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LA CIENCIA DE LA

EVOLUCIN
Y EL MITO DEL

CREACIONISMO:
SABER QU ES REAL Y POR QU IMPORTA
ARDEA SKYBREAK
INCLUYE UNA CRTICA A LA TEORA DEL DISEO INTELIGNTE

UNA CARTA ABIERTA DE ARDEA SKYBREAK A LOS LECTORES DEL OBRERO REVOLUCIONARIO
Obrero Revolucionario #1150, 12 de Mayo, 2002, posteado en http://rwor.org

Estimados amigos: En los prximos meses, pienso escribir una serie de artculos para el OR (Obrero Revolucionario) que resumirn la evidencia cientfica acerca de la evolucin y refutarn las arengas anticientficas de los fundamentalistas religiosos, que organizan campaas para desacreditarla e imposibilitar su estudio. Los fundamentalistas ms extremistas (los "creacionistas") sostienen que los animales, las plantas y los seres humanos no han evolucionado en lo ms mnimo, que no tienen races comunes ni interrelacin alguna, y que han existido inmutables desde la creacin de la Tierra por un Ser sobrenatural. Pero en el curso del ltimo siglo y medio, los cientficos del mundo entero han comprobado la teora de la evolucin y actualmente no tienen la menor duda sobre su veracidad fundamental. Al contrario, se considera una de las teoras mejor fundamentadas de la ciencia, tan innegable como el hecho de que la Tierra es redonda y gira alrededor del Sol. De hecho, muchsimos avances de la ciencia moderna se basan en la teora de la evolucin y no existiran sin ella. La evolucin es un concepto tan elemental para la comprensin de toda la vida que a menudo los cientficos citen el comentario del famoso genetista Theodosius Dobzhansky: "La biologa no tiene sentido salvo a la luz de la evolucin". Pero a pesar del consenso cientfico, los creacionistas persisten en su demencia. Por qu? Hasta ocupan posiciones de mucho poder, con influencia en la rama legislativa y como valorados asesores presidenciales en pases como Estados Unidos. Nuevamente toca preguntar: por qu? Todos debemos examinar estas cuestiones. Es preciso que conozcamos los conceptos bsicos de la evolucin y que captemos el reaccionario proyecto social y poltico de los fundamentalistas religiosos, que fomentan confusin e ignorancia de dichos conceptos. Y debemos profundizar lo suficiente para reconocer que sus argumentos carecen de bases cientficas y son fundamentalmente incorrectos, incluso cuando tengan nuevos matices, como la nueva corriente de Diseo Inteligente que admite que han ocurrido cambios evolutivos pero afirma que la gran diversidad y complejidad de la vida no hubiera sido posible sin la intervencin de un "Diseador Inteligente". A mi juicio, los ms grandes y magistrales revolucionarios siempre estn debatiendo muchas cuestiones cardinales: sociales, culturales, filosficas y polticas, incluso en medio de las ms intensas luchas e incluso en tiempos de guerra. No es bueno que nuestro enfoque se vuelva muy estrecho y debemos entrarle a las grandes cuestiones en toda su variedad, sin

excluir la ciencia y las artes, porque a fin de cuentas nuestro inters es comprender el mundo para cambiarlo fundamentalmente. Mi intencin es animar a los lectores muy diversos del OR a entrarle a la discusin y debate de estas cuestiones importantes. La sociedad en que vivimos separa a los cientficos, que tienen una preparacin especializada, y la gente comn, que ha tenido muy pocas oportunidades para estudiar; son muy contadas las ocasiones para entablar un dilogo y aprender unos de otros. Pero no aceptemos esas divisiones! El OR, con una multitud de lectores de diversas capas sociales, puede jugar un importante papel en la lucha por superarlas. Examinar la evidencia cientfica de la evolucin y refutar las posiciones retrgradas del fundamentalismo religioso y el creacionismo es de suma importancia para: Los presos que luchan contra las condiciones degradantes en que los tienen, que buscan salir de toda esa locura y comprender la realidad (y las posibilidades de transformarla) y que estn resueltos a hacer aicos las mentiras que encadenan la mente. La gente comn, agotada por el trajn diario de ganarse la vida, preocupada por lo que les puede pasar a sus hijos a manos de la polica asesina y harta de or el mismo refrn: "Ni modo, las cosas son as por la voluntad de dios, no hay nada que hacer". Los cientficos y otros que "conocen los fundamentos de la evolucin" y que desean "conectarse" con un pblico diverso y popular para debatirlos o entrarle al debate acerca de la relacin correcta entre la ciencia y la religin desde una perspectiva poltica e ideolgica radical. La gente progresista religiosa que busca informacin cientfica, que rechaza el fanatismo fundamentalista y quiere examinar la relacin entre la evolucin y las creencias religiosas. Los lectores internacionales del OR que estn conscientes de que la demencia creacionista netamente estadounidense puede traspasar las fronteras en cualquier momento y, adems, ven la importancia de llevar los conocimientos cientficos a los millones y millones de campesinos y oprimidos del mundo para que rompan las cadenas de siglos. Cualquiera que anse conocer la verdad sobre la naturaleza y la sociedad. Y para los luchadores sociales que pelean por un mundo mejor es preciso trazar las conexiones entre los atropellos de hoy -como los ataques del fundamentalismo religioso y el creacionismo a la ciencia- y la dinmica bsica del sistema. Debemos trazar las conexiones entre los ataques de los fundamentalistas cristianos a las clnicas de aborto en Estados Unidos y la opresin de la mujer por los fundamentalistas islmicos como el Talibn; entre la opulencia de algunas personas y pases enteros y el hambre de millones y la miseria total en que viven literalmente billones de personas; entre el afn desenfrenado de ganancias de las corporaciones y la despiadada explotacin del trabajo humano y el saqueo del planeta; entre el sistema de explotacin global y las guerras sin fin que est

lanzando Estados Unidos; entre los cimientos histricos y actuales del sistema -la esclavitud y la opresin nacional- y la descarada violencia que impone al mundo. Aqu en Estados Unidos se valen de la religin para arremeter contra la ciencia como parte de un proyecto reaccionario que busca apuntalar y fortalecer al imperialismo yanqui; tambin es preciso examinar esta conexin y divulgarla. La batalla por defender la teora de la evolucin ante las embestidas de los creacionistas empez hace un tiempo y continuar. Tiene grandes implicaciones para la ciencia y la religin, y tambin para la lucha poltica e ideolgica. Es decir, todo esto importa mucho. Esta serie de artculos abordar cuestiones tales como: Qu es la evolucin y cmo sabemos que ocurri (y que sigue ocurriendo)? Por qu son falsos los argumentos de los creacionistas y por qu son tramposos sus mtodos? Por qu se da esta batalla hoy? Cmo surgi toda la maravilla de diversidad y complejidad de la vida de este planeta sin la intervencin de un "Diseador Inteligente"? Ser difcil manejar adecuadamente en un espacio limitado un tema tan multifactico y trascendental, pero espero esbozar algunos conceptos bsicos y muy bien fundamentados cientficamente, poner en evidencia a los creacionistas, y animar el debate popular sobre estas y otras cuestiones relacionadas. Pido a los lectores que manden comentarios o preguntas especficas sobre el tema porque me gustara integrarlos. E invito a los que tienen conocimientos cientficos (cientficos, estudiantes y otros) a contribuir a mejorar este trabajo y a divulgar los conceptos de la evolucin (y el por qu de la cruzada creacionista contra ella) a ms y ms gente, especialmente a los que no han participado en las batallas en las escuelas, las juntas escolares y los tribunales, donde hasta ahora se ha centrado la lucha entre la evolucin y el creacionismo. Mi intencin es que los artculos sean de utilidad para gente con pocos conocimientos cientficos tanto como para gente con conocimientos "bsicos" que quiere abordar cuestiones ms avanzadas. Invito a absolutamente todo mundo a entrarle, incluso a los que "nunca han sido buenos para la ciencia" o que no han tenido la oportunidad de conocer la teora de la evolucin. No se requiere experiencia previa! En realidad, la ciencia no es tan misteriosa ni compleja (aunque quieran que parezca as para apabullar), y en todo caso nos proponemos estudiarla por partes (y los que conocen ms ayudarn a los que conocen menos para que todos avancemos). La verdad es que los que tienen pocos conocimientos cientficos y pocos estudios podrn jugar el papel muy importante de difundir la concepcin cientfica, una vez que luchen por adquirir conocimientos sobre la evolucin y captar por qu los fundamentalistas religiosos no quieren que se conozcan estos conceptos cientficos bsicos. Muchos de ustedes conocen la religin y tienen profundas races y lazos familiares y personales con comunidades donde las creencias religiosas tomadas textualmente de la Biblia son muy arraigadas. Y la clase dominante las fomenta con mucha energa, pero no estimula a las masas a adquirir una concepcin cientfica... por razones obvias. En esta situacin, a ustedes les corresponde iluminar la situacin. As que, corran la voz!

CAPTULO UNO: PANORAMA GENERAL


Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posteado en http://rwor.org Nuestro planeta, como todas las cosas, tiene historia. Es una historia de cambio: toda clase de cambios dramticos a lo largo de miles de millones (billones) de aos. Esos cambios nunca han cesado y continan en la actualidad. Para empezar, veamos unas cuantas cosas que todos los cientficos modernos y casi todos los que han tenido la oportunidad de aprender nociones bsicas de ciencias saben que son ciertas: tan definitiva e innegablemente ciertas como el hecho de que la Tierra no es plana o de que gira alrededor del Sol. Nuestro planeta naci en explosiones csmicas hace unos 4.5 billones de aos como una bola de rocas y gases calientes lanzada al espacio, y con el tiempo empez a orbitar alrededor de una de las muchas estrellas del cosmos, la que llamamos "nuestro" sol. El primer billn de aos el planeta pas por muchos cambios fsicos; empez a enfriarse... pero no tena vida. Avancemos un billn de aos. La composicin fsica del planeta ha cambiado mucho: la temperatura de la superficie se ha enfriado considerablemente y se empiezan a formar masas de tierra y de agua. Pero la temperatura todava es extrema, y las aguas y la atmsfera estn llenas de cidos y de gases venenosos. De hecho, si pudiramos volver atrs unos 3.5 billones de aos, casi no reconoceramos nuestro planeta! No veramos animales en la tierra, insectos ni aves en el aire, ni peces en los mares. No veramos pastos, rboles ni plantas con flores. No veramos cosas familiares: ninguno de los continentes, cordilleras, llanuras u ocanos de hoy. No habra agua dulce para tomar, absolutamente nada para comer y ni siquiera podramos respirar el aire, que todava no tiene oxgeno. Pero si supiramos dnde buscar hace 3.5 billones de aos (y si nos pudiramos proteger de las temperaturas extremas y de la atmsfera venenosa!), podramos encontrar las primeras formas de vida de este planeta. Habra que mirar con atencin porque la vida no era muy evidente en ese entonces... imaginemos algo como bolitas microscpicas de molculas orgnicas que se juntan y forman versiones muy bsicas de clulas vivas, con una estructura ms simple que las algas o las bacterias de la actualidad. Una especie de "sopa" qumica, viva solamente en el sentido de que esos nuevos pedacitos de materia podan hacer dos tareas que las cosas que no tienen vida no pueden hacer por su cuenta: obtener energa del ambiente externo (lo que les permite crecer y desarrollarse, as como causar transformaciones en el ambiente externo) y replicarse, o hacer nuevas copias de s mismos. Vea al final del captulo "Las primeras formas de vida"

Si escarbamos la tierra hoy, encontramos restos fosilizados (endurecidos y preservados) de seres antiguos, muchos de los cuales no existen hoy. Los fsiles ms antiguos que se han hallado son restos de bacterias antiguas que vivieron hace unos 3.5 billones de aos.1 Bueno, pero si las primeras formas de vida eran apenas bacterias muy simples, cmo llegamos nosotros aqu? O los elefantes, los pinos, los pastos, los loros o los mosquitos? Incluso con billones de aos, cmo sucedi el cambio de bacterias a esos seres complejos? Si la vida empez de una forma tan simple (y los fsiles indican que las nicas formas de vida que existieron por ms o menos un billn de aos fueron una gran variedad de bacterias), por qu no "se qued" simple? Por qu hay ahora tantas clases de plantas y animales, y por qu muchas de ellas son tan complejas? Por qu no siguen vivas todas las formas de vida que han existido en este planeta? Por qu se extinguieron los dinosaurios, los armadillos gigantes, los tigres de dientes de sable y tantas otras especies de animales y plantas? Por qu han desaparecido ms del 90% de las especies que han vivido? Por qu, como muestran los fsiles, ciertos seres vivos de hace millones de aos casi no han cambiado (por ejemplo, unas especies de cucarachas, cocodrilos, rboles de gingko y cangrejos herradura que son casi idnticos a sus antepasados fosilizados hace millones de aos), mientras que la mayora de los linajes (amplias "agrupaciones" de plantas o animales relacionados) han cambiado dramticamente muchas veces en el curso de esos mismos millones de aos? Cmo prueba la creciente coleccin de fsiles de homnidos (relacionados con los seres humanos), as como la evidencia molecular de ADN, que el linaje que a la larga llev a los seres humanos modernos divergi (se separ) de una especie de antepasados que tambin son los antepasados de los chimpancs y gorilas modernos, y qu nos dice esa evidencia de los rasgos caractersticos de esa divergencia? Como espero demostrar a lo largo de esta serie, para contestar todas estas preguntas necesitamos la ciencia de la evolucin. Es ms, la nica forma posible de contestar preguntas as es entendiendo la evolucin. Vea al final del captulo "No todos quieren que estudiemos la evolucin" Bueno, y qu es la evolucin? Mucha gente tiene ideas falsas de la evolucin. En el sentido ms bsico la evolucin es "cambio". Pero no el cambio cuantitativo que ocurre cuando algo crece, se expande o se pudre, sino un cambio cualitativo ms rico y complejo, la clase de cambio que produce novedad e innovacin: cosas nuevas que nunca antes existieron. Adems, la evolucin no
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No sabemos con certeza si la vida primitiva surgi y luego tal vez desapareci (y luego volvi a aparecer) en distintos momentos de los comienzos de la Tierra. De todos modos, se puede decir que todos los seres que viven en el mundo hoy son descendientes de un solo antecesor comn. Uno de los indicadores ms importantes de ese "antecesor comn" es que entre las muchas caractersticas importantes que comparten todos los seres vivos del planeta figura el mismo cdigo gentico bsico y mecanismos compartidos de sntesis de protenas. El mtodo de replicacin y herencia basado en el ARN y el ADN, comn a todos los seres vivos de la Tierra, no es necesariamente la nica manera en que la "vida" se puede reproducir en otras partes del universo. Son apenas los "ladrillos" qumicos con que los seres vivos pueden replicarse en este planeta. La mayora de los bilogos piensa que, como ninguna forma de vida de la Tierra utiliza otro mecanismo de replicacin gentica, es una indicacin muy fuerte de que todos los seres vivos de este planeta (incluidos los seres humanos) son descendientes de una sola forma de vida comn, que evolucion y divergi (se ramific) durante cientos de millones y hasta de billones de aos.

habla de cmo cambian individuos, sino de cmo cambian sistemas con el transcurso del tiempo a lo largo de generaciones. En cierto sentido, incluso los sistemas sin vida pueden "evolucionar" siempre y cuando cumplan ciertos criterios. Por ejemplo, vemos que con el tiempo evolucionan sistemas culturales humanos como el idioma, las tradiciones, los estilos musicales, la filosofa, el diseo de carros, los programas de computadora y dems. Pero en ellos el mecanismo de cambio evolutivo (de replicacin, transmisin y modificacin de "informacin" a lo largo de "generaciones" sucesivas) es muy distinto al de los seres porque no se basa en molculas de ADN y en los mecanismos de variacin gentica al azar y de herencia (y si no saben nada de esto no se preocupen; se aclarar ms adelante). Esta es una diferencia importante. Pero los sistemas sin vida "evolucionan" de un modo anlogo a los procesos de la evolucin biolgica. De hecho, estudiar los principios de la evolucin biolgica darwiniana ha permitido entender mejor cosas como la evolucin de los idiomas humanos, de diseos de ingeniera e incluso de los principios filosficos que sirven de fundamento a la creatividad humana y la innovacin en general. A su vez, observar lo que tienen en comn todos los sistemas que pueden evolucionar a veces ayuda a entender cmo han evolucionado y siguen evolucionando hasta el da de hoy los sistemas vivos (biolgicos). Lo que tienen en comn todos los sistemas que evolucionan Para poder "evolucionar", primero que todo un sistema (cualquier sistema) debe estar formado por distintas poblaciones (grupos) compuestas de "individuos variados" (mejor dicho, componentes individuales que no son todos iguales, y que tienen rasgos o caractersticas diferentes). Esto es muy importante: sin variacin individual no puede haber evolucin. Tambin tiene que haber un mecanismo para que los "individuos" pasen sus caractersticas a la siguiente generacin. Mejor dicho, tiene que ser posible que los descendientes hereden algunas de las variaciones que existen entre individuos. Esto tambin es muy importante: sin una forma de transmitir la variacin no puede haber evolucin. La evolucin es "descendencia con modificacin". El cambio evolutivo ocurre a lo largo de muchas generaciones, no de repente. Se dice que ha ocurrido evolucin cuando hay cambio, de generacin en generacin, de la representacin proporcional de individuos con variantes en una poblacin (es decir, cuando cambia el "nmero relativo" de "variantes" --individuos con caractersticas diferentes-- de la poblacin).2

Como veremos, con el transcurso del tiempo, sistemas enteros pueden "divergir" ms cuando una "poblacin antecesora" se ramifica y da origen a diversas poblaciones separadas, y luego ciertos factores afectan los patrones de variacin al azar en esas poblaciones. La "seleccin" de la proporcin relativa de individuos variantes de una generacin a otra puede darse de manera muy diferente en linajes separados y, con el tiempo, las poblaciones nuevas pueden tener variaciones muy radicales entre s, y en comparacin con la poblacin

Lo que hemos visto hasta ahora se puede aplicar a los sistemas vivos y a los sistemas sin vida. Pero cmo sabemos con seguridad que esos procesos s ocurren en los sistemas vivos (biolgicos)? Qu sabemos sobre las formas concretas en que evolucionaron los seres vivos a lo largo de billones de aos y en que sigue evolucionando la vida? Y cmo sabemos con seguridad que la presencia de toda forma de vida de este planeta, inclusive el ser humano, se puede explicar completamente con los mecanismos de la evolucin, sin necesidad de una fuerza externa o plan divino? Es importante tener presente que durante la mayor parte de la historia humana el ser humano ni siquiera saba que la vida ha evolucionado, y ciertamente nadie tena idea de que nuestros antepasados ms distantes eran unas bacterias! En el mundo antiguo y hasta el siglo 19, se pensaba que el mundo era algo esttico (que no cambia). Se imaginaban que todas las plantas y animales que vean a su alrededor siempre haban sido iguales. No tenan forma de saber, como sabemos hoy, por ejemplo, que los antepasados distantes de todas las ranas eran una clase de peces a los que les salieron un pulmn primitivo y unas aletas chatas, como patas, por lo que podan pasar un tiempo fuera del agua. No se imaginaban que las diferentes clases de seres vivos podan tener alguna relacin, aunque algunos notaron que distintos animales tenan un esqueleto similar. Naturalmente el ser humano siempre se ha cuestionado por qu hay tantas clases de plantas y de animales, de dnde salieron, de dnde sali el ser humano y as sucesivamente. Pero durante la mayor parte de la historia humana no se contaba con las herramientas ni los mtodos para contestar esas preguntas. Por ello, se inventaron historias creativas para tratar de explicar lo que todava no se entenda. Tales historias, llamadas "mitos de los orgenes" o "mitos de la creacin", se encuentran en todas las religiones del mundo. Por lo general tienen cosas en comn, aunque tambin les da color local la regin y el tiempo en que viva un pueblo o tribu. A lo largo de la historia humana, en todas partes se han contado esos mitos y se han pasado de generacin en generacin para explicar cmo surgi el mundo y "la gente" (o sea, ellos mismos). Vea al final del captulo "Mitos de creacin" Cmo sabemos si las historias que relatan las escrituras de varias religiones son ciertas o no? Y, por otra parte, cmo sabemos si la evolucin es cierta o no? La mejor forma de establecer si una idea es verdadera o es falsa es ponerla a prueba. As es como aprendemos los seres humanos: experimentamos, manipulamos y transformamos el mundo exterior, y en el proceso descubrimos mucha informacin sobre el comportamiento o el funcionamiento de algo, y sobre los procesos y la dinmica de fondo. Pero no se nos pide que pongamos a prueba los mitos de la creacin de las distintas escrituras religiosas para saber si son ciertos o falsos; se nos pide que los aceptemos y los creamos por acto de fe. Incluso los lderes de varias religiones admiten que por definicin

antecesora. As, pueden darse verdaderas "novedades" evolutivas por la variacin que ocurri puramente por casualidad en las generaciones anteriores.

no se puede someter a una prueba cientfica ni a otra forma de verificacin humana una idea como "En el principio Dios cre el mundo y todo lo que contiene". Por otra parte, s hay mucha evidencia concreta para decir que esas fuerzas sobrenaturales nunca han existido ms que como ideas en la mente humana, en las historias que contamos, en las canciones que cantamos, en los libros que escribimos, etc. Es verdad que la ciencia solo puede poner a prueba e investigar la realidad material, pero es importante reconocer que el contenido y la historia de todas las religiones del mundo (sus orgenes y sus cambios con el paso del tiempo, as como sus explicaciones del mundo natural y de la sociedad humana) forman parte de la realidad material que se puede explorar e investigar cientficamente. Veamos la Biblia, por ejemplo. La Biblia a fin de cuentas es un libro. Fue escrito hace miles de aos por una serie de autores humanos. El hecho de que la escribieron autores humanos explica por qu contiene cosas que en realidad no son ciertas. Por ejemplo, la Biblia afirma que la Tierra tiene apenas unos 6,000 aos, pero en realidad, las tcnicas cientficas modernas de datacin demuestran que tiene unos 4.5 billones de aos! Millones y billones de aos La ciencia no es una religin. No acepta nada por acto de fe. Se requiere mucha prueba y evidencia concreta para que los cientficos lleguen a un consenso y se pongan de acuerdo en que algo es verdadero. Sabemos la edad de una cosa porque ahora tenemos una gran variedad de tcnicas cientficas que nos permiten datar prcticamente todo. Por eso ahora podemos calcular la edad del universo conocido o la edad de la Tierra; tambin podemos decir cundo se formaron determinadas cordilleras, cundo se separaron o chocaron los continentes o cundo cambi el clima de todo el planeta. Podemos datar capas de roca, toda clase de plantas y animales fosilizados incrustados en las rocas e incluso pedacitos de material orgnico. Las tcnicas de la biologa molecular moderna hasta nos permiten rastrear cambios de molculas de ADN y ARN y establecer cunto tiempo atrs ocurrieron ciertas mutaciones genticas y grandes "divisiones" de las lneas evolutivas. Podemos datar cundo aparecieron nuevas lneas de plantas o animales, o cuando se extinguieron especies desaparecidas hace tiempo! Es importante ver que apenas en el ltimo siglo los cientficos lograron inventar tcnicas acertadas y directas de datacin (y las nuevas tcnicas de datacin "molecular" apenas tienen unas dcadas). As que obviamente los autores de la Biblia y de otras escrituras de la antigedad, escritas hace siglos, no tenan medios de establecer la edad de la Tierra ni de identificar la secuencia del desarrollo de la vida vegetal y animal en el planeta. Pero hoy los cientficos pueden dar aproximaciones bastante acertadas de la edad de casi todo, y a veces los resultados son sorprendentemente precisos y se pueden corroborar (cotejar y verificar) con una combinacin de tcnicas de datacin. Vea al final del captulo "Tcnicas de datacin" En la actualidad hay un consenso cientfico general sobre lo siguiente: la Tierra tiene unos 4.5 billones de aos (4,500 millones!); las primeras formas de vida (como las primeras bacterias) emergieron en este planeta hace unos 3.5 billones de aos; hace unos 540

millones de aos se produjo una enorme diversificacin de animales marinos (la "explosin cmbrica"); los primeros peces con mandbulas, anfibios e insectos, as como los helechos y otras plantas terrestres, aparecieron en los 100 millones de aos siguientes. Las plantas terrestres, los anfibios y los insectos se diferenciaron mucho y los primeros reptiles aparecieron hace unos 350 millones de aos. Despus, hace unos 250 millones de aos, los reptiles a su vez se diferenciaron mucho (dieron pie a los dinosaurios, entre otros animales) y aparecieron los primeros mamferos. Hace 200 millones de aos la vegetacin del planeta todava estaba dominada por palmas, helechos, conferas parecidas a los pinos y gingkos, pero aparecieron las primeras plantas con flores. Tambin aparecieron las primeras aves. Tambin sabemos que los ltimos dinosaurios se extinguieron hace unos 65 millones de aos, pero que una gran variedad de mamferos, aves, plantas con flores e insectos polinizadores se siguieron diversificando y diseminndose por el globo. La ltima ola de extincin (la quinta desde el comienzo de la vida en la Tierra) ocurri cuando muchos de los grandes mamferos y aves se extinguieron al final de la edad de hielo del Pleistoceno, hace de 10,000 a 12,000 aos. Esta fue una poca de dramticos cambios del clima (las temperaturas subieron y los glaciares retrocedieron) y una poca en que posiblemente aument el impacto de la actividad humana en varios ambientes. Tambin sabemos que la lnea homnida divergi (se separ) de sus antepasados simios (monos) hace solo unos pocos millones de aos (se estima de 4 a 10 millones, y probablemente ms cerca de 4 que de 10) y termin produciendo una serie de especies humanoides bpedas (que caminaban paradas). Todas esas lneas homnidas salvo una se extinguieron. La nica especie de homnidos que todava existe (nuestra especie homo sapiens, a la que pertenecen todos los seres humanos) se remonta apenas unos 100,000 (cien mil) aos. Puede que eso parezca un largo tiempo comparado con la duracin de una vida humana, pero cuando pensamos en lo que es 100,000 aos comparado con los 3.5 billones de aos de historia de la diversificacin de la vida (con varias "olas" de diversificacin de especies y por lo menos cinco perodos de "extinciones en masa" de una enorme proporcin de todos los seres vivos del planeta), la duracin de nuestra especie en realidad es como un grano de arena en el mar. El hecho de que nuestra especie ha ocupado una minscula parte de la historia se destaca ms cuando pensamos que los seres humanos desarrollaron la agricultura (que result ser la base de "civilizaciones" grandes y complejas) hace apenas unos 10,000 aos! La ciencia de la evolucin y el desarrollo de tcnicas cientficas de datacin nos ha permitido confirmar de una vez por todas que la historia de los orgenes de la vida que relata el Gnesis de la Biblia no es correcta. La Biblia dice que dios cre la Tierra y los antepasados de todas las plantas, los animales y los seres humanos en solo seis das , pero sabemos que en realidad tom unos 3.5 billones de aos para que la vida llegara a lo que es hoy desde sus simples orgenes. La Biblia tambin dice que todas las plantas y los animales (y nuestros antepasados) aparecieron en la Tierra hace unos pocos miles de aos y al mismo tiempo, pero en la actualidad sabemos que muchas plantas y animales aparecieron (y desaparecieron) en diferentes momentos de la larga historia de la vida en este planeta. La Biblia dice que todas las plantas y los animales no han cambiado en absoluto desde el tiempo de la creacin, pero (como veremos en el curso de esta serie) sabemos ms all de

toda duda razonable que vez tras vez han surgido nuevas especies de plantas y animales que nunca antes existieron, como modificaciones de especies preexistentes. Hay mucha evidencia para comprobar todo esto, como veremos. Lo que nos dicen los fsiles Los fsiles son como "instantneas" del pasado. Bsicamente, los fsiles son huellas y restos preservados de plantas y animales que murieron hace mucho tiempo. Al morir quedaron cubiertos rpidamente por suelo y sedimento que despus se endureci y form roca slida. La roca los sell y los preserv. Desde hace varios siglos cientficos y aficionados han sacado millones de fsiles de todo tipo, de toda clase de rocas, de todas partes del mundo. Esos fsiles ofrecen evidencia concreta de cmo eran muchas plantas y animales antiguos, y a veces tambin dan informacin de los ambientes en que vivan. Por ejemplo, si uno va caminando por un bosque o una montaa que queda a cientos de millas del mar y empieza a ver que el suelo est lleno de fsiles de almejas y otras conchas marinas, no necesita un ttulo en geologa o paleontologa para pensar que ah estuvo, hace mucho, el fondo de un mar antiguo! Si uno tiene suerte, de pronto encuentra un trilobita: el fsil de un invertebrado marino que pareca una cucaracha acutica. En el perodo Paleozoico (hace 300 millones a 400 millones de aos) vivieron unas 10,000 especies de trilobitas, pero ahora todas estn extintas. Los fsiles nos permiten estudiarlos. Precisamente, reunir y estudiar fsiles de plantas y animales ofreci una de las primeras pistas de que los ambientes y los seres vivos no haban sido siempre iguales a los de hoy, lo que llev a pensar que la vida ha evolucionado con el paso del tiempo. Mucho antes de que se inventaran las modernas tcnicas de datacin como la datacin por radiocarbono, que permite calcular la edad de las rocas y fsiles, no pocas personas empezaron a darse cuenta de que todas las plantas y animales seguramente no aparecieron al mismo tiempo. Ya a principios del siglo 19 era bastante claro que unos "tipos" de plantas y animales antiguos se desvanecieron completamente de la Tierra; que unos aparecieron hace mucho tiempo y otros mucho ms recientemente; y que unos aparentemente existieron por un tiempo largo mientras que otros se desvanecieron ms rpidamente. El reconocimiento bsico de que la vida probablemente evolucion y pas por distintas etapas a lo largo del tiempo surgi en los siglos 18 y 19, cuando los primeros gelogos y naturalistas empezaron a estudiar cientficamente cmo se fueron acumulando las capas de suelo y de roca, y empezaron a estudiar las fuerzas fsicas que les pareca que hicieron cambiar dramticamente la superficie terrestre a lo largo de perodos de tiempo casi inconcebiblemente largos (como cuando sale una cordillera o la erosin la reduce, o cuando el lento movimiento de un glaciar crea un valle). Darse cuenta de que la superficie terrestre haba cambiado enormemente con el tiempo y entrever cunto tiempo se necesitaba para esos cambios hizo sospechar a algunos gelogos y naturalistas de los siglos 18 y 19 que la Tierra no poda ser tan joven como deca la Biblia. Eso los inquiet porque su educacin les enseaba a creer que la Biblia era verdadera al pie de la letra. Pero la evidencia concreta que estaban descubriendo no se poda negar.

Los primeros gelogos tambin se dieron cuenta de que la superficie terrestre es como un pastel de capas: la acumulacin de suelo y desechos con el tiempo forma una capa rocosa. A medida que pasa el tiempo sigue la acumulacin y nuevas capas (ms recientes) se acumulan sobre las capas viejas (ms antiguas). Las capas que se acumularon en diferentes perodos de la historia de la Tierra tienen aspecto diferente y se pueden identificar, de modo que excavar a travs de ellas es como excavar a travs del tiempo. El mismo patrn bsico de "estratificacin geolgica", como se llama, se observa en todo el mundo. Eso hizo posible que los primeros gelogos establecieran la secuencia bsica de edades geolgicas de la historia de la Tierra. Esto es lo que esos primeros gelogos y naturalistas entendieron: la superficie de la primera capa de la Tierra es la capa ms reciente (o ms joven), y est encima de una capa ms antigua, que est encima de una capa todava ms antigua, y as sucesivamente hasta llegar a las capas ms profundas ("las ms viejas"). Despus se dieron cuenta de otra cosa que era muy importante: distintos grupos de fsiles de plantas y animales siempre aparecan en diferentes capas de roca en una secuencia predecible. Ciertas clases de fsiles siempre aparecan en capas de roca de cierta edad (determinada por la posicin de esa capa en la secuencia geolgica de capas), pero esos mismos fsiles nunca aparecan en capas de roca de diferente edad. Incluso pareca haber una secuencia bastante predecible: ciertos grupos de fsiles de capas ms recientes "reemplazaban" enteramente a grupos de fsiles que solo se encontraban en capas ms antiguas. Para mayor asombro, esa secuencia (y correlacin de ciertas clases de fsiles con ciertas capas de roca) se repeta una y otra vez dondequiera que excavaban. De hecho, la secuencia era tan confiable que los naturalistas de la poca impresionaban a sus amigos adivinando de qu capa geolgica era un fsil que nunca haban visto. Lo podan hacer porque haban visto otro fsil parecido y el patrn de sucesin era el mismo en todas partes. Cul era la explicacin de la secuencia predecible de fsiles? Como los naturalistas de la poca entendan que las capas de suelo y roca se acumularon unas encima de otras con el paso de largos perodos de tiempo (y, por lo tanto, eran de distinta edad), el hecho de que ciertos fsiles se asociaran con diferentes capas indicaba que los seres vivos haban sido distintos en diferentes pocas y que probablemente haban cambiado (evolucionado) con el tiempo. Entrever eso caus mucha ms consternacin porque contradeca la historia de la creacin que relata la Biblia. Aunque encontraban ms y ms evidencia que apuntaba fuertemente a un proceso evolutivo, muchos trataron de encontrar otras explicaciones que les permitieran conservar la nocin bblica de que todos los seres vivos aparecieron al mismo tiempo y esencialmente no han cambiado desde la creacin divina. Pero la evidencia de la evolucin segua acumulndose y no se poda tapar ni borrar. 3 Vea al final del captulo "Una poca de grandes cambios"

Los creacionistas de hoy tienen el mismo problema: algunos sostienen que hay diferentes fsiles en diferentes capas porque, cuando ocurri el "diluvio universal" bblico de 40 das, los seres "menos

Cuando a partir del registro de los fsiles qued claro que en distintas pocas de la historia de la Tierra vivieron distintos tipos de seres vivos, algunos naturalistas trataron de reconciliar esa inquietante idea con sus creencias cristianas: propusieron que quiz dios no realiz una sino varias creaciones. A otros no les pareci verosmil. La concepcin tradicional de que el mundo era un lugar muy esttico que nunca cambiaba se estaba resquebrajando. Si la cara fsica del planeta haba cambiado (ya se empezaban a entender las fuerzas fsicas que causan la formacin de las montaas y la erosin de los valles), sera que las plantas y los animales tambin se transformaron con el tiempo? Tales eran los interrogantes que los naturalistas ms avanzados discutan entre s en los primeros aos del siglo 19. Cuantos ms fsiles encontraban y examinaban, ms preguntas se planteaban. Los naturalistas empezaban a ver que los distintos tipos de fsiles tenan ciertas semejanzas, as como diferencias. Cmo explicarlo? Sera que algunos seres cuyos fsiles aparecan en las capas ms profundas y antiguas de roca no desaparecieron sin dejar rastro sino que, de alguna manera, se "transformaron" en los seres cuyos fsiles "similares-pero-diferentes" aparecan en capas de roca ms recientes? El gran naturalista Charles Darwin (junto con su contemporneo Alfred Russell Wallace, quien formul la misma idea ms o menos al mismo tiempo) caus una profunda revolucin del pensamiento humano cuando public en 1859 un libro titulado El origen de las especies por la seleccin natural. El libro presentaba una gran cantidad de evidencia concreta de que los seres vivos evolucionaron con el tiempo. Darwin dio otro paso gigantesco: formul una teora general y propuso un mecanismo concreto para explicar cmo pudo ocurrir el cambio evolutivo. Darwin le dio a ese mecanismo el nombre de "seleccin natural", y en los ms de 150 aos largos que han pasado desde que public su teora se ha comprobado una y otra vez que la seleccin natural efectivamente es uno de los mecanismos ms cruciales y fundamentales por medio de los cuales la vida evoluciona. La publicacin de El origen de las especies por la seleccin natural es uno de los acontecimientos ms importantes de la historia del pensamiento humano. Fue especialmente importante porque, repito, fuera de dar mucha evidencia de la evolucin de la vida (a lo largo de perodos supremamente largos) propuso un mecanismo para explicar cmo ocurri, y ese mecanismo se poda poner a prueba y verificar, como lo hicieron repetidamente muchos otros cientficos en las dcadas siguientes. Demostr que la evolucin por seleccin natural se poda desenvolver exclusivamente a partir de las
inteligentes" simples fueron los primeros en ahogarse y los seres complejos y avanzados pudieron resistir ms tiempo, pero al fin murieron y quedaron enterrados en las capas superiores del lodo. Y que las aves se posaron en las copas de los rboles y fueron los ltimos seres en morir... por eso, dicen, los fsiles de las aves solo aparecen en las capas geolgicas superiores! Aj... Para aferrarse a sus creencias obsoletas, los creacionistas clsicos confeccionan muchsimas "explicaciones" absurdas, pero hoy poca gente, hasta cristianos devotos, acepta tales ideas. Los gelogos que estudian la topografa y la formacin de las capas de rocas y continentes han entendido desde hace mucho que nunca ha ocurrido una sola inundacin global como la que describe la Biblia. Incluso antes de Darwin, los gelogos saban que las capas de la superficie terrestre se depositaron una encima de la otra en el transcurso de cientos de millones de aos, y que las plantas y animales fosilizados atrapados en esas capas murieron en pocas geolgicas muy distintas, separados por millones de aos, y que no es posible que todos murieran de golpe o en un tiempo reducido (40 das!).

caractersticas existentes (y altamente variables) que siempre tienen los seres vivos individuales, y as demostr que la evolucin pudo suceder sin mano externa o diseo divino. Eso fue sumamente revolucionario, y muy perturbador para los que se adheran a las nociones bblicas de la creacin divina. Pero as y todo en unos pocos aos la mayora de los cientficos concordaron en que la vida evolucion, aunque el mecanismo (la seleccin natural u otro mecanismo) fue motivo de acalorados debates por aos. Eso se deba a que en la poca de Darwin todava no se conocan los principios de la herencia y no estaba claro exactamente cmo un ser vivo "pasaba" una caracterstica variable de una generacin a la otra. Como veremos ms adelante, solo hasta casi mediados del siglo 20 se comprob definitivamente que la teora de evolucin por seleccin natural era cierta, cuando el conocimiento de los principios de la herencia y el descubrimiento de los genes y del ADN (y el desarrollo de la nueva ciencia de la gentica) hizo posible entender cmo se transmiten las caractersticas variables de los individuos y, ms an, cmo se "vuelven a barajar" de una generacin a la siguiente. Esto hizo posible poner a prueba concretamente cmo ocurren los cambios evolutivos en poblaciones de plantas y animales (en el laboratorio y en la naturaleza), y los miles y miles de experimentos y observaciones que se hicieron a lo largo del siglo 20 verificaron y confirmaron completamente los principios de la teora de seleccin natural. Bueno, y qu descubri Darwin? Charles Darwin era muy observador y estudi la naturaleza con mucha atencin. Como cualquier buen naturalista de su poca, haba visto fsiles y lo intrigaban dos cosas: las semejanzas y las diferencias de distintos tipos de fsiles, y el hecho de que ocupaban lugares predecibles en las capas geolgicas. Tambin se preguntaba por qu ciertos animales desaparecieron del planeta, y por qu encontraba fsiles de conchas marinas a miles de millas del mar en lo alto de las montaas de los Andes. Darwin pas mucho tiempo examinando poblaciones de caracoles, pjaros, plantas con flores, hormigas, abejas, animales domsticos, etc., en Inglaterra y en otras partes del mundo. Tuvo la extraordinaria oportunidad de viajar como naturalista de un barco explorador, el Beagle. Cuando el barco explor las costas y la tierra firme de Amrica del Sur, las islas del Pacifico, Sudfrica y otras partes, Darwin reuni toneladas de informacin sobre la geografa y las muchas plantas y animales exticos que encontr. Cuando parti tena 22 aos y crea en la creacin divina. De hecho, el capitn esperaba que Darwin encontrara evidencia que refutara las locas ideas de la evolucin que muchos naturalistas europeos empezaban a considerar. En cambio, Darwin regres con evidencia de la evolucin! En sus exploraciones, a Darwin le fascin la diversidad de especies que encontr y lo bien "adaptadas" que parecan muchas especies a las particularidades del lugar o ambiente en que vivan. Por ejemplo, encontr cactos con "hojas" en forma de agujas que conservan el agua especialmente bien adaptadas a la sequedad del desierto; en las islas Galpagos encontr aves con el pico especialmente bien adaptado a los alimentos que coman: las especies que coman semillas duras tenan el pico corto y fuerte, las que coman semillas

pequeas o insectos tenan el pico ms fino y en punta, y las que chupaban nctar de las flores tenan el pico delgado y curvo, casi como un popote. De hecho, Darwin encontr una serie de pinzones (un pajarillo) que tenan el mismo tamao y color, pero que variaban de isla en isla en el tamao y la forma del pico y que parecan haberse "adaptado" a la presencia de diferentes alimentos en cada isla. Tambin not que todas las especies de pinzones tenan rasgos comunes entre s y con la nica especie de pinzones que viva en el continente, a cientos de millas. Esto llev a Darwin a especular que unos individuos del continente volaron a las islas tiempo atrs y que sus descendientes formaron poblaciones separadas en distintas islas que a lo largo de generaciones acumularon ciertos cambios de modo que finalmente cada isla acab con una especie que tena mucho en comn con la del continente y las de las dems islas pero que tambin tena caractersticas notablemente diferentes. La especulacin de Darwin --que las distintas especies de las distintas islas eran "descendientes modificados" de una especie comn del continente que en algn momento "irradi" (se expandi) a islas de distintos ambientes y con el tiempo se "diversific"-result correcta. En sus viajes Darwin tambin encontr muchas especies con caractersticas que no usaban, como aves con patas palmeadas que nunca se metan al agua o pinginos con alas que no volaban. Darwin sospech que esas caractersticas aparentemente "intiles" podran haberlas transmitido antepasados muy diferentes (ms tarde se comprobara que era cierto). As Darwin se convenci de que las especies haban cambiado... de que haban evolucionado. Darwin regres a Inglaterra convencido de la evolucin, pero le tom 22 aos formular un mecanismo viable (la seleccin natural) y atreverse a publicar sus conclusiones, a sabiendas de que iba a causar un escndalo en la iglesia y la sociedad. Darwin obtuvo mucha "evidencia en bruto" de la evolucin durante sus viajes y observaciones. Pero para formular el mecanismo de la evolucin tuvo que elaborar dos importantes conceptos: el concepto de la variacin individual dentro de poblaciones y el concepto de la seleccin de caractersticas heredables. Lo que Darwin aprendi de los granjeros Darwin pas mucho tiempo hablando con granjeros y conoca los mtodos de seleccin que han usado por siglos para mejorar sus ganados o cultivos y para producir nuevas variedades con caractersticas ms deseables. Los granjeros saben que algunas caractersticas (no todas) de los animales y las plantas se pueden transmitir a los descendientes, y ellos mismos seleccionan ciertas caractersticas heredables para mejorarlos. Por ejemplo, si quieren un hato de vacas que produzca ms leche, deben seleccionar y cruzar (dejar que se reproduzcan) solo los individuos que producen ms leche. En la siguiente generacin repiten el proceso. Todo granjero sabe esto. Si lo hacen durante varias generaciones, tendrn un hato compuesto principalmente de vacas que producen ms leche. Lo mismo se puede hacer con cerdos para que sean ms grandes y tengan ms carne, o con plantas de maz para que den elotes ms dulces y grandes. Basta con seleccionar las caractersticas ms favorables (siempre y cuando se puedan transmitir a los descendientes,

porque no todas se pueden transmitir o heredar) y cruzar, generacin tras generacin, solo los individuos que tengan las caractersticas deseadas. Al cabo de varias generaciones, toda la "poblacin" (hato o campo de cultivo) estar compuesta principalmente de individuos con dichas caractersticas. Esta seleccin se llama seleccin artificial (para distinguirla de la seleccin natural que ocurre en la naturaleza sin intervencin humana), y de este modo es posible cambiar gradualmente las caractersticas de ciertos animales y plantas. La seleccin artificial a veces tambin produce nuevas variedades, como cuando un jardinero logra producir una nueva rosa o un tomate ms jugoso. O miremos la cantidad de variedades de perros que el ser humano ha producido por medio de la reproduccin selectiva a lo largo de muchas generaciones: una variedad asombrosa considerando que todas las variedades de perros, de los diminutos chihuahuas a los pastores alemanes o grandes daneses, son descendientes de un mismo antepasado parecido al lobo! Darwin, entonces, saba de la seleccin artificial que practican los granjeros y los criadores de animales y plantas. Pero, poda suceder algo as por cuenta propia en poblaciones naturales? El gran descubrimiento de que la seleccin "natural" ocurra por s sola en la naturaleza sucedi cuando Darwin capt dos cosas: Primero que todo, en la naturaleza los animales y las plantas producen muchos ms descendientes de los que pueden sobrevivir. Eso le hizo pensar a Darwin que algo deba limitar lo que de otra forma sera una expansin infinita de organismos en el mundo natural. Sospech que los organismos se traban en una "lucha por la supervivencia", de la que solo sobreviven y se reproducen los ms "aptos". (Darwin se estaba acercando a lo que los bilogos modernos llaman "aptitud reproductora diferencial". Esto es simplemente una medida del hecho de que ciertos organismos, en dado ambiente, producen ms descendientes capaces de sobrevivir y reproducirse. Tal "aptitud" no tiene nada que ver con superioridad). Segundo, Darwin hizo la muy importante observacin de que en cualquier poblacin de animales o plantas, aunque todos tienen ciertos rasgos en comn (lo que nos permite reconocerlos como miembros de la misma especie), no hay dos individuos que sean exactamente iguales. Darwin comprendi que esa variabilidad natural entre individuos de una poblacin poda aportar la "materia prima" para que toda la poblacin cambiara en el curso de generaciones sucesivas mediante un proceso de "seleccin natural" ciega e inconsciente de ciertas caractersticas, sin intervencin de mano humana ni divina. Para entender cmo funciona la seleccin natural hay que recordar que los organismos individuales (plantas o animales individuales) no viven en un vaco. Viven en el contexto de (y en interaccin con) un ambiente externo (formado por los rasgos fsicos del mundo externo, como temperatura y humedad, y por el ambiente "bitico" que crean todas las plantas y animales que ocupan ese mismo ambiente). El ambiente externo (fsico y bitico) cambia continuamente. Es esencial recordar eso.

Bueno, veamos paso a paso un ejemplo de seleccin natural en accin. Digamos que hay una poblacin de plantas o animales de cierta especie (llammosla X). Ningn par de individuos de esa poblacin son exactamente iguales. Ahora imaginemos que los individuos de esa poblacin tienen mucha variabilidad en un rasgo que se puede pasar a los descendientes. Vamos bien. Bueno, ahora imaginemos que ese rasgo, en ese ambiente particular y en ese momento particular, le da al individuo alguna "ventaja reproductora"(comparado con los individuos que no tienen tal rasgo). Podra ser que le permite vivir ms tiempo (la ventaja reproductora es que tiene ms tiempo para producir descendientes); o podra ser que le permite tolerar mejor una sequa u otro cambio dramtico del ambiente; o quiz le permite ser mejor que otros de su poblacin para buscar comida, pareja , nidos o para evitar que se lo coman: cosas que pueden contribuir a que un individuo produzca ms descendientes (un animal no puede producir muchos descendientes si lo devoran antes de reproducirse!). En la vida real los cientficos han documentado muchos ejemplos de rasgos que dan a un individuo "ventaja reproductora", en comparacin con individuos de la misma poblacin que no los tienen. Sea cual sea el rasgo (y puede ser cualquier cosa, siempre y cuando se puede heredar), si ese rasgo le da a un individuo una ventaja reproductora, lo que solo quiere decir que los individuos que tienen ese rasgo producirn ms descendientes que los individuos de la misma poblacin que no lo tienen), los descendientes a su vez tendern a producir ms descendientes con ese rasgo, y a lo largo de una serie de generaciones ese rasgo se extender y llegar a predominar en la poblacin. Entonces podemos decir que la poblacin ha "evolucionado". 4 Veamos otro ejemplo: digamos que tenemos una poblacin de insectos de un tipo y que una especie de pjaros los come. Digamos que la mayora de los insectos de esa poblacin son grises y de buen sabor, y que por pura casualidad unos pocos insectos de esa poblacin son de color negro y amarillo brillante y tienen un aguijn lleno de veneno que enferma a los pjaros. Los pjaros aprendern a evitar los insectos brillantes y venenosos y a comer los insectos grises sin veneno. En ese caso, los insectos brillantes y venenosos obviamente tendrn en promedio ms chance de sobrevivir y de producir descendientes que los que no tienen esos rasgos. Como resultado, la generacin siguiente tendr... chale! una mayor proporcin de insectos venenosos de colores brillantes.

Eso no quiere decir que los cambios evolutivos que han ocurrido necesariamente se generalizarn de manera permanente a la poblacin o seguirn en una sola "direccin". Por ejemplo, los cambios evolutivos podran acumularse en cierta "direccin" por un tiempo, pero luego un cambio de las condiciones ambientales podra revertir las tendencias porque las caractersticas en cuestin dejan de representar una ventaja reproductora o incluso se vuelven una desventaja. En tal caso, en el transcurso de varias generaciones, podran eliminarse esas caractersticas por medio de la seleccin. Las caractersticas variables de una poblacin que han tenido efectos negativos o positivos menos dramticos en la aptitud reproductora relativa de los individuos pueden persistir en la mezcla variable de la poblacin sin desaparecer o sin generalizarse a todos los individuos, pero su proporcin o frecuencia relativa puede cambiar de una generacin a otra y en respuesta a cambios en el ambiente externo.

El proceso se repite generacin tras generacin (en cada generacin los insectos brillantes venenosos dejan mayor cantidad de descendientes que los insectos grises no venenosos). Despus de varias generaciones, toda la poblacin se ver diferente! Ahora toda la poblacin estar formada enteramente (o casi enteramente) de insectos venenosos brillantes por la sencilla razn de que esos son los individuos que dejan ms descendientes en cada generacin. Por medio de lo que se llama "reproduccin diferencial" de esos "individuos variables" toda la poblacin ha cambiado: ha evolucionado! He aqu otro ejemplo que mucha gente ha odo mencionar: la evolucin de bacterias resistentes a los antibiticos. Tomemos una poblacin de bacterias que causa una enfermedad. Expongmosla a un antibitico que mata bacterias. Muchas de las bacterias morirn. Digamos que el antibitico mata a la mayora pero que unas cuantas, por puro azar, tienen un rasgo que les permite sobrevivir al antibitico y despus se reproducen y le pasan a sus descendientes ese rasgo de "resistencia al antibitico". Al paciente le dan ms del mismo antibitico, pero ahora las bacterias resistentes al antibitico sobreviven y producen ms generaciones de bacterias resistentes. Ahora hay un serio problema: tras varias generaciones (y las bacterias producen nuevas generaciones muy rpidamente en un husped!) las nicas bacterias que quedan son las resistentes y se reproducirn sin control. A menos que el paciente reciba un antibitico diferente, al que esas bacterias todava no se han hecho resistentes, puede tener una grave "infeccin galopante" porque no hay forma de controlar las bacterias. Un gran problema actual es que el uso excesivo y descuidado de algunos antibiticos ha llevado al surgimiento de varias cepas de bacterias (como nuevas cepas de tuberculosis) que son resistentes a todos los antibiticos conocidos. Este es un caso clsico de evolucin en accin, y es imposible hacer avances en la ciencia de tratar enfermedades contagiosas si no aplicamos a la medicina los principios de la evolucin. Lo que acabo de describir es el mecanismo de la evolucin que Darwin descubri y llam seleccin natural. Los cientficos modernos no tienen absolutamente la menor duda de que este tipo de cambio evolutivo (a veces llamado microevolucin para distinguirlo de los cambios macroevolutivos de mayor escala, que veremos en otra parte de esta serie) ocurre en todas las poblaciones y especies vivas --no "instantneamente" sino a lo largo de muchas generaciones-- y es sumamente comn. Se ha observado en la vida real vez tras vez, tras vez, en poblaciones de toda clase de plantas y animales, en la naturaleza y en el laboratorio. S se ha puesto a prueba la teora de seleccin natural de Darwin y se ha comprobado que es cierta? S, muchas veces. Darwin no alcanz a ver la prueba definitiva de su teora porque durante su vida no se descubri la fuente de la variacin individual, que es crucial para comprobar su teora. Darwin saba que los individuos no transmiten a sus descendientes rasgos que han adquirido a lo de largo de su vida (por ejemplo, si uno hace ejercicio y adquiere mucha musculatura, no se la transmite a sus hijos; o si una jirafa estira el cuello para alcanzar hojas altas da tras da, no tendr cras con el cuello ms largo). Pero la base de la teora de la evolucin por seleccin natural es que algo se transmite a las generaciones sucesivas; tena

que haber un mecanismo para que los descendientes heredaran la "variacin favorable" de sus padres. Qu poda ser? Los cientficos encontraron la respuesta en menos de 100 aos: establecieron los principios y mecanismos bsicos de la herencia y descubrieron las estructuras bsicas de los genes y del ADN. Esa era la pieza del rompecabezas que haca falta y con ella se comprob de modo definitivo el mecanismo de cambio evolutivo por seleccin natural que postul Darwin. (Por ejemplo, se realizaron incontables experimentos con animales que se reproducen rpidamente, como la mosca de la fruta, en cuyas poblaciones se pueden observar en poco tiempo los cambios evolutivos y los cambios genticos subyacentes). En otras partes de esta serie veremos ms ejemplos de la evidencia concreta que ha comprobado definitivamente cmo se dan cambios evolutivos dentro de las especies por medio de la seleccin natural. Tambin veremos cmo se producen cambios evolutivos por medio de los efectos acumulativos de la seleccin natural y otros procesos asociados que dan pie a nuevos tipos (especies) de plantas o animales (este proceso se llama especiacin). Darwin se interes mucho en los factores que llevan al surgimiento de nuevas especies y dej una buena base para entender que las nuevas especies surgen como modificaciones de especies que ya existan. En el siglo y medio transcurrido desde entonces, los cientficos han confirmado y reafirmado los principios bsicos de la evolucin por seleccin natural, y han extendido y desarrollado la teora evolutiva en muchas direcciones importantes a partir de las bases que sent Darwin. Muchos avances desde la poca de Darwin nos permiten entender mejor cmo se puede diversificar la vida y cmo pueden surgir nuevas especies cuando, por ejemplo, poblaciones separadas de una especie animal o vegetal pasan por cambios evolutivos en diferente grado o a diferente velocidad en distintos lugares. Esas diferencias pueden tener varias razones: un rasgo que da una ventaja reproductora en determinado ambiente (y que por lo tanto se "selecciona") puede darle una "desventaja" reproductora a una poblacin relacionada que ocupa un ambiente distinto; el tipo y la cantidad de variacin gentica presente en una poblacin tambin puede ser diferente al de una poblacin relacionada debido a fenmenos como "deriva gentica" y "efecto fundador", especialmente en poblaciones pequeas aisladas.5 A veces las poblaciones separadas geogrfica y reproductivamente evolucionan de distinto modo porque el ambiente de cada una "favorece distintos rasgos", y a veces simplemente

La deriva gentica y el efecto fundador son fenmenos relacionados con cambios en la frecuencia y diversidad gentica que ocurren al azar (es decir, no son el resultado de la seleccin natural). El efecto fundador puede ocurrir cuando individuos migran a una regin e introducen nuevo material gentico. Asimismo, ocurren alteraciones casuales de las frecuencias genticas por la muerte accidental de individuos o la reduccin del material gentico disponible cuando parte de la poblacin se elimina o "se separa" y no puede cruzarse con el resto de la poblacin. Como es de esperarse, dichos fenmenos, que no se deben a la seleccin natural, pueden amplificarse y destacarse en poblaciones pequeas.

porque la cantidad de variacin gentica que existe al comienzo (dentro de cada poblacin) es una pequea fraccin de la variacin de toda la especie. Con el tiempo, una poblacin local puede pasar por cambios que la diferencian lo suficiente de la poblacin inicial, y de toda la especie, y acaba formando una nueva especie.6 As pueden surgir y han surgido nuevas especies. Este tipo de cambio evolutivo ha ocurrido a lo largo de la historia de la vida y contina. En vez de ver la evolucin de la vida en este planeta como un proceso lineal, hay que verla como un arbusto con muchas ramas: unas ramitas cortas (callejones sin salida evolutivos) y otras ramas largas de las que salen muchas ms lneas de "descendencia con modificacin de un antepasado comn", como lo describi Darwin. Hoy la teora darwiniana se sigue extendiendo y desarrollando. Las "nuevas fronteras" del desarrollo de la ciencia de la evolucin no estn cuestionando las bases de la seleccin natural darwiniana; estn ampliando el darwinismo clsico con la exploracin de conceptos adicionales y relacionados para entender mejor los cambios de gran escala (macroevolutivos), como el surgimiento de nuevas especies y nuevos rdenes de plantas y animales en el transcurso de millones de aos, y la extincin o supervivencia diferencial de grandes grupos de plantas y animales en diferentes coyunturas de la historia de la Tierra. Por ejemplo, hoy existe mucho inters en entender mejor qu factores llevaron a perodos de diversificacin especialmente intensa de linajes evolutivos en un tiempo relativamente corto (a nivel geolgico), como la famosa "explosin cmbrica" de hace un poco ms de 500 millones de aos. Tambin hay mucho inters en entender mejor qu factores pueden llevar a grandes reorganizaciones de la vida en el planeta por medio de extinciones masivas: las cinco principales olas de extinciones masivas en la historia de la vida del planeta (hasta ahora) ocurrieron al fin del perodo ordovcico (hace unos 450 millones de aos); al final del perodo devnico (hace unos 350 millones de aos); al final del perodo prmico (hace unos 250 millones de aos, cuando se extinguieron muchsimas formas de vida, especialmente en los mares); al final del perodo cretcico (hace unos 65 millones de aos, cuando se extinguieron muchos linajes, entre ellos los ltimos dinosaurios, muy posiblemente debido a los devastadores efectos sobre el clima y la vegetacin que tuvo el impacto de un asteroide grande en la pennsula de Yucatn); y al final del pleistoceno, o la ltima gran poca glacial (que dur unos dos o tres millones de aos y acab hace de 10 a 12 mil aos), durante el cual se extinguieron muchas especies de mamferos y aves grandes posiblemente debido en parte a los cazadores humanos. Se considera que factores como los siguientes han contribuido a los perodos de extinciones masivas (cuando grandes proporciones de las plantas y los animales existentes desaparecieron por completo): cambios de clima, el impacto de un asteroide lo

Una poblacin se define como una nueva especie cuando diverge de la especie ascendente a tal grado que no puede cruzarse con ella y producir cras que puedan reproducirse.

suficientemente grande para causar una especie de "invierno nuclear" y, ms recientemente, el impacto de la caza y la transformacin ambiental por el ser humano. Ciertos cientficos, como Richard Leakey, sostienen que estamos viendo el comienzo de la sexta ola de extinciones masivas, una que se debe directamente a los efectos sumamente rpidos y en cadena de la destruccin y depredacin ambiental causada por los seres humanos en los ltimos dos siglos. Vea al final del captulo "El futuro de la vida del planeta no est garantizado" Uno de los temas ms interesantes que estn explorando los cientficos darwinianos actualmente es el ritmo de los cambios evolutivos de gran escala. Todos los evolucionistas coinciden en que la acumulacin de pequeos cambios evolutivos de las especies es un proceso continuo. Y, como veremos en esta serie, tambin hay abundante evidencia de que la acumulacin gradual de cambios evolutivos por seleccin natural lleva a grandes transformaciones al nivel de la especie (y, aunque los creacionistas piensen lo contrario, hay bastante evidencia de fsiles y otros restos preservados de etapas "intermedias" que muestra diferentes pasos de ese desarrollo). Pero, adems de la evidencia bien conocida de cambio evolutivo gradual, varios cientficos han encontrado evidencia que indica fuertemente que, en ciertas condiciones, pueden ocurrir relativamente rpido (desde un punto de vista geolgico) grandes "saltos" evolutivos, como el surgimiento relativamente repentino de nuevas especies o rachas relativamente repentinas de diversificacin de grupos enteros de plantas y animales. Recalco las palabras "relativamente" y "desde un punto de vista geolgico", porque es importante entender que nadie dice que las grandes "innovaciones" evolutivas ni el surgimiento de nuevas especies o linajes ocurren "de la noche a la maana". No, todos los cientficos siguen diciendo que los grandes cambios ocurren con el paso de muchas, muchas generaciones! Pero lo que estn debatiendo entre s muchos evolucionistas es si es posible que hayan ocurrido grandes cambios evolutivos a macroescala (como los "repuntes" ocasionales de intensa diversificacin de especies que se destacan en ciertos puntos de la historia de la Tierra) relativamente de repente, en un perodo muy concentrado (no de millones y millones de aos, aunque s a lo largo de muchas generaciones sucesivas). Como veremos en esta serie, incluso en una especie el ritmo de cambio evolutivo no es constante y a veces se puede acelerar mucho, especialmente en poblaciones de plantas o animales que encuentran trastornos ambientales repentinos y dramticos, o que quedan aisladas del pool gentico de su especie. En tales condiciones, innovaciones evolutivas relativamente pequeas a veces tienen efectos muy amplificados, y parece que las nuevas especies a menudo se originan de ese modo. As que actualmente hay mucho inters en profundizar el conocimiento cientfico de los factores que pueden afectar la velocidad y el ritmo del cambio evolutivo, especialmente la velocidad de especiacin y las condiciones en que una lnea evolutiva se ramifica (se diversifica) en muchos linajes descendientes, o quiz en unos pocos. Tambin hay mucho inters constructivo en debatir la relativa importancia de la seleccin natural y los factores

no selectivos, como la deriva gentica, el efecto fundador o el efecto de catstrofes ambientales (como el impacto de un asteroide), en la aparicin de "novedad" evolutiva. 7 No vamos a explorar todos esos temas aqu; basta con sealar que esos son los tipos de preguntas que est investigando actualmente el dinmico campo de la biologa evolucionista. Se estn haciendo muchos avances, en teora y en experimentacin, que estn extendiendo y desarrollando el legado de Darwin. Pero decir que el campo de la evolucin se sigue desarrollando no es lo mismo, absolutamente, que decir que "los evolucionistas ni siquiera estn de acuerdo entre s, as que la evolucin es una teora sin comprobar y la teora creacionista es una teora alternativa igualmente vlida", como dicen los creacionistas. Eso es completamente falso. Repito que se considera que los principios bsicos de la evolucin por seleccin natural de Darwin estn tan slidamente comprobados como el hecho de que la Tierra gira alrededor del Sol y no al contrario. El conocimiento cientfico avanza y se desarrolla continuamente. Pero para que la ciencia (o cualquier otro campo del conocimiento) avance es fundamental basarnos firmemente en los conocimientos que la ciencia y el tiempo han comprobado. En ningn campo de la ciencia hay nada ms slidamente comprobado y demostrado que los principios bsicos de la evolucin. Ms adelante, cuando hayamos sentado ms bases de lo que es la evolucin, lo que no es, y la evidencia de que ha ocurrido y de que la vida sigue evolucionando, espero que reconozcamos con ms confianza los errores de los supuestos "creacionistas cientficos", que dicen que tienen razones "cientficas" para no creer en la evolucin. Veremos que el "creacionismo cientfico" no tiene nada de cientfico! Es simplemente religin: una serie de creencias que los que siguen la Biblia al pie de la letra quieren que aceptemos por fe, sin ninguna evidencia cientfica concreta y verificable (no la tienen!) Es importante estudiar y reflexionar sobre los mtodos favoritos de los creacionistas para "cuestionar" la evolucin: los mtodos en s muestran que no tienen fundamento. Los creacionistas quieren que creamos que la historia bblica de la creacin es verdad palabra por palabra, pero (a diferencia de los evolucionistas) no pueden presentar ninguna evidencia y, ms an, no pueden presentar ninguna idea que se pueda poner a prueba en el mundo real para determinar si la propuesta de la creacin divina es cierta o falsa. Eso de

Los cientficos estn investigando el papel de mutaciones "neutrales" en el cambio evolutivo y la relativa importancia para la macroevolucin de los efectos acumulativos de adaptaciones especficas de las poblaciones al hbitat en contraste con cambios que no estn relacionados con la adaptacin. Asimismo, estn investigando otras cuestiones de mucho inters: el cambio evolutivo necesariamente produce mayor complejidad?; los principios bsicos de la seleccin natural se aplican a varios niveles de organizacin (como genes, clulas, organismos, poblaciones, especies, clades [organismos que comparten caractersticas de un antepasado])?; si es as, algunos niveles son de mayor importancia como fuentes o mecanismos de cambios evolutivos?; y es posible integrar a la teora de la evolucin el concepto de cambios que ocurren simultneamente en varios niveles?

por s dice mucho! Por contraste, la teora de la evolucin se ha puesto a prueba repetidamente en el mundo real (con observacin y experimentacin) y muchos de los avances de las ciencias modernas se basan en el conocimiento de sus principios. Adems, como toda teora cientfica, la teora de la evolucin acepta cuestionamiento, verificacin y rechazo. Qu quiere decir eso? Quiere decir que cuando los cientficos proponen una teora predicen que, si es CIERTA, ser posible hallar esta y aquella evidencia. Adems, indican qu evidencia es incompatible con la teora y demostrar que es FALSA. Lo asombroso de la teora de la evolucin es que en los ms de 140 aos desde que Darwin la public miles de cientficos de todo el mundo han reunido toneladas de evidencia de distintas clases que es compatible con ella y que demuestra que es cierta, pero nadie (ni una sola persona en ninguna parte) ha encontrado una gota de evidencia cientfica (que cientficos serios puedan verificar) que demuestre que la teora de la evolucin es falsa. Y eso, estimados amigos, tambin dice mucho. Especialmente porque, como se ha sealado varias veces, el que lograra probar que la teora de la evolucin es falsa se volvera clebre de la noche a la maana por refutar uno de los principios ms slidos de la ciencia. Es importante entender que la teora de la evolucin no es uno o dos puntos y ya: es una teora coherente de muchos componentes que conforman un todo general. Si alguien pudiera demostrar que uno de los componentes bsicos de la teora es falso (por ejemplo, si encontrara fsiles que demuestren que los seres humanos vivieron al mismo tiempo que los dinosaurios, por mencionar uno de millones de ejemplos posibles que seran incompatibles con nuestro conocimiento del desarrollo de la evolucin), toda la teora se ira a pique! Pero a pesar de eso y a pesar de que los creacionistas fanticos haran cualquier cosa para encontrar una gota de prueba cientfica de que la evolucin es falsa, nadie ha logrado hacerlo. A falta de evidencia concreta para refutar la teora de la evolucin o validar la idea de la creacin bblica (fuera de fe ciega), e incapaces de proponer una teora cientfica alternativa que se pueda poner a prueba, los creacionistas han quedado reducidos a tratar de "abrir huecos" en aspectos de la teora de la evolucin que les parecen "dbiles" (porque no los entienden). Con frecuencia, parece que sus ataques no arrancan de desacuerdos honestos sino que buscan crear confusin para que la gente que no ha estudiado ciencia crea que la teora de la evolucin no es slida. Para crear esa falsa impresin, los creacionistas recurren a humo y mentiras. Por ms que los evolucionistas refuten sus mentiras y tergiversaciones, salen con ms. El famoso paleontlogo y evolucionista Stephen Jay Gould coment que es muy difcil batir a los creacionistas en un debate por sus mtodos anticientficos y resbalosos, aunque en otras situaciones, como en un juzgado, donde es posible interrogarlos y hacer que planteen sus propias explicaciones, quedan batidos. Al fin y al cabo, los creacionistas no tienen que respetar las reglas cientficas y pueden decir lo que se les ocurra para "desgastar" a los cientficos (que efectivamente se cansan de perder tiempo con idioteces) y al pblico en general, que debido a la doble carga de la tradicin religiosa y de escasa educacin cientfica a veces no puede separar la verdad y la ficcin.

Para no dejarse engatusar por mentiras y confusiones, es necesario aprender el mtodo cientfico y los puntos bsicos de la evolucin. Es una lucha pero vale la pena. Cuesta trabajo (porque aprender la ciencia de la evolucin es como aprender la ciencia de todo) pero espero que esta serie ayude. Al entrarle al material que presentaremos "paso por paso", ser posible (incluso para los que no tengan conocimientos sobre la evolucin) adquirir una comprensin bsica de los hechos cientficos como punto de partida para poder refutar los espejismos de los antievolucionistas y proponentes de la fe ciega. Y entonces, a lo mejor te divertirs cuestionndolos a ellos!

APNDICE DEL CAPTULO UNO

Las primeras formas de vida


Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posteado en http://rwor.org En 3.5 billones de aos han cambiado tantas cosas en el planeta que es muy difcil recrear en el laboratorio las condiciones de entonces: la "mezcla" precisa de temperatura y energa, y la combinacin de compuestos qumicos (como metano, amonaco, monxido de carbono, vapores de agua, etc.) que existan en la atmsfera inicial de la Tierra. Pero aunque todava no se ha recreado todo el proceso de generacin de las primeras formas de vida simple en una probeta, los cientficos se estn aproximando. A partir de los famosos experimentos de Stanley Miller en los aos 1950, varios experimentos de laboratorio han demostrado que algunos elementos qumicos bsicos necesarios para la vida (como azcares y los componentes bsicos de protenas y ADN) comienzan a reunirse ("autojuntarse") espontneamente en el ambiente qumico y fsico indicado! Para que un pedacito de materia se considere una "forma de vida", necesita dos caractersticas: 1) la capacidad de extraer energa del ambiente externo (por ejemplo, las plantas obtienen energa de los rayos del sol o los animales obtienen energa de lo que comen), y 2) la capacidad de replicarse o de hacer copias de s misma (aunque no necesariamente copias completamente idnticas), y la capacidad de "pasarle" por lo menos algunas de sus caractersticas a sus descendientes. En el planeta en que vivimos, todas las formas de vida tambin tienen cierto tipo de membrana o compartimiento -como una membrana celular- para envolver los mecanismos de replicacin y de utilizacin de energa, y para separarlas relativamente y diferenciarlas del resto del mundo externo. La mayora de los cientficos de hoy piensa que los primeros organismos vivos de la Tierra no eran ms que molculas de protenas autorreplicantes envueltas en una membrana simple y que, a partir de esos humildes comienzos, evolucionaron todas las formas de vida posteriores durante millones y billones de aos. En los aos 1950, los cientficos comenzaron a hacer experimentos para reproducir los primeros pasos de la vida y han hecho muchos avances en las ltimas dcadas. Incluso en esos aos, Stanley Miller demostr que con reacciones qumicas simples se podan generar algunos de los elementos ms bsicos de la vida: por ejemplo, la combinacin de cargas de energa elctrica (como relmpagos) y una mezcla de metano, amonaco y agua (que tambin existieron en la atmsfera inicial de nuestro planeta) ha generado aminocidos y azcares, que constituyen los elementos fundamentales de molculas ms complejas de todos los organismos vivos.En conclusin, en las condiciones elctricas y qumicas probables de esa poca (en ausencia de algo que pudiera haberse comido los elementos

bsicos de las molculas orgnicas complejas!), es muy probable que los primeros mares fueran "caldos" ricos y concentrados de esas sustancias, que probablemente se combinaron espontneamente en delgadas capas o mallas orgnicas interactivas simples colgadas de las rocas o a la deriva en los mares. Algunos experimentos de laboratorio recientes han sealado que ciertas secuencias simples de aminocidos (como trozos cortos de ARN) a veces se autorreplican,o hacen copias de s mismas, aun cuando no estn presentes enzimas de protenas (que los cientficos pensaban, hasta hace poco, eran necesarias en este proceso), y hasta han observado que los nuevos trozos de ARN empiezan a evolucionar por su cuenta! Con la mezcla indicada (o "caldo" qumico), tambin han observado la organizacin espontnea de los cidos grasos (los elementos esenciales de las membranas de las clulas vivas), lo que sugiere la posibilidad de que un proceso semejante ocurriera en la formacin de las primeras clulas vivas. Repito, es probable que las primeras clulas vivas fueran pequeos trozos de molculas autorreplicantes de ADN o ARN rodeados de una membrana simple. Los experimentos para investigar e ilustrar cmo se desarrollaron las primeras formas de vida en el planeta apenas empezaron hace unas dcadas, as que an queda mucho por conocerse sobre esos procesos. Pero indican que los primeros pasos del desarrollo de las primeras formas de vida pudieron haber ocurrido espontneamente en el caldo qumico primitivo del planeta (sin ningn "Creador" divino ni "Artfice Inteligente"). Adems, es muy importante entender que, aunque an no conocen todos los detalles del proceso del desarrollo inicial de la vida, los cientficos s saben que la vida evolucion despus de surgir. Veremos que existen una gran cantidad de pruebas concretas de cmo se ha desenvuelto este proceso en los ltimos 3.5 billones de aos.

No todos quieren que estudiemos la evolucin


Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posteado en http://rwor.org He aqu algo que todos debemos reconocer: en el mundo de hoy, si no conocemos los elementos bsicos y evidencia concreta de la evolucin nos pueden engatusar las personas que se benefician de la propagacin de ignorancia y supersticin. En el siglo 21, es sorprendente que muchsima gente todava no conozca los elementos bsicos de la evolucin de toda la vida (y de los seres humanos) en el planeta. Como sabemos, esta situacin no es culpa de la gente. Pero, tal ignorancia a veces hace que se crea que una fuerza sobrenatural imaginaria cre la vida, sigue "moviendo las cuerdas" y tiene el poder de cambiar la vida humana para bien o para mal conforme a un "plan" divino.

Mitos de creacin
Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posted at http://rwor.org Todas las religiones cuentan historias. La Biblia cristiana, el Tanak judo, el Corn musulmn, los Vedas budistas, etc., son libros de historias para pasar de generacin a

generacin. Esas historias que nos ensean cmo debemos vivir responden a ciertos intereses sociales y polticos, y establecen reglas de conducta. Una de las historias religiosas ms frecuentes por todo el mundo es el "mito de la creacin", que cuenta cmo surgi el mundo con todos sus animales, plantas y seres humanos. Todas las culturas humanas tratan de explicar nuestra existencia y origen y, a falta de conocimientos y mtodos cientficos, siempre han recurrido a la idea de fuerzas sobrenaturales. He aqu unos ejemplos interesantes: * Mito de creacin de la antigua Babilonia: Segn este mito del siglo 12 a.C., en el principio solo existan un vaco acuoso, el dios del agua dulce (Apsu) y la diosa del agua salada (Tiamat). Despus un dios ms joven de relmpagos y truenos (Marduk) mat a Tiamat y le parti el cuerpo en dos para formar el cielo y la tierra. *Mito de creacin hopi: En el principio existi Tawa, dios del sol, y la Mujer Araa, diosa de la tierra. Ella form toda la gente y otros animales de barro dentro de la tierra y los gui hasta la superficie, donde Tawa les sopl vida y sec la tierra. *Mito de creacin iroqus: El mundo se form en el lomo de una tortuga gigantesca. Primera Mujer cay del cielo y sobrevivi con la ayuda de los animales. Tuvo un nieto bueno y otro malo; de all naci el conflicto entre el bien y el mal en el ser humano. *Mito de creacin maya: Segn este complejo mito, hay muchos dioses y diosas; el mundo es el lomo plano de un enorme caimn que flota en una lagunilla; el cielo tiene 13 niveles y el inframundo (bajo tierra) nueve. Lo que ancla el cielo al mundo y al inframundo es una ceiba colosal; los gobernantes humanos son su encarnacin, y enlazan el mundo natural y el sobrenatural. El mundo entero se destruye y se crea de nuevo cada 500 aos (el actual ciclo vence en 2012, segn el mito). *Mito de creacin azteca: Tambin es complejo, con muchos niveles del cielo y del inframundo, y muchos ciclos repetidos de destruccin y creacin. Pero el ciclo actual, el de la humanidad, es el ltimo, despus del cual solo habr olvido. *Mito de creacin inca:

Tambin hay muchos dioses y diosas, y repetidos ciclos de creacin. Los antepasados son el enlace con el mundo sobrenatural (momifican los cadveres). Espritus especiales (huacas) habitan elementos del mundo fsico (cumbres, peascos, plantas, piedritas, etc.), donde los humanos los pueden visitar. *Mito de creacin del antiguo Egipto: En el principio, solo haba agua. Ra, el dios del sol, sali del agua. Uno de sus hijos se convirti en la tierra; dos ms se pararon en sus hombros y se hicieron la atmsfera; todos apoyaron al cuarto hijo, del cual se hizo el cielo. Aunque Ra era el dios principal, haba muchos otros dioses y diosas: muchos eran incorporados de religiones contemporneas de otras tierras, y otros eran espritus de animales adoptados de sistemas de creencias africanas ms antiguos. *Mito de creacin de los aborgenes australianos: El mundo se form en el Tiempo de Sueos, cuando los espritus salieron del interior de la tierra, visitaban los ojos de agua y dejaban regados los espritus de nios por nacer. Ensearon a los humanos a vivir; despus algunos se metieron otra vez a la tierra y otros se casaron con los humanos. Por medio de los ritos, la gente trata de entrar en el Tiempo de Sueos y convertirse en espritu para volver a recorrer el camino de la creacin. *Mito de creacin inuit: Una muchacha se cas con un ave marina. Cuando su pap la traa de vuelta a la casa, el ave alborot peligrosas olas. El padre trat de aventar a la hija al mar; cuando ella se agarr de la canoa le moch los dedos; los pedazos de dedo se convirtieron en todos los alimentos importantes de la gente (la foca, la morsa, la ballena, etc.). *Mito de creacin navajo: Los Sagrados colocaron cuidadosamente las estrellas en el cielo y las plantas en la tierra. Pero Coyote, el dios tramposo (que representa el caos y el desafo al orden moral), revolvi todo y dej el mundo en gran desorden. Luego caus una gran inundacin que sac a los humanos a la superficie. *Mito de creacin escandinavo: Segn el mito Eddas de Escandinavia, del siglo 12 a.C., en el principio exista un mundo catico que tena dioses, gigantes y humanos. Un enorme rbol se extenda a travs del tiempo y del espacio; una serpiente malvada lo atac, pero por debajo de sus races sali la fuente de la sabidura. El dios Thor protegi a los seres humanos de los gigantes. *Mito de creacin mal:

Un Creador hizo el universo y se retir. Los espritus vivan en los animales y las plantas. El primer ser era un tallador de herramientas que supo aprovechar la tierra y la lumbre para hacer herramientas. Al caer del cielo a la tierra, se hizo aicos: la coyuntura del codo representa la capacidad de trabajar, y la clavcula, con su forma de azadn, recuerda a los humanos que deben sembrar. *Mito de creacin de la antigua Grecia: En el principio existi Caos, un vaco oscuro; de all salieron la tierra, las estrellas y las nubes. Haba un sinfn de dioses. Prometeo, uno de los titanes, cre a los humanos, superiores a los simples animales que cre su hermano. Hizo que caminaran rectos, rob el fuego al dios Zeus y se lo regal a la gente. *Mito de creacin hebreo y cristiano: En el principio haba un vaco. Hace unos cuantos miles de aos, dios hizo el cielo y la tierra, luego la gente y todos los animales por separado; termin todo en seis das y el sptimo da descans. Dios hizo al primer hombre, Adn, y la primera mujer, Eva. Vivan en completa felicidad en el Jardn del Edn, y reinaban sobre todos los animales. All estaban el rbol (del bien y del mal) y una serpiente malvada. La mujer habl con la serpiente y comi la fruta prohibida del rbol, y se la dio a probar al hombre. Como castigo por violar las reglas, dios expuls del Edn a la mujer y al hombre. Tuvieron un hijo bueno (Abel) y uno malo (Can), y Can mat a Abel. Dios se enfad con tanto pecado humano y mand una gran inundacin para destruir el mundo; solo permiti vivir a No y a los pocos humanos y animales que cupieran en su barco. Toda la gente y los animales de hoy descienden de los sobrevivientes de esa inundacin. *Mito de creacin islmico: Islam es la ms reciente de las tres principales religiones monotestas (que creen en un solo dios) --judasmo, cristianismo e Islam--, todas de origen mesoriental. Las tres tienen el mismo mito bsico de creacin: un solo dios todopoderoso cre la naturaleza de la nada y la subordin a los humanos. El primer profeta fue Adn, a quien le perdon sus deslices el dios misericordioso. Cada elemento de la creacin (toda la gente, los animales, las plantas) refleja una combinacin especfica de reglas y normas divinas. En general, el universo es bien ordenado, sin desfases ni discontinuidades; todo est en su lugar y ese orden en s comprueba la existencia de dios.

