus, et toute la substance crbrale du dpit magistrat se serait certainement fondue sous la chaleur intense qui se dgageait de sa tte ! Sur lordre dentrer, qui fut donn dune voix impatiente, la porte souvrit, et Manoel se prsenta. Le jeune mdecin avait laiss ses amis, bord de la jangada, aux prises avec cet indchiffrable document, et il tait venu revoir le juge Jarriquez. Il voulait savoir sil avait t plus heureux dans ses recherches. Il venait lui demander sil avait enfin dcouvert le systme sur lequel reposait le cryptogramme. Le magistrat ne fut pas fch de voir arriver Manoel. Il en tait ce degr de surexcitation du cerveau que la solitude exaspre. Quelquun qui parler, voil ce quil lui fallait, surtout si son interlocuteur se montrait aussi dsireux que lui de pntrer ce mystre. Manoel tait donc bien son homme. Monsieur, lui dit en entrant Manoel, une premire question. Avez-vous mieux russi que nous ?

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Asseyez-vous dabord, scria le juge Jarriquez, qui, lui, se leva et se mit arpenter la chambre. Asseyez-vous ! Si nous tions debout tous les deux, vous marcheriez dans un sens, moi de lautre, et mon cabinet serait trop troit pour nous contenir ! Manoel sassit et rpta sa question. Non ! je nai pas t plus heureux ! rpondit le magistrat. Je nen sais pas davantage. Je ne peux rien vous dire, sinon que jai acquis une certitude ! Laquelle, monsieur, laquelle ? Cest que le document est bas, non sur des signes conventionnels, mais sur ce quon appelle chiffre en cryptologie, ou, pour mieux dire, sur un nombre ! Eh bien, monsieur, rpondit Manoel, ne peut-on toujours arriver lire un document de ce genre ? Oui, dit le juge Jarriquez, oui, lorsquune lettre est invariablement reprsente par la mme lettre, quand un a, par exemple, est toujours un p, quand un p est toujours un x sinon non ! Et dans ce document ? Dans ce document, la valeur de la lettre change suivant le chiffre, pris arbitrairement, qui la commande ! Ainsi un b, qui aura t reprsent par un k, deviendra plus tard un z, plus tard un m, ou un n, ou un f, ou toute autre lettre ! Et dans ce cas ?

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Dans ce cas, jai le regret de vous dire que le cryptogramme est absolument indchiffrable ! Indchiffrable ! scria Manoel. Non ! monsieur, nous finirons par trouver la clef de ce document, duquel dpend la vie dun homme ! Manoel stait lev, en proie une surexcitation quil ne pouvait matriser. La rponse quil venait de recevoir tait si dsesprante quil se refusait laccepter pour dfinitive. Sur un geste du magistrat, cependant, il se rassit, et dune voix plus calme : Et dabord, monsieur, demanda-t-il, qui peut vous donner penser que la loi de ce document est un chiffre, ou, comme vous le disiez, que cest un nombre ? coutez-moi, jeune homme, rpondit le juge Jarriquez, et vous serez bien oblig de vous rendre lvidence ! Le magistrat prit le document et le mit sous les yeux de Manoel, en regard du travail quil avait fait. Jai commenc, dit-il, par traiter ce document comme je devais le faire, cest--dire logiquement, en ne donnant rien au hasard, cest--dire que, par lapplication dun alphabet bas sur la proportionnalit des lettres les plus usuelles de notre langue, jai cherch en obtenir la lecture, en suivant les prceptes de notre immortel analyste, Edgard Po ! Eh bien, ce qui lui avait russi, a chou ! chou ! scria Manoel. Oui, jeune homme, et jaurais d mapercevoir tout dabord que le succs, cherch de cette faon, ntait pas possible ! En vrit, un plus fort que moi ne sy serait pas tromp !

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Mais, pour Dieu ! scria Manoel, je voudrais comprendre, et je ne puis Prenez le document, reprit le juge Jarriquez, en ne vous attachant qu observer la disposition des lettres, et relisez-le tout entier. Manoel obit. Ne voyez-vous donc rien dans lassemblage de certaines lettres qui soit bizarre ? demanda le magistrat. Je ne vois rien, rpondit Manoel, aprs avoir, pour la centime fois peut-tre, parcouru les lignes du document. Eh bien, bornez-vous tudier le dernier paragraphe. L, vous le comprenez, doit tre le rsum de la notice tout entire. Vous ny voyez rien danormal ? Rien. Il y a, cependant, un dtail qui prouve de la faon la plus absolue que le document est soumis la loi dun nombre. Et cest ? demanda Manoel. Cest, ou plutt ce sont trois h que nous voyons juxtaposs deux places diffrentes ! Ce que disait le juge Jarriquez tait vrai et de nature attirer lattention. Dune part, les deux cent quatrime, deux cent cinquime et deux cent sixime lettres de lalina, de lautre, les deux cent cinquante-huitime, deux cent cinquante-neuvime et deux cent soixantime lettres taient des h placs conscutivement. De l, cette particularit qui navait pas dabord frapp le magistrat.

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Et cela prouve ? demanda Manoel, sans deviner quelle dduction il devait tirer de cet assemblage. Cela prouve tout simplement, jeune homme, que le document repose sur la loi dun nombre ! Cela dmontre a priori que chaque lettre est modifie par la vertu des chiffres de ce nombre et suivant la place quils occupent ! Et pourquoi donc ? Parce que dans aucune langue il ny a de mots qui comportent le triplement de la mme lettre ! Manoel fut frapp de largument, il y rflchit et, en somme, ny trouva rien rpondre. Et si javais fait plus tt cette observation, reprit le magistrat, je me serais pargn bien du mal, et un commencement de migraine qui me tient depuis le sinciput jusqu locciput ! Mais enfin, monsieur, demanda Manoel, qui sentait lui chapper le peu despoir auquel il avait tent de se rattacher encore, quentendez-vous par un chiffre ? Disons un nombre ! Un nombre, si vous le voulez. Le voici, et un exemple vous le fera comprendre mieux que toute explication ! Le juge Jarriquez sassit la table, prit une feuille de papier, un crayon, et dit : Monsieur Manoel, choisissons une phrase, au hasard, la premire venue, celle-ci, par exemple :

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Le juge Jarriquez est dou dun esprit trs ingnieux. Jcris cette phrase de manire en espacer les lettres et jobtiens cette ligne : L e j u g e J a r r i q u e z e s t d o u d u n e s p r i t t r s i ngnieux Cela fait, le magistrat, qui sans doute cette phrase semblait contenir une de ces propositions qui sont hors de conteste , regarda Manoel bien en face, en disant : Supposons maintenant que je prenne un nombre au hasard, afin de donner cette succession naturelle de mots une forme cryptographique. Supposons aussi que ce nombre soit compos de trois chiffres, et que ces chiffres soient 4, 2 et 3. Je dispose ledit nombre 423 sous la ligne ci-dessus, en le rptant autant de fois quil sera ncessaire pour atteindre la fin de la phrase, et de manire que chaque chiffre vienne se placer sous chaque lettre. Voici ce que cela donne : Le juge Jarriquez est dou dun esprit trs ingnieux 42 3423 423423423 423 4234 234 234234 2342 342342342 Eh bien, monsieur Manoel, en remplaant chaque lettre par la lettre quelle occupe dans lordre alphabtique en le descendant suivant la valeur du chiffre, jobtiens ceci : l moins 4 gale p e 2= g j 3= m u 4= z g 2= i e 3= h et ainsi de suite. Si, par la valeur des chiffres qui composent le nombre en question, jarrive la fin de lalphabet, sans avoir assez de lettres complmentaires dduire, je le reprends par le commencement. Cest ce qui se passe pour la dernire lettre de mon

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nom, ce z, au-dessous duquel est plac le chiffre 3. Or, comme aprs le z, lalphabet ne me fournit plus de lettres, je recommence compter en reprenant par la, et dans ce cas : z moins 3 gale c. Cela dit, lorsque jai men jusqu la fin ce systme cryptographique, command par le nombre 423, qui a t arbitrairement choisi, ne loubliez pas ! la phrase que vous connaissez est alors remplace par celle-ci : Pg mzih ncuvktzgc iux hqyi fyr gvttly vuiu lrihrkhzz. Or, jeune homme, examinez bien cette phrase, na-t-elle pas tout fait laspect de celles du document en question ? Eh bien, quen ressort-il ? Cest que la signification de la lettre tant donne par le chiffre que le hasard place au-dessous, la lettre cryptographique qui se rapporte la lettre vraie ne peut pas toujours tre la mme. Ainsi, dans cette phrase, le premier e est reprsent par un g, mais le deuxime lest par un h, le troisime par un g, le quatrime par un i ; un m correspond au premier j et un n au second ; des deux r de mon nom, lun est reprsent par un u, le second par un v ; le t du mot est devient un x et le t du mot esprit devient un y, tandis que celui du mot trs est un v. Vous voyez donc bien que si vous ne connaissez pas le nombre 423, vous narriverez jamais lire ces lignes, et que, par consquent, puisque le nombre qui fait la loi du document nous chappe, il restera indchiffrable ! En entendant le magistrat raisonner avec une logique si serre, Manoel fut accabl dabord ; mais, relevant la tte : Non, scria-t-il, non monsieur ! Je ne renoncerai pas lespoir de dcouvrir ce nombre !

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On le pourrait peut-tre, rpondit le juge Jarriquez, si les lignes du document avaient t divises par mots ! Et pourquoi ? Voici mon raisonnement, jeune homme. Il est permis daffirmer en toute assurance, nest-ce pas, que ce dernier paragraphe du document doit rsumer tout ce qui a t crit dans les paragraphes prcdents. Donc, il est certain pour moi que le nom de Joam Dacosta sy trouve. Eh bien, si les lignes eussent t divises par mots, en essayant chaque mot lun aprs lautre, jentends les mots composs de sept lettres comme lest le nom de Dacosta , il naurait pas t impossible de reconstituer le nombre qui est la clef du document. Veuillez mexpliquer comment il faudrait procder monsieur, demanda Manoel, qui voyait peut-tre luire l un dernier espoir. Rien nest plus simple, rpondit le juge Jarriquez. Prenons, par exemple, un des mots de la phrase que je viens dcrire, mon nom, si vous le voulez. Il est reprsent dans le cryptogramme par cette bizarre succession de lettres : ncuvktzgc. Eh bien, en disposant ces lettres sur une colonne verticale, puis, en plaant en regard les lettres de mon nom, et en remontant de lune lautre dans lordre alphabtique, jaurai la formule suivante : Entre n et j on compte 4 lettres. c a 2 u r 3 v r 4 k i 2 t q 3 z u 4 g e 2 c z 3 Or, comment est compose la colonne des chiffres produits par cette opration trs simple ? Vous le voyez ! des chiffres 423423423, etc., cest--dire du nombre 423 plusieurs fois rpt.

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Oui ! cela est ! rpondit Manoel. Vous comprenez donc que par ce moyen, en remontant dans lordre alphabtique de la fausse lettre la lettre vraie, au lieu de le descendre de la vraie la fausse, jai pu arriver aisment reconstituer le nombre, et que ce nombre cherch est effectivement 423 que javais choisi comme clef de mon cryptogramme ! Eh bien ! monsieur, scria Manoel, si, comme cela doit tre, le nom de Dacosta se trouve dans ce dernier paragraphe, en prenant successivement chaque lettre de ces lignes pour la premire des six lettres qui doivent composer ce nom, nous devons arriver Cela serait possible, en effet, rpondit le juge Jarriquez, mais une condition cependant ! Laquelle ? Ce serait que le premier chiffre du nombre vnt prcisment tomber sous la premire lettre du mot Dacosta, et vous maccorderez bien que cela nest aucunement probable ! En effet ! rpondit Manoel, qui, devant cette improbabilit, sentait la dernire chance lui chapper. Il faudrait donc sen remettre au hasard seul, reprit le juge Jarriquez qui secoua la tte, et le hasard ne doit pas intervenir dans des recherches de ce genre ! Mais enfin, reprit Manoel, le hasard ne pourrait-il pas nous livrer ce nombre ?

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Ce nombre, scria le magistrat, ce nombre ! Mais de combien de chiffres se compose-t-il ? Est-ce de deux, de trois, de quatre, de neuf, de dix ? Est-il fait de chiffres diffrents, ce nombre, ou de chiffres plusieurs fois rpts ? Savez-vous bien, jeune homme, quavec les dix chiffres de la numration, en les employant tous, sans rptition aucune, on peut faire trois millions deux cent soixante-huit mille huit cents nombres diffrents, et que si plusieurs mmes chiffres sy trouvaient, ces millions de combinaisons saccrotraient encore ? Et savez-vous quen nemployant quune seule des cinq cent vingt-cinq mille six cents minutes dont se compose lanne essayer chacun de ces nombres, il vous faudrait plus de six ans, et que vous y mettriez plus de trois sicles, si chaque opration exigeait une heure ! Non ! vous demandez l limpossible ! Limpossible, monsieur, rpondit Manoel, cest quun juste soit condamn, cest que Joam Dacosta perde la vie et lhonneur, quand vous avez entre les mains la preuve matrielle de son innocence ! Voil ce qui est impossible ! Ah ! jeune homme, scria le juge Jarriquez, qui vous dit, aprs tout, que ce Torrs nait pas menti, quil ait rellement eu entre les mains un document crit par lauteur du crime, que ce papier soit ce document et quil sapplique Joam Dacosta ? Qui le dit ! rpta Manoel. Et sa tte retomba dans ses mains. En effet, rien ne prouvait dune faon certaine que le document concernt laffaire de larrayal diamantin. Rien mme ne disait quil ne ft pas vide de tout sens, et quil net pas t imagin par Torrs lui-mme, aussi capable de vouloir vendre une pice fausse quune vraie ! Nimporte, monsieur Manoel, reprit le juge Jarriquez en se levant, nimporte ! Quelle que soit laffaire laquelle se ratta-

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che ce document, je ne renonce pas en dcouvrir le chiffre ! Aprs tout, cela vaut bien un logogriphe ou un rbus ! Sur ces mots, Manoel se leva, salua le magistrat, et revint la jangada, plus dsespr au retour quil ne ltait au dpart.

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CHAPITRE QUATORZIME TOUT HASARD

Cependant, un revirement complet stait fait dans lopinion publique au sujet du condamn Joam Dacosta. la colre avait succd la commisration. La population ne se portait plus la prison de Manao pour profrer des cris de mort contre le prisonnier. Au contraire ! les plus acharns laccuser dtre lauteur principal du crime de Tijuco proclamaient maintenant que ce ntait pas lui le coupable et rclamaient sa mise en libert immdiate : ainsi vont les foules, dun excs lautre. Ce revirement se comprenait. En effet, les vnements qui venaient de se produire pendant ces deux derniers jours, duel de Benito et de Torrs, recherche de ce cadavre rapparu dans des circonstances si extraordinaires, trouvaille du document, indchiffrabilit , si lon peut sexprimer ainsi, des lignes quil contenait, assurance o lon tait, o lon voulait tre, que cette notice renfermait la preuve matrielle de la non-culpabilit de Joam Dacosta, puisquelle manait du vrai coupable, tout avait contribu oprer ce changement dans lopinion publique. Ce que lon dsirait, ce que lon demandait impatiemment depuis quarante-huit heures, on le craignait maintenant : ctait larrive des instructions qui devaient tre expdies de Rio de Janeiro. Cela ne pouvait tarder, cependant.

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En effet, Joam Dacosta avait t arrt le 24 aot et interrog le lendemain. Le rapport du juge tait parti le 26. On tait au 28. Dans trois ou quatre jours au plus le ministre aurait pris une dcision lgard du condamn, et il tait trop certain que la justice suivrait son cours ! Oui ! personne ne doutait quil nen ft ainsi ! Et, cependant, que la certitude de linnocence de Joam Dacosta ressortt du document, cela ne faisait question pour personne, ni pour sa famille, ni mme pour toute la mobile population de Manao, qui suivait avec passion les phases de cette dramatique affaire. Mais, au-dehors, aux yeux dobservateurs dsintresss ou indiffrents, qui ntaient pas sous la pression des vnements, quelle valeur pouvait avoir ce document, et comment affirmer mme quil se rapportait lattentat de larrayal diamantin ? Il existait, ctait incontestable. On lavait trouv sur le cadavre de Torrs. Rien de plus certain. On pouvait mme sassurer, en le comparant la lettre de Torrs qui dnonait Joam Dacosta, que ce document navait point t crit de la main de laventurier. Et, cependant, ainsi que lavait dit le juge Jarriquez, pourquoi ce misrable ne laurait-il pas fait fabriquer dans un but de chantage ? Et il pouvait dautant plus en tre ainsi que Torrs ne prtendait sen dessaisir quaprs son mariage avec la fille de Joam Dacosta, cest--dire lorsquil ne serait plus possible de revenir sur le fait accompli. Toutes ces thses pouvaient donc se soutenir de part et dautre, et lon comprend que cette affaire devait passionner au plus haut point. En tout cas, bien certainement, la situation de Joam Dacosta tait des plus compromises. Tant que le document ne serait pas dchiffr, ctait comme sil nexistait pas, et si son secret cryptographique ntait pas miraculeusement devin ou rvl avant trois jours, avant trois jours lexpiation suprme aurait irrparablement frapp le condamn de Tijuco.

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Eh bien, ce miracle, un homme prtendait laccomplir ! Cet homme, ctait le juge Jarriquez, et maintenant il y travaillait plus encore dans lintrt de Joam Dacosta que pour la satisfaction de ses facults analytiques. Oui ! un revirement stait absolument fait dans son esprit. Cet homme qui avait volontairement abandonn sa retraite dIquitos, qui tait venu, au risque de la vie, demander sa rhabilitation la justice brsilienne, ny avait-il pas l une nigme morale qui en valait bien dautres ! Aussi ce document, le magistrat ne labandonnerait pas tant quil nen aurait pas dcouvert le chiffre. Il sy acharnait donc ! Il ne mangeait plus, il ne dormait plus. Tout son temps se passait combiner des nombres, forger une clef pour forcer cette serrure ! la fin de la premire journe, cette ide tait arrive dans le cerveau du juge Jarriquez ltat dobsession. Une colre, trs peu contenue, bouillonnait en lui et sy maintenait ltat permanent. Toute sa maison en tremblait. Ses domestiques, noirs ou blancs, nosaient plus laborder. Il tait garon, heureusement, sans quoi madame Jarriquez aurait eu quelques vilaines heures passer. Jamais problme navait passionn ce point cet original, et il tait bien rsolu en poursuivre la solution, tant que sa tte nclaterait pas, comme une chaudire trop chauffe, sous la tension des vapeurs. Il tait parfaitement acquis maintenant lesprit du digne magistrat que la clef du document tait un nombre, compos de deux ou plusieurs chiffres, mais que ce nombre, toute dduction semblait tre impuissante le faire connatre. Ce fut cependant ce quentreprit, avec une vritable rage, le juge Jarriquez, et cest ce travail surhumain que, pendant cette journe du 28 aot, il appliqua toutes ses facults. Chercher ce nombre au hasard, ctait, il lavait dit, vouloir se perdre dans des millions de combinaisons, qui auraient ab-

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sorb plus que la vie dun calculateur de premier ordre. Mais, si lon ne devait aucunement compter sur le hasard, tait-il donc impossible de procder par le raisonnement ? Non, sans doute, et cest raisonner jusqu la draison , que le juge Jarriquez se donna tout entier, aprs avoir vainement cherch le repos dans quelques heures de sommeil. Qui et pu pntrer jusqu lui en ce moment, aprs avoir brav les dfenses formelles qui devaient protger sa solitude, laurait trouv, comme la veille, dans son cabinet de travail, devant son bureau, ayant sous les yeux le document, dont les milliers de lettres embrouilles lui semblaient voltiger autour de sa tte. Ah ! scriait-il, pourquoi ce misrable qui la crit, quel quil soit, na-t-il pas spar les mots de ce paragraphe ! On pourrait on essayerait Mais non ! Et cependant, sil est rellement question dans ce document de cette affaire dassassinat et de vol, il nest pas possible que certains mots ne sy trouvent, des mots tels quarrayal, diamants, Tijuco, Dacosta, dautres, que sais-je ! et en les mettant en face de leurs quivalents cryptologiques, on pourrait arriver reconstituer le nombre ! Mais rien ! Pas une seule sparation ! Un mot, rien quun seul ! Un mot de deux cent soixante-seize lettres ! Ah ! soit-il deux cent soixante-seize fois maudit, le gueux qui a si malencontreusement compliqu son systme ! Rien que pour cela, il mriterait deux cent soixante-seize mille fois la potence ! Et un violent coup de poing, port sur le document, vint accentuer ce peu charitable souhait. Mais enfin, reprit le magistrat, sil mest interdit daller chercher un de ces mots dans tout le corps du document, ne puis-je, tout le moins, essayer de le dcouvrir soit au commencement soit la fin de chaque paragraphe ? Peut-tre y a-t-il l une chance quil ne faut pas ngliger ?

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Et semportant sur cette voie de dduction, le juge Jarriquez essaya successivement si les lettres qui commenaient ou finissaient les divers alinas du document pouvaient correspondre celles qui formaient le mot le plus important, celui qui devait ncessairement se trouver quelque part, le mot Dacosta. Il nen tait rien. En effet, pour ne parler que du dernier alina et des sept lettres par lesquelles il dbutait, la formule fut : P=D h=a y=c j=o s=s l=t y=a Or, ds la premire lettre, le juge Jarriquez fut arrt dans ses calculs, puisque lcart entre p et d dans lordre alphabtique donnait non pas un chiffre, mais deux, soit 12, et que, dans ces sortes de cryptogrammes, une lettre ne peut videmment tre modifie que par un seul. Il en tait de mme pour les sept dernires lettres du paragraphe p s u vjh b, dont la srie commenait galement par un p, qui ne pouvait en aucun cas reprsenter le d de Dacosta, puisquil en tait spar galement par douze lettres.

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Donc, ce nom ne figurait pas cette place. Mme observation pour les mots arrayal et Tijuco, qui furent successivement essays, et dont la construction ne correspondait pas davantage la srie des lettres cryptographiques. Aprs ce travail, le juge Jarriquez, la tte brise, se leva, arpenta son cabinet, prit lair la fentre, poussa une sorte de rugissement dont le bruit fit partir toute une vole doiseauxmouches qui bourdonnaient dans le feuillage dun mimosa, et il revint au document. Il le prit, il le tourna et le retourna. Le coquin ! le gueux ! grommelait le juge Jarriquez. Il finira par me rendre fou ! Mais, halte-l ! Du calme ! Ne perdons pas lesprit ! Ce nest pas le moment ! Puis, aprs avoir t se rafrachir la tte dans une bonne ablution deau froide : Essayons autre chose, dit-il, et, puisque je ne puis dduire un nombre de larrangement de ces damnes lettres, voyons quel nombre a bien pu choisir lauteur de ce document, en admettant quil soit aussi lauteur du crime de Tijuco ! Ctait une autre mthode de dductions, dans laquelle le magistrat allait se jeter, et peut-tre avait-il raison, car cette mthode ne manquait pas dune certaine logique. Et dabord, dit-il, essayons un millsime ! Pourquoi ce malfaiteur naurait-il pas choisi le millsime de lanne qui a vu natre Joam Dacosta, cet innocent quil laissait condamner sa place, ne ft ce que pour ne pas oublier ce nombre si impor-

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tant pour lui ? Or, Joam Dacosta est n en 1804. Voyons ce que donne 1804, pris comme nombre cryptologique ! Et le juge Jarriquez, crivant les premires lettres du paragraphe, et les surmontant du nombre 1804, quil rpta trois fois, obtint cette nouvelle formule : 1804 1804 1804 phyj slyd dqfd Puis, en remontant dans lordre alphabtique dautant de lettres que comportait la valeur du chiffre, il obtint la srie suivante : o.yf rdy. cif. ce qui ne signifiait rien ! Et encore lui manquait-il trois lettres quil avait d remplacer par des points, parce que les chiffres 8, 4 et 4, qui commandaient les trois lettres h, d et d, ne donnaient pas de lettres correspondantes en remontant la srie alphabtique. Ce nest pas encore cela ! scria le juge Jarriquez. Essayons dun autre nombre ! Et il se demanda si, dfaut de ce premier millsime, lauteur du document naurait pas plutt choisi le millsime de lanne dans laquelle le crime avait t commis. Or, ctait en 1826. Donc, procdant comme dessus, il obtint la formule : 1826 1826 1826 Phyj slyd dqfd ce qui lui donna :

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o.vd rdv.

cid.

Mme srie insignifiante, ne prsentant aucun sens, plusieurs lettres manquant toujours comme dans la formule prcdente, et pour des raisons semblables. Damn nombre ! scria le magistrat. Il faut encore renoncer celui-ci ! un autre ! Ce gueux aurait-il donc choisi le nombre de contos reprsentant le produit du vol ? Or, la valeur des diamants vols avait t estime la somme de huit cent trente-quatre contos 15. La formule fut donc ainsi tablie : 834 834 834 834 phy jsl ydd qfd ce qui donna ce rsultat aussi peu satisfaisant que les autres : het bph pa. ic.

Au diable le document et celui qui limagina ! scria le juge Jarriquez en rejetant le papier, qui senvola lautre bout de la chambre. Un saint y perdrait la patience et se ferait damner ! Mais, ce moment de colre pass, le magistrat, qui ne voulait point en avoir le dmenti, reprit le document. Ce quil avait fait pour les premires lettres des divers paragraphes, il le refit pour les dernires, inutilement. Puis, tout ce que lui fournit

15

Environ 2 500 000 francs.

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son imagination surexcite, il le tenta. Successivement furent essays les nombres qui reprsentaient lge de Joam Dacosta, que devait bien connatre lauteur du crime, la date de larrestation, la date de la condamnation prononce par la cour dassises de Villa-Rica, la date fixe pour lexcution, etc., etc., jusquau nombre mme des victimes de lattentat de Tijuco ! Rien ! toujours rien ! Le juge Jarriquez tait dans un tat dexaspration qui pouvait rellement faire craindre pour lquilibre de ses facults mentales. Il se dmenait, il se dbattait, il luttait comme sil et tenu un adversaire corps corps ! Puis tout coup : Au hasard, scria-t-il, et que le ciel me seconde, puisque la logique est impuissante ! Sa main saisit le cordon dune sonnette pendue prs de sa table de travail. Le timbre rsonna violemment, et le magistrat savana jusqu la porte quil ouvrit : Bobo ! cria-t-il. Quelques instants se passrent. Bobo, un noir affranchi qui tait le domestique privilgi du juge Jarriquez, ne paraissait pas. Il tait vident que Bobo nosait pas entrer dans la chambre de son matre. Nouveau coup de sonnette ! Nouvel appel de Bobo qui, dans son intrt, croyait devoir faire le sourd en cette occasion ! Enfin, troisime coup de sonnette, qui dmonta lappareil et brisa le cordon. Cette fois, Bobo parut. Que me veut mon matre ? demanda Bobo en se tenant prudemment sur le seuil de la porte.