Tcnicas de datacin
Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posted at http://rwor.org Hoy existen muchas tcnicas de datacin confiables, como la datacin radiomtrica que mide la desintegracin radiactiva, que no tenan los cientficos en la poca de Darwin. A fines del siglo 19 los cientficos descubrieron por primera vez la radiactividad, y en los aos 1950 determinaron que varias sustancias radiactivas, que aparecen naturalmente en otros

materiales, "se desintegran" a ritmos constantes y predecibles y producen formas estables no radiactivas (istopos) de los mismos elementos. Los cientficos comparan las cantidades relativas de los istopos radiactivos y de las formas estables de los mismos elementos presentes en una muestra para descubrir el tiempo que ha durado el proceso de desintegracin y as calcular la edad del objeto en cuestin. Y como los diversos tipos de istopos radiactivos (carbono, potasio, rubidio, etc.) se desintegran a ritmos diferentes, los cientficos pueden aplicar distintas tcnicas de datacin en muchos casos para verificar la edad de una muestra. Han usado este mtodo para calcular con mucha precisin la edad de diferentes capas de roca (hasta de la Luna!): el ritmo de desintegracin de ciertos istopos es tan constante y predecible que a veces los llaman "relojes en las rocas". Tcnicas comunes de verificacin para datar diferentes tipos de roca son: la medida de desintegracin de los istopos de potasio al argo, del rubidio-87 al estroncio-87, del torio232 al plomo-208 y del uranio-238 al plomo-206. Como los residuos orgnicos de plantas y animales contienen carbono, es posible calcular su edad midiendo la desintegracin del carbono- 14 al istopo ms estable carbono-12. Todas las plantas y animales vivos absorben el carbono-14 radiactivo de su ambiente pero cuando se mueren dejan de absorberlo, y el que tengan adentro comienza a desintegrarse y se convierte en el istopo estable carbono-12. Este proceso tiene un ritmo predecible, constante y conocido. As, cuando se compara la cantidad de carbono-14 que an queda en los residuos de un organismo muerto con la cantidad que ya se ha convertido en carbono-12, es posible calcular cundo muri... hasta 50,000 aos atrs. Hay otros mtodos de datacin radiomtrica que miden otros istopos en residuos ms antiguos. Aunque con tales tcnicas radiomtricas no es posible datar directamente los fsiles que se encuentran en la roca sedimentaria, en general es posible datarlos indirectamente con mtodos confiables y predecibles midiendo directamente la edad de las capas de roca gnea (volcnica) que se hallan justo arriba y abajo de esos fsiles. En las ltimas dcadas, los avances de la biologa molecular han aportado otra tcnica de datacin: los "relojes moleculares", que miden la cantidad de mutaciones "neutrales" que se han venido acumulando en diversos linajes de especies afines. Se considera que tales mutaciones se dan a ritmos relativamente constantes y, por tanto, al medir la cantidad de diferentes tipos de diferenciacin molecular entre especies afines es posible obtener una estimacin muy precisa del tiempo que ha transcurrido desde la divergencia (separacin) de un antecesor comn. Otros mtodos, como la hibridacin del ADN, tambin miden el grado de similitud o diferenciacin del ADN en distintas especies y han mostrado con mayor precisin la relacin entre diferentes especies y hace cundo tuvieron un antecesor comn.

Una poca de grandes cambios


Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posted at http://rwor.org En 1859, el gran naturalista ingls Charles Darwin fue el primero en plantear sistemticamente la teora de la evolucin. En ese tiempo, a finales del siglo 18 y por mucho del siglo 19, en Europa y Norteamrica "se respiraba el cambio" y grandes cambios revolucionaban el discurso de las ciencias sociales y naturales. A finales del siglo 18, ocurrieron grandes revoluciones polticas en Europa y Amrica: las nacientes clases

burguesas y los desposedos se alzaron y tumbaron a los reyes y los seores feudales. Mucha gente comenz a rechazar las viejas ideas feudales de que la posicin en la jerarqua social tanto de prncipes como de pobres se deba a la voluntad de dios (los reyes gobernaban por "derecho divino") y era inmutable. Por siglos, se infundi en todas las capas sociales la nocin de que deban "aceptar" su suerte, sea cual fuere, porque as era el "orden natural" del mundo, pero a finales del siglo 18 y durante mucho del siglo 19, esas ideas se cuestionaron y se repudiaron ms y ms. Desde luego, hay un gran paso entre comprender que el cambio es posible y captar cmo y con qu base ocurre, y eso prendi mucha reflexin, debate y lucha en las varias esferas de la sociedad. A mediados del siglo 19 (cuando Darwin analiz que la vida s evolucion y cmo ), Carlos Marx (quien tambin viva en Inglaterra en ese tiempo) estudi la dinmica fundamental del cambio de los sistemas sociales y polticos. En 1848, con Federico Engels, public El Manifiesto del Partido Comunista , que seala que la base material de los grandes cambios sociales se encuentra en las divisiones de clase y el modo de produccin preexistente de la propia sociedad, y que los sistemas sociales se transforman por medio de la lucha de clases. Unos aos ms tarde elabor una teora coherente (la teora de la plusvala) que explic el sistema de explotacin capitalista de los obreros y explic por qu los capitalistas, que estn al timn de la sociedad, llegarn a ser sustituidos por los de abajo (los proletarios). Darwin public su obra cientfica revolucionaria Sobre el origen de las especies en 1859 y Marx public el primer tomo de su obra revolucionaria Capital en 1867. No cabe duda de que "se respiraba el cambio" a finales del siglo 19!

El futuro de la vida del planeta no est garantizado


Obrero Revolucionario #1157, 30 de junio, 2002, posteado en http://rwor.org Aunque la extincin de especies a lo largo de extensos perodos geolgicos es parte de la vida del planeta, sera errneo dar por sentado que la vida siempre "se repondr" (con nuevas combinaciones) tras todas y cada una de las extinciones. Es concebible que los efectos acumulativos de la destruccin del ambiente o una guerra nuclear provoquen la extincin completa de la vida del planeta. De hecho, la interaccin de los seres humanos con el ambiente (aun dejando de lado una catstrofe del tamao de una guerra nuclear) podra destruir las condiciones fsicas y biolgicas necesarias para la vida humana, que no son solo aire y agua de buena calidad, sino tambin la adecuada cantidad y calidad de hbitats diversos y la suficiente diversidad de especies interrelacionados en una "mezcla" que permita sostener la vida humana. Esa "mezcla" fsica y bitica que requerimos para vivir no est garantizada. A falta de un enfoque ms racional de las interacciones humanas con el ambiente, no es difcil imaginar que en un futuro no muy lejano produzcamos las condiciones de nuestra propia extincin como especie. Los seres humanos tenemos la capacidad de causar la extincin de enormes cantidades de especies, y daar y destrozar hbitats enteros, muchos de los cuales jams podrn reestablecerse o repararse completamente. Y todo esto puede suceder en unos cuantos siglos o incluso dcadas si no nos fijamos en las consecuencias de nuestras acciones, y antes de tener la oportunidad de

captar cabalmente qu clase y grado de diversidad y complejidad de especies y hbitats son imprescindibles para preservar el equilibrio de la vida del planeta, as como nuestra propia supervivencia y calidad de vida. Todo esto debe hacernos reflexionar sobre la crucial importancia de comprender ampliamente y profundizar (en lugar de atacar) los principios elementales de la biologa evolutiva, que son indispensables para resolver estos problemas cientfica y racionalmente... antes de que sea demasiado tarde.

CAPTULO DOS: LA EVIDENCIA DE LA EVOLUCIN EN ACCIN NOS RODEA


Obrero Revolucionario #1159, 21 de julio, 2002, posteado en http://rwor.org En la primera parte de esta serie examinamos la importancia del hecho de que las mltiples formas de vida de este planeta han evolucionado (cambiado) a lo largo de billones y billones de aos. Vimos que durante la mayor parte de la historia humana no fue posible explicar cientficamente cmo surgieron las plantas y los animales (incluido el ser humano) y que por lo tanto se inventaron historias imaginativas sobre fuerzas sobrenaturales misteriosas que los "crearon". (Esas historias son los mitos de "origen" y de "creacin" que forman parte de las distintas religiones del mundo). Fue hace comparativamente poco tiempo (apenas 140 aos) que el gran naturalista Charles Darwin averigu cmo evolucion la vida por medios puramente naturales en el transcurso de cientos de millones de aos. El descubrimiento de la evolucin por medio de la seleccin natural (que miles de cientficos han puesto a prueba y comprobado una y otra vez desde la poca de Darwin) fue uno de los mayores descubrimientos cientficos de todos los tiempos. Tal como el descubrimiento de Coprnico de que la Tierra no es el centro del universo y de que gira alrededor del Sol, y no al revs, el descubrimiento de la evolucin revolucion completamente las ideas sobre la historia de nuestro planeta y todas las formas de vida (incluido el ser humano). A partir de ese momento la ciencia de la evolucin ha sido un pilar de toda la ciencia moderna. La vez pasada repasamos los mecanismos bsicos del cambio evolutivo, en particular el mecanismo fundamental que se conoce como seleccin natural de Darwin. (Tambin mencionamos otros mecanismos como la deriva gentica y el efecto fundador). En otras partes de esta serie exploraremos la evidencia de los cambios de gran escala ("macroevolutivos") que han ocurrido en los 3.5 billones de aos de historia de la vida en este planeta (por ejemplo, cmo se sabe a ciencia cierta que los mamferos descienden de reptiles o que las ballenas descienden de un mamfero terrestre de cuatro patas o que nuestros antepasados distantes tambin fueron los antepasados de los chimpancs y los gorilas modernos, nuestros parientes ms cercanos). Veremos que la evidencia de los grandes cambios evolutivos que han ocurrido en cientos de millones de aos se encuentra en cosas como los patrones de semejanzas y de diferencias entre especies (en fsiles y en especies vivas) y en las muchas particularidades de plantas y animales que solo tienen sentido si son consecuencia de la evolucin. En resumen, hay mucha evidencia concreta de los cambios evolutivos de gran escala que han caracterizado la historia de la vida en los 3.5 billones de aos pasados. Pero la evolucin no es solamente algo que sucedi en el pasado: es un proceso que ocurre todo el tiempo, en todos los seres vivos. Por eso vamos a empezar esta segunda parte de la serie con unos cuantos ejemplos de los cambios evolutivos que podemos observar a nuestro alrededor. Esos cambios ocurren en poblaciones y en especies de plantas y animales; se les llama "microevolucin" para distinguirlos de la "macroevolucin": los patrones de evolucin de mayor escala que se dan por encima del nivel de las especies, como el

surgimiento y las sucesivas ramificaciones de taxones y linajes (grupos de grupos) a lo largo de millones y cientos de millones de aos.8 La evolucin en accin hoy Entonces podemos ver la evolucin en accin hoy? Claro que s. Como caracterstica fundamental de la materia viva, la evolucin es algo que ocurre siempre. Mucha gente no sabe esto porque no entiende qu es la evolucin (y qu no es). Es importante entender que aunque la "materia prima" del cambio evolutivo son las caractersticas heredables de individuos variables, en general el cambio evolutivo se observa mejor al nivel de poblaciones enteras y de especies enteras de plantas y animales, y a lo largo de muchas generaciones . Veamos unos cuantos ejemplos bien conocidos que suceden tan rpidamente (con relacin a la vida humana) que se pueden ver. Cambio evolutivo rpido observado en una poblacin de polillas El que haya tomado una clase sobre evolucin seguramente ha odo hablar de la especie de polillas Biston betularia, que tambin se llama gemetra del abedul. Esta especie de polillas se ha estudiado en Inglaterra a lo largo de muchas generaciones sucesivas y es un excelente ejemplo de evolucin por seleccin natural que se puede observar directamente. 9 Hasta mediados del siglo 19, casi todas las polillas B. betularia eran de color gris claro. Hasta esa poca, la corteza de los abedules locales tambin era de color claro, de modo que cuando las polillas se posaban en el tronco de los rboles de da se confundan con el fondo. Por esa razn, muchas de esas polillas de color claro pasaban desapercibidas para los pjaros que buscaban insectos. Pero sucedi algo curioso: el desarrollo de la industria a fines del siglo 19 contamin el aire con polvo negro y holln de las fbricas, y como consecuencia la corteza de los rboles se oscureci. Eso en s no es sorprendente. Lo

Es importante captar que hay montones de evidencia de cambios microevolutivos y de cambios macroevolutivos. Adems, no existe una divisin absoluta entre la evolucin que ocurre al nivel de las especies o a niveles inferiores y la evolucin que ocurre al nivel de linajes mayores de especies. En ambos niveles se dan muchos de los mismos procesos evolutivos, como la seleccin natural que opera en poblaciones de individuos variables. Los cambios macroevolutivos y microevolutivos son rasgos de diferentes niveles y diferentes escalas de tiempo. Es posible reconstruir indirectamente muchos aspectos de los cambios macroevolutivos del pasado distante por medio del estudio de la evidencia que qued preservada en fsiles o de los patrones de distribucin y grados de semejanzas y diferencias entre especies vivas. Es ms fcil reunir evidencia directa de los cambios microevolutivos cuando suceden porque ocurren todo el tiempo en poblaciones actuales de plantas y animales durante perodos de tiempo ms limitados que hacen posible la observacin humana directa.
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Las polillas se parecen a las mariposas, pero las mariposas por lo general son diurnas y las polillas son nocturnas.

interesante es que las poblaciones de polillas tambin se oscurecieron! Al poco tiempo los habitantes de las zonas industriales de Inglaterra observaron que una polilla de alas negras remplaz casi completamente a la polilla clara. Lo que estaban viendo era un ejemplo de evolucin en accin: un ejemplo clsico de los cambios evolutivos comunes que ocurren por medio de la seleccin natural y que en este caso llevaron a una adaptacin de las poblaciones de polillas a los cambios del ambiente. Esto es lo que pas: La poblacin inicial de polillas se compona de individuos variados. La mayora eran de color claro, pero en la poblacin total haba unas cuantas variantes de color oscuro. Antes de la industrializacin, las polillas claras eran mucho ms numerosas que las polillas oscuras; estas ltimas resaltaban sobre la corteza clara de los rboles y, en promedio, los pjaros las coman con ms frecuencia que a las polillas claras, que estaban mejor camufladas. De modo que en ese ambiente los individuos claros tenan lo que los bilogos llaman "ventaja reproductora diferencial" en comparacin con las polillas oscuras. Eso quiere decir sencillamente que como a las polillas claras los pjaros las coman menos que a las polillas oscuras, en promedio podan sobrevivir ms y por lo tanto tenan ms probabilidades de producir descendientes. Como la variabilidad gentica que controla el color de las alas es un carcter heredable, las polillas sobrevivientes se lo transmitan a sus descendientes, quienes se lo transmitan a sus descendientes, y as sucesivamente. Mientras que la corteza de los rboles fuera clara, las polillas claras tenan una "ventaja selectiva" y las poblaciones de polillas se componan casi exclusivamente de variantes claras. Haba una que otra variante oscura, pero eran muy poco comunes. Esta situacin empez a cambiar cuando el ambiente cambi y el holln ennegreci los rboles: ahora esos individuos muy poco comunes que por casualidad tenan alas negras (porque la informacin gentica que controla las alas negras no "desapareci" completamente de la poblacin total) eran los que tenan una importante ventaja reproductora: ahora ellos pasaban desapercibidos y por lo tanto eran los que, en promedio, sobrevivan ms y producan ms descendientes. As, a lo largo de varias generaciones, la cantidad de polillas oscuras aument y form una mayor proporcin de la poblacin total. Con el tiempo, probablemente solo se vean polillas de alas oscuras. La poblacin de polillas evolucion! Tambin es interesante ver que despus esa tendencia evolutiva se ha revertido en algunas regiones donde el aire mejor, se redujo la cantidad de holln industrial y el tronco de los rboles volvi a ser de color claro. Acorde con ese cambio ambiental, las poblaciones de polillas evolucionaron una vez ms, pero esta vez volvieron a ser predominantemente de color claro. El cambio fue posible porque la informacin gentica que controla las alas de color claro segua presente en el pool gentico total de la poblacin: incluso cuando la poblacin estaba formada casi enteramente de polillas oscuras haba unas cuantas polillas de color claro. Eran poco comunes, pero el hecho de que quedaban unos cuantos individuos claros en cada generacin aport la suficiente base gentica para que la proporcin de individuos claros aumentara cuando el ambiente cambi y los individuos oscuros resultaron de nuevo ms visibles para los pjaros. Con cada generacin, las polillas oscuras

producan, en promedio, menos descendientes y las polillas claras producan, en promedio, ms descendientes. Este ejemplo clsico de seleccin natural era todo lo que se necesitaba para que la poblacin de polillas evolucionara de nuevo. Vea al final del captulo "Asunto polillas" Dnde estaramos sin la mosca de la fruta? Como el cambio evolutivo solo ocurre a lo largo de una serie de generaciones, es til estudiar plantas o animales que producen nuevas generaciones muy rpidamente. Por eso se han hecho famosas en biologa varias especies de pequeas moscas de la fruta (Drosophila): es fcil criarlas en un ambiente controlado de laboratorio, reproducen muchas generaciones en unos pocos meses y hasta resulta que el ADN es fcil de manipular. En la primera mitad del siglo 20, cientficos como el genetista Theodosius Dobzhansky observaron poblaciones de moscas de la fruta en el laboratorio y en la naturaleza. Dobzhansky realiz muchos experimentos, como "seleccionar" artificialmente moscas que tenan cierto color de ojos, forma de alas, nmero o posicin de patas, etc., y observ cmo cambiaba la proporcin de individuos de determinadas caractersticas con el paso de generaciones segn las condiciones. Gracias a esos estudios se pudieron descifrar mejor los principios de la herencia y saber qu ocurre exactamente al nivel gentico cuando evoluciona una poblacin. En muchos casos fue posible correlacionar (conectar) los cambios de la proporcin de individuos de ciertas caractersticas de una poblacin (por ejemplo, cierto color de ojos) con los cambios que ocurren de generacin en generacin en las frecuencias gnicas. Por ejemplo, se pudo demostrar que un aumento de la "proporcin de moscas con ojos rojos" en una poblacin estaba conectado directamente con un aumento de la "frecuencia del alelo (cada una de las formas alternativas de un gen) que `produce' los ojos rojos" en el pool gentico total de esa misma poblacin.10

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Es importante captar que un gen particular (dentro de un individuo) de por s no es el blanco directo de la seleccin: el individuo completo es el que se reproduce y contribuye cras con distintos rasgos a la siguiente generacin. Ese individuo completo (con una mezcla compleja de rasgos que no se puede atribuir simplemente a su constitucin gentica) es el blanco del proceso de seleccin. En un ambiente dado, los individuos que contribuyan ms descendientes a la siguiente generacin obviamente contribuirn ms genes a las siguientes generaciones que los individuos que no produjeron tantos descendientes. Pero los genes en s no "causan" directamente cambios evolutivos en las poblaciones; tales cambios ocurren cuando la proporcin de individuos con ciertas caractersticas de una poblacin cambia (mediante seleccin y factores relacionados) y eso se refleja en cambios de ciertas frecuencias gnicas (unas aumentarn, otras disminuirn) en la poblacin total. Eso a su vez afecta la cantidad total de variabilidad gentica disponible como materia prima para cambios evolutivos. Hay que recordar tambin que un solo gen de cualquier especie rara vez se puede ligar a una sola caracterstica (como el alelo que produce ojos rojos en la mosca de la fruta). Los genetistas hace tiempo saben que a la mayora de las caractersticas heredables (las nicas que toca la evolucin) las afecta una compleja interaccin de genes; adems, la mayora de los genes tienen influencias y efectos en ms de una caracterstica del organismo completo. Asimismo, a muchas caractersticas de los organismos las moldean complejas interacciones del organismo con el ambiente exterior y no se pueden reducir al efecto de los genes. (Vale la pena recordar que los genes son simplemente secciones de ADN que hacen distintas clases de protenas en el cuerpo). Sin embargo, la variabilidad gentica subyacente de una poblacin de plantas o animales (que produce los rasgos que se pueden transmitir a los descendientes) es la materia prima con la que se realiza mucho del cambio evolutivo.

Darwin explic cmo opera la seleccin natural en poblaciones de individuos variados para causar cambios evolutivos, y saba que el proceso solo opera con los caracteres heredables y a lo largo de muchas generaciones. Pero Darwin no saba realmente cul era la fuente de la variacin individual heredable porque en esos das no se conocan los genes ni el ADN, ni se saba cmo se transmiten los caracteres heredables de una generacin a otra.11 Precisamente la combinacin de la teora de la evolucin de Darwin con los avances en el nuevo campo de la gentica hizo posible realizar una "sntesis moderna" en la primera mitad del siglo 20 y llegar a un conocimiento mucho ms completo y general de la dinmica fundamental del cambio evolutivo. Nuestro conocimiento actual del proceso de la evolucin nos permite hacer cosas nuevas, como combinar evidencia proveniente de distintas fuentes (por ejemplo, evidencia del registro fsil con evidencia de un anlisis molecular del ADN de especies vivas) para reconstruir caminos evolutivos pasados e identificar en qu puntos del rbol evolutivo de la vida se separaron un antepasado y sus linajes descendientes. La combinacin de los principios bsicos de la evolucin y de la herencia gentica tambin ha hecho posible mejorar el tratamiento de muchas enfermedades, hacer que las bacterias produzcan medicinas (como insulina) para el ser humano, y producir nuevas cepas de plantas y animales domesticados para la agricultura y la ganadera. Nada de esto sera posible si la evolucin no fuera cierta y si no conociramos sus principios y mecanismos bsicos. El nuevo campo de "ingeniera gentica" es un ejemplo. El hecho de que los seres humanos busquen transformar la materia viva para beneficio de la humanidad no es "intrnsecamente malo". Los criadores de plantas y animales lo han hecho por siglos (mediante seleccin artificial), y los seres humanos no podemos vivir sin consumir y transformar otras especies vegetales y animales. Pero a mucha gente le preocupa, con razn, que el nuevo campo de la ingeniera gentica lleve a un nivel sin precedentes de "manipulacin" gentica y evolutiva descuidada e irreflexiva. En malas manos (ligados a la ganancia privada y/o al servicio de objetivos sociales reaccionarios, como sucedi con el desarrollo de la capacidad de "manipular" la energa nuclear, por ejemplo) los avances en el campo de la ingeniera gentica efectivamente pueden tener psimas consecuencias para la salud humana y para la salud y relativa estabilidad de ecosistemas enteros. La ingeniera gentica es el tema de otra discusin que guardaremos para otra oportunidad, pero lo menciono para sealar una vez ms que si la evolucin no fuera cierta (como dicen los creacionistas), si la evolucin no fuera un fenmeno real, pues no existiran campos como la ingeniera gentica (con todo lo bueno y lo malo que estn haciendo y que tienen el potencial de hacer)! Los creacionistas dicen que "no creen en la evolucin", pero viven en un mundo en que constantemente se usan las reglas de la evolucin para transformar el mundo, para bien o para mal.

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Sera necesario descubrir los principios bsicos de la herencia (a partir del trabajo del monje del siglo 19 Gregor Mendel, que se extendi cualitativamente en la primera mitad del siglo 20) y descubrir la estructura de los genes y del ADN para completar el rompecabezas.

Una especie se divide en los dos lados del Gran Can En otra parte de esta serie veremos ms a fondo lo que los cientficos saben hoy de los procesos evolutivos por medio de los cuales surge una nueva especie vegetal o animal como modificacin y separacin de los antepasados inmediatos (lo que se llama "especiacin"). Como mi propsito en esta parte de la serie es dar a los lectores una idea de cambios evolutivos que ocurren constantemente y que podemos ver a nuestro alrededor, permtanme dar un ejemplo de un caso que se ha observado de dos poblaciones que han empezado a divergir en especies separadas (a lo largo de muchas generaciones). Cada vez que diferentes poblaciones de la misma especie se aslan a nivel de reproduccin (por muchas generaciones) existe el potencial de que haya especiacin. En la vida diaria la especiacin completa no se da con mucha frecuencia porque a menudo dos poblaciones que se aislaron (por una barrera fsica, digamos) despus de un tiempo se unen de nuevo (por ejemplo la barrera desaparece) y vuelven a aparearse y a mezclar su material gentico en un mismo pool gentico, lo que detiene el proceso de especiacin. Pero a veces dos poblaciones de una especie quedan aisladas el tiempo suficiente para que se complete el proceso de especiacin (al punto de que los individuos de las dos poblaciones no podran aparearse y reproducirse, aun si volvieran a vivir en el mismo lugar). El caso de las ardillas Kaibab y Abert que viven en el Gran Can del Colorado muestra lo que sucede cuando una especie empieza a divergir (separarse) en dos. No hace tanto tiempo que los antepasados de los dos tipos de ardillas eran una sola especie de individuos con el mismo aspecto. Pero dos poblaciones de esas ardillas acabaron en los lados opuestos de una barrera fsica sustancial: el Gran Can! Los individuos de las dos poblaciones han quedado aislados al nivel reproductor: no pueden cruzarse y producir descendientes. Debido a ese aislamiento reproductor las dos poblaciones han dejado de compartir el mismo pool total de informacin gentica. A cada poblacin le falta parte de la informacin gentica que tiene la otra, informacin que estaba en el pool gentico total de la especie inicial. Para poner una analoga, es como si cada una de las dos poblaciones terminara solamente con una parte del alfabeto (en vez del alfabeto completo) y, encima, como si las dos partes del alfabeto fueran distintas. As que a cada poblacin le falta cierta informacin gentica y, adems, "reorganiza" la informacin gentica que tiene (su parte del alfabeto) de modo diferente en cada generacin. Esto tiene consecuencias importantes: a medida que cada poblacin produce generacin tras generacin sin poder tocar el pool gentico de la otra poblacin, su variabilidad gentica total empieza a acumular cambios de distintas clases y grados. Eso es exactamente lo que pas con las dos poblaciones de ardillas del Gran Can: a la vista las dos son ardillas y tienen muchos rasgos comunes (por ejemplo, las dos comen los mismos alimentos), pero las proporciones de ciertas frecuencias gnicas en cada poblacin han cambiado. Los procesos normales de mutacin y recombinacin gentica al azar (que ocurren siempre que se reproducen los organismos) han seguido caminos un tanto diferentes en las dos poblaciones, lo que es de esperarse si no empiezan con el mismo pool

gentico total. Como resultado, las dos poblaciones han venido divergiendo en dos especies distintas y su aspecto est cambiando.12 Por ejemplo, las ardillas Abert, que solo viven en el lado sur del Gran Can, tienen el cuerpo gris, el lomo rojizo y la cola oscura. Las ardillas Kaibab, que solo viven en el lado norte del Gran Can, son grises y tienen la cola blanca. Mientras que no se crucen y "mezclen" su variacin gentica total en un pool gentico comn, las dos poblaciones aisladas seguirn acumulando cambios diferentes. Ya tienen aspecto diferente y es muy posible que a la larga exhiban diferencias ms significativas, por ejemplo diferencias de conducta y de interaccin con el ambiente (como comer distintos alimentos), simplemente debido al hecho de que la reorganizacin y reacomodacin de la variabilidad gentica que ocurre de una generacin a la siguiente ahora se produce a partir de una base gentica un tanto distinta en las dos poblaciones. Esas diferencias se seguirn acentuando cuanto ms tiempo sigan separadas al nivel de reproduccin.13 Los procesos normales de mutacin y recombinacin gentica al azar que ocurren en cada nueva generacin harn que surjan nuevas caractersticas que ninguna de las dos poblaciones tena, pero sern diferentes en las dos poblaciones y seguirn diferencindolas ms y ms.14

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Cuando los organismos no pueden cruzarse y producir descendientes que vivan y se reproduzcan, se dice que pertenecen a especies distintas.
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Adems de la separacin fsica, hay otros factores que pueden mantener la separacin reproductora de dos poblaciones. Si se ha dado una especiacin completa (separacin en dos especies), los individuos de las dos poblaciones no podrn cruzarse y producir nuevas generaciones, incluso si terminan de nuevo en el mismo ambiente. Por ejemplo, si dos especies muy relacionadas se han aislado el tiempo suficiente, es posible que no se reconozcan como parejas potenciales debido a diferencias de aspecto y de conducta; o que las dos no estn activas a la misma hora o que no se reproduzcan en la misma poca del ao; o podran aparearse pero la incompatibilidad del ADN hara que produzcan cras enfermizas o estriles. Factores as perpetan el aislamiento reproductor incluso si miembros de las dos especies terminan en el mismo lugar.
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Hay mucho inters en conocer las condiciones que tienden a producir "novedades" evolutivas, es decir caractersticas que no existan previamente. La evidencia indica que es ms probable que surjan en poblaciones de plantas y animales especialmente pequeas. Se ha demostrado experimentalmente (por ejemplo, con la mosca de la fruta) que las poblaciones pequeas tienden a acumular rasgos novedosos ms fcilmente que las poblaciones grandes. Es posible que la reduccin general de variabilidad gentica total (es decir, la relativa "pobreza gentica") de poblaciones pequeas aisladas sirva para "relajar" algunos factores limitantes del desarrollo asociados con un pool gentico ms diverso (de poblaciones mayores), y que eso permita separaciones radicales de los rasgos relativamente estticos que suelen caracterizar a poblaciones o grupos de poblaciones ms grandes. Este fenmeno lo ha estudiado en particular el bilogo Ernst Mayr, el mayor contribuidor al conocimiento actual de la especiacin. La capacidad relativa de poblaciones pequeas de separarse de las condiciones de relativa estasis ("estados permanentes") de poblaciones mayores de la misma especie es un fenmeno que ocurre al nivel de la poblacin, pero parece que interpenetra con los modelos de equilibrio puntuado propuestos por Stephen Jay Gould y Niles Eldredge para explicar los patrones de evolucin a mayor escala al nivel de taxones (linajes mayores de plantas y animales). Regresaremos a este punto en otra parte de la serie.

La divergencia de las ardillas del Gran Can en dos especies a lo largo de muchas generaciones es otro ejemplo de evolucin en accin en el mundo que nos rodea: un cambio que podemos observar directamente en un lapso razonable. No estbamos presentes cuando los primeros vertebrados terrestres (ancestros de las ranas y salamandras de hoy) evolucionaron de esos extraos peces que por medio de la evolucin adquirieron un "pulmn" primitivo que respiraba aire hace unos 400 millones de aos; o cuando las primeras aves evolucionaron de los parientes emplumados de los dinosaurios hace unos 200 millones de aos; pero eso no quiere decir que no podamos ser testigos de la frecuente aparicin de novedades evolutivas en una escala ms pequea (e inclusive del surgimiento de nuevas especies) que ocurre a nuestro alrededor. Las grandes transiciones evolutivas de la historia de la vida se desenvolvieron paso a paso en el transcurso de cientos de millones de aos. Pero los principios y mecanismos bsicos seguramente fueron muchos de los mismos que vemos a nuestro alrededor todos los das en una escala menor. No hay que pensar que vamos a ver la transformacin "instantnea" de un animal o planta individual ni de una especie en otra como por arte de magia: eso nunca ocurre y eso no es la evolucin. Sabemos, por ejemplo, que el antepasado de las ballenas modernas fue un cuadrpedo ungulado (mamfero cuyos dedos terminan en cascos o pezuas) que viva en la tierra, no en el agua. Lo sabemos por el registro fsil y por la evidencia de parecido gentico de las ballenas y ciertos mamferos terrestres inclusive hoy. Pero tambin sabemos que el proceso se desenvolvi con una serie de especies de transicin, cada una de las cuales tena una "modificacin" evolutiva con respecto a sus antepasados inmediatos. A los creacionistas les encanta decir que no existen fsiles "intermedios" en el registro fsil y que eso demuestra que la "descendencia con modificacin" es un cuento que se inventaron los evolucionistas. Bueno, resulta que hay bastantes fsiles intermedios (a lo que volveremos en esta serie), por ejemplo, una serie de fsiles de especies relacionadas que conectan ese cuadrpedo ungulado con la ballena por medio de una docena de especies de transicin. Los fsiles muestran una secuencia muy clara de modificaciones escalonadas de un cuerpo adaptado a la vida en la tierra a un cuerpo adaptado a la vida en el agua que ocurrieron en el transcurso de unos 25 millones de aos.15

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Se debe sealar que incluso la teora de "equilibrio puntuado" de Gould y Eldredge (que propone que muchas de las grandes transiciones evolutivas y perodos de gran diversificacin evolutiva en la historia de la vida ocurrieron mediante repuntes relativamente rpidos y concentrados de cambio evolutivo) reconoce que solo se puede decir en un sentido relativo que tales cambios ocurrieron en poco tiempo o de modo acelerado: de todos modos tomaron un tiempo inconcebiblemente largo desde una perspectiva humana! Tambin hay acuerdo general sobre el hecho de que los mecanismos conocidos de evolucin darwiniana al nivel de poblacin y especie operaron en dichos cambios, adems de los otros factores que hayan podido afectar en mayor o menor grado el ritmo y la velocidad de cambio.

Evolucin en accin: La distribucin de los genes de clulas falciformes en poblaciones humanas Otro ejemplo bien conocido de evolucin que se puede observar directamente en el mundo hoy es la evolucin de la hemoglobina de clula falciforme. La hemoglobina es una protena de la sangre que garantiza el transporte de oxgeno a los pulmones. Los seres humanos tienen dos variantes del gen de hemoglobina: llammoslas el alelo A y el alelo F (un alelo es una forma alterna de un gen). Una persona hereda un alelo de hemoglobina de cada padre, as que tendr una combinacin de AA, AF o FF. Las personas que nacen con la combinacin FF (que tienen dos copias del alelo "clula falciforme") tienen problemas porque esa combinacin causa una enfermedad llamada anemia falciforme que puede ser mortal. Las poblaciones africanas y sus descendientes tienen una mayor proporcin de alelos de clula falciforme que otras poblaciones, y por lo tanto es importante evaluarlas y tratarlas. Esto es un asunto importante de salud pblica. Cul podr ser la razn de esa peculiaridad evolutiva que hace que los africanos sean ms susceptibles a la anemia falciforme y les causa tanto dolor? Ser que los africanos por naturaleza son "menos saludables" que los europeos? Ser castigo de dios? No. La evolucin da una respuesta clara y simple: las personas que nacen con la combinacin AF de clula falciforme (con un alelo de clula falciforme) tienen una ventaja en las regiones del mundo donde es comn la malaria (otra enfermedad seria), como grandes partes de frica. Mejor dicho, una copia del gen de clula falciforme protege de la malaria. Por esa razn el alelo de clula falciforme se pudo haber preservado en el curso de la historia de los seres humanos, en vez de ser eliminado por seleccin natural. En las partes del mundo donde abunda la malaria, los individuos que nacen con una copia del alelo de clula falciforme tienen ms probabilidad de sobrevivir lo suficiente para tener hijos que los que nacen sin ese alelo y pueden morir de malaria. Los sobrevivientes con un gen de clula falciforme se lo pasaron a sus hijos, que se lo pasaron a sus hijos... y cada individuo que heredaba un solo alelo de clula falciforme tena una "ventaja selectiva" para no morir de malaria. Tristemente, cierta cantidad de personas de cada generacin tendra la mala suerte de recibir dos copias de ese gen (una de cada padre) y probablemente se enfermaran de anemia y moriran sin hijos. Si un dios fuera el causante de este sufrimiento y muerte, sera una infamia! Por qu darle a la humanidad anemia o malaria? Y por qu un creador todopoderoso iba a recurrir a un mecanismo tan enredado e imperfecto para proteger de la malaria? Con seguridad un dios todopoderoso podra hacer algo mejor. Por el contrario, la seleccin natural no produce soluciones "perfectas". Es un proceso natural "ciego" sin juicios de valor que sucede automticamente, sin intervencin de una conciencia externa ni de la mano de un "artfice inteligente". La evolucin por seleccin natural no es intrnsecamente "buena" ni "mala". Ocurre y punto. Si lo nico que hiciera el alelo de clula falciforme fuera causar una enfermedad mortal, muy probablemente el proceso de seleccin natural lo habra eliminado de las poblaciones humanas. La razn es que si los genes de clula falciforme no tuvieran ningn efecto benfico y solo causaran enfermedad, los individuos sin alelos de clula falciforme seguramente produciran ms descendientes que los individuos con tal alelo. Pero como un solo alelo de clula falciforme, en combinacin con un alelo diferente (AF), protege de la malaria (y por lo tanto aumenta la probabilidad de vivir y de tener descendientes sanos), la seleccin natural tender a "conservar" el alelo de clula falciforme de generacin en generacin de las poblaciones humanas que viven en zonas de malaria. Eso suceder aunque sea a expensas de un grupo de individuos que hereden dos copias del gen y sufran de anemia falciforme. Para repetir, la seleccin natural no hace juicios de valor y no favorece conscientemente a unos seres humanos por encima de otros: es simplemente un proceso inconsciente que reorganiza las proporciones relativas de distintos alelos heredables en una poblacin de individuos variados, como simple subproducto (nada ms) de cuntos descendientes pueden contribuir diferentes individuos a la siguiente generacin. Pensemos en esto: si uno no entiende esto, si no entiende cmo opera la evolucin, podra pensar que los negros son vctimas de un misterioso castigo ya que los africanos y sus descendientes sufren ms de anemia falciforme que, por ejemplo, los europeos. Este ejemplo demuestra de nuevo por qu es tan importante que todos: a) entendamos cmo se sabe a ciencia cierta que la evolucin es un hecho, b) aprendamos los principios bsicos de la evolucin y c) nos opongamos vigorosamente a los fundamentalistas religiosos que tratan de impedir que estos hechos se conozcan.

Vea al final del captulo "Un ejemplo interesante de la evolucin en accin en el tratamiento de infecciones de VIH" Unas cuantas palabras sobre los creacionistas Los creacionistas niegan que la vida haya evolucionado a pesar de toda la evidencia de la evolucin. Fundamentalistas cristianos como Jerry Falwell cenan en la Casa Blanca y asesoran a los presidentes; dos magistrados de la Suprema Corte actual hubieran mandado ensear creacionismo en las clases de ciencias si fuera por ellos; cuentan que cuando a George Bush le preguntaron si crea en la evolucin, contest que "todava no se sabe si es verdad"!! Imaginemos: Si los creacionistas mandaran en las facultades de ciencias, los institutos de investigacin y los hospitales, qu chance tendramos de contrarrestar la evolucin de bacterias y virus resistentes a las drogas? Si los creacionistas mandaran en las estaciones de investigacin agrcola, qu chance tendramos de contrarrestar la evolucin de "superplagas" resistentes a los pesticidas que pueden trastornar la produccin de alimentos? Si los creacionistas tuvieran el poder y la autoridad de definir planes de accin oficiales y de coartar la labor de los ecologistas que han estudiado la evolucin, qu esperanza tendramos de reducir y prevenir extinciones de animales y plantas, de reconocer el valor esencial de la diversidad biolgica, de conservar importantes ecosistemas? Los creacionistas tienen un plan social y poltico reaccionario que dicta remplazar la enseanza cientfica de la evolucin con la enseanza anticientfica del creacionismo bblico, por las buenas o por las malas. Pensemos en las implicaciones de eso la prxima vez que oigamos decir en una reunin escolar que sera bueno dedicarle "el mismo tiempo" a la "ciencia de la creacin" y a la evolucin en las clases de ciencias; o la prxima vez que abramos un texto de biologa de nuestros hijos y veamos que una "aclaracin del editor" dice que la evolucin es "solo una de varias teoras paralelas" y que por lo tanto los estudiantes tienen libertad de creer en el creacionismo si lo prefieren; o la prxima vez que todo un estado, como Kansas y ahora Ohio, se ponga en ridculo debatiendo si debe haber una ley estatal que ordene ensear creacionismo en las escuelas; y pensemos en esto la prxima vez que esta batalla llegue a la Suprema Corte y quiz logre seducir a ms magistrados ignorantes y reaccionarios, y la corte mande ensear creacionismo. Todas las ideas no son igualmente correctas: unas ideas corresponden mucho ms a la realidad que otras. Promover ideas que hace mucho tiempo se ha demostrado que son falsas (como el creacionismo en contraposicin a la evolucin) tiene implicaciones sociales dainas concretas.

As que no, no "est bien" ensear creacionismo como si fuera una teora cientfica "alterna" aceptable para que "se oigan todos los puntos de vista". No cuando la evolucin es un hecho tan bien establecido. Por favor pensemos en esto. Pensemos en esto la prxima vez que un conocido diga que "de pronto sera bueno que les ensearan ms religin a los nios en la escuela", o que "no sera malo dedicar a las historias de creacin de la Biblia el mismo tiempo que a la teora de la evolucin en las clases de ciencias; que los muchachos escojan!". S sera malo! Se le debe dedicar el mismo tiempo a la teora de que la Tierra es plana? Se debe obligar a los profesores de ciencias a ensearla como una teora cientfica vlida? Deben "escoger" los estudiantes si la Tierra es plana o redonda? Pensemos en eso.

APNDICE DEL CAPTULO DOS

Asunto polillas
Obrero Revolucionario #1159, 21 de julio, 2002, posted at http://rwor.org La evolucin del melanismo industrial (el melanismo industrial es el aumento de la proporcin de variantes oscuras en una poblacin de polillas o de otros insectos con relacin a un aumento de la contaminacin industrial) en la polilla Biston betularia o gemetra del abedul (y en otras especies de insectos) es un fenmeno muy conocido y documentado que se ensea en casi todos los textos de biologa. Pero hace poco la prensa public que unos cientficos han cuestionado la validez de los experimentos que realiz H.B.D. Kettlewell en Inglaterra en la dcada de 1950. As se ha creado la impresin de que este ejemplo clsico de evolucin por seleccin natural es chafo. Los lectores que huelan creacionismo en esta "controversia" tienen un olfato muy agudo; por ejemplo, uno de los principales crticos del ejemplo de la gemetra del abedul es nada menos que Jonathan Wells, un creacionista de alto nivel en el Centro de Renovacin de la Ciencia y la Cultura del Instituto Descubrimiento, un grupito de creacionistas de Seattle que debate a los evolucionistas en todo el pas y promueve la nocin de un artfice inteligente. Mejor dicho, cuando oigamos que estn "cuestionando" el ejemplo clsico de evolucin en accin de la gemetra del abedul, hay que preguntar cul es la fuente! De todos modos, como incluso un reloj parado puede dar la hora correcta dos veces al da, es recomendable ser receptivos a nuevas ideas y reconocer que los descubrimientos cientficos pueden cambiar con nueva informacin. Pero eso parece poco probable en el caso de la evolucin del melanismo industrial por seleccin natural de la gemetra del abedul o de otros insectos. Sin duda no se ha escrito la ltima palabra sobre este tema; por ejemplo, queda mucho por investigar sobre otros factores selectivos (fuera de los pjaros) que podran llevar a los cambios observados en las frecuencias gnicas de las poblaciones de polillas. Pero los hechos bsicos no han cambiado: no existe la menor duda de que las poblaciones de polillas evolucionaron (de una mayora de polillas claras a una mayora de polillas oscuras) en unas cuantas dcadas en correlacin directa con los cambios del nivel de contaminacin industrial. Tampoco existe la menor duda de que esa tendencia evolutiva se invirti cuando los niveles de contaminacin industrial bajaron. Esta tendencia se demostr con detallados conteos de poblaciones de polillas en Inglaterra de la dcada del 50 a la dcada del 90. ltimamente, el bilogo Bruce Grant ha documentado un llamativo caso de evolucin paralela de melanismo industrial de polillas en Estados Unidos, comparando la proporcin relativa de variantes claras y oscuras de poblaciones de polillas cerca de Detroit tambin de la dcada del 50 a la dcada del 90. Igual que sucedi en Inglaterra, la proporcin de polillas oscuras aument con el aumento de contaminacin y disminuy significativamente cuando mejor la calidad del aire. Tambin hay clara evidencia de que los pjaros tienen un impacto significativo en las poblaciones de polillas: los pjaros consumen grandes proporciones de polillas adultas de cualquier poblacin. Puede que el diseo de los experimentos de Kettlewell en los aos 50 no fuera perfecto (pocos experimentos son perfectos), pero las conclusiones bsicas de su trabajo siguen en

pie: a) el conteo sistemtico de las proporciones de variantes claras y oscuras de las poblaciones de polillas durante varias dcadas muestra de modo concluyente que las poblaciones de polillas evolucionaron con el paso del tiempo, primero en una direccin y despus en la otra.Para repetir, no existe absolutamente ninguna duda sobre esto. b) Los experimentos clsicos de Kettlewell de "marcar/soltar/volver a capturar" demostraron que cuando soltaron polillas claras y polillas oscuras en zonas contaminadas (donde los rboles eran ms oscuros), en los das siguientes volvieron a capturar el doble de polillas oscuras; es decir, que significativamente ms polillas oscuras lograron sobrevivir por la razn o combinacin de razones que fuera. Los experimentos tambin demostraron exactamente lo contrario cuando soltaron polillas claras y oscuras en zonas no contaminadas: ah volvieron a capturar el doble de polillas claras, lo que indica que algn factor favoreca la supervivencia de polillas claras en zonas no contaminadas. c) Adems, Kettlewell y otros cientficos observaron directamente que los pjaros picaban preferentemente polillas claras en ambientes contaminados y polillas oscuras en ambientes no contaminados. d) Finalmente, para confirmar experimentalmente la depredacin diferencial de los pjaros, Kettlewell peg polillas claras y oscuras en troncos oscuros y en troncos claros, y observ y document que los pjaros picaban ms rpidamente las polillas ms visibles en cada caso: las polillas claras en los troncos oscuros y las polillas oscuras en los troncos claros. Kettlewell seal que las polillas claras se camuflaban especialmente bien cuando se posaban en los lquenes blancuzcos que cubran los troncos de las regiones no contaminadas. Los lquenes son organismos que forman una especie de corteza y suelen cubrir rboles y rocas. Son una combinacin simbitica de algas y hongos, y son muy sensibles a la contaminacin del aire. Con el desarrollo de la industria en Inglaterra los lquenes de los troncos desaparecieron en muchas partes, lo que llev a que los troncos fueran ms oscuros. Varios estudios recientes sealan que quiz Kettlewell le dio demasiada importancia a la presencia o ausencia de esos lquenes porque creen que la proporcin de polillas claras de una poblacin puede empezar a aumentar de nuevo cuando mejora la calidad del aire, aun si los lquenes no han vuelto. Esta es una cuestin interesante que se debe investigar, pero independientemente de la presencia o ausencia de lquenes, los rboles de las zonas que no tienen holln son ms claros que los de las zonas contaminadas . Los creacionistas se han puesto a sembrar confusin con el ejemplo de la evolucin de la polilla; por ejemplo, dicen que las polillas no se posan en rboles durante el da (s lo hacen) y que los experimentos de Kettlewell son "antinaturales" y "montados" porque los pjaros normalmente no encuentran polillas pegadas a troncos. Esta es una tctica engaosa tpica de los creacionistas. Todos los cientficos saben que es perfectamente vlido realizar manipulaciones experimentales de la naturaleza a fin de investigar algo. Todas las manipulaciones experimentales son "antinaturales" en cierto sentido, pero ofrecen informacin valiosa (en este caso confirman que los pjaros tienden a picar ms rpidamente las polillas ms visibles en cada ambiente). Esas manipulaciones experimentales son una parte perfectamente legtima y necesaria de la investigacin cientfica. Es deshonesto que los creacionistas digan que son un "montaje" fraudulento. Kettlewell y sus colegas explicaron cmo disearon los experimentos, y no tienen nada indebido ni engaoso. Pero los creacionistas siembran confusin soltando mentiras (como

que las polillas no se posan en troncos cuando s lo hacen), diciendo que Kettlewell "mont" los experimentos (para dar la impresin de que descubrieron una trampa, cuando se trata de una tcnica experimental vlida y comn), y criticando puntos que vale la pena investigar ms (si Kettlewell exager la importancia de los lquenes en el camuflaje de las polillas). Obviamente no mencionan el hecho de que la totalidad de las observaciones y estudios de la polilla gemetra del abedul afirma contundentemente que ha evolucionado y que ese cambio evolutivo se ha observado en unas pocas dcadas. Aqu vemos nuevamente la metodologa tpica de los creacionistas: revuelven mentiras, tergiversaciones y discusin selectiva de pedacitos de un cuadro general para dar la falsa impresin de que la evidencia de la evolucin no es tan firme, cuando es todo lo contrario. Se ha comentado que por cada creacionista del Instituto Descubrimiento hay 10,000 cientficos que sostienen que los hechos bsicos de la evolucin son de los ms slidamente establecidos y demostrados de la ciencia. Adems de la evidencia clara de la evolucin de la polilla gemetra del abedul, miles de estudios han documentado la seleccin natural en accin en otras poblaciones de plantas y animales en la naturaleza. Por supuesto que siempre hay ms que saber de cualquier tema cientfico, y tal es el caso de la evolucin de las polillas. Pero cuando los cientficos legtimos debatimos como parte del proceso de profundizar nuestro conocimiento de la evolucin, eso no quiere decir que se est cuestionando la evolucin en s. Por ejemplo, cuando los bilogos evolucionistas debaten si los cambios evolutivos de gran escala siempre ocurren gradualmente o si a veces son acelerados; o la relativa importancia de la seleccin natural en comparacin con la deriva gentica en el cambio evolutivo; o por qu es de esperarse que haya huecos en el registro fsil; o si se exager la importancia de los lquenes en la discusin del camuflaje de la polilla... eso no quiere decir que la evolucin est en duda! Tales debates y preguntas entre los evolucionistas impulsan el conocimiento de los mecanismos de la evolucin, y de ninguna forma la refutan. La evolucin del melanismo industrial en la polilla Biston betularia y otros insectos es indudablemente real y se ha observado claramente en Inglaterra y Estados Unidos. Debemos ser receptivos a los nuevos descubrimientos cientficos que aporten ms informacin, pero no debemos dejar que los creacionistas nos den gato por liebre!

Un ejemplo interesante de la evolucin en accin en el tratamiento de infecciones de VIH


Obrero Revolucionario #1159, 21 de julio, 2002, posted at http://rwor.org Hace poco la cadena de televisin pblica Public Broadcasting Service present una serie sobre la evolucin con muchos ejemplos de evolucin en accin. Un programa examin el virus de inmunodeficiencia humana (VIH), que se replica tan rpidamente en el ambiente de un cuerpo humano que puede hacer billones de copias en un solo da. Las copias no son todas exactamente iguales: el proceso de replicacin gentica en los virus, como en todos los organismos, nunca es un proceso perfecto. En el curso de la replicacin ocurren "errores de copiado" y eso lleva a que el cdigo gentico de las cepas (variedades) descendientes tenga pequeas alteraciones. Como en todas las especies, esas mutaciones y

"recombinacin" al azar del material gentico surten materia prima para el cambio evolutivo. El programa seal que la seleccin natural se alimenta del accidente y del azar, y lo hace de modo caprichoso. A una velocidad increble y por puro azar (mediante "errores de copiado" cuando el virus se replica), aparecen nuevas cepas de VIH que son resistentes a una o varias drogas que se usan para matar el virus. Una de las mayores dificultades del tratamiento de infecciones de VIH es la rpida velocidad de evolucin de cepas resistentes a las drogas. Como el virus produce muchas generaciones en un da, es posible observar la marcha de la evolucin por seleccin natural en un paciente en cosa de horas! Si a un paciente lo estn tratando con drogas para el SIDA y aparece en su cuerpo un virus resistente a esas drogas, el virus aumentar rpidamente por seleccin natural. En cada generacin habr ms virus resistentes. Esto complica muchsimo el tratamiento. En Alemania se hizo un interesante descubrimiento accidental en 1997: Vernica Miller de la Universidad Goethe estaba tratando a un paciente que sufra de replicacin viral sin control. El paciente quera suspender las cinco drogas que tomaba porque tenan efectos secundarios muy fuertes y porque ya no obraban. Todos pensaron que morira en poco tiempo, pero por el contrario mejor! Esto es lo que pas: el paciente dej de tomar todas las drogas por tres meses. En el nuevo ambiente libre de drogas antivirales, las cepas de VIH resistentes a las drogas ya no tenan una ventaja reproductora sobre las cepas no resistentes. En ese ambiente, la cepa no resistente se recuper (por lo visto tena alguna ventaja reproductora sobre la cepa resistente, siempre y cuando no hubiera drogas antivirales). El paciente segua teniendo VIH, pero de la cepa inicial que no era resistente a las drogas. En ese momento, el paciente volvi a tomar medicinas antivirales y esta vez obraron mucho mejor: mataron la mayora de los virus y su salud mejor. Esto fue posible porque el virus VIH evolucion hacia delante y hacia atrs; es decir, primero se volvi resistente a las drogas y despus perdi esa resistencia. (Parece que la cepa no resistente hace ms dao a las clulas humanas que las cepas resistentes). Este descubrimiento accidental ha llevado a experimentar con "ciclos" de tratamiento en casos en que los virus se vuelven resistentes a todas las medicinas conocidas: suspender todas las drogas antivirales por un tiempo (unos meses) para que el virus evolucione hacia atrs, es decir, para que regrese a una cepa susceptible a las drogas, y despus "darle duro" con un coctel antiviral. Esta interesante ilustracin muestra cmo se dan cambios evolutivos a partir de modificaciones accidentales de la variacin gentica subyacente (como cuando surgen nuevas cepas resistentes a las drogas simplemente debido a "errores de copiado" accidentales en el proceso de replicacin del cdigo gentico viral preexistente). Pero tambin es un excelente ejemplo de lo importante que es para el bienestar de los seres humanos reconocer que la evolucin es real y, ms an, entender mejor (y usar conscientemente) los mecanismos y "reglas" de la evolucin biolgica.

CAPTULO TRES: UNAS PALABRAS SOBRE LA ADAPTACIN


Obrero Revolucionario #1160, 28 de julio, 2002, posted at http://rwor.org Muchos cambios evolutivos representan adaptaciones de los organismos a cambios del ambiente exterior, aunque no todo cambio evolutivo es una adaptacin.16 La adaptacin es un proceso que ocurre con el transcurso del tiempo. Se refiere al desarrollo de una marcada "correspondencia" entre ciertas caractersticas de un organismo y el ambiente en que vive. Es una especie de "afinacin" de las especies al ambiente que normalmente produce la seleccin natural a lo largo de muchas generaciones. Los ejemplos de adaptacin en la naturaleza son numerosos y maravillosos. El camuflaje es un buen ejemplo. Muchos mamferos del rtico (como el oso polar, la zorra rtica y otros) tienen la piel blanca y se pueden confundir con el fondo nevado, lo que los protege de los depredadores; ciertas especies de insectos parecen hojas, ramitas o corteza, lo que dificulta que los vean los depredadores. La evolucin de organismos que parecen una "copia" de otras especies es otro ejemplo de evolucin de adaptaciones: por ejemplo, unos insectos tienen franjas negras y amarillas como si fueran abejas y avispas, pero no tienen veneno y seran muy apetitosos para los pjaros y otros depredadores. Esa apariencia engaa a los depredadores. Recordemos que esto no se hace de modo consciente: el insecto que parece una abeja no sabe que engaa a los pjaros. Lo que pasa es que los insectos individuales que por casualidad tenan franjas sobrevivieron ms y dejaron ms descendientes en promedio que los individuos de la misma especie que no tenan franjas. Con el paso de muchas generaciones, la seleccin natural hizo que todos (o casi todos) los individuos de la poblacin tuvieran franjas. Hay muchas especies "copiadas": insectos sin veneno que parecen abejas y avispas; serpientes sin veneno que son casi exactas a serpientes muy venenosas, etc. Bueno, si "copiar" animales venenosos da una ventaja reproductora, por qu no todas las especies de insectos han adquirido la coloracin de advertencia de las abejas y avispas, por dar un ejemplo? Esta pregunta es importante. La respuesta bsicamente es que la evolucin solo trabaja con la materia prima (variabilidad gentica) disponible. Puede que una poblacin no haya heredado la informacin gentica necesaria para que aparezcan ciertas caractersticas, no importa lo ventajosas que puedan ser. Por ejemplo, para los seres humanos sera una ventaja volar moviendo los brazos, pero el "equipo" gentico humano no
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Como ya mencionamos en esta serie, fuera de la seleccin natural otros procesos contribuyen a la evolucin de poblaciones de organismos; entre ellos figuran la deriva gentica accidental, el efecto fundador y las mutaciones neutrales. Estos procesos contribuyen a la evolucin de una poblacin causando cambios en la frecuencia relativa de ciertos genes de una generacin a la siguiente. Tales cambios de frecuencia gnica no se deben a la seleccin natural. Pero la seleccin natural es responsable por el proceso de afinacin que llamamos adaptacin. Por otra parte, hay que tener en cuenta que no es correcto asumir que determinado rasgo de un organismo representa una adaptacin sin ms ni ms. Muchos rasgos de los organismos no son adaptaciones; pueden ser el resultado de limitaciones del desarrollo o subproductos del desarrollo de otro rasgo que es una adaptacin producida por seleccin natural.

tiene las bases para que se desarrolle esa capacidad. As que la seleccin natural no llevar a la evolucin del vuelo en los seres humanos, aunque se demostrara que beneficia la supervivencia y la reproduccin. El bilogo Doug Futuyma (autor de excelentes textos universitarios de evolucin, as como de un excelente libro para el pblico general, Science on Trial, the Case for Evolution) da un mejor ejemplo: dice que para los animales sin duda sera una gran ventaja ser capaces de realizar fotosntesis (el mtodo por el cual las plantas producen carbohidratos con la energa del sol) pues tendran una fuente confiable de nutricin cuando escaseara el alimento. As que, si fuera posible que surgiera la capacidad de realizar fotosntesis en cualquier poblacin animal, la seleccin natural la favorecera y se transmitira rpidamente de generacin en generacin. Pero por ms ventajosa que sea esa capacidad, nunca surgir! Para repetir, eso se debe a que ningn animal ha heredado de sus antepasados la informacin gentica necesaria para hacer la maquinaria de la fotosntesis, que solo evolucion en las plantas. Por lo tanto, en una lnea animal, por ms que se recombine el material gentico heredado de la generacin precedente, no surgir una caracterstica para la cual no existen las bases, por ventajosa que pudiera ser! Esto ilustra nuevamente el importante punto de que la evolucin solo puede trabajar con lo que est disponible (con la variabilidad gentica heredada de generaciones previas) y de que los caminos evolutivos (y el surgimiento de "novedades" evolutivas) estn constreidos (canalizados y limitados) por la historia pasada. Pero a pesar de esas limitaciones, la evolucin ha llevado a una increble diversidad de forma y funcin en el mundo vegetal y animal. Pensemos en las diferentes formas y colores de las flores. Por qu no son todas las flores de la misma forma o del mismo color? Por qu tanta diversidad? En parte eso se debe al proceso histrico de co-evolucin de distintas especies. Veamos el ejemplo de las plantas y los polinizadores. Unas plantas no producen flores completas y se reproducen soltando al aire polen (clulas reproductoras masculinas). El aire se lleva el polen, que a veces cae en los ovarios (rgano reproductor femenino) de la planta y se produce una nueva semilla. Pero en muchas especies la evolucin ha desarrollado un mecanismo que favorece la polinizacin, no la deja al azar: la planta produce flores llamativas, tal vez de olor distintivo, que adems de los rganos reproductores contienen nctar. Los ptalos de colores y el dulce nctar no le "sirven" a la planta en s pero atraen animales polinizadores: miembros de especies que reconocen la flor y recuerdan que es una "bandera" que anuncia una fuente de alimento, el nctar. Entre los polinizadores figuran muchas especies de insectos voladores (como las abejas), especies de aves (como el colibr o chupaflor) y unas cuantas especies de murcilagos y monos. En todos los casos pasa bsicamente lo mismo: los polinizadores van a una flor a chupar el dulce nctar y en el proceso se les pega polen en el cuerpo. Despus van a otra flor de la misma especie a buscar ms nctar; ah, el polen de la primera flor cae en los ovarios de la segunda flor, donde se producirn semillas. Este mtodo es mucho ms confiable que el viento. En la especie vegetal se ha dado la evolucin de una forma de "usar" la especie animal para facilitar su propia reproduccin, y en la especie animal se ha dado una coevolucin para obtener alimento. Ambas especies se benefician de la relacin simbitica (que beneficia a los dos), aunque por supuesto ni el animal polinizador ni la planta polinizada est consciente del proceso.

Lo que vemos es simplemente el resultado de un proceso de seleccin natural que ocurri a lo largo de muchas generaciones y de considerables perodos de tiempo. Estos procesos no se dan en todos los linajes evolutivos (a muchas especies vegetales las poliniza el viento y hay muchas especies animales que no sirven como polinizadores) y no estaba "escrito" que la evolucin se desenvolviera en esa direccin. Pero entre los antepasados de los polinizadores de la actualidad los individuos que fueron a buscar nctar de las flores se deben haber reproducido ms que los que no lo hicieron; as que, si la capacidad para detectar y explotar esa fuente de alimento era heredable, se transmiti a ms y ms descendientes. Igualmente, entre los antepasados de las plantas de hoy los individuos que por accidente producan flores con nctar y avisos llamativos (colores vivos, olor dulce, etc.) que aumentaban la posibilidad de polinizacin, deben haber tenido una ventaja reproductora en comparacin con otros individuos que no tenan esas caractersticas. Mediante la simple seleccin natural, esas caractersticas se pasaron a ms y ms descendientes. Este proceso totalmente inconsciente (que no necesita un "artfice" externo en absoluto) se observa una y otra vez en la naturaleza. Normalmente no podemos ver el surgimiento de nuevas especies (muchas de las plantas y animales que vemos hoy son el producto de millones de aos de evolucin y adaptacin), pero s podemos realizar experimentos para manipular (transformar) la naturaleza y observar y medir si ciertos rasgos de un organismo que nos parece que le dan una ventaja reproductora efectivamente lo hacen (y a qu grado). Este es uno de miles de ejemplos de tales experimentos: varias especies de plantas, especialmente en el trpico, producen gotas de nctar en las hojas o en los tallos que en apariencia no tienen uso directo para la planta (y cuya produccin requiere mucha energa). El nctar atrae hormigas que caminan por toda la planta chupando esa rica fuente de alimento. La ventaja para las hormigas es obvia: una buena fuente de alimento. Pero hay una ventaja para la planta? En experimentos de campo se ha demostrado que si se impide que las hormigas suban a esas especies de plantas, los insectos que comen hojas devorarn las plantas. Pero las "patrullas" de hormigas alejan a los insectos come-hojas, y as las plantas tienen ms posibilidades de crecer y de producir semillas. La evolucin por seleccin natural de esta co-relacin inconsciente entre hormigas y plantas ha dado a ambas poblaciones una "ventaja reproductora", y la prueba es observable. Volvamos al ejemplo de los polinizadores: la co-evolucin de adaptaciones de especies de plantas y de las especies que las polinizan es tan directa que los bilogos pueden predecir qu animal polinizar una planta guindose por la forma, el color y el olor de las flores. Por ejemplo, a las flores rojas de forma larga y tubulada las poliniza el colibr: lo atrae el color rojo y chupa el nctar con su largo pico; a las flores de colores vivos, redondeadas y de olor dulzn las polinizan las abejas y otros insectos que detectan esos colores y olores; a las flores blancas de fuerte olor dulzn las polinizan animales nocturnos (de noche el color no importa) como las polillas o los murcilagos; y a las plantas de flores plidas con un horrible olor a carne podrida (afortunadamente pocas) las polinizan las moscas. En cierto sentido el cambio evolutivo por seleccin natural puede parecer "dirigido" por el simple hecho de que los recursos del mundo natural no son infinitos y de que los organismos tienen que competir de una forma u otra por ellos. Tanto la competencia entre

individuos de la misma especie como entre individuos de distintas especies contribuye al cambio evolutivo por seleccin natural. Por ejemplo, los individuos de la misma especie compiten entre s por recursos limitados como comida, agua, pareja, territorio, lugares para nidos, polinizadores, etc. Los individuos con caractersticas heredables que dan ms probabilidades de obtener esos recursos seguramente sobrevivirn ms y se reproducirn ms que los individuos que no tienen esas caractersticas. A menos que intervengan factores que canalicen los cambios evolutivos en otras direcciones (o que lleven a la extincin de la especie), esas caractersticas tendern a pasarse de una generacin a otra por seleccin natural y pueden llegar a caracterizar toda una poblacin o incluso toda una especie. Los individuos que pertenecen a distintas especies y ocupan el mismo hbitat tambin pueden competir por recursos limitados como comida y agua (por ejemplo, cuando miembros de diferentes especies vegetales compiten por la luz solar en la capa inferior de un bosque). Adems, los miembros de muchas especies interaccionan como depredadores o presas potenciales. De hecho, es probable que la gran variedad de interacciones entre depredadores y presas que se da entre miembros de distintas especies haya jugado un papel muy importante en la "direccin" (o canalizacin) de una gran cantidad de cambios evolutivos por seleccin natural (como la diversificacin de especies) a lo largo de la historia de la vida. Las modificaciones evolutivas que facilitan a los depredadores atrapar presas y a las presas evitar a los depredadores representan claras adaptaciones de los organismos a los cambios de su ambiente.17 El trabajo conjunto de los ecologistas evolucionistas y de los genetistas de poblaciones ha producido una gran cantidad de evidencia de la evolucin en ecosistemas: evidencia de cmo usan recursos limitados distintas poblaciones; los efectos de la competencia entre miembros de la misma especie y de distintas especies, y de las interacciones entre depredadores y presas; la direccin del cambio evolutivo de distintas poblaciones en respuesta a cambios en el ambiente fsico o bitico (sequas, inundaciones, aumento o disminucin de especies competidoras o de presa); y dems. Todo esto se puede evaluar experimentalmente y el efecto de varias variables en la "aptitud reproductora" se puede medir. Tambin se pueden correlacionar (conectar) los cambios evolutivos con cambios subyacentes de la variacin gentica a nivel molecular. Por ejemplo, se puede demostrar que la frecuencia de ciertos alelos de ADN sube o baja de acuerdo con ciertos cambios observables en la apariencia y/o el modo de existencia de esa poblacin; y todo eso se puede comparar con otra poblacin de la misma especie que interacciona con un conjunto diferente de factores ambientales.

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Es importante recordar que las adaptaciones no son el nico tipo de cambio evolutivo. Por ejemplo, una poblacin puede evolucionar y diferenciarse de la poblacin de la cual desciende cuando una cantidad pequea de individuos queda aislada tras migrar a un lugar separado, como una isla, un valle escondido, el otro lado de una cordillera u otra barrera. El pool gentico de esa subpoblacin aislada no tiene tanta variacin gentica como el pool gentico de la poblacin de la cual se separ. Eso puede llevar a una prdida de la materia prima con que trabaja la evolucin (relativa "pobreza gentica"), pero tambin puede crear condiciones para que surjan "novedades" evolutivas (que tienen mayor probabilidad de darse accidentalmente en poblaciones pequeas). Los fenmenos como la deriva gentica y el efecto fundador suplementan la seleccin natural darwiniana y contribuyen al cambio evolutivo.

Es importante recordar tambin que el cambio evolutivo no sigue una direccin predeterminada. Es ms, la direccin de un cambio evolutivo se puede invertir en una poblacin si una caracterstica que ofreca una ventaja reproductora en una situacin deja de ser una ventaja porque el ambiente ha cambiado. Por ejemplo, en un desierto caluroso y seco son muy comunes las adaptaciones que permiten conservar agua (como las espinas de los cactos), pero si un cambio climtico transformara el desierto en un pantano tropical, es probable que las especies que tienen adaptaciones tan especializadas evolucionaran (o que se extinguieran). Repito: el cambio evolutivo ocurre a lo largo del tiempo con relacin a ambientes que cambian continuamente, as que no hay una direccin, un camino nico al "progreso", un propsito predeterminado ni un punto final. Sin embargo, hay tantos ejemplos espectaculares de adaptaciones "muy afinadas" entre los organismos y su ambiente (y otras especies) que no es sorprendente que mucha gente crea que esas maravillas las tuvo que hacer un "artfice" que todo lo sabe (un dios). Pero si uno examina el asunto con una orientacin cientfica se da cuenta de que todas las maravillas de la naturaleza, toda su diversidad, pueden ser fruto de modificaciones de los seres vivos preexistentes mediante procesos que se desenvuelven paso a paso a lo largo de perodos de tiempo muy extensos. Adems, como veremos ms adelante en esta serie, la evolucin no es ni mucho menos un mecanismo que "perfecciona" o que "optimiza": hay montones de peculiaridades evolutivas, vestigios intiles (cosas que tenan los antepasados y que ya no se necesitan), derroches e incluso "imperfecciones" dainas que no tendran ninguna explicacin si un dios todopoderoso y omnisciente hubiera "diseado" la naturaleza. Pero s se pueden explicar si toda la vida evolucion de un antepasado comn y se diversific en innumerables formas por medio de la seleccin natural y mecanismos relacionados a partir de la materia prima (variabilidad gentica) que una generacin hereda de la generacin que la precede. Esa materia prima est limitada (canalizada y restringida) por el desarrollo histrico pasado y por lo tanto no puede producir modificaciones sin lmite o "ideales". En otra parte de esta serie veremos ms a fondo que la evidencia de la evolucin refuta la idea de un "artfice inteligente" supremo.

CAPTULO CUATRO: CMO PRODUCE NUEVAS ESPECIES LA EVOLUCIN


Obrero Revolucionario #1163, 18 de agosto, 2002, posted at http://rwor.org La diversidad de las formas de vida de este planeta es para maravillarse: la ciencia todava est descubriendo especies vegetales y animales (especialmente en la copa de los rboles de la selva tropical y en las capas ms profundas de los mares), y se calcula que hay unos 10 millones de especies! Pero esas son solamente las especies que viven en la actualidad; la gran mayora de las especies que vivieron en otras eras geolgicas se extinguieron. De hecho, parece que ms del 90% de las especies que han vivido en este planeta han dejado de existir. Por qu ha habido tantas especies en la historia del planeta? Por qu hay actualmente tantas especies de plantas, animales, bacterias y hongos? Mejor dicho, por qu se ha diversificado tanto la vida? La respuesta bsica a estas preguntas es que la creciente diversificacin de la vida es un simple subproducto de la evolucin de la vida. La enorme diversidad de la vida de este planeta no tiene nada que ver con dioses ni con otras fuerzas sobrenaturales; no es necesario imaginar a un creador perpetuamente insatisfecho que no puede dejar de "disear" nuevos seres, aunque el planeta tiene unas 10,000 especies de aves y por lo menos 27,000 especies de peces! No hay que recurrir a tales tonteras porque la ciencia de la evolucin ofrece una explicacin mucho ms sensata de tanta diversidad. Abunda evidencia directa e indirecta de que se debe a fenmenos naturales simples que han ocurrido a lo largo de mucho tiempo. Como veremos en esta parte de la serie, la diversidad de especies de este planeta tiene que ver con el hecho de que: 1) todas las poblaciones de seres vivos evolucionan constantemente (acumulan cambios y modificaciones heredables en el curso de generaciones); 2) todas las poblaciones evolucionan constantemente en interaccin con el ambiente que ocupan, que en s cambia constantemente y somete a las especies a nuevas presiones y "retos" evolutivos; 3) de vez en cuando las modificaciones evolutivas que ha acumulado una poblacin de una especie a lo largo de muchas generaciones son lo suficientemente significativas (producen cambios importantes de la anatoma, el desarrollo o la conducta caractersticos de los individuos de esa poblacin) que esa poblacin se "ramifica" (se "separa", "diverge") del resto de la especie "madre" y forma una nueva especie separada. Como el cambio evolutivo nunca para, es probable que esa nueva especie se vuelva a separar otra vez y genere ms especies "hijas". El mismo proceso bsico se ha repetido vez tras vez a lo largo de cientos de millones de aos; en cada coyuntura en que surge una nueva especie aparecen nuevos rasgos. Cuanto ms se repite el proceso, ms se diferencia la especie descendiente de sus antepasados remotos, aunque conserva rasgos de ellos. Como hemos visto en las entregas anteriores de la serie, no existe absolutamente la menor duda de que todas las especies del planeta surgieron como modificaciones evolutivas de especies preexistentes. Eso quiere decir que todas las especies actuales estn emparentadas

por medio de una sucesin de antepasados comunes que se remontan hasta las primeras formas primitivas de vida que evolucionaron en el "caldo qumico" de la Tierra hace unos 3.5 billones de aos. Tambin quiere decir que nuestra especie humana est emparentada, en distintos grados, con todas las otras especies del planeta: la paloma de la acera, el roble del parque o el perro del vecino. Todos somos el producto de un largo proceso de acumulacin de modificaciones evolutivas de antepasados comunes, aunque obviamente la evolucin nos encamin en muchas direcciones y por muchos caminos en diferentes coyunturas de los 3.5 billones de aos de nuestra historia colectiva! En otra parte de la serie veremos que buscar nuestros antepasados sera como viajar en una mquina del tiempo. Sera seguir hacia atrs la trayectoria de una lnea a lo largo de muchas ramificaciones y coyunturas evolutivas, a lo largo de una sucesin de distintas clases de antepasados, que tambin fueron los antepasados de otras lneas evolutivas. Primero retrocederamos a una serie de antepasados homnidos (parecidos a los humanos), que se separaron ms y ms de nuestros antepasados simios hace de 4 a 10 millones de aos gracias a la evolucin de la posicin bpeda, un cerebro ms grande, y la capacidad de lenguaje y coordinacin social avanzada. Nuestros primos, los chimpancs y los gorilas modernos, evolucionaron de las mismas especies antepasadas, pero siguieron caminos evolutivos significativamente diferentes. Siguiendo hacia atrs, por muchas ms divisiones y coyunturas evolutivas, y por muchas especies, llegaramos a los primeros mamferos (animales de sangre caliente cuyas cras se desarrollan en el cuerpo de la madre y se alimentan con leche de las glndulas mamarias). Si seguimos pasando las hojas de nuestro "lbum familiar", a la larga llegaremos a los primeros reptiles (cuya piel gruesa y huevos amniticos permiti que no se secaran fuera del agua y les permiti colonizar la tierra sin tener que regresar peridicamente al agua, como sus antepasados anfibios). Siguiendo hacia atrs llegaremos a los primeros anfibios (antepasados de las ranas, los sapos y las salamandras modernos) que evolucionaron de antepasados parecidos a los peces y, por primera vez en la historia de la vida en la Tierra, salieron del agua con patas rudimentarias y respiraban aire con pulmones. Ms atrs, pasando por los primeros peces seos (peces con huesos), llegamos a los primeros vertebrados marinos (animales con columna vertebral) y todava ms atrs a los invertebrados marinos (los primeros animales de cuerpo multicelular complejo), y finalmente llegaremos a nuestros ms remotos antepasados, unos seres parecidos a las bacterias que fueron los primeros en adquirir la capacidad de rodear con una pared o membrana celular pequeos paquetes de molculas de ADN que evolucionaron de cadenas de protenas presentes en el "caldo qumico" primitivo de la Tierra. Vale la pena recordar que la especie humana no es la cspide ni la culminacin de los 3.5 billones de aos de evolucin de la vida. Tenemos muchas caractersticas especiales que nos distinguen de todas las otras especies, especialmente nuestra gran capacidad de transformar conscientemente el mundo externo y de transmitir conocimientos por medio de la evolucin cultural no gentica. Pero hay otras lneas evolutivas que han logrado mantenerse por cientos de millones de aos, por ejemplo las bacterias (los organismos ms numerosos del planeta). En cuanto a las muchas lneas evolutivas que arrancaron en direcciones completamente diferentes, es claro que muchas a la larga acabaron en callejones sin salida, pero tambin hay muchas otras que una y otra vez se dividieron en una sucesin de formas de vida, muchas de las cuales perviven hasta la actualidad.

Vea al final del captulo "Estaba garantizada la evolucin del ser humano? El papel de los factores aleatorios y no aleatorios en la evolucin" De modo que la especie humana es apenas una de los millones de especies actuales posada en la punta actual de una de las "ramitas" del rbol de la vida. Las muchas otras ramas y ramitas produjeron las muchas otras especies modernas. Por ejemplo, adems de las 27,000 especies de peces y las 10,000 especies de aves que mencionamos, hay 4,000 especies de anfibios, ms de 7,000 especies de reptiles y casi 5,000 especies de mamferos. Fuera de ellas, hay millones ms de especies de plantas con flores y sin flores, bacterias y otros microorganismos, moluscos, insectos, etc. De hecho, el mayor grupo de animales del planeta son los colepteros (el subgrupo de insectos del que forman parte los escarabajos y las mariquitas): en la actualidad hay como medio milln de especies de colepteros! 18 Bueno, cmo sabemos que pas si no lo presenciamos? Como veremos en otra entrega de esta serie, hay muchas "categoras de evidencia" y, combinadas, confirman el patrn bsico de la evolucin de la vida en este planeta. Por ejemplo, tenemos la evidencia del registro fsil (que muestra una serie de cambios sucesivos de las lneas de plantas y de animales a lo largo de millones de aos) y evidencia de la biologa molecular (que refuerza la evidencia del registro fsil y muestra el grado de parentesco de distintas lneas evolutivas segn el grado de semejanza o diferencia de su ADN). A esas categoras de evidencia que se refuerzan mutuamente a su vez las refuerza evidencia de la biologa del desarrollo y la embriologa, e incluso de los patrones de distribucin de especies en el planeta. Todas esas clases de evidencia, combinadas, no dejan la menor duda de que todas las especies vivas estn emparentadas y son el fruto de descendencia con modificacin de una serie de antepasados comunes. Una queja comn de los creacionistas es que "no haba nadie" para "ver" el desarrollo de la evolucin en el transcurso de cientos de millones de aos, as que es una idea sin comprobar. Pero el hecho de que no hayamos presenciado sucesos pasados no quiere decir que no ocurrieron y tampoco quiere decir que no haya modos de averiguar lo que sucedi: los evolucionistas averiguan cmo cambiaron y se diversificaron repetidamente las formas de vida; los astrnomos y cosmlogos averiguan cmo se formaron galaxias y sistemas solares hace billones de aos, y cmo han cambiado; los cientficos moleculares y los fsicos de partculas averiguan las caractersticas de enlaces qumicos y de partculas subatmicas que no pueden "ver" directamente; los lingistas averiguan cmo evolucionaron los idiomas modernos en una serie escalonada de modificaciones culturales de idiomas antiguos de grupos que hace mucho dejaron de existir. No pudimos "ver" directamente ninguno de esos cambios, pero tenemos tcnicas que nos permiten saber mucho de lo que pas en el pasado. Todas estas "ciencias histricas", como se les llama, tienen mtodos cientficos que permiten descubrir marcas del pasado: cosas que perviven y estn presentes en sistemas y entidades actuales. Cosas como las semejanzas anatmicas de estructuras del cuerpo que conectan una especie moderna con un antepasado fsil; o cosas
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La increble cantidad y diversidad de especies de colepteros llev a T.H. Huxley (cientfico ingls proponente de la evolucin darwiniana del siglo 19) a bromear que si dios cre la naturaleza deba tener un "cario excesivo por los colepteros".

como los parecidos de gramtica y vocabulario del francs, el espaol y el italiano, que indican que se derivan del latn antiguo. Todas las ciencias histricas contribuyen al desarrollo del conocimiento humano por medio de investigaciones de lazos histricos y por medio del proceso de inferencia histrica, que examina evidencia concreta y saca teoras generales para explicar coherentemente una serie de procesos y fenmenos relacionados. Los cientficos histricos adquieren gran confianza en sus teoras (y se genera un consenso generalizado, como en el caso de la teora de la evolucin) cuando detectan claros patrones de consistencia de evidencia, es decir cuando diferentes corrientes de evidencia, de muchas direcciones, apuntan hacia las mismas conclusiones y refuerzan nuestro conocimiento; por ejemplo, cuando tanto la evidencia molecular como la evidencia del registro fsil indican que dos lneas evolutivas se separaron en determinado momento. Asimismo, las ciencias histricas (y la evolucin es una de ellas) usan mtodos cientficos para hacer predicciones que se pueden poner a prueba: predicciones sobre lo que debemos encontrar y sobre lo que no debemos encontrar si una teora sobre el pasado es correcta. Los cientficos ponen a prueba las teoras en el mundo real. Veamos un ejemplo: si la teora de la evolucin es correcta, debemos encontrar progresiones escalonadas de ciertas modificaciones anatmicas en series de fsiles organizados por edad (y las encontramos); tambin podemos predecir que si la teora de la evolucin es correcta no debemos encontrar un fsil humano en una capa de roca donde hay dinosaurios porque todo lo que sabemos sobre la evolucin nos dice que los seres humanos evolucionaron mucho tiempo despus de la extincin de los dinosaurios (y efectivamente los fsiles de dinosaurios y de antepasados humanos nunca se encuentran en las mismas capas de roca). As que a diferencia de las "creencias religiosas", las predicciones cientficas (como las predicciones de los procesos de la evolucin) se pueden poner a prueba y verificar. Por esto, ms que nada, es por lo que existe un consenso tan fuerte de cientficos en todo el mundo sobre los hechos y principios bsicos de la evolucin. Como cualquier buena teora cientfica, la teora de la evolucin es "falsificable", lo que en lenguaje cientfico quiere decir que si se encuentra evidencia incompatible con la teora se puede demostrar que es falsa (y por lo tanto se puede descartar). Es fcil hacer una lista de cosas que, si se hallaran --ya sea en el registro fsil, en el ADN de organismos, en la anatoma y los patrones de desarrollo de plantas y animales vivientes o incluso en los patrones de distribucin de las especies en el planeta-- haran que los cientficos refutaran, obligatoriamente, la teora de la evolucin. Pero en los 140 aos desde que Darwin la propuso ha habido innumerables estudios y experimentos cientficos que la han apoyado, y no ha habido ni gota de evidencia concreta, en ningn campo, que lleve a los cientficos a dudar o cuestionar los hechos bsicos y los principios fundamentales de la evolucin. Ni gota. No es sorprendente, entonces, que tantos cientficos consideren que la evolucin es una de "las teoras mejor fundamentadas de toda la ciencia". La especiacin y la diversificacin de la vida tienen las mismas races (la seleccin natural y otras) La ciencia de la evolucin nos ha permitido entender que el proceso de especiacin (cmo evolucionan nuevas especies a partir de especies preexistentes) y la pregunta de por qu hay tantas especies en el planeta estn muy conectados. De hecho, veremos que entender la

especiacin es central para entender la diversificacin: entender cmo y por qu surgen nuevas especies "hijas" de una especie "madre" (especiacin) tambin nos permite entender mejor qu "llev" a las formas de vida a seguir subdividindose (frecuente y repetidamente!) en tantas y tan diferentes especies vegetales y animales. La ciencia de la evolucin puede contestar preguntas tan intrigantes como, por ejemplo: si las bacterias han tenido tanto xito en este planeta, por qu toda la vida no se "qued" como bacterias? Los seres vivos forzosamente tienen que evolucionar Primero que todo, es importante recordar un hecho crucial que examinamos en las primeras entregas de esta serie: que una caracterstica fundamental de todas las poblaciones de organismos es que continuamente evolucionan (cambian). Lo hacen automticamente, como parte integral del proceso de vivir, inconscientemente y sin ninguna fuerza sobrenatural ni direccin. Vimos varios ejemplos de cambios evolutivos que podemos observar (a lo largo de varias generaciones de poblaciones actuales de plantas y animales) en el laboratorio y en la naturaleza. Vimos que todo lo que se necesita para que se d un cambio evolutivo son los siguientes ingredientes: una poblacin que se reproduce (comunidad reproductora) compuesta de una coleccin de individuos variados; y un mecanismo (como la herencia de variacin gentica por medio del ADN) para que parte de esa variacin individual se transmita a generaciones sucesoras (descendientes). Cada vez que se renan esos ingredientes, automticamente ocurrir evolucin porque en cada sucesiva generacin los individuos que han heredado de sus padres ciertos rasgos que les dan una "ventaja" reproductora (con respecto a los individuos que no tienen esos rasgos) en promedio podrn contribuir ms descendientes a la siguiente generacin, los que a su vez contribuirn ms descendientes a la siguiente generacin y as sucesivamente. De ese modo, los rasgos en cuestin tendern a diseminarse por toda la poblacin. Eso es lo que significa decir que una poblacin ha pasado por un cambio evolutivo. Eso es la evolucin por "seleccin natural" y, como vimos antes, sucede a nuestro alrededor todo el tiempo. Recordemos que el cambio evolutivo no ocurre en individuos y nunca ocurre "instantneamente": solo ocurre en poblaciones (compuestas de muchos individuos variados) y solo ocurre con el paso de muchas generaciones sucesivas. El hecho de que las poblaciones naturales evolucionan por seleccin natural es un hecho de la ciencia supremamente bien documentado (las primeras partes de esta serie tienen ejemplos; el recuadro sobre evolucin de resistencia a los insecticidas da otro ejemplo ms del hecho de que las poblaciones vivientes evolucionan constantemente). Vea al final del captulo en una poblacin de insectos" "Evolucin de resistencia a los pesticidas

A estas alturas, los cientficos han reunido tanta evidencia concreta de la evolucin que la mayora de las personas que saben algo de ciencia aceptan como un hecho comprobado la clase de evolucin por seleccin natural que podemos ver comnmente en poblaciones de cualquier especie vegetal o animal viviente. Es ms, la evidencia es tan fuerte que hasta el papa reconoci hace poco que la evolucin es verdadera. Incluso algunos "creacionistas cientficos" (fundamentalistas cristianos que de cientficos no tienen ms que el nombre!) a veces admiten que pueden darse cambios evolutivos relativamente menores en una

especie... pero siguen diciendo que hay que aceptar, bsicamente por fe ciega, que "al principio" dios cre todas las "ndoles" iniciales de plantas y animales por separado porque as lo dice la Biblia. Dicen que dios probablemente decidi "permitir" la evolucin "dentro" de esas "ndoles" creadas por separado despus del acto inicial de creacin. Sobra decir que la Biblia ni menciona la evolucin porque en la poca en que la escribieron sus autores humanos no se saba nada de la evolucin. O sea que esto es una tentativa un tanto extrema de algunos seguidores actuales de la Biblia de reconciliar sus creencias religiosas con avances obvios e innegables del conocimiento cientfico desde la poca en que se escribi la Biblia. Por otra parte, los creacionistas recalcitrantes y los intrpretes "literalistas" de la Biblia (como "la Palabra de Dios") no aceptan nada que tenga que ver con la evolucin, juran que los evolucionistas ardern en el infierno, proponen leyes para implantar la enseanza textual de la Biblia en las escuelas pblicas, y tratan de adquirir posiciones de poder e influencia en juntas escolares y comedores presidenciales (con cierto xito). Una cosa que todas las variedades de creacionistas rechazan es el hecho comprobado por evidencia cientfica concreta de que nuevas especies de plantas y animales surgen como modificaciones evolutivas de otras especies antecesoras (y no del aire ni por medio de intervencin divina). Toda la evidencia indica que ni hoy ni nunca ha habido "ndoles creadas separadamente". 19 Lamentablemente, hay muchos malentendidos sobre el surgimiento de una nueva especie a partir de una especie anterior. Aqu sera bueno recordar que el trmino microevolucin se refiere a cambios evolutivos que ocurren en poblaciones y en especies, y que el trmino macroevolucin se refiere a los patrones de evolucin de gran magnitud que han caracterizado las divisiones y coyunturas de los grupos mayores al nivel o por encima del nivel de las especies a lo largo de toda la historia de la evolucin de la Tierra. Esta parte de la serie se concentra en el fenmeno de especiacin (surgimiento de una nueva especie como modificacin de los antepasados inmediatos) porque es el "puente" crucial que conecta los cambios evolutivos que podemos ver todo el tiempo en poblaciones con las separaciones y rupturas cualitativas que dan

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Ver las especies vegetales y animales como algo completamente segregado y fijo (como "ndoles") muestra que los creacionistas no son cientficos. Todos los bilogos entienden que los bordes que separan a los organismos son relativos (no absolutos), que los rasgos de unos y otros tienden a mezclarse y a confundirse (no estn compartamentalizados rgidamente), y que ningn ser vivo es absolutamente "inalterable". Por contraste, el filsofo griego Platn, quien vivi hace unos 2,400 aos, pensaba que todas las cosas tenan una "esencia" fundamental e inmutable (que no cambia). Esa concepcin se populariz en su poca y dur hasta que se desarrollaron mtodos y concepciones cientficas que nos han permitido descubrir que en realidad todas las formas de la materia (de tomos a organismos a galaxias) cambian constantemente. Todos los campos de la ciencia moderna, y sus aplicaciones para transformar nuestro mundo material, se basan en ese punto de partida! En esta alborada del siglo XXI, no es hora de abandonar de una vez por todas las concepciones anticuadas, estticas y "esencialistas"?

comienzo a una nueva lnea evolutiva, como una familia o orden, y que empiezan con episodios particulares de especiacin o con rpidas rachas de especiacin.20 Los episodios de especiacin (el nacimiento de nuevas especies) a veces se dan sobre un trasfondo de extincin de especies (la muerte de viejas especies), ya que las extinciones tambin son parte del proceso de cambio evolutivo, incluso a nivel macroevolutivo. En una palabra, entender cmo surgen nuevas especies y cmo y por qu se extinguen otras es crucial para entender cmo se ha desenvuelto la historia de la evolucin de la vida en la Tierra en el curso de billones de aos, y cmo se sigue desenvolviendo hoy. Tambin es importante ver que no existe un gran muro artificial entre el cambio microevolutivo y el cambio macroevolutivo. El cambio macroevolutivo tiene rasgos y caractersticas adicionales relacionados con "tendencias" de mayor magnitud (que todava estamos conociendo), pero abarca los mecanismos bien conocidos del cambio microevolutivo, especialmente la seleccin natural. Todo esto se aclarar a medida que continuemos. Pero primero, acabemos con ciertas confusiones comunes: decir que surgen nuevas especies no quiere decir que un gato se pueda volver perro, o que un pez se pueda volver loro; no quiere decir que uno puede alzar una lagartija en la mano y verla transformarse en ave; y, aunque los seres humanos y los grandes simios modernos (los chimpancs y los gorilas) somos primos cercanos (compartimos ms del 99% del ADN), tampoco quiere decir que un buen da hace mucho tiempo un chimpanc pari un ser humano. La evolucin no opera as! Por eso recalco tanto que debemos recordar que aunque los individuos se reproducen, lo que evoluciona son las poblaciones y que lo hacen paso a paso en el curso de muchas,muchas generaciones. El cambio evolutivo nunca es "instantneo".

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El siguiente ejemplo puede ser til para los que no conocen el sistema biolgico de clasificacin de "grupos dentro de grupos" por grados de semejanza y de parentesco: un lobo individual pertenece a una poblacin reproductora de lobos de determinada regin; todas las poblaciones de lobos de ese territorio forman una especie de lobos. Todas las especies diferentes pero emparentadas de lobos (el lobo rojizo, el lobo mexicano, etc.) se agrupan en el gnero Lobo; todos los lobos se agrupan en la familia de los cnidos (que abarca perros y zorros, pero no gatos, que son de otra familia); la familia de los cnidos se agrupa con otras familias en el orden de los carnvoros y en la clase de los mamferos (animales que tienen pelo, cuyas cras se desarrollan en el cuerpo de la madre y se alimentan con leche, etc.). As que el lobo se agrupa con otros mamferos carnvoros como los perros, las zorras, los osos, las focas y las comadrejas (y la evidencia de fsiles y molecular confirma que esos animales tienen los mismos antepasados). Fuera de eso, el lobo pertenece al filum de los cordados (todos los animales que tienen columna vertebral) y, finalmente, al reino de los animales (lo que lo distingue de los organismos que pertenecen al reino de las plantas, de los hongos, de los protistos [algas] y de los procariotas [bacterias], que representan muy distintos caminos evolutivos en la historia de la vida). En la vida real, los lmites entre especies o grupos mayores no son siempre perfectamente claros, y a veces hay que reclasificar las especies en nuevos grupos conforme avanza el conocimiento. Pero en general el sistema de clasificacin biolgica asigna organismos a cada categora basndose en conjuntos de semejanzas y diferencias, que corresponden a patrones de herencia de antepasados comunes, y que los distinguen de lneas evolutivas que tomaron caminos significativamente distintos.

Cmo aparecen especies enteramente nuevas? Para entender cmo puede surgir una nueva especie de una especie antecesora primero hay que entender muy bien qu es una especie. La biologa moderna define una especie vegetal o animal como una coleccin de poblaciones que pueden cruzarse entre s y producir descendientes frtiles (cras que sobreviven y se pueden reproducir). Para cumplir la definicin de especie, un grupo de organismos debe tener "aislamiento reproductor" de todas las otras especies. Veremos que hay muchos "mecanismos de aislamiento" que llevan a poblaciones de organismos bastante relacionados a tener "incompatibilidad reproductora", incluso si viven en la misma zona e incluso si nos parecen casi iguales. Por ejemplo, es posible que dos especies cercanas de ranas parezcan iguales y que vivan en la misma zona, pero que tengan incompatibilidad reproductora simplemente porque en cada una el macho llama de una forma distinta a la hembra y no se reconocen como parejas potenciales. La "compatibilidad reproductora" (o la capacidad de cruzarse y reproducirse) es lo que agrupa poblaciones de organismos en una especie, y es lo que separa una especie de otra. En el mundo real, las poblaciones de organismos de la misma especie a menudo varan un poco si cubren un territorio muy grande. Por ejemplo, hay especies de pjaros que tienen poblaciones de color un tanto diferente en la costa este y la costa oeste de Estados Unidos; las poblaciones del centro del pas, donde las variedades de las dos costas se cruzan, tienen un aspecto intermedio. A pesar de sus diferencias superficiales, esas poblaciones son parte de la misma especie porque no han perdido la capacidad de cruzarse y de producir descendientes frtiles. En tales casos, se dice que las distintas poblaciones son diferentes "razas geogrficas" o "subespecies". Precisamente por eso los bilogos afirman que los seres humanos de todo el mundo son parte de una sola especie. Tenemos diferencias superficiales menores (como el color de la piel o la textura del cabello), pero no tenemos diferencias persistentes y fundamentales, tenemos el mismo pool gentico, y todos nos podemos aparear y reproducir. Las teoras racistas de superioridad o inferioridad racial, que siembran confusin y llevan a pensar que las distintas "razas" humanas son distintos grupos, no tienen la menor base cientfica. Somos una sola especie distribuida por todo el planeta. Solamente se puede decir que dos organismos pertenecen a especies diferentes si tienen aislamiento reproductor y por lo tanto no pueden cruzarse con xito, incluso si viven en el mismo medio.21

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El lector seguramente conoce el ejemplo clsico del caballo y el burro: como son parientes cercanos, pueden cruzarse e inclusive tener cras que sobreviven, con rasgos de ambos progenitores: la mula. Pero la mula es lo que se llama un "hbrido estril": puede vivir y crecer pero no se puede reproducir. Para decir que los organismos pertenecen a la misma especie tienen que pasar la "prueba de la especie": deben poder cruzarse y producir descendientes viables (cras que sobreviven), y esos descendientes a su vez deben poderse reproducir. Unas especies estn separadas por mecanismos pre-cruzamiento (no se pueden cruzar por una variedad de razones) y a veces por mecanismos post-cruzamiento (se pueden cruzar pero sus hbridos son deformes y mueren, o sobreviven pero no se pueden reproducir). Al aplicar la "prueba de la especie" vemos que los caballos y los burros pertenecen a especies diferentes (pero muy emparentadas).

Para entender cmo surge una nueva especie, es importante entender cmo una poblacin de organismos se puede aislar reproductivamente de la poblacin madre. Es importante entender esto porque la especiacin suele ocurrir cuando una poblacin que se ha aislado reproductivamente de la poblacin madre acumula suficientes diferencias genticas (por medio de los procesos de seleccin natural y fenmenos relacionados) y pierde la capacidad de cruzarse con la poblacin madre. Cuando se mantiene el aislamiento reproductor por un tiempo suficientemente largo (muchas generaciones) y se produce especiacin completa, las poblaciones de las dos especies seguirn evolucionando por los mecanismos usuales, como seleccin natural e interaccin con su ambiente. Pero lo harn separadamente (su pool gentico ser separado, y un poco diferente) y por esa razn acumularn mayores diferencias con el paso del tiempo y se separarn ms y ms. En cada generacin de la especie inicial y de la nueva especie los procesos usuales de mutacin y recombinacin gentica al azar barajarn nuevamente el naipe gentico (ahora un poco diferente) y eso producir unos individuos de nuevos rasgos, que pueden ser o no ser una ventaja reproductora en su medio, pero que en cualquier caso no sern exactamente los mismos en las dos especies puesto que ya no mezclan su pool gentico en cada generacin. Esto, combinado con el hecho de que incluso diferencias pequeas de los ambientes que ocupan pueden ejercer presiones selectivas algo diferentes sobre las poblaciones de la vieja y de la nueva especie (por ejemplo, pueden "favorecer" el desarrollo de un pico corto y grueso donde hay semillas duras o de un pico alargado donde hay flores llenas de nctar), har que las poblaciones de la especie vieja y de la especie nueva se alejen ms (y se diferencien ms en anatoma, desarrollo o conducta) cuanto ms pase el tiempo. Adems, la especie madre puede dar pie a una "especie hija" ms de una vez en el curso de su historia (aunque quiz en distintos momentos y con relacin a distintos ambientes), y es posible que muchas de esas especies hijas a su vez produzcan sus propias especies hijas (ms diferentes). Todo eso contribuye a separar ms y ms con el tiempo los linajes antecesores y descendientes. Por eso la vida es tan diversificada! Una especie relativamente recin separada de la especie madre seguramente se parecer a ella por un tiempo. Pero si el proceso de especiacin se repite una y otra vez a lo largo de muchos millones de aos, no ser tan evidente que distintos organismos tienen los mismos antepasados. Por ejemplo, uno no piensa automticamente que las ballenas de la actualidad descienden de un mamfero cuadrpedo terrestre, pero sabemos que es as porque se han descubierto una serie de fsiles de especies intermedias (y evidencia molecular de ADN) que muestran la conexin familiar. En el desierto del Sahara (que hace millones de aos era un mar) hay un lugar que llaman el "valle de las ballenas" porque contiene una cantidad increble de esqueletos fosilizados bien preservados de una especie de ballenas que nadaron en esas aguas hace 40 millones de aos. La especie tiene rasgos similares a las ballenas modernas, pero tambin tiene vestigios de patas, dedos y pelvis! Esos vestigios la conectan (por otros pasos intermedios) a un mamfero terrestre que vivi en la regin 10 millones de aos antes. Tom 15 millones de aos (y muchos ms episodios de separacin de especies hijas) para que los vestigios de huesos de patas y dedos se convirtieran en las aletas que vemos en las ballenas de hoy. Viendo varios fsiles de la serie se evidencian las modificaciones que la seleccin natural favoreci paso a paso en diferentes momentos. No

fue que el antepasado terrestre de las ballenas "de repente" perdiera las patas y apareci de la noche a la maana con aletas! Se dieron muchos pasos intermedios y las transformaciones anatmicas (probablemente acompaadas de cambios de conducta y de utilizacin del hbitat) tomaron muchsimas generaciones. En cada coyuntura evolutiva en la historia de la vida, el proceso seguramente fue parecido: una poblacin que ocupaba determinado ambiente qued aislada reproductivamente, por una razn u otra, de la poblacin general de la especie. Esa subpoblacin con el tiempo adquiri y consolid rasgos de anatoma, desarrollo o conducta diferentes de los de la poblacin "madre" a medida que la seleccin natural y fenmenos relacionados operaron sobre una base algo alterada de variacin gentica en las dos poblaciones para producir distintos rasgos heredables, y a medida que las dos poblaciones encontraron conjuntos de presiones selectivas ligeramente diferentes debido a las particularidades del ambiente de cada una. La continua recombinacin gentica de la nueva especie peridicamente produjo rasgos que nunca existieron en la poblacin ancestral. A los genetistas les gusta recordarnos que los "mutantes no son monstruos": las mutaciones son simplemente "errores de copiado" bastante comunes que ocurren en el curso de la replicacin del ADN cuando los organismos se reproducen. Pueden tener efectos grandes o pequeos en la anatoma, el desarrollo o la conducta de los individuos que las heredan, y a veces no tienen ningn efecto observable (tales mutaciones, que llamamos "neutrales", de todos modos contribuyen a la variabilidad gentica de una poblacin y ms adelante pueden contribuir al desarrollo de modificaciones evolutivas). Las mutaciones y las ms rutinarias recombinaciones genticas que ocurren en cada generacin de organismos de reproduccin sexual pueden producir rasgos que, en un ambiente dado, le dan una desventaja reproductora al individuo con relacin a otros miembros de la poblacin. En ese caso, la seleccin natural tender a eliminar esa variacin rpidamente de la poblacin. Si por el contrario aparece un nuevo rasgo que da a los individuos una ventaja reproductora en determinado ambiente (lo que es ms probable que ocurra cuando el ambiente est cambiando o cuando la especie hija se ha trasladado a un nuevo ambiente), la seleccin natural puede diseminar ese nuevo rasgo rpidamente de generacin en generacin a ms y ms descendientes. Tambin es importante entender que cuando una poblacin aislada reproductivamente forma una nueva especie y acumula significativas "innovaciones evolutivas" (rasgos evolutivos que no tenan los antepasados), a veces puede expandirse muy rpidamente y diseminarse a nuevos hbitats, donde aprovecha recursos que nunca us la vieja especie. En esas circunstancias, la nueva especie puede diversificarse ms y subdividirse con relativa rapidez en varias especies hijas con "especializaciones" que les permiten adaptarse a componentes especficos de los nuevos ambientes y explotar diferentes tipos de alimento, lugares para anidar u otros recursos. Esa rpida expansin y "radiacin adaptiva" se ha observado cuando una "poblacin fundadora" de apenas un puado de organismos individuales logra colonizar islas u otros hbitats relativamente "abiertos" donde no tiene parientes cercanos y donde no existen las especies competidoras o depredadoras que confrontaba la especie antecesora.

Eso fue lo que pas en el caso de una familia de pjaros que se conoce como el pitpit hawaiano. Una sola especie de dichos pjaros migr a las islas de Hawai en el pasado y se diversific rpidamente (mediante repetidas especiaciones) en una gran cantidad de especies emparentadas que tienen notables diferencias de tamao y forma del pico. Esas diferencias representan distintas modificaciones evolutivas (y en este caso claras adaptaciones) con relacin a una variedad de fuentes alimenticias. Se ha demostrado que incluso pequeas modificaciones anatmicas del tamao y la forma del pico tienen un gran impacto en la clase de alimento que pueden explotar los pjaros. Unas especies de pitpit hawaianos tienen el pico corto y delgado y principalmente comen insectos; otras tienen el pico grueso y comen frutas y semillas duras; otras tienen el pico largo y delgado y chupan el nctar de las flores; otras tienen rasgos intermedios. Todas esas especies estn emparentadas y descienden de una sola especie que lleg a las islas. En la historia de la vida de la Tierra tambin sucedi esa rpida "radiacin adaptiva" cuando, por ejemplo, una innovacin evolutiva grande como la evolucin de plumas y de huesos huecos aptos para volar "abri" un nuevo ambiente (el cielo, hasta ese momento despoblado) y se produjo una explosin de especies de aves. Las grandes innovaciones de una lnea de organismos tambin pueden repercutir en otras lneas. Por ejemplo, los bilogos en general concuerdan en que el enorme aumento de especies de insectos, aves y mamferos del perodo cretcico (hace unos 140 millones de aos) estuvo ligado a la rpida diversificacin de las plantas con flores (una innovacin evolutiva relativamente reciente). Imaginemos tambin los enormes "espacios" evolutivos que seguramente encontraron las primeras especies de peces seos que dieron origen a los primeros anfibios primitivos hace unos 400 millones de aos. Fueron los primeros animales de cuatro patas que salieron del agua y colonizaron la tierra. Surgieron como modificaciones relativamente pequeas de peces seos que haban adquirido un par de rarezas anatmicas y de desarrollo: un saco areo que pareca un pulmn y unas aletas cortas y gruesas que parecan patas. Esos dos rasgos a la larga permitieron que algunos de sus descendientes pasaran un tiempo fuera del agua. El registro fsil nos indica que esas modificaciones evolutivas ocurrieron en un grupo de peces seos llamados peces de aletas lobuladas (sus descendientes actuales son los muy primitivos celacantos y varias especies de peces dpneos o pez pulmn). Solo podemos especular qu ventajas reproductoras dio la evolucin de un pulmn primitivo y de aletas con huesos de dedos o de patas a los individuos que los tenan: quiz el saco de aire les permiti sobrevivir cuando se secaban los charcos de agua (como sucede en la actualidad con los peces dpneos), y quiz la modificacin de los huesos de las aletas al principio solo permiti a unas especies de peces escapar mejor de los depredadores o perseguir mejor a otros peces, y despus esas estructuras se destinaron a otro uso: a moverse en la tierra. De todos modos, los esqueletos fsiles de los primeros animales de cuatro patas que vivieron en tierra (los ms primitivos anfibios tipo salamandras, que parecan peces con patas) tienen un increble parecido con los esqueletos de los peces de aletas lobuladas. Lo ms llamativo es que el patrn bsico de huesos de las extremidades de todos los cuadrpedos terrestres posteriores ya se puede ver en la estructura de las aletas seas de esos antiguos peces. Ningn otro animal haba salido a la tierra, as que las oportunidades de rpida diversificacin y especializacin con relacin a distintas subcaractersticas de los ambientes terrestres debieron ser muchas. De hecho, el registro fsil demuestra que los anfibios se

diversificaron enormemente en los siguientes 100 millones de aos y que de ellos se separaron los reptiles, que a su vez se diversificaron enormemente y de los cuales se separaron los primeros mamferos y aves. Pero cada una de esas grandes separaciones en la historia de la vida se inici como simples especiaciones: la aparicin de una especie "hija" cada vez ms divergente que se aisl reproductivamente de la especie madre, y empez a acumular modificaciones evolutivas.

MS SOBRE EL AISLAMIENTO REPRODUCTOR, LA ESPECIACIN Y EL SURGIMIENTO DE NOVEDADES EVOLUTIVAS


Obrero Revolucionario #1164, 25 de agosto, 2002, posted at http://rwor.org Como vimos, la divergencia de dos poblaciones de una misma especie que experimentan aislamiento reproductor es una de las principales avenidas para el surgimiento de nuevas especies. Ahora bien, es ms probable que surjan nuevas especies a partir de grupos de individuos especialmente pequeos que se han separado reproductivamente de la poblacin inicial y que empiezan a acumular cambios evolutivos a una velocidad desproporcionadamente rpida (y con efectos desproporcionadamente significativos), en comparacin con los cambios evolutivos de pequea escala ms rutinarios que siguen dndose en la poblacin inicial. En tales casos, es posible que la especie ancestral simplemente siga existiendo, en el ambiente usual y en un estado relativamente igual, mientras que la nueva especie que surge de la pequea "poblacin fundadora" se disemina rpidamente, ocupa un ambiente algo diferente al de la especie inicial e interacta con el ambiente de nuevos modos. Mecanismos de aislamiento reproductor Cmo se da aislamiento reproductor entre dos poblaciones? De varios modos. A menudo la separacin inicial la causa una barrera fsica geogrfica: un banco de arena, un can (como en el caso de las especies de ardillas Kaibab y Abert que vimos en otra entrega), agua, cordilleras y dems. Pero a veces, especialmente cuando dos poblaciones relacionadas han estado separadas geogrficamente por un tiempo (y han acumulado suficientes cambios para empezar el proceso de divergir en dos especies), el aislamiento reproductor continuar inclusive si vuelven a vivir en el mismo lugar. Eso puede deberse a que han acumulado suficientes diferencias genticas y ya no se reproducen al mismo tiempo (por ejemplo, cuando dos poblaciones de rboles, aunque estn en el mismo hbitat florecen en pocas ligeramente distintas, o cuando dos poblaciones de animales emparentados ya no se aparean exactamente en la misma temporada), o a que se han adaptado a ocupar distintos "nichos" (subgrupos de variables ambientales) y a usar distintos medios de explotacin de los recursos de los hbitats que ocupan, incluso en la misma zona (como cuando especies emparentadas viven y comen en el suelo o en la copa de los rboles de una selva). En el caso de muchas especies de mamferos y de aves, se da suficiente aislamiento reproductor para la especiacin completa cuando dos poblaciones han acumulado diferencias significativas de conducta en ritos de apareamiento codificados

genticamente u otras formas de comunicacin: en tales casos, los individuos de las dos poblaciones no se reconocen como parejas potenciales cuando se ven en el mismo hbitat, y por lo tanto no tratan de cruzarse.22 Las poblaciones especialmente pequeas con aislamiento reproductor pueden exhibir ms "novedades" evolutivas y cambio evolutivo rpido De nuevo quiero recalcar lo importantes que son para el proceso de especiacin los cambios que se acumulan rpidamente en poblaciones aisladas especialmente pequeas. Mucha de la reorganizacin gentica rutinaria que ocurre en el pool gentico de una poblacin antecesora grande puede tener efectos limitados (por ejemplo, pequeos aumentos o disminuciones cuantitativos de una variable de desarrollo) y llevar a pocas modificaciones evolutivas sustanciales. Esa poblacin inicial grande puede permanecer largo tiempo en un estado relativamente igual ("relativa estasis" se le llama), especialmente si el ambiente no cambia y si el proceso de evolucin ha tenido bastante tiempo para "afinar" las interacciones de la poblacin con su ambiente. Pero en una poblacin hija muy pequea con aislamiento reproductor (que por definicin empieza con una pequea porcin de la variabilidad gentica total de la poblacin ancestral), incluso mutaciones y recombinaciones genticas relativamente menores (as como cambios de variacin gentica causados por migracin o por deriva gentica) pueden tener un efecto desproporcionadamente grande en la composicin gentica de la pequea poblacin. 23 De modo que las particularidades del pool gentico de una poblacin especialmente pequea pueden facilitar la aparicin y consolidacin de novedades evolutivas, que tienen menos probabilidad de aparecer o de consolidarse en la poblacin antecesora mayor. Esto lo ha propuesto en particular el bilogo evolucionista Ernst Mayr, quien ha contribuido mucho a nuestro conocimiento actual del proceso de especiacin (especialmente cuando se separa de una poblacin grande una "poblacin fundadora" formada por un grupo pequeo de individuos). Mayr seala que a menudo suponemos que una nueva especie solo surge cuando una especie se divide completamente en dos especies nuevas, que proceden a acumular cambios evolutivos ms o menos a la misma velocidad. Pero eso es incorrecto porque no toma en cuenta que la poblacin inicial con frecuencia sigue viviendo en
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A veces los mecanismos de aislamiento reproductor son ms sutiles pero igualmente efectivos; por ejemplo, se ha demostrado en estudios que dos poblaciones de insectos emparentados pueden aislarse reproductivamente por alimentarse con distintas plantas. Tambin se ha observado que surgen nuevas especies de plantas cuando dos especies emparentadas pero distintas, que ocupan el mismo hbitat pero que normalmente estn aisladas reproductivamente por factores genticos (como incompatibilidades cromosmicas), se aparean y producen hbridos estriles. Normalmente, tales hbridos, como las mulas estriles, no pueden producir descendientes; sin embargo, en las plantas no es raro que los cromosomas de los hbridos se dupliquen (un fenmeno llamado poliploidia), lo que en la prctica les permite tener descendientes, aunque no son miembros de una nueva especie! Se cree que muchas de las 260,000 especies de plantas actuales evolucionaron por medio de poliploidia. 23 Es importante ver que los cambios de las frecuencias gnicas y de la diversidad gentica general de las poblaciones pueden ocurrir por azar, y no solo por seleccin natural. Por ejemplo, puede que a una zona migren nuevos individuos que lleven material gentico adicional a una poblacin; o al contrario, la diversidad gentica general de una poblacin se puede reducir por deriva gentica, cuando se pierden ciertos alelos genticos (variantes de genes) debido a la muerte accidental de individuos o a la eliminacin accidental de un sector de la poblacin.

determinado ambiente despus de que la especie "hija" se separa, y que la velocidad de acumulacin de modificaciones evolutivas (as como los impactos cualitativos de tales cambios) puede ser muy diferente en la poblacin hija que en la poblacin mayor de la especie inicial.24 Tambin es importante sealar que las poblaciones hijas (que se han aislado reproductivamente de la poblacin madre) a menudo encuentran un conjunto diferente de condiciones ambientales que la poblacin madre. Esto sucede especialmente si la poblacin hija acaba en otro lugar, donde puede encontrar distinto alimento y una mezcla distinta de competidores y depredadores. Pero incluso si la poblacin hija termina en un ambiente muy similar al de la poblacin madre, interacta con ella de modos completamente nuevos, simplemente porque los cambios de la variacin gentica subyacente han generado rasgos individuales significativamente diferentes. Por esta razn, tambin, la seleccin natural puede llevar a poblaciones aisladas especialmente pequeas a divergir ms rpidamente de la poblacin madre. Razones por las que no ocurre la especiacin Por las mismas razones que vimos arriba, las poblaciones muy pequeas tienen ms probabilidades de producir cambios que aumentan sus chances de extincin. Cuando aparecen rasgos radicalmente nuevos de anatoma, desarrollo o conducta en una poblacin diminuta cuyo ambiente no presenta nuevos "retos", puede ser imposible que sobreviva y produzca descendientes. Muchos cientficos piensan que las poblaciones diminutas aisladas en promedio tienen ms probabilidad de extinguirse con relativa rapidez en la mayora de las circunstancias, especialmente si no encuentran cambios ambientales ante los cuales sus nuevos rasgos sean una ventaja selectiva. En la naturaleza tambin es comn que el aislamiento reproductor (necesario para la especiacin) d marcha atrs. Eso sucede cuando una poblacin que ha estado aislada por un tiempo de la poblacin madre (por ejemplo, por una barrera fsica temporal), se rene con ella antes de que se complete la especiacin. Eso pasa mucho en la vida real; por eso es muy raro ver especiacin completa de principio a fin en el transcurso de una vida humana. Puntos de debate en biologa evolucionista y sus implicaciones El conocimiento del proceso de especiacin y de los factores que lo favorecen (y que afectan su frecuencia) en diferentes perodos, condiciones y ambientes aumenta constantemente. Por eso es natural que los bilogos evolucionistas siempre debatan, por ejemplo, si ciertos factores afectan la velocidad y el ritmo del cambio evolutivo en diferentes lneas de plantas y animales; o si los grandes puntos de viraje evolutivo en la historia de la vida siempre son el resultado de una acumulacin gradual de modificaciones microevolutivas, o si , ms bien, las tendencias evolutivas de gran escala se caracterizan por
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Tambin hay evidencia experimental que apoya esta posicin, y se cree que la cantidad limitada de variacin gentica total de la poblacin pequea al comienzo de la especiacin puede "relajar" los constreimientos genticamente determinados presentes en la poblacin mayor. Tambin se cree que tal "relajacin" puede facilitar la reorganizacin gentica que lleva a que surjan nuevos rasgos.

largos perodos de relativa estasis (en los cuales muchas especies y lneas evolutivas cambian poco), separados por perodos ms cortos de modificaciones ms rpidas en "rachas" de especiacin y diversificacin (como propone la teora de "equilibrio puntuado" de Niles Eldredge y Stephen Jay Gould). En la actualidad los bilogos evolucionistas estn tratando de integrar lo que se sabe del proceso de especiacin (especialmente en poblaciones pequeas aisladas) con un mayor reconocimiento de que factores al azar externos (como la colisin de un meteorito con la Tierra hace 65 millones de aos) pueden haber tenido profundos efectos en la velocidad y el ritmo de especiacin y procesos afines en la historia de la vida. Se estn proponiendo hiptesis y diseando experimentos para entender mejor qu mezcla de factores estimula velocidades especialmente altas de especiacin (y de extinciones) en diferentes momentos y en diferentes condiciones ambientales. Hay muchas cosas que no sabemos sobre todo esto. Pero eso no quiere decir, como afirman los creacionistas, que "los evolucionistas no se pueden poner de acuerdo y eso muestra que la evolucin es falsa". Primero, un punto sobre mtodos: inclusive si la teora de la evolucin fuera falsa (y claramente no lo es), eso no implica que el creacionismo sea verdadero! Adems, el debate cientfico sobre los nuevos adelantos del campo de la evolucin no quiere decir que todo el campo sea un desastre. Todo lo contrario. Actualmente la biologa evolucionista es un campo de las ciencias sumamente dinmico, en parte debido a que se estn haciendo avances a partir de una fundacin terica muy slida, amplia y comprobada. Repitiendo: hay total acuerdo de los bilogos evolucionistas de todo el mundo de que las nuevas especies han surgido (y siguen surgiendo) solo como modificaciones de especies inmediatamente antecesoras. Es un hecho establecido y un consenso cientfico generalizado. Lo comprueban el registro fsil y otras clases de evidencia indirecta, as como observaciones directas de poblaciones de plantas y animales vivientes durante el proceso de divergencia y de aislamiento reproductor (los lectores de la serie recordarn el ejemplo de la divergencia de las ardillas Kaibab y Abert en los lados opuestos del Gran Can). Unas palabras sobre los "huecos" del registro fsil Los creacionistas dicen que el registro fsil no sirve para probar la evolucin porque est "incompleto", "lleno de huecos" y no tiene "fsiles intermedios" que muestren transiciones paso a paso entre distintas formas de vida. Analizaremos de lleno esas falsas acusaciones (y la metodologa chafa de los creacionistas) en otra entrega, pero por ahora quiero decir que ciertas "acusaciones" de plano son mentiras. Por ejemplo, hay bastantes secuencias claras de fsiles con formas intermedias: los conocidos fsiles del Archaeopteryx (una forma intermedia entre los reptiles y las aves, con caractersticas anatmicas de ambos, como dientes de reptiles y plumas de aves); las secuencias de fsiles que muestran que los antecesores de las primeras ballenas fueron mamferos cuadrpedos terrestres que evolucionaron por una serie de pasos intermedios; o, irnicamente (porque los creacionistas sostienen con vehemencia que el ser humano actual es la creacin especial de dios y no desciende de ninguna otra especie) el registro fsil de nuestra propia evolucin, con copiosos fsiles "de transicin" que conectan a nuestros antepasados de hace unos pocos millones de aos (ms simiescos y de cerebro pequeo) con la especie humana moderna por

medio de una variedad de pasos intermedios obvios. (La evolucin humana ser el tema de una entrega de esta serie). Pasemos a otra acusacin: que el registro fsil es incompleto? Pues claro! Primero que todo, solo un pequeo porcentaje de plantas y animales se preserva como fsiles. Pero eso no quiere decir que no haya ms que suficientes fsiles (y a diario se encuentran ms) para que la vasta mayora de los cientficos acepte con plena confianza la cronologa bsica y las secuencias de antepasados-descendientes que conectan todos los distintos linajes evolutivos. Que hay "huecos" entre especies en el registro fsil? S, efectivamente hay unos huecos, pero eso no representa un "problema" para la teora de la evolucin, como afirman los creacionistas. Los creacionistas tienen un plan social y poltico reaccionario: imponer el fundamentalismo religioso. Por eso suelen tergiversar lo que significan cosas como los huecos del registro fsil (y mandan los hechos a paseo). Los crticos de los mtodos del creacionismo sealan que cada vez que se encuentra un fsil intermedio que llena un vaco entre los fsiles de dos especies, los creacionistas dicen que ahora hay dos huecos nuevos, uno a cada lado del fsil de la nueva especie! A ese paso se quejarn toda la vida de que hay huecos, por ms fsiles que se encuentren. Dejando de lado la demencia de los creacionistas, la teora de la evolucin predice que habr "huecos" significativos en series de fsiles debido a las condiciones en que surgen nuevas especies. Los paleontlogos y otros recolectores de fsiles han notado que los fsiles de nuevas especies (especies nunca antes encontradas) suelen aparecer "de repente" en una capa geolgica. Eso es precisamente lo que se esperara si una nueva especie evoluciona a partir de una cantidad relativamente pequea de individuos que quedan aislados reproductivamente de una poblacin mayor (como suele suceder en el caso de las especies vivientes). Si as es como evolucionan tpicamente las nuevas especies, el registro fsil tendr muchos "huecos" y discontinuidades: por el obvio hecho de que la mayora de los individuos se descomponen completamente y no quedan preservados como fsiles, y tambin porque muchos de los episodios de especiacin seguramente ocurrieron en pequeos grupos de un puado de individuos aislados. Por eso sera altamente improbable que los recolectores de fsiles encontraran alguna vez los miembros "originales" de una nueva especie. Y repitiendo, si una nueva especie no se extingue casi tan pronto como surge, seguramente se relacionar con su ambiente de modos nuevos, y eso a su vez puede permitir que se expanda rpidamente, que irradie en nuevas direcciones e incluso que produzca adicionales modificaciones evolutivas (y que se siga diversificando en ms especies) en el proceso de adaptarse a nuevos desafos ambientales. Cuando miramos el registro fsil, no es posible ver el momento exacto en que un nuevo linaje divergi de un linaje antecesor; lo que encontramos es evidencia de la aparicin aparentemente repentina de gran cantidad de organismos nunca antes vistos, pero que tienen claros indicios de parentesco con una lnea anterior. Eso es lo que esperaramos si los episodios de especiacin empiezan tpicamente en poblaciones pequeas aisladas que contienen relativamente pocos individuos, y si toma tiempo aumentar la cantidad de miembros de la nueva especie y "establecerse" como una especie distinta (mantenerse durante largo tiempo) en su nuevo ambiente. Es lgico esperar que sus fsiles solo aparecern despus de que se haya desenvuelto ese proceso durante un tiempo.

En vista de todo esto, en realidad es admirable que el registro fsil sea tan bueno como es! No todas las lneas evolutivas evolucionan a la misma velocidad Parece que en el pasado se han dado pocas y condiciones ambientales altamente favorables para la especiacin y diversificacin de especies en general, inclusive en perodos de tiempo relativamente cortos y concentrados. Otras pocas y condiciones ambientales se caracterizan por cierto mantenimiento del statu quo en muchas especies y linajes, aunque las poblaciones evolucionaran un poco (por medio de la seleccin natural y fenmenos afines) en una constante interaccin dinmica con el ambiente. Parece que la cantidad de especiacin que ocurre (en un linaje de una especie vegetal o animal, y en general en todos los linajes de la vida vegetal y animal de un perodo especfico de la historia de la Tierra) vara con relacin a factores y condiciones que todava no se conocen bien. A la fecha todava no se sabe por qu ciertos linajes no cambian durante millones de aos, mientras que otros cambian frecuente y rpidamente. O exactamente por qu (como se deduce de la relativa diversidad de fsiles hallados en distintas capas de roca) en unas eras geolgicas se dieron enormes "explosiones" de diversificacin de especies, y en otras no. Los fsiles de los antepasados de las tortugas marinas modernas aparecen en capas de roca de hace 100 millones de aos (antes del tiempo de los dinosaurios), pero son casi idnticos anatmicamente a las tortugas de hoy. Por qu han cambiado tan poco en 100 millones de aos? La misma pregunta se aplica al cangrejo herradura, el rbol gingko y otros "fsiles vivientes", que casi no han cambiado en cientos de millones de aos. Tambin se ve la situacin contraria: actualmente hay unas 400 especies distintas de un pez en un lago africano, el lago Victoria. Todas estn emparentadas y obviamente todas descienden de una sola especie. Lo ms increble es que sabemos por el registro geolgico que el lago estaba seco hace 12,000 aos, as que esa enorme cantidad de diversificacin evolutiva - todas esas repetidas especiaciones-- se realizaron en no ms de 12,000 aos, lo que es como un segundo en la escala del tiempo geolgico. As que, de un lado, hay tortugas marinas que casi no han cambiado en 100 millones de aos y, de otro lado, hay peces que se han diversificado en cientos de especies en 12,000 aos! Una de las preguntas ms interesantes que estn explorando los bilogos evolucionistas modernos es por qu unos linajes de plantas o animales han evolucionado y se han diversificado ms frecuente y dramticamente que otros en el curso de la historia. Como vimos, es posible que unas especies y linajes enteros tengan "limitaciones" genticas y de desarrollo ms rgidas a causa de modificaciones evolutivas pasadas; de ser as, sera ms probable que se conserven como son (o que se extingan) en lugar de acumular modificaciones significativas. Eso podra explicar algunos rasgos de los "fsiles vivientes". Pero tambin es importante recordar que las poblaciones de organismos no evolucionan en un vaco; existen en una constante interaccin dinmica con aspectos de su hbitat y ambiente: aspectos fsicos, como el clima y el terreno, y aspectos "biticos", como otros animales y plantas competidores o depredadores. Muchos bilogos evolucionistas sospechan que el ritmo y la velocidad de las tendencias evolutivas de gran escala (y la velocidad de los episodios de especiacin) dependen en gran medida de la frecuencia y la magnitud de los nuevos "desafos" ambientales y de los "trastornos" del hbitat que encuentren las poblaciones en evolucin.

Sabemos por experiencia directa que en las especies vivas el cambio de condiciones ambientales puede ejercer nuevas presiones de seleccin fuertes sobre las poblaciones de organismos; esto ocurre a una escala grande (por ejemplo, el cambio del clima global o el trastorno de todo un ecosistema) y a una escala pequea (por ejemplo, el cambio de una sola variable de un ambiente estable, como la introduccin de una nueva especie depredadora, ejerce una nueva presin selectiva sobre las poblaciones de una sola especie). Parece claro que unas lneas tienden a evolucionar rpidamente con repetidas modificaciones ante cambios repetidos de las presiones ambientales. Esto se ve en la coevolucin de especies de presa y depredador (que recibe el nombre de "carrera armamentista" biolgica): con el tiempo el depredador adquiere nuevos medios de agarrar la presa, y la presa adquiere nuevos medios de escapar del depredador. A partir de la observacin de las especies vivientes tambin parece claro que las modificaciones evolutivas pueden afectar la interaccin de una especie con su ambiente; por ejemplo, pueden permitirle usar recursos que no explotaba antes o vivir en hbitats que no ocupaba. En la evolucin no hay garantas Tambin sabemos, sin embargo, que una especie no puede "responder" a todos los nuevos desafos y las nuevas oportunidades ambientales. A fin de cuentas eso depende de la variacin gentica que tenga a su disposicin en cierto momento. Nada garantiza que surgirn rasgos "ventajosos" en los individuos de una poblacin, por ms que la seleccin natural los favorezca si llegan a surgir. En la entrega anterior vimos que la seleccin natural conjuga factores aleatorios y no aleatorios: primero que todo, factores aleatorios (al azar) como las mutaciones, las recombinaciones y la deriva gentica barajan continuamente el naipe que constituye la variacin gentica total de una poblacin y que forma la materia prima del cambio evolutivo; pero despus, la seleccin natural escoge de una forma no aleatoria (no al azar) ciertos rasgos en relacin con las demandas y desafos de determinado ambiente externo. Pero nunca hay garantas de que una especie adquiera determinado rasgo que le permita responder a una nueva presin o un nuevo desafo ambiental. En todas las poblaciones se da siempre cierto grado de cambio evolutivo, pero las opciones de cules modificaciones especficas pueden ocurrir en un momento dado estn sumamente limitadas por sucesos al azar y por los constreimientos de las modificaciones evolutivas pasadas. A veces una poblacin puede evolucionar y responder a las transformaciones del mundo exterior, pero a veces no puede hacerlo. La extincin en pequea escala de especies (lo que se conoce como "extinciones de fondo"), as como el fenmeno de que toda una lnea evolutiva vegetal o animal llegue a un "callejn sin salida", son otra parte integral de la historia de la vida... tan integral como el nacimiento de nuevas especies y linajes. Los efectos de las extinciones en masa Recordemos que el registro fsil muestra que en la historia del planeta ha habido por lo menos cinco olas de "extinciones en masa" de una gran proporcin de las especies existentes de plantas y animales. La ms famosa de ellas sucedi hace unos 65 millones de aos y parece que la causa fue el impacto de un gran meteorito contra la pennsula de

Yucatn a cientos de miles de millas por hora. El crter todava se ve y en las capas de roca de esa poca en todo el planeta se ven bandas del mineral iridio (comn en meteoritos). Se estima que el impacto lanz grandes nubes de polvo a la atmsfera que bloquearon la luz solar y bajaron la temperatura en todo el mundo a tal grado que muchas de las plantas dependientes de la luz solar murieron. Como reaccin en cadena, eso a su vez llev a la muerte de la mayora de los animales herbvoros (que se alimentan de plantas) y de muchos de sus depredadores. En el registro fsil se ve que todos los dinosaurios herbvoros y sus depredadores carnvoros se extinguieron hace 65 millones de aos, muy probablemente a raz de ese catastrfico impacto. Es muy improbable que alguna especie de dinosaurios haya podido evolucionar lo suficientemente rpido para no extinguirse ante un suceso tan devastador y repentino. Pero para las especies animales que lograron sobrevivir (como los antepasados de los mamferos modernos, que hace 65 millones de aos eran unos animalitos parecidos a las musaraas o a los ratones, y que seguramente no se extinguieron porque eran nocturnos y vivan en madrigueras), la eliminacin de muchas de las especies dominantes de la poca (especialmente los dinosaurios) pudo haber creado una "apertura" ambiental y una oportunidad que permiti a esas especies sobrevivientes expandirse y diversificarse rpidamente. Efectivamente, hay claras indicaciones de que en el perodo geolgico posterior a la extincin en masa de hace 65 millones de aos se dio una enorme explosin de diversificacin de especies de mamferos. Especiacin ante nuestros propios ojos? En la mayora de los casos, las especiaciones toman demasiado tiempo (demasiadas generaciones) para que los seres humanos podamos presenciar el proceso de principio a fin. Pero en unos casos (especialmente de plantas, y de animales que se reproducen rpidamente) ha sido posible observar la especiacin en accin. Por ejemplo, hace muchos aos el gran genetista Theodosius Dobzhansky demostr experimentalmente cmo puede ocurrir la especiacin en la mosca de la fruta: en uno de muchos experimentos de laboratorio tom una especie de mosca de la fruta, la dividi en dos poblaciones y procedi a "seleccionar" artificialmente distintas caractersticas (como el nmero de pelillos en las patas) en las dos poblaciones por varias generaciones. Despus de unas 20 generaciones, junt las dos poblaciones pero observ que ya no se apareaban: por medio de las manipulaciones que "favorecan" ciertos rasgos superficiales acumularon las suficientes diferencias genticas subyacentes para no poderse cruzar. Eran dos especies distintas! Otro experimento tom una poblacin natural de moscas de la fruta de una selva, las dividi y las puso en dos tanques separados durante cinco aos sin interferir. Al final de ese tiempo (suficiente para que cada grupo produjera muchas generaciones), cuando se juntaron las dos poblaciones, tampoco podan cruzarse. Las diferencias genticas que se fueron acumulando separadamente durante cinco aos las volvieron incompatibles a la hora de reproducirse. Las observaciones de diferencias anatmicas, conducta y ADN demostraron cunto divergieron: eran dos especies distintas. Por qu no vemos surgir nuevas especies de plantas y animales en el mundo natural? Por varias razones. Una de las ms obvias es que la mayora de las especies no producen series

de nuevas generaciones tan rpido como la mosca de la fruta o las bacterias, y se necesita que pasen muchas generaciones para que se acumule suficiente variacin gentica en una poblacin y se presente la posibilidad de que surja una nueva especie. Podemos observar muchas generaciones de la mosca de la fruta en unos meses o un ao, pero pensemos en el tiempo que tomara observar 20 30 generaciones de mamferos. Los grandes cambios evolutivos toman por lo menos miles de generaciones, as que para nosotros es mucho ms probable observar la extincin de una especie (algo muy frecuente en la actualidad, desgraciadamente) que el surgimiento de una nueva especie. Adems, en el mundo natural las condiciones de absoluto aislamiento reproductor entre poblaciones de una especie no se suelen mantener el tiempo suficiente para que ocurra especiacin completa. Las poblaciones separadas por un tiempo por una barrera fsica (un canal que se sec, un banco de arena, un camino que corta un bosque) a menudo se recombinan cuando la barrera desaparece. Por ejemplo, cuando un canal bloqueado entre dos lagos se vuelve a abrir, las poblaciones separadas de peces de una misma especie se vuelven a cruzar. Eso interrumpe el proceso de especiacin que apenas empezaba. Tambin hay que tener presente que no basta con "surjan" nuevos rasgos en una poblacin con relativo aislamiento reproductor. Pueden surgir "novedades" evolutivas que den una ventaja reproductora a los individuos que las tengan; pero eso no garantiza que el cambio se preservar y se consolidar en la poblacin general. Muchos procesos "accidentales" pueden impedirlo, como la repentina introduccin de una nueva especie depredadora o competidora, un cambio dramtico del clima, un incendio o una inundacin, etc. Cualquiera de esos factores puede llevar a la eliminacin de individuos o de poblaciones enteras antes de que las novedades ventajosas puedan transmitirse a suficientes descendientes y preservarse. Especialmente en el caso de una poblacin muy pequea, es muy incierto si puede subsistir lo suficiente para establecerse. A pesar de los factores que impiden que se complete un proceso de especiacin, o que una nueva especie sobreviva, la especiacin completa ha ocurrido innumerables veces en los 3.5 millones de aos pasados y contina. La especiacin explica la increble diversidad de la vida pasada y presente de este planeta... una diversidad tanto ms maravillosa porque se ha desenvuelto y florecido por su cuenta, sin que la dirija un "ingeniero" imaginario ni un "diseador" sobrenatural.

APNDICE DEL CAPTULO CUATRO

Estaba garantizada la evolucin del ser humano? El papel de los factores aleatorios y no aleatorios en la evolucin
Obrero Revolucionario #1163, 18 de agosto, 2002, posted at http://rwor.org El ser humano es un resultado de billones de aos de evolucin biolgica (y claramente no es la creacin especial e independiente de un dios o fuerza sobrenatural). Pero no estaba "garantizado" ni "escrito" que la evolucin "llevara" a la especie humana. Las poblaciones de organismos evolucionan mediante una compleja combinacin e interaccin de "azar" y "necesidad": primero que todo, factores aleatorios (al azar) como las mutaciones, las recombinaciones y la deriva gentica barajan continuamente el naipe que constituye la variacin gentica total de una poblacin y que forma la materia prima del cambio evolutivo; pero despus, la seleccin natural escoge de una forma no aleatoria (no al azar) ciertos rasgos en relacin con las demandas de determinado ambiente externo. Ese proceso puede seguir durante un tiempo en una "direccin" especfica, como por ejemplo cuando las poblaciones se "adaptan" cada vez ms a determinadas condiciones ambientales. Pero es importante recordar que no todas las modificaciones evolutivas son adaptaciones, que la evolucin de la vida no tiene una direccin permanente ni "establecida", y que las tendencias evolutivas pueden cambiar de direccin (e inclusive dar marcha atrs completamente) cuando cambian las condiciones. Los creacionistas dicen que los evolucionistas creen que todas las formas de vida (inclusive el ser humano) surgieron "puramente por accidente". Bueno, eso demuestra que no entienden que la evolucin es una combinacin de factores aleatorios y no aleatorios: en la evolucin del ser humano o de cualquier otra especie, la seleccin natural "favoreci" de modo no aleatorio ciertas modificaciones (que surgieron por variacin aleatoria) cuando tales modificaciones les dieron una ventaja reproductora a los individuos que tenan esos nuevos rasgos. Esta es la parte del proceso evolutivo que no es "accidental" (pero que de todas formas no tiene direccin sobrenatural). Pero, repitiendo, no haba ninguna garanta de que fuera a surgir una forma especfica de variacin gentica; de que no se fuera a extinguir tan pronto como apareci; ni de que toda una especie no se fuera a extinguir en un ambiente dado. En resumen, la evolucin del ser humano o de cualquier otra forma de vida no es solo el resultado de una serie de "accidentes" (aunque los accidentes juegan un papel importante en la evolucin), pero tampoco necesit la intervencin de una fuerza sobrenatural. Es cierto que el ser humano es el producto de la evolucin biolgica natural, pero de igual modo la evolucin bien pudo no llevar al ser humano!

Evolucin de resistencia a los pesticidas en una poblacin de insectos


Obrero Revolucionario #1163, 18 de agosto, 2002, posted at http://rwor.org Pensemos en una poblacin de insectos (una plaga agrcola) a la que est eliminando un nuevo insecticida. Si resulta que unos insectos tienen resistencia gentica a ese insecticida y no los mata, es probable que vivan lo suficiente para reproducirse y contribuir ms descendientes a las prximas generaciones que los insectos que no tienen esa resistencia. A su vez, los descendientes que hereden la "variacin gentica" que los hace resistentes al insecticida tambin contribuirn, en promedio, ms descendientes a las futuras generaciones que los insectos no resistentes que queden. Lo que sucede entonces es que en unas cuantas generaciones toda la poblacin local de esos insectos estar compuesta en gran medida (o completamente) por individuos resistentes al insecticida. En ese momento se puede decir que esa poblacin local de insectos ha evolucionado y tiene resistencia al insecticida. Los agricultores conocen esos casos porque les crea grandes problemas. Este cambio es una forma comn de evolucin por seleccin natural y se observa frecuentemente en toda clase de especies, en la naturaleza y en el laboratorio. Estn presentes todos los ingredientes necesarios para que ocurra automticamente la evolucin por seleccin natural, sin necesidad de una fuerza consciente ni mano directora. La seleccin natural simplemente tender a "escoger" individuos en cada generacin: los descendientes que hereden rasgos que les dan una clara "ventaja reproductora" (como la resistencia al insecticida en este caso) en promedio tendrn ms probabilidades de sobrevivir y de producir descendientes que los individuos que no tengan ese rasgo. Por lo tanto, con el tiempo, ese rasgo transmisible (resistencia al insecticida) se diseminar por toda la poblacin. Ntese que esto no sucede porque los insectos hayan encontrado antes ese insecticida: en la poblacin surgen unos individuos con resistencia al insecticida simplemente debido a las mutaciones y recombinaciones genticas que continuamente barajan los genes como un naipe cuando se producen nuevas generaciones, especialmente en las especies de reproduccin sexual. En los organismos asexuales (que se reproducen por simple divisin o clonacin) puede darse cambio evolutivo gracias a las mutaciones aleatorias del material gentico y de fenmenos como transferencia lateral de genes (transferencia ocasional de genes entre organismos que no tienen reproduccin sexual). Pero en la historia general de la evolucin de la vida en este planeta, la innovacin de la reproduccin sexual representa un cambio increblemente importante que hizo posible un nivel nunca visto de modificacin evolutiva y diversificacin de las formas de vida. El hecho de que los descendientes de los organismos que se reproducen sexualmente hereden parte de su variacin gentica de un progenitor y parte del otro implica que hay muchsimas ms opciones de reorganizacin y recombinacin gentica en cada generacin, lo que a su vez aumenta la variacin gentica total disponible en una poblacin y aumenta significativamente las probabilidades de que emerjan "novedades" evolutivas que se sometern a la seleccin natural.

CAPTULO CINCO: LA EVOLUCIN ES UN HECHO COMPROBADO: LAS EVIDENCIA ES CONCRETA Y PROVIENE DE MUCHAS DIRECCIONES
Obrero Revolucionario #1170, 13 de Octubre, 2002, posted at http://rwor.org En esta serie hemos hablado de que todas las formas de vida son producto de la evolucin, de que la evolucin contina y de que la evidencia de la evolucin est en todas partes. Tambin hablamos de lo que saben los bilogos actualmente del proceso de especiacin: cuando una nueva especie se separa de la especie antecesora en el transcurso de muchas generaciones. Por medio de innumerables casos de especiacin a lo largo de 3.5 billones de aos, la vida evolucion de unas bacterias primitivas a la gran diversidad de animales marinos y a todas las especies de anfibios, reptiles, aves y mamferos (incluido el ser humano) que viven en la tierra. La evolucin se considera una de las teoras cientficas ms slidas porque la evidencia que la prueba proviene de muchas direcciones y de muchos campos de la ciencia: la biologa molecular ha hallado evidencia de la evolucin en los patrones de ADN; la paleontologa ha hallado evidencia en las caractersticas y las secuencias de fsiles; la embriologa la halla en los patrones de desarrollo de los embriones; la gentica de poblaciones y la ecologa halla evidencia de la evolucin en las caractersticas, los modos de interaccin y los patrones de distribucin de poblaciones y comunidades de organismos vivientes. En la actualidad se ha documentado tanta evidencia de la evolucin que uno puede leer centenares de libros cientficos y miles de artculos de revistas cientficas sobre el tema, y todava tendr ms por leer. En esta parte de la serie hablaremos de las principales categoras de evidencia que comprueban de manera concluyente que la evolucin es un hecho. El pasado deja huellas en el presente En todo proceso (ya sea de la naturaleza o de la sociedad) que tenga historia, el pasado deja huellas en el presente. Por lo tanto, uno puede estudiar fsiles de organismos muertos hace mucho y encontrar en ellos rasgos (huesos, etc.) que pertenecan a especies antecesoras; o uno puede estudiar especies vivas y encontrar rasgos que conectan claramente dos o ms especies, y que las conectan con una especie anterior de la cual evolucionaron. La teora de la evolucin predice que si una especie vegetal o animal no sali "de la nada", su fsico y sus patrones de distribucin en el planeta darn muchas pistas concretas para averiguar de dnde proviene. Y eso es precisamente lo que pasa.

Evidencia directa de la evolucin del registro fsil y del registro molecular: Como vimos en esta serie, el registro fsil es una fuente importante de evidencia directa de la evolucin pasada de las especies. Cuando se arreglan en orden de antigedad (determinado por diversas tcnicas cientficas de datacin) una serie de fsiles de plantas o animales, podemos comparar punto por punto sus estructuras y ver muchas de las modificaciones graduales que han ocurrido entre los representantes "ms viejos" y "ms jvenes" de una lnea. Una nueva especie solo puede evolucionar a partir de la variacin heredable que exista en las poblaciones de los antepasados inmediatos; cuando uno examina cualquier especie viva o especie fsil de plantas o animales, encuentra ciertas semejanzas con los antepasados y ciertas diferencias (nuevos rasgos que no tena la especie anterior). Las semejanzas permiten estudiar el parentesco de las dos especies; las diferencias permiten entender por qu cada especie es nica. La vida lleva evolucionando en este planeta aproximadamente 3.5 billones de aos: suficiente tiempo para que se produzcan toda clase de dramticas modificaciones evolutivas en todas y cada una de las lneas de plantas y animales. As, por ejemplo, hay fsiles de ballenas marinas conectados (por medio de una serie de fsiles de especies relacionadas) con una especie antecesora de cuadrpedos terrestres; y nuestra propia especie humana est emparentada con una serie de antepasados homnidos, es decir, especies parecidas al ser humano que caminaban erguidas como nosotros pero que todava tenan mucho en comn con los monos de los cuales evolucionaron. Si ponemos en fila por orden de edad las especies antecesoras de la lnea humana que caminaban erectas, se ve que las ms antiguas se parecen ms a los simios y las ms recientes se parecen ms a los humanos modernos. Eso quiere decir solamente una cosa: los seres humanos descienden de especies previas no humanas parecidas a los simios. (Ms adelante trataremos a fondo el tema de la evolucin humana). Desde hace ya bastante tiempo los cientficos establecieron la filogenia bsica (secuencia de antepasados y descendientes) de todas las lneas vegetales y animales. Lo hicieron simplemente comparando los rasgos morfolgicos (forma) de las especies vivas y de fsiles de distintas edades. De hecho es posible, tal como lo predice la teora de la evolucin, reconstruir el rbol de la vida agrupando especies y linajes por forma y funcin, y separndolos por rasgos que no tienen en comn. Cuanto ms cercana sea la relacin de linajes y especies, ms rasgos en comn tendrn; y cuanto ms lejana sea la relacin, ms diferencias entre s habrn acumulado. Por tales comparaciones sabemos, por ejemplo, que los caballos y las cebras tienen una relacin mucho ms cercana entre s que con los lobos, y a su vez, que los caballos, las cebras y los lobos tienen ms relacin entre s que con las aves. Se puede seguir agrupando las especies as en grupos cada vez ms grandes, pero siempre a partir de los rasgos que realmente tienen en comn. As encontraremos que los caballos, las cebras y los lobos tienen unos rasgos en comn con las aves (por ejemplo: son de sangre caliente y tienen columna vertebral); y que a su vez tienen rasgos en comn (como la columna vertebral) con unas especies muy antiguas de peces que conocemos por el registro fsil (unas lneas de peces seos de los que descendieron los primeros animales que salieron a la tierra). Y naturalmente los caballos, las cebras, los lobos, las aves, los

peces seos y todos los dems vertebrados existentes o extintos, a pesar de todas sus diferencias, estn ms relacionados entre s que con los invertebrados, como las esponjas de mar y las almejas, que representan un camino evolutivo muy diferente desde las etapas tempranas de la historia de la vida. Como veremos ms adelante, en s el hecho de que las especies animales y vegetales se puedan clasificar en una sucesin de grupos cada vez ms grandes exclusivamente por los rasgos que tienen en comn (lo que se llama "jerarqua anidada") prueba que estn conectadas por lneas de ascendencia y descendencia.25 Si eso no fuera suficiente prueba de parentesco entre antepasados y descendientes, el campo de la biologa molecular ahora tiene nuevas tcnicas que corroboran la evidencia de la evolucin que se obtuvo por comparaciones de rasgos anatmicos y de desarrollo de especies vivas, y por el rastreo de las secuencias de modificaciones evolutivas en el registro fsil. Resulta que todas las especies vivas del planeta contienen muchas de las mismas molculas bioqumicas (como el ADN o las protenas de la sangre), que realizan muchas de las mismas funciones. El hecho de que toditos los organismos (bacterias, pinos, seres humanos, palomas, etc., etc.) usen el mismo sistema, las mismas molculas bioqumicas (las cadenas de cidos nucleicos llamadas ADN y ARN), para almacenar informacin hereditaria (el modelo para la fabricacin de distintas protenas en el cuerpo) y para transmitir esa informacin de generacin en generacin, demuestra que todos los organismos del planeta descienden de una serie de antepasados comunes (y que estn relacionados en distinto grado). De esas molculas unas son sumamente antiguas y casi no han cambiado en millones de aos.26 Pero las molculas biolgicas como el ADN (y las protenas de la sangre) cambian con el tiempo. Parece que unas cambian ms rpido que otras. Pero tambin parece que cualquier clase de molcula biolgica tiende a mantener un ritmo de cambio relativamente parejo, en promedio, durante largos perodos de tiempo. Esto es lo que ha hecho posible la tcnica moderna de "datacin molecular", que permite identificar aproximadamente en qu punto del pasado dos especies todava tenan un antepasado comn: cuanto ms tiempo las dos especies hayan estado separadas, ms diferencias habrn podido acumular en sus

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Anteriormente vimos que en la actualidad contamos con varias tcnicas cientficas que permiten datar fsiles (determinar la edad relativa). Con las tcnicas de datacin los cientficos han podido verificar y confirmar las filogenias bsicas (secuencias bsicas de especies de antepasados y de descendientes, y los linajes que forman el rbol de la vida) que se establecieron comparando las semejanzas y las diferencias de anatoma y desarrollo de distintas especies y grupos mayores de plantas y animales.
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La estructura bsica de ciertos genes, por ejemplo los genes que regulan aspectos del crecimiento y del desarrollo anatmico del cuerpo, han permanecido tan constantes a lo largo de millones de aos que se pueden encontrar en forma esencialmente equivalente en organismos tan distintos (y tan distantes desde el punto de vista evolutivo) como las bacterias y las moscas de la fruta. Igualmente, la estructura qumica de la protena hemoglobina de la sangre de los humanos y de los chimpancs es casi exactamente la misma, aunque la lnea humana y la lnea de los chimpancs se separaron de un antepasado comn hace unos 5 millones de aos y desde entonces han evolucionado separadamente.

respectivas molculas de ADN y de protenas. As que si medimos las semejanzas y diferencias observables de uno o ms genes (secuencias de ADN) de dos especies, y si sabemos el promedio del ritmo de cambio de esa clase de molcula, podemos saber con bastante certeza hace cunto se separaron las dos especies y empezaron a seguir caminos evolutivos distintos.27 Las nuevas tcnicas de datacin molecular siguen mejorando, pero ya han permitido refinar las filogenias (rboles familiares) evolutivas: por ejemplo, a partir del registro fsil y de evidencia anatmica y conductual, los evolucionistas saben hace tiempo que los mapaches, los pandas rojos, los pandas gigantes y los osos tienen un antepasado comn. El anlisis molecular de ADN de esas especies ha confirmado eso independientemente; pero adems ha dado informacin adicional sobre la secuencia de divergencia evolutiva de esas especies. As hoy sabemos que a pesar de las semejanzas de forma y conducta de los pandas rojos y los pandas gigantes, en realidad los pandas rojos tienen ms parentesco con los mapaches que con los pandas gigantes, los cuales se separaron ms tarde de la lnea de los osos. Este ejemplo, uno de muchos, ilustra que la colaboracin de los bilogos moleculares y los bilogos evolucionistas ha dado un cuadro ms completo y detallado de la historia evolutiva de distintas lneas vegetales y animales. Incluso cuando la evidencia molecular no aade tales precisiones, es invaluable porque da una corroboracin independiente de las filogenias que los cientficos han trazado con la evidencia fsil y con la comparacin de semejanzas y diferencias de forma y funcin de las especies vivas. Una de las principales cosas que yo quisiera que los lectores recordaran de esta serie es que la evolucin tiene una enorme "consistencia de informacin", o sea, que hay muchas clases de evidencia que provienen de muchas direcciones y que todas apuntan a las mismas conclusiones. La gran coherencia de la evidencia de diferentes fuentes es una de las razones de que la mayora de los cientficos consideren que la evolucin es una de las teoras ms slidas y mejor fundamentadas de toda la historia de la ciencia. CATEGORAS ADICIONALES DE EVIDENCIA Adems de la evidencia directa del registro fsil y del registro molecular, muchas formas de evidencia indirecta de la evolucin de las especies provienen de ciertos rasgos de organismos vivos (y de comunidades enteras) que no tienen sentido, a menos que las especies modernas sean modificaciones evolutivas de diferentes especies anteriores. Esos rasgos tampoco tienen sentido si un dios sobrenatural o un "artfice inteligente" hubiera "diseado" conscientemente todas las formas de vida de este planeta. Veamos unos ejemplos (basados en el respetado libro de texto universitario Evolutionary Biology de Doug Futuyma y en su excelente libro para el pblico general Science on Trial--The Case for Evolution, entre otras fuentes). 1) Evidencia de la evolucin de las especies proveniente del desarrollo embrionario:
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Para tomar en cuenta el hecho de que puede que una clase particular de molcula biolgica no haya cambiado siempre a un ritmo constante, se repiten los clculos con ms de una clase de molcula.