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Avance, sans prononcer un seul mot ! rpondit le magistrat, dont le regard enflamm fit trembler le noir. Bobo avana. Bobo, dit le juge Jarriquez, fais bien attention la demande que je vais te poser, et rponds immdiatement, sans prendre mme le temps de rflchir, ou je Bobo, interloqu, les yeux fixes, la bouche ouverte, assembla ses pieds dans la position du soldat sans armes et attendit. Y es-tu ? lui demanda son matre. Jy suis. Attention ! Dis-moi, sans chercher, entends-tu bien, le premier nombre qui te passera par la tte ! Soixante-seize mille deux cent vingt-trois , rpondit Bobo tout dune haleine. Bobo, sans doute, avait pens complaire son matre en lui rpondant par un nombre aussi lev. Le juge Jarriquez avait couru sa table, et, le crayon la main, il avait tabli sa formule sur le nombre indiqu par Bobo, lequel Bobo ntait que linterprte du hasard en cette circonstance. On le comprend, il et t par trop invraisemblable que ce nombre, 76223 et t prcisment celui qui servait de clef au document. Il ne produisit donc dautre rsultat que damener la bouche du juge Jarriquez un juron tellement accentu que Bobo sempressa de dtaler au plus vite.

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CHAPITRE QUINZIME DERNIERS EFFORTS

Cependant le magistrat navait pas t seul se consumer en striles efforts. Benito, Manoel, Minha staient runis dans un travail commun pour tenter darracher au document ce secret, duquel dpendaient la vie et lhonneur de leur pre. De son ct, Fragoso, aid par Lina, navait pas voulu tre en reste ; mais toute leur ingniosit ny avait pas russi et le nombre leur chappait toujours ! Trouvez donc, Fragoso ! lui rptait sans cesse la jeune multresse, trouvez donc ! Je trouverai ! rpondait Fragoso. Et il ne trouvait pas ! Il faut dire ici cependant, que Fragoso avait lide de mettre excution certain projet dont il ne voulait pas parler, mme Lina, projet qui tait aussi pass dans son cerveau ltat dobsession : ctait daller la recherche de cette milice laquelle avait appartenu lex-capitaine des bois, et de dcouvrir quel avait pu tre cet auteur du document chiffr, qui stait avou coupable de lattentat de Tijuco. Or, la partie de la province des Amazones dans laquelle oprait cette milice, lendroit mme o Fragoso lavait rencontre quelques annes auparavant, la circonscription laquelle elle appartenait, ntaient pas trs loigns de Manao. Il suffisait de descendre le fleuve pendant une cinquantaine de milles, vers lembouchure de la Madeira, affluent de sa rive droite, et l, sans doute, se rencontrerait le chef de ces capitas do mato , qui avait compt Torrs parmi ses compagnons. En deux jours, en trois 339

jours au plus, Fragoso pouvait stre mis en rapport avec les anciens camarades de laventurier. Oui, sans doute, je puis faire cela, se rptait-il, mais aprs ? Que rsultera-t-il de ma dmarche, en admettant quelle russisse ? Quand nous aurons la certitude quun des compagnons de Torrs est mort rcemment, cela prouvera-t-il quil est lauteur du crime ? Cela dmontrera-t-il quil a remis Torrs un document dans lequel il avoue son crime et en dcharge Joam Dacosta ? Cela donnera-t-il en fin la clef du document ? Non ! Deux hommes seuls en connaissaient le chiffre ! Le coupable et Torrs ! Et ces deux hommes ne sont plus ! Ainsi raisonnait Fragoso. Il tait trop vident que sa dmarche ne pourrait aboutir rien. Et pourtant cette pense, ctait plus fort que lui. Une puissance irrsistible le poussait partir, bien quil ne ft pas mme assur de retrouver la milice de la Madeira ! En effet, elle pouvait tre en chasse, dans quelque autre partie de la province, et alors, pour la rejoindre, il faudrait plus de temps Fragoso que celui dont il pouvait disposer ! Puis, enfin, pour arriver quoi, quel rsultat ? Il nen est pas moins vrai que, le lendemain 29 aot, avant le lever du soleil, Fragoso, sans prvenir personne, quittait furtivement la jangada, arrivait Manao et sembarquait sur une de ces nombreuses gariteas qui descendent journellement lAmazone. Et lorsquon ne le revit plus bord, quand il ne reparut pas de toute cette journe, ce fut un tonnement. Personne, pas mme la jeune multresse, ne pouvait sexpliquer labsence de ce serviteur si dvou dans des circonstances aussi graves ! Quelques-uns purent mme se demander, non sans quelque raison, si le pauvre garon, dsespr davoir personnellement contribu, lorsquil le rencontra la frontire, attirer

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Torrs sur la jangada, ne stait pas abandonn quelque parti extrme ! Mais, si Fragoso pouvait sadresser un pareil reproche, que devait donc se dire Benito ? Une premire fois, Iquitos, il avait engag Torrs visiter la fazenda. Une deuxime fois, Tabatinga, il lavait conduit bord de la jangada pour y prendre passage. Une troisime fois, en le provoquant, en le tuant, il avait ananti le seul tmoin dont le tmoignage pt intervenir en faveur du condamn ! Et alors Benito saccusait de tout, de larrestation de son pre, des terribles ventualits qui en seraient la consquence ! En effet, si Torrs et encore vcu, Benito ne pouvait-il se dire que, dune faon ou dune autre, par commisration ou par intrt, laventurier et fini par livrer le document ? Fragoso quittait furtivement la jangada. force dargent, Torrs, que rien ne pouvait compromettre, ne se serait-il pas dcid parler ? La preuve tant cherche naurait-elle pas t enfin mise sous les yeux des magistrats ? Oui ! sans doute ! Et le seul homme qui et pu fournir ce tmoignage, cet homme tait mort de la main de Benito ! Voil ce que le malheureux jeune homme rptait sa mre, Manoel, lui-mme ! Voil quelles taient les cruelles responsabilits dont sa conscience lui imposait la charge ! Cependant, entre son mari, prs duquel elle passait toutes les heures qui lui taient accordes, et son fils en proie un dsespoir qui faisait trembler pour sa raison, la courageuse Yaquita ne perdait rien de son nergie morale. On retrouvait en elle la vaillante fille de Magalhas, la digne compagne du fazender dIquitos.

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Lattitude de Joam Dacosta, dailleurs, tait faite pour la soutenir dans cette preuve. Cet homme de cur, ce puritain rigide, cet austre travailleur, dont toute la vie navait t quune lutte, en tait encore montrer un instant de faiblesse. Le coup le plus terrible qui let frapp sans labattre avait t la mort du juge Ribeiro, dans lesprit duquel son innocence ne laissait pas un doute. Ntait-ce pas avec laide de son ancien dfenseur quil avait eu lespoir de lutter pour sa rhabilitation ? Lintervention de Torrs dans toute cette affaire, il ne la regardait que comme secondaire pour lui. Et dailleurs ce document, il nen connaissait pas lexistence, lorsquil stait dcid quitter Iquitos pour venir se remettre la justice de son pays. Il napportait pour tout bagage que des preuves morales. Quune preuve matrielle se ft inopinment produite au cours de laffaire, avant ou aprs son arrestation, il ntait certainement pas homme la ddaigner ; mais si, par suite de circonstances regrettables, cette preuve avait disparu, il se retrouvait dans la situation o il tait en passant la frontire du Brsil, cette situation dun homme qui venait dire : Voil mon pass, voil mon prsent, voil toute une honnte existence de travail et de dvouement que je vous apporte ! Vous avez rendu un premier jugement inique ! Aprs vingt-trois ans dexil, je viens me livrer ! Me voici ! Jugez-moi ! La mort de Torrs, limpossibilit de lire le document retrouv sur lui, navaient donc pu produire sur Joam Dacosta une impression aussi vive que sur ses enfants, ses amis, ses serviteurs, sur tous ceux qui sintressaient lui. Jai foi dans mon innocence, rptait-il Yaquita, comme jai foi en Dieu ! Sil trouve que ma vie est encore utile aux miens et quil faille un miracle pour la sauver, il le fera, ce miracle, sinon je mourrai ! Lui seul, il est le juge !

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Cependant lmotion saccentuait dans la ville de Manao avec le temps qui scoulait. Cette affaire tait commente avec une passion sans gale. Au milieu de cet entranement de lopinion publique que provoque tout ce qui est mystrieux, le document faisait lunique objet des conversations. Personne, la fin de ce quatrime jour, ne doutait plus quil ne renfermt la justification du condamn. Il faut dire, dailleurs, que chacun avait t mis mme den dchiffrer lincomprhensible contenu. En effet, le Diario do Grand Para lavait reproduit en fac-simil. Des exemplaires autographis venaient dtre rpandus en grand nombre, et cela sur les instances de Manoel, qui ne voulait rien ngliger de ce qui pourrait amener la pntration de ce mystre, mme le hasard, ce nom de guerre , a-t-on dit, que prend quelquefois la Providence. En outre, une rcompense montant la somme de cent contos16 fut promise quiconque dcouvrirait le chiffre vainement cherch, et permettrait de lire le document. Ctait l une fortune. Aussi que de gens de toutes classes perdirent le boire, le manger, le sommeil, sacharner sur linintelligible cryptogramme. Jusqualors, cependant, tout cela avait t inutile, et il est probable que les plus ingnieux analystes du monde y auraient vainement consum leurs veilles. Le public avait t avis, dailleurs, que toute solution devait tre adresse sans retard au juge Jarriquez, en sa maison de la rue de Dieu-le-Fils ; mais, le 29 aot, au soir, rien ntait encore arriv et rien ne devait arriver sans doute !

16

300 000 francs.

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En vrit, de tous ceux qui se livraient ltude de ce cassette, le juge Jarriquez tait un des plus plaindre. Par suite dune association dides toute naturelle, lui aussi partageait maintenant lopinion gnrale que le document se rapportait laffaire de Tijuco, quil avait t crit de la main mme du coupable et quil dchargeait Joam Dacosta. Aussi ne mettait-il que plus dardeur en chercher la clef. Ce ntait plus uniquement lart pour lart qui le guidait, ctait un sentiment de justice, de piti envers un homme frapp dune injuste condamnation. Sil est vrai quil se fait une dpense dun certain phosphore organique dans le travail du cerveau humain, on ne saurait dire combien le magistrat en avait dpens de milligrammes pour chauffer les rseaux de son sensorium , et, en fin de compte, ne rien trouver, non, rien ! Et cependant le juge Jarriquez ne songeait pas abandonner sa tche. Sil ne comptait plus maintenant que sur le hasard, il fallait, il voulait que ce hasard lui vnt en aide ! Il cherchait le provoquer par tous les moyens possibles et impossibles ! Chez lui, ctait devenu de la frnsie, de la rage, et, ce qui est pis, de la rage impuissante ! Ce quil essaya de nombres diffrents pendant cette dernire partie de la journe, nombres toujours pris arbitrairement , ne saurait se concevoir ! Ah ! sil avait eu le temps, il naurait pas hsit se lancer dans les millions de combinaisons que les dix signes de la numration peuvent former ! Il y et consacr sa vie tout entire, au risque de devenir fou avant lanne rvolue ! Fou ! Eh ! ne ltait-il pas dj ! II eut alors la pense que le document devait, peut-tre, tre lu lenvers. Cest pourquoi, le retournant et lexposant la lumire, il le reprit de cette faon. Rien ! Les nombres dj imagins et quil essaya sous cette nouvelle forme ne donnrent aucun rsultat !

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Peut-tre fallait-il prendre le document rebours, et le rtablir en allant de la dernire lettre la premire, ce que son auteur pouvait avoir combin pour en rendre la lecture plus difficile encore ! Rien ! Cette nouvelle combinaison ne fournit quune srie de lettres compltement nigmatiques ! huit heures du soir, le juge Jarriquez, la tte entre les mains, bris, puis moralement et physiquement, navait plus la force de remuer, de parler, de penser, dassocier une ide une autre ! Soudain, un bruit se fit entendre en dehors. Presque aussitt, malgr ses ordres formels, la porte de son cabinet souvrit brusquement. Benito et Manoel taient devant lui, Benito, effrayant voir, Manoel le soutenant, car linfortun jeune homme navait plus la force de se soutenir lui-mme. Le magistrat stait vivement relev. Quy a-t-il, messieurs, que voulez-vous ? demanda-t-il. Le chiffre ! le chiffre ! scria Benito, fou de douleur. Le chiffre du document ! Le connaissez-vous donc ? scria le juge Jarriquez. Non, monsieur, reprit Manoel. Mais vous ? Rien ! rien !

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Rien ! scria Benito. Et, au paroxysme du dsespoir, tirant une arme de sa ceinture, il voulut sen frapper la poitrine. Le magistrat et Manoel, se jetant sur lui, parvinrent, non sans peine, le dsarmer. Benito, dit le juge Jarriquez dune voix quil voulait rendre calme, puisque votre pre ne peut plus maintenant chapper lexpiation dun crime qui nest pas le sien, vous avez mieux faire qu vous tuer ! Quoi donc ? scria Benito. Vous avez tenter de lui sauver la vie ! Et comment ? Cest vous de le deviner, rpondit le magistrat, ce nest pas moi de vous le dire !