Muchas especies (todas las especies de vertebrados, entre ellas) producen huevos que se transformarn en embriones; tales embriones tienen rasgos de especies antepasadas, aunque ya no sean de ninguna utilidad. Por ejemplo, en las primeras etapas de desarrollo, los embriones de reptiles, aves y mamferos (incluidos los embriones humanos) tienen cola y"hendiduras branquiales", tal como los embriones de peces. En los peces, esas hendiduras branquiales formarn branquias a los lados de la cabeza para respirar en el agua. En las tortugas, los pollos, los cerdos o los seres humanos, las hendiduras desaparecen en una etapa posterior del desarrollo embrionario, antes del nacimiento. Pero por qu las tienen al principio? Y por qu los embriones humanos al principio tienen cola (que tambin desaparece y solo queda un hueso, el cccix, en la punta de la columna)? Si un dios o un "artfice inteligente" hubiera diseado todos los organismos por separado, como dice la Biblia, no tendra ningn sentido que tuviramos branquias o cola por un tiempo! Pero eso tiene mucho sentido si los mamferos evolucionaron de un grupo de reptiles que evolucionaron de un grupo de peces. Las hendiduras branquiales y la cola de los embriones son vestigios (restos) evolutivos de antepasados. 2) Evidencia de la evolucin de las especies proveniente de otros rasgos vestigiales (remanentes): Inclusive despus del nacimiento, los individuos de muchas especies conservan rasgos intiles o en algunos casos peor que intiles. En ciertas especies de plantas que en la actualidad tienen flores masculinas y femeninas completamente separadas, las flores masculinas todava tienen vestigios pequeos e intiles de rganos femeninos (pistilos) y las flores femeninas tienen vestigios de rganos masculinos (estambres). Algo tan extrao no tendra sentido si un dios hubiera creado las especies siguiendo un plan maestro consciente e inteligente, pero s tiene sentido a la luz de la evolucin: son vestigios de antepasados que producan rganos masculinos y femeninos en la misma flor (como todava lo hacen muchas especies). O veamos las ballenas: todava tienen huesos plvicos pequeos, poco desarrollados y aparentemente sin funcin, que ni siquiera estn conectados al resto del esqueleto. Esas estructuras no concuerdan con un cuerpo alargado adaptado a desplazarse en el agua; son vestigios evolutivos de cuando los antepasados de las ballenas vivan en la tierra y tenan patas conectadas a la pelvis. Y las especies de peces y organismos que viven en cuevas y tienen ojos, aunque pasan toda la vida en la oscuridad y no pueden ver? Diseara algo tan disparatado un dios? Lo que pasa es que esos organismos que hoy viven en cuevas descienden de especies que vivan en ambientes iluminados y tenan ojos funcionales. Por qu unos insectos que no vuelan tienen alas vestigiales? Simplemente porque descienden de especies que tenan alas y volaban. Y los seres humanos? Tenemos un cachito de cola; tenemos una columna vertebral y msculos abdominales como los de los cuadrpedos, que nos hacen vulnerables al dolor de espalda y que a duras penas sostienen los rganos vitales (porque no fueron "diseados" para andar en posicin vertical); tenemos un apndice (rezagos del saco intestinal de una especie anterior) que no nos sirve y a veces se tapa, se infecta y nos puede matar. Qu dios o "artfice inteligente" diseara organismos con rasgos fsicos tan intiles, imperfectos y a veces perjudiciales?

Ninguna de esas y muchas otras estructuras vestigiales tiene sentido fuera de ser "remanentes" evolutivos de antepasados diferentes. Es muy importante entender que el proceso de evolucin no es un mecanismo "perfeccionador": nunca "empieza de cero" y no puede construir estructuras perfectas o ideales. Solo puede "trabajar con lo que tiene" en cada nueva generacin: la evolucin solamente puede construir "nuevas" estructuras con la variacin gentica que ya existe en las generaciones inmediatamente anteriores. 3) Evidencia de la evolucin de las especies proveniente de rasgos homlogos: La naturaleza est llena de rasgos homlogos: partes del cuerpo hechas de estructuras muy similares aunque tienen funciones algo distintas. Las manos de los primates, las patas delanteras de los topos, las alas de las aves, los murcilagos y los dinosaurios voladores, y las aletas de las ballenas y los pinginos estn compuestas de los mismos huesos (el humero, la luna, el radio y el carpo), aunque las proporciones relativas de las extremidades son algo diferentes y aunque tienen funciones un tanto diferentes (agarrar, cavar, volar, nadar). Por qu estn compuestas de los mismos huesos? Un "artfice inteligente" seguramente podra disear por separado huesos ms especializados para hacer una mano "ms perfecta", un ala ms perfecta, una aleta ms perfecta; pero ninguna de las estructuras actuales es "perfecta" o ideal para cumplir sus funciones. Tales imperfecciones de funcin y semejanzas de estructura tienen explicacin si son el resultado de modificaciones evolutivas de extremidades preexistentes que tenan especies anteriores. No hay otra explicacin lgica. Lo mismo se puede decir del hecho de que todas las formas de vida del planeta (bacterias, plantas y animales) usan el mismo cdigo gentico bsico: todas las especies usan los mismos nucletidos (los componentes qumicos del ADN) para producir los mismos tipos de aminocidos (qumicos con que se construyen cadenas de protenas). La vida podra organizarse con otro cdigo gentico, pero no lo ha hecho. Las cadenas de protenas pueden construirse con aminocidos de estructura qumica D o L (dos formas iguales pero opuestas), pero resulta que todas las protenas que producen todas las especies de la Tierra contienen exclusivamente aminocidos de forma L. No hay una razn absoluta para que la vida se organice as: este patrn universal solo tiene sentido porque todas las especies evolucionaron de una serie de antepasados comunes, remontndose a los principios de la vida en este planeta hace unos 3.5 billones de aos. Las primeras formas de vida evidentemente usaban aminocidos L para hacer protenas, y todos sus mltiples descendientes simplemente han replicado el mismo patrn. 4) Evidencia de la evolucin de las especies proveniente de convergencia: Los rasgos convergentes son similares en apariencia y realizan funciones parecidas, pero estn compuestos por diferentes elementos y no se derivan del mismo rasgo ancestral. Por ejemplo, los ojos de los vertebrados y los ojos de los cefalpodos (un grupo de invertebrados al que pertenecen el pulpo y el calamar) realizan una funcin similar (ver), pero vienen de la evolucin de estructuras diferentes. Igualmente, las aletas de los peces y las aletas de las ballenas son parecidas y realizan la misma funcin (surcar el agua), pero son el resultado de la modificacin evolutiva de estructuras anatmicas diferentes que tenan sus respectivos antepasados. Los pandas pueden agarrar y manipular los retoos de

bamb con lo que parece un dedo pulgar, pero esos "pulgares" en realidad no tienen huesos de dedos; son una modificacin del hueso de la mueca de una especie antecesora. Lo que muestran todos estos ejemplos es, primero, que una funcin puede evolucionar de ms de una forma y, segundo, que la forma particular en que evoluciona (la estructura preexistente de que se deriva) depende del material disponible en la poblacin de antepasados inmediatamente anteriores. A veces comunidades enteras de plantas o animales muestran evidencia de evolucin convergente: La gran variedad de las formas de vida de este planeta es testimonio de que la evolucin biolgica es un proceso muy creativo y de que la seleccin natural es un mecanismo muy poderoso para moldear cambios en todos los organismos. Una buena ilustracin de esto es la convergencia evolutiva de comunidades enteras de plantas y animales que tienen impresionantes semejanzas de forma y funcin aunque viven en distintas partes del mundo y no tienen parentesco cercano. Veamos unos ejemplos: ciertas especies de cactos de los desiertos de Norteamrica (como la pitahaya dulce, tambin llamada rgano) son tan parecidas a unas especies de la familia de plantas Euforbia del sur de frica que es difcil distinguirlas. Pero las dos familias no tienen ningn parentesco inmediato; representan dos separaciones diferentes de lneas vegetales anteriores, y sus semejanzas actuales de forma y funcin evolucionaron despus (e independientemente), simplemente como resultado de la seleccin natural, que produjo adaptaciones similares a ambientes similares (en este caso, desiertos). Un ejemplo parecido son las cuatro familias de pjaros que tienen pico adaptado a chupar el nctar de las flores: los colibres de Norte y Sudamrica, los azucareros de Hawai, los soles de frica y los chupamiel de Australia. En las cuatro familias las adaptaciones del pico evolucionaron independientemente. Representan diferentes lneas evolutivas, pero a lo largo de mucho tiempo las cuatro lneas adquirieron adaptaciones muy similares a oportunidades ecolgicas similares. El ejemplo ms famoso de convergencia evolutiva es el de los mamferos placentarios y los mamferos marsupiales. Los marsupiales son mamferos que dan a luz cras inmaduras que se terminan de desarrollar en una bolsa exterior que tiene la madre, como el canguro; viven principalmente en Australia. Son muy diferentes de los mamferos placentarios, cuyas cras se desarrollan dentro de un tero nutrido por la placenta y no tienen bolsa exterior; estos son mucho ms comunes y viven por todo el mundo. Los marsupiales se diversificaron en Australia por millones de aos antes de que llegaran al continente mamferos placentarios (incluso en la actualidad los mamferos placentarios que hay en Australia son "importaciones" relativamente recientes). Lo curioso es que a pesar de millones de aos de caminos evolutivos separados, muchos marsupiales australianos tienen una contraparte casi idntica en el mundo de los mamferos placentarios en otros lugares del planeta. Esas contrapartes tienen la misma apariencia, se comportan igual, consiguen alimento de modo similar, etc. Hay un lobo marsupial (el lobo de Tasmania o yab) y un lobo placentario; hay un "ratn" marsupial similar al ratn placentario; hay topos, ardillas voladoras, osos hormigueros y gatos placentarios y marsupiales. Cmo se explica esto? Parece que cuando Australia se separ de los otros continentes hace ms de 50 millones de aos, todava no tena mamferos placentarios, que ya estaban

evolucionando en otras partes del mundo. As, los mamferos marsupiales evolucionaron separadamente, aislados de los mamferos placentarios, por millones de aos. Las especies marsupiales ocuparon muchos hbitats y "nichos" ecolgicos que, en otras partes del mundo, ocuparon los mamferos placentarios. El hecho de que en la actualidad muchos marsupiales son muy parecidos en forma y conducta a sus "contrapartes" placentarias en continentes distantes muestra lo que puede pasar cuando la seleccin natural opera independientemente en dos ramas evolutivas por largos perodos de tiempo y produce modificaciones (adaptaciones) evolutivas similares en poblaciones variables de organismos que encontraron condiciones ambientales similares. Esto no tendra sentido si un "artfice inteligente" hubiera creado todas las especies al mismo tiempo y como "ndoles separadas". Qu puede explicar que un subconjunto de mamferos de una parte aislada del mundo como Australia tenga contrapartes tan parecidas en una lnea completamente distinta de mamferos (con un modo de reproduccin distinto), que han existido por millones de aos en lugares completamente diferentes? Como vimos, la evolucin biolgica (combinada con la deriva continental) es la nica explicacin razonable. 5) Evidencia de la evolucin de las especies proveniente del "diseo menos que ptimo": Peculiaridades e imperfecciones de la naturaleza Repitamos: la evolucin no es un "mecanismo perfeccionador" en absoluto. Es muy importante entender esto. Mucha gente cree que la evolucin quiere decir que todas las especies de plantas y animales siempre estn evolucionando en una sola direccin y que siempre se estn "adaptando mejor" a su ambiente. Eso es un error. La evolucin no es una marcha en lnea recta hacia el "Progreso" con mayscula. Es cierto que muchas especies exhiben adaptaciones maravillosamente ajustadas a su ambiente, como la evolucin del camuflaje que permite integrarse a los colores del fondo y confundir a los depredadores. Pero no todos los rasgos de los organismos estn igualmente bien "adaptados" a su ambiente. Adems, el ambiente (del que forman parte todas las especies que lo habitan, contando los competidores y depredadores, y no solo la temperatura, la humedad y dems caractersticas fsicas) siempre cambia. Por lo tanto la dinmica entre los organismos y el ambiente es fluida, y lo que puede ser una "adaptacin" en determinado contexto puede no serlo cuando hay cambios. Recordemos que la evolucin por seleccin natural simplemente quiere decir que un rasgo heredable que da a un individuo de una poblacin una "ventaja reproductora" automticamente tender a pasarse a los descendientes y a diseminarse a ms y ms individuos en las generaciones sucesivas; pero eso pasar inclusive si ese rasgo tambin tiene un lado negativo, si tiene aspectos de "mala adaptacin". Por ejemplo, en bastantes especies animales los machos tienen rasgos fsicos casi absurdamente exagerados, como la largusima colorida cola del pavo real o la gigantesca cornamenta del venado, el alce y el ante. Se ha demostrado en experimentos que las hembras prefieren aparearse con los machos ms "llamativos". Este hecho en s (una variante de la seleccin natural llamada seleccin sexual) sera suficiente para propagar ms los rasgos "llamativos" de generacin en generacin (puesto que los machos que los tengan en promedio tendern a producir ms descendientes), siempre y cuando esos rasgos sean heredables (como es el caso de las plumas de la cola del pavo real). O sea, si los machos ms llamativos se aparean ms porque son ms "atractivos" para las hembras, los rasgos llamativos se diseminarn de

generacin en generacin y podran exagerarse ms con el tiempo. Esto concuerda con la seleccin natural. Pero no podemos decir que esa tendencia evolutiva ha llevado a que el pavo real est "mejor adaptado" a su ambiente en un sentido general; por ejemplo, la gran cola del pavo real no lo ayuda a conseguir alimento, a tolerar temperaturas extremas ni a escapar de depredadores. En resumen, a menudo hay "compensaciones" entre las ventajas y las desventajas de distintos rasgos cuando las poblaciones evolucionan. Si bien muchos cambios evolutivos representan adaptaciones al ambiente local, no todas las tendencias evolutivas y las direcciones de cambio son adaptativas. El hecho de que muchos rasgos no sean "perfectamente diseados" para sus funciones tiene sentido si son el producto de series sucesivas de evolucin biolgica y no del "diseo" de una fuerza consciente externa. Pero no tendra sentido que un dios omnisciente y todopoderoso diseara organismos con fallas e imperfecciones de diseo. Por ejemplo, los seres humanos somos propensos al dolor de espalda y de cadera porque nuestro esqueleto no est "perfectamente diseado" para la posicin vertical. Cul ser ms probable: que un dios omnisciente y todopoderoso hizo un trabajo mal hecho, o que nuestro esqueleto es "imperfecto" porque se deriva del esqueleto de especies antepasadas que caminaban en cuatro patas? El ser humano tambin tiene la peligrosa tendencia de atragantarse o atorarse con la comida; esto se debe a que el conducto que lleva el aire a los pulmones cruza el conducto que lleva la comida al estomago. Si un dios lo hubiera diseado, sera muy chafo (o sdico). Pero no es un "diseo" consciente; es un producto de nuestra historia evolutiva: los canales de respiracin de todos los vertebrados terrestres tambin evolucionaron en el pasado distante como modificaciones de estructuras preexistentes (en este caso, "vejigas natatorias" de peces seos y peces dipneos, o pez pulmn) que formaron pulmones primitivos. Esa "innovacin" evolutiva permiti a los primeros vertebrados terrestres respirar fuera del agua y colonizar nuevos hbitats. Pero junto con todas las nuevas oportunidades y ventajas iba el pequeo problema del "cruce" de los conductos del aire y de la comida. Y ese problema se agrav en el ser humano cuando la evolucin de la posicin vertical cambi la posicin relativa de la cabeza y la garganta. Como dijimos, el ser humano no tiene un "diseo ptimo" para caminar en posicin vertical. Esta posicin fue una ventaja para nuestra especie, pero cre presiones en los huesos y los msculos porque no "salimos de la nada" y la posicin vertical evolucion a partir de lo que exista antes: del cuerpo preexistente de nuestros antepasados que no tenan posicin vertical. O sea que, como todas las dems especies del planeta, el ser humano tiene muchos rasgos fsicos que sin duda podran ser mejores si un "artfice inteligente" lo hubiera creado... a menos que ese "diseador" fuera bien morboso! Vuelvo a plantear la pregunta: cul ser ms probable: que un dios diseara al ser humano con una garganta propensa a atragantarse y una tendencia crnica al dolor de espalda, o que la configuracin de propensin a atragantarse de la garganta humana y presiones en la espalda y las rodillas sea simplemente el resultado no tan perfecto de una serie de reconfiguraciones anatmicas que sucedieron cuando de unos de nuestros antepasados simios que caminaban agachados evolucionaron homnidos erectos?

En todas las muchas peculiaridades e imperfecciones de la naturaleza hay evidencia concreta de la evolucin. Adems, el estudio de tales imperfecciones da mucha informacin sobre la secuencia de pasos evolutivos que llevaron a cierto punto. Por ejemplo, como mencionamos, si ponemos en orden de edad una docena de fsiles de especies de homnidos, de los ms antiguos a los ms recientes (abarcando varios millones de aos), veremos que las primeras especies de homnidos que caminaban erectos no tenan todos los rasgos que consideramos humanos; todava tenan crneo y cerebro pequeo muy parecido al de los simios, y brazos largos y piernas cortas como los simios, aunque ya eran muy diferentes de ellos y podan pararse y caminar erectos. Tambin veremos que los homnidos posteriores, que son derivaciones evolutivas de esos primeros homnidos, tenan casi la forma, las proporciones y el tamao del cerebro de los humanos modernos. Pero eso no pas de una vez; ocurri en el transcurso de millones de aos. La evidencia es clara: la evolucin de la vida implica modificaciones "imperfectas", paso a paso, de la materia prima preexistente (canalizada y limitada por la historia pasada) disponible en un momento dado, y no es la obra magna de una deidad infinitamente sabia y poderosa. 6) Evidencia de los patrones de distribucin geogrfica de las especies en el planeta: Los patrones de distribucin de muchos grupos de plantas y animales en el mundo no tendran sentido si no descendieran de antepasados comunes. Por ejemplo, los linajes ms antiguos de animales que viven en tierra (como los anfibios y los reptiles) tienen descendientes relativamente similares (ranas y culebras similares) en todos los continentes. Esto no es sorprendente porque el registro fsil indica que los anfibios y los reptiles evolucionaron y se extendieron por todo el mundo mucho antes de que los continentes se separaran. Por otra parte, los mamferos, que evolucionaron despus (aparecen en el registro fsil cuando los continentes se empiezan a separar), siguieron caminos evolutivos separados y diversos en los distintos continentes (como vimos, los marsupiales australianos son muy distintos de los mamferos placentarios de otros continentes; y muchos mamferos de frica, como los primates, son distintos de los de las Amricas). La ciencia de la evolucin puede explicar tales patrones basndose en el tiempo transcurrido desde que las diferentes lneas se separaron y en el tiempo que han evolucionado independientemente. Pero la creacin bblica no lo puede explicar. La creacin bblica tampoco puede explicar por qu tantas especies que habitan islas son mucho ms parecidas a una especie que habita la tierra firme cercana que a especies de puntos ms alejados del globo. Muchas especies de pjaros isleos, por ejemplo, exhiben una gran variedad entre s de algunas adaptaciones evolutivas, pero conservan muchos rasgos en comn con una especie que vive en tierra firme. Esto es perfectamente lgico si las especies isleas son descendientes modificados de individuos de tierra firme que migraron a la isla y despus se diversificaron (con repetidas especiaciones relacionadas con una variedad de componentes ambientales) en muchas especies. Pero si, como dice la Biblia, un dios cre todas las especies de aves del mundo al mismo tiempo y como "ndoles" separadas, sin relacin e inmutables, no debera haber evidencia tan obvia de parentesco entre las especies isleas y las especies de tierra firme.

7) Evidencia de la evolucin de las especies proveniente del hecho de que las caractersticas de los organismos se ajustan a un sistema de clasificacin jerrquica "anidada": Esto suena complicado pero no es. Como dijimos antes, una "jerarqua anidada" simplemente es un patrn de clasificacin de "grupo dentro de grupo" en que caen naturalmente todas las especies cuando se trazan filogenias (rboles familiares) por los rasgos que tienen en comn. En la prctica, solo las cosas que estn realmente relacionadas por lneas de descendencia histrica (en que los antepasados transmiten unos rasgos a los descendientes, de una generacin a la siguiente) encajan sistemticamente en un patrn de jerarqua anidada. Si, por el contrario, uno trata de encajar en ese patrn cosas que en realidad no estn conectadas por lneas de descendencia y herencia (cosas que no han evolucionado una de la otra a lo largo de generaciones), pues no funcionar: los objetos no relacionados no se pueden clasificar en un patrn tan sistemtico de "grupo dentro de grupo". Por ejemplo, uno puede hacer una lista de los nombres y las caractersticas de todos los elementos qumicos o de todos los minerales conocidos. Pero lo que no puede hacer es conectar los elementos qumicos entre s en una jerarqua de "grupo dentro de grupo" basndose en las caractersticas que comparten, y tampoco se puede hacer con los minerales. Por qu? Porque los elementos qumicos no evolucionaron de elementos qumicos preexistentes y los minerales no evolucionaron de minerales preexistentes. Por lo tanto no hay forma de establecer lazos familiares para agruparlos en una jerarqua anidada de grupos cada vez ms grandes guindose por las caractersticas comunes. En cambio las especies biolgicas s se pueden clasificar en una jerarqua anidada. Tambin se pueden clasificar en ese patrn cosas no biolgicas que realmente estn conectadas por lneas de descendencia, como los idiomas. Los miles de idiomas se pueden clasificar en una jerarqua de "grupo dentro de grupo", de idiomas "antepasados" e idiomas "descendientes", porque cada uno surgi en un proceso de "descendencia con modificacin" de una serie de idiomas preexistentes, de los cuales "heredaron" muchas caractersticas de vocabulario y sintaxis (reglas de gramtica, etc.). El francs, el espaol y el italiano, por ejemplo, estn muy emparentados y cada uno es una modificacin ligeramente diferente de un idioma "antecesor": el latn. El hecho de que los idiomas humanos se puedan clasificar en una jerarqua anidada prueba que no se desarrollaron por separado sino "uno del otro" (a diferencia de los elementos qumicos o los minerales). Asimismo, el hecho de que las especies biolgicas se puedan clasificar en tal patrn es una prueba ms de que las formas de vida no aparecieron todas a la vez como "ndoles" separadas y sin relacin (como dice la Biblia), sino que evolucionaron una de la otra de una serie de antepasados comunes. Vea al final del captulo "Un 'artfice inteligente' consciente no diseara as!" En realidad no conozco ninguna otra teora cientfica, de ningn campo, que est tan bien sustentada por hechos demostrados y por tantas fuentes de evidencia que se refuerzan mutuamente como la teora de la evolucin biolgica. Cunta ms prueba se necesita? Muchos cientficos estn muy frustrados y enojados de que una bola de creacionistas fundamentalistas, emperrados en promover ignorancia por sus prioridades polticas reaccionarias, bloquee la educacin cientfica y no deje que la gente sepa lo fuerte que es la evidencia de la evolucin. Hacen todo lo que est a su alcance --tergiversan la verdad,

riegan mentiras y hasta amenazan-- para hacer aceptar una interpretacin literal de la historia bblica de la creacin, aunque con toda la evidencia cientfica que se ha acumulado en siglo y medio eso no se puede sostener. Los paleontlogos pueden mostrar montones de fsiles, de todo el mundo, con secuencias claramente demostradas de modificaciones evolutivas, y muchas de las divergencias sucesivas que caracterizan las distintas lneas evolutivas animales y vegetales. Los anatomistas comparativos y los bilogos del desarrollo pueden mostrar pruebas muy concretas de que todas las plantas y los animales tienen estructuras que conservan rasgos significativos de las especies que los precedieron, combinadas con nuevas estructuras que obviamente son una modificacin de la parte correspondiente en una especie anterior. Los bilogos moleculares en las ltimas dcadas han comparado el ADN y otras molculas de montones de especies y han averiguado el grado de parentesco entre distintas especies y en qu momento ocurrieron diferentes divergencias en su rbol familiar. Muchos bilogos moleculares no saben mucho de fsiles o de anatoma comparativa (igual que muchos paleontlogos y anatomistas no saben mucho de biologa molecular), pero los cientficos de esos campos (y de muchos otros) han llegado a las mismas conclusiones bsicas sobre la evolucin del rbol de la vida que conecta todas las especies vivas y extintas. Todo bilogo puede dar de un tirn montones de ejemplos de rasgos de organismos y comunidades de organismos (estructuras vestigiales, homologas, casos de evolucin convergente, etc.) que se pueden explicar muy sencillamente con la teora de la evolucin pero que no se pueden explicar lgicamente de ninguna otra manera. Adems, como vimos en otras partes de esta serie, los bilogos evolucionistas, los genetistas de poblaciones y los eclogos de comunidades han corroborado experimentalmente muchas predicciones de la teora de la evolucin (en el laboratorio y en poblaciones naturales) en miles de estudios y experimentos que muestran la evolucin en accin en toda clase de lneas vegetales y animales, y han permitido descifrar muchos de los mecanismos del cambio evolutivo. Ninguno de esos cientficos, en ninguno de esos campos, ha encontrado un solo ejemplo de evidencia concreta que refute (o contradiga) los hechos bsicos de la evolucin. As que vuelvo a plantear la pregunta: cunta ms prueba se necesita?

APNDICE DEL CAPTULO CINCO

Un artfice inteligente consciente no diseara as!


Obrero Revolucionario #1170, 13 de Octubre, 2002, posted at http://rwor.org Es curioso que cuando un "artfice inteligente" de verdad (mejor dicho, una persona) disea objetos, no se pueden clasificar en una "jerarqua anidada". Eso se debe a las caractersticas del proceso consciente de diseo e innovacin. Consideremos, por ejemplo, los coches, los aviones o los instrumentos musicales: se dice que los nuevos diseos (o las nuevas "generaciones" de diseos) "evolucionan" con el tiempo gracias a las modificaciones de modelos preexistentes que realizan los diseadores. Los nuevos modelos se "derivan" de las generaciones anteriores y usualmente tienen nuevas caractersticas combinadas con las de modelos anteriores. Pero, a diferencia de las especies humanas o los idiomas humanos, los objetos diseados conscientemente no se dejan clasificar en jerarquas anidadas. Por qu? La razn es que los diseadores no se limitan a modificar solo los componentes disponibles en la generacin de diseos inmediatamente precedente; pueden innovar y enriquecer el diseo con elementos de otras lneas evolutivas (no solamente las que estn "emparentadas"), y pueden "saltar" y escoger elementos de varias generaciones anteriores, y no apenas de la generacin anterior. De ese modo, los diseadores construyen un diseo novedoso con elementos de modelos que no estn directamente relacionados. Eso naturalmente le da al diseador una gran fuente de innovacin creativa. Pero los diseos no se podrn clasificar en una progresin de lneas de antepasados y descendientes de jerarquas anidadas. Hemos visto que la evolucin biolgica tambin produce constantemente novedades e innovacin, pero lo hace con un proceso inconsciente que est limitado por el hecho de que solo puede usar la variacin heredable que est presente en la generacin inmediatamente anterior de la cual desciende directamente. Por su cuenta, la naturaleza no tiene otros medios de evolucionar. Pero a poco un diseador, o artfice, sobrenatural (mejor dicho, un dios) se impondra esas limitaciones?

CAPTULO SEIS: LA EVOLUCIN DE LOS SERES HUMANOS

6.1 DE DNDE VENIMOS?

"Descendientes de los monos! Dios mo, esperemos que no sea verdad, pero si lo es, recemos por que no se sepa!" Comentario de la esposa del obispo de Worcester, Inglaterra, en el siglo XIX, cuando se enter de la teora de la evolucin de Darwin

"Los hechos son la informacin del mundo; las teoras son explicaciones propuestas para interpretar y coordinar los hechos. La evolucin es uno de los hechos ms slidamente establecidos de la ciencia (tan cierto como que la Tierra gira alrededor del Sol)" Stephen Jay Gould, paleontlogo y bilogo evolucionista altamente respetado

Obrero Revolucionario #1179, 15 de diciembre, 2002, posted at http://rwor.org

Quines somos? De dnde salimos? Cmo ser el futuro? El ser humano se ha hecho tales preguntas prcticamente desde que es ser humano. Es uno de los rasgos que nos hacen humanos: la capacidad de pensar, de hacer preguntas y de conversar sobre el presente y, tambin, sobre lo que pas en el pasado y lo que puede pasar en el futuro. Eso no lo hace ninguna otra especie del planeta. Esa capacidad es lo que nos permite aprender de los conocimientos y tradiciones de nuestros antepasados (de los cuales conviene conservar unos y descartar otros); esa capacidad es lo que permite a generacin tras generacin de seres humanos seguir acumulando conocimientos y experiencias por medio de la revisin y modificacin de interpretaciones previas, y por medio de nuevas exploraciones y transformaciones del mundo que nos rodea. Pero adems de esta increble capacidad, tambin tenemos la capacidad y la tendencia de "inventar cosas" cuando no sabemos algo. Cuando inventamos relatos imaginativos sobre el futuro, los llamamos ficcin cientfica o ciencia ficcin, y cuando los relatos se imaginan lo

que sucedi en el pasado se suelen llamar supersticiones o mitos. En la primera entrega de esta serie, hablamos de los "mitos de los orgenes" o "mitos de la creacin" que son el fundamento de muchas religiones de la actualidad (y seguramente de las religiones de la antigedad que han dejado de existir). Los mitos de la creacin sencillamente son relatos que los seres humanos de hace siglos o miles de aos se contaban para explicar algo que no podan saber todava: cmo surgieron los seres humanos. Tales relatos (contados en canciones y poemas en muchas culturas, y escritos en "escrituras sagradas" de autora humana como la Biblia, el Tanaj y el Corn) tienen detalles diferentes (que indican que se idearon en distintos lugares, pocas y ambientes fsicos); pero todos tienen algo en comn: dicen que al ser humano lo crearon hace mucho tiempo espritus sobrenaturales misteriosos (dioses del sol, espritus del agua, madres de la tierra o patriarcas barbados en las nubes), por lo general invisibles, a partir de un elemento terrestre, como el barro, y que despus lo bajaron del cielo o lo sacaron de las entraas de la tierra, y que de ah en adelante se reprodujeron y poblaron la tierra (o la parte del planeta que fuera conocida a los autores del mito). No me sorprende en lo ms mnimo que los pueblos antiguos que vivan en un mundo precientfico inventaran relatos para explicar el origen del ser humano. El estudio de tales mitos hoy no dar una explicacin verdadera de nuestro origen, pero podemos apreciarlos como poesa, cancin y literatura, y podemos aprender mucho de la vida de los pueblos antiguos y de cmo vean su mundo.28 Es fcil ver por qu hace tiempo inventaban mitos de la creacin, pero la evidencia histrica y cientfica actual demuestra que los relatos de la creacin de todas las religiones del mundo en s fueron "creados" por seres humanos. Los seres humanos tambin inventamos cuentos para los nios sobre Santa Claus o el ratn Prez, pero todos sabemos que al crecer reconoceremos que son cuentos dotados de un propsito social. Los adultos se aferran a los mitos religiosos del origen de los seres humanos y dems seres vivos por las mismas razones sociales que los llevan a sentir la necesidad de la religin, as como tambin porque: a) durante la mayor parte de la existencia de los seres humanos no existan los mtodos, las orientaciones ni los descubrimientos cientficos que permitieran saber de dnde procedemos, a partir de los hechos, no de supersticin y mito; y b) las divisiones y disparidades sociales que han existido en todo el mundo le han vedado el conocimiento cientfico a la mayora de la humanidad, situacin que contina a la fecha. Hoy la ciencia puede contestar clara y definitivamente la pregunta "de dnde venimos?". Desde la publicacin en el siglo XIX del innovador trabajo de Charles Darwin sobre la evolucin de la vida, los cientficos han podido entender y demostrar cientficamente cada vez ms que todos los seres vivos del planeta (todas las plantas y los animales, y dentro de estos los seres humanos) estn emparentados en distinto grado, y que todas las especies

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Tambin podemos aplicar los mtodos y las tcnicas de la ciencia moderna para explorar por qu los seres humanos crearon las religiones en primer lugar o por qu muchos individuos todava sienten la "necesidad" de la religin.

evolucionaron (se originaron y cambiaron) en el transcurso de cientos de millones de aos por medio de un proceso llamado "descendencia con modificacin" de una serie de antepasados comunes. Hoy es muy claro que a ese proceso lo molde en gran medida el mecanismo principal del cambio evolutivo que llamamos seleccin natural.29 Que la evolucin opera por seleccin natural sobre poblaciones de individuos variados fue la "gran idea" de Darwin; pero no es apenas una "idea interesante" ni una "teora sin comprobar" o especulacin: es un hecho cientfico altamente comprobado. Se puede decir que prcticamente todo el progreso de la biologa y ciencias afines de principios del siglo 20 hasta hoy ha sido una larga "prueba" de la teora bsica de la evolucin de Darwin. A estas alturas se ha demostrado sin la ms mnima duda que la vida ha evolucionado continuamente 3.5 billones (tres mil millones y medio) de aos, que sigue evolucionando y que gran parte del cambio evolutivo (tanto de escala pequea como de gran escala) se da por medio del mecanismo inconsciente de la seleccin natural. Adems de probar que la evolucin ocurre, la ciencia moderna ha demostrado cmo ocurre, en parte gracias a descubrimientos de la gentica y la biologa molecular posteriores a Darwin. La evidencia de la evolucin pasada est en todas partes, en todas las especies vivas y en todos los fsiles de las especies extintas. Por otra parte, miles de estudios cientficos demuestran que la evolucin contina. Las poblaciones de plantas y animales siguen cambiando (evolucionando) a lo largo de muchas generaciones (no "instantneamente") gracias a la seleccin natural y fenmenos relacionados. (Las entregas anteriores de esta serie explican a fondo el proceso de la seleccin natural y dan ejemplos de evolucin en accin a nuestro alrededor). El ser humano evolucion de especies no humanas Hay evidencia concreta de que los seres humanos (y no solo las otras especies de seres vivos del planeta) son el producto de la evolucin biolgica? Hay pruebas claras de que descendemos de especies previas que no eran humanas? S, definitivamente, sin lugar a dudas. La evidencia de esto es muy clara. El ser humano desciende de una larga serie de especies preexistentes que no eran humanas. La lnea evolutiva que llev a los seres humanos modernos (llamada la lnea "homnida") se separ de una lnea de simios (monos) africanos hace pocos millones de aos. Otra rama de esa lnea llev a los gorilas y chimpancs modernos, nuestros primos evolutivos ms cercanos. En los homnidos de nuestro lado de esa separacin evolutiva estn todas las
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Como vimos en las entregas anteriores de esta serie, la seleccin natural es un mecanismo relativamente simple: en un individuo pueden aparecer nuevos rasgos (novedades de forma o funcin que no tenan las generaciones anteriores) simplemente como resultado de varios tipos de recombinacin de la variacin gentica heredable que tena la generacin de los padres; cuando esos nuevos rasgos dan al individuo una "ventaja reproductora" sobre los individuos que no los tienen (cuando permiten producir ms descendientes que sobrevivirn y se reproducirn), los nuevos rasgos se transmitirn a una mayor proporcin de los individuos de la poblacin en las siguientes generaciones. De esa forma, los nuevos rasgos tendern a extenderse por toda la poblacin de plantas o animales. Eso suceder automticamente si los rasgos son heredables (se pueden transmitir de padres a hijos por la reproduccin) y si dan a los individuos una ventaja reproductora de modo que quienes los tengan contribuyan ms descendientes (en promedio) a las generaciones siguientes que quienes no los tengan.

especies ms relacionadas a los humanos que a los chimpancs. Como veremos, ha habido muchas especies homnidas y se diferencian de sus antepasados simios porque eran bpedas (caminaban de pie). Representan varios pasos evolutivos intermedios entre los antepasados simios y los humanos modernos. Las especies bpedas ms antiguas eran muy parecidas a los simios; las especies ms recientes son ms parecidas a los humanos modernos. Los paleontlogos (los cientficos que coleccionan y analizan fsiles) continuamente hallan ms y ms fsiles de las muchas especies de homnidos bpedos (algunos vivieron al mismo tiempo), y estamos aprendiendo cules de esas especies fueron nuestros antepasados ms directos y cules son ramas laterales de nuestro rbol genealgico que se truncaron. Los seres humanos actuales pertenecemos todos a una sola especie, la nica que queda de la serie de especies homnidas. Al estudiar las especies antepasadas y los ambientes en que vivieron, aprendemos no solo quines fueron nuestros antepasados ms directos sino tambin qu es ser plenamente humanos. Con cada nuevo fsil que se encuentra, y con el correspondiente anlisis y discusin por varios grupos de cientficos, sabemos ms detalles del desenvolvimiento exacto de la evolucin humana. Queda mucho por saber, pero las lneas generales, el patrn bsico, estn tan claros que para la vasta mayora de los cientficos de todo el mundo quien no crea que los seres humanos evolucionaron de una especie preexistente es similar al que todava crea que la Tierra es plana y que si navega hacia el horizonte se despear del borde! Los creacionistas aprovechan la ignorancia y la confusin que generan la falta de educacin y la mala educacin; mienten y tergiversan los hechos sabidos de la evolucin, y quieren que la gente considere vergonzoso tener antepasados pre-humanos. Dicen que para los evolucionistas los seres humanos "no son diferentes a los monos de un zoolgico", pero eso no es cierto. Lo que los evolucionistas dicen es que hay una abundancia de pruebas concretas de que: 1) los seres humanos descienden de antepasados similares a los simios; 2) los simios modernos como los chimpancs son parientes cercanos de los humanos; 3) los humanos y los simios todava tienen en comn muchos rasgos fsicos y conductuales; 4) los seres humanos tambin tienen caractersticas evolutivas que les son exclusivas a ellos, y que obviamente hacen que sean diferentes de sus parientes simios. Los creacionistas tambin sostienen que si las escuelas ensearan que descendemos de animales, los nios "se portaran como animales" y caeran en la inmoralidad y el libertinaje. Esto es ridculo y es una falta de respeto a los jvenes, las familias y su capacidad de reaccionar a la verdad. Igualmente, no capta que por ms que descendemos de especies no humanas, tenemos caractersticas exclusivamente humanas que nos distinguen de nuestros parientes ms cercanos de otras especies. Nuestro comportamiento (para bien o para mal) es inconfundiblemente humano. La ciencia de la evolucin demuestra que si pudiramos caminar a lo largo del tiempo hacia atrs, a lo largo de toda la serie de especies antepasadas de las que descendemos, pasaramos por la larga serie de simios pre-humanos que son nuestros antepasados ms directos. Siguiendo hacia atrs, mucho despus pasaramos por los primeros mamferos del tamao de ratas que vivieron en los tiempos de los dinosaurios (de los que se derivaron especies tan diferentes como los osos, las ballenas, los perros y los seres humanos, en diferentes puntos de la historia de la evolucin). Esos primeros mamferos evolucionaron

de una rama de reptiles con rasgos parecidos a los mamferos, y los primeros representantes de los reptiles a su vez evolucionaron de una rama de los primeros anfibios (el grupo al que pertenecen las salamandras, las ranas y los sapos), que fueron los primeros animales que salieron del agua y caminaron en la tierra. Los anfibios por su parte evolucionaron de una rama de peces marinos que tenan un saco areo que pareca un pulmn y unas aletas cortas y gruesas que parecan patas, lo que permiti que pasaran tiempo fuera del agua. Los peces, a su vez, evolucionaron mucho antes de una rama de invertebrados (animales sin columna vertebral) marinos que evolucionaron de animales marinos ms simples y primitivos, remontndose hasta las primeras formas de vida parecidas a las bacterias que empezaron todo el show evolutivo, que seguramente eran unas pocas tiras de ADN rodeadas de una especie de membrana celular. As que al hablar de las races y de los antepasados de los seres humanos no hay que parar en los simios; hay que seguir hacia atrs hasta las primeras bacterias que salieron del caldo qumico de las aguas del mundo hace unos 3.5 billones de aos, y reconocer que tambin son nuestros antepasados! Por mi parte, esto no me asusta ni me inquieta. De hecho, me parece maravilloso que hayamos llegado a donde estamos gracias a una mezcla tan diversa de antepasados. Naturalmente, reconocer la evidencia de nuestras races no quiere decir que vamos a comenzar a portarnos como bacterias, peces o monos! Solo podemos "ser" lo que somos y portarnos como lo que somos: una especie distinta y bastante nica: Homo sapiens. Si somos una especie distinta y bastante nica, entonces qu importancia tiene saber de qu especies evolucionamos? Es solo para hacer un lbum familiar de antepasados antiguos? Bueno, algunos estudian nuestros orgenes y antepasados por inters general y curiosidad, y eso no tiene nada de malo. Pero fuera de eso, es importante saber lo ms que podamos sobre las especies de las que se deriva la especie humana por dos razones centrales: 1) Para quitarnos las telaraas de lo sobrenatural: Cuanto ms conozcamos la realidad concreta de los orgenes humanos, ms podemos liberarnos de las supersticiones y las creencias sobrenaturales (creencias anticuadas que en realidad hacen dao a los seres humanos). Muchos de los que creen que nos cre un espritu sobrenatural tambin tienden a aceptar las injusticias y los males sociales ("es la voluntad de dios"). Muchos tambin esperan pasivamente que ese espritu venga a rescatar la humanidad en vez de hacer algo ellos mismos para cambiar los problemas sociales. Pero si conocemos los hechos concretos de la ciencia moderna y que los seres humanos, a pesar de ser especiales y nicos, somos simplemente el resultado de un proceso muy largo y completamente inconsciente de evolucin biolgica y seleccin natural que ha operado sobre todos los seres vivos por billones de aos, eso nos puede ayudar a poner la situacin en su debida perspectiva y a buscar soluciones al nivel social y prctico, no al nivel celestial y sobrenatural. 2) Para entender mejor quines somos, y nuestras necesidades y capacidades: Cuanto ms entendamos nuestros orgenes evolutivos, me parece que ms entenderemos que nuestra especie est estrechamente entrelazada y ligada con muchas otras formas de

vida de este planeta, y que por lo tanto no puede sobrevivir sola. Una importante implicacin de esto es entender que si seguimos degradando gratuitamente ecosistemas enteros y llevando a la extincin a tantas especies, podemos desencadenar una cascada de efectos biolgicos que vuelvan inhabitable el planeta para nuestra propia especie. Asimismo, si entendemos ms los sucesos biolgicos que ocurrieron cuando la lnea humana evolucion de las especies antepasadas preexistentes (las modificaciones e innovaciones evolutivas clave), me parece que tambin entenderemos mejor que la evolucin de nuestra excepcional flexibilidad conductual y de nuestra capacidad de aprender cosas nuevas nos libera de una rgida determinacin por nuestros programas genticos (somos mucho ms que nuestros genes!). Los seres humanos tenemos una increble habilidad de transformar dramticamente toda clase de aspectos de la naturaleza y de la sociedad, para bien o para mal. Esa habilidad se deriva de ciertos aspectos de nuestra evolucin, que dieron como resultado una especie con una capacidad altamente desarrollada de interactuar conscientemente con el mundo que la rodea gracias al aprendizaje continuo, complementada por una capacidad altamente desarrollada de comunicacin y coordinacin social. No somos la nica especie que adquiri la capacidad de aprender o de manipular el ambiente externo, flexibilidad conductual, y formas complejas de organizacin y comunicacin social; todo eso se encuentra en distinto grado en otras especies, especialmente en los otros mamferos sociales: los chimpancs elaboran y usan herramientas primitivas, los perros piden atencin, los lobos ensean a los lobatos a cazar, los elefantes aprenden a cuidar sus cras por medio del ejemplo, las ballenas ensean a los ballenatos las complejas canciones con que se comunican, etc. As que, especialmente de los mamferos que viven en grupos, muchas especies adquirieron una capacidad impresionante de aprender conductas complejas que no responden simplemente a programacin gentica. Pero es innegable que la evolucin de los seres humanos representa un salto cualitativo del desarrollo de esas capacidades. Ninguna otra especie del planeta tiene la capacidad del ser humano de transformar conscientemente el mundo. Precisamente porque es lo que nos hace inconfundiblemente humanos, debemos entender la naturaleza de ese salto y sus orgenes evolutivos. Ya a fines del siglo 19 Darwin y otros cientficos notaron los obvios parecidos fsicos entre los humanos y los simios africanos modernos (gorilas y chimpancs) y sospecharon que el ser humano debi de evolucionar como una rama separada de un antepasado comn. Darwin y amigos estaban en lo cierto, aunque la prueba no se obtuvo sino hasta el siglo 20. Desde los tiempos de Darwin, los fundamentalistas cristianos han tratado de impedir que se conozcan las teoras cientficas de la evolucin y las grandes cantidades de evidencia cientfica concreta que han confirmado esas teoras. No quieren que la gente sepa que la vida en la Tierra se remonta 3.5 billones de aos... porque la interpretacin literal de la Biblia dice que empez hace apenas unos pocos miles de aos. No quieren que la gente conozca la evidencia cientfica que prueba que todas las especies vegetales y animales estn emparentadas en mayor o menor grado ni que todas y cada una de las especies son el resultado de modificaciones evolutivas de especies anteriores... porque la Biblia dice que Dios cre todas las plantas y los animales por separado y al mismo tiempo. Pero ms que nada, no quieren or que los seres humanos evolucionaron de especies no humanas...

porque la Biblia dice que "el hombre" es la "creacin especial" de Dios, que fuimos creados a "su imagen y semejanza" y que fuimos creados para "seorear el mundo". Los hechos probados de la evolucin contradicen todo esto. Seres humanos y dinosaurios? Otro absurdo creacionista Como la Biblia dice que Dios crey todos los seres vivos por separado la misma semana, los creacionistas hacen lo posible y lo imposible por negar la clara evidencia cientfica de que las especies evolucionaron una de la otra en distintos momentos de la historia de la vida en la Tierra (una historia de 3.5 billones de aos). Una de las cosas que ms los mortifica es la innegable evidencia de evolucin de la lnea humana: la gran cantidad de fsiles de especies homnidas que caminaban de pie y claramente son una transicin entre los simios antiguos y los humanos modernos. Los creacionistas dicen que los primeros Australopitecos eran "monos"; que los homnidos posteriores como el Homo habilis, Homo ergaster, Homo erectus, etc., que tienen caractersticas claramente intermedias entre los Australopitecos (que caminaban de pie pero parecan simios) y los humanos modernos, "son falsos"; y que el Homo sapiens es humano pero que no tiene la edad que muestran los fsiles (ms de 100,000 aos). Torcer los hechos para encajarlos en sus convicciones religiosas es una especialidad de los creacionistas. Hasta hace poco decan que los seres humanos y los dinosaurios vivieron al mismo tiempo (conforme a la Biblia), y como prueba sealaban unas huellas de pisadas humanas en las mismas capas de rocas que unas huellas de dinosaurios en Texas. Pero hay un pequeo problema: las huellas de dinosaurios son autnticas (de antes de la extincin de los ltimos dinosaurios hace 65 millones de aos), pero las huellas humanas las cincelaron en las rocas en los aos 30 (durante la Depresin), cuando la zona era un paradero turstico. Ahora los creacionistas no hablan mucho de esto. Claro que no todos los que creen en la religin son locos fundamentalistas! Muchos cristianos abiertos y gente de otras religiones aceptan que la evolucin es un hecho probado y adaptan sus creencias de modo acorde. Muchos creen, por ejemplo, que los seres humanos que escribieron los libros de la Biblia hace siglos tenan un conocimiento limitado y que por lo tanto la Biblia no se debe tomar "textualmente". La iglesia catlica tuvo que hacer un "ajuste" similar cuando finalmente admiti que se equivoc al calificar de hereja y blasfemia la teora de Coprnico (que la Tierra no era el centro del universo y que esta y otros planetas giraban alrededor del Sol). Las autoridades religiosas se opusieron fuertemente porque pona en entredicho la visin bblica de que el ser humano es el centro de la creacin. Pero a fin de cuentas no fue posible negar la evidencia cientfica. Coprnico tena razn!30 Tanto la teora de Coprnico como la de Darwin estremecieron el mundo de la religin organizada y recibieron grandes ataques de las autoridades religiosas porque ambas tumban
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La iglesia catlica no tiene muy buena reputacin de reconocer y aceptar los avances de la ciencia. El astrnomo Coprnico plante que la Tierra gira alrededor del Sol (y no al revs, como se crea) en el siglo 16. El astrnomo Galileo comprob que esta teora era correcta a principios del siglo 17. La iglesia rechaz la evidencia cientfica pues mostraba que la Biblia tiene errores, declar hereje a Galileo, lo meti en las crceles de la Inquisicin y lo oblig a retractarse. Eso fue en 1633. El papa finalmente admiti que Galileo tena razn y que fue castigado injustamente... en 1979!

al ser humano de su pedestal y demuestran que ni el ser humano ni la Tierra son el centro de todo, tal como lo plantea la Biblia. Las crticas actuales de la teora de Darwin por los creacionistas se parecen a los desvaros y las peroratas de la iglesia contra Coprnico y Galileo hace siglos. Como punto secundario, no es espeluznante que el actual presidente de Estados Unidos (el pas ms poderoso del planeta, que admite tener grandes cantidades de armas de destruccin masiva) diga que es un ferviente fundamentalista cristiano, que coincida abiertamente con muchos aspectos del plan poltico y social de los creacionistas fascistas cristianos de la "derecha religiosa", y que los promueva enrgicamente? Conocer la evolucin (y la evolucin humana) es, primero que todo, conocer la verdad y hechos cientficos comprobados. Pero conocer esos hechos y aprender a desenmascarar las mentiras de los creacionistas tambin puede asestar un golpe de resistencia contra un plan poltico y social reaccionario. Hechos bsicos de la evolucin humana Cules son, entonces, los principales puntos que debemos conocer de la evolucin humana? Bueno, primero que todo debemos saber que no hay ni gota de duda de que somos parientes cercanos de los simios africanos modernos: de los gorilas y los chimpancs. Son nuestros parientes vivos ms cercanos. Por lo tanto, estudiarlos puede brindar un mayor conocimiento de los muchos aspectos que todava tenemos en comn, aspectos que seguramente tambin tenan los antepasados comunes de los humanos y los simios que vivieron hace unos pocos millones de aos, de los cuales se separaron la lnea humana y la lnea de los chimpancs. Estudiar a los simios tambin puede brindar un mayor conocimiento de sus diferencias con los seres humanos, y eso permite reconstruir los probables pasos crticos del camino que seguimos para llegar a ser plenamente humanos. Al observar los simios en un zoolgico, en TV o en su ambiente natural sorprenden sus obvias semejanzas fsicas con los seres humanos, y tambin muchas conductas "casi humanas": su forma de jugar, de manipular objetos, de disciplinar o consolar a las cras, etc. Para un cientfico especializado en anatoma (el estudio de la forma y la funcin de las distintas partes del cuerpo) las semejanzas son ms evidentes: la mayora de nuestros huesos y rganos son similares a los de los simios, y eso indica que tenemos antepasados comunes. Nuestras diferencias ms aparentes son: diferentes proporciones (tenemos los brazos ms cortos y las piernas ms largas), poco pelo en la piel, el pulgar ms mvil, el crneo alineado con la columna (lo que nos permite pararnos, caminar y correr de pie, en vez de inclinados en los nudillos como los simios), un cerebro proporcionalmente mayor y una capacidad ms desarrollada de lenguaje complejo. Esas son nuestras diferencias ms obvias. Volviendo a las semejanzas, las protenas de la sangre y las molculas de ADN de los seres humanos y de los chimpancs son casi idnticas. La mayora de los bilogos moleculares coinciden en que solo hay una diferencia del orden de 1% a 2% entre el ADN de los humanos y el ADN de los chimpancs! Se sabe que cuanto ms tiempo evolucionan por separado dos lneas que tienen un antepasado comn, ms diferencias tendr su ADN. El anlisis de las semejanzas y

diferencias del ADN indica, por ejemplo, que los simios africanos estn ms emparentados con los seres humanos que con los micos (un grupo que se separ antes en la evolucin de los primates). El hecho de que todava existe una semejanza de ms o menos 98% entre el ADN humano y el ADN de los chimpancs prueba sin lugar a dudas que las dos especies tienen un parentesco sumamente cercano. Con esa informacin, los bilogos moleculares han podido calcular que las dos especies tenan un antepasado comn hace 5 millones de aos, lo que es muy poco tiempo en la escala del tiempo evolutivo. ADN de chimpanc y humano: Cunto nos parecemos? Desde los aos 70, varios equipos de cientficos han comparado las protenas de la sangre y el ADN de los seres humanos y los chimpancs con las tcnicas de la biologa molecular, y han encontrado un enorme parecido del ADN. Casi todos los equipos obtuvieron repetidas veces una semejanza de 98.5 a 99%. Como se sabe que a mayor tiempo de separacin de dos especies ms diferencias habr en su ADN, se ha podido calcular que los chimpancs modernos y los humanos modernos tenan un antepasado comn hace unos 5 millones de aos. Comparado con la historia de 3.5 billones de aos de evolucin de la vida, 5 millones de aos es un tiempo bastante corto. ltimamente la prensa ha sacado una racha de titulares al estilo de "Los chimpancs y los humanos no se parecen tanto como se pensaba". Eso puede llevar a pensar que los bilogos especialistas en evolucin ahora no estn de acuerdo en el parentesco de las dos especies ni en que descienden de un antepasado comn. No hay tal desacuerdo. Los titulares parten del hecho de que Roy Britten, un bilogo de la universidad Cal Tech, midi las diferencias de ADN con una nueva tcnica y encontr una semejanza de 95%. (La nueva tcnica incorpora la medida de fragmentos de ADN que estn en secciones "no funcionales"). Por contraste, los seres humanos y otros mamferos ms alejados, como el ratn , solo tienen 60% de semejanza de ADN. Cualquiera que sea el porcentaje (95%, 98.5%, 99%), es claro que los humanos y los chimpancs son parientes sumamente cercanos, y que los chimpancs son la especie a la cual ms nos acercamos (tenamos ms parentesco con las especies anteriores de homnidos, pero todas se extinguieron). El mismo Roy Britten seala que "una gran parte de esas variaciones de 5% son relativamente poco importantes" y sostiene que sus cifras corroboran la conclusin de que la lnea humana y la lnea de los chimpancs se separaron de un antepasado comn hace unos 5 millones de aos. Y hay fsiles: Muchos, muchos fsiles En los tiempos de Darwin apenas empezaba la bsqueda de fsiles de posibles antepasados humanos, as que no se saba si se encontraran muchos fsiles, cmo seran (ms parecidos a los simios, a los humanos o una mezcla) ni si confirmaran o refutaran la idea de que los seres humanos evolucionaron de antepasados parecidos a los simios que no eran humanos. Pero en el siglo y medio transcurrido desde la poca de Darwin muchos equipos de cientficos han encontrado miles de fsiles homnidos de distintas edades: fsiles que tienen menos de 200,000 aos (que ya tienen la anatoma de humanos modernos); fsiles de varias especies que tienen de 1 a 2 millones de aos (que no tienen la anatoma de humanos modernos pero que ya tienen algunos de los rasgos crticos que distinguen a los humanos de

los simios y de los homnidos previos); y fsiles de varias especies que vivieron de 3 a 4 millones de aos (muy parecidos a los simios pero que ya caminaban de pie). Los fsiles homnidos de ms de 4 millones de aos son bastante raros hasta la fecha. Hace poco se encontr en Chad, frica, un crneo de 7 millones de aos de lo que podra ser un homnido bpedo, a quien han llamado Toumai. Varios expertos estn examinando la evidencia (por ejemplo, en qu parte del crneo se conectan los msculos del cuello) y no todos estn convencidos de que caminaba de pie. Sin embargo, si se llega a confirmar que era bpedo, sera lo ms cerca que hemos llegado a encontrar un homnido que vivi en el tiempo de la primera divergencia de los homnidos bpedos de una lnea de simios africanos. Fue Toumai uno de nuestros antepasados? El trmino "homnidos" se aplica a todas las especies ms emparentadas con los seres humanos que con los chimpancs. A partir de estudios de ADN sabemos con certeza que los homnidos bpedos (que caminaban de pie) se separaron hace un poco ms de 5 millones de aos de una lnea de simios africanos, de la cual tambin descienden los chimpancs modernos. Gracias a la abundancia de fsiles, tambin hay bastante informacin sobre las muchas especies de homnidos bpedos (y hubo muchas!) que vivieron en frica desde hace unos 3 a 4 millones de aos. Pero los fsiles de ms de 4 millones de aos son raros porque las primeras poblaciones de homnidos seguramente eran pequeas y porque las condiciones ambientales de ese tiempo (ms hmedas) no eran favorables para la formacin de fsiles. Sin embargo hace poco se descubri un crneo de 7 millones de aos en el Sahara, lejos de los sitios donde se han encontrado la mayora de fsiles de homnidos (en frica del sur y oriental). Se le ha llamado Sahelanthropus tchadensis y se le ha apodado Toumai. Su descubridor, Michel Brunet, y otros expertos estn convencidos de que caminaba de pie por la forma en que los msculos del cuello se conectan al crneo. Si es cierto que Toumai caminaba de pie, sera el homnido ms antiguo que conocemos y podra ser la primera especie bpeda que se separ de la lnea ancestral de simios. Sin embargo, otros cientficos dudan que el crneo de Toumai pruebe terminantemente que caminaba de pie como los homnidos de hace 3 a 4 millones de aos. Inclusive si caminaba de pie, puede ser un antepasado directo de la lnea humana o no serlo, pues muchas especies homnidas fueron ramas laterales que se extinguieron. No sabemos cul ser la conclusin cientfica sobre Toumai, pero de todos modos el descubrimiento es importante porque muestra que es posible hallar fsiles homnidos de ms de 5 millones de aos y que podran encontrarse lejos de los sitios donde han aparecido la mayora de los fsiles. Unos cientficos creen que el bipedalismo pudo haber evolucionado (y desaparecido) ms de una vez en los simios ancestrales. Sea cierto o no, es muy claro que la historia de la evolucin humana no es un desarrollo en lnea recta de una sola especie simia que dio origen a una sola especie bpeda homnida que llev a los humanos modernos. Es algo mucho ms complicado: en la actualidad se sabe con seguridad que entre los antepasados simios y los humanos modernos hubo olas sucesivas de muchas especies homnidas bpedas. Unas de esas especies vivieron cientos, miles o incluso un milln de aos o ms y

se extinguieron. Unas fueron nuestros antepasados en lnea directa; otras fueron ramas laterales de la gran familia homnida (que se extinguieron sin dejar descendientes modernos). En general, la evolucin homnida se parece ms a un arbusto con muchas ramas que a un camino en lnea recta o una escalera de simio a humano. Los estudios de las semejanzas y diferencias de varias especies homnidas que vivieron en distintas pocas en los 5 millones de aos pasados han proporcionado una gran cantidad de pruebas concretas de que los humanos modernos evolucionaron mediante una serie de modificaciones evolutivas paso a paso, desde nuestro antepasado homnido ms similar a los simios, pasando por una serie de especies descendientes sucesivas (muchas de las cuales tenan rasgos intermedios entre los simios y los humanos modernos), hasta llegar finalmente a nuestra especie humana moderna hace aproximadamente 200,000 aos. Sabemos todo lo que hay que saber sobre los primeros orgenes de los seres humanos? Por supuesto que no. A veces parece que cada vez que uno abre un peridico encuentra otro hallazgo de un crneo homnido o de una extremidad de una especie homnida que vivi hace millones de aos. Cada vez que eso sucede, los equipos de expertos naturalmente se emocionan y pasan meses o aos verificando la edad, examinando los rasgos, y catalogando parecidos y diferencias con los humanos modernos, con los simios actuales, con todos los fsiles homnidos encontrados en capas de roca de edad similar, y con todos los fsiles homnidos ms antiguos y ms recientes encontrados previamente. As se rene informacin que hace posible ver (tras mucho debate entre los distintos equipos cientficos) dnde encaja un fsil en el rbol genealgico con relacin a todos los otros fsiles encontrados. Para repetir, en los tiempos de Darwin la idea de que los humanos descienden de antepasados similares a los simios era una idea sin probar. Darwin y otros cientficos estaban bastante seguros de que deba de ser as por a) el hecho de que los humanos tenan muchos parecidos anatmicos con los simios y b) el hecho de que todos los otros seres vivos eran el producto de modificacin evolutiva de varias especies preexistentes. Darwin y colegas (T.H. Huxley en particular) sospechaban que los seres humanos no seran una excepcin a la regla. Pero las autoridades religiosas se pusieron energmenas pues la idea de que el ser humano fuera producto de la evolucin natural biolgica y no la creacin especial de un ser sobrenatural era una amenaza a todo su sistema de creencias y su modo de existencia. El mismo Darwin anduvo con pies de plomo en eso por los continuos ataques de los fundamentalistas religiosos, de la prensa popular y de los que se sentan amenazados por sus descubrimientos, as como por el hecho de que no tena evidencia slida para hablar de la evolucin humana con la misma fundamentacin que de la evolucin de muchas otras especies. Darwin saba que si los seres humanos evolucionaron de una especie preexistente similar a los simios, sera posible hallar fsiles que conectaran las dos lneas, pero eso no se haba hecho. Es ms, antes de la poca de Darwin no se saba lo suficiente para buscar tales fsiles: los primeros de tales fsiles, que conocemos como Neanderthal, se descubrieron a fines del siglo 19, ms o menos al tiempo de la publicacin de la obra de Darwin El origen de las especies. De ah en adelante, los cientficos descubrieron muchos fsiles homnidos de transicin entre los antiguos simios y los humanos modernos.

Los hallazgos de fsiles homnidos aumentaron mucho en el siglo 20, especialmente gracias al trabajo pionero de las tres generaciones de la familia Leakey en frica oriental, y han sido muy numerosos en las ltimas dcadas. El problema actual no es la escasez de fsiles sino que hay tantos y se descubren con tanta frecuencia que es difcil catalogarlos. Hoy, a comienzos del siglo 21, podemos reconstruir una gran parte de nuestro rbol genealgico, pero nuevos descubrimientos de fsiles de especies variadas de homnidos siguen aportando informacin, y los cientficos tienen que revisar o afinar la secuencia exacta y el grado de parentesco que conecta las distintas especies homnidas a la antigua especie simia antepasada, en una direccin, y a la nica especie homnida que queda (la nuestra) en la otra direccin, a lo largo de un proceso de pasos evolutivos intermedios de millones de aos. Como vimos, cada vez que se descubre un fsil por lo general empieza un proceso de meses o aos de anlisis y debate entre los equipos de cientficos hasta que se llega a un consenso sobre el lugar del nuevo fsil con relacin a los que ya se conocan. Trazando una analoga, es como si un lbum de fotos de una familia de muchas generaciones se cae y todas las fotos se desparraman en el suelo. Ahora estamos tratando de reconstruirlo pero es difcil porque con el tiempo se perdi mucha informacin de los parentescos exactos. Las fotos de los antepasados ms antiguos y ms recientes son fciles de identificar, pero en la mitad es difcil ver cules fotos son de parientes cercanos y de lnea directa, y cules son de primos remotos. Incluso hay fotos que nadie sabe dnde van y que causan discusiones por aos. Pero, con tiempo y paciencia, es posible sacar de las fotos (y de evidencia histrica asociada) suficiente informacin para poner todo el lbum ms o menos en el orden correcto. Esto es una analoga, por supuesto, pero se parece mucho al trabajo actual de los cientficos que estn tratando de poner los detalles del gran lbum familiar que conecta los antepasados de hace millones de aos y nuestra especie humana moderna (Homo sapiens) por medio de una serie de parientes intermedios: las muchas especies homnidas de transicin. Continuando con la analoga de la evolucin homnida, se puede decir que "unas fotos todava estn en el suelo" (con toda seguridad se hallarn muchos ms fsiles de homnidos antiguos); que "unas cuantas fotos seguro estn mal puestas" (nuevas tcnicas y conocimientos seguramente harn cambiar la relacin de algunos fsiles de las especies homnidas); pero en general "muchas fotos estn en su lugar". Mejor dicho, es sumamente importante entender que hay un acuerdo y consenso cientfico general sobre las principales relaciones y rasgos distintivos que permiten conectar las primeras especies bpedas y los humanos modernos por medio de una serie de pasos intermedios y modificaciones evolutivas a lo largo de unos cuantos millones de aos. Resumen Permtanme resumir en pocas palabras lo que sabemos actualmente sobre la pregunta "de dnde venimos?". Sabemos que en un perodo de unos cuantos millones de aos vivieron muchas especies de homnidos que caminaban de pie, y es claro que unas especies tuvieron mucho "xito" (que sobrevivieron por cientos de miles o millones de aos hasta que se extinguieron). Tambin sabemos que en un mismo perodo de tiempo y a veces en una misma zona geogrfica vivieron varias especies de homnidos que se diferenciaban un poco en los rasgos fsicos (proporciones de los dientes y del cuerpo, tamao del cerebro, etc.) y

en las relaciones con el ambiente, por ejemplo el alimento (que se deduce de los dientes), y el uso de herramientas de piedra y posteriormente de fuego para obtener y procesar los alimentos. Sabemos que la evolucin de los homnidos no "tena" que desembocar en los humanos modernos, pero que lo hizo. Y sabemos, absolutamente sin la ms mnima duda, que nuestros antepasados muy lejanos fueron una especie de simios y que de sus descendientes surgieron por una parte la lnea que con el tiempo llev a los simios africanos modernos (gorilas y chimpancs) y, por otra parte, una compleja serie de homnidos bpedos que con el tiempo llev a los humanos modernos.

6.2 QU QUIERE DECIR "VOLVERSE HUMANOS"

Obrero Revolucionario #1180, 22 de diciembre, 2002, posted at http://rwor.org Somos el Nio nuevo Sabemos que en la historia de la lnea homnida (la lnea de especies que se separ de nuestros antepasados simios hace unos 5 millones de aos y abarca todas las especies ms emparentadas con los seres humanos que con los chimpancs) se han dado perodos notables de diversificacin de especies (cuando evolucionaron nuevas especies homnidas a partir de otras especies homnidas) y perodos notables de extincin de especies (cuando una o ms especies homnidas desaparecieron despus de solo cientos de miles de aos de existencia). Tambin sabemos que nuestra especie, Homo sapiens, es el beb de la familia homnida pues evolucion hace apenas unos 200,000 aos. Por comparacin, se calcula que la primera especie bpeda se separ inicialmente de la lnea de simios hace un poco ms de 5 millones de aos. El bipedalismo, ese primer paso que distingui de todas las especies previas a nuestros antepasados ms directos, en s es relativamente "reciente" en la evolucin de la vida en este planeta. Recordemos que los primeros signos de vida (bacterias primitivas) aparecieron hace unos 3.5 billones (tres mil millones y medio) de aos; que los primeros peces evolucionaron hace unos 500 millones de aos, los anfibios evolucionaron de los peces seos hace unos 400 millones de aos, los reptiles evolucionaron de los anfibios hace ms de 300 millones de aos, y los primeros mamferos, las primeras aves y las primeras plantas con flores evolucionaron hace unos 200 millones de aos (los mamferos y las aves evolucionaron de dos lneas distintas de reptiles). Unos de los primeros mamferos eran unos animalitos del tamao de ratas que existieron hace 150 millones de aos, cuando todava vivan los dinosaurios. Aunque parece que no haba muchas especies de mamferos en ese tiempo, unas lograron sobrevivir la hecatombe global de hace 65 millones de aos (muy probablemente causada por el choque de un asteroide con un impacto igual a muchas bombas nucleares) que acab con los dinosaurios y con una alta proporcin de las especies animales y vegetales del planeta. Esas especies de pequeos mamferos que sobrevivieron poco despus tuvieron una "explosin" de expansin y diversificacin que dio origen a muchas especies nuevas de mamferos. Se cree que eso se debe a que la extincin de los dinosaurios y de muchas otras especies posiblemente cre grandes oportunidades de expansin para los mamferos y caus una "radiacin adaptativa": ocuparon los "nichos disponibles" que dejaron vacos las muchas especies extintas y pasaron por una serie de modificaciones evolutivas en el proceso de adaptarse a las nuevas oportunidades. En todo caso, no cabe duda de que de ah en adelante la lnea de mamferos sigui evolucionando y produjo nuevas especies por millones de aos. Produjo los primeros "primates antropoides" (el grupo de mamferos que abarca todos los micos, los simios, los antepasados homnidos de los humanos y los humanos) hace unos 35 millones de aos. Despus la lnea de los primates sigui evolucionando y subdividindose en distintas especies por otros 30

millones de aos antes de que surgiera la rama lateral de nuestros antepasados ms directos: los homnidos erectos. Como la vida empez a evolucionar en el planeta hace 3.5 billones de aos, y la lnea de los primates lleva unos 35 millones de aos evolucionando, y los homnidos erectos aparecieron hace unos 5 millones de aos, en realidad nuestra especie (Homo sapiens, que lleva mucho menos de un milln de aos) es el nio nuevo del juego. Es interesante que hace unos 20 millones de aos, cuando buena parte de frica estaba cubierta por bosques, haba muchas ms especies de simios africanos que hoy. Pero esa gran cantidad de simios de bosques se redujo a un puado de especies (y hoy los gorilas y los chimpancs son las nicas especies de simios africanos que quedan). Parece que nuestra lnea homnida experiment la misma reduccin de cantidad y diversidad de especies: al principio por lo visto haba una o un puado de especies de homnidos bpedos; sin embargo, muy rpido la cantidad de especies aument significativamente, despus pas por otra ola de diversificacin y finalmente se redujo a un puado de especies y termin con una sola especie. Ese proceso y patrn es muy comn en el mundo natural cuando surge una nueva lnea evolutiva de una lnea ancestral gracias a una modificacin evolutiva sustancial (como el bipedalismo en una lnea de simios que vivan en los rboles): a un perodo de rpida diversificacin evolutiva (que genera muchas especies nuevas) le sigue una especie de "podada" del arbusto evolutivo (un perodo en que el proceso de especiacin disminuye, unas especies se extinguen y otras se conservan pero no dan origen a nuevas especies).31 El surgimiento, y la consolidacin, de nuevas especies Como hemos visto en esta serie, todos los cambios evolutivos sustanciales (inclusive las modificaciones evolutivas de pequea escala que se dan continuamente en las poblaciones de cualquier especie, que llamamos "microevolucin") ocurren a lo largo de muchas generaciones. As sucede especialmente con el proceso de especiacin completa, es decir, el surgimiento y consolidacin de una nueva especie (distinta y aislada a nivel reproductor) como modificacin de los antepasados inmediatos. Este proceso puede comenzar con un grupo pequeo de individuos divergentes atpicos que por una razn u otra quedan aislados
31

El efecto general de esos perodos de "estasis relativa" (cuando no se producen muchas especies nuevas) es "podar" y reducir con el tiempo la explosin inicial de diversificacin de especies... hasta que ms adelante algo desencadena otra explosin de especiacin y produce una nueva ola de especies a partir de una lnea que se haba vuelto esttica y pesada, desde el punto de vista evolutivo. En la actualidad hay mucho inters cientfico en descifrar los factores (o combinacin de factores) que estimulan, facilitan y contribuyen a los cambios del ritmo y frecuencia de especiacin en lneas especificas de plantas y animales, o en muchas lneas ms o menos simultneamente. A medida que avanza la labor de reconstruir cmo era el ambiente total en distintas pocas de la historia de la Tierra y en puntos geogrficos especficos (no solo el terreno y el clima, sino la variedad de animales y plantas) se empieza a ver que los perodos de mucha especiacin estn asociados con perodos de desestabilizacin o reestructuracin significativa del ambiente fsico y/o bitico en que vivan diferentes especies. Los grandes cambios del ambiente suelen llevar a la extincin de especies, pero tambin pueden ofrecer condiciones favorables para que se afiancen poblaciones atpicas y dar pie a nuevas especies que tienen rasgos ms acordes con las condiciones externas.

de las poblaciones ancestrales tpicas de las cuales se derivaron (un proceso que los bilogos han observado en especies actuales); pero para que se d un aumento sustancial de la poblacin atpica, as como una mayor amplificacin y consolidacin de las diferencias cruciales, que normalmente indican que una poblacin de organismos representa una nueva especie (y no una variante menor o temporal de la vieja especie), se requiere una gran cantidad de generaciones. Tambin vimos anteriormente que el comienzo del proceso de especiacin puede ser bastante "repentino" (por ejemplo, puede comenzar con un puado de mutaciones o recombinaciones genticas en unos pocos individuos). Vimos igualmente que la aparicin de esa nueva especie en el registro fsil puede ser tambin "repentina" (especialmente porque es muy poco probable hallar fsiles de la nueva especie hasta que haya pasado tiempo suficiente para que aumente la poblacin y el alcance geogrfico). Pero el proceso de consolidacin de una especiacin (el momento en que uno dice: "s, definitivamente esta es una nueva especie; no se extingui tan pronto como surgi ni fue reabsorbida en la poblacin ancestral; conserv su identidad diferente y parece que va a durar un tiempo") dura mucho ms tiempo. En la escala geolgica, que se mide en cientos de miles y millones de aos, se puede decir que el proceso es relativamente "repentino", pero podra tomar cientos o miles de generaciones. En una especie de corta vida y rpida reproduccin, como una de las moscas de la fruta, puede surgir una nueva especie en unos pocos aos; pero en especies de vida ms larga y reproduccin ms lenta como los primates, la acumulacin de cambios evolutivos significativos en una poblacin que lleven a una especiacin completa podra tomar cientos o miles de aos. Coyunturas clave en la evolucin de los seres humanos No repetir lo que hemos visto sobre los pasos de la especiacin ni sobre la importancia de los mecanismos de aislamiento reproductor para empezar el proceso. Pero s quiero recalcar que actualmente los cientficos creen que es probable que grandes transformaciones o trastornos del ambiente hayan desempeado un papel crucial para reorganizar una lnea evolutiva de plantas o animales relativamente esttica e iniciar el proceso de formacin de una o ms especies nuevas. Lo menciono porque es posible que dos importantes cambios del ambiente (que veremos ms adelante) hayan estimulado dos coyunturas especialmente importantes en nuestra historia evolutiva: primero, el momento en que los primeros homnidos bpedos se separaron de la especie anterior de simios que no caminaban erguidos; y segundo, el momento (millones de aos despus) en que una rama cualitativamente diferente de homnidos bpedos se separ de una de esas primeras especies homnidas bpedas (todava se est investigando exactamente cul) y dio origen a una serie de especies mucho ms parecidas a los humanos modernos, que generalmente se clasifican dentro de nuestro gnero Homo. Las varias especies del gnero Homo, que vivieron a partir de hace unos 2 millones de aos, tenan el cerebro ms grande que los simios o los "primeros" homnidos bpedos como el Australopitecus. En promedio, el cerebro de las primeras especies del gnero Homo era casi el doble de los simios o los Australopitecus, aunque el tamao del cuerpo no era muy

diferente. Pero el registro fsil muestra que la abertura plvica era demasiado pequea para que nacieran nios con un cerebro tan grande (esto se aplica a las especies antiguas del gnero Homo y a nuestra especie moderna). Cmo, entonces, pudo crecer el cerebro de los homnidos posteriores y de los humanos modernos? La respuesta parece ser una modificacin evolutiva crucial del ritmo de crecimiento y desarrollo: un cambio que llev a que los homnidos del gnero Homo den a luz nios "prematuros" (sin desarrollarse del todo) cuyo cerebro se sigue desarrollando por bastante tiempo despus del nacimiento, fuera del cuerpo de la madre, y se triplica del nacimiento a la madurez (en los nios humanos modernos el tamao del cerebro se duplica el primer ao de vida). Parece que muchas modificaciones evolutivas a lo largo de la historia de la vida han ocurrido a raz de "ajustes" relativamente pequeos del ritmo de crecimiento y desarrollo de una o ms partes del cuerpo. Por ejemplo, desde 1980 se ha venido reuniendo evidencia de que incluso pequeas mutaciones del puado de genes que controlan el desarrollo embrionario (los genes hometicos, que "encienden'' y `'apagan'' otros genes) pueden causar cambios dramticos de la organizacin anatmica. Tales "ajustes'' pueden producir individuos con nuevos rasgos anatmicos que a la larga ofrecern una ventaja reproductora y como consecuencia la seleccin natural los diseminar en el curso de las generaciones sucesivas. En el caso de los homnidos bpedos (cuya forma de locomocin con las manos libres ya les permita explorar y manipular el mundo mucho ms que a las especies previas), parece que un "ajuste" evolutivo que disminuy el ritmo de desarrollo y crecimiento fue el segundo gran paso clave por el camino de ser plenamente humanos. Este cambio llev a un aumento considerable del tamao del cerebro y a un aumento del tiempo durante el cual el cerebro poda crecer y desarrollarse fuera del cuerpo de la madre. Parece que esto fue lo que aument enormemente la capacidad de aprendizaje, en interaccin con el ambiente natural y social. Adems, el hecho de que los hijos de los homnidos posteriores nacieran en un estado poco desarrollado, dependiente e inmaduro requera que los adultos los cuidaran por mucho ms tiempo que en el caso de los primeros homnidos (tal como los nios humanos necesitan cuidado por mucho ms tiempo que las cras de los chimpancs, que son mucho ms mviles e independientes desde que nacen). La necesidad de un perodo ms largo de cuidado infantil sin duda tuvo importantes implicaciones para la organizacin social de los homnidos, estimul el desarrollo de mayor coordinacin y comunicacin social de familias y grupos mayores, y facilit la expansin del aprendizaje y la enseanza. Pero despus de ese momento la evolucin de los humanos modernos todava tard un buen tiempo: el registro fsil muestra claramente que las "primeras" especies del gnero Homo no se parecan tanto a los humanos modernos (ni en los rasgos fsicos ni en la capacidad de construir herramientas) como sus descendientes "posteriores", de los que surgi nuestra propia especie despus de unos 2 millones ms de aos de evolucin de la lnea Homo. Parece que la modificacin evolutiva que disminuy el ritmo de crecimiento y desarrollo de los homnidos, y permiti mayor desarrollo del cerebro y aprendizaje despus del nacimiento, inici un perodo de afinacin de las caractersticas que consideramos netamente humanas. Durante ese perodo, en las poblaciones de homnidos vulnerables fsicamente con infantes altamente dependientes, la seleccin natural probablemente favoreci una mayor capacidad de aprender y de responder a los complejos retos del

ambiente natural y social con conductas ms flexibles y mayor coordinacin social, por ejemplo un lenguaje ms desarrollado y otras formas de comunicacin. Es probable que algunas de las primeras especies homnidas bpedas (por ejemplo, las que generalmente clasificamos como Australopitecus y similares) hayan usado herramientas primitivas. (El uso de herramientas para obtener alimento no es exclusivo de la lnea humana; los chimpancs usan herramientas e incluso las usan aves como el cuervo y el arrendajo). Muchas de las primeras herramientas de los homnidos seguramente eran herramientas naturales como las que usan los chimpancs modernos, los cuales lanzan palos para ahuyentar depredadores, limpian tallos para sacar termitas de nidos, y golpean piedras para partir nueces. Los primeros homnidos bpedos, como el Australopitecus, seguramente hacan todo eso y quiz empezaron a usar calabazas huecas o vejigas de animales para cargar agua y plantas. No lo sabemos a ciencia cierta porque tales materiales se daaban rpidamente y no quedaban en el registro fsil. S sabemos que los primeros homnidos bpedos no hacan herramientas de piedra: las primeras evidencias de manufactura de las herramientas de piedra ms sencillas (las rasquetas y cortadores que los homnidos aprendieron a hacer golpeando ciertas clases de piedras para obtener lascas afiladas) no aparecen en el registro fsil sino hasta hace 2.4 millones de aos, o sea, unos pocos millones de aos despus de que aparece el bipedalismo. Solo cuando aparece nuestro propio gnero Homo aparece evidencia de la manufactura de herramientas, que es mucho ms compleja que el uso: seguramente los primeros homnidos usaban materiales naturales como herramientas (quiz ms que los chimpancs hoy en da); pero es mucho ms difcil (incluso para los humanos modernos) entender cmo golpear dos piedras determinadas en determinado ngulo para hacer simples rasquetas y cortadores para descuartizar animales, que empiezan a aparecer en el registro fsil hace unos 2.5 millones de aos. Por la poca en que aparecen en el registro fsil especies posteriores de Homo (Homo erectus y Homo ergaster, por ejemplo) la "cultura de herramientas" se ha desarrollado al punto de elaborar hachas de piedra ms complejas, y de usar de modo consciente y deliberado el fuego para calentarse, cocinar alimentos y protegerse. Con el tiempo cambiaron la anatoma, el desarrollo fisiolgico y las capacidades tecnolgicas de los homnidos; pero tambin cambiaron la conducta y las estructuras sociales. Uno de los aspectos ms emocionantes de estudiar los cambios de las varias especies homnidas, de los primeros Australopitecus a los humanos modernos, es que sus fsiles nos dan una idea de cmo eran, cmo vivan y de lo que quiere decir "volverse humanos".

6.3 LA CLARA, Y CRECIENTE, EVIDENCIA DE EVOLUCIN - DE SIMIOS A SERES HUMANOS


Obrero Revolucionario #1181, 29 de diciembre, 2002, posted at http://rwor.org Hay muchos libros y artculos cientficos sobre la evolucin de los homnidos, y prcticamente a diario se conocen nuevos detalles. Aqu me propongo presentar un esbozo y resumen de lo que sabemos en la actualidad. Como hemos visto en los artculos anteriores sobre la evolucin humana, sabemos con seguridad que somos parientes muy cercanos de los simios africanos de hoy (los gorilas y los chimpancs). Tenemos de 95% a 99% de ADN en comn con los chimpancs! Esto es muy significativo pues se ha demostrado de modo concluyente que cuanto ms emparentadas son dos especies, ms semejanzas tienen sus molculas de ADN. Por contraste, cuanto menos parentesco tienen, se acumulan ms diferencias de ADN y otras molculas. Tambin hemos visto que los cientficos tienen varios mtodos para verificar y comprobar la edad de cosas como huesos fosilizados. Uno de los mtodos de comprobacin es la tcnica moderna de dotacin molecular, que permite comparar el grado de semejanzas y diferencias del ADN de especies vivas, con lo que es posible establecer con bastante aproximacin el tiempo en que dos lneas evolutivas se separaron de un antepasado comn y siguieron distintos caminos. Esta tcnica del "reloj molecular" indica que la lnea de los chimpancs y la lnea humana tenan un antepasado comn hace apenas 5 millones de aos. Por varias razones que no detallaremos, los cientficos creen que la lnea de los chimpancs (que en la actualidad solo tiene dos especies: Pan troglodytus, el chimpanc comn; y Pan paniscus, el chimpanc pigmeo o bonobo) es relativamente "conservadora", es decir, que no ha cambiado muy radicalmente desde el tiempo en que tena un antepasado comn con el lado humano de la lnea homnida. (Lamentablemente no existe un registro fsil directo de la lnea de los chimpancs porque ha vivido en bosques, donde hasta los huesos se descomponen rpidamente). Pero la evidencia de ADN, y otras cosas, indican que el antepasado comn de la lnea de los chimpancs y de la lnea humana seguramente nos parecera un simio africano. Como los simios africanos de la actualidad, es posible que esa especie antepasada a veces caminara en el suelo apoyndose en los nudillos, pero probablemente pasaba la mayor parte del tiempo en los rboles, saltando entre las ramas con sus largos brazos y pies prensiles, y comiendo las abundantes hojas y frutas de las selvas tropicales. Como seal en la Parte 6B, hace 20 millones de aos haba muchas ms especies de simios africanos que hoy. Pero hace aproximadamente 10 millones aos, eran muchas menos. Eso es interesante porque precisamente por ese tiempo se separ del antepasado comn la lnea que llev a los humanos y a los chimpancs (conforme a la evidencia molecular). Tambin por ese tiempo empieza a aparecer en el registro fsil un "simio" radicalmente diferente: los primeros homnidos bpedos! Esto sugiere que los factores que llevaron a la reduccin de la cantidad de especies de simios de los bosques posiblemente tambin contribuyeron al relativo "xito" (desde el punto de vista reproductor) de la

primera especie de simios bpeda... especialmente si el bipedalismo facilit la explotacin de fuentes de alimento de una mayor variedad de lugares, con rboles y sin rboles. Sabemos que es difcil y a veces imposible hallar fsiles de los primersimos representantes de una lnea evolutiva por dos razones: en general la mayora de los cadveres no se preservan; y las especies nuevas empiezan con pocos individuos enclavados en rincones geogrficos aislados. Hoy tenemos muchos fsiles homnidos bpedos de hace 3 a 4 millones de aos (cuando ya haba muchos homnidos), pero todava no tenemos fsiles que con certeza representen las primersimas especies de homnidos bpedos. El crneo recin descubierto en Chad de 7 millones de aos (Toumai) es un candidato, si se confirma que era de una especie bpeda. El hecho de que las primersimas especies de homnidos bpedos empezaron con muy pocos individuos (como todas las especies) complica mucho la tarea de encontrar tales fsiles; por eso, por ahora tenemos que contentarnos con los numerosos hallazgos de los muchos homnidos bpedos tempranos (como los varios Australopitecines) que son relativamente comunes en el registro fsil a partir de hace unos 3.5 millones de aos. Esos fsiles tienen caractersticas intermedias entre los simios y los humanos modernos, en distinto grado. Para darnos una idea de la gran diversidad de especies de homnidos bpedos que se han encontrado hasta la fecha (que sin duda aumentar a medida que sigan apareciendo fsiles), veamos una lista parcial de los nombres cientficos aceptados: El ms viejo parece ser Sahelanthropus tchadensis (Toumai) de hace 6 a 7 millones de aos. No hay consenso de que sea bpedo, as que lo pongo en la lista de modo tentativo y har lo mismo con Ardipithecus ramidus de hace 4.4 millones de aos, que todava no se ha confirmado que fuera bpedo. Entre los bpedos seguros estn: Australopithecus anamensis entre hace 4 y 5 millones de aos; Australopithecus afarensis (el famoso esqueleto casi completo llamado "Lucy" y otros) de hace unos 3.5 millones de aos; el reciente hallazgo de Meave Leakey de un homnido de cara plana (ms parecido a los humanos) de ms o menos el mismo tiempo (llamado Platyops kenyanthropus).

La opinin de Meave Leakey sobre su ltimo hallazgo


La paleontloga Meave Leakey est continuando y ampliando la increble labor de la familia Leakey (sus suegros son Louis y Mary Leakey, y su esposo es Richard Leakey); con sus estudios y hallazgos de fsiles de homnidos y otros fsiles, todos los Leakey han hecho grandes contribuciones a esclarecer la historia de los orgenes humanos en frica. Meave Leakey primero encontr nuevos fsiles de Australopithecus anamensis (probable antepasado de A. afarensis, conocido como "Lucy"). Despus, en 1999, con la ayuda de su hija Louise, encontr otro crneo homnido en las orillas del lago Turkana en Kenia. Lo llam Kenyanthropus platyops ("hombre de cara plana de Kenia") porque la cara era ms parecida a los homnidos posteriores. Se trata de un homnido bastante temprano que vivi hace unos 3.5 millones de aos, ms o menos al mismo tiempo que Australopithecus afarensis ("Lucy"). Leakey cree que platyops es diferente de afarensis y que es otro gnero.

Todava no est claro si esta especie es un mejor candidato para antepasado directo de los seres humanos o si ser una especie lateral. Lo que s est completamente claro es que la evolucin del bipedalismo inicialmente produjo un "florecimiento de especies", y que ms tarde se redujeron. Leakey dice que hoy nuestra especie humana moderna es "la nica especie restante. Somos una ramita que queda del complicado rbol del pasado". Despus llegamos al Australopithecus africanus, Australopithecus aethiopicus y Australopithecus garhi,que vivieron de hace unos 2.5 a 3 millones de aos. De estos, el Australopithecus aethiopicus de hace 2.5 millones de aos (el famoso "Crneo negro" que encontr Richard Leakey, llamado as por el bello color de los minerales que lo recubren) pudo haber sido el primero de una rama lateral de Australopithecines entre los cuales ms tarde figuran Australopithecus robustus (tambin conocido como Paranthropus robustus) y Australopithecus boisei (o Paranthropus boisei). Estos son los Australopithecines "robustos" que vivieron hasta hace unos 1.5 millones de aos. Estos homnidos "robustos" se diferencian de los Australopithecines "grciles" (como A. africanus y A. garhi) porque tenan enormes mandbulas y crneo, grandes msculos para masticar y enormes dientes planos. Se cree que son un camino alternativo de la evolucin homnida, con especies especializadas en comer plantas correosas. Ese camino termin en un callejn sin salida, y no se cree que sean antepasados directos de los seres humanos. Sin embargo, unos de los Australopithecines "robustos" de hace unos 1.5 a 2.5 millones de aos coexistieron con las especies "grciles" de los Australopithecines "posteriores" y tambin con las primeras especies de nuestro gnero Homo. Parece que en el perodo general de hace unos 1.5 millones de aos haba unas seis o ms especies de homnidos bpedos en frica oriental, y que unas de las especies "robustas" coincidieron con unas de las primeras especies de Homo, que muy probablemente evolucionaron de las lneas grciles de Australopithecines. Las nuevas especies del gnero Homo eran bpedas como sus predecesores, pero tenan muchos rasgos nuevos, como proporciones y cara ms humanas, y un cerebro mucho mayor. En este momento, los fsiles de la nueva lnea Homo incluyen la especie Homo habilis (a veces clasificada como Australopithecus habilis por su carcter "intermedio") y Homo rudolfensis,que vivieron de hace 1.5 a 2.5 millones de aos: el perodo en que aparecen en el registro fsil herramientas de piedra manufacturadas. A esas especies tempranas de Homo les sigui, hace unos 1.5 millones de aos, el Homo ergaster (tambin llamado la forma africana de Homo erectus), que tena piernas ms largas, cerebro grande y se pareca ms a los humanos modernos. Homo ergaster/erectus (un ejemplo famoso y muy estudiado es el fsil casi completo llamado el nio de Turkana) es la primera especie homnida que se sabe que construa herramientas complejas como hachas de piedra y que tena fuego. Tambin se cree que fue la primera especie homnida que sali de frica, en la primera gran ola de migracin homnida. Sus descendientes llegaron hasta China y el sudeste asitico (donde los fsiles se conocen como el hombre de Java, de Pekn o el Homo erectus asitico) pero todos se extinguieron; una variante de Homo erectus lleg al Medio Oriente y a Europa, donde los fsiles se conocen como Homo

heidelbergensis y Homo neanderthalensis o simplemente "neandertales". Tambin se extinguieron. Puede ser que los homnidos bpedos ya tuvieran las caractersticas fsicas y sociales necesarias para emprender largas exploraciones antes de adquirir el cuerpo ms alargado, el cerebro mayor y las tecnologas ms avanzadas de herramientas de piedra y de fuego que asociamos con Homo erectus/ergaster y con nuestra especie posterior de Homo sapiens. Algunos cientficos piensan que individuos Homo habilis migraron de frica.

Fue Homo erectus la primera especie humana que sali de frica?


Es bien sabido que individuos de una especie homnida que construa herramientas y utilizaba el fuego, identificada a veces como Homo ergaster o Homo erectus, salieron de frica hace unos 2 millones de aos. Llegaron a Asia (los fsiles de sus descendientes se conocen como el hombre de Java y el hombre de Pekn), al Medio Oriente y a Europa (donde se conocen como neandertales). Eran humanos relativamente "avanzados" (por ejemplo, tenan herramientas de piedra bastante avanzadas), pero no pertenecan a nuestra especie Homo sapiens,que parece que evolucion de poblaciones de Homo ergaster en frica despus: hace unos 200,000 aos. Homo sapiens empez a salir de frica hace unos 50,000 aos y con el tiempo remplaz a los neandertales y otros descendientes de la anterior especie H. erectus en todo el mundo a partir de hace unos 35,000 aos. Sabemos con seguridad que Homo erectus migr de frica, pero fue el primero ? Recientemente se encontraron unos fsiles de homnidos de hace unos 1.7 a 1.8 millones de aos en Georgia (entre el mar Negro y el mar Caspio, cerca de Rusia, Turqua e Irn. Por ahora los llaman fsiles Dmanisi. No se sabe todava si pertenecen a la especie bien conocida Homo erectus o a una especie anterior. Tenan el cerebro pequeo, cara de chimpanc y hacan unas cuchillas y rasquetas de piedras muy simples. Todo indica que eran una especie intermedia entre las especies tempranas de Homo (como Homo habilis o Homo rudolfensis, que tenan herramientas simples de piedra hace unos 2.4 millones de aos pero que hasta ahora no se pensaba que hubieran salido de frica) y la especie posterior Homo erectus, que es ms parecida a los humanos modernos que los fsiles Dmanisi y tena herramientas ms avanzadas, y que sabemos con certeza que migr a Asia y a Europa a partir de hace un milln de aos. La apariencia "intermedia" de los fsiles Dmanisi (entre H. habilis y H. erectus ) puede ser engaosa y de pronto estos fsiles son Homo erectus tempranos. Pero es posible que los fsiles Dmanisi sean de descendientes de migrantes anteriores y que Homo erectus no sea el primero que sali de frica. Es interesante que los fsiles de Dmanisi aparecen con fsiles de otros animales africanos, como avestruces y jirafas de cuello corto: podra ser que una serie de cambios ambientales en frica estimul la migracin de varias especies en ese tiempo. Es posible que Homo erectus (o la especie que se compruebe) simplemente haya seguido a otros animales que migraron. Quiz factores similares estimularon a nuestra especie Homo sapiens a ampliar su territorio a otros continentes, como sabemos que lo hizo hace unos 50,000 aos. Sin duda sabremos ms de todo esto a medida que se rena evidencia cientfica.

Ser interesante ver cmo se desenvuelve esto a medida que se obtenga ms informacin porque el status de Homo habilis (que tiene rasgos intermedios entre los Australopithecines y las especies posteriores de rasgos ms humanos de la lnea Homo) siempre ha causado controversia. Unos cientficos tienden a "bajarlo de categora" a Australopithecus y cuestionan si realmente haca herramientas de piedra o si las herramientas encontradas son de una especie diferente de Homo que viva en ese tiempo (como Homo rudolfensis ). De todas formas, esto indica que seguramente haba mucha variedad desde los primeros comienzos de la lnea Homo (y por lo tanto mucho potencial de expansin). En frica, nuestra propia especie de seres humanos modernos, Homo sapiens, evolucion hace unos 200,000 aos (muy probablemente de Homo ergaster o una especie muy similar). Nuestra nueva especie obviamente tuvo mucho xito y hace unos 50,000 aos migr de frica y se expandi por todo el planeta. Esa fue por lo menos la segunda ola de migracin de homnidos. Homo sapiens encontr otras especies humanas, como Homo neanderthalensis, y coexisti con ellas. Los neandertales eran descendientes de anteriores poblaciones de Homo erectus que salieron de frica 1 a 2 millones de aos antes. Como Homo sapiens y Homo neanderthalensis coexistieron en Europa por unos cuantos miles de aos y como se han encontrado herramientas de piedra de H. Sapiens en sitios de neandertales (lo que sugiere que las dos especies se relacionaron), en una poca se pens que las dos especies se cruzaron y que los humanos modernos podran ser descendientes de los dos. Pero hoy sabemos que no es as: el ADN y otras molculas bioqumicas de los humanos modernos de todo el mundo se han analizado con las tcnicas de biologa molecular y se ha llegado a la conclusin de que todos los seres humanos vivos se derivan de una sola poblacin que vivi en frica hace unos 150,000 aos, y que los neandertales nunca contribuyeron al pool gentico de nuestra especie. Ahora se piensa que la lnea homnida que llev a los seres humanos modernos y la lnea que llev a los neandertales se separaron hace unos 600,000 aos; en ese largo perodo de separacin reproductora se han podido acumular suficientes diferencias genticas para que se formaran dos especies distintas y por eso cuando Homo sapiens y Homo neanderthalensis se encontraron en Europa hace unos 40,000 aos no se pudieron reproducir. Los neandertales no son nuestros antepasados directos, pero nos recuerdan que hace apenas unos 40,000 aos todava existan en el planeta por lo menos dos o tres especies humanas: el Homo sapiens moderno (nuestra especie), los neandertales de Europa y varias poblaciones de descendientes de los Homo erectus que llegaron al sudeste asitico en una ola migratoria anterior. Pero cuando Homo sapiens se extendi por todo el planeta, remplaz de una forma u otra a las otras especies humanas. El registro fsil nos dice que las herramientas de piedra y de otros materiales de Homo sapiens eran ms avanzadas que las de otras especies con que coexisti. Las destrezas ms complejas necesarias para conceptualizar y elaborar esas herramientas seguramente eran el producto de importantes diferencias cognoscitivas de nuestra especie, y eso podra explicar por qu remplaz a las otras especies humanas dondequiera que fue. Todas las otras especies de homnidos bpedos (inclusive las otras especies esencialmente humanas del gnero Homo) han desaparecido. Pero es importante recordar que el hecho de

que se extinguieron no quiere decir que fueran "inferiores" o "imperfectas". De hecho, varias de esas especies homnidas vivieron mucho tiempo; por ejemplo, el Homo erectus vivi un milln de aos o ms. El hecho de que nuestra especie todava exista no es sorprendente: todas las especies se extinguen con el tiempo y, en promedio, las especies vertebradas no suelen durar ms de un par de millones de aos. Repito: el hecho de que todas las otras especies homnidas se extinguieron no quiere decir que "nosotros" somos la especie ms perfecta o que todas las otras especies eran "imperfectas". Es cierto que tenemos particularidades nicas (como una capacidad sin precedentes de modificarnos y de transformar el mundo por medios culturales), que podran hacer que nuestra especie tenga una vida ms larga de lo normal; por otra parte, esas mismas "capacidades" podran hacer que aceleremos nuestra propia extincin mediante armas de destruccin masiva o grandes trastornos del ambiente. El tiempo lo dir! Por qu es nuestra especie homnida la nica que queda? La extincin de todas las otras especies de homnidos obedece a las leyes bsicas de la evolucin biolgica: el mundo externo fsico y bitico en que vive una especie y con el que se relaciona continuamente (los aspectos fsicos, como el clima y el terreno, y los aspectos biticos, como la combinacin de especies depredadoras y de presa que ocupa el mismo ambiente) siempre cambia, aunque no siempre cambia al mismo ritmo. Por lo tanto, todas las especies encuentran nuevos "retos" de un ambiente cambiado a los cuales se tienen que adaptar por medio de modificaciones evolutivas a lo largo de generaciones sucesivas. Unas se pueden adaptar a tales retos y otras no. Las poblaciones de organismos que encuentran cambios ambientales significativos a los cuales no se pueden adaptar a la velocidad necesaria se extinguirn. Sin embargo, cuando se extinguen, muchas especies ya han engendrado una o ms "especies hijas" (con las cuales quiz han coexistido) que continuarn su lnea evolutiva. Cuando una especie se extingue sin dejar especies descendientes, decimos que es un "callejn sin salida" evolutivo. Eso fue lo que pas con unas de las lneas y especies homnidas bpedas. Es importante entender que todas las especies biolgicas a fin de cuentas se extinguen, por ms "xito" que hayan tenido. Se calcula que el 99% de las especies vegetales y animales que han vivido en la Tierra se han extinguido. Nuestra especie es la nica especie homnida que queda, pero eso no se debe a que seamos "un milagro de progreso y perfeccin" ni a que la evolucin homnida tenga una fuerza motriz inherente que "culminara" en los seres humanos como cima del "progreso" evolutivo. Quiz lo parezca desde una perspectiva humana, lo cual es comprensible, pero no es as. Organismos mucho ms simples (como las bacterias y los parsitos) han perdurado ms y estn tan difundidos que muchos bilogos consideran que son las especies de ms "xito" del planeta. Somos la nica especie que queda de la lnea homnida simplemente porque todava somos el nio nuevo, porque evolucionamos de nuestros antepasados directos (probablemente Homo ergaster o una especie muy similar) hace apenas 200,000 aos. Sin embargo, ahora que estamos aqu, dada nuestra capacidad de transformarnos conscientemente y de

transformar nuestro ambiente natural y social, creo que podemos decir que lo que le pase a nuestra especie en el futuro, y cundo y cmo desaparezcamos, depende en buena medida de nosotros mismos. Qu nos hace tan especiales, a nuestros propios ojos? Volvamos a los homnidos bpedos tempranos que generalmente llamamos Australopithecines. Mucha gente pregunta: eran simios o eran humanos? Bueno, me parece que sera correcto decir que eran un poco de los dos. En los ltimos aos se ha puesto medio de moda fijarse en las caractersticas de simios, pero me parece que eso puede inducir a un error. Como grupo, las primeras especies Australopithecines todava tenan muchos rasgos de simios (unas ms que otras), pero muchas tambin tienen rasgos intermedios entre los rasgos tpicos de los simios y los rasgos tpicos humanos. Por ejemplo, tenan brazos largos y piernas cortas como los simios, pero se paraban y caminaban erguidos como los humanos. El cerebro era mayor que el de los simios pero mucho menor que el de los homnidos posteriores. La cara se prolongaba en un hocico ms parecido a los chimpancs que a los humanos, y los dientes y las mandbulas eran como las de los simios. De hecho, esos primeros Australopithecines, junto con sus descendientes, y seguidos por las primeras especies y las especies posteriores de la lnea Homo, son uno de los mejores ejemplos en todo el registro fsil de una serie de especies de transicin que claramente conectan una especie con otra por medio de una secuencia de pasos intermedios. El hecho de que haya una clara evidencia de especies intermedias precisamente en la lnea evolutiva humana, saca de sus casillas a los creacionistas porque si fuera cierto lo que dice la Biblia (que el ser humano fue creado de modo especial y separado) no habra especies intermedias que conectaran paso a paso los simios con los humanos. Qu puedo decir? Los creacionistas estn errados, terca y absurdamente errados. La larga y diversa secuencia de fsiles de homnidos bpedos prueba que estn completamente errados! Qu dicen los creacionistas ante la cada vez mayor cantidad de fsiles de homnidos? Como seala el paleontlogo Niles Eldredge en su til libro The Triumph of Evolution and the Failure of Creationism (El triunfo de la evolucin y el fracaso del creacionismo), la respuesta de los creacionistas ante los hechos irrefutables de la evolucin humana es pattica. a) Dicen que los fsiles de los primeros homnidos (los que vivieron de 3 a 4 millones de aos) son "puros monos". Esto pasa por alto el hecho de que caminaban erguidos y de que usaban herramientas primitivas (por ejemplo, los Australopithecines "posteriores") mucho ms que los simios de hoy. Es posible que unos de ellos empezaran a construir herramientas de piedra: se han encontrado fsiles de Australopithecus garhi de hace unos 2.5 millones de aos con fsiles de huesos de antlopes que tenan marcas de cortes con herramientas de piedra, lo que indica que seguramente los carnearon con dichas herramientas. Y en sitios cercanos se han encontrado herramientas sencillas. b) Dicen que los fsiles que se parecen a los humanos modernos son humanos, pero que no tienen 100,000 aos (a pesar de que las tcnicas modernas de dotacin cientfica no dejan

ninguna duda). La existencia de seres humanos modernos hace tanto tiempo contradice la Biblia. c) Dicen que los fsiles de homnidos intermedios son falsos. Los creacionistas rechazan especialmente la evidencia de que unas especies de homnidos son intermedios entre los Australopithecines (ms cercanos a los simios) y los humanos modernos: especies del gnero Homo,como Homo ergaster y Homo erectus, que evolucionaron despus de los primeros homnidos bpedos pero antes de nuestra especie Homo sapiens. El registro fsil indica que esas especies construan herramientas mucho ms complejas y utilizaban el fuego. Adems, el tamao del cerebro estaba entre el de los primeros homnidos y el de los humanos modernos. Mejor dicho, Homo ergaster y Homo erectus son un serio problema para los creacionistas porque obviamente son especies intermedias... as que declaran que todos esos fsiles son falsos! Como constantemente aparecen ms fsiles (descubiertos por distintos grupos de paleontlogos y cientficos en distintos puntos), quin sabe cunto tiempo seguirn diciendo los creacionistas que son falsos. Por mi parte, estoy plenamente de acuerdo con el paleontlogo Niles Eldredge: "Es pattico que lo mejor que pueden hacer los creacionistas con el registro fsil humano es decir que los fsiles ms recientes son humanos, que los primeros fsiles son monos, y que los del medio... son falsificaciones... La irona es inmensa: dedican todos sus esfuerzos a probar cmo surgimos nosotros, y eso es lo ms problemtico para probar el modelo de la creacin".

6.4 LOS DOS MAYORES SALTOS EN LA EVOLUCIN DE LOS HOMNIDOS


Obrero Revolucionario #1182, 12 de enero, 2003, posted at http://rwor.org A lo largo del proceso evolutivo que conecta a los seres humanos modernos con nuestros primeros antepasados simios, se destacan varios puntos salientes o "hitos". Probablemente los hitos biolgicos ms importantes fueron, primero, la aparicin del bipedalismo en una lnea de simios y, segundo, una modificacin que ocurri varios millones de aos despus que "disminuy" el ritmo de desarrollo de los homnidos y llev a que los infantes humanos nacieran en un estado poco desarrollado y dependiente (mucho ms que los chimpancs) pero que permiti un enorme aumento del tamao cerebral y un perodo mucho mayor de desarrollo del cerebro despus del nacimiento. Esto hizo posible la gran capacidad de aprendizaje que es caracterstica de la especie humana. La primera de estas dos modificaciones evolutivas, el bipedalismo, cambi la forma bsica de locomocin de los homnidos y posiblemente les permiti ampliar su territorio a una mayor variedad de hbitats y entornos. El bipedalismo tambin, objetivamente, "dej las manos libres" para otras cosas fuera de la locomocin, y sent la base anatmica para cosas tan relativamente simples como cargar alimentos u otros objetos largas distancias y usar como "herramientas" materiales naturales sin modificar (tales como piedras y palos).

Pasaran unos cuantos millones de aos ms antes de que una especie homnida bpeda empezara a golpear una piedra con otra para hacer lascas y elaborar herramientas simples de piedra (a diferencia de usarlas). Al dejar las manos libres del proceso de locomocin, el bipedalismo prepar el terreno para la construccin de herramientas. Aunque el registro fsil (hasta la fecha) indica que los homnidos no empezaron a hacer los primeros raspadores y cuchillas sino hasta hace unos 2.4 millones de aos (varios millones de aos despus de la aparicin del bipedalismo), vale la pena sealar que incluso los chimpancs, que no pueden caminar erectos por mucho tiempo, pueden usar las manos para transportar alimentos distancias cortas, blandir ramas para asustar a los depredadores, usar piedras como "martillos" para partir nueces o deshojar tallos para sacar con ellos termitas de sus nidos subterrneos. Por lo tanto, es probable que inclusive los primeros homnidos que caminaron erectos (que seguramente tenan la apariencia de simios) hayan usado ms las manos que las especies no bpedas de las que descendieron, especialmente cuando estaban en el suelo y alejados de los rboles32.

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Cuanto ms sabemos sobre los primeros homnidos bpedos, ms probable es que hayan pasado una buena cantidad de tiempo en los rboles; muy seguramente descansaban y dorman en los rboles, lejos de los depredadores. Estos homnidos todava tenan los largos brazos de los simios que saltaban de rbol en rbol, y en la actualidad se cree que el bipedalismo surgi cuando la mayor parte de frica estaba cubierta de bosques tropicales. La vieja idea de que los primeros homnidos bpedos evolucionaron cuando frica se cubri de grandes sabanas (y que la seleccin natural favoreci el hecho de caminar erguidos porque permita a los individuos cruzar los claros, ver sobre los altos pastos y sobrevivir lejos de los rboles) ha perdido aceptacin porque hoy sabemos que en esa poca los hbitats de rboles eran muy comunes en muchas partes de frica. Los amplios corredores de sabanas sin rboles aparecieron bastante despus de los primeros homnidos bpedos. Sin embargo, hay evidencia de que los grandes bosques tropicales se estaban empezando a separar en hbitats de una "mezcla" de zonas boscosas y claros por el tiempo en que evolucionaron las primeras especies bpedas. Recordemos, sin embargo, que el bipedalismo no evolucion "debido a" ningn cambio ambiental; como vimos en esta serie, un cambio del ambiente de por s no "causa" una novedad evolutiva. Pero es ms probable que una novedad evolutiva que aparece por casualidad (por recombinaciones genticas al azar u otras razones) se conserve y se extienda en una poblacin a lo largo de varias generaciones si esa poblacin encuentra cambios ambientales, y si las nuevas modificaciones evolutivas permiten a los individuos sobrevivir y reproducirse en medio de esos cambios. Es posible, entonces, que individuos de poblaciones que por casualidad adquirieron una capacidad de caminar erectos hayan tenido una "ventaja reproductora" porque podan pasar algn tiempo lejos de los rboles y podan desplazarse entre los rboles y los trechos de hbitats menos arbolados que empezaban a surgir. Esa nueva flexibilidad conductual les pudo permitir aprovechar una mayor variedad de alimentos vegetales y otros recursos en los claros y en el borde de los bosques. Incluso si los primeros homnidos bpedos pasaban mucho tiempo en los rboles, es posible que hayan empezado a cargar alimentos de un lugar a otro (en vez de comer siempre en donde encontraban el alimento); eso pudo haber impactado la nutricin, las interacciones sociales (por ejemplo, si unos individuos cargaban alimentos de lejos para compartir con los otros miembros del grupo), etc. De todas formas no cabe duda de que al mismo tiempo que la diversidad de las especies de simios no bpedos se redujo notablemente evolucion el bipedalismo y la diversidad de las especies bpedas aument rpidamente. Esto indica que el bipedalismo seguramente otorg claras ventajas reproductoras en el cambiante ambiente africano de esa poca y que por lo tanto la seleccin natural lo favoreci.

Como vimos, el segundo hito biolgico crucial del desarrollo humano sucedi unos cuantos millones de aos despus del bipedalismo, cuando se dio un importante cambio en la tasa de desarrollo de una lnea de homnidos bpedos. Es interesante que muchos bilogos evolutivos y del desarrollo creen que muchos cambios importantes en la historia de la evolucin de la vida han sido el resultado de un cambio relativamente simple en la tasa de desarrollo de una o ms estructuras del cuerpo de una poblacin de antepasados. En el caso de los homnidos, parece que un "desaceleramiento" general del desarrollo anatmico y fisiolgico llev a un "paquete" de cambios, por ejemplo cambios en las proporciones de los brazos y las piernas, cambios en la forma de los huesos del crneo y de la cara, etc. Probablemente el ms importante de esos cambios fue que los hijos nacan ahora en un estado muy inmaduro que requera un tiempo ms largo de cuidados paternos. A primera vista se podra pensar que el hecho de dar a luz bebs muy inmaduros y dependientes que requieren una larga crianza sera una desventaja que la seleccin natural eliminara rpidamente. Pero tal cambio permiti que los infantes nacidos "prematuramente" (con respecto a especies precedentes) siguieran creciendo y desarrollndose ms tiempo fuera del cuerpo de la madre, y esto tambin se aplica al cerebro! En las especies anteriores de homnidos bpedos el crecimiento del cerebro tena un lmite bastante estricto porque un infante con un cerebro muy grande no poda pasar por el canal del parto sin matar a la madre. Pero si el cerebro pudiera seguir creciendo despus del nacimiento, podra aumentar de tamao. Eso es exactamente lo que pas. En cierta coyuntura de la evolucin de los homnidos bpedos aparecieron una o ms especies con un patrn de desarrollo ms lento que los simios o los homnidos anteriores, pero cuyo cerebro sigui creciendo por ms tiempo despus del nacimiento. En dichos homnidos, as como en nuestra propia especie, el cerebro se poda triplicar entre el nacimiento y la madurez (y en los seres humanos modernos el cerebro sigue creciendo y desarrollndose por casi dos aos despus del nacimiento). As que algo tan relativamente sencillo como un desaceleramiento del proceso de maduracin era todo lo que se necesitaba para posibilitar una increble expansin del tamao del cerebro y del perodo de desarrollo del cerebro despus del nacimiento en esos nuevos homnidos. Eso, a su vez, evidentemente permiti un increble aumento de la capacidad de aprendizaje y de aprender en interaccin con el ambiente externo natural y social. Una serie de transiciones de rasgos simiescos a rasgos humanos Al comparar los simios modernos y los seres humanos, se distinguen rasgos tpicos de los simios y rasgos tpicos de los seres humanos. Muchos de esos rasgos estn preservados en los fsiles. (Obviamente tambin hay grandes diferencias en el idioma y en la capacidad general de entender y hacer diferentes cosas que no se pueden preservar en fsiles, pero por ahora me refiero solamente a las diferencias que se detectan en ellos). Si conocemos qu rasgos son ms simiescos y qu rasgos son ms humanos, podemos estudiar los fsiles homnidos de distintas pocas y darnos una idea de cundo ocurrieron las modificaciones evolutivas que caracterizan el proceso de desarrollo de los seres humanos.

Nuestro cuerpo es increblemente parecido al de los simios: tenemos similares huesos, rganos y molculas bioqumicas (como el ADN). Pero los simios africanos modernos (gorilas y chimpancs) no se pueden parar y caminar erectos por mucho tiempo porque la alineacin del esqueleto es diferente a la nuestra. En los simios y en otros mamferos no humanos el foramen magnum (la apertura de la base del cerebro donde la columna vertebral se conecta con la cabeza) est ms atrs que en los seres humanos. Esto se puede sentir al tocar la cabeza de un perro: la apertura est atrs. Lo mismo sucede con los simios. En los seres humanos, sin embargo, la apertura del foramen magnum est debajo del crneo y la cabeza "se balancea" sobre la columna vertebral. Este es un rasgo crucial que solamente se encuentra en la especie homnida y que, junto con otros cambios de la alineacin del esqueleto, nos permite caminar erectos. El esqueleto de los seres humanos modernos tambin tiene distintas proporciones del de los simios: tenemos muchos de los mismos huesos pero los simios tienen los brazos proporcionalmente ms largos y las piernas ms cortas. Los pies de los simios tambin son diferentes y estn ms adaptados a agarrar ramas que a caminar en el suelo. Cuando caminan en el suelo, lo hacen en cuatro patas y se apoyan en los nudillos. La cara de los simios tambin es diferente: ms alargada y con mandbulas y dientes proporcionalmente ms grandes (los colmillos son mucho ms grandes). Aqu no hablaremos mucho del tamao, la forma y el desarrollo de los dientes, pero debemos saber que los fsiles de dientes son muy importantes para estudiar la evolucin homnida. El tamao, la forma y la posicin de los dientes revelan mucho sobre lo que coma una especie (plantas, carne o una alimentacin omnvora como la de los humanos modernos) y permiten establecer el parentesco de diferentes especies de homnidos. Adems se ha demostrado que los patrones de salida y de desarrollo de los dientes (que se pueden deducir de fsiles homnidos) dan bastante informacin sobre el ritmo de desarrollo de todo el cuerpo, y como sabemos ese es un dato muy importante. El anlisis de esta informacin, combinado con el tamao del cerebro con respecto al tamao del canal de parto, puede indicar si una especie daba a luz cras que tenan un ritmo de desarrollo ms parecido a los simios o a los humanos modernos. (El libro de Richard Leakey Origins Reconsidered tiene una interesante discusin de la informacin que dan los dientes). As que cuando los paleoantroplogos encuentran fsiles de homnidos (un crneo aqu, una parte de una esqueleto all, o si tienen mucha suerte varios huesos juntos), lo primero que hacen es establecer la edad de esos fsiles (con varias tcnicas de datacin que hemos visto en esta serie). Despus tratan de averiguar si es una especie nunca antes encontrada o un ejemplar ms de una especie ya descrita. (Y a veces descubren que ms de una especie homnida vivi en la misma poca). Despus los paleontlogos miden y estudian cosas muy especficas, como las proporciones de los huesos de brazos y piernas; la posicin del foramen magnum; la forma y el tamao del crneo; el lugar donde se conectaban los msculos a la mandbula; el tamao de los huesos de manos y pies (muy raros de encontrar); el tamao, la forma y las superficies de masticar de los dientes (y a veces el patrn de salida y el ritmo de desarrollo); el tamao, el

sexo y la edad aproximada del individuo; si se hall cerca de herramientas primitivas de piedra; si se hall cerca de fsiles de animales que coman, cuyos huesos podran tener "marcas" de herramientas de piedra usadas para descarnarlos. Otros cientficos contribuyen a delinear el entorno en que viva un fsil homnido estudiando las rocas, suelos antiguos, fsiles vegetales y animales de la misma edad e inclusive fsiles de granos de polen, todo lo que permite reconstruir el hbitat en que los homnidos vivieron y murieron: si la zona tena bosques, sabanas boscosas, sabanas de pastos o una mezcla de los tres; qu otras especies animales (presas y depredadores) haba; y si hay evidencia de grandes cambios ambientales (como tendencias a secarse o a enfriarse) en esa poca. Eran los primeros homnidos "apenas simios"? La importancia de la evolucin del bipedalismo en el proceso de desarrollo del ser humano En las ltimas dcadas, y especialmente en los ltimos aos, ha salido a la luz mucha informacin sobre la secuencia de cambios de varias lneas de homnidos. Al comparar las caractersticas de muchas especies de homnidos bpedos, se ha visto con claridad que los que generalmente llamamos "primeros" homnidos bpedos (los que vivieron de la poca en que surgi el bipedalismo hasta hace 2.5 millones de aos) todava tenan muchos rasgos de simios, aunque caminaran erectos. No eran todos iguales pero en general eran muy bajos de estatura, con las piernas cortas y los brazos largos, como los simios que se balancean de un rbol a otro. El crneo era ms alargado que el crneo abovedado de los homnidos posteriores y los humanos; los colmillos eran ms largos, como los de los simios modernos; y en muchos casos los huesos de la cara formaban una especie de "hocico" y no la cara plana de los homnidos posteriores y los humanos modernos. Lo ms llamativo es que tenan un cerebro proporcionalmente muy pequeo, ms parecido al de los simios que de los seres humanos.33 De modo que es cierto, como otros han sealado, que los "primeros" homnidos eran tan parecidos a los simios que no debemos pensar que eran una especie de "humanos chaparros". Pero por otra parte, tampoco eran "apenas simios"; al fin y al cabo eran bpedos! Algunas personas le restan importancia a la evolucin del bipedalismo; dicen que "tener las manos libres" no tuvo mayor importancia porque los primeros homnidos no hacan herramientas de piedra y porque el cerebro homnido no creci sino hasta mucho despus. En cambio enfatizan las caractersticas simiescas y dicen que eran "simios bpedos". Este trmino puede ser correcto con respecto a su apariencia, pero me parece que puede inducir a error y que recalca de modo unilateral los rasgos simiescos y subestima las profundas
33

Los primeros Australopithecines bpedos tenan un cerebro de unos 450 centmetros cbicos, que es ms o menos el mismo tamao de los chimpancs modernos (400 cc). Pero los homnidos "posteriores", como los primeros representantes del genero Homo,tenan un cerebro mucho ms grande: Homo rudolfensis tena un cerebro de 700 a 900 cc (casi el doble de los Australopithecines , aunque el cuerpo era casi igual). En los simios, el cerebro se duplica entre el nacimiento y la madurez; en los homnidos (a partir de Homo erectus y en los humanos modernos) el cerebro se triplica en ese tiempo. En los humanos modernos, un beb nace con un cerebro de unos 385 cc, que se duplica en el primer ao y llega a tener unos 1350 cc.

implicaciones de la aparicin de la locomocin erecta y de las manos libres en estos inusuales "simios" (o "protohumanos"), rasgos que seguramente les permitieron expandirse a una gran variedad de entornos y realizar nuevas conductas. Hace unos aos se pensaba que el bipedalismo era de por s un desarrollo evolutivo tan importante que todo homnido bpedo era esencialmente humano. Se crea que tan pronto como nuestros primeros antepasados homnidos adquirieron la capacidad de caminar en dos piernas, y las manos les quedaron "libres", "automticamente" empezaron a usarlas en actividades como elaborar herramientas y armas, cazar y recolectar alimentos, cargar a los nios, etc. Se especulaba que eso, a su vez, cre una necesidad inmediata e imperiosa de mayor inteligencia, mayor y ms complejo cerebro, comunicacin y coordinacin social ms avanzada, y cambios en la estructura familiar y en la organizacin social. Bueno, todos esos cambios sucedieron, pero no de la noche a la maana! Ahora sabemos que todo eso no ocurri como parte de un solo paquete de modificaciones evolutivas cuando apareci el bipedalismo: los Australopithecines de hace 3 a 4 millones de aos caminaban erectos en dos piernas pero tenan el cerebro pequeo y parece que no construyeron herramientas de piedra. El gran cambio en el tamao del cerebro, mayor perodo de inmadurez juvenil, desarrollo posnatal del cerebro y la capacidad cognoscitiva de disear y construir herramientas simples de piedra no apareci sino de 2 a 3 millones de aos despus del bipedalismo. O sea, que la novedad evolutiva del bipedalismo ocurri mucho antes que muchos de los otros atributos que consideramos humanos. Pero por otra parte sera incorrecto no ver lo importante que fue la evolucin del bipedalismo en el proceso general de evolucin humana. Incluso si las primeras especies bpedas de Australopithecines no usaban las manos para fabricar herramientas y para capturar y destazar animales (o para recoger y transportar plantas) desde el primer momento en que surgi el bipedalismo, la evolucin de la capacidad de caminar en dos piernas prepar el terreno para las habilidades posteriores. Imaginmonos que de unas especies simias no bpedas del pasado por casualidad surgiera una nueva especie que an no poda caminar erecta, pero cuya principal modificacin evolutiva era dar a luz infantes con un ritmo menor de desarrollo que necesitaba prolongados cuidados paternos, de modo que el cerebro pudiera crecer y desarrollarse mucho tiempo despus del nacimiento. Tal cambio podra haber facilitado un gran aumento de la capacidad de aprendizaje, el desarrollo de una habilidad mucho mayor de vocalizaciones (variedad de sonidos) y tal vez el desarrollo de un lenguaje complejo. Pero, si todo eso hubiera pasado, qu especie hubiera resultado de esas modificaciones si las manos no estuvieran libres para otras cosas fuera de la locomocin debido a la evolucin anterior del bipedalismo? El resultado podra ser algo como un chimpanc muy inteligente, pero no lo que consideramos humano. Para que una lnea de simios diera origen a la especie humana moderna se necesit la combinacin de dos grandes saltos evolutivos: la evolucin del bipedalismo, seguida varios millones de aos despus por la evolucin de un mecanismo que permiti el desarrollo cerebral posnatal y una capacidad de aprendizaje sin precedentes.

De modo que, repitiendo, aunque es importante recalcar que los primeros Australopithecines eran muy parecidos a los simios (y no apenas "humanos chaparros") y que varias de esas primeras especies bpedas quiz usaron relativamente poco las manos los primeros cientos de miles o millones de aos del bipedalismo, creo que presentaramos una visin tergiversada de nuestros orgenes si no recalcramos tambin que el perodo posterior de transformaciones evolutivas cualitativas (las que llevaron a un aumento sustancial del tamao del cerebro y de la capacidad de aprendizaje) no hubieran importado tanto si no hubieran ocurrido en especies cuyo bipedalismo les permita usar las manos para otros fines fuera de la locomocin. Incluso si los primeros Australopithecines todava no tenan el desarrollo cerebral ni las capacidades cognoscitivas para "aprovechar" plenamente las manos libres (aunque probablemente lo hacan tanto como los chimpancs modernos), la evolucin del bipedalismo y el hecho de tener libres las manos fue el primer gran hito evolutivo en el desarrollo del ser humano. Hizo posible que el segundo salto cualitativo (el cambio de tamao del cerebro y el desarrollo cerebral posnatal) tuviera los efectos que tuvo: una especie que adquiri la capacidad de transformarse a s misma y al mundo que la rodea mediante innovaciones culturales y la acumulacin y transmisin de informacin aprendida, y no mediante la evolucin biolgica. Vale la pena recordar que la diferencia (en formas de actividades productivas y de organizacin social) entre los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens (que vivieron como cazadores/recolectores nmadas por ms de 100,000 aos antes de la invencin de la agricultura, hace apenas 10,000 aos, y de empezar a construir ciudades) y los seres humanos modernos (que construyen carros y computadoras, y exploran el espacio y el fondo de los mares) es principalmente una diferencia de cultura: nada de eso requiri mayores cambios evolutivos en la biologa fundamental de nuestro cuerpo. Todo lo que hacemos hoy parte de la misma capacidad de aprendizaje y de transmitir vastas reservas de conocimiento acumulado a lo largo de generaciones por medios culturales no genticos que ha tenido nuestra especie homnida desde el principio. Esto, quiz ms que nada, es lo que nos hace fundamentalmente humanos y nos distingue de las otras especies. Pero nada de esto probablemente hubiera ocurrido si no se hubiera dado el segundo salto evolutivo de hace 2 millones de aos en una especie que ya era bpeda y objetivamente tena las manos libres. Entonces, somos no ms un accidente? La evolucin de la lnea homnida no estaba destinada a desenvolverse como lo hizo. En su lugar ha podido darse una serie distinta de modificaciones evolutivas, una serie distinta de procesos y el ser humano nunca hubiera existido. Para algunas personas, esto es angustioso. El otro da, le estaba contando a alguien lo que sabemos sobre los orgenes de nuestro planeta y del sistema solar, la aparicin de la vida en la Tierra, los 3.5 billones (mil millones) de aos de evolucin de los seres vivos y la evolucin de nuestra propia especie... sin la intervencin de dioses sobrenaturales ni espritus. Era la primera vez que oa todo esto. Y de repente, me pregunt ansiosamente: "Pero, entonces, qu sentido tiene? Cul es el propsito de la vida?".

Precisamente: no tiene un sentido predeterminado! Nuestra existencia no tiene propsito especial en el gran universo... fuera del que le demos. Nuestra presencia no le importa a nada ni nadie de este planeta fuera de nosotros mismos; y nuestra existencia no tiene el menor impacto en el cosmos (en este punto), donde tenemos menos importancia que un granito de arena en una playa. O sea que no importamos? O sea que da lo mismo que nos matemos unos a otros porque no hay un dios a quien le importe lo que hagamos? O sea que nuestra vida no tiene absolutamente ningn propsito? Todo lo contrario! Nuestras vidas son muy valiosas y nuestra existencia es muy importante... para los dems seres humanos! Debemos "portarnos bien" y tratarnos con integridad y de una forma "moral y tica" no por temor a que nos regae un dios castigador, sino porque lo que hagamos afecta directamente la calidad de la vida humana. Y nuestra vida tiene propsito (aunque cada quien lo define de modo distinto segn su concepcin del mundo) porque los seres humanos podemos infundirle propsito a nuestra vida! As que aqu estamos: una bola de seres vivos maravillosamente complejos, simultneamente muy destructivos y muy creativos, con una capacidad enorme de transformar conscientemente el mundo natural y las sociedades que habitamos. "All arriba" no hay nada ms... pero no es esto ms que suficiente?

6.5 RESUMEN Y VISIN DE CONJUNTO

Obrero Revolucionario #1183, 19 de enero, 2003, posted at http://rwor.org Con toda seguridad en los prximos aos se descubrirn muchas cosas que detallarn la compleja historia de la evolucin homnida, pero la trayectoria general se puede resumir de la siguiente manera: Todos los seres humanos que viven en la actualidad pertenecen a la especie Homo sapiens, que es parte de la familia Hominidae (los "homnidos"), la familia biolgica a la que pertenecen los humanos, las especies que quedan de simios africanos (gorilas y chimpancs) y los simios asiticos (orangutanes, con los cuales no estamos muy emparentados). Los seres humanos no descienden directamente de los chimpancs ni de los gorilas, pero hace millones de aos tenamos una especie antepasada comn: una de las muchas especies de simios que evolucionaron en el continente africano y que probablemente viva en los rboles, coma frutas y hojas de los bosques, y era similar a los gorilas y chimpancs de la actualidad. Los chimpancs y los seres humanos son parientes tan cercanos que del 98 al 99% de su cdigo gentico (ADN) es igual! Comparando el ADN humano y de los chimpancs, los bilogos moleculares pueden calcular hace aproximadamente cunto tiempo se "separaron" (divergieron) de una especie antepasada comn nuestra lnea evolutiva y la lnea de los chimpancs. Por medio de esta tcnica, sabemos que la separacin inicial ocurri hace un poco de ms de 5 millones de aos. Una lnea a la larga llev a la especie de chimpancs modernos. La otra lnea a la larga llev a la especie humana moderna. La rama de los homnidos empez con la evolucin de un rasgo radicalmente nuevo: el bipedalismo. Aunque nuestros primeros antepasados homnidos eran muy parecidos a los simios, se paraban y caminaban en dos piernas. Los homnidos bpedos obviamente tuvieron mucho xito: se extendieron y generaron varias especies adicionales (cada una con sus propias caractersticas, pero todas bpedas). A lo largo de los siguientes millones de aos la lnea homnida bpeda dio origen a una gran variedad de especies. Unas de ellas son antepasados en lnea directa de nuestra especie moderna; otras son como ramas separadas del mismo rbol familiar y representan sendas evolutivas alternativas. Muchas de esas especies vivieron por cientos de miles de aos o ms, y algunas tuvieron sus propias especies descendientes; pero en ltima instancia todas se extinguieron. Sabemos que nuestra especie, Homo sapiens, es la "ms joven" de todas las especies homnidas pues se separ de sus antepasados hace solamente 200,000 aos. Hoy, todas las otras especies homnidas han desaparecido, pero hace 40,000 aos haba dos o quiz tres especies homnidas en el planeta:

1) nuestra propia especie, Homo sapiens, que evolucion en frica hace unos 200,000 aos y empez a extenderse por diferentes partes del mundo hace unos 50,000 aos. 2) Homo neanderthalensis (los neandertales) en Europa y en el Medio Oriente, que era una especie humana diferente segn indica el anlisis molecular. Se cree que Homo neanderthalensis y Homo sapiens tuvieron un antepasado homnido comn hace unos 600,000 aos.34 Sabemos que poblaciones de Homo erectus empezaron a migrar de frica hace ms de un milln de aos, y se cree que las especies de Homo neanderthalensis de Europa y del Medio Oriente evolucionaron de esas poblaciones migrantes de Homo erectus. Cuando el Homo sapiens moderno evolucion un poco ms adelante (hace unos 200,000 aos) de descendientes africanos de Homo erectus, se extendi rpidamente y empez su propia migracin de frica hace unos 50,000 aos. Cuando lleg a Europa y el Medio Oriente coincidi (por miles de aos) con poblaciones de neandertales. No sabemos cunto se relacionaron estas dos especies humanas. Sabemos que aunque los neandertales tenan muchas herramientas de piedra, las poblaciones de Homo sapiens tenan herramientas "ms avanzadas" y ms complejas en diseo conceptual y ejecucin tcnica. Se han encontrado herramientas de Homo sapiens en sitios arqueolgicos de neandertales, lo que indica que quiz los neandertales trataron de adoptar la tecnologa ms avanzada. No sabemos si los neandertales encontraron condiciones ambientales a las que no se pudieron adaptar o si las poblaciones de Homo sapiens tuvieron un papel ms directo en su extincin (apoderndose de los alimentos y otros recursos o atacndolos). Pero s sabemos que hace unos 35,000 aos la especie Homo sapiens "reemplaz" totalmente a la especie neandertal. 3) descendientes de Homo erectus en el sur y el este de Asia: estas poblaciones tambin son descendientes evolutivos de las primeras poblaciones de Homo erectus que migraron de frica hace ms de un milln de aos, mucho antes de que evolucionara Homo sapiens. Sabemos que llegaron a China y Java. Tambin sabemos por el registro fsil que, como el Homo erectus africano del que descendieron, hacan una variedad de herramientas de piedra y usaron el fuego. Sobrevivieron en Asia cientos de miles de aos hasta hace unos 30,000 aos. No sabemos si Homo sapiens se relacion con esas especies asiticas de Homo erectus ni cmo pudo ser esa relacin, pero s sabemos que los ltimos descendientes de Homo erectus asitico se extinguieron ms o menos al mismo que el Homo sapiens moderno lleg a esas regiones. De modo que tras salir de frica hace unos 50,000 aos, nuestra especie moderna de Homo sapiens reemplaz a todas las otras especies humanas dondequiera que fue. Hace 35,000 aos era la nica que quedaba. Como hemos visto, la historia general de nuestra lnea homnida se caracteriza por un patrn como de "arbusto" de mltiples especies y una sucesin de episodios de especiacin y extincin. Este es un patrn comn en la evolucin de especies biolgicas: una especie suele empezar cuando aparece una "novedad" evolutiva significativa (como el bipedalismo
34

Esa especie comn era probablemente una versin "posterior" de Homo ergaster / erectus , a quien a veces se llama " Homo sapiens arcaico".

en una lnea de simios) en una poblacin pequea que ha quedado aislada en materia reproductora de su grupo ancestral. Si la nueva especie no se extingue en poco tiempo, suele pasar por un proceso de radiacin adaptiva: las poblaciones aumentan y se extienden a distintos lugares y despus generan varias especies de descendientes en una o ms olas de diversificacin evolutiva. Muchos cientficos creen que tales episodios mltiples de especiacin suceden especialmente en pocas de cambios y trastornos ambientales. Con el tiempo, sin embargo, el ritmo de especiaciones de una nueva lnea evolutiva tiende a amainar y se reduce el ritmo de generacin de nuevas especies. Con frecuencia se presenta la analoga de que un nuevo "arbusto" evolutivo al principio crece mucho y se ramifica, pero con el tiempo se achica por extinciones de especies. Este patrn evolutivo, que se observa en la evolucin de plantas y animales, tambin es el patrn de nuestra propia evolucin: en la cspide de la diversificacin homnida (entre hace 2 y 3 millones de aos) haba una media docena de especies: unos de los ltimos Australopithecines "grciles", unos Australopithecines "robustos" y dos o tres especies de nuestro gnero Homo. Pero ese arbusto evolutivo se ha podado y solo queda una especie homnida: el Homo sapiens. No es fcil establecer a partir de los fsiles los distintos grados de parentesco entre las especies homnidas ni definir las caractersticas de cada una, pero se pueden observar ciertos patrones generales: est bastante claro que se dieron dos coyunturas especialmente significativas (desde nuestra perspectiva) en el desarrollo del "arbusto" homnido; la primera fue el surgimiento de los primeros homnidos bpedos de una lnea de simios africanos, que dio inicio a la lnea homnida hace de 5 a 10 millones de aos. La segunda fue el gran aumento del tamao del cerebro y capacidades relacionadas que acompa el surgimiento de la primera especie homnida con ese patrn caractersticamente humano de desarrollo biolgico "ms lento", que lleva a que las cras nazcan poco desarrolladas y requieran un largo tiempo de cuidado paterno, con el beneficio (desde nuestra perspectiva) de que el cerebro sigue creciendo y desarrollndose mucho despus del nacimiento. Este cambio crucial (asociado con una capacidad de aprendizaje mucho mayor, y mayor de lo que era posible anteriormente) es lo que para m es el segundo gran salto de la evolucin homnida, el que realmente distingui al nuevo gnero Homo de los homnidos Australopithecines anteriores. Este cambio vino acompaado de otra serie de cambios anatmicos y de desarrollo, que de conjunto hicieron que estos homnidos fueran menos parecidos a los simios bpedos y ms parecidos a los humanos modernos, por ejemplo: cuerpo ms alto con brazos ms cortos y piernas ms largas; cara ms aplanada y crneo abovedado; cambios del tamao, la forma, el crecimiento y el desarrollo de los dientes; mucho menos dimorfismo sexual (menos diferencia de tamao entre machos y hembras); y un cambio de la posicin de la laringe hacia abajo en la garganta, lo que permite a los seres humanos emitir mucho ms sonidos vocales que los simios modernos (y probablemente muchos ms que los primeros homnidos). Este cambio de la posicin de la laringe, junto con el desarrollo posnatal del cerebro caracterstico de los homnidos posteriores, pudo haber sido muy importante para el desarrollo de un lenguaje humano ms extenso, con las implicaciones resultantes para la comunicacin y coordinacin social.

Una posible conexin ambiental Es posible que el bipedalismo y el aumento del tamao del cerebro en la lnea homnida se hayan debido a cambios ambientales? Al examinar esta pregunta, es importante recordar que un cambio ambiental nunca "causa" directamente un cambio evolutivo; la evolucin no opera as. Pero un cambio ambiental puede cambiar dramticamente las condiciones en que viven plantas y animales. En tales casos, si se da por casualidad una innovacin evolutiva en una lnea vegetal o animal (por medio de los procesos usuales de recombinacin gentica y dems) y si esa modificacin gentica que ocurre al azar da por casualidad una ventaja reproductora a los individuos que viven en esas nuevas condiciones ambientales, entonces es posible que el nuevo rasgo evolutivo se extienda por seleccin natural. En ciertas condiciones (y el suficiente aislamiento reproductor de la poblacin madre), especialmente si la modificacin evolutiva es significativa, el surgimiento y la diseminacin del nuevo rasgo (como el surgimiento del bipedalismo en una lnea de simios que viven en los rboles) puede ser suficiente para que emerja una nueva especie. Es muy interesante que en los dos perodos en que ocurrieron las modificaciones ms significativas en la evolucin de los homnidos tambin ocurrieron grandes cambios ambientales en frica oriental. Primero, hace de 5 a 10 millones de aos, cuando se cree que surgi el bipedalismo, hubo un patrn de enfriamiento global y de elevacin y fracturacin geolgica en el continente africano, lo que por lo visto caus sequedad y un clareo parcial de una vasta zona uniforme de bosques en frica oriental. Aparecieron zonas de sabanas boscosas (claros salpicados de macizos de rboles) entremezcladas con bosques donde antes solo haba espesura. Se ha sugerido que cuando el bipedalismo surgi en una poblacin de simios de bosques, la seleccin natural pudo favorecerlo si les permiti ampliar su territorio y conseguir alimentos en esos nuevos entornos (en que los rboles estaban ms espaciados) cuando los alimentos de los bosques tradicionales escaseaban. El bipedalismo pudo ser una ventaja en esas situaciones, inclusive si las primeras especies bpedas pasaban mucho tiempo en los rboles y se retiraban a ellos a descansar y protegerse, como parece ser el caso. La nueva anatoma erecta debi facilitar el desplazamiento entre macizos separados de rboles en las nuevas sabanas boscosas. Sabemos que los primeros homnidos no construan herramientas (y quiz no usaban muchos materiales naturales como herramientas), pero el hecho de que no necesitaran las manos para la locomocin les permita cubrir ms distancias y empezar a usar ms las manos para cosas como excavar races comestibles y cargar comida en viajes largos. Esto, a su vez, pudo mejorar la nutricin, aumentar la poblacin, facilitar la expansin a nuevos hbitats y quiz operar cambios de las relaciones sociales, como por ejemplo llevar comida a los nios y a otros (los chimpancs muestran rudimentos de esta conducta). De todos modos, es indisputable que cuando apareci el bipedalismo se estableci firmemente en la lnea homnida y que se sigui extendiendo con una sucesin de especies. Esto indica que la seleccin natural "favoreci" fuertemente esta "novedad" evolutiva, por la combinacin de razones que fuera, en un perodo en que tambin se dieron cambios ambientales importantes a gran escala. Estuvo relacionado el "segundo gran salto" de la evolucin homnida (la disminucin del ritmo de desarrollo y el gran aumento de tamao del cerebro) con perodos de grandes

cambios ambientales? Hay evidencia que indica que as fue. El perodo de hace unos 2.5 millones de aos (cuando ocurri el "segundo salto") fue una poca de enfriamiento global, cuando el rtico se empez a cubrir de grandes capas de hielo y cuando grandes partes de frica se volvieron ms ridas. Donde haba bosques tropicales continuos, y despus una mezcla de bosques y sabanas boscosas, ahora aparecieron zonas mucho ms grandes de sabanas de pastos, secas y sin rboles. Repito: perodos de cambios ambientales as de dramticos fcilmente pueden llevar a la extincin de especies (y seguramente as fue!), pero tambin crean condiciones ambientales que favorecen el establecimiento y difusin de importantes modificaciones evolutivas y de nuevas especies. Las nuevas sabanas secas debieron ser un entorno duro para los primeros homnidos: las fuentes de alimentos vegetales eran menos seguras y ms dispersas que en los bosques tropicales y, despus, en las sabanas boscosas; y la ausencia de rboles dejaba a los homnidos vulnerables a depredadores grandes, como los felinos. En tales condiciones, la seleccin natural probablemente favoreci cualquier aumento de la capacidad de construir herramientas y de razonar, y de la coordinacin social. Podra resultar que los importantes cambios ambientales que se dieron en frica hace unos 2 millones de aos (el secamiento y la extensin de las sabanas de pastos) "estimul" indirectamente el desarrollo de los homnidos en una direccin ms humana. Como dijimos, uno pensara que la seleccin natural eliminara las lneas homnidas que empezaron a tener bebs esencialmente "prematuros" y totalmente indefensos por un largo tiempo; pero el hecho de que tal cambio tambin permiti que el cerebro homnido se desarrollara un tiempo ms largo despus del nacimiento (lo que permiti a los infantes homnidos ampliar su capacidad mental por medio de la interaccin social y del aprendizaje, en vez de programacin gentica, en un grado nunca antes visto) probablemente compens con creces cualquier desventaja. Quiz todo esto pudo suceder sin que ocurrieran grandes cambios ambientales. Despus de todo, la seleccin natural poda fortalecer el aumento de la capacidad de aprender, de manipular y refinar herramientas, de comunicarse mejor y reforzar la socializacin en una lnea de mamferos sociales, inclusive en un ambiente con pocos cambios. Pero los nuevos retos que seguramente presentaron los cambios de clima, vegetacin, alimentos disponibles y exposicin a depredadores en el perodo de hace 2 millones de aos podran ser una de las razones que llevaron a que la nueva especie Homo (una especie muy "rara" en su tiempo!) tuviera tanto xito y a que pasara por otra racha de expansin y diversificacin de especies en el milln de aos siguientes. No todas las especies homnidas de ese perodo evolucionaron en la direccin de los humanos modernos. La lnea "robusta" de Australopithecines, cuyos dientes y mandbulas indican que coma principalmente plantas fibrosas de las sabanas ridas, no tuvo mayor expansin cerebral y se extingui. Por otra parte, las lneas homnidas "grciles" (y especialmente la nueva especie Homo) siguieron consumiendo una alimentacin ms generalizada (a juzgar por los dientes y las estructuras de la cara, que son tpicos de omnvoros menos especializados). Parece que tambin empezaron a comer mayor cantidad de carne, con lo que tenan una mayor variedad de alimentos (altamente nutritivos) para mantenerse en ambientes ms secos y rigurosos. Ya los fsiles del australopiteco "posterior" A. garhi (que vivi en frica justo antes de las primeras especies Homo)

aparecen asociados con huesos de antlopes que tienen marcas de cortes, lo que indica que los destazaron. Un crecimiento posnatal del cerebro en esta poca seguramente facilit el aprendizaje de esas nuevas destrezas, y es muy probable que lo haya favorecido la seleccin natural. Pero fue la especie posterior Homo ergaster la que realmente dio un gran paso, ya que parece que fue la que descubri cmo usar y hacer fuego. Esto fue una enorme innovacin porque permiti viajar a campo abierto y alejar a los depredadores de noche cuando no haba rboles para dormir; adems, el fuego cocina y hace ms fciles de digerir una variedad de alimentos duros, como races fibrosas y carnes duras. Con un cerebro mucho mayor, herramientas de piedra ms refinadas, fuego y seguramente un lenguaje ms desarrollado y mayor coordinacin social, no es sorprendente que Homo ergaster (tambin llamado Homo erectus africano) fuera la primera especie que sali de frica en gran escala y la primera que logr establecerse en distintos entornos de muchas partes del mundo. Cuando nuestra propia especie surgi en frica hace unos 200,000 aos (probablemente de Homo ergaster/erectus africano o de una especie homnida muy similar), tena capacidades cognoscitivas ms desarrolladas, como se ve en sus herramientas de diseo ms complejo. Homo sapiens seguramente ya tena capacidades bastante desarrolladas de lenguaje e interaccin social y la capacidad general de transformarse a s mismo y sus alrededores por medio de modificaciones culturales conscientes ms que por evolucin biolgica.(Cabe sealar que unos descendientes de H. erectus, los neandertales, desarrollaron aspectos significativos de cultura humana, como por ejemplo, enterrar a los muertos con rituales). Una especie por todo el mundo; una especie que transforma radicalmente el mundo Cuando nuestra especie sali de frica hace unos 50,000 aos, su biologa le daba la flexibilidad conductual y la coordinacin social para extenderse a prcticamente todos los ambientes fsicos y para adaptarse a ellos por medios culturales (por ejemplo, protegerse del fro con pieles de animales y fuego, mejorar diseos y materiales de herramientas para recoger plantas y cazar animales, etc.). Tena ahora una variedad de medios culturales para acumular y transmitir conocimientos de grupo a grupo y de generacin en generacin, entre ellos el arte y el ritual. Dondequiera que fue, reemplaz las poblaciones de especies humanas ms antiguas descendientes de las anteriores migraciones de frica de Homo erectus. Desde nuestros inicios en frica hace unos 200,00 aos, nos extendimos con bastante rapidez a todo el globo y llegamos a las Amricas cruzando el estrecho de Bering hace por lo menos 12,000 aos. Empezamos en frica como una sola especie y hemos seguido siendo una sola especie. Ningn grupo de Homo sapiens moderno est totalmente aislado a nivel reproductor del resto de la especie, as que seguimos mezclando nuestros genes como lo hemos hecho desde nuestros orgenes en el continente africano.

Todos venimos de frica Cmo lo sabemos? Por una combinacin de razones. Primero, nuestro ADN indica que nuestros parientes ms cercanos son los simios africanos (chimpancs y gorilas africanos) y no los simios asiticos (los orangutanes, que no son muy cercanos a nosotros). Los clculos del "reloj molecular" de ADN indican que hace unos 5 millones de aos una especie de simio africano se ramific en dos lneas divergentes: una lnea a la larga llev a la especie de chimpancs modernos; la otra lnea a la larga llev a la especie humana moderna. Segundo, solo se han encontrado fsiles de especies homnidas de ms de 3 millones de aos en frica (y hay muchos). Por eso los paleontlogos y bilogos evolutivos en general concuerdan en que el proceso de evolucin humana empez en frica. Tercero, la evidencia de ADN muestra con absoluta claridad que la especie sobreviviente de la lnea humana, nuestra especie, es una sola especie en todo el mundo, y los fsiles ms antiguos de nuestra especie (de 100,000 aos o ms) tambin se han encontrado en frica. Los fsiles de Homo sapiens modernos no aparecen fuera de frica sino hasta hace 50,000 aos, la poca en que pensamos que nuestra especie emigr de dicho continente. Por ltimo, aunque sabemos que nuestra especie coincidi con por lo menos otras dos especies humanas en partes de Asia, el Medio Oriente y Europa hasta hace 35,000 aos, la evidencia fsil indica que esas otras especies eran ms similares anatmica y culturalmente a la especie Homo erectus de hace 1 a 2 millones de aos que al Homo sapiens moderno. Una pregunta que todava surge es si nuestra especie moderna definitivamente evolucion primero en frica y de ah se extendi al resto del mundo, o si evolucion en otra parte del mundo (digamos, de las poblaciones europeas o asiticas de Homo erectus ) y despus lleg a frica y a otras partes. Tambin se ha propuesto que los humanos modernos evolucionaron de una convergencia y "combinacin" de 2 3 especies humanas preexistentes y probablemente muy emparentadas que ya se haban extendido a distintas partes del mundo hace un milln de aos (como Homo ergaster/erectus en frica, Homo erectus en Asia, Homo neanderthalensis en el Medio Oriente y Europa, etc.). Esta "hiptesis multirregional", que todava se ve en la prensa de vez en cuando, cree que esas poblaciones se pudieron encontrar, cruzar y dar origen a Homo sapiens. Pero esto no tiene base cientfica slida. Es muy posible que haya habido mltiples olas de migracin homnida de frica en el milln de aos pasados (quiz desde Homo habilis), y que ciertas poblaciones hayan vuelto a frica, pero no hay evidencia de que la especie moderna Homo sapiens evolucion de ninguna de esas poblaciones migrantes ni de una "combinacin" o cruce de sus descendientes. Es ms, esa idea contradice lo que sabemos de los mecanismos de la evolucin: las poblaciones biolgicas que viven aisladas en el aspecto reproductor por cientos de miles de aos (como es el caso de esas poblaciones migrantes de Homo erectus) acumulan

diferencias genticas significativas y es muy poco probable que se puedan cruzar y reproducir si se encuentran ms tarde. Asimismo, las poblaciones aisladas geogrficamente y a nivel reproductor el tiempo suficiente para constituir distintas especies no convergen ms adelante en una sola direccin evolutiva y se unen para formar una nueva especie. La evolucin no opera as. Por contraste, lo que es muy comn en la evolucin biolgica es que una nueva especie evolucione en un solo lugar a partir de una poblacin pequea separada y aislada de la especie madre, y que despus se extienda a nuevas zonas. La evidencia que indica fuertemente que Homo sapiens evolucion de una pequea poblacin en frica y que despus se extendi a otras partes del mundo encaja en este patrn comn del origen de nuevas especies. El anlisis del ADN de poblaciones humanas modernas con las tcnicas de la biologa molecular moderna confirma esto. El anlisis del ADN nuclear humano (proveniente de ambos padres y presente en todas las clulas) y del ADN mitocondrial (transmitido de generacin en generacin por la madre y presente en los organelos de la clula llamados mitocondrias), y los estudios de los patrones de distribucin de la variacin gentica humana en el mundo, convergen todos en la misma conclusin: nuestra especie moderna Homo sapiens tuvo un solo origen africano. Es ms, la evidencia del ADN mitocondrial indica fuertemente que todos los seres humanos actuales descienden de una pequea poblacin que vivi en frica hace unos 150,000 aos (pero no de una sola mujer, como dicen incorrectamente los medios de comunicacin). Los clculos derivados de un anlisis del ADN nuclear llegaron a la misma conclusin. El genoma humano obviamente tiene informacin mucho ms antigua, y unas combinaciones humanas de ADN presentes en nuestros antepasados han desaparecido (como desaparece un apellido cuando el linaje no se reproduce). Pero el anlisis molecular del ADN indica que especies como los neandertales no contribuyeron al pool gentico humano moderno (y que los neandertales divergieron de la lnea homnida que dio origen a Homo sapiens hace unos 600,000 aos). Todos los seres humanos vivientes todava tienen segmentos de ADN mitocondrial que estaban presentes en una sola poblacin de Homo sapiens que vivi en la misma zona geogrfica hace unos 150,000 aos, mucho antes de que empezara la migracin de Homo sapiens de frica. A nivel biolgico esta especie nuestra, que hoy construye computadoras y explora las profundidades del ocano y la inmensidad del espacio, no ha cambiado esencialmente del Homo sapiens que sali de frica en esa segunda ola migratoria hace unos 50,000 aos. Esto no se debe solamente a que ha pasado relativamente poco tiempo y a que una especie individual tiende a ser "estable" a lo largo de su vida; tambin se debe a que la especie que surgi de nuestros antepasados homnidos hace unos 200,000 aos tena una capacidad sin precedentes de modificar y reestructurar continuamente su propia vida, y prcticamente todos los aspectos del ambiente exterior, por medios culturales. Esto result ser mucho ms rpido y eficaz de lo que se puede lograr por medio de la continua evolucin biolgica. Los individuos que pintaron las primeras pinturas en cuevas, los que se aventuraron por el estrecho de Bering, los que vivieron como cazadores-recolectores por 100,000 aos o ms, los que iniciaron la agricultura hace 10,000 aos y los que crearon sociedades tecnolgicas avanzadas en los ltimos dos siglos son bsicamente la misma gente. En todo este tiempo

no hemos tenido modificaciones biolgicas significativas (por ejemplo, el cerebro no nos ha crecido), aunque los cambios que hemos efectuado en todo el mundo por medio de modificaciones sociales y culturales en unas pocas docenas de miles de aos son asombrosos.