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CHAPITRE SEIZIME DISPOSITIONS PRISES

Le lendemain, 30 aot, Benito et Manoel se concertaient. Ils avaient compris la pense que le juge navait pas voulu formuler en leur prsence. Ils cherchaient maintenant les moyens de faire vader le condamn que menaait le dernier supplice. Il ny avait pas autre chose faire. En effet, il ntait que trop certain que, pour les autorits de Rio de Janeiro, le document indchiffr noffrirait aucune valeur, quil serait lettre morte, que le premier jugement qui avait dclar Joam Dacosta coupable de lattentat de Tijuco ne serait pas rform, et que lordre dexcution arriverait invitablement, puisque, dans lespce, aucune commutation de peine ntait possible. Donc, encore une fois, Joam Dacosta ne devait pas hsiter se soustraire par la fuite larrt qui le frappait injustement. Entre les deux jeunes gens, il fut dabord convenu que le secret de ce quils allaient faire serait absolument gard ; que ni Yaquita, ni Minha ne seraient mises au courant de leurs tentatives. Ce serait peut-tre leur donner un dernier espoir qui ne se raliserait pas ! Qui sait si, par suite de circonstances imprvues, cet essai dvasion nchouerait pas misrablement ! La prsence de Fragoso et t prcieuse, sans doute, en cette occasion. Ce garon, avis et dvou, serait venu bien utilement en aide aux deux jeunes gens ; mais Fragoso navait pas 347

reparu. Lina, interroge son sujet, navait pu dire ce quil tait devenu, ni pourquoi il avait quitt la jangada, sans mme len prvenir. Et certainement, si Fragoso avait pu prvoir que les choses en viendraient ce point, il naurait pas abandonn la famille Dacosta pour tenter une dmarche qui ne paraissait pouvoir donner aucun rsultat srieux. Oui ! mieux et valu aider lvasion du condamn que de se mettre la recherche des anciens compagnons de Torrs ! Mais Fragoso ntait pas l, et il fallait forcment se passer de son concours. Benito et Manoel, ds laube, quittrent donc la jangada et se dirigrent vers Manao. Ils arrivrent rapidement la ville et senfoncrent dans les troites rues, encore dsertes cette heure. En quelques minutes, tous deux se trouvaient devant la prison, et ils parcouraient en tous sens ces terrains vagues, sur lesquels se dressait lancien couvent qui servait de maison darrt. Ctait la disposition des lieux quil convenait dtudier avec le plus grand soin. Dans un angle du btiment souvrait, vingt-cinq pieds audessus du sol, la fentre de la cellule dans laquelle Joam Dacosta tait enferm. Cette fentre tait dfendue par une grille de fer en assez mauvais tat, quil serait facile de desceller ou de scier, si lon pouvait slever sa hauteur. Les pierres du mur mal jointes, effrites en maints endroits, offraient de nombreuses saillies qui devaient assurer au pied un appui solide, sil tait possible de se hisser au moyen dune corde. Or, cette corde, en la lanant adroitement, peut-tre parviendrait-on la tourner lun des barreaux de la grille, dgag de son alvole, qui formait crochet lextrieur. Cela fait, un ou deux barreaux tant enle-

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vs de manire pouvoir livrer passage un homme, Benito et Manoel nauraient plus qu sintroduire dans la chambre du prisonnier, et lvasion soprerait sans grandes difficults, au moyen de la corde attache larmature de fer. Pendant la nuit que ltat du ciel devait rendre trs obscure, aucune de ces manuvres ne serait aperue, et Joam Dacosta, avant le jour, pourrait tre en sret. Durant une heure, Manoel et Benito, allant et venant, de manire ne pas attirer lattention, prirent leurs relvements avec une prcision extrme, tant sur la situation de la fentre et la disposition de larmature que sur lendroit qui serait le mieux choisi pour lancer la corde. Cela est convenu ainsi, dit alors Manoel. Mais Joam Dacosta devra-t-il tre prvenu ? Non, Manoel ! Ne lui donnons pas plus que nous ne lavons donn ma mre le secret dune tentative qui peut chouer ! Nous russirons, Benito ! rpondit Manoel. Cependant il faut tout prvoir, et au cas o lattention du gardien-chef de la prison serait attire au moment de lvasion Nous aurons tout lor quil faudra pour acheter cet homme ! rpondit Benito. Bien, rpondit Manoel. Mais, une fois notre pre hors de la prison, il ne peut rester cach ni dans la ville ni sur la jangada. O devra-t-il chercher refuge ? Ctait la seconde question rsoudre, question trs grave, et voici comment elle le fut.

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cent pas de la prison, le terrain vague tait travers par un de ces canaux qui se dversent au-dessous de la ville dans le rio Negro. Ce canal offrait donc une voie facile pour gagner le fleuve, la condition quune pirogue vnt y attendre le fugitif. Du pied de la muraille au canal, il aurait peine cent pas parcourir. Benito et Manoel dcidrent donc que lune des pirogues de la jangada dborderait vers huit heures du soir sous la conduite du pilote Araujo et de deux robustes pagayeurs. Elle remonterait le rio Negro, sengagerait dans le canal, se glisserait travers le terrain vague, et l, cache sous les hautes herbes des berges, elle se tiendrait pendant toute la nuit la disposition du prisonnier. Mais, une fois embarqu, o conviendrait-il que Joam Dacosta chercht refuge ? Ce fut l lobjet dune dernire rsolution qui fut prise par les deux jeunes gens, aprs que le pour et le contre de la question eurent t minutieusement pess. Retourner Iquitos, ctait suivre une route difficile, pleine de prils. Ce serait long en tout cas, soit que le fugitif se jett travers la campagne, soit quil remontt ou descendt le cours de lAmazone. Ni cheval, ni pirogue ne pouvaient le mettre assez rapidement hors datteinte. La fazenda, dailleurs, ne lui offrirait plus une retraite sre. En y rentrant, il ne serait pas le fazender Joam Garral, il serait le condamn Joam Dacosta, toujours sous une menace dextradition, et il ne devait plus songer y reprendre sa vie dautrefois. Senfuir par le rio Negro jusque dans le nord de la province, ou mme en dehors des possessions brsiliennes, ce plan exigeait plus de temps que celui dont pouvait disposer Joam Da-

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costa, et son premier soin devait tre de se soustraire des poursuites immdiates. Redescendre lAmazone ? Mais les postes, les villages, les villes abondaient sur les deux rives du fleuve. Le signalement du condamn serait envoy tous les chefs de police. Il courrait donc le risque dtre arrt, bien avant davoir atteint le littoral de lAtlantique. Let-il atteint, o et comment se cacher, en attendant une occasion de sembarquer pour mettre toute une mer entre la justice et lui ? Ces divers projets examins, Benito et Manoel reconnurent que ni les uns ni les autres ntaient praticables. Un seul offrait quelque chance de salut. Ctait celui-ci : au sortir de la prison, sembarquer dans la pirogue, suivre le canal jusquau rio Negro, descendre cet affluent sous la conduite du pilote, atteindre le confluent des deux cours deau, puis se laisser aller au courant de lAmazone en longeant sa rive droite, pendant une soixantaine de milles, naviguant la nuit, faisant halte le jour, et gagner ainsi lembouchure de la Madeira. Ce tributaire, qui descend du versant de la Cordillre, grossi dune centaine de sous-affluents, est une vritable voie fluviale ouverte jusquau cur mme de la Bolivie. Une pirogue pouvait donc sy aventurer, sans laisser aucune trace de son passage, et se rfugier en quelque localit, bourgade on hameau, situ au-del de la frontire brsilienne. L, Joam Dacosta serait relativement en sret ; l, il pourrait, pendant plusieurs mois, sil le fallait, attendre une occasion de rallier le littoral du Pacifique et de prendre passage sur un navire en partance dans lun des ports de la cte. Que ce navire le conduist dans un des tats de lAmrique du Nord, il tait sauv. Il verrait ensuite sil lui conviendrait de raliser toute sa

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fortune, de sexpatrier dfinitivement et daller chercher au-del des mers, dans lancien monde, une dernire retraite pour y finir cette existence si cruellement et si injustement agite. Partout o il irait, sa famille le suivrait sans une hsitation, sans un regret, et, dans sa famille, il fallait comprendre Manoel, qui serait li lui par dindissolubles liens. Ctait l une question qui navait mme plus tre discute. Partons, dit Benito. Il faut que tout soit prt avant la nuit, et nous navons pas un instant perdre. Les deux jeunes gens revinrent bord en suivant la berge du canal jusquau rio Negro. Ils sassurrent ainsi que le passage de la pirogue y serait parfaitement libre, quaucun obstacle barrage dcluse ou navire en rparation, ne pouvait larrter. Puis, descendant la rive gauche de laffluent, en vitant les rues dj frquentes de la ville, ils arrivrent au mouillage de la jangada. Le premier soin de Benito fut de voir sa mre. Il se sentait assez matre de lui-mme pour ne rien laisser paratre des inquitudes qui le dvoraient. Il voulait la rassurer, lui dire que tout espoir ntait pas perdu, que le mystre du document allait tre clairci, quen tout cas lopinion publique tait pour Joam Dacosta, et que, devant ce soulvement qui se faisait en sa faveur, la justice accorderait tout le temps ncessaire, pour que la preuve matrielle de son innocence ft enfin produite. Oui ! mre, oui ! ajouta-t-il, avant demain, sans doute, nous naurons plus rien craindre pour notre pre ! Dieu tentende ! mon fils , rpondit Yaquita, dont les yeux taient si interrogateurs, que Benito put peine en soutenir le regard.

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De son ct, et comme par un commun accord, Manoel avait tent de rassurer Minha, en lui rptant que le juge Jarriquez, convaincu de la non-culpabilit de Joam Dacosta, tenterait de le sauver par tous les moyens en son pouvoir. Je veux vous croire, Manoel ! avait rpondu la jeune fille, qui ne put retenir ses pleurs. Et Manoel avait brusquement quitt Minha. Des larmes allaient aussi remplir ses yeux et protester contre ces paroles desprance quil venait de faire entendre ! Dailleurs, le moment tait venu daller faire au prisonnier sa visite quotidienne, et Yaquita, accompagne de sa fille, se dirigea rapidement vers Manao. Pendant une heure, les deux jeunes gens sentretinrent avec le pilote Araujo. Ils lui firent connatre dans tous ses dtails le plan quils avaient arrt, et ils le consultrent aussi bien au sujet de lvasion projete que sur les mesures quil conviendrait de prendre ensuite pour assurer la scurit du fugitif. Araujo approuva tout. Il se chargea, la nuit venue, sans exciter aucune dfiance, de conduire la pirogue travers le canal, dont il connaissait parfaitement le trac jusqu lendroit o il devait attendre larrive de Joam Dacosta. Regagner ensuite lembouchure du rio Negro noffrirait aucune difficult, et la pirogue passerait inaperue au milieu des paves qui en descendaient incessamment le cours. Sur la question de suivre lAmazone jusquau confluent de la Madeira, Araujo ne souleva, non plus, aucune objection. Ctait aussi son opinion quon ne pouvait prendre un meilleur parti. Le cours de la Madeira lui tait connu sur un espace de plus de cent milles. Au milieu de ces provinces peu frquentes, si, par impossible, les poursuites taient diriges dans cette di-

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rection, on pourrait les djouer facilement, dt-on senfoncer jusquau centre de la Bolivie, et, pour peu que Joam Dacosta persistt vouloir sexpatrier, son embarquement soprerait avec moins de danger sur le littoral du Pacifique que sur celui de lAtlantique. Lapprobation dAraujo tait bien faite pour rassurer les deux jeunes gens. Ils avaient confiance dans le bon sens pratique du pilote, et ce ntait pas sans raison. Quant au dvouement de ce brave homme, cet gard, pas de doute possible. Il et certainement risqu sa libert ou sa vie pour sauver le fazender dIquitos. Araujo soccupa immdiatement, mais dans le plus grand secret, des prparatifs qui lui incombaient en cette tentative dvasion. Une forte somme en or lui fut remise par Benito, afin de parer toutes les ventualits pendant le voyage sur la Madeira. Il fit ensuite prparer la pirogue, en annonant son intention daller la recherche de Fragoso, qui navait pas reparu, et sur le sort duquel tous ses compagnons avaient lieu dtre trs inquiets. Puis, lui-mme, il disposa dans lembarcation des provisions pour plusieurs jours, et, en outre, les cordes et outils que les deux jeunes gens y devaient venir prendre, lorsquelle serait arrive lextrmit du canal, lheure et lendroit convenus. Ces prparatifs nveillrent pas autrement lattention du personnel de la jangada. Les deux robustes noirs que le pilote choisit pour pagayeurs ne furent mme pas mis dans le secret de la tentative. Cependant on pouvait absolument compter sur eux. Lorsquils apprendraient quelle uvre de salut ils allaient cooprer, lorsque Joam Dacosta, libre enfin, serait confi leurs soins, Araujo savait bien quils taient gens tout oser, mme risquer leur vie pour sauver la vie de leur matre.

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Dans laprs-midi, tout tait prt pour le dpart. Il ny avait plus qu attendre la nuit. Mais, avant dagir, Manoel voulut revoir une dernire fois le juge Jarriquez. Peut-tre le magistrat aurait-il quelque chose de nouveau lui apprendre sur le document. Benito, lui, prfra rester sur la jangada, afin dy attendre le retour de sa mre et de sa sur. Manoel se rendit donc seul la maison du juge Jarriquez, et il fut reu immdiatement. Le magistrat, dans ce cabinet quil ne quittait plus, tait toujours en proie la mme surexcitation. Le document, froiss par ses doigts impatients, tait toujours l, sur sa table, sous ses yeux. Monsieur, lui dit Manoel, dont la voix tremblait en formulant cette question, avez-vous reu de Rio de Janeiro ? Non rpondit le juge Jarriquez, lordre nest pas arriv mais dun moment lautre ! Et le document ? Rien ! scria le juge Jarriquez. Tout ce que mon imagination a pu me suggrer je lai essay et rien ! Rien ! Si, cependant ! jy ai clairement vu un mot dans ce document un seul ! Et ce mot ? scria Manoel. Monsieur quel est ce mot ?

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Fuir ! Manoel, sans rpondre, pressa la main que lui tendait le juge Jarriquez, et revint la jangada pour y attendre le moment dagir.