Qu nos dice la ciencia de la evolucin sobre las "razas" humanas? Lo principal que nos ensea la evolucin sobre la raza es que no hay distintas razas biolgicas de seres humanos! Lo que llamamos "razas" humanas son categoras definidas por razones histricas, sociales y culturales; pero esas categoras no corresponden a divisiones "naturales" de la especie humana. Aclaremos una cosa: el concepto social de "raza" todava tiene importancia social en la vida humana; por ejemplo, puede ser una importante forma de identificacin cultural de grupos sociales oprimidos y opresores (en un sentido social positivo, como el movimiento de orgullo negro, o en una direccin social negativa, como el KKK y otros supremacistas blancos). Adems, todava se usa para oprimir y discriminar econmica, social y culturalmente a grandes grupos. Por eso la lucha contra el racismo y la opresin nacional sigue, y hay que seguir luchando concretamente por la implementacin de "igualdad racial" y por la emancipacin de los pueblos oprimidos. Es incorrecto decir que la "raza ya no importa". Pero esto se debe a la realidad social de la raza. Desde un punto de vista biolgico, el concepto de distintas razas de seres humanos carece de sentido. Puede que esto sorprenda a algunos lectores porque nos han condicionado socialmente a pensar que cada persona pertenece a una "raza" por diferencias superficiales como el color de la piel y la textura o el tipo del cabello. Mucha gente sabe que no hay una "raza" superior o inferior; mucha gente tambin sabe que todos los seres humanos pertenecemos a una sola especie (todas las poblaciones humanas de todo el globo se pueden cruzar y reproducir). Pero a pesar de eso, muchos creen que las "razas" son categoras biolgicas naturales, o que son como las razas de perros! Eso es completamente incorrecto. No importa cmo se definan las categoras (ni si son 5 500), cuando se comparan poblaciones humanas al nivel molecular y gentico, todas esas categoras "raciales" se van a pique! Eso se debe a que los tipos y la cantidad de variacin gentica que existen dentro de poblaciones humanas y entre ellas... no corresponden a ninguna de las categoras sociales que definimos como las grandes "razas" humanas! Bueno, s hay algunos patrones de variacin gentica entre poblaciones regionales de seres humanos, pero esos patrones no respetan las categoras "raciales". Por ejemplo, la variacin gentica que se encuentra en una poblacin de un continente puede parecerse ms a la de una poblacin que est al otro lado del mundo que a la de una poblacin vecina. Adems, no hay un solo gen (ni un solo alelo, que es una forma alternativa de un gen) que sirva para

distinguir claramente una "raza" de otra! Hay ciertas diferencias bien conocidas en poblaciones de distintas regiones geogrficas del mundo en la frecuencia de distribucin de ciertos alelos genticos, por ejemplo, los que dan resistencia a ciertas enfermedades. (Se sabe que los alelos de hemoglobina que causan anemia falciforme pero protegen de malaria son ms comunes en grupos cuyos antepasados recientes son de las partes de frica y Asia donde es comn la malaria; pero esto no siempre se correlaciona claramente con lo que llamamos "raza"). La mayora de las diferencias reconocibles entre amplios grupos humanos tienen que ver con caractersticas muy superficiales, como color de piel o tipo de cabello: nadie negar que en promedio es fcil distinguir entre personas de familia bant, japonesa y sueca. Pero eso es "en promedio" y no hay un miembro "tpico" de ninguna de las grandes "razas" humanas en ninguna parte del mundo, ni siquiera con respecto a rasgos superficiales como color de piel o tipo de cabello o de cuerpo. Por ejemplo, los "africanos" abarcan todos los colores imaginables de piel: todo tono imaginable de piel oscura, piel clara (norafricanos y egipcios de apariencia caucsica) y piel amarilla (los KoiSan del sur); igualmente tienen todos los tipos de cuerpo; en frica viven los pigmeos, que son los seres humanos ms bajos (en promedio) y los masai, que son los ms altos (en promedio). De modo similar, los "europeos" abarcan gente de piel clara y cabello rubio (el escandinavo promedio), pero tambin gente de piel oscura y cabello oscuro (del sur y el este) que se parece ms a las poblaciones del norte de frica y del Medio Oriente que al sueco promedio. Los "asiticos" tampoco encajan en un solo estereotipo: hay una amplia variedad de gente, como turcos, indios y japoneses, y abarcan todo color imaginable de piel y todo tipo de cuerpo. Los "hispanos" o "latinoamericanos" abarcan chilenos que parecen canadienses de piel clara, amerindios de piel oscura de las zonas tropicales y negros de la costa de Brasil o de Centroamrica. O sea que donde quiera que miremos encontramos una extensa variedad de colores de piel y de tipo de cuerpo. (Unos se deben a la "mezcla" de migraciones e invasiones recientes; otros son ms antiguos, como la mayor frecuencia de piel oscura en las zonas tropicales y la mayor frecuencia de piel clara en las zonas templadas y rticas, que posiblemente surgieron como adaptaciones locales a ciertas condiciones ambientales en los primeros tiempos de la expansin humana por el planeta. Esto se explora ms adelante en este recuadro). Pero en la actualidad la variedad es tan grande que no tiene sentido hablar de un "africano" tpico, un "europeo" tpico, un "asitico" tpico o un "hispano" tpico, ni siquiera con respecto a las caractersticas ms superficiales como el color de piel. Algo ms importante es que si vamos ms a fondo, si examinamos la variacin molecular y gentica presente en el ADN de todas y cada una de las poblaciones humanas, encontraremos que siempre hay ms variacin gentica general entre los individuos de una

poblacin que entre dos poblaciones geogrficas, o entre dos grupos "raciales", en cualquier parte del planeta.De hecho, el consenso de los antroplogos, los bilogos moleculares y los genetistas de poblacin es que el concepto de "razas" biolgicas en los seres humanos por regla general no tiene sentido porque prcticamente toda la cantidad de variacin gentica presente en la especie humana entera se encuentra en cualquier poblacin humana en cualquier parte del mundo. Por ejemplo, como seala el genetista de poblacin Richard Lewontin, si todos los seres humanos del mundo se extinguieran menos los de la tribu kikuyu de frica oriental, esa tribu preservara por lo menos el 85% de toda la variabilidad gentica de la especie humana en su totalidad. La definicin de raza biolgica (tambin llamada raza geogrfica o subespecie) es una poblacin de individuos variables genticamente que se cruzan entre s pero que mantienen constantemente una proporcin relativa (o "frecuencia relativa") de ciertas formas especficas de genes (alelos) que es diferente a la de poblaciones de la misma especie que viven en una zona geogrfica diferente. Las poblaciones humanas a veces difieren en la frecuencia relativa de ciertos alelos (de los genes que vienen en mltiples alelos). Por ejemplo, ciertas poblaciones humanas en promedio tienen una frecuencia general mayor o menor de los tipos de sangre A, B, AB o O; otras tienen una frecuencia ms alta que otras del alelo de hemoglobina falciforme que protege de la malaria; unas tienen una frecuencia ms alta de un alelo que facilita la digestin de la leche que la mayora de las poblaciones humanas (en que los adultos no toleran la lactosa). Pero esas diferencias regionales en la proporcin de ciertos alelos no corresponden perfecta ni sistemticamente con las categoras "raciales". Por ejemplo, los afroamericanos, cuyos antepasados eran principalmente de regiones de frica occidental donde predomina la malaria, en promedio tienen una mayor frecuencia del alelo de hemoglobina que causa anemia falciforme (y protege de la malaria) que los estadounidenses caucsicos, cuyos antepasados europeos vivan en regiones donde no haba malaria. Pero, en promedio, la frecuencia de este alelo en los afroamericanos es menor que la de las poblaciones africanas que siguen expuestas a la malaria. Asimismo, entre las diferentes poblaciones de "negros" de frica hay poblaciones de las montaas (donde el mosquito transmisor de la malaria no puede vivir) que tienen una frecuencia del alelo de clula falciforme mucho menor que los afroamericanos y que las poblaciones de negros africanos de las zonas tropicales donde la malaria es un gran problema. Pero mucha gente colocara a todos esos grupos en la misma "categora racial". Desde un punto de visto biolgico, repito, no hay un africano "tpico", un "negro africano" tpico, un "afroamericano" tpico o un "negro" tpico, igual que no hay "blancos" tpicos, "asiticos" tpicos ni "hispanos" tpicos. Lo mismo se aplica a cualquier otra categora racial que se quiera definir. No hay razas biolgicas humanas por una sencilla razn. La nica especie humana que existe en la actualidad, Homo sapiens, seguramente empez (como todas las especies) como una pequea poblacin que evolucion de una especie anterior (probablemente Homo ergaster, la versin africana de Homo erectus, o una especie homnida muy similar); pero tambin sabemos por el registro fsil que Homo sapiens, tras evolucionar hace unos

200,000 aos, se extendi a una gran variedad de hbitats desde hace unos 50,000 aos. O sea que en un tiempo relativamente corto se extendi de frica a todos los hbitats y zonas climticas: el Medio Oriente, Europa, Asia, Australia y cruz del norte de Asia a las Amricas hace por lo menos 12,000 aos. La evidencia cientfica indica que nuestra especie no ha tenido modificaciones biolgicas significativas en los ltimos 100,000 aos. Lo que s ha cambiado mucho es la cultura humana, nuestra capacidad de desarrollar, transmitir y ampliar el caudal de conocimientos y experiencias transmitidos de generacin en generacin por medios culturales no genticos; esto hizo que furamos la primera especie del planeta capaz de cambiarse y de cambiar el mundo que la rodea (rpida y dramticamente) por medios culturales, pasando por encima y superando el mecanismo mucho ms lento y limitado de la evolucin biolgica. El hecho de que los rasgos biolgicos que nos hicieron diferentes --la combinacin de locomocin bpeda (que nos dej las manos libres) y el perodo de desarrollo posnatal del cerebro (que permiti una mayor cantidad de aprendizaje social con una concomitante mayor coordinacin y comunicacin social)-- nos dio una capacidad sin precedentes de adaptarnos a cualquier entorno imaginable por medio de adaptaciones y modificaciones culturales, en vez del medio ms lento y limitado de la evolucin biolgica; este hecho, repito, es mucho ms importante que la variacin gentica de los individuos. Adems, solo en los primeros momentos de la historia de nuestra especie (y solo temporalmente) las poblaciones locales permanecieron aisladas unas de otras por mucho tiempo. Algunas de las pequeas diferencias del color de piel promedio de poblaciones de distintas regiones pueden deberse a cierto grado de adaptacin biolgica a las condiciones locales en las primeras pocas de la historia humana. Por ejemplo, en todo el globo las poblaciones modernas cuyos antepasados vivan en zonas tropicales (donde se recibe ms radiacin ultravioleta de la luz solar) tienden a tener la piel ms oscura (ms pigmento de melanina) que las poblaciones cuyos antepasados vivan en las zonas templadas ms cerca de los polos (que reciben menos luz solar y menos radiacin ultravioleta). Se ha sugerido que eso fue una adaptacin de las poblaciones locales a las condiciones locales porque la piel oscura protege de la destruccin del cido flico por la radiacin ultravioleta (y el cido flico es un nutriente importante en los aos reproductivos y previene defectos genticos como la espina bfida), mientras que la piel clara hace ms fcil producir vitamina D (importante para el metabolismo del calcio y la formacin de un esqueleto fuerte en zonas de insuficiente luz solar). Por lo tanto es posible (aunque no es absolutamente cierto) que las diferencias promedio de color de piel en poblaciones geogrficas surgieron en los comienzos de nuestra historia debido a las ventajas reproductoras de cada color de piel en cada regin segn la cantidad de luz solar. (Esta propuesta se explica en detalle en un artculo de Jablonski y Chapman en la revista Scientific American, octubre de 2002). Pero as y todo, la mayor cantidad de variacin gentica presente en la especie humana es la variacin que existe entre los individuos de cualquier poblacin humana. En el tiempo relativamente corto desde que apareci el Homo sapiens moderno (hace unos 200,000 aos), ninguna poblacin humana ha vivido en completo aislamiento reproductor el tiempo

necesario (la gran cantidad de generaciones) para que se acumulen suficientes diferencias genticas y se formen distintas razas geogrficas. Unas poblaciones tienen una distinta frecuencia relativa de genes que vienen en distintas formas (por ejemplo los genes que codifican el tipo sanguneo), pero no es posible predecir la "raza" a partir de esas diferencias. Como seala Richard Lewontin: "Los kikuyu de frica oriental difieren de los japoneses en frecuencia gnica, pero tambin difieren de sus vecinos los masai... las definiciones sociales e histricas que colocan a las dos tribus de frica oriental en la misma `raza' y ponen a los japoneses en otra `raza' son arbitrarias en el sentido biolgico". Por eso es que inclusive en el campo de la medicina (donde puede ser importante observar las diferencias tnicas aparentes de un individuo para no pasar por alto ciertas diferencias histricas de susceptibilidad a enfermedades como la anemia falciforme) la apariencia subjetiva de "raza" no es tan valiosa como un anlisis individual y puede llevar a errores. En cualquier caso, la historia personal y familiar y el anlisis de los factores sociales que afectan desproporcionadamente la salud de grupos definidos socialmente (como los mltiples efectos de la pobreza en la salud de los habitantes de los ghettos o la preponderancia de trastornos alimenticios en las adolescentes de clase media y alta) es mucho ms til para predecir qu servicios mdicos se necesitarn que una evaluacin subjetiva de la categora racial en que aparentemente "cae" una persona. Es importante recordar que a lo largo de la historia de nuestra especie los grupos humanos han inmigrado y emigrado continuamente de distintas zonas, se han reproducido entre s continuamente, y ha habido una corriente ininterrumpida de genes entre distintas poblaciones que con el tiempo ha cubierto todo el globo. Las migraciones, en gran escala y en pequea escala, han caracterizado la historia de nuestra especie, y continan, lo que garantiza nuestra unidad biolgica y un constante intercambio y enriquecimiento entre culturas. Los vergonzosos e ignorantes conatos de preservar la presunta "pureza racial" de una "raza" (que fomentan los nazis, la Nacin Aria, el KKK y dems supremacistas raciales) son, adems, absurdos y sin la menor base cientfica! Aparte de que la biologa comprueba claramente que no hay grupos humanos o "razas" innatamente "superiores" o "inferiores", muchos reconocemos, y celebramos, el hecho de que la pesadilla de los supremacistas (la "mezcla de razas") esencialmente ya ha sucedido! Somos y siempre hemos sido una sola especie mundial, variada pero biolgicamente indivisible. [El libro reciente The Emperor's New Clothes: Biological Theories of Race at the Millennium, de Joseph L. Graves, y partes de La falsa medida del hombre, de Stephen Jay Gould, y de No en nuestros genes,de Lewontin, Rose y Kamin, explican ms a fondo por qu el concepto de raza biolgica no se aplica a los seres humanos]. La evolucin nos proporcion hace mucho tiempo una capacidad sin precedentes de aprender continuamente cosas nuevas, de procurar conscientemente modificar y transformar el mundo material, y de transmitir de generacin en generacin por esos

medios culturales no genticos una gran cantidad de informacin acumulada. Esto es lo que le permite a nuestra especie hacer frente a los nuevos problemas y las nuevas oportunidades que presente el mundo exterior (o no hacerlo!) sin necesidad de modificaciones biolgicas significativas de nuestro cuerpo ni de generar nuevas especies. Seguimos evolucionando? Para contestar esta pregunta es importante tener presente la diferencia entre los mecanismos de evolucin biolgica y los mecanismos de evolucin cultural. La especie humana, como todas las especies de plantas y animales, est compuesta por poblaciones de individuos variables. Parte de esa variacin es gentica y, por lo tanto, se puede heredar y la puede afectar la seleccin natural. Por ejemplo, si el ADN de una persona tiene el gen de fibrosis cstica hay probabilidades de que lo transmita a sus hijos. Sin embargo, gran parte de la variacin individual humana es cultural (viene del aprendizaje y la experiencia social) y eso no se puede transmitir a los descendientes por la reproduccin biolgica. As sucede con la personalidad y el nivel social: los ricos pueden "heredar" riquezas y privilegios a sus hijos (dinero, educacin, ventajas sociales, etc.), pero eso no tiene nada que ver con los genes que transmiten sus clulas sexuales (vulos y espermatozoides). O si alguien dice que su hija "hered" su sentido del humor o el mal genio de su to, en realidad quiere decir que ella ha aprendido esas cosas por ejemplo o imitacin, pero eso no tiene nada que ver con la herencia biolgica ni con los genes que recibi de sus padres. Los genes elaboran protenas importantes para el funcionamiento de los rganos del cuerpo; pero la personalidad, la inteligencia, el nivel social, etc., se deben a complejas experiencias sociales e interacciones de los individuos con el mundo externo, y no estn codificados en los genes. Comparados con todas las dems especies del planeta (y con los otros primates y las muchas especies homnidas que fueron nuestros antepasados ms recientes), lo que ms nos diferencia es nuestra capacidad mucho mayor de aprender, ensear, construir cosas que no existan, inventar nuevas formas de relacionarnos entre nosotros y con el entorno, organizar y comunicar, transformarnos nosotros y el mundo natural y social... sin necesidad de modificaciones biolgicas. Nuestros parientes cercanos, como los chimpancs, pueden hacer muchas de esas cosas en cierto grado (tienen formas complejas de cooperacin y comunicacin social, usan herramientas sencillas, ensean a sus hijos destrezas complejas y forman "amistades"; inclusive en distintas partes tienen distintas "tradiciones culturales" sobre el uso de herramientas y la conducta social), pero eso no se compara con lo que podemos hacer los seres humanos. Nuestra especie humana moderna es la primera en la historia de la evolucin biolgica de este planeta que se zafado de las limitaciones de la evolucin biolgica y ha "evolucionado" principalmente por medios sociales y culturales no genticos. En gran medida, esto es lo que nos hace humanos. De hecho, la supervivencia de los individuos y la cantidad de descendientes que dejen en

general tiene poco que ver con los rasgos favorables o desfavorables que generen la variacin gentica y los mecanismos genticos, porque el efecto de la evolucin cultural en los seres humanos es mucho ms importante que el de la evolucin biolgica. El hecho de que una enfermedad mate a una persona depende ms de si recibe una vacuna, antibiticos o tratamiento mdico (o agua potable y suficiente comida) que de la variacin gentica que tenga con respecto a otros individuos. La cantidad de descendientes de una persona en generaciones futuras depende ms de factores sociales (pobreza o riqueza y recursos; costumbres, tradiciones, concepciones y prcticas de control de la natalidad y posicin social de la mujer; estructura econmica y organizacin de la sociedad a favor de familias grandes o pequeas; influencia de la religin y otros factores ideolgicos, etc.) que de los rasgos que pueda transmitir por medio de material gentico y procesos genticos. En los ltimos 100,000 aos nuestro cuerpo (y nuestro cerebro) casi no ha cambiado; pasamos de la cultura de herramientas de piedra a ser capaces de curar muchas enfermedades y explorar por medio de tecnologa partes remotas del cosmos con el mismo cuerpo biolgico. Repitiendo, todo esto se ha logrado principalmente por medio de la evolucin cultural, no biolgica, aunque nuestra biologa es lo que lo hizo posible. Bueno, entonces la evolucin biolgica ha parado por completo en la especie humana? No del todo, pero casi. Las poblaciones humanas constan de individuos con variacin gentica (no somos clones unos de otros) y la frecuencia relativa de ciertos alelos (formas de genes) en una localidad puede ser afectada de una generacin a la siguiente por las continuas recombinaciones genticas que causa la reproduccin sexual, o inclusive por mutaciones genticas ocasionales o cambios de las frecuencias gnicas debidos a factores aleatorios como la muerte o la migracin de individuos. Aunque esa clase de factores aleatorios, que pueden tener grandes efectos especialmente en la constitucin gentica de poblaciones pequeas y aisladas en otras especies, suelen tener mnimo efecto en los seres humanos porque las poblaciones humanas nunca estn completamente aisladas de otras a nivel de reproduccin y hay una continua corriente de genes entre ellas. Como en todas las dems especies, si los seres humanos heredan cierta variacin gentica que les da rasgos que producen una ventaja reproductora (les permiten tener ms hijos, que a su vez se reproducen, que los individuos que no tienen esos nuevos rasgos heredables) y si este proceso se repite a lo largo de muchas generaciones sucesivas, es posible que se manifieste un cambio evolutivo en pequea escala (por ejemplo, de resistencia a enfermedades). Pero esto es muy raro en la prctica porque la mayora de los cambios que todava ocurren por recombinacin gentica en los seres humanos no afectan significativamente cuntos descendientes un individuo contribuir a futuras generaciones. Como vimos, en tiempos modernos, la cantidad de descendientes que un individuo contribuya a las generaciones siguientes tiene muy poco que ver con su "aptitud reproductora" biolgica, pero tiene mucho que ver con las relaciones y costumbres sociales y culturales, y con las oportunidades: suficiente alimentacin, las ideas sobre quin, cundo y con quin se debe uno reproducir, nuestra capacidad de prevenir y curar muchas enfermedades que antes

impedan la reproduccin, etc. Todas estas cosas tienen ms efecto en la reproduccin humana hoy que cualquier rasgo nuevo que pueda surgir por recombinacin gentica al azar de nuestro ADN.De hecho, remontndonos al pasado de la existencia humana, la capacidad de los seres humanos de transformarse a s mismos y su mundo por medios culturales ha rebasado desde hace tanto tiempo los efectos de la evolucin biolgica, que no hay evidencia de que nuestro cuerpo haya tenido una reorganizacin biolgica significativa por seleccin en una direccin definida en los ltimos 100,000 aos! En pequea escala, es posible encontrar evidencia reciente de evolucin de resistencia a enfermedades, por ejemplo. Muchas enfermedades humanas actuales (como el cncer) no son objeto de seleccin natural porque no afectan la reproduccin, o porque se presentan a una edad avanzada, cuando ha terminado la reproduccin. Por otra parte, hace apenas unos pocos siglos los colonos europeos diezmaron las poblaciones de las Amricas exponindolas a la viruela (a veces adrede!). Los europeos, expuestos a la viruela por siglos, adquirieron una inmunidad parcial a lo largo de muchas generaciones, y por eso la enfermedad no les daba muy fuerte y por lo general no los mataba. Por contraste, los amerindios nunca se haban expuesto a la viruela y por lo tanto no haban tenido tiempo de adquirir ninguna inmunidad, as que la enfermedad los atac con fuerza y casi los aniquil. (Esto contribuy mucho a su derrota militar por los europeos). Es posible imaginar que hoy una mutacin al azar que ofrezca resistencia al VIH (que mata mucha a gente antes de tener hijos) se pueda establecer y extender a lo largo de generaciones en frica y otras partes del mundo especialmente devastadas por esta enfermedad. Parece que ya existe una de tales mutaciones en un pequesimo porcentaje de europeos caucsicos, y se cree que se estableci por medio de la seleccin natural hace unos siglos, durante las epidemias de peste bubnica de la Edad Media, y que protega de esa enfermedad. Tales casos son interesantes y dejan la incgnita de si nuestra especie todava est evolucionando con relacin a cosas como enfermedades letales que matan antes de la reproduccin. Pero inclusive con enfermedades tan devastadoras, es evidente que lo que podemos hacer hoy por medios sociales y transformaciones culturales es mucho mayor, y ms rpido, que lo que pueda hacer la seleccin natural hoy en da. Millones de personas mueren en poco tiempo de SIDA a una edad joven en muchas naciones africanas (pero en las naciones industrializadas mucha gente vive con VIH ms tiempo) debido a la pobreza, las relaciones desiguales y la explotacin del sistema imperialista mundial (con la falta de educacin y la inescrupulosa negacin de medicinas y tratamientos modernos por compaas farmacuticas multinacionales regidas por la ganancia). Eso no tiene que ver con la evolucin biolgica. Y la solucin a tales problemas tampoco tiene nada que ver con la evolucin biolgica! Nuestra especie evolucion de otras especies homnidas; surgir de nosotros otra especie? No es probable por dos razones. Primero, debido a lo que acabamos de ver sobre el hecho de que los medios culturales y sociales de modificacin de nosotros mismos y de nuestro mundo externo han rebasado lo que se pueda lograr por medio de la evolucin biolgica (aunque queda por verse lo que hagamos a la biologa de nuestra especie con ingeniera

gentica y dems tcnicas). Adems, es importante recordar que una nueva especie por lo general evoluciona de una poblacin pequea y aislada a nivel reproductor de la especie madre. Sin un perodo de aislamiento reproductor absoluto por muchas generaciones, no es posible que una modificacin gentica se establezca y distinga a una poblacin nueva de la poblacin ancestral al punto de que no puedan cruzarse y reunirse en una sola especie. Pero ese aislamiento reproductor no ocurre con los seres humanos en este planeta; somos una sola especie, muy mvil y distribuida por todo el globo. Habitamos todos los rincones del planeta y toda clase de hbitats, y hay una corriente continua de genes entre las poblaciones humanas. No es posible hoy en da que una poblacin humana del planeta se asle completamente del resto de la humanidad el largo lapso de tiempo necesario para que empezara a divergir como una nueva especie (si todos los factores culturales no trastornaran el proceso). Supongo que si una pequea poblacin humana colonizara una parte distante del cosmos y pudiera permanecer aislada del resto de la humanidad por muchas generaciones (qu tan probable es?), entonces se podra dar cierta divergencia biolgica evolutiva. Pero inclusive en ese caso, es altamente improbable que las particularidades de la herencia gentica individual desempearan el papel principal en la constitucin de las generaciones sucesivas. Otros factores, principalmente culturales y sociales, entraran en juego para que los colonos espaciales y la poblacin terrestre se pudieran o no se pudieran cruzar (la definicin de especiacin completa), como por ejemplo, la orientacin de las sociedades futuras hacia la ingeniera gentica y si todava nos reproducimos biolgicamente o no de la forma que conocemos. Los mecanismos de evolucin biolgica produjeron todas las especies de la Tierra a lo largo de unos 3.5 billones (mil millones) de aos, y no hay la menor duda de que nuestra especie surgi por este proceso natural. Como todas las dems especies, la nuestra se extinguir, sea como sea; pero entre ahora y ese momento sin duda nos transformaremos conscientemente a nosotros y al mundo que nos rodea de modos que apenas podemos imaginar.

Esto no quiere decir que no nos extinguiremos un da: todas las formas particulares de materia a la larga dejan de existir como tales, y los seres humanos (o lo que consideramos seres humanos hoy) a la larga dejarn de existir. La pregunta es ms bien si esa extincin ser prematura y cmo ser la calidad de la vida humana de aqu a all. Lograremos usar nuestras increbles capacidades para hacer repetidas modificaciones sociales y culturales que eviten que acabemos con nosotros mismos con guerras, opresin social y degradacin ambiental global? La respuesta a esa pregunta depende de nosotros.

CAPTULO SIETE: LA CIENCIA DE LA EVOLUCIN - EL ATAQUE DE LOS CREACIONISTAS CONTRA LA EVOLUCIN ES UN ATAQUE CONTRA TODA LA CIENCIA, EN NOMBRE DE DIOS - HOY, SIN LA CIENCIA DE LA EVOLUCIN, NO HABRA CIENCIA.
7.1 CHARLATANES Y EMBAUCADORES Obrero Revolucionario #1216, 19 de octubre, 2003, posted at rwor.org En el mundo moderno, muchos creyentes y lderes cristianos y de otras religiones estn dispuestos a adaptar sus creencias para incorporar los conocimientos cientficos actuales. Pero no los creacionistas tradicionales, no seor, especialmente cuando se trata de los principios cientficos de la evolucin: para ellos la Biblia es la Palabra de Dios y todo lo que dice es verdad, palabra por palabra, as que la evolucin no puede ser verdad. Sin embargo, se dan cuenta de que mucha gente no quedar satisfecha con razones de fe ciega y necesita una explicacin cientfica. Por eso han inventado una cosa que llaman "ciencia de la creacin", que es un rollo para disfrazar sus ideas anticientficas. Han creado "instituciones de investigacin" y "museos" de la "ciencia de la creacin" (el ms conocido es el Institute for Creation Research y su museo, en San Diego); publican montones de libros y panfletos; tienen websites, etc. Cabe preguntar: Realizan investigaciones cientficas legtimas y las publican en revistas cientficas serias bajo la supervisin y crtica de las comunidades cientficas establecidas? NO. Hay miles de revistas cientficas serias y de asociaciones profesionales de cientficos que publican los resultados de toda clase de investigaciones que se realizan en este pas y en el mundo, pero los creacionistas no pueden publicar nada en ninguna de ellas. Por qu? Porque no practican ciencia. Entonces qu hacen? De qu llenan sus libros y de qu hablan cuando van a juntas educativas o tribunales a pedir espacio para su "ciencia"? De religin: de la interpretacin textual de la Biblia y de que todas y cada una de las palabras de la Biblia se deben aceptar textualmente. Pero como saben que, tericamente, en este pas existe separacin de la iglesia y del estado, usan una tctica de engao para colar sus ideas religiosas: dicen que tienen "prueba cientfica" de que la evolucin es incorrecta. Es sumamente importante ver y entender esto: los creacionistas tradicionales no proselitizan dando evidencia cientfica de su teora (lo cual es imposible, por definicin, ya que no es posible dar evidencia cientfica de una fuerza o fenmeno --un dios--que no es parte de la realidad del mundo natural, segn su propia admisin). Lo que hacen es desacreditar la teora de la evolucin... con la esperanza de que si siembran dudas sobre la evolucin, la gente aceptar la existencia de un dios creador y en particular la historia bblica de la creacin. Ver al final del captulo "Tergiversar a los cientficos: Tctica favorita de los creacionistas". Los creacionistas tradicionales no son simplemente unos chiflados (aunque estn chiflados!); tambin son muy deshonestos. Me hacen pensar en los viejos charlatanes y embaucadores que se aprovechaban de la ingenuidad del pblico y vendan ungento

amarillo como cura para todos los males. Como ellos, cambian las explicaciones, cuantas veces sea necesario, para adaptarse a las circunstancias y sembrar confusin. Tambin es muy importante entender esto del mtodo creacionista: si uno presenta hechos cientficos bien documentados a sus objeciones a la evolucin, simplemente cambian de carril y dicen que tienen otras crticas de peso. Es como el juego de manos en que uno tiene que adivinar debajo de cul de tres naipes est una bolita. Jams se dejan concretar ni justifican con razones sustanciales su propia "teora alternativa". Como no estn muy apegados que digamos a la verdad del mundo real, tienen libertad de cambiar y voltear los argumentos hasta que los evolucionistas se hartan de hablar con ellos porque ven que es imposible convencerlos por ms evidencia cientfica racional que les den. Te quieren a ti! Los creacionistas saben que no van a convencer a los cientficos profesionales, que no van a llevarlos a descartar hechos probados ni los mtodos de la ciencia. Es al pblico no especializado a quien quieren convencer. A los defensores de la evolucin les encantara que ms gente tenga una educacin cientfica bsica y aprenda a aplicar mtodos cientficos para distinguir la verdad de la falsedad. Por el contrario, los creacionistas aprovechan que mucha gente de este pas (la mayora) no ha recibido una buena educacin y, por lo tanto, no tiene muchos conocimientos de ciencias ni de los mtodos cientficos. Quieren sembrar la suficiente confusin ("ser cierto que la evolucin es mentira?") para que la gente piense que "de pronto" lo que los creacionistas dicen es verdad y que no perjudica dejar que presenten sus ideas en las clases de ciencias como "alternativa" a la evolucin. Apelando a la generosidad y justicia ("todo mundo debe tener derecho de defender sus creencias, no?"), buscan que el pblico acepte que el gobierno ordene a los maestros ensear un dogma religioso, y ensearlo como si fuera ciencia! Pero sus ideas son religiosas y no se basan para nada en la ciencia, as que no deben ensearse en clases ni libros de ciencias, ni tienen cabida en las leyes que dictan qu se debe ensear como ciencias. La ciencia demuestra que la evolucin es un hecho y no deja absolutamente ninguna duda de que la historia bblica de la creacin no puede ser cierta: esto lo prueba todo lo que los cientficos saben hoy sobre la historia de la vida en este planeta. Por eso sera inescrupuloso ensear el creacionismo como un "hecho real", en clases de ciencias o en cualquier parte. Naturalmente no se puede obligar a nadie a abandonar sus creencias religiosas, aunque no sean racionales y aunque las contradiga la evidencia concreta del mundo. Cada quien debe tener a su disposicin textos religiosos, lugares de culto y ceremonias religiosas, si los considera necesarios. Pero no se debe permitir que los creacionistas fundamentalistas cristianos impongan a la fuerza su propio dogma religioso en las escuelas pblicas ni en ninguna otra arena pblica. Si no entendemos esto y no tomamos medidas para impedirlo, existe un serio peligro de que un buen da nos despertemos con un gobierno teocrtico (de fanticos religiosos que imponen sus creencias fundamentalistas como ley con el poder del gobierno). Si les parece que exagero, chenle un ojo a las iniciativas polticas que ha tomado el movimiento creacionista en los ltimos aos. Las ms conocidas son las tentativas de

dominar las juntas educativas y de cambiar las leyes estatales para estatuir la enseanza de la "ciencia de la creacin" al mismo nivel que la evolucin en las clases de ciencias de las escuelas pblicas. Pero tambin se han puesto a cabildear en los ms altos niveles del gobierno para que el Congreso ordene la enseanza del creacionismo religioso en todos los estados. Y estuvieron a un pelo de lograrlo! Ver al final del captulo sobre la enmienda Santorum "Buena pareja!". El presidente actual, George W. Bush, y miembros de peso del gobierno como John Ashcroft (secretario de Justicia) y Tom Delay (lder de los congresistas republicanos) se jactan abiertamente de ser creacionistas. En el famoso caso de 1987 de la Suprema Corte Edward vs. Aguillard (muy interesante de leer, por cierto), la mayora de los magistrados votaron contra la "Ley de Tratamiento Balanceado" de Luisiana, que ordenaba a los maestros de ciencias ensear la "ciencia de la creacin" junto con la evolucin. La Corte declar que la ley era anticonstitucional porque su propsito era "promover una creencia religiosa particular" ya que para ensear la "ciencia de la creacin" los maestros tendran que ensear la idea religiosa de que un ser sobrenatural cre la humanidad. El magistrado Lewis Powell escribi en la opinin de la mayora de la Corte: "La Primera Enmienda no permite que el Estado requiera que la enseanza y el aprendizaje se ajusten a los principios y prohibiciones de ninguna secta o dogma". Esto fue una importante derrota para los creacionistas. Pero tambin es interesante leer la opinin discrepante, escrita por el magistrado Antonin Scalia, que vot a favor de conservar la ley; dice que a su manera de ver imponer la enseanza de la "ciencia de la creacin" no es imponer la enseanza de creencias religiosas; se remite a las declaraciones juradas que recibi la Corte de "expertos" creacionistas que "juran" que la "ciencia de la creacin" es un "conjunto de conocimientos cientficos" y que tienen "informacin cientfica para apoyar la teora de que el universo fsico y la vida aparecieron de repente y no han cambiado sustancialmente desde su aparicin". Aqu tenemos a un magistrado de la Suprema Corte de Justicia, un abogado muy educado, repitiendo algo tan patentemente falso que si lo dijera un estudiante de secundaria en un examen de biologa, le pondran un cero! Scalia luego aade que nadie puede decir que la evidencia de la evolucin es completamente "concluyente" y que por lo tanto los ciudadanos de Luisiana "tienen el derecho de que les enseen en la escuela la evidencia cientfica que exista contra la evolucin". No importa que no hay ninguna evidencia cientfica contra la evolucin! Como recalcan innumerables cientficos una y otra vez, nunca se ha encontrado una sola pizca de evidencia cientfica "contra" la evolucin: ni una! Por lo visto Scalia no saba lo suficiente para sentir vergenza por su crasa y reaccionaria ignorancia (o no le importaba). Y recordemos que Bush ha dicho que para l Scalia es el magistrado modelo de la Suprema Corte! Despus de Edward vs. Aguillard ha habido otros pleitos importantes en los tribunales y muchos cientficos de renombre han ido a declarar a una sola voz que la supuesta "ciencia de la creacin" no tiene nada que ver con la ciencia. Asimismo, todas las principales organizaciones cientficas del pas (como la National Academy of Sciences y la North American Association for the Advancement of Science) han reiterado enfticamente que la teora de la evolucin cuenta con un slido respaldo cientfico y que no existe evidencia cientfica contra ella. Pero nada de eso le importa un comino a los fanticos

fundamentalistas del movimiento creacionista ni a sus papis de la clase dominante. Que yo sepa, Scalia nunca ha reconocido que sus comentarios fueron sumamente ignorantes y que tenan mviles polticos, y los creacionistas siguen empeados en llegar a los ms altos niveles del gobierno para imponer por ley las doctrinas fundamentalistas cristianas. Su labor en el Congreso es constante y casi logran hacer aprobar la enmienda Santorum (escrita por un grupo de creacionistas) como parte de la ley de educacin de Bush "No Child Left Behind/Cumpliendo la promesa a los nios". Cuando esa enmienda contra la evolucin pas por el Senado, ni un solo senador la critic! Un ejemplo claro de la diaria erosin de la separacin de la iglesia y el estado (que nunca fue muy fuerte) y de que elementos teocrticos fundamentalistas cristianos se han instalado en muchas posiciones de poder, es el hecho de que la mayora de los senadores y los representantes al principio ni se dieron cuenta (o en algunos casos quiz aparentaron no darse cuenta) de que el objetivo de la enmienda Santorum era debilitar la ciencia y promover la religin, as como el hecho de que la mayora de ellos no tienen los mnimos conocimientos cientficos (o no les pareci importante ponerlos en prctica) para rechazar inmediatamente la enmienda porque el consenso cientfico es que la evolucin ocurri y que la evidencia cientfica lo demuestra. Ver al final del captulo "Proyecto Steve: Pruebas con humor". "Pero cmo podemos estar seguros de que algo es verdad"? Ese Relativismo Filosfico es terreno frtil para los Creacionistas Es importante reflexionar sobre cmo sabemos si algo es verdadero o falso. Cules son los mtodos y enfoques que permiten acercarse a la verdad y distinguirla de la falsedad? Sin entender esos mtodos y enfoques es fcil caer en el error de aceptar cualquier mentira o falsedad, especialmente si la presentan con conviccin personas que tienen posiciones de poder e influencia (gobiernos, autoridades religiosas, personalidades de TV, etc.). Es bueno ser crticos y cuestionarlo todo. Pero tambin es importante reconocer cuando una verdad se ha establecido claramente. Si los seres humanos pensramos siempre que "no hay nada seguro", cmo podramos vivir o hacer algo? Nos paramos frente a un carro porque "nunca se sabe con seguridad" si nos va a atropellar? No ponemos el despertador porque "nunca se sabe con seguridad" si sonar, o si en realidad existe, o si nosotros existimos y vale la pena que nos levantemos? Estos ejemplos parecen tontos, pero demuestran que hasta para funcionar de da en da necesitamos un mtodo y un enfoque que nos ayude a establecer si una cosa es verdadera o falsa. Desde luego nunca sabremos la verdad absoluta (en el sentido de que nunca sabremos todo lo que se puede saber de todo), pero tenemos mtodos para llegar al punto en que podemos decir con un alto grado de seguridad que algo es verdadero, es decir, que concuerda con un aspecto de la realidad material. Repito que es bueno e importante cuestionarlo todo, pero tambin es bueno e importante reconocer que no todo est siempre en el aire: a veces sabemos lo suficiente sobre un aspecto para aceptarlo como verdad, dejar de darles vueltas y seguir adelante. Esa es la situacin con la teora de la evolucin.

Sin embargo, en este pas mucha gente todava no sabe que tenemos ese grado de seguridad y certeza sobre la evolucin. Los creacionistas, con sus ataques a la evolucin y a la ciencia, han sembrado mucha confusin sobre esto desde fines del siglo 19; y, por lo general, dichos ataques son ms fuertes y agresivos en pocas de torbellino social, cuando se cuestiona y debate la direccin general de la sociedad. En tales momentos, especialmente, los reaccionarios se resisten a toda forma de progreso social y exhortan a "volver a los valores y tradiciones". Este momento no es una excepcin. Los creacionistas han librado campaas tan agresivas contra la evolucin y la ciencia en los ltimos aos que a las universidades les preocupa el creciente analfabetismo cientfico en todo el pas: cada ao llegan ms y ms estudiantes creyendo que "la comunidad cientfica est dividida sobre la evolucin" y que la "evolucin es una teora sin verificar". Repito una vez ms: esas dos nociones son completamente falsas. La comunidad cientfica (en Estados Unidos y en el mundo, y en todos los campos de la ciencia) no est "dividida" sobre los principios bsicos de la evolucin. Hay un consenso abrumador de que a) la vida definitivamente ha evolucionado y b) los mecanismos de la evolucin (pasada y presente), como la seleccin natural, se conocen bastante a fondo hoy. La "teora de la evolucin": Lo que es una teora cientfica Lo de que la "evolucin es una teora sin verificar" tambin es falso. Como he sealado a lo largo de esta serie, hay una cantidad increble de evidencia acumulada, que se refuerza mutuamente, a favor de la evolucin; el consenso cientfico general es que la teora de la evolucin es una de las teoras mejor probadas y documentadas de la ciencia. Pero uno de los mtodos favoritos de los creacionistas es sembrar confusin con juegos de palabras. En el idioma diario, "teora" quiere decir "una idea que no se ha comprobado". Atizando la ignorancia, los creacionistas esperan que cuando oigamos decir "teora de la evolucin" pensemos que es algo sin comprobar. Pero en los crculos cientficos "teora" tiene un significado muy distinto: una "teora cientfica" es un conjunto complejo de leyes o principios que relacionan diferentes ideas y propuestas que explican (desde distintos ngulos) los principios y mecanismos bsicos de un proceso natural, como el origen, cambio y desarrollo de una parte de la realidad material. Por ejemplo, los cientficos hablan de la "teora de la gravedad" o de la "teora de Coprnico" (del movimiento de la Tierra y los otros planetas alrededor del Sol), pero eso no quiere decir que se "imaginan" que los objetos caen hacia el suelo debido a la fuerza de gravedad ni que "suponen" que la Tierra gira alrededor del Sol y no al revs. La teora de la gravedad y la teora de Coprnico actualmente estn bien documentadas y cuentan con slida evidencia cientfica, y lo mismo se puede decir de la teora de la evolucin. Por otra parte, las teoras cientficas pasan por un proceso de desarrollo y profundizacin a medida que el conocimiento humano crece y explica cosas que antes no se entendan. Con el avance del conocimiento es inevitable que se compruebe que algunas ideas son incorrectas y se descarten. La ciencia avanza cuestionando y examinando crticamente nociones cientficas establecidas. Siempre habr ms que aprender y descubrir sobre todo. Pero eso no significa que no podamos decir en un momento dado que algo es verdadero. Los que dicen que "nunca se sabe" caen en un mtodo incorrecto llamado relativismo

filosfico.(Por otro lado, como el conocimiento humano nunca es completo y perfecto, y siempre se est desarrollando, los que creen que poseen la "verdad absoluta" sobre todo, o todo lo importante, caen en el mtodo incorrecto llamado dogmatismo, que es el "reverso" del relativismo). Cuando decimos que algo es "verdad", significa que hay suficiente evidencia concreta convincente (preferiblemente de varias fuentes y direcciones, que se refuerzan mutuamente) de que nuestro conocimiento de un fenmeno concuerda rigurosamente con ese aspecto de la realidad objetiva, es decir, del mundo material (que abarca todo el mundo natural y la organizacin social humana). Probar que una teora cientfica (ya sea del mundo natural o de la sociedad humana) es "verdad" no ocurre de la noche a la maana. Para decir con confianza que una gran idea o un conjunto de ideas es "verdad", tiene que pasar por el crisol cientfico: hay que hurgarlas, criticarlas, cuestionarlas y ponerlas a prueba una y otra vez desde muchsimas direcciones. Una buena teora cientfica hace una serie de predicciones que se deben cumplir en el mundo real si la teora es verdad; tambin hace predicciones que no se deben cumplir si la teora es verdad. Esto se llama el principio de "falsabilidad cientfica": por definicin, para decir que una teora cientfica es verdadera, tiene que haber hechos que la puedan refutar (que si se descubren demostraran que la teora es falsa). La teora de la evolucin se puede refutar si, por ejemplo, se encontraran huellas fosilizadas de dinosaurios y de seres humanos en las mismas capas de rocas, porque eso significara que los dinosaurios y los seres humanos vivieron al mismo tiempo, y contradira completamente todo lo que sabemos sobre la secuencia de evolucin de distintas especies. Los bilogos pueden dar muchos ejemplos de cosas que (si se descubrieran) echaran por tierra la teora de la evolucin. Mejor dicho, como toda buena teora cientfica, la teora de la evolucin cumple el principio de falsabilidad; pero, en la prctica, la ciencia nunca ha encontrado nada (ni una sola cosa) que la refute. Por el contrario, s ha encontrado muchas, muchas cosas que la respaldan. La teora de la creacin divina es una creencia religiosa, no una teora cientfica. Una prueba es que, por naturaleza y definicin, es imposible de refutar. Los creacionistas jams dan ejemplos de descubrimientos cientficos que aceptaran como prueba de que la teora de la creacin divina es incorrecta. Para ellos es cuestin de fe religiosa absoluta. Pero si uno dice que es imposible que se descubra informacin que pruebe que su teora es incorrecta, por definicin no est siguiendo los principios de la ciencia y su teora no tiene nada que ver con la ciencia. Por el contrario, repito, la teora de la evolucin ha respetado el principio de falsabilidad desde sus orgenes. Pero toda la evidencia cientfica que se ha acumulado en el siglo y medio desde que Darwin la propuso la ha apoyado, y nada la ha refutado. Por esto, ms que nada, es que existe un consenso cientfico tan amplio y slido sobre la teora de la evolucin.

Las raras variaciones del cdigo gentico casi enteramente universal son evidencia de evolucin, no de diseo
Obrero Revolucionario #1216, 19 de octubre, 2003, posted at rwor.org Casi el 100% de todas las especies vivas de plantas y animales --de los mamferos complejos a bacterias sencillas-- usan exactamente el mismo cdigo gentico (el mismo conjunto exacto de instrucciones qumicas) para dirigir el ensamblaje de la gran variedad de molculas de protenas que los seres vivos necesitan. El hecho de que ese cdigo gentico (el "reglamento" qumico para producir protenas) es exactamente el mismo esencialmente en todos los organismos (con unas pocas variaciones menores) es en s fuerte evidencia de que todas las especies estn emparentadas y de que descienden de una larga serie de antepasados comunes. Pero los creacionistas pasan por alto este hecho y hacen una gran alharaca porque hay una pequea cantidad de excepciones a esta regla general (unos pocos organismos primitivos tienen un cdigo gentico ligeramente distinto para producir protenas), como si esas excepciones fueran prueba de que las distintas especies no tienen antepasados comunes y de que un ser divino, no los procesos naturales de la evolucin, hizo cada organismo como es. La verdad es que ese razonamiento de los creacionistas no cuenta con ninguna base cientfica. Veamos esto ms a fondo: Mucha gente sabe que los genes transmiten los rasgos hereditarios de una generacin a otra. Pero no mucha gente sabe que, en el curso de la vida de un organismo, lo nico que hacen los genes es dar instrucciones qumicas para la produccin de las muchas clases de molculas de protenas que necesitan los seres vivos. Un gen es un segmento de una molcula de ADN que "codifica" (da instrucciones qumicas para producir) determinada molcula de protena; cada gen codifica una protena especfica. Cada molcula de protena est formada por unos compuestos qumicos llamados aminocidos unidos en una secuencia (orden) exacta. Esa secuencia determina la forma y funcin de la protena. Solo hay 20 aminocidos, pero producen una enorme cantidad de protenas. Si tenemos cuentas de 20 colores, podemos ensartarlas en muchsimas combinaciones para hacer collares. Del mismo modo, el orden especfico en que se combinan los aminocidos produce muchas clases de protenas que realizan distintas funciones. Las clulas de todos los organismos producen protenas. La pregunta es: cmo hacen para combinar los distintos aminocidos en el orden preciso para producir determinadas protenas? Por qu no ensartan los aminocidos al azar? La respuesta la da el cdigo gentico. El cdigo gentico es el mecanismo por el cual la clula "lee" la informacin qumica de los genes y la "traduce" a un conjunto de instrucciones que indican en qu orden unir los aminocidos. Como dijimos, el cdigo gentico es un "reglamento" para la sntesis de protenas. Ese reglamento es exactamente el mismo en las bacterias, en una rosa o en un ser humano. Si los seres vivos no tuvieran antepasados comunes, si no tuvieran ningn parentesco y fueron creados cada uno por separado, como dicen los creacionistas, no tendran el mismo reglamento qumico para producir protenas. El hecho de que todas las especies vivas (incluidos los seres humanos) usan exactamente el mismo reglamento (con

unas pocas y mnimas variantes en ciertos microorganismos) es una prueba sumamente fuerte de que todos los seres vivos estn emparentados y de que descienden de una larga serie de antepasados comunes, desde los primeros organismos parecidos a las bacterias que aparecieron en el planeta hace ms de 3 mil millones de aos. Y las excepciones? Efectivamente en las ltimas dcadas se ha descubierto que unas cuantas especies de organismos simples tienen un cdigo gentico ligeramente distinto para traducir las instrucciones genticas de combinar aminocidos en un orden determinado. Esas pequeas variaciones solo se han encontrado en unos pocos microorganismos independientes, y en mitocondrias y cloroplastos.35 Las pequeas excepciones a la regla general de que todos los organismos usan exactamente el mismo cdigo gentico son interesantes, y su estudio contribuir al conocimiento de los procesos y mecanismos evolutivos. Pero no cambian el hecho de que casi el 100% de las especies vivas de plantas y animales (de los mamferos complejos a las bacterias ms simples) usan exactamente el mismo reglamento o cdigo gentico para producir protenas. Los principios de la evolucin explican esas pequeas variaciones. Para entender esto, examinemos cmo el cdigo gentico traduce la informacin del ADN para producir protenas. Cmo lleva la informacin molecular de un gen (un segmento de ADN) a la sntesis de determinada protena, con la secuencia perfecta de aminocidos? El proceso empieza con el ADN, que est formado por diferentes secuencias de cuatro compuestos qumicos nitrogenados llamados nucletidos (adenina, timina, guanina y citosina: A, T, G, C). En la molcula de dos cadenas de ADN (la famosa "doble hlice"), cada cadena de nucletidos es una "copia complementaria" de la otra: A siempre se aparea con T y G se aparea con C. El primer paso de la sntesis de protenas es que las dos cadenas de la molcula de ADN se "abren". A continuacin otra molcula (ARN mensajero ) forma una cadena sobre una de las dos cadenas separadas. Esa cadena tambin es "complementaria", con la excepcin de que el uracil (U) reemplaza la timina; o sea que A se aparea con U y G se aparea con C. El ARN mensajero transporta esa copia complementaria del ADN del ncleo de la clula al citoplasma de la clula (a unas estructuras llamadas ribosomas). Los ribosomas recorren las cadenas de ARN mensajero traduciendo la informacin. Con la intervencin de otras molculas de ARN y otra ronda de "apareamiento" qumico, la convierten en una secuencia de aminocidos que da lugar a una protena. Volvamos por un momento a la cadena de ADN al comienzo del proceso: los nucletidos de los genes de las cadenas de ADN estn organizados en tripletes llamados "codones" (por ejemplo U-C-A o A-U-G). Cada triplete codifica un aminocido particular: por ejemplo, el triplete U-U-U codifica el aminocido fenilanina; el triplete U-G-G codifica el aminocido triptfano; el triplete G-A-U codifica el aminocido aspartato, y as sucesivamente. Unos tripletes dan la seal de que la sntesis de protenas debe empezar (A-U-G) o de que debe parar (U-G-A). Adems, es importante saber que aunque un triplete codifica un solo

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Las mitocondrias y los cloroplastos son "organelos" subcelulares que contienen su propio ADN separado; se cree que en algn tiempo fueron organismos independientes, pero ahora son parte de la maquinaria interna productora de energa de las clulas vegetales y animales.

aminocido, a muchos aminocidos los codifica ms de un triplete. Por ejemplo, los tripletes A-C-U, A-C-C, A-C- A y A-C-G codifican la produccin del aminocido treonina. La secuencia general de los distintos tripletes (el orden en que estn) determina el orden en que se ensamblan distintos aminocidos, lo que lleva a sintetizar distintas protenas. En el proceso de ADN a protena, hay varias molculas intermediarias (ARN mensajero, ARN de transferencia y ARN ribosomal) que primero "leen" las secuencias de tripletes del segmento de ADN, despus "transportan" las secuencias complementarias a diferentes partes de la clula (los ribosomas) y a continuacin las unen a otra secuencia complementaria de ARN, que agarra los aminocidos correspondientes y los coloca en orden para formar una cadena de protenas particular. Obviamente este es un proceso complejo de muchos pasos. Para esta discusin no es necesario entenderlo a fondo, pero una idea general de lo que sucede para producir las distintas clases de protenas nos ayudar a ver que las pocas "variaciones del cdigo gentico casi enteramente universal" que ocurren en organismos simples como los micoplasmas realmente son mnimas. Son pequeos cambios de lo que normalmente codifican unos pocos tripletes. Por ejemplo, en casi todos los organismos, el triplete U-G-A codifica la seal de "alto" que para el proceso de ensamblaje de protenas; pero en unos micoplasmas primitivos, el triplete U-G-A codifica el aminocido triptfano. Esas variaciones no cambian el hecho de que el cdigo gentico compartido por casi el 100% de las especies animales y vegetales (en que todos los tripletes codifican exactamente los mismos aminocidos) es evidencia sumamente fuerte de que todas las especies descienden de antepasados comunes. Adems, los genetistas moleculares actualmente piensan que las pequeas variantes del cdigo gentico se pueden explicar por los mecanismos normales de la evolucin. Hace aos muchos bilogos pensaban que el cdigo gentico permaneci completamente igual en todos los organismos desde los orgenes de la vida porque cualquier cambio a esos procesos moleculares bsicos trastornara por completo el funcionamiento celular y que la seleccin natural eliminara rpidamente tales mutaciones. Pero hoy los bilogos creen que los procesos al nivel molecular no son tan fijos y rgidos como se pensaba. Por ejemplo, sabemos que los segmentos de ADN llamados transposones (o genes mviles) "saltan" de un lado a otro de los cromosomas, lo que provoca mutaciones de los genes cercanos. A veces un triplete del ADN que normalmente codifica la produccin de un aminocido particular puede sufrir ciertos cambios y codificar otro aminocido sin causar un colapso total del funcionamiento celular. Esto no es especulacin: tales cambios se han observado en el laboratorio en poblaciones de organismos vivos. As que hoy la mayora de los bilogos coinciden en que: 1) las variaciones del cdigo gentico universal que se han encontrado en un puado de especies primitivas son raras y, adems, sumamente secundarias y, por lo tanto, es esencialmente correcto decir que el cdigo gentico es universal (o "casi universal"): que es comn a todas las especies y que es prueba fehaciente de su parentesco y descendencia de antepasados comunes;2) el descubrimiento de esas pequeas variaciones del cdigo gentico no ha trastornado las filogenias evolutivas (los rboles evolutivos) que se elaboraron previamente por otros mtodos (esto simplemente quiere decir que las variaciones son tan pequeas que no alteran

los parentescos y las secuencias de antepasados-descendientes que se reconstruyeron del registro fsil y de la evidencia molecular); y 3) esas variaciones raras y menores del cdigo gentico muestran que puede sufrir por lo menos una pequea cantidad de modificacin evolutiva. Es significativo que esas pocas variaciones del cdigo gentico hayan tenido poco o ningn efecto en la sntesis de protenas o en otras funciones celulares. En el pasado evolutivo, las mutaciones que ocurrieron en los tripletes de ADN no estuvieron sujetas directamente a la seleccin natural darwiniana (porque la seleccin natural opera al nivel de poblaciones enteras de individuos que se reproducen, cada uno de los cuales es una manifestacin de la compleja interaccin entre su constitucin gentica total y su ambiente); pero aun si esas pequeas modificaciones no hubieran tenido ningn efecto en la "aptitud reproductora" de los organismos que tuvieran esas mutaciones, se podran haber transmitido pasivamente de generacin en generacin cuando los organismos se reproducan y las poblaciones evolucionaban. De nuevo, resulta cada vez ms claro que tales mutaciones pueden ocurrir sin trastornar por completo el funcionamiento de la clula (como predecan antes muchos bilogos y como siguen afirmando los creacionistas). Por lo visto esto est relacionado con el hecho de que en todos los sistemas naturales suele haber mucha redundancia ("mltiples copias"), y as es en el nivel molecular. Una de las implicaciones de esa redundancia es que puede darse un cambio menor en la secuencia de un triplete (que codifica determinado aminocido en el ensamblaje de determinada protena) sin que se trastorne fundamentalmente la sntesis de la protena... simplemente porque hay muchas otras copias de ese triplete que no han mutado y que siguen codificando esa protena. Entender esto nos ayuda a ver los problemas del razonamiento de los creacionistas de Diseo Inteligente, como Michael Behe, que dicen que las reacciones moleculares complejas de varios pasos tienen una "complejidad irreducible" que impide que las modificaciones evolutivas de esos procesos se preserven porque trastornaran y daaran el funcionamiento de la clula. La rigidez del razonamiento de Behe (que subestima las implicaciones creativas del "desorden" y la redundancia natural de la vida) lo lleva a concluir que la vida no podra generar procesos bioqumicos tan complejos "por su cuenta" nada ms que con la seleccin natural... y a concluir que la existencia de tales maquinarias subcelulares es evidencia del diseo consciente de un "artfice inteligente". Es correcto decir que el proceso de sntesis de protenas es "complejo". Tambin es correcto decir que si en determinado momento todas las partes de ese proceso no se acoplan como es debido, no se formar una protena y eso puede causar problemas. Pero eso no quiere decir que nunca se hayan podido dar modificaciones evolutivas en ese sistema (en uno o varios puntos del pasado) sin que todo el sistema se fuera a pique. Como hemos recalcado muchas veces en esta serie, la cantidad y la naturaleza de los cambios que pueden darse en un rasgo particular de los organismos vivos siempre tienen lmites relativos (simplemente porque las modificaciones evolutivas se dan sobre la variacin natural que ya existe en una poblacin, cuyas propiedades fsicas y qumicas necesariamente canalizarn y restringirn los cambios posibles en ese momento); as que es correcto reconocer que

siempre hay lmites materiales a la variacin posible. Pero nunca hay un lmite absoluto, que impida todo cambio, en ningn nivel de organizacin de la materia. As que si bien es cierto que la sntesis de protenas requiere molculas complejas y mecanismos complejos (sobre los cuales aprendemos ms cada da), el descubrimiento de pequeas excepciones a la regla general de que todos los organismos comparten el mismo cdigo gentico universal nos demuestra que efectivamente pueden darse cambios en los procesos ms fundamentales de todos los seres vivos del planeta. En el laboratorio se ha observado que una mutacin al azar de un triplete puede hacer que codifique un aminocido diferente sin que se desbarate todo el sistema de sntesis de protenas (especialmente si las copias del triplete que no mutaron siguen realizando sus funciones). A pesar de esta evidencia directa, los creacionistas (especialmente los de Diseo Inteligente) siguen tapndose los ojos y no reconocen lo que los bilogos hoy entienden: que la evolucin puede crear nuevos rasgos (incluso al nivel molecular) y a la vez preservar y mantener rasgos y funciones previos. (Los lectores interesados en una discusin ms tcnica de estos temas pueden consultar el artculo "Variations in the Genetic Code: Evolutionary Explanations", de Finn y Jean Pond, en el nmero de septiembre-octubre de 2002 del boletn informativo del National Center for Science Education).

En el principio y mirando al futuro


Obrero Revolucionario #1217, 26 de octubre, 2003, posted at rwor.org En Estados Unidos hoy, a principios del siglo 21, mucha gente todava cree en dioses y seres sobrenaturales. Pero muchos creyentes tambin reconocen que la vida del planeta ha evolucionado a lo largo de miles de millones de aos y que todas las especies de la Tierra (inclusive el ser humano) estn emparentadas porque descienden de antepasados comunes. Muchos tambin reconocen y aceptan que la Biblia es un libro escrito por autores humanos, y que por lo tanto contiene errores y posiciones que se desprenden de la visin y las prioridades de una sociedad que vivi hace unos 2,000 aos o ms. La aprobacin de violencia, brutalidad e intolerancia social que contiene la Biblia (la justificacin de la subyugacin patriarcal de la mujer, los nios y los esclavos; la alabanza a ejrcitos que revientan las cabezas de los nios contra los muros y devastan ciudades; la recomendacin de matar a los homosexuales, etc.) perturban a muchos creyentes modernos. Muchos deciden pasar por alto esas partes. De hecho, mucha gente religiosa progresista cree que en vez de pensar que la Biblia es la "palabra textual de Dios", se debe "escoger" lo que sea til para forjar una gua moral y tica para vivir en el mundo de hoy. Hoy los creyentes ms lcidos se esfuerzan por reconciliar dos cosas que les parecen muy importantes para la vida humana: la creencia en un ser superior "por encima" de la naturaleza y la humanidad (un dios "sobrenatural"), y el reconocimiento de la ciencia moderna (y de la evolucin biolgica). Quieren las dos cosas. Las necesitan las dos. Estn

firmemente convencidos de que las creencias religiosas no se deben usar para negarle a la humanidad los beneficios que ofrece el conjunto de conocimientos y descubrimientos cientficos. Pero si la ciencia desgarra continuamente los velos de la ignorancia, dnde pueden "encontrar" a dios los creyentes modernos? Mucha gente que trata de reconciliar la religin con la ciencia en su vida se concentra en fenmenos que todava no entendemos (en la naturaleza o en la sociedad humana) y decide que ese campo de lo "desconocido" es la esfera de influencia de dios. No solo los fundamentalistas cristianos dicen que "los designios de Dios son inescrutables". Por ejemplo, de las muchas personas creyentes que entienden que la vida evolucion, unas cuantas todava dirn: "Pero quiz Dios empez la vida, en el principio. Quiz Dios cre los primeros seres de una clula y despus `dej' que la evolucin se desarrollara como sabemos que lo hizo, con la seleccin natural y dems". Esta idea de que un ser sobrenatural infundi vida a las primeras clulas y despus dej que la vida evolucionara y se diversificara "por su cuenta" con los mecanismos conocidos de la evolucin darwiniana es muy comn. Es cierto que los cientficos no han podido producir clulas vivas que se reproduzcan combinando los elementos qumicos que existan en el planeta hace 3.5 mil millones de aos (los elementos de todas las especies vivas) y tratando de replicar la mezcla de condiciones ambientales que debi existir en ese tiempo. Sin embargo, han observado que, en ciertas condiciones ambientales, esos elementos qumicos tienden a organizarse (por su cuenta) en los "ladrillos" moleculares bsicos de la vida (como vimos en entregas anteriores de esta serie). Juntos, los campos emergentes de biologa molecular y biologa del desarrollo evolutivo estn haciendo avances en la investigacin de esos procesos de autoorganizacin molecular y de los pasos que posiblemente llevaron a la formacin de las primeras hebras de molculas duplicadoras de ADN y a las primeras clulas reproductoras. Desde una direccin diferente, varios investigadores que trabajan con modelos computarizados han demostrado que incluso las "formas artificiales de vida" (generadas por computadora) empiezan a evolucionar por su cuenta (sin intervencin humana ni de un "artfice inteligente"), que producen una enorme diversidad de nuevas formas de vida y que inclusive generan "soluciones" inesperadas a "problemas de diseo" que los experimentadores no anticiparon. Por ejemplo, en uno de esos experimentos realizado por Karl Sims en la dcada pasada, un programa de computadora puso a "reproducirse" (autorreplicarse) a una "poblacin" de "individuos variados" (una mezcla de "bloques virtuales" formados por dos piezas conectadas). Los experimentadores hicieron otra cosa: programaron el equivalente de una ventaja selectiva en determinado ambiente; por ejemplo, los bloques que llegaran a "caminar" automticamente tendran una ventaja reproductora. Es importante sealar que los experimentadores no disearon ningn bloque para que "caminara"; simplemente programaron la computadora para funcionar como la seleccin natural y darle una ventaja reproductora a los bloques que por su cuenta evolucionaran de tal forma que acabaran "caminando": esos bloques contribuan ms descendientes a las siguientes generaciones. Los experimentadores no saban si las formas de vida artificiales evolucionaran en esa direccin y adquiriran esa funcin. Empezaron el programa de autorreplicacin, se fueron y esperaron a ver qu pasaba.

Lo que pas es que los "individuos" autorreproductores produjeron generacin tras generacin de copias de s mismos. Pero de vez en cuando sucedan errores de copiado (el equivalente de mutaciones en los seres vivos). Y, por pura coincidencia, unas de esas "mutaciones" permitieron que los bloques "caminaran" (y otras mutaciones produjeron otras formas de "movimiento"). Como en ese ambiente artificial (el programa) los individuos que pudieran caminar tenan una ventaja reproductora (producan ms copias de s mismos que los que no caminaban), con el tiempo las poblaciones de bloques tenan una mayor proporcin de individuos que podan "caminar". O sea, en ese ambiente simulado, las "mutaciones" que ocurren al azar (errores de copiado en el programa de autorreplicacin), combinadas con cambios simulados de variables externas y limitaciones, con el tiempo (muchas, muchas generaciones) generaron nuevos rasgos de forma y funcin. Todo eso sucedi sin que nadie interviniera directamente para hacer ninguna de las modificaciones evolutivas ni para "disear" los nuevos rasgos! Las simulaciones de vida artificial de "bloques" virtuales o las simulaciones de comunidades ecolgicas complejas que contienen distintos organismos virtuales (como las recientes simulaciones de evolucin "Tierra") demuestran principios bsicos de cmo el cambio evolutivo puede ocurrir espontneamente y sin que lo gue un diseador consciente, inclusive en sistemas que no tienen vida. Tales experimentos, junto con los muchos avances en gentica molecular y biologa del desarrollo que estn llenando los detalles de los cambios evolutivos en los organismos vivos al nivel subcelular, contribuyen a elucidar cmo surgieron las primeras formas de vida. Tenemos un conocimiento completo de los orgenes de las primeras formas de vida? Claro que no. Pero, como sealan muchos bilogos, aun si no entendemos completamente cmo surgieron las primeras formas de vida del "caldo qumico" de la Tierra primitiva (y empezamos a entenderlo), no existe absolutamente ninguna duda de que la vida evolucion y de que ha seguido evolucionando continuamente desde que surgi, y sabemos mucho de los mecanismos de ese proceso evolutivo. As que el hecho de que haya unos cuantos vacos en nuestro conocimiento de cmo surgieron los primeros seres vivos (seres de una sola clula que se parecan a las bacterias) del "caldo qumico" hace unos 3.5 mil millones de aos, no quiere decir que debemos darnos por vencidos y decir que "fue Dios". El que no sepamos algo todava no quiere decir que no se puede saber nunca. Por ejemplo, nuestros antepasados no saban nada de vlvulas del corazn, de neuronas ni de ADN, pero de todas formas existan. Ms adelante, con el desarrollo del conocimiento humano, la ciencia nos los mostr. Reflexionando sobre los orgenes de la vida en este planeta, el paleontlogo Niles Eldredge escribi acertadamente hace unos aos en su excelente libro The Triumph of Evolution and the Failure of Creationism (El triunfo de la evolucin y el fracaso del creacionismo): "...por todo el universo se dan molculas orgnicas complejas y muchas (como los aminocidos, los elementos que constituyen las protenas) se pueden sintetizar simplemente pasando una chispa por una mezcla gaseosa de amonaco, metano, hidrgeno y agua, como lo hizo por primera vez Stanley Miller en los aos 50, usando los ingredientes que eran los principales constituyentes atmosfricos de la Tierra primitiva. Los creacionistas replican que esos resultados distan mucho de la creacin real de la vida. Los bilogos, naturalmente,

concuerdan, pero sostienen que tales experimentos sugieren y apoyan la hiptesis de que la vida surgi de procesos naturales... en la corta historia de la bioqumica hemos pasado de laboriosos anlisis para averiguar qu son las protenas (a partir de mediados del siglo 19), a descifrar el cdigo gentico (a mediados del siglo 20), a los vertiginosos das de la clonacin gentica (fines del siglo 20). El hecho de que el origen de la vida, planteado como problema bioqumico, no se haya resuelto completamente en el ao 2000 no es especialmente sorprendente, y no es evidencia contundente de que no se resolver. Pero si siguiramos enseando a los nios que tales asuntos caen fuera del mbito de la ciencia porque `el Creador lo hizo', reduciremos nuestras posibilidades de resolverlo. Mas eso es precisamente lo que los creacionistas quieren que pensemos, como Philip Johnson y sus colegas". Cuanto ms avanza la ciencia, ms terreno pierden las ideas humanas sobre poderes divinos y reinos sobrenaturales, y ms claramente se ve que son intentos humanos de imaginar lo que todava no podemos entender. As que a todos los creyentes que reconocen que la evidencia cientfica de la evolucin es irrefutable, que ya estn convencidos de que, cuando la vida surgi en el planeta, evolucion y se diversific por procesos evolutivos puramente naturales, les sugiero lo siguiente: por supuesto no perdamos nunca el asombro y reverencia ante lo que no sabemos o entendemos completamente (ni ante muchas cosas que ya entendemos); sigamos haciendo preguntas profundas sobre todo; trabajemos por unir a todos (creyentes y ateos) los que quieren hacer todo lo que est dentro de nuestras posibilidades humanas para mejorar la condicin humana; pero tratemos tambin de hacerlo aplicando los mtodos de la ciencia, mtodos materialistas, para llegar a la verdad. Los mtodos cientficos de exploracin siempre nos han ayudado a separar lo que concuerda con la realidad material como es en la naturaleza y la sociedad de lo que no concuerda con esa realidad. En el proceso de descubrir nuevas verdades sobre la realidad, con frecuencia tenemos que descartar viejas ideas y creencias, no por viejas sino porque un mtodo cientfico demuestra que no concuerdan con la realidad. Tenemos que continuar ese proceso de "separar" lo verdadero y lo falso cada vez ms consciente y sistemticamente. Hasta los seres humanos primitivos tuvieron que hacer una versin de esto (ciencia por ensayo y error) a fin de subsistir y de desarrollar su capacidad de transformar el mundo de acuerdo a sus necesidades. El mundo que nos rodea cambia continuamente, y el conocimiento humano tiene que desarrollarse y ampliarse al comps. En nuestro "juego de herramientas" humanas nada es ms importante que un mtodo cientfico cabalmente materialista para descubrir la verdad, un mtodo aplicado sistemticamente, un mtodo que en s es el producto de la evolucin, y la revolucin, en el desarrollo humano (y nuestros modos de pensar). A los creyentes y no creyentes por igual les digo: por qu no hacemos un pacto de ir adonde nos lleven los mtodos cientficos para descubrir la verdad, incluso si lo que descubrimos termina cuestionando y sacudiendo nuestras viejas ideas y preciadas tradiciones?

7.2 RECONOCER, EXIGIR Y LUCHAR POR LA VERDAD CIENTFICA


Obrero Revolucionario #1218, 2 de noviembre, 2003, posted at rwor.org En las entregas anteriores de esta serie hemos demostrado, desde distintos ngulos, que la evolucin es una verdad cientfica bien establecida que la grandsima mayora de los cientficos del mundo apoya y aplica. Pero la verdad no prevalece siempre, especialmente cuando los grupos que propagan ideas incorrectas tienen a su disposicin la maquinaria del estado para regarlas e imponerlas. Esto no lo reconocemos en toda su magnitud. Por ejemplo, en Estados Unidos gente que entiende que la evolucin es un hecho comprobado cree que es una prdida de tiempo preocuparse por los creacionistas porque, a fin de cuentas, no van a cambiar el hecho de que la evolucin es verdad. Piensan que en un pas como este la sociedad "nunca regresar a la poca en que la mayora no saba que la vida evolucion por procesos naturales", as que para qu perder el tiempo refutando los disparates creacionistas? Pero en mi opinin es un serio error dormirnos sobre nuestros laureles en estos aspectos de las "guerras culturales" de Estados Unidos. He odo el mismo razonamiento sobre el movimiento contra el aborto: "No te preocupes, esos tipos son unos chiflados; las mujeres de este pas jams regresarn a los das en que el aborto era ilegal y en que no tenan el derecho de decidir si tener un hijo o cundo". No? Pues miren bien; paso a paso los fundamentalistas han logrado erosionar el derecho de la mujer a controlar su propia reproduccin y en algunas partes del pas (especialmente en las zonas rurales) es prcticamente imposible hacerse un aborto. Con respecto a la evolucin, la misma cfila de reaccionarios fundamentalistas ha logrado confundir a mucha gente, meterse en juntas escolares y hacer que los libros de ciencias de secundaria adviertan que la evolucin es una "teora sin comprobar (no es cierto!) muy polmica". As que no es difcil imaginar que sigan avanzando, especialmente cuando su programa poltico de ultraderecha predomina en los ms altos niveles del gobierno. Adems, hay una fuerte base material para que mucha gente est confundida y desorientada en esto. En Estados Unidos y en el mundo entero, muchsima gente no ha estudiado los puntos ms bsicos de la evolucin (ni ha odo hablar de ella!): la mayora cree en algn mito o supersticin sobre el surgimiento de las plantas y los animales. Adems, el movimiento fundamentalista cristiano (que a la fecha est centrado principalmente en Estados Unidos y Australia, pero que seguramente se ampliar) es un movimiento bien financiado y organizado que recibe fuerte apoyo financiero e ideolgico de organizaciones polticas conservadoras y reaccionarias. Los movimientos evanglicos y fundamentalistas de Estados Unidos estn firmemente aliados con la derecha poltica y las tendencias fascistas (recordemos el caso de la enmienda Santorum). Gracias a ese apoyo, los creacionistas tienen la puerta abierta en la prensa grande, que presenta sin cuestionar sus puntos de vista y sus opiniones, como si fueran noticias objetivas. Adems, ellos mismos tienen o controlan montones de medios de difusin: sus programas de radio y TV, libros, panfletos, exhibiciones de museo, websites de apariencia muy profesional (busquen la palabra "Creationism" o vayan al website del Institute for Creation Research o el Discovery Institute) llegan (y confunden) a millones de personas. Tienen dinero y recursos para mandar conferencistas a dar plticas a juntas escolares, grupos de padres de familia,

universidades, tribunales, el Congreso y otros organismos del gobierno. Y, como sealamos, tienen fuertes lazos con los ms altos niveles de la clase dominante. Puede una campaa propagandstica bien organizada y financiada "anular" la verdad de la evolucin? Por supuesto que no, pero s puede hacer mucho dao al ensearle a millones (especialmente a los jvenes y sin experiencia) a creer fanticamente ideas completamente falsas y a rechazar la evolucin y la ciencia en general como mtodo para conocer y transformar el mundo. Esto contribuye a las ofensivas polticas reaccionarias de los ms altos niveles del gobierno. Obviamente, el gobierno, los militares y las corporaciones tienen que aplicar la ciencia para cumplir sus objetivos (para librar guerras o descubrir nuevos productos farmacuticos), as que no van a tirar la ciencia por la ventana. Seguirn dejando que un sector aprenda principios y mtodos cientficos pues de otra forma no podrn seguir funcionando ni dominando el mundo. Pero eso no quiere decir que todos tienen que saber ciencias! Asimismo, a los reaccionarios les resulta til presentar como "ciencia" cosas completamente falsas, como las teoras "cientficas" de inferioridad racial o de la mujer (que no tienen absolutamente ninguna evidencia cientfica) para justificar la horrorosa esclavitud de los africanos, el exterminio nazi de los judos, la coercin de la mujer y dems. As que el hecho de que una idea sea falsa (y que muchos lo sepan) no quiere decir que no sirva para fines reaccionarios.36

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Un claro ejemplo de esto es lo que ha pasado en los ltimos aos con las ideas y teoras cientficas sobre la organizacin de la sociedad. Hace unas pocas dcadas en muchos crculos progresistas era una "verdad" establecida que las alternativas al capitalismo eran deseables, posibles y realizables, que los ideales socialistas y comunistas concordaban objetivamente con los intereses generales de la humanidad aunque no todos lo vieran todava, y que se haban dado los primeros pasos para llevar a la prctica esos ideales (por ejemplo, en las primeras etapas de la revolucin de Rusia y de China, antes de que los capitalistas tumbaran la direccin revolucionaria). Esas verdades sociales se derivaban de una montaa de evidencia cientfica concreta (sobre toda la historia social humana, lo que sucede en distintas formas de organizacin social humana, la base material del cambio fundamental, etc.). La posibilidad y el beneficio de la revolucin para forjar un futuro socialista y con el tiempo un futuro comunista radicalmente diferente se respiraba en el ambiente, y se fundamentaba en la realidad material. Pero en unas pocas docenas de aos, debido primero que todo a la prdida del poder estatal de los revolucionarios en China (a quienes reemplazaron contrarrevolucionarios) tras el mismo proceso en la Unin Sovitica, y tambin debido a una campaa de propaganda reaccionaria para desprestigiar el concepto de la revolucin socialista, ahora mucha gente progresista (especialmente en Estados Unidos) cree que el "socialismo era una buena idea pero no funcion". Dicen que es un "experimento fracasado" y punto, aunque hay abundante evidencia concreta de los enormes avances sociales que se realizaron, y del hecho de que esas revoluciones "fracasaron" en gran parte debido a las reservas del imperialismo y a las clases antagnicas que persisten en la sociedad socialista, y no debido a problemas intrnsecos del proyecto socialista. Hoy muchos dicen que "han odo" que "Mao Tsetung fue un dictador brutal que mat gratuitamente a millones y millones, y que transform la sociedad en una pesadilla totalitaria"; pero cuntos han investigado tales afirmaciones para ver si son verdad o no? De hecho, una investigacin cientfica seria y sin prejuicios de lo que pas en China demuestra que esas afirmaciones son invenciones y que ponen la realidad patas arriba. Pero eso no impide que se repitan y que las asuman ciegamente incluso personas educadas y crticas que no deberan tragarse tal propaganda.

En resumen, no subestimemos el dao que puede hacer la presentacin de ideas falsas, especialmente cuando se dice que son "cientficas". Cuando los creacionistas presentan sus creencias religiosas como "ciencia" buscan varias cosas: hacerlas ms aceptables a un pblico educado; meterlas en las escuelas pblicas a pesar de que la Constitucin dicta que no se ensee religin en las escuelas; y tambin minar toda la ciencia, el mtodo cientfico y la orientacin de estudiar el mundo (y cambiarlo) por medio de un proceso de observacin sistemtica y de interaccin con la realidad material. Si el ataque frontal de los creacionistas triunfara, hara retroceder siglos la ciencia y nos limitara a entender y transformar el mundo (o aceptarlo pasivamente) por medio de la supersticin y la fe en seres sobrenaturales. Qu puede uno hacer, especialmente si no es un cientfico profesional, para entender mejor los errores y falsedades de la propaganda creacionista? El recuadro "Puntos para reconocer las mentiras y tergiversaciones de los creacionistas" da sugerencias y fuentes de informacin. GUA DEL ZOOLGICO CREACIONISTA El mundo actual de los creacionistas es un zoolgico de facciones rivales. Cuando atacan a los evolucionistas presentan una fachada unida, pero entre s se pelean mucho, como se puede ver en sus acaloradas discusiones en la Internet. A continuacin sigue una lista de las principales tendencias creacionistas actuales en Estados Unidos:

1) Los YEC: Tierra joven (Young Earth Creacionists)


Este grupo gira en torno a Duane Gish y el Institute for Creation Research (ICR) de San Diego, que en sus propias palabras "promueve las verdades del creacionismo cientfico y la inequvoca autoridad bblica en todos los campos de estudio y en todas las reas de la vida". Es uno de los grupos ms tradicionales: dice que toda palabra de la Biblia es la Palabra de Dios y que por lo tanto es verdad. Para ellos hay que aceptar la Biblia de pe a pa como hechos textuales. Como la interpretacin estricta de la Biblia lleva a la conclusin de que la Tierra solo puede tener unos 6,000 aos o a lo mximo 10,000 aos (calculando el nmero de generaciones que han vivido desde Adn y Eva), rechazan automticamente toda la evidencia cientfica moderna de que el planeta tiene unos 4.5 mil millones de aos y de que la vida lleva unos 3.5 mil millones de aos (evolucionando) en la Tierra. Toman textualmente todo lo que dice la Biblia, como que Dios cre todo en seis das (seis das de 24 horas). Creen textualmente la historia de Adn y Eva (y que Eva sali de una costilla de Adn), la historia de que Jons vivi muchos das en el estmago de una ballena (un mamfero que la Biblia llama, incorrectamente, pez grande), la historia del arca de No, de que el diluvio universal dur 40 das y de que Matusaln vivi 9,000 aos. Este grupo, Duane Gish y los socios del Institute for Creation Research no son un grupo extremista aislado del movimiento creacionista: son los que han lanzado campaas para tomarse las juntas escolares y presionar a los tribunales a ensear la "ciencia de la creacin" en las escuelas pblicas de estados como Luisiana, Arkansas y Ohio, entre otros. Gish ha recorrido el pas por aos "debatiendo" con los evolucionistas en universidades. Tienen

buen financiamiento, organizaron un "museo de la creacin", publican libros y panfletos, montan un website muy vistoso, etc. Estn chiflados, pero es una chifladura peligrosa. Si no fueran tan peligrosos, dara risa ver las increbles contorsiones que hacen para "probar" que los accidentes geolgicos ms destacados del planeta (cordilleras, valles y caones como el Gran Can, la forma y posicin relativa de los continentes, etc.) son como han sido desde el momento de la Creacin, con los pequeos cambios causados por los 40 das del diluvio universal y unos 6,000 aos de erosin por el viento y el agua. No les mosquea que todos los gelogos modernos coinciden en que en la historia del planeta no ha habido nunca un diluvio universal que lo inundara por completo. No les importa que el trabajo cientfico de los gelogos parte de los hechos concretos de la historia geolgica de la Tierra. A diferencia de los autores humanos de la Biblia hace miles de aos, los gelogos modernos entienden muchos aspectos de la deriva continental, la actividad volcnica, los levantamientos geolgicos, la erosin por el viento y el agua, el deslizamiento y la colisin de las placas tectnicas de la estructura de la Tierra, etc. Entienden concreta y especficamente cunto ha cambiado la Tierra con el paso del tiempo y cmo esos procesos completamente naturales (que podemos observar en actualidad) han moldeado (y continan moldeando) la tierra y las aguas del planeta. La velocidad de la mayora de los procesos geolgicos es imperceptible para el ojo humano, pero los instrumentos cientficos modernos los pueden detectar. Los gelogos han reunido una increble cantidad de informacin cientfica concreta sobre, por ejemplo, cmo se formaron las distintas rocas en distintos momentos de la historia y cmo ha cambiado muchas veces la faz de la Tierra. Saben que en una poca todos los continentes estaban pegados en una sola masa, Pangea, y que despus el movimiento de las placas de la superficie los separ (varias veces). Viendo un mapamundi se ve claramente que la costa oriental de Amrica del Sur encaja en la costa occidental de frica como dos piezas de un rompecabezas. Los gelogos tambin saben que el centro de Amrica del Norte en una poca estuvo cubierto por un mar interior, y por eso encontramos fsiles marinos en los estados centrales a miles de millas de los ocanos actuales. Pueden calcular cunto tiempo tom el alzamiento de cordilleras como los Andes o los Himalaya (y cunto siguen creciendo), o cunto tom la formacin del Gran Can o las grandes fosas del suelo ocenico. Precisamente porque entienden los procesos operantes y porque pueden medir la velocidad a que operan, la comunidad mundial de gelogos dice a una sola voz que es absolutamente imposible que todo eso haya ocurrido en unos cuantos miles de aos! Las fuerzas y cambios naturales que han moldeado este planeta han tomado millones y miles de millones de aos. Pero nada de lo que dicen y comprueban los gelogos inmuta a los creacionistas del grupo Young Earth: son dogmticos puros y la refutacin cientfica de sus nociones no les importa. Si la Biblia dice que la Tierra solo tiene unos miles de aos, pues as es! Se oponen a la evolucin porque contradice la Biblia y por eso quieren ensear creacionismo en las escuelas, pero como saben que la Constitucin prohbe imponer creencias religiosas a los estudiantes salieron con una pantalla pseudocientfica, la "ciencia de la creacin", y dicen que es una "teora cientfica alternativa"... aunque no usan mtodos cientficos ni

pueden presentar evidencia cientfica. Se engaan a s mismos, pero tambin estn tratando de realizar una enorme estafa. Un buen vistazo muestra que no tienen nada que ver con la ciencia. El mtodo de los creacionistas es apriorismo religioso: apriorismo es partir de una nocin sin comprobar y despus buscar "evidencia" que encaje en esa nocin preconcebida. Los creacionistas del grupo Young Earth parten de la nocin sin comprobar que una fuerza sobrenatural cre la humanidad y todo el mundo en seis das hace unos cuantos miles de aos. Despus se ponen a buscar "evidencia" de eso (o a probar que la evolucin no es verdadera). As no se llega a la verdad y, desde luego, as no opera la ciencia.

2) Los Old Earth Creationists (OEC: Tierra vieja)


Este otro grupo (el grupo predominante en la poca de Darwin) tiene muchas variantes. Tampoco creen en la evolucin biolgica, pero a diferencia de los anteriores, aceptan que la Tierra es muy vieja, mucho ms vieja de lo que dice la Biblia. Eso les presenta un problema porque creen en la Biblia. As que dicen que la Biblia es correcta, pero que los "seis das" de la Biblia no son das de 24 horas. Los "das" bblicos se deben interpretar como "eras", de modo que un "da" pudo durar millones de aos. (No se les puede acusar de falta de imaginacin!) O, quiz, los seis das no son consecutivos, uno tras otro, quiz Dios los espaci de modo que abarcan millones o miles de millones de aos. O sea que aceptan la evidencia geolgica moderna y tambin la Biblia! Los creacionistas del grupo Young Earth estn en rotundo desacuerdo con esto y les parece una blasfemia "reinterpretar" la Biblia a la luz de los conocimientos cientficos actuales. A su modo de ver, no hay que tocar ni un pelo de la Biblia porque entonces todo mundo empezar a cuestionarlo todo y acabar rechazando toda la Biblia y de paso a Dios. Los creacionistas del grupo Old Earth no se amilanan y salen con ms "soluciones creativas", como esta: parece que en la Biblia hay una "brecha de tiempo" entre Gnesis 1:1 y 1:2... as que lo que probablemente sucedi es que Dios cre la Tierra y los dinosaurios en un primer acto de creacin, hace millones de aos, y despus lo destruy todo y comenz otra vez un segundo acto de creacin, y ese es el que hizo en seis das hace unos pocos miles de aos... ese es el que describe la Biblia. Qu? No les parece convincente? Bueno, entonces oigan esto, les dicen a los del grupo Young Earth: la Tierra es joven, como dice la Biblia, pero Dios hizo que pareciera ms vieja! Este cruce de los dos grupos (llamado "Mature-Earth Creacionists") nunca ha podido explicar qu motivos tuvo Dios para hacer esos trucos. 37

3) Los Progressive Creationists (PC) y Evolutionary Creationists (EO)

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Sera maravilloso ver una stira cmica sobre los inventos de los creacionistas como las que haca el cmico Richard Pryor.

Estas son variantes del grupo anterior (Old Earth). Aceptan ms evidencia cientfica de que la Tierra es mucho ms antigua de lo que dice la Biblia y los conocimientos cientficos modernos de los procesos naturales que moldearon el universo, la Tierra y la vida. Entonces dnde encaja Dios? Creen que Dios intervino e influenci los procesos naturales en distintos puntos cruciales, en una especie de "progresin" de aportes divinos a lo largo de millones de aos. El grupo de Evolutionary Creationists acepta que la evolucin ocurri, pero no acepta que la vida haya podido empezar por su cuenta; cree que Dios la cre y que despus dirigi la evolucin.

4) Evolucionistas testas38
Los evolucionistas testas tratan de entrelazar y reconciliar la creencia en Dios y la aceptacin de la evidencia cientfica de la evolucin. Creen en un Dios creador, pero aceptan completamente la teora de la evolucin y reconocen que la vida pudo evolucionar sin intervencin divina. Como aceptan la teora de la evolucin, para los otros grupos de creacionistas estn en el campo del enemigo, aunque crean en Dios. El cientfico cristiano Howard van Till, por ejemplo, es un evolucionista testa (acepta la evolucin hasta cierto punto, pero afirma que un creador sobrenatural particip de alguna forma, por ejemplo, infundindole propsito a la vida). Van Till reconoce que toda la materia sigue ciertas reglas de desarrollo, por ejemplo los procesos evolutivos, y que los seres humanos pueden conocer tales procesos materiales por medio de la investigacin cientfica. Pero cree que un Dios creador cre el cosmos y despus dej que se desenvolvieran las leyes naturales; dej que las especies evolucionaran por su cuenta, por medio de procesos naturales, como lo explica la teora de la evolucin de Darwin. Para Van Till, el papel de Dios fue poner el universo en marcha al principio (despus de lo cual poda evolucionar por su cuenta), dirigir el proceso e infundirle un propsito a la vida. (Los evolucionistas seculares argumentan que no hay razn para pensar que una fuerza sobrenatural haya participado en el desenvolvimiento de los procesos naturales de la Tierra ni del cosmos, y que los seres humanos son los que le infunden "propsito" a la vida). Esta es la posicin que predomina en la mayora de las iglesias y organizaciones religiosas del pas, a pesar de que la influencia de los creacionistas antievolucionistas ha aumentado en las ltimas dcadas. Este deseo de reconciliar la creencia en seres sobrenaturales y el conocimiento cientfico tropieza con muchas dificultades de ambos lados. Por un lado, los creacionistas tradicionales creen que es una blasfemia total, y que cualquier concesin a la ciencia de la evolucin va contra la Biblia y le abre paso al atesmo. Por otro lado, la aplicacin sistemtica de los mtodos cientficos demuestra que no hay absolutamente ninguna base en el mundo material (fuera de la imaginacin humana) para creer que una fuerza sobrenatural tuviera algo que ver con el comienzo o la direccin de los procesos naturales que se desenvuelven en la Tierra o en el resto del universo natural. Por ejemplo, como vimos, las investigaciones actuales de los procesos de "autoorganizacin" de las molculas bioqumicas muestran lo probable que es que los primeros componentes bsicos de la vida de este planeta se constituyeran espontneamente a partir de los elementos qumicos que eran comunes en el "caldo qumico" de la Tierra primitiva hace 3.5 mil
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"Tesmo" es la creencia en dios o seres sobrenaturales. Lo opuesto es el "atesmo", que sostiene que los dioses o seres sobrenaturales no existen fuera de las ideas de los seres humanos.

millones de aos; asimismo muestran que no hay razn para suponer que intervinieran otros factores fuera de los procesos naturales. Tampoco hay razones cientficas para creer que hayan intervenido otra cosa fuera de factores naturales en la formacin y transformacin de la realidad material que llamamos "universo": de hecho, est cobrando fuerza la tesis de que lo que llamamos el universo es el resultado de un proceso completamente natural por medio del cual "evolucionan" distintos universos. (Recomiendo a los lectores interesados en la aplicacin de la teora de la evolucin al universo el libro The Life of the Cosmos del cosmlogo Lee Smolin).

5) Los creacionistas de Diseo Inteligente


La nueva estirpe de creacionistas de "Diseo Inteligente" de la cual omos tanto hoy son mucho ms educados, redondeados y sutiles que los "creacionistas cientficos" que creen en la Biblia al pie de la letra, y los estn sobrepasando en influencia. Muchos tienen doctorados (unos cuantos en campos de la ciencia). Estn tratando de ponerse por encima de las disputas entre facciones creacionistas y de elaborar una nueva sntesis que permita creer en la religin y la ciencia. Les gusta dar la apariencia de que son racionales y razonables, pero con fe. Guardan las distancias de los creacionistas bblicos y sus disparates, y aceptan mucho de que lo que ha logrado la ciencia moderna... aunque, como veremos, unos estn tratando de cambiar radicalmente los procedimientos de la ciencia y quieren que se incorporen creencias religiosas en los mtodos que la ciencia usa para investigar el mundo natural. Por ejemplo, el principal vocero de los creacionistas de Diseo Inteligente, Philip Johnson, ha procurado que el Congreso estatuya leyes federales contra la evolucin y recomienda que se promueva una "ciencia testa" (esencialmente, ciencia abierta a la creencia en dios y gobernada por ella), en contraposicin al modelo del "naturalismo cientfico" de la ciencia moderna. Los mtodos de la ciencia moderna se proponen descubrir las propiedades naturales de la materia, y los mecanismos y procesos naturales que rigen su desarrollo. Parten de la base de que la realidad material existe y que es el nico objeto debido de investigacin cientfica (en contraposicin a un reino sobrenatural imperceptible). La mayora de los cientficos modernos (incluso los que creen en Dios) estn firmemente convencidos de que los dioses y otras fuerzas sobrenaturales son temas de religin que cada quien debe tener libertad de considerar, pero que no tienen cabida en el proceso cientfico. Por contraste, Philip Johnson y otros del grupo de Diseo Inteligente opinan que hay que descartar la fundacin metodolgica "naturalista" de la ciencia moderna porque no considera nada fuera de las leyes naturales que gobiernan la materia. O sea, quieren echar por la borda los mtodos cientficos seculares modernos y remplazarlos con un mtodo testa, lo que metera premisas y suposiciones religiosas en la investigacin cientfica y la interpretacin de datos. Lo que el grupo Diseo Inteligente y los creacionistas de vieja guardia tienen en comn (y lo que los separa de los cientficos profesionales de todos los campos en todo el mundo) es la firme conviccin de que los procesos y mecanismos naturales (como la evolucin biolgica) no son suficientes para explicar cmo surgi la vida en este planeta ni cmo llegaron a ser como son todas las especies actuales de plantas y animales. Los del grupo Diseo Inteligente saben presentar una apariencia cientfica pero, como veremos, no son

fundamentalmente diferentes de los otros creacionistas. Igual que los dems, no tienen la menor pizca de evidencia cientfica para respaldar su teora de un diseador o artfice divino de la vida, y no tienen ninguna evidencia cientfica que haga cuestionar los hechos establecidos de la evolucin. Pero antes de pasar a analizar a los creacionistas "sutiles" del grupo Diseo Inteligente, ser til examinar un poco ms los planteamientos de los creacionistas burdos de vieja guardia. Ese ser el tema de la prxima parte de esta serie. Despus volveremos a los creacionistas de Diseo Inteligente.

Puntos para reconocer las mentiras y tergiversaciones de los creacionistas


Obrero Revolucionario #1218, 2 de noviembre, 2003.

1) Informarse ms de la enorme cantidad de evidencia concreta de la evolucin para ver personalmente que no es una teora sin comprobar
Esperamos que esta serie contribuya a lo anterior; adems, en las secciones de ciencias de bibliotecas y libreras se encuentran excelentes libros para el pblico general sobre la evidencia de la evolucin y los problemas del creacionismo. Los siguientes autores son muy buenos: Ernst Mayr, Niles Eldredge, Doug Futuyma, Stephen Jay Gould y Robert Pennock. Pero hay que tener cuidado pues los creacionistas escriben libros de apariencia cientfica, y estn en los estantes de ciencias, especialmente los del grupo Diseo Inteligente (que son esencialmente ideas religiosas y ataques al mtodo cientfico, y deberan estar en los estantes de religin). Cuanto ms sepa uno sobre la evidencia de la evolucin y los mtodos de los creacionistas, ms podr identificar a los impostores y rechazar su pseudociencia. La serie de televisin pblica PBS titulada Evolution es una excelente introduccin al tema y se consigue en video; el website de PBS (www.pbs.org) tiene resmenes de los videos y guas de estudio para maestros y alumnos; el National Center for Science Education fomenta la enseanza de la evolucin, contesta preguntas de maestros y del pblico, recomienda materiales de lectura, y sigue las maniobras de los creacionistas y las refuta con informacin cientfica. Publica un boletn y su website es ncse@ncseweb.org

2) Aprender a reconocer las fallas de los MTODOS de los creacionistas


Esto es muy importante. No basta con aprender a reconocer las fallas de cada argumento especfico... porque siempre salen con ms. Es necesario entender las fallas de su mtodo fundamental: la misma orientacin anticientfica que impregna todas y cada una de sus posiciones contra la evolucin. Se suele decir que nadie le puede ganar en un "debate" a un creacionista (por ms que uno sepa sobre la evolucin) porque ellos no se basan en evidencia real y lo que hacen es proclamar creencias de fe ciega. Adems, no presentan argumentos "en pro" de su teora sino "en contra" de la evolucin. Lo que los creacionistas llaman "debate" es soltar una andanada de "desafos" a la evolucin, que cambia

constantemente y que se reduce a que los evolucionistas no tienen suficientes pruebas de la evolucin (por ms pruebas que presenten los evolucionistas!), mientras ellos dicen que no tienen que presentar pruebas de su teora de creacin divina porque por definicin "no hay que probar la existencia de dios ni sus designios". Si uno se familiariza con las fallas de unos cuantos argumentos especficos contra la evolucin, y tambin aprende a reconocer el patrn de mtodos con que atacan la evolucin, podr reconocer las creencias religiosas que posan como ciencias (incluida la ltima encarnacin del creacionismo: la teora de diseo inteligente, que veremos ms adelante). Los argumentos de los creacionistas cambian tan pronto como los evolucionistas los refutan, pero sus mtodos (que no permiten llegar a la verdad) son bsicamente los mismos. Al entender los problemas de sus mtodos ser ms fcil ver las mentiras y engaos envueltos en palabras e ideas de apariencia cientfica.

3) Entender que el "creacionismo cientfico" no es ciencia; es religin


En un artculo de 1981 titulado "Evolution as Fact and Theory" el famoso paleontlogo y bilogo evolucionario Stephen Jay Gould cita a Duane Gish, representante del Institute for Creation Research y uno de los promotores ms conocidos de la enseanza de "ciencia de la creacin": "Por creacin queremos decir que un Creador sobrenatural engendra las clases bsicas de plantas y animales por un proceso de creacin repentina. No sabemos cmo cre el Creador, qu procesos us, porque us procesos que no operan hoy en ninguna parte del universo natural [nfasis de Gish]. Por eso decimos que la creacin es una creacin especial. No podemos descubrir por investigaciones cientficas nada acerca de los procesos creativos que us el Creador". Cabe alguna duda de que el creacionismo es una serie de creencias religiosas y de que no tiene nada que ver con la ciencia? Como dijo Stephen Jay Gould: "Por favor dganos, Dr. Gish, en vista de su ltima oracin, qu es entonces creacionismo `cientfico'?

4) Reconocer los objetivos polticos e ideolgicos de los creacionistas y las fuerzas polticas reaccionarias que los apoyan
Hay que informarse de las conexiones financieras y de los programas polticos y sociales de la gente que quiere meter el creacionismo en las clases de ciencias o hacer que el Congreso o la Suprema Corte ordenen ensearlo en todo el pas. No es casualidad que los creacionistas tambin atacan a las feministas, los homosexuales, las "minoras" y los inmigrantes, etc., y que fomentan los "valores tradicionales" ms reaccionarios cada vez que se presenta la oportunidad.

7.3 REFUTACIN DE LOS "CREACIONISTAS CIENTFICOS" DE VIEJA GUARDIA

El "creacionismo cientfico" no tiene nada de "cientfico": es una serie de creencias religiosas. Parte de creencias religiosas y busca imponrselas a la realidad. En contraposicin, los cientficos buscan la verdad con la mente abierta y van a donde los lleve la evidencia. Aplican mtodos cientficos establecidos para hacer predicciones especficas (hiptesis), y despus renen informacin sistemticamente y hacen observaciones y experimentos con el fin de poner a prueba y verificar si las predicciones concuerdan con la realidad material (y si no concuerdan, rectifican las teoras, proponen nuevas predicciones y repiten todo el proceso de nuevo). Adems, los autnticos cientficos no proclaman sus ideas y esperan que todo el mundo las acepte: antes de que se les permita publicar sus resultados en revistas cientficas tienen que explicar sus mtodos de investigacin, cmo obtuvieron sus resultados y cmo sacaron sus conclusiones a otros cientficos del mismo campo. Este mtodo de "crtica de colegas" filtra a muchos farsantes, aunque no es un sistema perfecto: tiene errores y de vez en cuando deja pasar fraudes y resultados falsificados. Adems, los cientficos (como todos los dems) tienen sus mtodos individuales, su manera de ver el mundo, sus prejuicios e ideas preconcebidas que los llevan a plantear o aceptar resultados y conclusiones que tienen poco que ver con el mundo real. Pero otros cientficos (y el pblico en general) ofrecen crticas y preguntas y, con el tiempo, los hechos salen a relucir y el conocimiento humano avanza. As se descartan unas teoras cientficas que fueron populares, mientras que otras se confirman con tanta evidencia que se afianzan como plataformas para el futuro desarrollo y avance del conocimiento humano. Esto no se desarrolla en una lnea recta; el conocimiento humano se mete en muchos callejones sin salida, y a veces se ignoran, descartan (o suprimen) ideas que concuerdan con la realidad material, para detrimento de la humanidad. Pero a lo largo de la historia, de avances y retrocesos, y del proceso "desordenado" de teora-prctica-teora, el conocimiento humano de las leyes de la naturaleza y de la sociedad ha aumentado, especialmente cuando se aplican sistemtica (y conscientemente) mtodos materialistas cientficos de exploracin e investigacin. Los creacionistas se excluyen de este proceso cientfico. Proponen nociones de seres sobrenaturales y dicen que caen fuera del terreno de la exploracin cientfica: que por definicin es imposible detectarlos directa o indirectamente, ponerlos a prueba o verificarlos por los medios disponibles a los seres humanos. Es curioso: los proponentes de creencias espirituales (como las distintas formas de creacionismo) declaran que sus ideas estn "por encima" del mundo material (y por lo tanto fuera del alcance de la ciencia), pero ellos y sus ideas no escapan de la observacin cientfica. Cuando aplicamos los mtodos de la ciencia materialista al terreno social podemos elucidar la base material e histrica de sus ideas, y sus propsitos y motivaciones sociales pasados y presentes. (En ese sentido, es obvio que la ciencia tiene mucho que decir sobre la religin, y en mi opinin debe decirlo. Pero eso es tema para otra ocasin).

Desde que Darwin propuso su revolucionaria teora de que toda la vida del planeta evolucion de una serie de antepasados comunes a lo largo de millones de aos por medio de un mecanismo puramente natural llamado seleccin natural, los cientficos se han puesto a comprobar si concuerda con el mundo real. Concuerda la evidencia de los fsiles con las predicciones de la teora de la evolucin? S. Concuerda la evidencia de la gentica molecular con las predicciones de la teora de la evolucin? S. Concuerda la evidencia de similitudes y diferencias de partes del cuerpo y funciones de las especies vivas con las predicciones de la teora de la evolucin? S. Concuerda la evidencia de la distribucin geogrfica de especies en todo el mundo y sus redes de relaciones ecolgicas con las predicciones de la teora de la evolucin? S. Pueden dar ejemplos los evolucionistas de cosas que no deben pasar si la teora de la evolucin es correcta? S. Bueno, ha habido algn descubrimiento en cualquier campo de la ciencia que d evidencia que no concuerda con las predicciones de la teora de la evolucin? No, ni uno; hay toneladas de evidencia concreta que confirma la evolucin pero jams se ha encontrado un solo caso de evidencia cientfica que la refute. Ni uno. En serio, qu ms se necesita? En contraposicin, los "creacionistas cientficos" parten de una suposicin religiosa: que Dios cre la Tierra, el universo y todo lo que contienen, y que las especies vegetales y animales actuales no evolucionaron de especies anteriores porque, como dice la Biblia, Dios las cre por separado al mismo tiempo hace unos pocos miles de aos y hoy son como fueron creadas. Los seres humanos son la creacin "especial" de Dios, as que no es posible que hayamos evolucionado de los primates. Pero esto no es ciencia: es una creencia religiosa o espiritual que proviene de un mito: la historia de la creacin del Gnesis, escrita por gente que vivi hace ms de 2000 aos, que es parte de un texto religioso: la Biblia. Ese es el punto de partida de los creacionistas tradicionales. Creen lo que quieren creer, y al diablo los hechos cientficos! Unos a veces salen al mundo a buscar "evidencia" de su teora, pero dicen que no se puede refutar de todos modos. Unos cuantos andan buscando los restos del arca de No, o huellas de dinosaurios en capas de roca donde se encuentran fsiles de huesos humanos para demostrar que los dinosaurios y los seres humanos vivieron al mismo tiempo (siguiendo lo que dice la Biblia de que todas las especies fueron creadas al mismo tiempo). O hacen cmputos para demostrar que la erosin del agua pudo formar el Gran Can en unos pocos miles de aos, y no los millones que han calculado los gelogos. Los creacionistas que creen en la Biblia al pie de la letra no aplican los mtodos cientficos establecidos, no publican en revistas cientficas y jams han presentado una gota de evidencia cientfica de su teora religiosa. Pero eso no impide que traten de "parecer cientficos", especialmente cuando quieren meter sus ideas en los salones de clase para sembrar confusin y desprestigiar la evolucin y la ciencia en general. Cmo lo hacen? Bueno, gastan mucho tiempo para verse y sonar como "cientficos" (lo suficiente para embaucar a la gente que no ha recibido buena educacin de ciencias). Por ejemplo, el Institute for Creation Research (ICR), uno de los puntos de reunin de los creacionistas ms tradicionales, tiene un museo que parece un museo de ciencia natural. Uno puede ir y ver dioramas y presentaciones a color sobre la formacin de los accidentes geogrficos y los orgenes de plantas y animales, con letreros que "explican" (como si fueran hechos cientficos comprobados) que descendemos de Adn y Eva, que un diluvio universal cubri

la Tierra, que todas las especies animales de hoy descienden de los animales que salv No en el arca cuando Dios mand el diluvio, y hay diagramas del arca! Claro que nada de eso cuenta con la menor evidencia cientfica (y hay toneladas de evidencia cientfica que lo contradice), pero es un "museo" y algo debe ser verdad, no? Pues no. Como dicen los anuncios: Desconfe de las imitaciones. Es importante seguir recalcando que el mtodo preferido de los creacionistas "cientficos" es no hacer ciencia: no realizan experimentos ni investigaciones conforme a las normas de la ciencia ni renen evidencia cientfica. Es ms, son incapaces de presentar evidencia que soporte el proceso cientfico de prueba y verificacin. Lo que hacen es "desacreditar" a su enemigo: la teora de la evolucin. Creen que as lograrn convencer a la gente de que la teora de la evolucin es cuestionable. Parece que creen que si pueden sembrar unas cuantas dudas sobre la evolucin --como llevar a preguntarse si la evolucin no ser una fantasa sin comprobar de cientficos ateos-- la gente llegar a la conclusin de que la vida no evolucion y aceptar el mito de creacin divina del Gnesis como nica alternativa posible. Veamos unos ejemplos: El segundo principio de la termodinmica: Muchos creacionistas dicen que la evolucin no es verdad porque violara el segundo principio de la termodinmica. Cmo les qued el ojo? Suena muy cientfico, no? Pero hay un pequeo problema: no saben de qu hablan. El segundo principio de la termodinmica establece que la materia tiende hacia el desorden ("aumento de entropa"). Los creacionistas dicen que segn la teora de la evolucin la vida ha evolucionado hacia un mayor orden biolgico (no desorden), de lo simple a lo complejo (de bacterias unicelulares a animales multicelulares), y que tal aumento de orden y complejidad de los sistemas naturales viola el segundo principio de la termodinmica y, por lo tanto, la evolucin es incorrecta. Este razonamiento tiene dos problemas: primero, la evolucin de la vida en la Tierra no es una lnea recta de progreso de bacterias a seres humanos ni nada remotamente parecido. La evolucin no opera as. Sabemos que la vida en este planeta empez con microorganismos de una clula (porque podemos encontrar rastros de bacterias en rocas que tienen 3.5 mil millones de aos) y sabemos que la evolucin de los primeros animales multicelulares complejos tom cientos de millones de aos de modificacin evolutiva. Pero la evolucin de la vida parece ms un "rbol frondoso" que una lnea recta. Un sistema que evoluciona no avanza hacia mayor "progreso" o "perfeccin" de forma o funcin, y ni siquiera necesariamente hacia mayor complejidad. (Un ejemplo de prdida de complejidad son los peces ciegos de las cavernas. Se sabe que descienden de peces con ojos videntes ms complejos, pero esos ojos se "perdieron" por medio de modificaciones evolutivas cuando unos descendientes se fueron a vivir en cuevas subterrneas donde no hay luz). Los seres humanos tenemos la inclinacin a pensar que toda la vida ha evolucionado de lo simple a lo complejo hacia nosotros: la cima de la complejidad. Pero en realidad la vida

terrestre ha evolucionado en muchas direcciones en los 3.5 mil millones de aos pasados, hacia delante y hacia atrs por muchos carriles y por ramas truncadas que resultaron ser callejones sin salida para la evolucin. Asimismo, la evolucin de la vida ha pasado por frecuentes extinciones de especies, con la desaparicin de una gran proporcin de las especies que vivan en un momento dado, fenmeno que ha ocurrido por lo menos cinco veces en la historia de la Tierra. Y la extincin no es una manifestacin de una tendencia uniforme hacia el mayor orden y complejidad! Adems, en este planeta todava viven muchos organismos simples. Hay tantas especies de bacterias, con poblaciones tan grandes, que a muchos bilogos les gusta decir que las bacterias reinan! Igualmente, es divertido (y es una leccin de humildad) reflexionar que el peso (biomasa) de todas las especies conocidas de hormigas equivale ms o menos al peso de todos los individuos de nuestra especie humana. Pero inclusive si decimos que en el curso de los 3.5 mil millones de aos la vida ha evolucionado rasgos y mecanismos mucho ms complejos que los de las bacterias, y que a lo largo de la evolucin la vida se ha diversificado en una enorme variedad de especies y ecosistemas complejos, eso no "viola el segundo principio de la termodinmica". Por qu? Porque este principio predice que la materia tiende hacia el desorden solo en sistemas " aislados". Pero la vida del planeta no es un sistema "aislado": recibe energa continuamente de una fuente externa (el Sol). Mientras contine la entrada de energa externa, es factible que los sistemas naturales de este planeta sigan produciendo ms "orden" y complejidad biolgicos. Esta "objecin" a la evolucin (que viola los principios de la termodinmica) es tpica de los mtodos "cientficos" de los creacionistas: no saben de qu hablan, pero echan una cortina de humo, hacen crticas que "suenan" cientficas y as siembran confusin. Veamos otro ejemplo de los mtodos creacionistas: Dios de las lagunas? Los creacionistas dicen que si fuera cierto que todas las especies de plantas y animales evolucionaron de otras especies, entonces no habra "huecos" entre especies en el registro fsil y deberamos ver una secuencia ininterrumpida de todas las especies antepasadas y descendientes, en orden perfecto, con todas las modificaciones evolutivas que han existido. Despus sealan que en el registro fsil hay lagunas, o piezas que hacen falta (y s las hay, pero no tantas como dicen y cada vez son menos con el frecuente descubrimiento de fsiles), y concluyen que son prueba de que la evolucin no ocurri. Curiosamente, esto no lo dicen solamente los creacionistas de vieja guardia; tambin lo presenta como evidencia contra la evolucin uno de los representantes ms influyentes de la nueva escuela de Diseo Inteligente: el profesor emrito de derecho de la Universidad de Berkeley Philip Johnson, que es el principal idelogo de este grupo.

Pero los creacionistas no saben de lo que hablan. Como vimos anteriormente, el argumento de las "lagunas" tiene estos problemas: Primero que todo, la teora de la evolucin predice que siempre habr "lagunas" en el registro fsil. Por qu? Pues porque jams vamos a encontrar todos los eslabones que conectan todas las especies de una secuencia de antepasados-descendientes ya que solo una pequea fraccin de plantas y animales muertos se fosiliza. Dicho eso, resulta que no hay tantas "lagunas" como proclaman los creacionistas. En particular, no es cierto que no hay "especies intermedias" entre lneas de antepasados y descendientes. Un somero estudio del tema demostrar que eso es una mentira directa (no s qu otro nombre darle). Como hemos visto en esta serie, en el registro fsil preservado en rocas de distintas pocas se han encontrado bastantes secuencias cronolgicas de especies animales y vegetales que muestran claramente modificaciones evolutivas paso a paso a lo largo de millones de aos. Nuestra propia lnea evolutiva humana ha dejado fsiles de muchas especies intermedias en los ltimos 4 millones de aos! Al or o hablar con los creacionistas tradicionales uno aprende rpidamente una leccin: que por ms que uno les explique o les demuestre los hechos, no aflojan la inquebrantable creencia religiosa de que Dios cre todas las especies por separado al mismo tiempo. Si hay una laguna entre las lneas evolutivas del registro fsil y se encuentran fsiles de especies intermedias que llenan esa laguna y confirman las conexiones entre antepasados y descendientes (como ha sucedido muchas veces), cambiarn de opinin los creacionistas? Ni de peligro! Dicen: OK, esa laguna se llen, pero ahora hay dos (una a cada lado de los fsiles recin descubiertos). Y si se descubren ms fsiles que llenan esas lagunas, dirn que ahora hay cuatro lagunas... y este jueguito puede durar hasta el agotamiento. Los creacionistas harn todo lo posible por desviar la atencin del pblico de la enorme (y cada vez mayor) evidencia que conecta a los seres humanos con antepasados primates a lo largo de una serie de especies intermedias o, para dar otro ejemplo, la evidencia que conecta a las ballenas modernas con antepasados cuadrpedos terrestres a lo largo de una serie de modificaciones de millones de aos. Adems de mentir directamente y decir que no hay fsiles "intermedios" (cuando cualquier bilogo o paleontlogo puede dar varios ejemplos), los creacionistas no entienden este punto fundamental: la teora de la evolucin predice que ser difcil y quiz imposible hallar fsiles de especies intermedias que representen todas y cada una de las modificaciones evolutivas paso a paso. Por qu? Por una combinacin de razones. La primera es, repitamos, que muy pocas plantas y animales se fosilizan: la mayora se pudre sin dejar huellas ni huesos calcificados en las rocas, especialmente si no se cubrieron de barro y sedimentos muy poco tiempo despus de morir. En vista de eso, en realidad es asombroso que se hayan encontrado y que se sigan encontrando tantos millones de fsiles de tantas especies. Otra razn es que las nuevas especies por lo general evolucionan de poblaciones muy pequeas y aisladas que quedaron separadas de la poblacin ancestral. Como vimos en las primeras entregas de esta serie, las grandes modificaciones evolutivas (cambios dramticos de forma o funcin) tienden a aparecer ms en poblaciones muy pequeas que en poblaciones mayores y estables. (Esto se debe en parte a la influencia desproporcionada de

las mutaciones y otros cambios de frecuencia gnica en una poblacin pequea). Cuando aparecen tales modificaciones, toma mucho tiempo que se propaguen a una cantidad significativa de individuos y que generen nuevas variaciones. Por eso es muy improbable hallar fsiles de esos primeros focos de individuos (que representan la aparicin de una nueva especie). Lo normal es "hallar" las modificaciones evolutivas ms adelante, cuando se han establecido y propagado, y cuando ya representan una rama evolutiva. En vista de esto, es realmente asombroso que se hayan encontrado tantas especies intermedias en el registro fsil! En este punto, los creacionistas por una parte mienten sobre lagunas del registro fsil que hace tiempo se llenaron, y por otra parte muestran su ignorancia de los mecanismos de la evolucin y de las razones que predicen que jams se llenarn todas las "lagunas" del registro fsil. Otro ejemplo de evolucin paso a paso: La evolucin de los elefantes En una entrega de esta serie vimos varios ejemplos de especies "intermedias" que estn llenando el registro fsil. Veamos otro ejemplo: los elefantes. Al observar las capas de rocas de hace 50 millones de aos se ven fsiles de animales con crneo, trompa y colmillos claramente emparentados con los elefantes modernos (las dos especies que quedan). Al avanzar en el tiempo, se ve que los caminos evolutivos se separaron varias veces y formaron una especie de "arbusto". Unas ramas tienen secuencias de fsiles que se parecen ms y ms a los elefantes modernos con el paso del tiempo. En la actualidad los paleontlogos han encontrado fsiles de 22 especies distintas de cuasi-elefantes que vivieron en los ltimos 6 millones de aos. Preguntmonos: es razonable imaginar que un dios o "diseador inteligente" sobrenatural cre todas esas especies completamente separadas una de otra? Y que ese mismo creador hizo lo mismo (actos separados de creacin) con cada una de los millones de especies de insectos? Cmo se puede pensar eso si sabemos cmo opera la evolucin y si entendemos bien los mecanismos que producen nuevas especies a partir de especies anteriores distintas? "LOS MUTANTES NO SON MONSTRUOS" A los creacionistas les gusta decir que las mutaciones no pueden haber contribuido a la evolucin de las especies porque todas las mutaciones genticas son dainas. Una vez ms, no saben de qu hablan. Cuando los animales y las plantas se reproducen, el ADN pasa por un proceso complejo de separacin y recombinacin. No es un proceso perfecto y en cada paso pueden darse "errores de copiado" (mutaciones). Muchas mutaciones son pequeas y no tienen mayor efecto en los descendientes. A veces una mutacin causa la deformacin o muerte de las clulas reproductoras de toda la descendencia. Las mutaciones genticas que matan o impiden la reproduccin obviamente no pasan de generacin en generacin. Pero no todas las mutaciones son dainas y, a diferencia del cine, no todos los mutantes son monstruos.

Unas mutaciones genticas contribuyen a que los descendientes tengan nuevos caracteres o capacidades que dan una ventaja reproductora en determinado ambiente (especialmente si se estn dando cambios ambientales importantes). En el curso de las generaciones, la seleccin natural propagar los caracteres favorables a mayor cantidad de individuos. Por ejemplo, sin duda los primeros homnidos que caminaron en dos piernas fueron "aberraciones genticas" con respecto a los simios de los que descendan, pero el bipedalismo debi darle una importante ventaja reproductora a esos antepasados nuestros (y parece que el ambiente fsico cambi en la poca en que surgi el bipedalismo, como vimos) porque el registro fsil indica claramente que el bipedalismo se afianz y se propag,y fue una caracterstica distintiva de muchsimas especies homnidas nuevas a lo largo de los millones de aos siguientes. Este es apenas uno de muchos ejemplos de que las mutaciones no son siempre dainas y pueden abrir nuevos senderos evolutivos. No es necesario repetir lo que vimos en otras entregas sobre el surgimiento de nuevas especies. Simplemente quiero recordarles a los lectores que muchos de los cambios de este proceso se han observado directamente (en una escala modesta) en el laboratorio y en la naturaleza. Por ejemplo, se ha observado que nuevas especies de plantas evolucionan por la duplicacin al azar de cromosomas o que nuevas especies animales surgen cuando una especie queda dividida en dos por una barrera fsica y cada grupo acumula suficientes diferencias genticas en el curso de generaciones. Asimismo, los genetistas de poblaciones y otros bilogos evolutivos miden el ritmo de cambio gentico de las poblaciones y en qu medida se debe a la seleccin natural en un ambiente dado que produce poblaciones diferentes de sus antepasados en el curso de varias generaciones. Repitiendo, las mutaciones pueden ser benficas para los individuos, especialmente cuando se dan cambios ambientales. (Lo mismo se puede decir de las combinaciones genticas que causa la reproduccin sexual y los cambios de frecuencias gnicas que se producen por "deriva gentica" cuando los individuos entran y salen de poblaciones naturales). Todo esto ofrece un constante cambio del pool gentico de las poblaciones de cualquier especie, y esa es la materia prima del cambio evolutivo. Los creacionistas llevan todas las de perder y muestran su ignorancia cuando dicen que todas las mutaciones son dainas, que nadie entiende los mecanismos de evolucin de la vida, y que la nica explicacin de la perfecta adaptacin de tantas especies a su ambiente es la mano de dios. La evidencia cientfica concreta ha refutado todas esas ideas hace mucho tiempo. La edad de la Tierra (y del universo): Gran problema para los creacionistas Los creacionistas del grupo Young Earth (Tierra joven), reunidos en torno a Duane Gish y el Institute for Creation Research de San Diego, se han dedicado desde hace aos a infiltrar juntas educativas y a pleitear en los tribunales para que se ensee "creacionismo cientfico" en las clases y libros de ciencias. Esta corriente creacionista est perdiendo fuerza porque la comunidad cientfica la ha ridiculizado rotundamente y porque un cambio generacional e ideolgico (con ayuda de la prensa) est poniendo en primer plano al grupo de Diseo Inteligente. Pero sera un error

suponer que los creacionistas bblicos textuales de Young Earth estn anulados y que ya no hay que refutar sus mentiras y disparates.39 Para los creacionistas bblicos textuales de Young Earth es cosa de fe que la Tierra solo tiene unos miles de aos (absolutamente no ms de 10,000). Decir que es ms antigua contradice la nocin de la Biblia de cuando Dios cre los "cielos" y la Tierra, y todo lo que los habita. No les importa que la ciencia ha establecido que la Tierra tiene unos 4.5 mil millones de aos y que ese hecho es la piedra angular de la geologa moderna (ser que todos los gelogos se equivocan y que toda su labor de ms de 200 aos es pura ilusin?). Tampoco les importa que los astrnomos que observan estrellas, galaxias, explosiones de supernovas, etc., pueden calcular que estn a miles de millones de aos luz de distancia (estn tan lejos que lo que vemos hoy ocurri hace miles de millones de aos!). La respuesta de los creacionistas bblicos Young Earth a esto es una de dos: que los fsicos que hacen esos clculos de la edad de la Tierra y del universo se equivocan o que el Creador divino, por razones que solo l conoce, decidi hacer que el universo parezca que tiene miles de millones de aos, pero que en realidad no los tiene. No conciben que la Biblia se equivoque. Si fuera cierto que la Tierra tiene la edad que le atribuye la Biblia, la biologa moderna no sera la nica ciencia que se ira a pique: toda la fsica, qumica, geologa y astronoma seran incorrectas. Todas esas ciencias y sus avances de los dos siglos pasados se cimientan en el hecho de que la Tierra, sus elementos y lo que sabemos a la fecha del universo tiene miles de millones de aos (no miles y ni siquiera millones). La idea de que todos esos campos de la ciencia moderna sean incorrectos, como afirman los creacionistas bblicos de Young Earth, es patentemente ridcula. En parte por eso, la nueva escuela de Diseo Inteligente los est remplazando. Esta nueva escuela no hace una lectura textual de la Biblia, acepta la evidencia cientfica de que la Tierra y el universo son mucho ms antiguos, y reconoce muchos avances de la astronoma, geologa y fsica modernas. Pero cuando se trata de la evolucin biolgica, dicen que los procesos naturales no pueden explicar todas las caractersticas de los seres vivos (por ejemplo las complejas estructuras de los sistemas bioqumicos internos de las clulas) y acaban imaginando que un poder sobrenatural, un diseador o artfice divino, meti mano en algn momento. (Ms adelante examinaremos a fondo las ideas de Diseo Inteligente). Pero la escuela de Young Earth (dentro de la que estn la mayora de los creacionistas "cientficos" que cabildean para que se imponga por ley la enseanza del creacionismo) no transige en ninguna de sus creencias, ni siquiera en la edad de la Tierra y de los fsiles. No

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La labor de los creacionistas de Diseo Inteligente contra la evolucin (y contra toda la ciencia secular) apunta especialmente a un pblico educado, pero los creacionistas bblicos textuales de Young Earth seguirn tratando de engatusar a los sectores ms pobres y oprimidos de la sociedad, que han tenido menos educacin de ciencias y de mtodos cientficos para entender las leyes del mundo material, y que tienden a aferrarse a las tradiciones de espiritualidad y fe religiosa que dieron consuelo a las generaciones pasadas.

les importa que los gelogos puedan tomar distintas clases de medidas de la edad de las rocas (y de sus elementos) y que todas lleguen a la misma conclusin. Dicen que los cientficos se equivocan. Por ejemplo, dicen que el clculo de 4.5 mil millones de aos de la edad de la Tierra lo hicieron con razonamiento circular: que datan las rocas por los fsiles que contienen y datan los fsiles por las capas de roca en que estn. Suena como que los evolucionistas estn aplicando mtodos incorrectos, no? Pero la verdad es que hay una secuencia coherente, ordenada de fsiles similares que aparecen en capas similares de roca en todo el mundo: capas de sedimentos depositados y compactados en rocas en distintas pocas de la historia del planeta (eras geolgicas). Esa secuencia ordenada de capas de rocas y fsiles asociados (llamada la "columna geolgica") se conoce desde antes de Darwin. Los gelogos comprendieron mucho antes de que se conociera la evolucin de la vida que las capas de la columna geolgica se formaron y acumularon en distintas pocas del pasado y que representaban distintas edades de la historia de la Tierra. En todo el mundo se repite una correlacin entre ciertas capas de roca y ciertos fsiles, y cuanto ms lo observaron y lo reflexionaron los gelogos y naturalistas del siglo 19, comprendieron que estaban viendo evidencia de que la forma del planeta y de los organismos vivos haba cambiado con el tiempo, que haba evolucionado. Cmo explica la escuela de Young Earth el hecho de que en ciertas capas de rocas se encuentran tpicamente ciertos fsiles? Diciendo cosas ridculas como que los patrones de distribucin de fsiles se deben a que durante el diluvio universal unos animales se ahogaron primero, se hundieron al fondo y ahora estn en las capas inferiores, mientras que los mejores nadadores y los ms inteligentes vivieron ms tiempo y ahora estn en las capas superiores. Me parece increble que adultos en pleno uso de sus facultades, y que dicen ser "cientficos", puedan decir eso con seriedad! Cmo explican que ni un solo fsil se ha encontrado "fuera de lugar" en las capas geolgicas?Eran todos igualmente buenos o malos nadadores? Muchos cientficos se divierten haciendo trizas estos disparates. Por ejemplo, el bilogo de Brown University Ken Miller (un catlico que compagina la ciencia y la religin, pero que no duda de la evolucin) suele comentar que en los primeros 2 mil millones de aos del registro fsil no aparece ni un solo fsil de plantas con flores: "ni un diente de len ni una rosa ni una bellota y ni siquiera una semilla de mostaza", y hace la pregunta: fue que en las aguas revueltas del diluvio no se mezclaron las semillas, tallos y flores de toda clase de plantas? Pero en los sedimentos inferiores solo aparecen fsiles de plantas que producen hojas (como musgos y helechos), y no de plantas con flores. Los patrones de distribucin de fsiles no tienen nada que ver con un supuesto diluvio universal (del cual no existe absolutamente ninguna evidencia): la razn de que no haya plantas con flores, ni una sola, en los sedimentos inferiores es que no haban evolucionado todava. Las plantas con flores predominan en el planeta hoy, pero son bastante recientes: surgieron en el periodo cretcico hace menos de 100 millones de aos. Los creacionistas tampoco pueden explicar por qu todos los fsiles humanos solamente aparecen en las capas ms altas. Como dice Ken Miller, si la teora del diluvio universal fuera cierta, todos los seres humanos nadaron 39 das y solo se ahogaron el ltimo da.

Como hemos visto, actualmente se puede determinar con precisin y confiabilidad la edad de un objeto y la poca en que vivi gracias a una serie de tcnicas de datacin, por ejemplo la datacin radiomtrica (que se basa en el ritmo de desintegracin de los elementos radioactivos de la Tierra) y nuevas tcnicas de datacin molecular. En la actualidad hay tantas tcnicas de datacin y los cientficos pueden obtener aproximaciones tan confiables de la edad de cualquier cosa con una combinacin de esas tcnicas, que es sumamente difcil tomar en serio las "crticas" creacionistas de la datacin cientfica o contemplar la nocin de que el diluvio universal caus la distribucin ordenada de fsiles en las capas geolgicas. Por todo esto, parece que ms y ms creacionistas estn abandonando la interpretacin textual de la Biblia, y aceptan la edad de la Tierra y que los fsiles demuestran que en distintas eras vivieron distintos animales y plantas; pero luego dicen que Dios realiz mltiples actos de creacin o que cre la vida en un principio y dej que evolucionara. Como esa posicin "modificada" contradice la Biblia, es motivo de grandes desacuerdos y conflictos en los crculos creacionistas. "De pronto Dios hizo que el planeta pareciera viejo y de pronto hizo que pareciera que la vida ha evolucionado" No cabe duda de que a los seres humanos nos cuesta trabajo abandonar tradiciones y creencias del pasado, especialmente cuando refuerzan relaciones sociales, costumbres y valores muy enraizados. Ante la evidencia cientfica de la antigedad de la Tierra y la indisputable evidencia de que la vida ha evolucionado y sigue evolucionando, unos creacionistas salen con esta explicacin: Dios hizo que la Tierra y el universo parezcan mucho ms viejos de lo que son (pero no explican por qu hara algo as). Lo mismo sucedi con las especies: Dios hizo que pareciera que evolucionaron en un orden claro de antepasados y descendientes; parece que la vida evolucion, pero no es as. Por alguna razn, Dios hizo parecer que las especies animales y vegetales de las islas Galpagos estn emparentadas con las especies de la costa ecuatoriana, y que las especies de las islas de Cabo Verde estn emparentadas con las de la costa africana. Dios puede ser muy truculento en la imaginacin de estos creacionistas! Los evolucionistas, por contraste, tienen explicaciones muy sencillas de los caracteres comunes que se observan en las especies de islas y de los continentes cercanos: las especies de las islas evolucionaron de antepasados de tierra firme. Los creacionistas solo pueden imaginar que es algo misterioso que se le ocurri a Dios. Diseara Dios algo chueco? Un diseador o artfice inteligente, especialmente si es todopoderoso y lo sabe todo, seguramente no cometera muchos errores de diseo. Pero todos los organismos tienen "rarezas e imperfecciones" que los evolucionistas explican como "remanentes" de especies anteriores porque la evolucin trabaja con la variacin gentica y el material biolgico que existe en una especie, y no puede hacer un diseo de adaptacin ideal. Los seres humanos

con frecuencia tenemos problemas de espalda con la edad porque la modificacin evolutiva que cre una nueva alineacin del esqueleto y nos permiti caminar erguidos tiene un inconveniente: produjo presiones en los huesos y msculos que no tenan los animales cuadrpedos ni los simios que caminan apoyndose en los nudillos. Los embriones humanos y de otros mamferos tienen branquias (como nuestros remotos antepasados los peces) y bolsas de huevos (como nuestros remotos antepasados los reptiles) no porque los necesiten ni porque correspondan a un "diseo" inteligente, sino simplemente porque son restos de una poca evolutiva anterior. Son las huellas y los recuerdos del pasado y de los antepasados distantes que todas las especies vivas llevan consigo. Los creacionistas no tienen una explicacin de esos "errores de diseo" fuera de que son caprichos de Dios. Ese creacionismo causa rechazo de mucha gente religiosa porque no les gusta la idea de que un "Dios truculento" enred el mundo para hacerlo parecer ms viejo de lo que es o para hacer parecer que evolucion. En vez, prefieren buscar una nueva definicin de Dios que les permita aceptar la evidencia cientfica de la edad del universo o la evidencia de que toda la vida ha evolucionado y que nosotros descendemos de antepasados que no eran humanos. Lamentablemente, el creacionismo sigue vigente para mucha gente. Ms an, la nueva escuela de Diseo Inteligente est ganando influencia, en parte porque abandona las enseanzas de la Biblia que la ciencia ha refutado rotundamente. Pero sigue aferrada a la creencia de que las especies vivas no pueden ser como son por obra de la evolucin sino por obra de un diseador o artfice inteligente. En la prxima entrega de esta serie analizaremos a fondo los ataques de la escuela de Diseo Inteligente a la evolucin y a la ciencia en general.

7.4 EL NUEVO RETOQUE DEL CREACIONISMO NO NOS ENGAA: LA TEORA DE DISEO INTELIGENTE ES RELIGIN, NO ES CIENCIA, Y ES FALSA!
Obrero Revolucionario #1220, 23 de noviembre, 2003, posted at rwor.org En los ltimos 10 aos se ha dado un importante cambio en el mundo creacionista. La vieja escuela tradicional de "creacionistas cientficos" de Duane Gish y el Institute for Creation Research sigue en sus andanzas: tratando de sembrar dudas sobre la validez cientfica de la evolucin; de hacer creer que la creacin divina es una "teora alternativa" a la evolucin que debe tener "igualdad de oportunidad" en las clases de ciencias; de colarse en juntas educativas; de cambiar los libros de texto y las leyes estatales que reglamentan la educacin de ciencias; y de pleitear en los tribunales para que el gobierno ordene a los maestros de ciencias de las escuelas pblicas ensear una serie de creencias religiosas (la "ciencia de la creacin") en franca violacin de la separacin constitucional de la iglesia y el estado, etc. Pero esta escuela, que sostiene que toda palabra del Gnesis es verdad, est bastante desprestigiada porque la han confrontado cientficos de todos los campos que han declarado

pblicamente una y otra vez que la "ciencia de la creacin" es una pseudociencia, que la evidencia cientfica de la evolucin es slida, que los creacionistas no siguen los mtodos cientficos y que su teora es religin, no ciencia. Los creacionistas tradicionales hicieron grandes campaas en las dos dcadas pasadas y lograron ciertos xitos, pero tambin sufrieron derrotas importantes en varios pleitos destacados. Por ejemplo, en un caso de 1982 conocido como McLean et al vs. Arkansas Board of Education, prominentes cientficos de muchos campos, ganadores del premio Nbel y evolucionistas conocidos (como Stephen Jay Gould y Francisco Ayala) fueron al tribunal a explicar que la evolucin es un hecho cientfico perfectamente establecido y que la "ciencia de la creacin" no tiene absolutamente nada que ver con la ciencia. Tambin fueron especialistas en religin y filsofos de la ciencia a explicar las diferencias entre ciencia y religin, y a poner en claro por qu la "ciencia de la creacin" no debe ensearse en las clases de ciencias. El resultado fue un revs para los creacionistas. Otra derrota importante sucedi en 1987 en el caso Edwards vs. Aguillard de Louisiana, cuando la Suprema Corte declar que era inconstitucional ordenar la enseanza de la "ciencia de la creacin" al lado de la evolucin en las clases de ciencias (una ley que los creacionistas hicieron adoptar en el estado de Louisiana) porque eso implica ensear en las escuelas estatales una creencia religiosa especfica (que una fuerza sobrenatural cre los seres humanos) y la Constitucin lo prohbe. A pesar de esas derrotas, los creacionistas tradicionales que creen en la Biblia al pie de la letra no han colgado la toalla y siguen sembrando confusin, y han logrado que unas editoriales pongan "advertencias" en los libros de texto de biologa de secundaria de que la teora de la evolucin est an por decidirse y que los estudiantes deben mantenerse abiertos (!) a teoras alternativas (obviamente religiosas). Los creacionistas no estn satisfechos con los xitos que han tenido a nivel municipal y estatal, y quieren imponer la enseanza de su dogma religioso en todo el pas. Para lograr eso, especialmente con las derrotas que han tenido en los tribunales y con las fuertes crticas de la comunidad cientfica, necesitan una nueva estrategia: necesitan nuevos argumentos para convencer al pblico general, que est ms informado y desconfiado de la "ciencia de la creacin"; y necesitan una nueva estrategia legal para que los tribunales aprueben la enseanza obligatoria en las escuelas pblicas de lo que a fin de cuentas es religin.

Por eso entra en escena la nueva generacin de creacionistas de Diseo Inteligente.


La escuela de Diseo Inteligente es ms pulida que la vieja escuela tradicional de "creacionistas cientficos" que creen en la Biblia al pie de la letra, y por lo tanto tiene ms potencial de crear confusin entre gente relativamente bien educada. Se dedican a minar la ciencia de la evolucin y a meter teoras religiosas en las clases de ciencias de secundaria, y han logrado colarse en algunas universidades! El principal idelogo de este movimiento es Philip Johnson, profesor de derecho de Berkeley. Conocedor del derecho y de la Constitucin, Johnson entiende que la estrategia

legal de las dos dcadas pasadas de los "creacionistas cientficos" (que presentan la creacin bblica como verdad textual ) tiene pocas probabilidades de cambiar las leyes federales, y est modernizando la labia creacionista. Dice que hay que dejar de hablar de la Biblia, el Gnesis, Adn y Eva, No y de que Dios cre todo en seis das porque hace fcil cerrarle las puertas de las clases de ciencias a la teora de la creacin divina con argumentos de que es un punto de vista religioso especfico (le cay el veinte!). Johnson entiende que los creacionistas bblicos textuales del Institute for Creation Research y similares han perjudicado la causa porque la impresin que dan es que son unos dogmticos fanticos irracionales. Qu hacer? Bueno, por qu no dar la impresin de que es al revs? Que los evolucionistas son unos dogmticos cerrados y testarudos, y que han convertido la ciencia de la evolucin y el "naturalismo cientfico" prcticamente en una nueva religin estatal! Y dar la impresin de que la nueva escuela de Diseo Inteligente es gente mucho ms amplia y razonable, abierta a todas las posibilidades, pero a la que le parece que la evolucin no se ha probado y que ve buenas razones para pensar que es ms probable que un poder divino cre la vida biolgica. Johnson dice que eso se puede hacer sin hablar del Gnesis, y que de esa forma es mucho ms factible convencer al Congreso y a la Suprema Corte de que sera "discriminacin de un punto de vista" no dejar presentar la teora cientfica "alternativa" de Diseo Inteligente en las escuelas o en otros lugares pblicos.

Ese razonamiento creacionista tiene dos problemas:


1. Montones de evidencia cientfica concreta confirman de manera concluyente el hecho de que la evolucin ocurri (y contina), y han demostrado una y otra vez los mecanismos por los cuales se produce (como la seleccin natural). As que la teora de la evolucin no es un "punto de vista" sin comprobar que podra ser cierto o falso. 2. La teora de Diseo Inteligente efectivamente es un "punto de vista" alternativo, pero es un punto de vista religioso y es falso decir que es una ciencia alternativa.

En realidad, como veremos, el Diseo Inteligente tiene la misma falta de base cientfica que las versiones anteriores de "creacionismo cientfico". Pero puede sembrar ms confusin (a ms gente) por estas razones: Los "creacionistas cientficos" de la vieja escuela tradicional son un grupo rstico con un aire de fanatismo irracional y profundamente ignorantes de los principios cientficos ms bsicos. Pero los creacionistas de Diseo Inteligente son un grupo fino con profesores universitarios y gente educada; tienen doctorados en derecho, filosofa, matemticas, ingeniera, y hasta bioqumica y biologa molecular. Admiten que creen en un dios sobrenatural y en la creacin divina, pero afirman que ellos son los cientficos autnticos porque no tienen el cerebro nublado por los prejuicios seculares institucionalizados de la ciencia moderna, a diferencia de los evolucionistas. Philip Johnson propone remplazar la ciencia secular (la ciencia que explora los mecanismos naturales de los procesos naturales sin referencia a seres sobrenaturales) con una ciencia testa:un mtodo que incorpore la idea de Dios en el proceso cientfico! Con esa posicin filosfica la escuela de Diseo Inteligente es ms profundamente reaccionaria que la vieja escuela de "creacionistas

cientficos", quienes dicen que tienen "evidencia cientfica" de que la evolucin es incorrecta pero no llegan al extremo de querer meter la idea de Dios en toda la ciencia. Pero no mucha gente se da cuenta de lo que se proponen los creacionistas de Diseo Inteligente. "Debaten" cortsmente con los evolucionistas en foros acadmicos; hablan como si supieran ciencia; y en general no parecen fanticos religiosos. De hecho, a la mayora no les gusta que los llamen "creacionistas", precisamente porque no quieren que los confundan con sus hermanos ms rsticos que dicen que toda palabra de la Biblia es verdad. (En general dicen que para ellos la Biblia es una gua moral y tica escrita en metforas). No hablan de que Dios cre toda la vida en 6 das de 24 horas hace unos pocos miles de aos; no creen textualmente en los relatos de Adn y Eva, el Arca de No y el diluvio universal. La mayora acepta que es ridculo pensar que todos los millones de especies que vemos hoy son descendientes directos de los pares de animales que No empac en el arca. A fin de cuentas, son gente educada y entienden que esos relatos bblicos los escribieron seres humanos hace 2,000 aos (o ms) a fin de explicarse cosas que no entendan. Pero a pesar de eso, no hay ninguna duda de que los defensores de la "Teora de Diseo Inteligente" son, en realidad, creacionistas, gsteles el nombre o no: como todas las otras variedades de creacionistas, creen que es imposible explicar todas las caractersticas de la vida en este planeta por procesos evolutivos naturales completamente inconscientes que se desenvolvieron a lo largo de miles de millones de aos. Creen que, de una forma u otra, tuvo que intervenir la mano de un ser sobrenatural. Aunque admiten que no lo pueden comprobar definitivamente, se han convencido de que la vida es "demasiado compleja" para explicarla con procesos meramente naturales como la evolucin. Por lo tanto, piensan, la nica alternativa posible es que una fuerza superior, un "artfice o diseador inteligente" -que por definicin es imperceptible en el mundo natural y por definicin no est sujeto a las leyes y limitaciones naturales--tiene que haber intervenido en algn punto del proceso para que la vida sea como es hoy. Que no digan que no es un punto de vista religioso! La teora de Diseo Inteligente en realidad no es nueva y el "argumento de diseo" es muy viejo. Por ejemplo, a principios del siglo 19 el reverendo William Paley se hizo famoso en Inglaterra por argumentar que solo un diseador divino podra haber creado algo tan complejo como el ojo humano. Charles Darwin conoca bien esos argumentos, que fueron populares a lo largo de todo el siglo 19, y dedic mucha atencin a explicar en El origen de las especies que, con el suficiente tiempo, el simple mecanismo enteramente natural de la seleccin natural pudo haber formado y moldeado caractersticas complejas, como el ojo humano. Los bilogos modernos dedicados al estudio de la evolucin hoy saben que Darwin tena razn y pueden detallar (a un nivel que Darwin nunca imagin) el desarrollo paso a paso de las modificaciones evolutivas que llevaron a la complejidad de los ojos de los mamferos. Pero ya en 1860 Darwin entenda el mecanismo bsico, lo que no se puede decir de la escuela moderna de Diseo Inteligente que anda resucitando el viejo y trillado argumento de William Paley.

Por otra parte, la escuela de Diseo Inteligente est "modernizando" el viejo "argumento de diseo". Adems de aceptar que la Biblia no es la palabra textual de Dios (lo que enfurece a los creacionistas tradicionales por "traicionar" la Biblia), en general acepta el hecho de que los organismos de este planeta han experimentado cierta cantidad de evolucin biolgica, y que esta contina (esto tambin enfurece a los creacionistas tradicionales). 40 La escuela de Diseo Inteligente no habla con una sola voz, pero podemos resumir as su oposicin a la teora de la evolucin:

1) Oposicin filosfica y metodolgica:


Un ataque comn, en particular de Philip Johnson (el principal idelogo), es que los cientficos modernos han cado en un error fundamental al adoptar el "naturalismo cientfico", que postula que para entender los fenmenos naturales se deben investigar exclusivamente procesos naturales (los nicos procesos que se pueden investigar!). Johnson dice que es un error no dar cabida a que una fuerza sobrenatural ordene y gue los procesos naturales y todo el universo. El "naturalismo cientfico" es el mtodo de trabajo de toda la ciencia moderna y es el mtodo por el cual se hacen avances cientficos. A pesar de eso, Johnson sostiene que la comunidad cientfica es prejuiciada y cerrada porque no da cabida a Dios y porque no inserta esa idea dentro del proceso cientfico. La mayora de los cientficos, inclusive los que creen en Dios, dirn que si se abandonan los mtodos seculares de la ciencia y se empieza a investigar el mundo natural con un mtodo y una cosmovisin que parten de la base de que existe un reino sobrenatural (que por definicin no obedece a las leyes de cambio y desarrollo del mundo material y que no se puede investigar ni verificar), eso llevara a la destruccin total del proceso cientfico y parara en seco los avances cientficos y el desarrollo del conocimiento! Ms adelante examinaremos de nuevo estos ataques filosficos.

2) Oposicin "cientfica":
La escuela de Diseo Inteligente afirma que los cientficos que se sacuden el prejuicio del "naturalismo cientfico" y se "abren" a la idea de Dios vern que en el mundo hay evidencia de un poder superior, de una inteligencia consciente. Los ataques a la evolucin que posan de cientficos se centran en la idea de "filtro de diseo" (o "inferencia de diseo") de William Dembski y, especialmente, en la idea de "complejidad irreducible" de los sistemas naturales de Michael Behe. A continuacin resumimos esos argumentos pseudocientficos:

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Los lectores que quieran informarse de los argumentos de la escuela de Diseo Inteligente pueden mirar las obras de los siguientes autores, que son sus representantes ms prominentes y destacados: Philip Johnson, profesor de derecho; William Dembski, matemtico con doctorados en filosofa y teologa; Stephen C. Meyer, filsofo; Jonathan Wells, bilogo molecular con un doctorado en religin; y Michael Behe, bioqumico.

El "filtro de diseo" de Dembski:


William Dembski, matemtico y filosofo asociado con el Discovery Institute de la escuela de Diseo Inteligente, sostiene que debemos aplicar un "filtro" a todo carcter o fenmeno de la naturaleza y hacernos una serie de preguntas: primero, se puede explicar con nuestro conocimiento actual de las leyes y procesos naturales? Si no, se puede explicar como un incidente al azar, la desviacin ocasional de las leyes de la naturaleza? Si la respuesta es no, dice, nos toca admitir que tuvo que ser diseado por alguna forma de inteligencia consciente. Esta lgica no es muy lgica: primero, el hecho de que no entendamos todava todos los pasos de un proceso natural no implica que no los entenderemos ms adelante. Nuestro conocimiento de los procesos naturales (por ejemplo de los procesos evolutivos) aumenta continuamente. Segundo, como hemos recalcado tantas veces en esta serie, la evolucin no es "apenas un proceso al azar". Muchos de los mecanismos que generan cambios evolutivos (en particular la seleccin natural) no son procesos al azar (o aleatorios). En la produccin de la variacin gentica que tienen todas las poblaciones de plantas y animales (que es la materia prima de la evolucin) entran procesos al azar (como las mutaciones genticas); pero la seleccin natural "selecciona" esa variacin gentica a lo largo de muchas generaciones en una relacin muy estrecha con un ambiente dado, as que esa parte del proceso evolutivo no es al azar. En una poblacin puede aparecer un carcter o rasgo por puro azar (como una mutacin o "error de copiado" del ADN), pero la seleccin natural solamente lo propagar a ms individuos en las siguientes generaciones si ofrece una "ventaja reproductora" (si ayuda a producir ms descendientes que a su vez producirn ms descendientes). Sin embargo, el hecho de que un nuevo carcter ofrezca tal ventaja reproductora no es una ocurrencia al azar; eso depende de las caractersticas especficas del ambiente de un organismo, y de la interaccin de los organismos con los rasgos fsicos de ese ambiente y con otros individuos de su especie y de otras especies. Dependiendo de las circunstancias, un nuevo carcter puede ofrecer una ventaja y ser "favorecido" por la seleccin natural o no. Por eso no se puede decir que esta parte del proceso ocurre al azar. Dembski (y los creacionistas en general) no entienden que los evolucionistas no dicen que la evolucin natural es "un proceso accidental al azar". Los evolucionistas simplemente afirman que la evolucin es una propiedad bsica de todos los organismos; que ocurre a lo largo de generaciones en toda poblacin de individuos con variacin gentica por medio de una combinacin de cambios al azar del material gentico y de procesos altamente selectivos (no aleatorios) como la seleccin natural; que los cambios que pueden ocurrir en cualquier momento dado los limita y canaliza la historia de cambios evolutivos pasados, pero que el cambio futuro no tiene que proceder en una direccin predeterminada; y que el cambio evolutivo procede automticamente por su cuenta, sin necesidad de que intervenga una "inteligencia" externa.

O sea que el "filtro de diseo" de Dembski es completamente intil porque es posible que un rasgo o proceso del mundo natural a) no se pueda explicar todava con nuestros conocimientos de los procesos naturales y b) no se pueda explicar como un proceso exclusivamente al azar, sin que eso constituya evidencia de que nunca podremos entender los procesos evolutivos en cuestin y cmo los han moldeado componentes no aleatorios. El "filtro de diseo" de Dembski no da una gota de evidencia de que tuvo que intervenir una inteligencia consciente ni razn lgica para llegar a esa conclusin.

La "complejidad irreducible" de Behe


Michael Behe es un bioqumico de Lehigh University interesado en los procesos biolgicos que se dan al nivel molecular, es decir, dentro de las clulas. Behe es de los creacionistas que no rechazan toda la teora de la evolucin; por ejemplo, acepta la evidencia de cambios evolutivos de pequea escala que se dan continuamente con el paso de las generaciones en las poblaciones de cualquier especie a partir de la seleccin de mutaciones y recombinaciones genticas que ocurren naturalmente. Pero ve un problema con la teora de la evolucin al nivel de las molculas, el nivel que ms conoce. Lo asombra la complejidad de los sistemas moleculares que funcionan dentro de las clulas para producir, digamos, la cadena de reacciones bioqumicas que permiten que el flagelo (la cola) de un espermatozoide se mueva, o la cascada (reaccin en cadena) de pasos qumicos coordinados que permiten que la sangre se coagule. Behe afirma que esos sistemas moleculares altamente complejos no pueden ser simplemente el resultado de procesos evolutivos naturales (que, como Dembski, tambin llama "procesos al azar") y que, por lo tanto, la existencia de tal complejidad es en s "evidencia" concreta de "diseo inteligente", es decir, de que una inteligencia consciente (bsicamente un poder sobrenatural) intervino en algn punto para crear esos procesos complejos. Behe y otros de la escuela de Diseo Inteligente han llevado ms lejos ese razonamiento y afirman que unos sistemas biolgicos son "irreduciblemente complejos". Un sistema biolgico de mltiples partes es "irreduciblemente complejo", dicen, si se desploma o deja de funcionar cuando le falta una sola de sus partes. Behe da ejemplos del campo de la bioqumica de sistemas (reacciones bioqumicas) que no pueden realizar sus funciones actuales si les falta aunque sea un componente y despus declara que para l eso es prueba de una inteligencia consciente (o sea, Dios). Por qu? Por qu el hecho de que un sistema bioqumico no pueda realizar su funcin actual a menos que todas sus partes funcionen bien es automticamente prueba de "diseo inteligente"? Porque, dice Behe, la evolucin biolgica natural no pudo haber creado todas esas partes necesarias (y con un funcionamiento tan complejo y coordinado) de una sola vez. Los evolucionistas contestan que sabemos que la evolucin es perfectamente capaz de generar sistemas complejos en un proceso gradual a lo largo de mucho tiempo, no de un tirn. Pero Behe no cree que la evolucin haya podido construir procesos bioqumicos complejos paso a paso porque un sistema que no tenga todas sus partes no funcionara (o podra desplomarse); por lo tanto no podra ofrecer a un organismo una ventaja reproductora y, por lo tanto, la seleccin natural no favorecera ese desarrollo evolutivo gradual ni permitira que un sistema incompleto e inoperante se propagara de una generacin a otra.

Pero como veremos, la nica razn por la cual Behe y colegas no entienden cmo procesos evolutivos relativamente sencillos y bien conocidos han podido generar sistemas tan complejos sin la intervencin de seres sobrenaturales es que a) no entienden cmo opera la evolucin y b) ni siquiera entienden bien la naturaleza de la complejidad biolgica. Sin embargo, como Michael Behe es uno de los miembros ms influyentes de la escuela de Diseo Inteligente, y como el hecho de que es un bioqumico profesional puede ser suficiente para llevar a pensar que sabe de lo que habla, vale la pena examinar y refutar sus argumentos a fondo.

Michael Behe y la "complejidad irreducible" como "evidencia" de "diseo inteligente"


La influencia de Behe no proviene de ningn descubrimiento importante en su campo sino del simple hecho de que, como es un bioqumico profesional, puede hablar elocuentemente de los intrincados detalles de los procesos moleculares que se dan dentro de las clulas. Behe realmente no aade nada nuevo al viejo argumento de "complejidad"; simplemente lo ha llevado al nivel subcelular. El problema de Behe es que puede que sepa mucho de la organizacin e interaccin de molculas para realizar funciones complejas (como la coagulacin), pero no sabe mucho de la evolucin. Conoce bien las partes y procesos bioqumicos, pero no entiende los mecanismos por medio de los cuales la evolucin puede formar nuevas partes y procesos a partir de variacin gentica existente. Es ms, abriga ciertos errores serios sobre los aspectos ms bsicos de la teora de la evolucin. Por ejemplo, dice que la evolucin es un proceso "al azar", cuando hasta los libros de biologa de secundaria explican que el cambio evolutivo ocurre por medio de procesos aleatorios (al azar) que alteran la variacin gentica disponible en una poblacin (como mutaciones, recombinacin gentica, deriva gentica, etc.,) combinados con mecanismos selectivos no aleatorios (como la seleccin natural), que con el paso de generaciones seleccionan ciertas modificaciones evolutivas y propagan diferencialmente las que dan a los organismos ventajas reproductoras en un ambiente determinado (de modo que esta parte del proceso no es aleatoria ). Al igual que Dembski y casi todos los creacionistas, Behe no capta que la seleccin natural dista mucho de ser algo al azar.41

41

Como hemos visto en esta serie, el pool gentico de una poblacin pasa por muchos cambios y "remodelacin" con el paso de las generaciones debido a mutaciones, recombinacin gentica y deriva gentica. Todos estos procesos afectan la variacin gentica presente en una poblacin, que es la base a partir de la cual la evolucin produce nuevos caracteres. Cuando las plantas y los animales se reproducen, las cadenas de ADN (que contienen la informacin qumica que se transmite a los descendientes) se separan, se aparean con una copia complementaria y se combinan de nuevo. Pero este proceso de duplicacin de ADN no es un sistema perfecto y suelen ocurrir "errores de copiado" (mutaciones). Unas mutaciones no tienen mayor efecto, otras son tan dainas que la seleccin natural las elimina de la poblacin, y otras pueden darle a un individuo una ventaja reproductora en determinado ambiente (permitirle producir ms descendientes que los individuos que no tienen esa mutacin); en este ltimo caso, la seleccin natural no aleatoria har que la modificacin evolutiva se propague a una mayor proporcin de individuos de una poblacin con el paso de las generaciones. Otra fuente aleatoria de variacin gentica es la deriva gentica, que ocurre debido a que unos individuos se van de una zona y otros llegan, lo que aumenta o disminuye la frecuencia de ciertos genes en una poblacin. Adems, las plantas y animales que se reproducen sexualmente (con la combinacin de un espermatozoide masculino y un vulo femenino) contribuyen a los cambios de la variacin gentica de una poblacin porque cuando los descendientes reciben solo una parte del ADN de cada progenitor y los mezclan

Es importante entender que ningn bilogo dir que los sistemas moleculares subcelulares que Behe menciona no son sumamente complejos , pero cualquier bilogo especializado en evolucin dir que los mecanismos evolutivos naturales pueden generar mucha complejidad, en todo nivel de organizacin, y que no hay motivos para pensar que la complejidad de los sistemas moleculares que funcionan en el interior de las clulas sea el resultado de algo ms que esos procesos evolutivos naturales, de la mano de ningn "diseador". Puede que Behe sepa escribir frmulas qumicas complicadas en un pizarrn, pero esos son puros malabarismos. Sus mtodos no son muy diferentes de los de los creacionistas bblicos tradicionales: ya sea por ignorancia crasa de los principios evolutivos o porque se hace el ciego ante lo que contradice sus nociones preconcebidas de intervencin divina, Behe tergiversa el conocimiento actual sobre los mecanismos de la evolucin y comete el mismo error metodolgico de todos los creacionistas: incapaz de "imaginar" cmo se formaron las maravillas del mundo natural sin un dios, trata de imponerle a la realidad su nocin preconcebida de un "diseador inteligente", para lo cual busca procesos de la vida que todava no se han descrito o entendido totalmente y dice que lo que todava no entendemos es prueba de la intervencin de un dios. Si esto suena conocido, es porque no es diferente del razonamiento de los "creacionistas cientficos" de vieja guardia que atacan la evolucin porque en el registro fsil (o en el conocimiento humano) hay "lagunas"... y cuando esas lagunas se resuelven buscan otra cosa que todava no se entienda y repiten el mismo argumento. Adentrmonos un poco ms en los argumentos de Behe.42 Behe empieza el libro Darwin's Black Box (y suele empezar sus presentaciones) diciendo: "para que la teora de la evolucin sea verdad, tiene que explicar la estructura molecular de la vida". Eso es cierto y todo bilogo evolutivo lo acepta. Pero a continuacin Behe dice que el propsito del libro es "demostrar que no la explica".
de distintas formas se produce una recombinacin gentica significativa. Todo esto (mutaciones, recombinacin y deriva gentica al azar) genera continuamente cambios en la variacin gentica que contiene el pool gentico de las poblaciones de cualquier especie; y esa constante variacin natural es la materia prima de la que surgen ocasionalmente novedades evolutivas que despus propagan procesos no aleatorios como la seleccin natural. 42 La primera parte del libro Finding Darwin's God, del bioqumico Ken Miller de Brown University, contiene una refutacin punto por punto de los argumentos de Michael Behe. Miller ataca a los creacionistas en libros y en divertidos debates, y populariza los mecanismos de la evolucin. Miller examina los mismos procesos y sistemas subcelulares que Behe dice que dan prueba de "diseo", da muchos ejemplos de precursores evolutivos de esos sistemas, explica en trminos sencillos los errores metodolgicos de Behe y dice que no hay motivo para creer que la estructura de esos sistemas no proviene de los mecanismos evolutivos usuales. Lamentablemente Miller (que es un firme partidario de la evolucin pero cree en Dios), dedica la segunda parte del libro a rescatar el concepto de Dios pues cree que los antievolucionistas lo han manchado. A fin de reconciliar la ciencia y la religin, termina haciendo ataques bajos e injustificados a muy buenos evolucionistas que no comparten su creencia en Dios. Esto me desilusion del libro, pero de todos modos contiene una crtica muy buena de la escuela de Diseo Inteligente desde la perspectiva de un bioqumico que s entiende la evolucin biolgica. (Y desde un ngulo diferente, sin duda la segunda parte del libro tambin nos puede ensear mucho, como ejemplo negativo, incluso si llegamos a conclusiones diametralmente opuestas).