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CHAPITRE DIX-SEPTIME LA DERNIRE NUIT

La visite de Yaquita, accompagne de sa fille, avait t ce quelle tait toujours, pendant ces quelques heures que les deux poux passaient chaque jour lun prs de lautre. En prsence de ces deux tres si tendrement aims, le cur de Joam Dacosta avait peine ne pas dborder. Mais le mari, le pre, se contenait. Ctait lui qui relevait ces deux pauvres femmes, qui leur rendait un peu de cet espoir, dont il lui restait cependant si peu. Toutes deux arrivaient avec lintention de ranimer le moral du prisonnier. Hlas ! plus que lui, elles avaient besoin dtre soutenues ; mais, en le voyant si ferme, la tte si haute au milieu de tant dpreuves, elles se reprenaient esprer. Ce jour-l encore, Joam leur avait fait entendre dencourageantes paroles. Cette indomptable nergie, il la puisait non seulement dans le sentiment de son innocence, mais aussi dans la foi en ce Dieu qui a mis une part de sa justice au cur des hommes. Non ! Joam Dacosta ne pouvait tre frapp pour le crime de Tijuco ! Presque jamais, dailleurs, il ne parlait du document. Quil ft apocryphe ou non, quil ft de la main de Torrs ou crit par lauteur rel de lattentat, quil contnt ou ne contnt pas la justification tant cherche, ce ntait pas sur cette douteuse hypothse que Joam Dacosta prtendait sappuyer. Non ! il se regardait comme le meilleur argument de sa cause, et ctait toute sa vie de travail et dhonntet quil avait voulu donner la tche de plaider pour lui !

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Ce soir-l donc, la mre et la fille, releves par ces viriles paroles qui les pntraient jusquau plus profond de leur tre, staient retires plus confiantes quelles ne lavaient t depuis larrestation. Le prisonnier les avait une dernire fois presses sur son cur avec un redoublement de tendresse. Il semblait quil et ce pressentiment que le dnouement de cette affaire, quel quil ft, tait prochain. Joam Dacosta, demeur seul, resta longtemps immobile. Ses bras reposaient sur une petite table et soutenaient sa tte. Que se passait-il en lui ? tait-il arriv cette conviction que la justice humaine, aprs avoir failli une premire fois, prononcerait enfin son acquittement ? Oui ! il esprait encore ! Avec le rapport du juge Jarriquez tablissant son identit, il savait que ce mmoire justificatif, quil avait crit avec tant de conviction, devait tre Rio de Janeiro, entre les mains du chef suprme de la justice. On le sait, ce mmoire, ctait lhistoire de sa vie depuis son entre dans les bureaux de larrayal diamantin jusquau moment o la jangada stait arrte aux portes de Manao. Joam Dacosta repassait alors en son esprit toute son existence. Il revivait dans son pass, depuis lpoque laquelle, orphelin, il tait arriv Tijuco. L, par son zle, il stait lev dans la hirarchie des bureaux du gouverneur gnral, o il avait t admis bien jeune encore. Lavenir lui souriait ; il devait arriver quelque haute position ! Puis, tout coup, cette catastrophe : le pillage du convoi de diamants, le massacre des soldats de lescorte, les soupons se portant sur lui, comme sur le seul employ qui et pu divulguer le secret du dpart, son arrestation, sa comparution devant le jury, sa condamnation, malgr tous les efforts de son avocat, les dernires heures coules dans la cellule des condamns mort de la prison de Villa-

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Rica, son vasion accomplie dans des conditions qui dnotaient un courage surhumain, sa fuite travers les provinces du Nord, son arrive la frontire pruvienne, puis laccueil quavait fait au fugitif, dnu de ressources et mourant de faim, lhospitalier fazender Magalhas ! Le prisonnier revoyait tous ces vnements, qui avaient si brutalement bris sa vie ! Et alors, abstrait dans ses penses, perdu dans ses souvenirs, il nentendait pas un bruit particulier qui se produisait sur le mur extrieur du vieux couvent, ni les secousses dune corde accroche aux barreaux de sa fentre, ni le grincement de lacier mordant le fer, qui eussent attir lattention dun homme moins absorb. Non, Joam Dacosta continuait revivre au milieu des annes de sa jeunesse, aprs son arrive dans la province pruvienne. Il se revoyait la fazenda, le commis, puis lassoci du vieux Portugais, travaillant la prosprit de ltablissement dIquitos. Ah ! pourquoi, ds le dbut, navait-il pas tout dit son bienfaiteur ! Celui-l naurait pas dout de lui ! Ctait la seule faute quil et se reprocher ! Pourquoi navait-il pas avou ni do il venait, ni qui il tait, surtout au moment o Magalhas avait mis dans sa main la main de sa fille, qui net jamais voulu voir en lui lauteur de cet pouvantable crime ! En ce moment, le bruit, lextrieur, fut assez fort pour attirer lattention du prisonnier. Joam Dacosta releva un instant la tte. Ses yeux se dirigrent vers la fentre, mais avec ce regard vague qui est comme inconscient, et, un instant aprs, son front retomba dans ses mains. Sa pense lavait encore ramen Iquitos.

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L, le vieux fazender tait mourant. Avant de mourir, il voulait que lavenir de sa fille ft assur, que son associ ft lunique matre de cet tablissement, devenu si prospre sous sa direction. Joam Dacosta devait-il parler alors ? Peut-tre ! Il ne losa pas ! Il revit cet heureux pass prs de Yaquita, la naissance de ses enfants, tout le bonheur de cette existence que troublaient seuls les souvenirs de Tijuco et les remords de navoir pas avou son terrible secret ! Lenchanement de ces faits se reproduisait ainsi dans le cerveau de Joam Dacosta avec une nettet, une vivacit surprenantes. Il se retrouvait, maintenant, au moment o le mariage de sa fille Minha avec Manoel allait tre dcid ! Pouvait-il laisser saccomplir cette union sous un faux nom, sans faire connatre ce jeune homme les mystres de sa vie ? Non ! Aussi stait-il rsolu, sur lavis du juge Ribeiro, venir rclamer la rvision de son procs, provoquer la rhabilitation qui lui tait due. Il tait parti avec tous les siens, et alors venait lintervention de Torrs, lodieux march propos par ce misrable, le refus indign du pre de livrer sa fille pour sauver son honneur et sa vie, puis la dnonciation, puis larrestation ! En ce moment, la fentre, violemment repousse du dehors, souvrit brusquement. Joam Dacosta se redressa ; les souvenirs de son pass svanouirent comme une ombre. Benito avait saut dans la chambre, il tait devant son pre, et, un instant aprs, Manoel, franchissant la baie qui avait t dgage de ses barreaux, apparaissait prs de lui.

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Joam Dacosta allait jeter un cri de surprise ; Benito ne lui en laissa pas le temps. Mon pre, dit-il, voici cette fentre dont la grille est brise ! Une corde pend jusquau sol ! Une pirogue attend dans le canal, cent pas dici ! Araujo est l pour la conduire loin de Manao, sur lautre rive de lAmazone, o vos traces ne pourront tre retrouves ! Mon pre, il faut fuir linstant ! Le juge lui-mme nous en a donn le conseil ! Il le faut ! ajouta Manoel. Fuir ! moi ! Fuir une seconde fois ! Fuir encore ! Et, les bras croiss, la tte haute, Joam Dacosta recula lentement jusquau fond de la chambre. Jamais ! dit-il dune voix si ferme que Benito et Manoel restrent interdits. Les deux jeunes gens ne sattendaient pas cette rsistance. Jamais ils nauraient pu penser que les obstacles cette vasion viendraient du prisonnier lui-mme. Benito savana vers son pre, et, le regardant bien en face, il lui prit les deux mains, non pour lentraner, mais pour quil lentendt et se laisst convaincre. Jamais, avez-vous dit, mon pre ? Jamais. Mon pre, dit alors Manoel, moi aussi jai le droit de vous donner ce nom , mon pre, coutez-nous ! Si nous vous disons quil faut fuir sans perdre un seul instant, cest que, si

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vous restiez, vous seriez coupable envers les autres, envers vous-mme ! Rester, reprit Benito, cest attendre la mort, mon pre ! Lordre dexcution peut arriver dun moment lautre ! Si vous croyez que la justice des hommes reviendra sur un jugement inique, si vous pensez quelle rhabilitera celui quelle a condamn il y a vingt ans, vous vous trompez ! Il ny a plus despoir ! Il faut fuir ! Fuyez ! Par un mouvement irrsistible, Benito avait saisi son pre, et il lentrana vers la fentre. Joam Dacosta se dgagea de ltreinte de son fils, et recula une seconde fois. Fuir ! rpondit-il, du ton dun homme dont la rsolution est inbranlable, mais cest me dshonorer et vous dshonorer avec moi ! Ce serait comme un aveu de ma culpabilit ! Puisque je suis librement venu me remettre la disposition des juges de mon pays, je dois attendre leur dcision, quelle quelle soit, et je lattendrai ! Mais les prsomptions sur lesquelles vous vous appuyez ne peuvent suffire, reprit Manoel, et la preuve matrielle de votre innocence nous manque jusquici ! Si nous vous rptons quil faut fuir, cest que le juge Jarriquez lui-mme nous la dit ! Vous navez plus maintenant que cette chance dchapper la mort ! Je mourrai donc ! rpondit Joam Dacosta dune voix, calme. Je mourrai en protestant contre le jugement qui me condamne ! Une premire fois, quelques heures avant lexcution, jai fui ! Oui ! jtais jeune alors, javais toute une vie devant moi pour combattre linjustice des hommes ! Mais me sauver maintenant, recommencer cette misrable existence dun

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coupable qui se cache sous un faux nom, dont tous les efforts sont employs dpister les poursuites de la police ; reprendre cette vie danxit que jai mene depuis vingt-trois ans, en vous obligeant la partager avec moi ; attendre chaque jour une dnonciation qui arriverait tt ou tard, et une demande dextradition qui viendrait matteindre jusquen pays tranger ! est-ce que ce serait vivre ! Non ! jamais ! Mon pre, reprit Benito, dont la tte menaait de sgarer devant cette obstination, vous fuirez ! Je le veux ! Et il avait saisi Joam Dacosta, et il cherchait, par force, lentraner vers la fentre. Non ! non ! Vous voulez donc me rendre fou ! Mon fils, scria Joam Dacosta, laisse-moi ! Une fois dj, je me suis chapp de la prison de Villa-Rica, et lon a d croire que je fuyais une condamnation justement mrite ! Oui ! on a d le croire ! Eh bien, pour lhonneur du nom que vous portez, je ne recommencerai pas ! Benito tait tomb aux genoux de son pre ! Il lui tendait les mains Il le suppliait Mais cet ordre, mon pre, rptait-il, cet ordre peut arriver aujourdhui linstant et il contiendra la sentence de mort ! Lordre serait arriv, que ma dtermination ne changerait pas ! Non, mon fils ! Joam Dacosta coupable pourrait fuir ! Joam Dacosta innocent ne fuira pas ! La scne qui suivit ces paroles fut dchirante. Benito luttait contre son pre. Manoel, perdu, se tenait prs de la fentre, prt enlever le prisonnier, lorsque la porte de la cellule souvrit.

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Sur le seuil apparut le chef de police, accompagn du gardien-chef de la prison et de quelques soldats. Le chef de police comprit quune tentative dvasion venait dtre faite, mais il comprit aussi lattitude du prisonnier que ctait lui qui navait pas voulu fuir ! Il ne dit rien. La plus profonde piti se peignit sur sa figure. Sans doute, lui aussi, comme le juge Jarriquez, il aurait voulu que Joam Dacosta se ft chapp de cette prison ? Il tait trop tard ! Le chef de police, qui tenait un papier la main, savana vers le prisonnier. Avant tout, lui dit Joam Dacosta, laissez-moi vous affirmer, monsieur, quil na tenu qu moi de fuir, mais que je ne lai pas voulu ! Le chef de police baissa un instant la tte ; puis dune voix quil essayait en vain de raffermir : Joam Dacosta, dit-il, lordre vient darriver linstant du chef suprme de la justice de Rio de Janeiro. Ah ! mon pre ! scrirent Manoel et Benito. Cet ordre, demanda Joam Dacosta, qui venait de croiser les bras sur sa poitrine, cet ordre porte lexcution de la sentence ? Oui ! Et ce sera ? Pour demain !

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Benito stait jet sur son pre. Il voulait encore une fois lentraner hors de cette cellule Il fallut que des soldats vinssent arracher le prisonnier cette dernire treinte. Puis, sur un signe du chef de police, Benito et Manoel furent emmens au-dehors. Il fallait mettre un terme cette lamentable scne, qui avait dj trop dur. Monsieur, dit alors le condamn, demain matin, avant lheure de lexcution, pourrai-je passer quelques instants avec le padre Passanha que je vous prie de faire prvenir ? Il sera prvenu. Me sera-t-il permis de voir ma famille, dembrasser une dernire fois ma femme et mes enfants ? Vous les verrez. Je vous remercie, monsieur, rpondit Joam Dacosta. Et maintenant, faites garder cette fentre ! Il ne faut pas quon marrache dici malgr moi ! Cela dit, le chef de police, aprs stre inclin, se retira avec le gardien et les soldats. Le condamn, qui navait plus maintenant que quelques heures vivre, resta seul.

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CHAPITRE DIX-HUITIME FRAGOSO

Ainsi donc lordre tait arriv, et, comme le juge Jarriquez le prvoyait, ctait un ordre qui portait excution immdiate de la sentence prononce contre Joam Dacosta. Aucune preuve navait pu tre produite. La justice devait avoir son cours. Ctait le lendemain mme, 31 aot, neuf heures du matin, que le condamn devait prir par le gibet. La peine de mort, au Brsil, est le plus gnralement commue, moins quil sagisse de lappliquer aux noirs ; mais, cette fois, elle allait frapper un blanc. Telles sont les dispositions pnales en matire de crimes relatifs larrayal diamantin, pour lesquels, dans un intrt public, la loi na voulu admettre aucun recours en grce. Rien ne pouvait donc plus sauver Joam Dacosta. Ctait non seulement la vie, mais lhonneur quil allait perdre. Or, ce 31 aot, ds le matin, un homme accourait vers Manao de toute la vitesse de son cheval, et telle avait t la rapidit de sa course, qu un demi-mille de la ville la courageuse bte tombait, incapable de se porter plus avant. Le cavalier nessaya mme pas de relever sa monture. videmment il lui avait demand et il avait obtenu delle plus que le possible, et, malgr ltat dpuisement o il se trouvait luimme, il slana dans la direction de la ville. 366

Cet homme venait des provinces de lest en suivant la rive gauche du fleuve. Toutes ses conomies avaient t employes lachat de ce cheval, qui, plus rapide que ne let t une pirogue oblige de remonter le courant de lAmazone, venait de le ramener Manao. Ctait Fragoso. Un homme accourait vers Manao. Le courageux garon avait-il donc russi dans cette entreprise dont il navait parl personne ? Avait-il retrouv la milice laquelle appartenait Torrs ? Avait-il dcouvert quelque secret qui pouvait encore sauver Joam Dacosta ? Il ne savait pas au juste ; mais, en tout cas, il avait une extrme hte de communiquer au juge Jarriquez ce quil venait dapprendre pendant cette courte excursion. Voici ce qui stait pass : Fragoso ne stait point tromp, lorsquil avait reconnu en Torrs un des capitaines de cette milice qui oprait dans les provinces riveraines de la Madeira. Il partit donc, et, en arrivant lembouchure de cet affluent, il apprit que le chef de ces capitas do mato se trouvait alors aux environs. Fragoso, sans perdre une heure, se mit sa recherche, et, non sans peine, il parvint le rejoindre. Aux questions que Fragoso lui posa, le chef de la milice nhsita pas rpondre. propos de la demande trs simple qui lui fut faite, il navait, dailleurs, aucun intrt se taire.

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Et, en effet les trois seules questions que lui adressa Fragoso furent celles-ci : Le capitaine des bois Torrs nappartenait-il pas, il y a quelques mois, votre milice ? Oui. cette poque, navait-il pas pour camarade intime un de vos compagnons qui est mort rcemment ? En effet. Et cet homme se nommait ? Ortega. Voil tout ce quavait appris Fragoso. Ces renseignements taient-ils de nature modifier la situation de Joam Dacosta ? Ce ntait vraiment pas supposable. Fragoso, le comprenant bien, insista donc prs du chef de la milice pour savoir sil connaissait cet Ortega, sil pouvait lui apprendre do il venait, et lui donner quelques renseignements sur son pass. Cela ne laissait pas davoir une vritable importance, puisque cet Ortega, au dire de Torrs, tait le vritable auteur du crime de Tijuco. Mais, malheureusement, le chef de la milice ne put donner aucun renseignement cet gard. Ce qui tait certain, cest que cet Ortega appartenait depuis bien des annes la milice ; quune troite camaraderie stait noue entre Torrs et lui, quon les voyait toujours ensemble, et

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que Torrs le veillait son chevet lorsquil rendit le dernier soupir. Voil tout ce que savait ce sujet le chef de la milice, et il ne pouvait en dire davantage. Fragoso dut donc se contenter de ces insignifiants dtails, et il repartit aussitt. Mais, si le dvou garon napportait pas la preuve que cet Ortega ft lauteur du crime de Tijuco, de la dmarche quil venait de faire il rsultait du moins ceci : cest que Torrs avait dit la vrit, lorsquil affirmait quun de ses camarades de la milice tait mort, et quil lavait assist ses derniers moments. Quant cette hypothse quOrtega lui et remis le document en question, elle devenait maintenant trs admissible. Rien de plus probable aussi que ce document et rapport lattentat, dont Ortega tait rellement lauteur, et quil renfermait laveu de sa culpabilit, accompagn de circonstances qui ne permettraient pas de la mettre en doute. Ainsi donc, si ce document avait pu tre lu, si la clef en avait t trouve, si le chiffre sur lequel reposait son systme avait t connu, nul doute que la vrit se ft enfin fait jour ! Mais ce chiffre, Fragoso ne le savait pas ! Quelques prsomptions de plus, la quasi-certitude que laventurier navait rien invent, certaines circonstances tendant prouver que le secret de cette affaire tait renferm dans le document, voil tout ce que le brave garon rapportait de sa visite au chef de cette milice laquelle avait appartenu Torrs. Et pourtant, si peu que ce ft, il avait hte de tout conter au juge Jarriquez. Il savait quil ny avait pas une heure perdre, et

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voil pourquoi, ce matin-l, vers huit heures, il arrivait, bris de fatigue, un demi-mille de Manao. Cette distance qui le sparait encore de la ville, Fragoso la franchit en quelques minutes. Une sorte de pressentiment irrsistible le poussait en avant, et il en tait presque arriv croire que le salut de Joam Dacosta se trouvait maintenant entre ses mains. Soudain Fragoso sarrta, comme si ses pieds eussent irrsistiblement pris racine dans le sol. Il se trouvait lentre de la petite place, sur laquelle souvrait une des portes de la ville. L, au milieu dune foule dj compacte, la dominant dune vingtaine de pieds, se dressait le poteau du gibet, auquel pendait une corde. Fragoso sentit ses dernires forces labandonner. Il tomba. Ses yeux staient involontairement ferms. Il ne voulait pas voir, et ces mots schapprent de ses lvres : Trop tard ! trop tard ! Mais, par un effort surhumain, il se releva. Non ! il ntait pas trop tard ! Le corps de Joam Dacosta ne se balanait pas au bout de cette corde ! Le juge Jarriquez ! le juge Jarriquez ! cria Fragoso. Et, haletant, perdu, il se jetait vers la porte de la ville, il remontait la principale rue de Manao, et tombait, demi mort, sur le seuil de la maison du magistrat.

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La porte tait ferme. Fragoso eut encore la force de frapper cette porte. Un des serviteurs du magistrat vint ouvrir. Son matre ne voulait recevoir personne. Malgr cette dfense, Fragoso, repoussa lhomme qui lui dfendait lentre de la maison, et dun bond il slana jusquau cabinet du juge. Je reviens de la province o Torrs a fait son mtier de capitaine des bois ! scria-t-il. Monsieur le juge, Torrs a dit vrai ! Suspendez suspendez lexcution ! Vous avez retrouv cette milice ? Oui ! Et vous me rapportez le chiffre du document ? Fragoso ne rpondit pas. Alors, laissez-moi ! laissez-moi ! scria le juge Jarriquez, qui, en proie un vritable accs de rage, saisit le document pour lanantir. Fragoso lui prit les mains et larrta. La vrit est l ! dit-il. Je le sais, rpondit le juge Jarriquez ; mais quest-ce quune vrit qui ne peut se faire jour ! Elle apparatra ! il le faut ! il le faut ! Encore une fois, avez-vous le chiffre ? Non ! rpondit Fragoso, mais, je vous le rpte, Torrs na pas menti ! Un de ses compagnons avec lequel il tait troitement li est mort, il y a quelques mois, et il nest pas douteux que cet homme lui ait remis le document quil venait vendre Joam Dacosta !

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Non ! rpondit le juge Jarriquez, non ! cela nest pas douteux pour nous, mais cela na pas paru certain pour ceux qui disposent de la vie du condamn ! Laissez-moi ! Fragoso, repouss, ne voulait pas quitter la place. son tour, il se tranait aux pieds du magistrat. Joam Dacosta est innocent ! scria-t-il. Vous ne pouvez le laisser mourir ! Ce nest pas lui qui a commis le crime de Tijuco ! Cest le compagnon de Torrs, lauteur du document ! Cest Ortega ! ce nom, le juge Jarriquez bondit. Puis, lorsquune sorte de calme eut succd dans son esprit la tempte qui sy dchanait, il retira le document de sa main crispe, il ltendit sur sa table, il sassit, et passant la main sur ses yeux : Ce nom ! dit-il Ortega ! Essayons ! Et le voil, procdant avec ce nouveau nom, rapport par Fragoso, comme il avait dj fait avec les autres noms propres vainement essays par lui. Aprs lavoir dispos au-dessus des six premires lettres du paragraphe, il obtint la formule suivante : Ortega Phyjsl Rien ! dit-il, cela ne donne rien ! Et, en effet, lh place sur lr ne pouvait sexprimer par un chiffre, puisque dans lordre alphabtique, cette lettre occupe un rang antrieur celui de la lettre r. Le p, ly, le j, disposs sous les lettres o, t, e, seuls se chiffraient par 1, 4, 5.

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Quant ls et ll placs la fin de ce mot, lintervalle qui les spare du g et de la tant de douze lettres, impossible de les exprimer par un seul chiffre. Donc, ils ne correspondaient ni au g ni la. En ce moment, des cris terrifiants slevrent dans la rue, des cris de dsespoir. Fragoso se prcipita lune des fentres quil ouvrit, avant que le magistrat net pu len empcher. La foule encombrait la rue. Lheure tait venue laquelle le condamn allait sortir de la prison, et un reflux de cette foule soprait dans la direction de la place o se dressait le gibet. Le juge Jarriquez, effrayant voir, tant son regard tait fixe, dvorait les lignes du document. Les dernires lettres ! murmura-t-il. Essayons encore les dernires lettres ! Ctait le suprme espoir. Et alors, dune main, dont le tremblement lempchait presque dcrire, il disposa le nom dOrtega au-dessus des six dernires lettres du paragraphe, ainsi quil venait de faire pour les six premires. Un premier cri lui chappa. Il avait vu, tout dabord, que ces six dernires lettres taient infrieures dans lordre alphabtique celles qui composaient le nom dOrtega, et que, par consquent, elles pourraient toutes se chiffrer et composer un nombre.

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Et, en effet, lorsquil eut rduit la formule, en remontant de la lettre infrieure du document la lettre suprieure du mot, il obtint : Ortega432513Suvjhd Le nombre, ainsi compos, tait 432513. Mais ce nombre tait-il enfin celui qui avait prsid la formation du document ? Ne serait-il pas aussi faux que ceux qui avaient t prcdemment essays ? En cet instant, les cris redoublrent, des cris de piti qui trahissaient la sympathique motion de toute cette foule. Quelques minutes encore, ctait tout ce qui restait vivre au condamn ! Fragoso, fou de douleur, slana hors de la chambre ! Il voulait revoir une dernire fois son bienfaiteur, qui allait mourir ! Il voulait se jeter au-devant du funbre cortge, larrter en criant : Ne tuez pas ce juste ! Ne le tuez pas ! Mais dj le juge Jarriquez avait dispos le nombre obtenu au-dessus des premires lettres du paragraphe, en le rptant autant de fois quil tait ncessaire, comme suit : 432513432513432513432513 Phyjslyddqfdzxgasgzzqqeh Puis, reconstituant les lettres vraies en remontant dans lordre alphabtique, il lut : Le vritable auteur du vol de

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Un hurlement de joie lui chappa ! Ce nombre, 432513, ctait le nombre tant cherch ! Le nom dOrtega lui avait permis de le refaire ! Il tenait enfin la clef du document, qui allait incontestablement dmontrer linnocence de Joam Dacosta, et, sans en lire davantage, il se prcipita hors de son cabinet, puis dans la rue, criant : Arrtez ! Arrtez ! Fendre la foule qui souvrit devant ses pas, courir la prison, que le condamn quittait ce moment, pendant que sa femme, ses enfants, sattachaient lui avec la violence du dsespoir, ce ne fut que laffaire dun instant pour le juge Jarriquez. Arriv devant Joam Dacosta, il ne pouvait plus parler, mais sa main agitait le document, et, enfin, ce mot schappait de ses lvres : Innocent ! innocent !

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CHAPITRE DIX-NEUVIME LE CRIME DE TIJUCO

larrive du juge, tout le funbre cortge stait arrt. Un immense cho avait rpt aprs lui et rptait encore ce cri qui schappait de toutes les poitrines : Innocent ! innocent ! Puis, un silence complet stablit. On ne voulait pas perdre une seule des paroles qui allaient tre prononces. Le juge Jarriquez stait assis sur un banc de pierre, et l, pendant que Minha, Benito, Manoel, Fragoso lentouraient, tandis que Joam Dacosta retenait Yaquita sur son cur, il reconstituait tout dabord le dernier paragraphe du document au moyen du nombre, et, mesure que les mots se dgageaient nettement sous le chiffre qui substituait la vritable lettre la lettre cryptologique, il les sparait, il les ponctuait, il lisait haute voix. Et voici ce quil lut au milieu de ce profond silence : Le vritable auteur du vol des diamants et de 43 251343251 343251 34 325 134 32513432 51 34 Ph yjslyddqf dzxgas gz zqq ehx gkfndrxu ju gi lassassinat des soldats qui escortaient le convoi, 376

32513432513 432 5134325 134 32513432513 43 251343 ocytdxvksbx hhu ypohdvy rym huhpuydkjox ph etozsl commis dans la nuit du vingt-deux janvier mil huit 251343 2513 43 2513 43 251343251 3432513 432 5134 etnpmv ffov pd pajx hy ynojyggay meqynfu qln mvly cent vingt-six, nest donc pas Joam Dacosta, injustement 3251 34325134 3251 3432 513 4325 1343251 34325134325 fgsu zmqiztlb qgyu gsqe ubv nrcr edgruzb lrmxyuhqhpz condamn mort ; cest moi, le misrable employ de 13432513 4 3251 3432 513 43 251343251 3432513 43 drrgcroh e pqxu fivv rpl ph onthvddqf hqsntzh hh ladministration du district diamantin ; oui, moi seul, 251343251343251 34 32513432 513432513 432 513 4325 nfepmqkyuuexto gz gkyuumfv ijdqdpzjq syk rpl xhxq qui signe de mon vrai nom, Ortega. 134 32513 43 251 3432 513 432513 rym vkloh hh oto zvdk spp suvjhd. Cette lecture navait pu tre acheve, sans dinterminables hurrahs se fussent levs dans lair. que

Quoi de plus concluant, en effet, que ce dernier paragraphe qui rsumait le document tout entier, qui proclamait si absolu-

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ment linnocence du fazender dIquitos, qui arrachait au gibet cette victime dune effroyable erreur judiciaire ! Joam Dacosta, entour de sa femme, de ses enfants, de ses amis, ne pouvait suffire presser les mains qui se tendaient vers lui. Quelle que ft lnergie de son caractre, la raction se faisait, des larmes de joie schappaient de ses yeux, et en mme temps son cur reconnaissant slevait vers cette Providence qui venait de le sauver si miraculeusement, au moment, o il allait subir la dernire expiation, vers ce Dieu qui navait pas voulu laisser saccomplir ce pire des crimes, la mort dun juste ! Oui ! la justification de Joam Dacosta ne pouvait plus soulever aucun doute ! Le vritable auteur de lattentat de Tijuco avouait lui-mme son crime, et il dnonait toutes les circonstances dans lesquelles il stait accompli ! En effet, le juge Jarriquez, au moyen du nombre, venait de reconstituer toute la notice cryptogrammatique. Or, voici ce quavouait Ortega. Ce misrable tait le collgue de Joam Dacosta, employ comme lui, Tijuco, dans les bureaux du gouverneur de larrayal diamantin. Le jeune commis, dsign pour accompagner le convoi Rio de Janeiro, ce fut lui. Ne reculant pas cette horrible ide de senrichir par lassassinat et le vol, il avait indiqu aux contrebandiers le jour exact o le convoi devait quitter Tijuco. Pendant lattaque des malfaiteurs qui attendaient le convoi au-del de Villa-Rica, il feignit de se dfendre avec les soldats de lescorte ; puis, stant jet parmi les morts, il fut emport par ses complices, et cest ainsi que le soldat, qui survcut seul ce massacre, put affirmer quOrtega avait pri dans la lutte.

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Mais le vol ne devait pas profiter au criminel, et, peu de temps aprs, il tait dpouill son tour par ceux qui lavaient aid commettre le crime. Rest sans ressources, ne pouvant plus rentrer Tijuco, Ortega senfuit dans les provinces du nord du Brsil, vers ces districts du Haut-Amazone o se trouvait la milice des capitas do mato . Il fallait vivre. Ortega se fit admettre dans cette peu honorable troupe. L, on ne demandait ni qui on tait, ni do lon venait. Ortega se fit donc capitaine des bois, et, pendant de longues annes, il exera ce mtier de chasseur dhommes. Sur ces entrefaites, Torrs, laventurier, dpourvu de tout moyen dexistence, devint son compagnon. Ortega et lui se lirent intimement. Mais, ainsi que lavait dit Torrs, le remords vint peu peu troubler la vie du misrable. Le souvenir de son crime lui fit horreur. Il savait quun autre avait t condamn sa place ! Il savait que cet autre, ctait son collgue Joam Dacosta ! Il savait enfin que, si cet innocent avait pu chapper au dernier supplice, il ne cessait pas dtre sous le coup dune condamnation capitale ! Or, le hasard fit que, pendant une expdition de la milice, entreprise, il y avait quelques mois, au-del de la frontire pruvienne, Ortega arriva aux environs dIquitos, et que l, dans Joam Garral, qui ne le reconnut pas, il retrouva Joam Dacosta. Ce fut alors quil rsolut de rparer, en la mesure du possible, linjustice dont son ancien collgue tait victime. Il consigna dans un document tous les faits relatifs lattentat de Tijuco ; mais il le fit sous la forme mystrieuse que lon sait, son intention tant de le faire parvenir au fazender dIquitos avec le chiffre qui permettait de le lire.

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La mort nallait pas le laisser achever cette uvre de rparation. Bless grivement dans une rencontre avec les noirs de la Madeira, Ortega se sentit perdu. Son camarade Torrs tait alors prs de lui. Il crut pouvoir confier cet ami le secret qui avait si lourdement pes sur toute son existence. Il lui remit le document crit tout entier de sa main, en lui faisant jurer de le faire parvenir Joam Dacosta, dont il lui donna le nom et ladresse, et de ses lvres schappa, avec son dernier soupir, ce nombre 432513, sans lequel le document devait rester absolument indchiffrable. Ortega mort, on sait comment lindigne Torrs sacquitta de sa mission, comment il rsolut dutiliser son profit le secret dont il tait possesseur, comment il tenta den faire lobjet dun odieux chantage. Torrs devait violemment prir avant davoir accompli son uvre, et emporter son secret avec lui. Mais ce nom dOrtega, rapport par Fragoso, et qui tait comme la signature du document, ce nom avait enfin permis de le reconstituer, grce la sagacit du juge Jarriquez. Oui ! ctait l la preuve matrielle tant cherche, ctait lincontestable tmoignage de linnocence de Joam Dacosta, rendu la vie, rendu lhonneur ! Les hurrahs redoublrent lorsque le digne magistrat eut, haute voix et pour ldification de tous, tir du document cette terrible histoire. Et, ds ce moment, le juge Jarriquez, possesseur de lindubitable preuve, daccord avec le chef de la police, ne voulut pas que Joam Dacosta, en attendant les nouvelles instructions qui allaient tre demandes Rio de Janeiro, et dautre prison que sa propre demeure.

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Cela ne pouvait faire difficult, et ce fut au milieu du concours de la population de Manao que Joam Dacosta, accompagn de tous les siens, se vit port plutt que conduit jusqu la maison du magistrat comme un triomphateur. En ce moment, lhonnte fazender dIquitos tait bien pay de tout ce quil avait souffert pendant de si longues annes dexil, et, sil en tait heureux, pour sa famille plus encore que pour lui, il tait non moins fier pour son pays que cette suprme injustice net pas t dfinitivement consomme ! Et, dans tout cela, que devenait Fragoso ? Eh bien ! laimable garon tait couvert de caresses ! Benito, Manoel, Minha len accablaient, et Lina ne les lui pargnait pas ! Il ne savait qui entendre, et il se dfendait de son mieux ! Il nen mritait pas tant ! Le hasard seul avait tout fait ! Lui devait-on mme un remerciement, parce quil avait reconnu en Torrs un capitaine des bois ? Non, assurment. Quant lide quil avait eue daller rechercher la milice laquelle Torrs avait appartenu, il ne semblait pas quelle pt amliorer la situation, et, quant ce nom dOrtega, il nen connaissait mme pas la valeur ! Brave Fragoso ! Quil le voult ou non, il nen avait pas moins sauv Joam Dacosta ! Mais, en cela, quelle tonnante succession dvnements divers, qui avaient tous tendu au mme but : la dlivrance de Fragoso, au moment o il allait mourir dpuisement dans la fort dIquitos, laccueil hospitalier quil avait reu la fazenda, la rencontre de Torrs la frontire brsilienne, son embarquement sur la jangada, et, enfin, cette circonstance que Fragoso lavait dj vu quelque part !

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Eh bien, oui ! finit par scrier Fragoso, mais ce nest pas moi quil faut rapporter tout ce bonheur, cest Lina ! moi ! rpondit la jeune multresse. Eh, sans doute ! sans la liane, sans lide de la liane, est-ce que jaurais jamais pu faire tant dheureux ! Si Fragoso et Lina furent fts, choys par toute cette honnte famille, par les nouveaux amis que tant dpreuves leur avaient faits Manao, il est inutile dy insister. Mais le juge Jarriquez, navait-il pas sa part, lui aussi, dans cette rhabilitation de linnocent ? Si, malgr toute la finesse de ses talents danalyste, il navait pu lire ce document, absolument indchiffrable pour quiconque nen possdait pas la clef, navaitil pas du moins reconnu sur quel systme cryptographique il reposait ? Sans lui, qui aurait pu, avec ce nom seul dOrtega, reconstituer le nombre que lauteur du crime et Torrs, morts tous les deux, taient seuls connatre ? Aussi les remerciements ne lui manqurent-ils pas ! Il va sans dire que, le jour mme, partait pour Rio de Janeiro un rapport dtaill sur toute cette affaire, auquel tait joint le document original, avec le chiffre qui permettait de le lire. Il fallait attendre que de nouvelles instructions fussent envoyes du ministre au juge de droit, et nul doute quelles nordonnassent llargissement immdiat du prisonnier. Ctait quelques jours passer encore Manao ; puis, Joam Dacosta et les siens, libres de toute contrainte, dgags de toute inquitude, prendraient cong de leur hte, se rembarqueraient, et continueraient descendre lAmazone jusquau Para, o le voyage devait se terminer par la double union de Minha et de

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Manoel, de Lina et de Fragoso, conformment au programme arrt avant le dpart. Quatre jours aprs, le 4 septembre, arrivait lordre de mise en libert. Le document avait t reconnu authentique. Lcriture en tait bien celle de cet Ortega, lancien employ du district diamantin, et il ntait pas douteux que laveu de son crime, avec les plus minutieux dtails quil en donnait, net t entirement crit de sa main. Linnocence du condamn de Villa-Rica tait enfin admise. La rhabilitation de Joam Dacosta tait judiciairement reconnue. Le jour mme, le juge Jarriquez dnait avec la famille bord de la jangada, et, le soir venu, toutes les mains pressaient les siennes. Ce furent de touchants adieux ; mais ils comportaient lengagement de se revoir Manao, au retour, et, plus tard, la fazenda dIquitos. Le lendemain matin, 5 septembre, au lever du soleil, le signal du dpart fut donn. Joam Dacosta, Yaquita, leur fille, leurs fils, tous taient sur le pont de lnorme train. La jangada, dmarre, commena prendre le fil du courant, et, lorsquelle disparut au tournant du rio Negro, les hurrahs de toute la population, presse sur la rive, retentissaient encore.

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CHAPITRE VINGTIME LE BAS-AMAZONE

Que dire maintenant de cette seconde partie du voyage qui allait saccomplir sur le cours du grand fleuve ? Ce ne fut quune suite de jours heureux pour lhonnte famille. Joam Dacosta revivait dune vie nouvelle, qui rayonnait sur tous les siens. La jangada driva plus rapidement alors sur ces eaux encore gonfles par la crue. Elle laissa sur la gauche le petit village de Don Jose de Maturi, et, sur la droite, lembouchure de cette Madeira, qui doit son nom la flottille dpaves vgtales, ces trains de troncs dnuds ou verdoyants quelle apporte du fond de la Bolivie. Elle passa au milieu de larchipel Caniny, dont les lots sont de vritables caisses palmiers, devant le hameau de Serpa, qui, successivement transport dune rive lautre, a dfinitivement assis sur la gauche du fleuve ses maisonnettes, dont le seuil repose sur le tapis jaune de la grve. Le village de Silves, bti sur la gauche de lAmazone, la bourgade de VillaBella, qui est le grand march de guarana de toute la province, restrent bientt en arrire du long train de bois. Ainsi fut-il du village de Faro et de sa clbre rivire de Nhamundas, sur laquelle, en 1539, Orellana prtendit avoir t attaqu par des femmes guerrires quon na jamais revues depuis cette poque, lgende qui a suffi pour justifier le nom immortel du fleuve des Amazones. L finit la vaste province du Rio Negro. L commence la juridiction du Para, et, ce jour mme, 22 septembre, la famille, merveille des magnificences dune valle sans gale, entrait

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dans cette portion de lempire brsilien, qui na dautre borne lest que lAtlantique. Que cela est magnifique ! disait sans cesse la jeune fille. Que cest long ! murmurait Manoel. Que cest beau ! rptait Lina. Quand serons-nous donc arrivs ! murmurait Fragoso. Le moyen de sentendre, sil vous plat, en un tel dsaccord de points de vue ! Mais, enfin, le temps scoulait gaiement, et Benito, ni patient, ni impatient, lui, avait recouvr toute sa bonne humeur dautrefois. Bientt la jangada se glissa entre dinterminables plantations de cacaotiers dun vert sombre, sur lequel tranchait le jaune des chaumes ou le rouge des tuiles, qui coiffaient les buttes des exploitants des deux rives, depuis Obidos jusqu la bourgade de Monte-Alegre. Puis souvrit lembouchure du rio Trombetas, baignant de ses eaux noires les maisons dObidos, une vraie petite ville et mme une citade , avec de larges rues bordes de jolies habitations, important entrept du produit des cacaotiers, qui ne se trouve plus qu cent quatre-vingts grands milles de Blem. On vit alors le confluent de Tapajoz, aux eaux dun Vert gris, descendues du sud-ouest ; puis Santarem, riche bourgade, o lon ne compte pas moins de cinq mille habitants, Indiens pour la plupart, et dont les premires maisons reposaient sur de vastes grves de sable blanc. Depuis son dpart de Manao, la jangada ne sarrtait plus en descendant le cours moins encombr de lAmazone. Elle d-

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rivait jour et nuit sous lil vigilant de son adroit pilote. Plus de haltes, ni pour lagrment des passagers, ni pour les besoins du commerce. On allait toujours, et le but approchait rapidement. partir dAlemquer, situe sur la rive gauche, un nouvel horizon se dessina aux regards. Au lieu des rideaux de forts qui lavaient ferm jusqualors, ce furent, au premier plan, des collines, dont lil pouvait suivre les molles ondulations, et, en arrire, la cime indcise de vritables montagnes, se dentelant sur le fond lointain du ciel. Ni Yaquita, ni sa fille, ni Lina, ni la vieille Cyble navaient encore rien vu de pareil. Mais, dans cette juridiction du Para, Manoel tait chez lui. Il pouvait donner un nom cette double chane, qui rtrcissait peu peu la valle du grand fleuve. droite, dit-il, cest la sierra de Paruacarta, qui sarrondit en demi-cercle vers le sud ! gauche, cest la sierra de Curuva, dont nous aurons bientt dpass les derniers contreforts ! Alors on approche ? rptait Fragoso. On approche ! rpondait Manoel. Et les deux fiancs se comprenaient sans doute, car un mme petit hochement de tte, on ne peut plus significatif, accompagnait la demande et la rponse. Enfin, malgr les mares qui, depuis Obidos, commenaient se faire sentir et retardaient quelque peu la drive de la jangada, la bourgade de Monte-Alegre fut dpasse, puis celle de Praynha de Onteiro, puis lembouchure du Xingu, frquente par ces Indiens Yurumas, dont la principale industrie consiste

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prparer les ttes de leurs ennemis pour les cabinets dhistoire naturelle. Sur quelle largeur superbe se dveloppait alors lAmazone, et comme on pressentait dj que ce roi des fleuves allait bientt svaser comme une mer ! Des herbes, hautes de huit dix pieds, hrissaient ses plages, en les bordant dune fort de roseaux. Porto de Mos, Boa-Vista, Gurupa dont la prosprit est en dcroissance, ne furent bientt plus que des points laisss en arrire. L, le fleuve se divisait en deux bras importants quil tendait vers lAtlantique : lun courait au nord-est, lautre senfonait vers lest, et, entre eux, se dveloppait la grande le de Marajo. Cest toute une province que cette le. Elle ne mesure pas moins de cent quatre-vingts lieues de tour. Diversement coupe de marais et de rios, toute en savanes lest, toute en forts louest, elle offre de vritables avantages pour llevage des bestiaux quelle compte par milliers. Cet immense barrage de Marajo est lobstacle naturel qui a forc lAmazone se ddoubler avant daller prcipiter ses torrents deaux la mer. suivre le bras suprieur, la jangada, aprs avoir dpass les les Caviana et Mexiana, aurait trouv une embouchure large de cinquante lieues ; mais elle et aussi rencontr la barre de prororoca , ce terrible mascaret, qui, pendant les trois jours prcdant la nouvelle ou la pleine lune, nemploie que deux minutes, au lieu de six heures, faire marner le fleuve de douze quinze pieds au-dessus de son tiage. Cest donc l un vritable raz de mare, redoutable entre tous. Trs heureusement, le bras infrieur, connu sous le nom de canal des Brves, qui est le bras naturel du Para, nest pas soumis aux ventualits de ce terrible phnomne, mais bien des mares dune marche plus rgulire. Le pilote Araujo le connaissait parfaitement. Il sy engagea donc, au milieu de fo-

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rts magnifiques, longeant et l quelques les couvertes de gros palmiers muritis, et le temps tait si beau quon navait mme pas redouter ces coups de tempte qui balayent parfois tout ce canal des Brves. La jangada passa, quelques jours aprs, devant le village de ce nom, qui bien que bti sur des terrains inonds pendant plusieurs mois de lanne, est devenu, depuis 1845, une importante ville de cent maisons. Au milieu de cette contre frquente par les Tapuyas, ces Indiens du Bas-Amazone se confondent de plus en plus avec les populations blanches, et leur race finira par sy absorber. Cependant la jangada descendait toujours. Ici, elle rasait, au risque de sy accrocher, ces griffes de mangliers, dont les racines stendaient sur les eaux comme les pattes de gigantesques crustacs ; l, le tronc lisse des paltuviers au feuillage vert pale, servait de point dappui aux longues gaffes de lquipe, qui la renvoyaient au fil du courant. Puis ce fut lembouchure du Tocantins, dont les eaux, dues aux divers rios de la province de Goyaz, se mlent celles de lAmazone par une large embouchure ; puis le Moju, puis la bourgade de Santa-Ana. Tout ce panorama des deux rives se dplaait majestueusement, sans aucun temps darrt, comme si quelque ingnieux mcanisme let oblig se drouler daval en amont. Dj de nombreuses embarcations qui descendaient le fleuve, ubas, gariteas, vigilindas, pirogues de toutes formes, petits et moyens caboteurs des parages infrieurs de lAmazone et du littoral de lAtlantique, faisaient cortge la jangada, semblables aux chaloupes de quelque monstrueux vaisseau de guerre.

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Enfin apparut sur la gauche Santa-Maria de Blem do Para, la ville , comme on dit dans le pays, avec les pittoresques ranges de ses maisons blanches plusieurs tages, ses convents enfouis sous les palmiers, les clochers de sa cathdrale et de Nostra-Seora de Merced, la flottille de ses golettes, bricks et trois-mts, qui la relient commercialement avec lancien monde. Le cur des passagers de la jangada leur battait fort. Ils touchaient enfin au terme de ce voyage quils avaient cru ne pouvoir plus atteindre. Lorsque larrestation de Joam Dacosta les retenait encore Manao, cest--dire mi-chemin de leur itinraire, pouvaient-ils esprer de jamais voir la capitale de cette province du Para ? Ce fut dans cette journe du 15 octobre, quatre mois et demi aprs avoir quitt la fazenda dIquitos , que Blem leur apparut un brusque tournant du fleuve. Larrive de la jangada tait signale depuis plusieurs jours. Toute la ville connaissait lhistoire de Joam Dacosta. On lattendait, cet honnte homme ! On rservait le plus sympathique accueil aux siens et lui ! Aussi des centaines dembarcations vinrent-elles au-devant du fazender, et bientt la jangada fut envahie par tous ceux qui voulaient fter le retour de leur compatriote, aprs un si long exil. Des milliers de curieux, il serait plus juste de dire des milliers damis , se pressaient sur le village flottant, bien avant quil et atteint son poste damarrage ; mais il tait assez vaste et assez solide pour porter toute une population. Et parmi ceux qui sempressaient ainsi, une des premires pirogues avait amen Mme Valdez. La mre de Manoel pouvait enfin presser dans ses bras la nouvelle fille que son fils lui avait choisie. Si la bonne dame navait pu se rendre Iquitos, ntait-

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ce pas comme un morceau de la fazenda que lAmazone lui apportait avec sa nouvelle famille ? Avant le soir, le pilote Araujo avait solidement amarr la jangada au fond dune anse, derrire la pointe de larsenal. L devait tre son dernier lieu de mouillage, sa dernire halte, aprs huit cents lieues de drive sur la grande artre brsilienne. L, les carbets des Indiens, les cases des noirs, les magasins qui renfermaient une cargaison prcieuse, seraient peu peu dmolis ; puis, lhabitation principale, enfouie sous sa verdoyante tapisserie de feuillage et de fleurs, disparatrait son tour ; puis, enfin, la petite chapelle, dont la modeste cloche rpondait alors aux clatantes sonneries des glises de Blem. Mais, auparavant, une crmonie allait saccomplir sur la jangada mme : le mariage de Manoel et de Minha, le mariage de Lina et de Fragoso. Au padre Passanha appartenait de clbrer cette double union, qui promettait dtre si heureuse. Ce serait dans la petite chapelle que les poux recevraient de ses mains la bndiction nuptiale. Si, trop troite, elle ne pouvait contenir que les seuls membres de la famille Dacosta, limmense jangada ntait-elle pas l pour recevoir tous ceux qui voulaient assister cette crmonie, et si elle-mme ne suffisait pas encore, tant laffluence devait tre grande, le fleuve noffrait-il pas les gradins de son immense berge cette foule sympathique, dsireuse de fter celui quune clatante rparation venait de faire le hros du jour ? Ce fut le lendemain, 16 octobre, que les deux mariages furent clbrs en grande pompe. Ds les dix heures du matin, par une journe magnifique, la jangada recevait la foule des assistants. Sur la rive, on pouvait voir presque toute la population de Blem qui se pressait dans ses habits de fte. la surface du fleuve, les embarcations, charges de visiteurs, se tenaient en abord de lnorme train de bois,

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et les eaux de lAmazone disparaissaient littralement sous cette flottille jusqu la rive gauche du fleuve. Lorsque la cloche de la chapelle tinta son premier coup, ce fut comme un signal de joie pour les oreilles et pour les yeux. En un instant, les glises de Blem rpondirent au clocher de la jangada. Les btiments du port se pavoisrent jusquen tte des mts, et les couleurs brsiliennes furent salues par les pavillons nationaux des autres pays. Les dcharges de mousqueterie clatrent de toutes parts, et ce ntait pas sans peine que ces joyeuses dtonations pouvaient rivaliser avec les violents hurrahs qui schappaient par milliers dans les airs ! La famille Dacosta sortit alors de lhabitation, et se dirigea travers la foule vers la petite chapelle. Joam Dacosta fut accueilli par des applaudissements frntiques. Il donnait le bras Mme Valdez. Yaquita tait conduite par le gouverneur de Blem, qui, accompagn des camarades du jeune mdecin militaire, avait voulu honorer de sa prsence la crmonie du mariage. Lui, Manoel, marchait prs de Minha, charmante dans sa frache toilette de marie ; puis venait Fragoso, tenant par la main Lina toute rayonnante ; suivaient enfin Benito, la vieille Cyble, les serviteurs de lhonnte famille, entre la double range du personnel de la jangada. Le padre Passanha attendait les deux couples lentre de la chapelle. La crmonie saccomplit simplement, et les mmes mains qui avaient autrefois bni Joam et Yaquita, se tendirent, cette fois encore, pour donner la bndiction nuptiale leurs enfants. Tant de bonheur ne devait pas tre altr par le chagrin des longues sparations.

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En effet, Manoel Valdez nallait pas tarder donner sa dmission pour rejoindre toute la famille Iquitos, o il trouverait exercer utilement sa profession comme mdecin civil. Naturellement, le couple Fragoso ne pouvait hsiter a suivre ceux qui taient pour lui plutt des amis que des matres. Mme Valdez navait pas voulu sparer tout cet honnte petit monde ; mais elle y avait mis une condition : ctait quon vnt souvent la voir Blem. Rien ne serait plus facile. Le grand fleuve ntait-il pas l comme un lien de communication qui ne devait plus se rompre entre Iquitos et Blem ? En effet, dans quelques jours, le premier paquebot allait commencer son service rgulier et rapide, et il ne mettrait quune semaine remonter cette Amazone que la jangada avait mis tant de mois descendre. Limportante opration commerciale, bien mene par Benito, sacheva dans les meilleures conditions, et bientt de ce quavait t cette jangada, cest--dire un train de bois form de toute une fort dIquitos , il ne resta plus rien. Puis, un mois aprs, le fazender, sa femme, son fils, Manoel et Minha Valdez, Lina et Fragoso, repartirent par lun des paquebots de lAmazone pour revenir au vaste tablissement dIquitos, dont Benito allait prendre la direction. Joam Dacosta y rentra la tte haute, cette fois, et ce fut toute une famille dheureux quil ramena au-del de la frontire brsilienne ! Quant Fragoso, vingt fois par jour on lentendait rpter : Hein ! sans la liane !

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Et il finit mme par donner ce joli nom la jeune multresse, qui le justifiait bien par sa tendresse pour ce brave garon. une lettre prs, disait-il ! Lina, Liane, nest-ce pas la mme chose ?

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Bibliographie
* 1863 Cinq semaines en ballon * 1864 Voyage au centre de la Terre * 1865 De la terre la Lune * 1866 Voyages et Aventures du Capitaine Hatteras * 1868 Les enfants du capitaine Grant * 1870 Vingt Mille lieues sous les mers * 1870 Autour de la Lune * 1871 Une Ville flottante * 1872 Aventures de trois Russes et de trois Anglais * 1873 Le pays des fourrures * 1873 Le tour du monde en 80 jours * 1874 Le Docteur Ox * 1874 L'le mystrieuse * 1875 Le Chancellor * 1876 Michel Strogoff * 1877 Les Indes noires * 1878 Un capitaine de quinze ans * 1879 Les tribulations d'un Chinois en Chine * 1879 Les Cinq cents millions de la Bgum * 1880 La maison vapeur * 1881 La Jangada * 1882 L'cole des Robinsons * 1882 Le Rayon vert * 1883 Kraban le ttu * 1884 L'archipel en feu

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* 1884 L'toile du sud * 1885 Mathias Sandorf * 1886 Robur le conqurant * 1886 Un billet de loterie * 1887 Nord contre Sud * 1887 Le chemin de France * 1888 Deux ans de vacances * 1889 Famille sans nom * 1889 Sans dessus dessous * 1890 Csar Cascabel * 1891 Mistress Branican * 1892 Le Chteau des Carpathes * 1892 Claudius Bombarnac * 1893 P'tit Bonhomme * 1894 Mirifiques Aventures de Matre Antifer * 1895 L'le Hlice * 1896 Face au drapeau * 1896 Clovis Dardentor * 1897 Le Sphinx des Glaces * 1898 Le superbe Ornoque * 1899 Le testament d'un excentrique * 1900 Seconde Patrie * 1901 Le village arien * 1901 Les histoires de Jean-Marie Cabidoulin * 1902 Les frres Kip * 1903 Bourses de voyages * 1904 Un drame en Livonie * 1904 Matre du monde 395

* 1905 L'invasion de la mer * 1905 Le phare du bout du monde * 1906 Le Volcan d'or * 1907 L'agence Thompson and Co. * 1908 La Chasse au Mtor * 1908 Le pilote du Danube * 1909 Les naufrags du Jonathan * 1910 Le secret de Wilhem Storitz * 1910 Hier et demain * 1919 L'tonnante aventure de la mission Barsac Indits * 1989 Voyage reculons en Angleterre et en cosse * 1991 L'oncle Robinson * 1992 Un prtre en 1829 * 1993 San-Carlos et autres rcits * 1994 Paris au XXe sicle

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