Behe no cumple su grandilocuente propsito: los ejemplos de sistemas bioqumicos subcelulares complejos que supuestamente son "evidencia" de diseo no prueban nada; ninguna de sus explicaciones lleva a pensar que los mecanismos de la evolucin no pudieran generar esa complejidad. El argumento bsico de Behe es que la evolucin puede ser responsable de las caractersticas de la vida en todos los niveles de organizacin, con excepcin del nivel molecular subcelular. A diferencia de otros creacionistas, como los de Tierra joven, Behe reconoce que el universo tiene miles de millones de aos y que las especies estn emparentadas porque descienden de antepasados comunes. "La idea de ascendencia comn (que todos los organismos comparten un antepasado comn) me parece convincente y no tengo razones para dudar de ella", escribe Behe. El bioqumico evolucionista Ken Miller, que ha debatido personalmente con Michael Behe en varias ocasiones, comenta que este dice que no le molesta en absoluto la idea de que los seres humanos y los simios descienden de un antepasado comn. (Ahora s lo van a matar los creacionistas tradicionales!). Bueno, si acepta la evidencia concreta de la evolucin y de la ascendencia comn, con qu aspectos de la teora de la evolucin es que no est de acuerdo? Behe ve evidencia de diseo divino en los complejos sistemas biolgicos del interior de la clula pues no cree que hayan podido generarse por medio de los mecanismos conocidos de la evolucin biolgica. Como bioqumico, Behe conoce bien esos sistemas. En parte, el problema es que est demasiado inmerso en su propio rincn del universo biolgico (las reacciones bioqumicas subcelulares) y no ve que en todos los niveles de organizacin de la materia hay "sistemas biolgicos complejos" (inclusive en niveles donde no dice que haya "diseo"). Behe destaca ciertos sistemas moleculares complejos de la maquinaria interna de las clulas (los sistemas que mediante una multitud de "pasos" qumicos producen enzimas, anticuerpos, agentes de coagulacin, etc.,) y dice: "Estos sistemas son supremamente complejos. Es imposible que los formara la evolucin biolgica!". No le cabe en la cabeza que la evolucin pudiera producir reacciones en cadena tan complejas por su cuenta, y entonces dice que por fuerza hay que reconocer que algn "diseador inteligente consciente" (bien podra decir "dios") los tuvo que haber creado tal como los vemos hoy. A Behe personalmente "no le cabe en la cabeza" que la evolucin pudiera producir esos sistemas, pero eso no quiere decir que haya encontrado evidencia de diseo. A manera de parntesis, tengo que comentar que me gusta que los detalles maravillosamente intrincados de las reacciones bioqumicas maravillen a Behe, y me imagino que incluso cuando los bilogos descifren por completo todos los aspectos esenciales de esos procesos nos seguirn pareciendo increblemente maravillosos. Pero el hecho de que algo sea maravilloso (y que no lo entendamos bien todava ni conozcamos cmo se desarroll) no justifica saltar a la conclusin de que lo cre un ser sobrenatural. A lo largo de la historia humana hasta el presente, mucha gente dice que ha dicho que vio un "milagro" cuando observ algo que no poda explicar o colocar en su debido contexto). Por

ejemplo, como no saban lo que eran, en la antigedad pensaban que los rayos eran mensajes de los dioses; pero pensar eso no hace que sea realidad. Uno se da cuenta de que Michael Behe no entiende los procesos de la evolucin cuando explica cmo supone que un "diseador inteligente consciente" pudo disear las reacciones bioqumicas complejas. Dice que el diseador posiblemente tom las primeras clulas vivas hace unos 4 mil millones de aos y les empac toda la informacin molecular necesaria que iban a necesitar para producir todos los sistemas bioqumicos complejos que vemos en diferentes organismos hoy. Esto es absurdo y no tiene sentido desde el punto de vista cientfico. Es tan absurdo que otros bilogos no se molestaran en contestarlo si no fuera porque Behe es el vocero consentido del movimiento de Diseo Inteligente. Cmo es posible que toda la informacin molecular necesaria para todos los procesos bioqumicos "futuros" (de organismos que evolucionaron cientos de millones de aos despus de la aparicin de la vida, como admite Behe) estuviera ya en las primeras clulas (que no usaban esos procesos) hace miles de millones de aos? Behe dice que no puede probarlo, pero que especula que la informacin gentica "preformada" (que no se necesitara por cientos de millones de aos) debe haber estado latente gracias al control de un gen regulador (como los que encienden y apagan muchos sistemas subcelulares) que permaneci apagado por muchsimo tiempo. Esto no tiene el menor sentido desde el punto de vista cientfico! Efectivamente en las clulas hay genes reguladores que apagan ciertas funciones moleculares por un tiempo. Pero es ridculo decir que los genes que codifican todas las funciones subcelulares que "despus" aparecieron ya estaban presentes en estado latente ("apagados") en las primeras clulas y que pasaron de generacin en generacin, completamente intactas, por miles de millones de aos. Como dice Ken Miller, la visin de Behe es "una fantasa gentica imposible de genes `preformados' a la espera de que aparezcan gradualmente los organismos que los necesiten". Cualquier genetista dir que los genes "apagados" no pueden permanecer intactos, sin cambiar, por cientos de millones de aos. Cuando los genes se transmiten de generacin en generacin, con el tiempo se acumulan toda clase de mutaciones al azar ("errores de copiado") que a la larga cambian las instrucciones genticas bsicas. Eso se aplica a cualquier conjunto de genes. Adems, se ha demostrado en el laboratorio que los genes inactivos ("apagados") tienden a acumular mutaciones a mayor velocidad que los genes activos. Esto tiene sentido a la luz de la teora de la evolucin porque la seleccin natural no puede eliminar cambios genticos que ocurren en sistemas latentes que todava no tienen ningn efecto en un organismo, ya que esos cambios no dan a los individuos ventajas ni desventajas reproductoras; por lo tanto, nada previene o restringe la acumulacin de mutaciones genticas. Esto explica por qu los genes inactivos cambian ms rpido que los genes activos. O sea que si, como propone Behe, un "diseador inteligente" hace 4 mil millones de aos empac en las primeras clulas todas las instrucciones qumicas que necesitaran y despus dej que procediera la evolucin natural, es imposible que la informacin gentica necesaria para los sistemas moleculares posteriores (como el mecanismo de coagulacin

sangunea de los mamferos) se hubiera conservado en su estado original. Pero para Behe precisamente la compleja estructura de los sistemas moleculares hoy es "evidencia" del "diseo inteligente" inicial que ocurri hace miles de millones de aos. Esta es una enorme falta de coherencia lgica del argumento central de Behe, para la cual no tiene respuesta. Dejemos de lado por el momento la absurda idea de que la vida empez con clulas diseadas por un poder sobrenatural con instrucciones preformadas para todas las funciones celulares posteriores, y veamos los problemas del argumento fundamental de Behe: que si un sistema biolgico es sumamente complejo no puede ser resultado de la evolucin. Esto simplemente no es verdad. Todos los bilogos saben que hay muchos sistemas biolgicos altamente "complejos", ya sea dentro de las clulas o a cualquier nivel de organizacin, como las partes del cuerpo, organismos enteros, poblaciones o comunidades ecolgicas. La definicin de "complejo" es que tiene muchas partes o componentes interrelacionados e interdependientes (y muchos bilogos y gente en general opina que la belleza y la maravilla de la vida radica en su gran diversidad, que en s es una forma de complejidad). Inclusive se podra pensar que las clulas son complejos "ecosistemas" en miniatura de molculas bioqumicas trabadas en interrelaciones complejas. Por ejemplo, las clulas siguen muchos pasos para metabolizar (procesar) las fuentes de energa, reproducir su maquinaria gentica, producir mecanismos defensivos, repararse, interactuar con otras clulas para realizar funciones complejas como coagular la sangre, etc., etc. Pero decir que un sistema es "complejo", solo quiere decir que no es "simple": que tiene muchas partes que operan en un proceso integrado. La complejidad no es en s algo misterioso o inexplicable por procesos naturales. Para ilustrar otro ejemplo de complejidad biolgica pensemos en un terreno de una compaa maderera sembrado con una sola especie de pino y comparmoslo con un terreno de bosque natural. El pinar diseado por la compaa maderera para que crezca rpido no tiene mucha variedad: por todos lados hay fila tras fila de una sola especie de rbol y esa uniformidad a su vez produce poca variedad de alimento y otros recursos que puedan aprovechar otras especies. As que la diversidad de los animales del pinar tambin es poca. (Es ms, a pesar de la cantidad de rboles, el pinar es una especie de baldo biolgico). Es un sistema muy simple. Por contraste, pensemos en una selva tropical o en un bosque mixto de Amrica del Norte, donde se encuentran montones de especies distintas de rboles, arbustos, hongos y plantas con flores, y todo eso crea una colcha compleja de hbitats que aprovecharn miles de especies de insectos, aves, anfibios, reptiles, mamferos, etc. De una forma u otra, directa o indirectamente, los componentes de ese sistema (todas las especies de plantas y animales) interactan y se interconectan de formas complejas. En tales sistemas una gran cantidad de especies son interdependientes: no pueden funcionar plenamente ni sostenerse saludablemente una sin la otra. Tal es el caso de las interacciones que entrelazan a los polinizadores (insectos, aves, murcilagos, monos) y las plantas con flores que polinizan; o de las aves de rapia y sus presas. Esas interacciones son tan importantes para la salud general del ecosistema que se ha visto que si se elimina una parte (por ejemplo, matando demasiados insectos y aves con pesticidas o causando la extincin de un depredador de la parte superior de la cadena alimenticia), puede derrumbarse toda una poblacin biolgica y a veces todo un ecosistema.

As que todo sistema biolgico complejo, ya sea al nivel molecular o al nivel de ecosistema, est compuesto por una red de eslabones entrelazados e interpedendientes de diferentes organismos. La gran cantidad y variedad de eslabones suele dar a los sistemas complejos ms estabilidad de la que tienen los sistemas simples. Pero si se trastornan muchos eslabones o si se trastorna un eslabn especialmente central (como la eliminacin de un depredador importante), hasta un sistema complejo puede derrumbarse, y en ese caso suelen "caer duro". (Tristemente, esto es lo que est pasando en la gran mayora de las selvas tropicales del planeta, donde, en una escala monumental, la intervencin humana est trastornando y trastocando ecosistemas crucialmente complejos).43 Por qu hablar de los ecosistemas complejos en una discusin de las propuestas de Behe de Diseo Inteligente al nivel subcelular? En parte, para mostrar que la complejidad biolgica no es exclusiva del nivel subcelular. Sin embargo, Behe no argumenta, que yo sepa, que esos otros niveles de complejidad biolgica tambin son "evidencia" de un diseador divino. Esto encierra una incoherencia lgica. Si Behe entiende cmo la evolucin desarroll un alto nivel de complejidad al nivel de ecosistema, por qu no entiende que la evolucin pudo desarrollar un alto nivel de complejidad al nivel de las molculas biolgicas? La "gran objecin" de Behe a la evolucin es que unos sistemas biolgicos son tan complejos que se puede decir que son " irreduciblemente complejos", o sea, que requieren un mnimo de partes para funcionar y si no tienen una sola de esas partes dejan de funcionar. Para Behe esa "complejidad irreducible" es la verdadera evidencia de Diseo Inteligente porque, dice, la evolucin jams podra producir todas esas partes de una sola vez. Por ejemplo, si un sistema necesita 50 pasos qumicos sincronizados para cumplir una funcin, no puede haber evolucionado de un sistema que tiene 48 49 pasos porque ese precursor no funcionara; asimismo, es inconcebible que ocurran suficientes mutaciones al azar para desarrollar un sistema tan complejo "de una sola vez". Adems, aade Behe, la evolucin no puede producir sistemas "irreduciblemente complejos" en etapas, con el paso del tiempo, porque la seleccin natural solo favorece sistemas que son "totalmente" funcionales. Un sistema que no tenga todas las partes necesarias no funcionar y la seleccin natural lo eliminar, afirma Behe. Ese es el meollo de su argumento contra la evolucin.44

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Aunque se ha intentado hacer "restauraciones ambientales" limitadas (con resultados mixtos), especialmente en ecosistemas "simples", la triste realidad es que hasta la fecha no tenemos los medios para restaurar las innumerables conexiones entre especies que conforman un ecosistema complejo cuando se ha trastornado fundamentalmente. Esto se debe en gran parte a que no hay forma de reconstruir los procesos biolgicos por medio de los cuales evolucionaron esas conexiones, unas en relacin con otras, a lo largo de millones de aos. Este es un aspecto de la evolucin de la vida en el planeta que deberamos considerar antes de asumir que siempre es posible reparar lo que se ha daado. 44 Esto se parece al "argumento de diseo" del reverendo William Paley, quien deca que la complejidad y aparente "perfeccin" de estructuras como el ojo humano o el ala de un ave son evidencia de diseo. Los bilogos hoy entienden que esas estructuras no estn adaptadas "perfectamente" a sus funciones (por ejemplo, el ojo de los mamferos tiene puntos ciegos, y las alas de las aves y los murcilagos no son tan aerodinmicas como las que disean los ingenieros humanos); adems entienden que esas estructuras se pudieron desarrollar en etapas mediante procesos evolutivos conocidos a lo largo de mucho tiempo.

Tiene algo de verdad el argumento de que la "complejidad irreducible" de ciertos procesos bioqumicos es evidencia de diseo? No. Veamos por qu. Los conocimientos actuales de la evolucin demuestran que los sistemas complejos (con nuevas funciones) pueden evolucionar de sistemas menos complejos y probablemente con funciones diferentes, como veremos en los ejemplos de ms adelante. El argumento de Behe (y de sus predecesores del siglo 19) es incorrecto porque la seleccin natural pudo haber favorecido y preservado los componentes "preliminares" de cualquier sistema biolgico (las partes que evolucionaron antes) cuando tenan funciones distintas a las que desempearn ms adelante como parte de un sistema altamente evolucionado. La evolucin produce nuevos caracteres a partir de la variacin gentica que exista en las generaciones previas de una poblacin (por medio de mutaciones y otras recombinaciones genticas al azar, como vimos). Pero eso no quiere decir que la variacin gentica de una poblacin generara necesariamente partes y caracteres que eran "menos funcionales" en una forma daina; la variacin gentica de un tiempo anterior puede haber generado funciones limitadas pero ventajosas para los organismos (como una versin simple o "primitiva" de lo que ms adelante sera un carcter complejo), o pudo haber generado caracteres que cumplan funciones enteramente distintas.45 Behe no concibe cmo puede evolucionar un sistema complejo con mltiples partes mediante un proceso de modificaciones evolutivas de partes y sistemas preexistentes, que desempeaban funciones distintas (pero no dainas). Behe ilustra la "complejidad irreducible" con el ejemplo de una trampa para ratones de cinco piezas (una plataforma, un resorte, un anzuelo y dems); dice que es "irreduciblemente compleja" porque necesita todas las cinco piezas en buen funcionamiento al mismo tiempo para atrapar ratones. Una trampa que no tenga una de las piezas ser intil. Con esta analoga Behe quiere decir que un sistema biolgico que requiere todas sus partes para funcionar no puede haber evolucionado de un sistema que no tena todas esas partes porque el sistema incompleto no sera funcional y sera perjudicial, y la seleccin natural lo habra eliminado. Pero como refuta bromeando el evolucionista Ken Miller, la trampa puede funcionar sin todas las piezas... como otra cosa. Miller agarra una trampa, le quita un par de piezas y hace un clip que funciona perfectamente bien! Con ese chiste quiere ilustrar el hecho de que el precursor evolutivo de un sistema "irreduciblemente complejo" (al nivel bioqumico o a cualquier otro nivel de organizacin) pudo haber sido "funcional" en una lnea antepasada con menos partes (o que interactuaban de otras formas), pero en una funcin diferente .

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Y las recombinaciones genticas que suceden cuando cada generacin se reproduce tambin pueden generar caracteres neutrales y subproductos de este proceso y de desarrollo previo, que no dan mayor ventaja ni desventaja a los organismos, y que por lo tanto no propagar ni eliminar la seleccin natural. Esos caracteres relativamente "neutrales" (que Stephen Jay Gould y Richard Lewontin llaman "spandrels") a veces acaban integrados como componentes de una nueva estructura evolutiva ms tarde; as pueden contribuir a la formacin de caracteres ms complejos, con funciones enteramente nuevas, y entonces sern sujetos de la seleccin natural.

Otro ejemplo favorito de Behe de "complejidad irreducible" es la serie de reacciones bioqumicas que permite el movimiento de los cilios o los flagelos celulares (pelillos que tienen clulas como los espermatozoides). Esas reacciones bioqumicas se realizan dentro de tubos microscpicos en los cilios o los flagelos. Si se interrumpe uno de los pasos, no se mueven. Es este un sistema bioqumico complejo? Claro que s. Sabemos absolutamente todo lo que se puede saber sobre esos procesos? No, todava no. Pero creen los bilogos que inclusive las ms complejas de esas estructuras (que Behe considera "irreduciblemente complejas") pueden haber evolucionado naturalmente y sin intervencin divina a partir de estructuras preexistentes ms simples presentes en especies anteriores? S. Ken Miller (tambin bioqumico) da ejemplos de la vida real de muchas estructuras similares, compuestas de una cantidad menor de tbulos (y por lo tanto "ms simples") que no tienen toda la gama de funciones de las estructuras ms complejas; pero tienen algunas estructuras y algunas partes, y funcionan (de modo ms limitado). Estos sistemas ms simples todava existen en organismos actuales, y la seleccin natural obviamente no los ha eliminado como algo "defectuoso". Si en uno de esos sistemas precursores aparecen mutaciones genticas y ofrecen nuevas capacidades funcionales que dan a los organismos una "ventaja" reproductora en determinado ambiente (por ejemplo, espermatozoides que nadan mejor), la seleccin natural tender a propagar esas modificaciones en las generaciones siguientes. Esto ocurre automticamente (sin necesidad de intervencin divina); de ese modo la evolucin puede "construir" nuevas estructuras y producir nuevas funciones o funciones mejoradas a partir de las partes que estaban presentes (cumpliendo funciones diferentes o limitadas) en generaciones anteriores y en especies antepasadas. Por qu no es "evidencia" de diseo divino la gran complejidad del ojo humano y de otros mamferos (ojos con visin estereoscpica), como afirman los defensores del "diseo inteligente" desde el siglo 19? Porque no hay motivos para pensar que los mecanismos evolutivos usuales no sean suficientes para desarrollar estructuras tan complejas con el tiempo ( mucho tiempo), en una serie de modificaciones con la mezcla usual de mutaciones y recombinaciones genticas al azar (que ocurren constantemente en toda poblacin) combinada con la seleccin natural no aleatoria. Cuando apareci una capacidad primitiva y muy limitada de detectar la luz, formas o movimiento en una lnea antigua de organismos, es fcil imaginar que la seleccin natural tendera a propagarla. La evolucin de los primeros "ojos" primitivos (grupos de pocas clulas que detectan luz de modo muy limitado y que todava se observan en organismos hoy) le dio a los animales que los tuvieran una enorme ventaja en cualquier ambiente con luz. Basta pensar en la gran ventaja reproductora de los animales que pueden detectar movimiento y evadir a los predadores. Desde el siglo 19 los creacionistas preguntan "para qu sirve medio ojo?". La respuesta es: "para mucho!". La seleccin natural favoreci las modificaciones genticas de los

descendientes de esos individuos que mejoraron la capacidad de ver, y produjo mejores ojos con ms campo de visin.46 Lo que ilustran estos ejemplos, una vez ms, es que las estructuras y sistemas biolgicos pueden evolucionar de lo simple a lo complejo (y a veces en sentido contrario) en un proceso gradual a lo largo de mucho tiempo. La evolucin de mayor complejidad no ocurre "de una vez": los sistemas y caracteres menos complejos y "parciales" de las lneas evolutivas anteriores pueden ser todava perfectamente funcionales, en diferente grado o de otra forma. La primera parte del libro Finding Darwin's God, del bioqumico evolucionista Ken Miller, contiene montones de ejemplos de caminos evolutivos bioqumicos que pudieron sufrir modificaciones paso a paso hasta llegar a lo que Behe llama "sistemas irreduciblemente complejos". En esencia esto no es distinto de los procesos evolutivos bien documentados que se ven en el registro fsil, como hemos explicado en esta serie. Por ejemplo, el odo medio de los mamferos tiene tres huesillos que permiten or. Este sistema corresponde a la definicin de "complejidad irreducible" de Behe porque si falta uno de los tres huesos, el sentido de la audicin desaparece! Cmo pudo la evolucin producir suficientes mutaciones simultneas para generar ese sistema complejo de tres partes "de una vez"? Precisamente: la evolucin no lo hizo "de una vez". Las secuencias cronolgicas de fsiles muestran que la evolucin "construy" el odo interno de los mamferos a partir de los huesos posteriores de la quijada de los reptiles. La quijada de los reptiles haba pasado por una serie de modificaciones evolutivas y como resultado los huesos se desplazaron hacia la parte de atrs de la cabeza. Por los fsiles tambin podemos ver que, en cierto momento de ese proceso evolutivo, la posicin e interrelacin de unos de esos huesos les permiti recibir vibraciones de sonido. Eso no lo "plane" ni "dise" una potencia divina; simplemente fue el subproducto de cambios evolutivos que a lo largo de mucho tiempo cambiaron la configuracin de los huesos de la quijada. Pero imaginemos qu ventaja sera para esos reptiles percibir sonidos. La seleccin natural seguramente preserv y con el tiempo desarroll esa capacidad de or (que permite escapar de los depredadores). Como hemos recalcado muchas veces, esa progresin evolutiva no tena que suceder, pero en este caso sabemos que sucedi porque vemos la evidencia en el registro fsil de especies extintas (y de especies intermedias que tenan huesillos en la parte posterior de la quijada para abrir y cerrar la boca, pero situados de tal forma que se puede deducir que registraban vibraciones de sonido). Este es un ejemplo de un sistema complejo que evolucion de un sistema ms simple que tena otra funcin. Con el paso del tiempo y con la reproduccin de los organismos, la variacin gentica natural que se halla en cualquier poblacin se "reorganiza" y genera ocasionalmente nuevos

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En sentido inverso, el proceso evolutivo ha eliminado la vista de muchas especies de peces que viven en cavernas, donde la produccin de ojos es una prdida de energa.

caracteres heredables. Los nuevos caracteres que ayudan a que los individuos contribuyan ms descendientes a la siguiente generacin (porque les permiten obtener ms o mejor alimento, ms parejas, ms criaderos o les permiten evadir a los depredadores) pasarn automticamente a ms individuos de la siguiente generacin (simplemente porque ellos producen ms descendientes que los organismos que no tienen ese carcter) y de esa forma, en el curso de muchas generaciones, el nuevo carcter se propagar a una mayor proporcin de la poblacin: es as de simple. La aparicin del odo interno de los mamferos a partir de una modificacin evolutiva de los huesos de la quijada de los reptiles y de un aparato de odo ms simple es uno de muchos ejemplos de que Michael Behe se equivoca totalmente cuando dice que "un sistema irreduciblemente complejo no se puede producir directamente por numerosas modificaciones sucesivas de un sistema precursor, porque el precursor de un sistema irreduciblemente complejo al que le falta una parte por definicin no funciona". Como comenta Ken Miller: "Para armar el acoplamiento de tres huesos que conducen el sonido del tmpano, la evolucin no tuvo que empezar con un odo medio incompleto inoperante de uno o dos huesos. Comenz con un odo reptil perfectamente bueno que tena un solo hueso interno. Despus tom dos huesos de otro rgano, la quijada, y ampli y mejor el aparato". Esa transicin se ve en el registro fsil. Tambin es importante recordar que los genetistas y los bilogos que estudian la evolucin saben hace mucho tiempo que a veces un cambio gentico pequeo puede llevar a grandes cambios de funcin. Esto sucede, por ejemplo, cuando una reestructuracin gentica pequea cambia el ritmo de desarrollo de ciertas estructuras (o de todo un organismo). Para dar un ejemplo, se cree que la disminucin del ritmo general de desarrollo (que pudo ser el producto de mutaciones al azar) facilit un gran aumento de la capacidad cerebral y las capacidades funcionales en cierto punto de la evolucin de la lnea humana. Los miembros de la especie humana nacen mucho ms "subdesarrollados" y vulnerables que los de otros primates, y se demoran mucho ms tiempo en madurar, pero el cerebro se sigue desarrollando y creciendo fuera del cuerpo de la madre por mucho tiempo en interaccin con la estimulacin fsica y social del ambiente externo. De modo que lo que pudo comenzar como una simple modificacin gentica en una especie antepasada (una mutacin de uno o unos pocos genes que por casualidad disminuy el ritmo de desarrollo) propici el enorme aumento de inteligencia y flexibilidad conductual que caracteriza a nuestra actual especie humana (y que seguramente favoreci la seleccin natural). Veamos otro ejemplo: en el mundo vegetal existen varias especies de rboles con flores en que todos los rboles florecen y dan semillas o frutos al mismo tiempo. Esto constituye un sistema de polinizacin y dispersin de semillas sumamente eficiente porque el florecimiento de tantos rboles a la vez es como una gran llamada a los insectos y aves que se alimentan de ellos (del nctar o de las semillas y frutos) y los "ayudan" inconscientemente a reproducirse llevando el polen masculino a la parte femenina de las flores, donde fertiliza los vulos. Las especies de animales que comen los frutos de los rboles tambin los "ayudan" inconscientemente a dispersarse pues las semillas pasan por el sistema digestivo y se depositan en otros sitios con el excremento.

La polinizacin y dispersin de semillas se da de la misma forma en muchas especies que no florecen o dan frutos al mismo tiempo, pero cuando toda una especie florece aumenta la eficiencia porque los polinizadores y los dispersadores de semillas llegan en masa. Por supuesto que las plantas y los animales que participan en estas complejas interacciones no "saben" que son altamente eficientes ni que son miembros de una red de tanta interdependencia, y este complejo sistema no lo tuvo que disear ninguna fuerza exterior. Tales maravillas de la naturaleza se explican fcilmente por los mecanismos bien conocidos y bien documentados de la seleccin natural: la aparicin de mutaciones y recombinaciones genticas que por casualidad "sincronizaron" el calendario de desarrollo y de florecimiento de unos de los antepasados de esas plantas seguramente llevaron a una polinizacin y dispersin de semillas ms eficiente, y por lo tanto permiti a los individuos que florecan al mismo tiempo contribuir ms descendientes a las generaciones siguientes que los individuos que florecan por separado y no estaban "sincronizados" con los dems. As la modificacin se sigui propagando a ms y ms individuos de las generaciones siguientes mediante la seleccin natural; y cuando todos los individuos de una poblacin empezaron a florecer en sincronizacin, la seleccin natural tambin favoreci diferencialmente a los polinizadores y dispersadores que eran capaces de detectarlo y aprovecharlo, y a las especies cuyos propios patrones de desarrollo y de conducta coincidan con el florecimiento en masa. Por ejemplo, unas especies de insectos salen del huevo "justo a tiempo" para aprovechar un pequeo intervalo en que el mundo vegetal ofrece una gran fuente de alimento. Viendo esto, puede surgir la tentacin de pensar que esas maravillas del mundo natural tienen que ser el resultado de un "plan divino", pero en realidad todo esto se puede explicar con los mecanismos relativamente sencillos de la evolucin y de la seleccin natural que, a lo largo de muchas generaciones, "reorganizan" la variacin gentica de una poblacin viva, que cambia constantemente, y peridicamente producen nuevas combinaciones genticas heredables que alteran significativamente caracteres y funciones de los organismos en relacin con su ambiente. Un carcter heredable nuevo que por casualidad d una ventaja reproductora a los individuos que lo tienen siempre tender a propagarse (sin ningn diseo o plan divino) simplemente porque cada generacin sucesiva tendr una mayor proporcin de individuos con esos caracteres. La evolucin natural produce muchas cosas que nos parecen maravillosas, como muchos casos de "acoplamiento" muy afinado entre distintas especies o entre una especie y otros aspectos del ambiente; pero esto es simplemente evidencia de los poderes maravillosamente creativos de los sistemas que evolucionan naturalmente y producen novedades por medio de procesos completamente inconscientes, como se ha documentado por casi dos siglos en el laboratorio y en la naturaleza. Para m tambin es hermoso e "increble", pero no es especialmente misterioso. Y al nivel de las reacciones bioqumicas subcelulares, sucede algo fundamentalmente distinto a esto? Behe cree que s, pero el bilogo celular Ken Miller demuestra que est errado. Adems de los ejemplos citados de los procesos bioqumicos de los cilios y los flagelos que causan el movimiento de clulas como las bacterias y los espermatozoides, Miller cita otros ejemplos:

Bomba de protena de citocromo C oxidasa: Este es un sistema bioqumico complejo relacionado con la produccin de energa en las clulas. En las clulas humanas tiene seis partes, todas las cuales son necesarias para que funcione. Para Behe es otro ejemplo de "complejidad irreducible" y evidencia de diseo divino. Pero cada una de las seis partes de la bomba de protena est estrechamente relacionada con un sistema ms simple en los microorganismos, en los cuales funciona a la perfeccin. Esto indica que la bomba de seis partes evolucion de procesos bioqumicos ms simples que ya existan en los antepasados, donde tenan una funcin un poco diferente. Experimentos de hormonas y receptores: Normalmente una molcula de hormona se acopla con la molcula de un receptor como "una llave a una cerradura". Unos experimentos han cambiado la estructura qumica de una protena del receptor al que normalmente se acopla una molcula de hormona del crecimiento: la alteraron qumicamente para que la hormona no se pudiera acoplar. Despus hicieron que cinco aminocidos de la estructura qumica de la hormona empezaran a sufrir mutaciones genticas al azar. Despus de un tiempo de este proceso (por su cuenta), examinaron las nuevas molculas de hormona para ver si las mutaciones aleatorias produjeron una estructura hormonal que se ajustara al receptor alterado. Efectivamente, las mutaciones produjeron una nueva molcula de hormona que por causalidad encajaba en el receptor. Es ms, el "acoplamiento" era mejor que al principio y pareca que la nueva hormona fue "diseada perfectamente" para su nueva funcin, aunque sabemos que surgi al azar de mutaciones que ocurrieron sin diseador humano ni divino. Un punto interesante de este experimento, como seala Miller, es que "demuestra que dos protenas, dos partes de una maquinaria bioqumica, pueden evolucionar juntas " (el nfasis es mo). La evolucin enteramente natural de un proceso bioqumico complejo: Se sabe con seguridad que los procesos evolutivos naturales pueden producir sistemas bioqumicos muy complejos de mltiples partes? S, se sabe con seguridad. Por ejemplo, Miller da el ejemplo de las bacterias que producen la enzima galactosidasa, que les permite digerir el azcar lactosa. Esas bacterias tienen un gen regulador que controla la produccin de la enzima: el gen se "enciende" en la presencia de lactosa y se "apaga" en su ausencia. (La seleccin natural suele favorecer la evolucin de mecanismos de conservacin de energa en los organismos; en este caso, el gen regulador hace que las bacterias no pierdan energa produciendo una enzima que no necesitan).47

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Como punto secundario, en este ejemplo encontramos que los genes reguladores de "encendido y apagado" efectivamente existen en los sistemas subcelulares. En una entrega anterior hablamos de la ridcula idea de Michael Behe de que un diseador inteligente empac en las primeras clulas (hace miles de millones de aos) TODA la informacin gentica y los procesos bioqumicos que necesitaran TODAS las especies

Pero la historia de la lactosa-galactosidasa se complica: hace unos aos Barry Hall, un investigador, realiz un experimento y "borr" qumicamente el gen que produce la enzima galactosidasa de modo que las bacterias no podan producir la enzima para digerir lactosa. Despus puso las bacterias en un ambiente que contena lactosa y dej que se reprodujeran por su cuenta por muchas generaciones. Al cabo de muchas generaciones, aparecieron variedades mutantes que podan digerir lactosa. Cmo era posible, si el experimento borr el gen necesario para producir la enzima que digiere la lactosa? La respuesta a este "misterio" ilustra varios principios evolutivos importantes al nivel bioqumico: primero, cuando las bacterias se reprodujeron, generacin tras generacin, empezaron a aparecer pequeas mutaciones genticas debido a los "errores" de copiado que siempre ocurren al azar (sin direccin predeterminada) cuando los organismos se reproducen. En cierto punto, ocurri una de esas mutaciones al azar en un gen distinto al que produca galactosidasa; esa mutacin permiti que ese nuevo gen empezara a producir la enzima para digerir lactosa. As la bacteria pudo, una vez ms, digerir lactosa. Adems, en unos individuos de la misma variedad de mutantes, apareci otra mutacin en el gen regulador que controla el nuevo gen que produce la enzima: ahora el gen regulador poda, una vez ms, "encender" o "apagar" la produccin de la enzima segn la necesidad. Despus ocurri un tercer cambio: generaciones ms tarde, de unas de esas variedades de mutantes evolucionaron otras variedades (por el mismo proceso de mutaciones al azar que siempre se dan en la reproduccin) que podan "encender" la produccin de una protena en la membrana celular de las bacterias (llamada lactopermeasa) que facilita la asimilacin de lactosa. Imaginemos lo ventajosas que seran esas tres mutaciones para las bacterias en un ambiente que contiene alimentos lcteos. Aqu se ve que una poblacin de organismos que al principio no poda comer lactosa evolucion (al cabo de muchas generaciones) y las poblaciones posteriores s podan comer ese azcar; ese proceso evolutivo se desenvolvi por una combinacin puramente natural y sin direccin de mutaciones al azar escogidas por la seleccin natural de modo no aleatorio (porque en un ambiente con lactosa las variedades de bacterias que adquirieron por casualidad la capacidad de digerir lactosa producirn ms descendientes que las variedades que no la pueden digerir, lo que lleva a la propagacin de esas modificaciones evolutivas con el paso de las generaciones). Como resume el bilogo evolutivo Doug Futuyma en el libro Finding Darwin's God de Ken Miller: "As evolucion un sistema completo de utilizacin de lactosa compuesto de cambios en la estructura de la enzima que permiten la hidrlisis del substrato; alteracin de un gen regulador de modo que se puede sintetizar la enzima en respuesta al substrato; y la evolucin de una reaccin enzimtica que induce la permeasa necesaria para la entrada al substrato. No se puede pedir una mejor demostracin del principio neo- darwiniano de que las mutaciones y la seleccin natural conjuntamente son la fuente de adaptaciones complejas" (el nfasis es mo).
futuras , y que permanecieron "apagados" por millones de aos por el efecto de un gen regulador. Lo absurdo de esa idea es que esos genes reguladores y los procesos bioqumicos que encienden y apagan no pueden permanecer intactos por tanto tiempo pues sufren mutaciones y otras modificaciones evolutivas cuando los individuos se reproducen y las poblaciones evolucionan.

Miller comenta que esa es justamente la clase de sistema bioqumico complejo que Behe considera "irreduciblemente complejo" (y que no pudo desarrollarse por su cuenta). Behe seguramente dira que tal sistema no puede funcionar sin todas las partes al mismo tiempo (porque la protena que facilita la entrada de lactosa al interior de la bacteria no servira para nada si falta la galactosidasa necesaria para digerir lactosa; y que esa enzima a su vez no servira para nada si falta el gen regulador que la "enciende" cuando hay lactosa en el ambiente; y que esos genes reguladores a su vez no serviran de nada si faltan las enzimas que encienden y apagan, y as sucesivamente). Behe dice que las partes de tales sistemas no pueden evolucionar por separado en distintos momentos y que eso es "evidencia" de la mano de un diseador inteligente. Pero el ejemplo que acabamos de analizar es prueba directa de que un sistema bioqumico de mltiples partes puede evolucionar naturalmente y por su cuenta en distintos pasos a distinto tiempo. Como concluye Ken Miller sobre este ejemplo: " Sabemos que no fue diseado. Sabemos que evolucion porque lo vimos en el laboratorio!". En resumen, todo indica que la evolucin de los complejos sistemas bioqumicos de las clulas evolucionaron paso a paso de maquinarias bioqumicas anteriores ms sencillas que existan en las especies de antepasados de los organismos. La "cascada de coagulacin sangunea": Este sistema bioqumico es uno de los ejemplos favoritos de Behe de un sistema biolgico "irreduciblemente complejo" que no pudo haber evolucionado por su cuenta mediante procesos evolutivos naturales. La coagulacin de la sangre en los mamferos y otros vertebrados sigue una serie sumamente compleja de pasos: una especie de "reaccin en cadena" o "cascada" de protenas que hace que los componentes de la sangre se aglutinen y formen un cogulo que tapona la herida para que el animal no se desangre. No detallar los pasos, pero es un proceso muy complejo. Ken Miller dice: "Para entender la evolucin de la coagulacin hay que captar que el sistema no evolucion de una buena vez. Como todos los sistemas bioqumicos, evolucion de genes y protenas que inicialmente tenan otro propsito " (el nfasis es mo). Sabemos que en el pasado existieron mecanismos de coagulacin mucho ms sencillos (por ejemplo, sistemas en que un grupo de fragmentos de protenas funcionaba como un cogulo primitivo). Esos sistemas todava existen en los invertebrados de hoy y por lo tanto es lgico suponer que existan en los invertebrados de hace mucho tiempo que fueron los antepasados de los vertebrados de hoy. Tambin sabemos que fenmenos comunes como la duplicacin gentica al azar (que ocurre espontneamente en el curso de la reproduccin gentica) pudieron producir modificaciones genticas en los mecanismos de coagulacin de unos invertebrados, que llevaron a mejor coagulacin. Cuando algo as sucede, la seleccin natural lo favorece fuertemente, especialmente en los descendientes vertebrados, porque la sangre de los vertebrados tiene una presin mucho ms alta que la de los invertebrados (por eso los vertebrados pueden desangrarse mucho ms fcilmente y por eso la seleccin natural casi con toda seguridad favoreci la propagacin de mutaciones que aceleraran la coagulacin).

Se ha propuesto que el gen de la protena ms importante en la coagulacin de la sangre de los mamferos, el fibringeno, surgi de una "duplicacin gentica" al azar de un gen de una especie antepasada que inicialmente no tena nada que ver con la coagulacin. Efectivamente, se ha descubierto un gen que produce una protena parecida al fibringeno (que no tiene que ver con la coagulacin) en unas especies actuales de pepinos de mar. Esto indica que la modificacin evolutiva de una protena que ya exista en invertebrados anteriores (con otra funcin) es la fuente de las molculas de fibringeno que hoy realizan la funcin de coagulacin en los vertebrados. Hay evidencia concreta de que pueden surgir nuevas funciones y procesos bioqumicos sin trastornar completamente las funciones previas, sin matar los organismos y extinguir las poblaciones? Esta es una pregunta importante porque uno de los argumentos de Behe es que es altamente improbable que surjan por su cuenta (sin un diseador) modificaciones de sistemas subcelulares porque, especialmente al nivel molecular subcelular, cualquier modificacin significativa podra trastornar gravemente el funcionamiento del organismo. Es cierto esto? Consideremos el hecho de que los genetistas moleculares saben que las duplicaciones genticas al azar son muy comunes, y que a menudo ocurren sin mayor efecto en las funciones del organismo. Pero si ocurre una duplicacin de genes y encima la "copia extra" del gen sufre una mutacin, puede resultar una nueva funcin (como la nueva funcin de coagulacin de una protena que antes no figuraba en la coagulacin). Si tal cambio da a los organismos una ventaja reproductora, sabemos que la seleccin natural tender a propagarlo a ms individuos en las siguientes generaciones. Pero si ese cambio solo se da en la "copia extra" del gen duplicado, la nueva funcin puede "aadirse" sin que se pierda la funcin del gen inicial. En las langostas aparentemente se ve un ejemplo de esto. Las clulas de langosta tienen una protena (vitelogenina) que nutre los huevos. Parece que en algn momento del pasado evolutivo el gen a cargo de esa protena se duplic espontneamente y despus la "copia extra" pas por una serie de mutaciones que le permitieron participar en la coagulacin. Pero, a lo largo de ese proceso, el gen inicial conserv la funcin de alimentar los huevos. La copia duplicada fue la que se modific y adquiri una nueva funcin (coagulacin), as que todo indica que la nueva funcin evolucion sin trastornar el proceso bioqumico inicial (la produccin de protena para alimentar los huevos). El proceso de coagulacin de las langostas es distinto al de los vertebrados (y, como punto secundario, esto permite ver que hay ms de un camino evolutivo para llegar a funciones similares). De todos modos, este ejemplo muestra que el argumento de Behe de que las modificaciones evolutivas parciales causan desastres para los organismos es incorrecto. Es un ejemplo concreto de que la evolucin puede producir nuevas funciones a partir del material gentico preexistente sin causar la prdida total de una funcin preexistente ni otros grandes trastornos del funcionamiento general del organismo.

En resumen, cul es el problema con los argumentos de "diseo inteligente"? Todo. Parten de un montn de supuestos incorrectos (especialmente que existe una "complejidad irreducible" absoluta en ciertos niveles de organizacin de la materia); y ni siquiera entienden cmo opera la evolucin.

LA REALIDAD Y LAS DISTORSIONES DE LA REALIDAD--LA VERDAD OBJETIVA Y LAS INFLUENCIAS SUBJETIVAS

El filsofo Robert Pennock ha escrito un libro excelente y fcil de leer sobre los problemas cientficos y filosfico-metodolgicos de los creacionistas de Diseo Inteligente y de otras escuelas. Se llama The Tower of Babel: The Evidence against the New Creationism (La torre de Babel: La evidencia contra el nuevo creacionismo). Dice que los ataques de Diseo Inteligente contra el "naturalismo cientfico" caen en el error "posmodernista" deconstruccionista clsico de malinterpretar la obra de Thomas Kuhn. Este influyente filsofo e historiador de la ciencia plante en la dcada de 1960 que el marco de referencia conceptual y terico (el "paradigma") que escogen los cientficos para investigar rompecabezas cientficos est fuertemente influenciado por factores subjetivos, como las normas y las convenciones sociales. Lamentablemente, una interpretacin de ese planteamiento fue que no hay verdad cientfica objetiva, que toda la verdad es por definicin subjetiva y por lo tanto cualquier teora cientfica es tan buena como la del vecino. Pennock seala que esa no era la posicin de Kuhn y que l mismo indic que eso no era lo que quera decir pues las verdades cientficas son objetivas (no subjetivas) y la verdad no es relativa. Kuhn aclar que su posicin era que los cientficos necesariamente reciben influencias subjetivas, incluso al escoger el marco de referencia conceptual y el mtodo para explorar la verdad objetiva. Pero a pesar de eso, la interpretacin incorrecta inicial del planteamiento de Kuhn se reg por los crculos acadmicos e influenci el desarrollo del "deconstruccionismo" en el mundo literario. El deconstruccionismo es un mtodo de leer y analizar textos que enfatiza la multiplicidad de interpretaciones posibles y las influencias subjetivas que cada lector (y cada autor) puede llevar a un texto. Para los deconstruccionistas puede haber muchas interpretaciones "verdaderas" de cualquier texto u obra de arte ("tu verdad" puede ser diferente de "mi verdad"). Los deconstruccionistas "posmodernistas" fueron ms lejos y plantean que la verdad "objetiva" de plano no existe porque cada persona aplica sus interpretaciones subjetivas y todo el conocimiento pasa por esa lente distorsionada. Como explica Pennock, los deconstruccionistas posmodernos dicen que "solo pensamos que algo es verdad porque determinado grupo ha logrado imponer su punto de vista debido a su posicin, prestigio o poder". Por lo tanto, toda verdad es relativa y las "relaciones de poder" determinan lo que se considera verdad en cualquier momento. (Ver el libro citado de Pennock). El mtodo del materialismo histrico y dialctico (el mtodo que aplicamos los comunistas) coincide en que las influencias sociales (los valores sociales, los convencionalismos y las

posiciones influenciadas por una clase, especialmente la clase que detenta el poder) alteran las percepciones de la verdad, y en que hay que reconocer e identificar esas distorsiones subjetivas; pero eso no quiere decir que toda la verdad es relativa y que no es posible descubrir la verdad objetiva en la naturaleza y la sociedad. La nocin de que toda verdad es relativa es una frmula que conduce a la parlisis idealista: a renunciar a entender la realidad como es (independientemente de nuestras nociones) y a tratar de cambiarla conscientemente. Para llegar a la verdad objetiva se necesita aplicar coherente y conscientemente un mtodo cientfico que analice, ponga a prueba y transforme la realidad objetiva para ver si concuerda con las predicciones que hacemos, y ver cmo cambia. Es cierto que todos hacemos nuestro trabajo con influencias subjetivas; pero la realidad objetiva existe, independientemente de nuestras opiniones subjetivas y de nuestras nociones preconcebidas. Y para llegar a esa verdad objetiva, tenemos que aplicar la ciencia --un mtodo y una cosmovisin cientficos-- y no idealismo subjetivo u otras formas de idealismo filosfico (con creencias en un reino sobrenatural situado fuera de la esfera de la realidad material). Por desgracia, el relativismo posmodernista ve la ciencia en s como una "actividad narrativa e interpretativa" (como la literatura o el arte) y concluye que las verdades cientficas "no son objetivas sino constructos moldeados por relaciones de poder y prejuicios". Esto es una confusin de dos cosas: la realidad de que los seres humanos llevamos interpretaciones subjetivas a todo lo que hacemos, incluso la ciencia, y que es necesario aislarlas conscientemente; y el hecho de que la realidad objetiva existe independientemente de los seres humanos y que al hacernos ms conscientes del mtodo cientfico y de los errores metodolgicos que debemos evitar, podemos acercarnos ms y ms (aunque nunca perfectamente) a esa realidad. Cmo sera posible hacer avances cientficos y transformar la realidad conforme a nuestros objetivos (como el descubrimiento de los antibiticos, por dar un ejemplo) si la realidad objetiva no existiera y si furamos totalmente impotentes para determinar con un alto grado de confianza la verdad objetiva que corresponde a esa realidad material? Los "creacionistas cientficos" tradicionales dicen que est bien usar los mtodos de la investigacin cientfica porque as se obtiene "evidencia" de que la evolucin no sucedi, y eso confirma la narracin del Gnesis de un dios creador. Pero en realidad no aplican mtodos cientficos ni tienen la menor evidencia cientfica de su posicin (bsicamente hacen afirmaciones absurdas, como que el orden de los fsiles en las capas de roca es el orden en que los animales se ahogaron en el diluvio universal). Su mtodo es cuestionar la evolucin para hacer creer que no es una teora cientfica slida, con la esperanza de que se les permita presentar su alternativa religiosa en las escuelas. Pero quieren que se crea que el creacionismo es compatible con los mtodos cientficos modernos. Por su parte, los nuevos creacionistas de Diseo Inteligente atacan ms fundamentalmente la ciencia. Puede que no sea obvio en la superficie, pero si se estudia lo que dicen y escriben (especialmente Philip Johnson y seguidores), es claro que quieren cambiar las prcticas establecidas de la ciencia moderna! Quieren que el conocimiento cientfico se obtenga "por medio" de la religin; quieren que los mtodos cientficos incorporen la idea de Dios. La meta explcita del principal idelogo de Diseo Inteligente, Philip Johnson, es

reemplazar la "ciencia naturalista" con una "ciencia testa" (gobernada por Dios), y quieren entrar a las clases de ciencias de secundaria y de las universidades para hacer ese "cambio de paradigma". Robert Pennock explica muy claramente que esta nueva escuela de creacionistas tiene una fuerte influencia del relativismo posmodernista.48 Philip Johnson es un profesor de derecho que se describe como un "deconstruccionista posmodernista" y niega que la ciencia natural pueda llegar a la verdad objetiva. Le parece que la teora de la evolucin es una historia de interpretacin subjetiva que logr imponerse desde los tiempos de Darwin porque la comunidad cientfica ha suprimido polticamente la enseanza de teoras alternativas como la teora de diseo divino. Exhorta a liberarse de la tirana de la ciencia naturalista y sus reglas materialistas de evidencia porque no puede llegar a la verdad, ya que eso solo se puede hacer conociendo a Dios. Plantea que la verdad existe, pero que es la verdad de la revelacin divina! Esto es lo que los creacionistas de Diseo Inteligente quieren colar en las clases de ciencias con "el mismo peso" que la teora de la evolucin: una teora cientfica que se ha comprobado y verificado (vez, tras vez, tras vez!) mediante observaciones cientficas y experimentos. Cmo se puede permitir que la teora religiosa de Diseo Inteligente, que nunca ha presentado un artculo cientfico en una revista cientfica, establezca "credenciales" cientficas enseando en las escuelas? Es alucinante!

7.5 UNA CUESTIN DE MTODOS, UNA CUESTIN DE LUCHA


En las ltimas entregas de esta serie hemos visto que los mtodos que usan los creacionistas de Diseo Inteligente para investigar el mundo y buscar la verdad son incorrectos y carecen de rigor cientfico. Por ejemplo, cuando encuentran un proceso complejo que la ciencia todava no puede explicar, se precipitan a sacar la conclusin de que una inteligencia consciente lo "dise". Se aferran a ese razonamiento falto de rigor cientfico a pesar de que debido a una gran cantidad de evidencia cientfica sobre los procesos naturales (y los procesos evolutivos) es razonable esperar que el conocimiento incompleto sobre los procesos y mecanismos naturales aumentar y llegar a ser un conocimiento ms completo. Pero es importante recalcar que el conocimiento cientfico (y los avances que conlleva) solo aumentar si seguimos aplicando mtodos de anlisis materialistas cientficos a la exploracin del mundo natural, en vez de pensar que mundos sobrenaturales imaginarios pueden explicar cmo es y cmo opera este mundo natural. Los creacionistas de Diseo Inteligente no son muy diferentes de los "creacionistas cientficos" tradicionales que dicen que las "lagunas" del registro fsil (o del conocimiento humano) son "evidencia" de Dios y de la creacin divina... y cuando la ciencia explica esas
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El artculo "El marxismo y la Ilustracin" de Bob Avakian, presidente del PCR, tambin analiza estos temas. Se public en el Obrero Revolucionario No. 1029, 2 de diciembre de 2001, y se encuentra en rwor.org.

"lagunas" pierden inters en ellas y se interesan en otras. Este juego no tiene fin y con estos mtodos el conocimiento cientfico no avanzar. Una diferencia entre la nueva escuela de Diseo Inteligente y los "creacionistas cientficos" tradicionales de las ltimas dcadas es que los segundos no proponen cambiar los mtodos de la "ciencia naturalista" secular pues creen que los pueden usar para probar la creacin divina. Naturalmente no han podido probarla y muchas veces se ha demostrado que sus datos son incorrectos y que no entienden los puntos bsicos de la metodologa cientfica (por ejemplo, dicen que la evolucin viola el segundo principio de la termodinmica, lo cual es falso, o que las lagunas del registro fsil "prueban" que una especie no puede evolucionar de otra). Pero en general no proponen reemplazar la "ciencia naturalista" moderna con una "ciencia testa". 49 En ese sentido la nueva escuela de Diseo Inteligente es ms extrema que los creacionistas de vieja guardia que creen en la Biblia al pie de la letra! Los seguidores de Philip Johnson (principal idelogo de Diseo Inteligente) y el Discovery Institute de Seattle son ms educados y hablan en tono acadmico, pero tienen un plan muy "radical" (y reaccionario): minar la ciencia e imponer una doctrina y concepcin religiosa en toda la sociedad! Los creacionistas de Diseo Inteligente coinciden con todos los otros creacionistas en que la ciencia (la investigacin cientfica de procesos y mecanismos naturales sin recurrir a poderes sobrenaturales) es "insuficiente" para explicar todas las caractersticas de la vida y su desarrollo. Pero, adems de eso, los creacionistas de Diseo Inteligente quieren cambiar la prctica de la ciencia. Quieren que la ciencia incorpore la existencia (o la posibilidad) de Dios en su caja de herramientas. Por eso proponen una "ciencia testa" (basada en Dios). Creen que la ciencia sera mejor si aceptara a Dios, en tanto que la enorme mayora de los cientficos estn convencidos de que si la ciencia adoptara creencias y principios testas se ira al traste. Aqu vemos en lneas muy generales los dos campos contrapuestos en lo que ya es una batalla central de las "guerras culturales": dos concepciones del mundo y dos mtodos muy opuestos sobre cmo explicar y transformar la realidad material. Solo uno de esos dos mtodos (la ciencia "naturalista" o ciencia "materialista") expresa confianza en la capacidad humana de entender cada vez ms la realidad y de transformarla conscientemente sin recurrir a un mundo sobrenatural imaginado. El otro mtodo (la "ciencia testa") desde un principio pone lmites a la investigacin cientfica, renuncia a que la iniciativa humana pueda entender y transformar la realidad material, y espera la revelacin divina.

Cmo se llega a la verdad?


A nivel filosfico, el enfrentamiento con los creacionistas de Diseo Inteligente se centra en dos puntos: primero, qu es la "verdad" y, segundo, cules son los mejores medios (mtodos) para conocer la verdad. Decimos que una cosa es "verdad" si concuerda
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"Tesmo" es la creencia en dioses y seres sobrenaturales. Es lo contrario de "atesmo", que sostiene que los dioses y seres sobrenaturales solo existen en las ideas de los seres humanos.

rigurosamente con la realidad material (el "mundo real" de la naturaleza y la sociedad) independientemente de las opiniones o interpretaciones humanas. Uno puede estar firmemente convencido de que en la mitad de la calle hay un elefante rosado, pero eso no hace que sea verdad; y la verdad o falsedad de esa idea est sujeta a verificacin objetiva. Cmo podemos saber de verdad si algo es verdad? Aplicando los mtodos de la ciencia, que son un proceso sistemtico para poner al descubierto las caractersticas y el modo de accin de los objetos y procesos materiales. As es cmo hacemos descubrimientos cientficos concretos sobre montones de cosas que no conocamos (por ejemplo, un tratamiento o una cura para una enfermedad) y as es cmo se desarrolla a diario el conocimiento humano. La aplicacin de los mtodos de la ciencia requiere varias cosas: El punto de partida obligatorio es reconocer que existe un mundo material concreto y tangible. Algo que no es parte de la realidad material no se puede poner a prueba, verificar ni manipular (aunque uno piense que existe "fuera" de la realidad material detectable, en un mundo sobrenatural desconocido e incognoscible). Si la realidad material objetiva no existiera fuera de nosotros, jams podramos tocarla ni cambiarla, y estaramos en grandes aprietos! Pero la realidad material objetiva s existe; lo sabemos con certeza porque podemos interaccionar con ella y observar las reacciones y transformaciones que ocurren como resultado de nuestra conducta. Si un tomate podrido solo existiera en nuestra imaginacin, no salpicara por todas partes cuando cae al suelo. As pues la "realidad material" no es un sueo o ilusin subjetivo que solo existe en nuestra imaginacin, donde tiene infinidad de definiciones e interpretaciones. Esto es obvio para la mayora, pero hay gente que dice que "no podemos estar seguros de que la realidad material existe": piensan que la "realidad" es "apenas una idea" que existe en la mente humana (o en la mente de alguien o algo) y que por lo tanto debemos aceptar que la realidad "es" lo que piense cada ser humano que es en un momento dado. En filosofa, esa concepcin del mundo se llama idealismo subjetivo.50

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El idealismo se contrapone al materialismo, que reconoce la existencia de la materia independientemente de las ideas. La oposicin ms fundamental al idealismo es la concepcin del mundo y el mtodo del materialismo dialctico e histrico, que permite explorar y transformar los objetos y los procesos del mundo material en la sociedad humana y en la naturaleza. Este mtodo cientfico parte de investigaciones sistemticas de los caminos y procesos histricos que han gestado un aspecto de la realidad, y de la interaccin dinmica de los elementos contradictorios (o "dialcticos") que existen en todo objeto o proceso y que en un momento dado lo caracterizan y, simultneamente, estimulan y canalizan su cambio y desarrollo. Desde Marx, pasando por Mao, al da de hoy, muchos "socialistas cientficos" (comunistas) han procurado aplicar consciente y sistemticamente este mtodo cientfico para conocer ms a fondo las diferentes formas de organizacin social de la historia, los cambios de la sociedad con el tiempo y el papel de la iniciativa humana consciente en tales cambios. Pero los mtodos materialistas histricos y dialcticos no son solo el terreno de los revolucionarios sociales y no se aplican solo a la sociedad humana y el desarrollo histrico; tales mtodos pueden (y deben) iluminar todas las esferas de investigacin y experiencia humana. El mtodo del materialismo dialctico e histrico es tan aplicable a las ciencias naturales como a las ciencias sociales. La mayora de los cientficos hoy no admiten esto, ya sea porque no estn familiarizados con la terminologa (en especial con la dialctica) o por predisposicin contra las connotaciones marxistas comunistas del materialismo dialctico e histrico; pero la realidad es que la prctica de los cientficos ms avanzados (la forma de plantear preguntas, estructurar proyectos de investigacin y analizar informacin, especialmente en las ciencias histricas, como la biologa evolutiva, la paleontologa, la antropologa, la astronoma, etc.)

Por otra parte, la vida, la posicin social y las relaciones de los individuos y de los grupos sociales moldean sus percepciones de lo que "es" la realidad, y todo individuo, todo grupo social, puede hacer interpretaciones subjetivas de la "verdad" que no concuerdan con la realidad material: mejor dicho, se pueden equivocar! Asimismo, como sostienen los "deconstruccionistas posmodernistas", la gente que tiene posiciones de poder e influencia en la sociedad en general tiene una oportunidad desproporcionada de imponer al pblico sus percepciones e interpretaciones subjetivas de la realidad y (consciente o inconscientemente) le da un nfasis desproporcionado a las percepciones e interpretaciones de la realidad que coinciden con las suyas y con sus objetivos. Pero el hecho de que seamos capaces de ser "subjetivos" y de tergiversar la verdad no quiere decir que la verdad (lo que concuerda con la realidad material) no exista. Los que siguen la corriente filosfica del idealismo y el relativismo creen que nunca podemos estar seguros de una verdad y afirman que lo mximo que podemos lograr es percibir en la mente un reflejo distorsionado de la realidad, si es que existe. Pero a nuestro alrededor hay pruebas concretas de que la realidad material existe "objetivamente", es decir, que existe independientemente de los seres humanos y de sus concepciones imaginativas subjetivas (y distorsiones) de ella. Cuando interaccionamos con la realidad externa, algo sucede y algo cambia, y a nosotros el proceso nos afecta y nos cambia. Esto no podra darse si la "realidad" fuera producto de la imaginacin. A fines del siglo 19, cuando se dio una "crisis en la fsica" parecida a las confusiones filosficas y cientficas de hoy, Lenin polemiz contra el paralizante relativismo e idealismo subjetivo que estaba de moda en los crculos intelectuales con la obra Materialismo y empirio-criticismo (basado en el Anti-Dhuring de Engels). Las dos obras todava son de inters sobre el tema. Un punto central de Lenin es que la realidad material objetiva se puede confirmar (y analizar) por medio del proceso de interaccionar con ella y transformarla. El hecho mismo de que la realidad se puede transformar, y las formas especficas de transformarla, revelarn que es lo que es. Lenin da el ejemplo del tinte rojo alizarina, que se acababa de extraer por primera vez del alquitrn de hulla; comenta que los componentes de la alizarina existan en el alquitrn de hulla aunque nadie lo saba, y que el proceso de interaccionar con la realidad y transformarla (destilando el alquitrn) permiti sacar a la luz esa realidad hasta ese momento desconocida. La realidad objetiva es testaruda y no desaparece porque uno no crea en ella. Adems, podemos "sacarla a la luz" y ver "qu es" interaccionando con ella, manipulndola para que se destaquen sus propiedades. Eso es lo que hacen los cientficos (por ejemplo los bilogos evolutivos) cuando observan, renen datos y realizan experimentos cientficos. Cuando tienen una teora sobre las propiedades de un objeto o proceso del mundo real, hacen predicciones de lo que esperan encontrar en el mundo real (y de lo que no esperan) si la
aplica importantes aspectos del materialismo dialctico e histrico. Aunque de modo inconsciente y errtico, la mayora de los cientficos aplican el materialismo dialctico e histrico, pero piensan que lo que estn haciendo es aplicar "el mtodo cientfico moderno".

teora es correcta. Despus interaccionan sistemticamente con la realidad (realizan investigaciones o experimentos) y evalan si se cumplieron las predicciones. As es como se ampla y se desarrolla el conocimiento cientfico (en las ciencias naturales y sociales), en el crisol de la prctica cientfica, que pone a prueba y verifica si las predicciones que hacemos sobre la realidad material concuerdan rigurosamente con ella. O sea que s se puede llegar a la verdad! Lo difcil no es determinar que la realidad material existe, sino idear y aplicar mtodos de investigacin cientfica que reduzcan al mnimo nuestras distorsiones subjetivas y que saquen a la luz sistemticamente lo que es real. Por contraste, los mtodos y la concepcin del mundo de los creacionistas de Diseo Inteligente socavan la metodologa cientfica ms bsica. Al proclamar que existe un poder sobrenatural (un "diseador o artfice inteligente" que supuestamente existe fuera de la realidad material detectable y que no es parte de la materia), nos condenan a un estado perpetuo de ignorancia; es decir, afirman que hay otra esfera de realidad no material que influencia toda nuestra vida pero que nunca podremos conocer con los mtodos de la ciencia, pues por definicin los seres sobrenaturales estn fuera del alcance de la ciencia natural (que solo explora e investiga objetos y procesos tangibles materiales). Asimismo, nos condenan a una incertidumbre permanente pues nunca podramos estar seguros de nada ya que a las mseras exploraciones de la realidad material que realizamos con los mtodos de la ciencia natural les "falta" esa otra dimensin crucial intangible. Si eso fuera cierto, bsicamente tendramos que poner en tela de juicio o rechazar todo lo que hemos aprendido por medio de la ciencia porque, a fin de cuentas, qu validez puede tener nada si ha faltado un aspecto tan importante y si, por definicin, los mtodos de la ciencia no se pueden usar para explorar e investigar nada que no sea parte de la realidad material? Si lo que dice la escuela de Diseo Inteligente fuera verdad, no sera intil la ciencia moderna? Esa es la conclusin lgica de las ideas que presenta Philip Johnson, el principal terico de la escuela de Diseo Inteligente. De fondo afirma que los mtodos actuales de la ciencia (la "ciencia naturalista") no sirven y que hay que abandonarlos! Qu los debe reemplazar? Una nueva ciencia testa que incorpore a los mtodos de investigacin de la ciencia la idea de que existe un "diseador" sobrenatural, o por lo menos el supuesto de que puede existir e influenciar los procesos naturales y toda la vida. Pero eso no es ciencia, es religin, y es una religin que tiene el fin de minar la ciencia. Para conocer la realidad no basta con pensar en ella (aunque el pensamiento es una parte importante del proceso!). Para estudiar un objeto (y para verificar si una idea sobre la realidad es correcta), los cientficos interaccionan con aspectos de la realidad: los manipulan, los hurgan, los husmean, por as decirlo. Eso no se puede hacer con algo que los creacionistas suponen que existe pero que no tiene presencia material tangible. A fin de cuentas, lo que Johnson propone es echar por tierra toda la ciencia que conocemos y reemplazarla con fe ciega. No todos los creacionistas de Diseo Inteligente van tan lejos. Unos, como el bioqumico Michael Behe, dicen que "Dios es algo personal", no se proponen la meta de demoler los

mtodos de la ciencia y se limitan a proclamar que han encontrado "evidencia" concreta de la existencia e influencia de un diseador inteligente en las caractersticas de los organismos. Como hemos visto en otras partes de esta serie, Behe sostiene que la complejidad de ciertas reacciones bioqumicas de las clulas es "evidencia" convincente de que un diseador inteligente particip en algn momento en el desarrollo de la vida. Como Behe trabaja con un aspecto de la realidad material que se puede detectar con los mtodos cientficos usuales (reacciones bioqumicas), se podra pensar que l y otros de la escuela de Diseo Inteligente estn siguiendo los mtodos y los principios de la ciencia. Pero no es as. Veamos lo que propone Michael Behe: empieza con unas reacciones bioqumicas reales que todos vemos que son "complejas". Hasta ah va bien. Pero despus dice que ve "evidencia" de "diseo divino". Dnde? Bueno, bsicamente dice que la complejidad en s constituye la evidencia (no se imagina cmo la evolucin pudo producir reacciones qumicas tan complejas, as que seguro lo hizo un dios). Pero habla de evidencia cientfica de un "diseador", de la clase de evidencia que proviene de los mtodos usuales de la ciencia de poner a prueba una idea y verificar si es correcta? No, claro que no; no habla en absoluto de esa clase de "evidencia". Lo que llama "evidencia" es esencialmente una idea: una idea de su propia cabeza sobre lo que representa algo que ha observado (la complejidad natural). Pero la ciencia no puede poner a prueba concretamente ni verificar la idea de Behe de que un diseador inteligente "dise" tal complejidad (y Behe seguramente admitira que es imposible). Entonces no es correcto decir que encontr "evidencia cientfica" de diseo; est proponiendo una idea sin comprobar (y que no se puede comprobar) por razones de religin, no de ciencia. Behe y los dems de la escuela de Diseo Inteligente tambin violan uno de los principios bsicos de la ciencia al declarar que ciertas partes de la realidad estn vedadas a la exploracin y el conocimiento cientfico. Cometen el error fundamental de creer que "algo que todava no entendemos del todo" es "algo que no se puede entender". Para ellos los vacos actuales del conocimiento humano son "prueba de Dios". Michael Behe, por ejemplo, no entiende cmo los procesos naturales de la evolucin pudieron producir por s solos ciertas reacciones bioqumicas complejas (en gran parte porque no entiende cmo opera la evolucin). Como no entiende eso personalmente, y como todava no tenemos un conocimiento completo de todos los pasos de la evolucin de unos de esos procesos bioqumicos, da por hecho que todo eso debe ser obra de Dios y que nunca lograremos entender del todo cmo surgi. Repito: esto es religin, no ciencia; y esa fe religiosa se est usando contra la ciencia porque quiere evitar que se usen los mtodos cientficos para hacer ms descubrimientos (por ejemplo, de los mecanismos evolutivos que produjeron la complejidad bioqumica) y profundizar nuestro conocimiento de la realidad objetiva. Mao Testung deca que para "conocer el sabor de una pera hay que morderla". Mejor dicho, no basta con tener "creencias", "convicciones" ni "expectativas" sobre cmo es la realidad (o cmo ha sido o cmo ser). Si queremos saber cmo es algo (o cmo fue o ser) no lo vamos a aprender mirndonos el ombligo: tenemos que investigarlo sistemticamente; tenemos que observar, manipular y experimentar la realidad de distintas formas. Nos

podemos formar una idea terica de cmo es la realidad (y este es un paso importante del proceso), pero despus tenemos que ponerla a prueba una y otra vez. El primer paso para investigar la realidad es centrar la atencin en el conocimiento acumulado y verificado (por ejemplo, el conocimiento cientfico que llamamos la teora de la evolucin)que pueda iluminar y aclarar un nuevo problema o pregunta; despus se hacen predicciones verificables sobre lo que debemos encontrar (y lo que no debemos encontrar) en el mundo si esa idea o teora sobre un aspecto de la realidad es correcta y concuerda con la realidad. Mejor dicho, no hay que empezar desde cero cada vez que abordamos un problema, como si no se hubiera demostrado que nada de la naturaleza o la sociedad fuera verdad! Pero como toda la materia est en continuo movimiento (cambiando constantemente), no podemos conocerla haciendo predicciones desde la barrera: hay que interaccionar conscientemente con ella ("morder la pera"), ver qu pasa y aprender de eso. La investigacin humana directa y bien pensada (en la naturaleza o en la sociedad humana) es un proceso que cambia algunos rasgos de la realidad (quermoslo o no); pero una de las mejores formas de aprender y confirmar la verdad es examinar repetidamente si esos cambios concuerdan con las predicciones que hicimos. Captan lo perjudicial que sera para el avance de la ciencia y del conocimiento humano que los creacionistas de Diseo Inteligente que proponen reemplazar la "ciencia naturalista" con una "ciencia testa" lograran sus objetivos y pudieran imponer cmo se va a practicar y ensear la ciencia?

Ms problemas metodolgicos de la escuela creacionista de Diseo Inteligente y de la "complejidad irreducible" como evidencia de diseo divino
Es la "complejidad irreducible" una categora legtima de observacin? Existe? El concepto de "complejidad irreducible" se basa en una importante suposicin: que si algo es muy complicado y todava no entendemos todos los pasos que le dieron origen, la nica posibilidad es que "Dios lo hizo". Esa es una suposicin ridcula: hoy sabemos que muchas de las cosas que en la antigedad pensaban que se deban a la intervencin de espritus sobrenaturales son procesos naturales nada misteriosos, como las convulsiones epilpticas. Michael Behe considera que ciertos rasgos naturales son demasiado complejos para que los formara la evolucin natural, pero la mayora de los bilogos evolutivos no lo ve as. Cuando los creacionistas de Diseo Inteligente dicen que "no les cabe en la cabeza" que los sistemas biolgicos complejos (como las series de reacciones qumicas en cadena que se dan dentro de las clulas) evolucionaran sin la intervencin de un diseador inteligente, lo que quieren decir es que no aceptan que hay muchas formas "intermedias" en la historia de la evolucin biolgica (al igual que los creacionistas que creen en la Biblia al pie de la letra). No s cuntas veces la ciencia tendr que demostrarles que estn equivocados para que dejen de decir eso (quiz no lo harn nunca). Cuando a los creacionistas "no les caba en la cabeza" que las ballenas que hoy nadan en los mares son descendientes de unos

mamferos terrestres, los evolucionistas les presentaron una serie cronolgica muy extensa de fsiles que claramente conectan a un mamfero cuadrpedo parecido al cerdo que vivi hace millones de aos con las ballenas acuticas de hoy por medio de una larga serie de especies intermedias claramente emparentadas. La larga lista de fsiles de especies antepasadas y descendientes, a lo largo de millones de aos, muestra una reduccin progresiva de los huesos de las patas y la modificacin a aletas, as como otras adaptaciones a un ambiente marino. Cuando a los creacionistas "no les caba en la cabeza" que los seres humanos modernos descendemos de un linaje de antepasados simios que vivan en los rboles y que tambin son los antepasados de los chimpancs actuales, los evolucionistas nuevamente les presentaron fsiles en orden cronolgico de docenas de especies homnidas que son "intermedias" entre los antepasados simios y la especie humana moderna. Como es de esperarse, los fsiles ms antiguos de la secuencia de especies bpedas tienen ms en comn con los simios y los fsiles ms recientes tienen ms en comn con los humanos modernos. Esas secuencias de fsiles no son "completas", pero no cabe la menor duda de que el registro fsil tiene toneladas de ejemplos de "especies intermedias" de plantas y animales. Sin embargo, a los creacionistas los ciega la fe y no ven esto. La ceguera de los creacionistas no se limita a las formas intermedias de plantas y animales del registro fsil. Tampoco entienden las modificaciones evolutivas de funciones. Se parecen a los viejos crticos de la evolucin de los tiempos de Darwin que no podan entender que el ala de un ave, "tan perfectamente adaptada al vuelo", pudiera haber evolucionado de los huesos de los brazos de especies que no volaban. Los creacionistas de los tiempos de Darwin tenan la excusa de que todava no existan las ciencias de la gentica molecular o la biologa del desarrollo. Los creacionistas de Diseo Inteligente no tienen esa excusa; hoy tenemos muchas bases para entender cmo ocurren esas modificaciones genticas. Sabemos, por ejemplo, que se requiere muy poca modificacin gentica y de desarrollo para pasar del hueso del brazo de un vertebrado a un ala o a una aleta. La combinacin de gentica molecular y biologa del desarrollo nos ha demostrado que a veces una mutacin gentica muy pequea tiene grandes efectos en la forma y funcin. A veces solo se necesita que una mutacin gentica acelere o desacelere el ritmo de desarrollo de ciertas estructuras o de todo un organismo. Tambin hemos visto que a veces una nueva estructura importante surge de una estructura que tena una funcin completamente distinta en los antepasados. Un ejemplo conocido es el "pulgar" del panda, que le sirve para agarrar cosas como el bamb que come. Parece un pulgar y funciona como un pulgar, pero no es un dedo sino una modificacin de un hueso de la mueca. La evolucin contiene muchos ejemplos de estructuras que se transforman (con una modificacin gentica relativamente menor) en nuevas estructuras con funciones completamente nuevas en los descendientes. Algunas modificaciones evolutivas (no todas) producen nuevas adaptaciones pues las poblaciones evolucionan en una interaccin constante con el ambiente fsico (el clima, el

terreno, etc.) y bitico (las plantas y los animales del mismo lugar). As, con el paso del tiempo, unas especies vegetales han evolucionado en sincronizacin con las especies animales que las polinizan (insectos, pjaros, murcilagos). Unas especies de plantas producen flores perfectamente "acopladas" a la lengua de los insectos o al pico de los pjaros que las polinizan, o sincronizan el florecimiento y todas las plantas de una poblacin florecen al mismo tiempo, lo que sirve de llamada a los polinizadores y aumenta la polinizacin. Tambin sabemos que muchas especies de plantas o animales han evolucionado simultneamente con las especies que las comen. Hay evidencia concreta pasada y presente de que las especies de presas tienden a adquirir mejores defensas en relacin con los depredadores, y que estos tienden a adquirir estrategias y mecanismos ms eficaces en relacin con las presas. Esas relaciones entre especies son una fuerza motriz del cambio evolutivo y llevan a muchas adaptaciones especficas. Tambin es claro que los cambios evolutivos que surgen en linajes vegetales o animales no siempre son adaptaciones. Por ejemplo, a veces un rasgo nuevo se propaga extensamente a una poblacin no porque lo favorezca directamente la seleccin natural sino porque est "ligado" genticamente a otro rasgo que da a los organismos una ventaja reproductora y por lo tanto la seleccin natural lo propaga. Pero inclusive tales cambios aparentemente "neutrales" contribuyen a la variacin gentica de una poblacin y pueden servir como materia prima para modificaciones genticas ms adelante. Un rasgo no funcional puede volverse funcional en las especies descendientes y viceversa. Es importante recordar un punto que hemos recalcado muchas veces en esta serie: la evolucin biolgica solo trabaja con la materia prima (la variacin gentica) presente en la generacin inmediatamente anterior, y con nada ms. A partir de esa variacin gentica preexistente, la evolucin puede generar nuevos caracteres (y a veces los nuevos caracteres son tan significativos que dan origen a una nueva especie, como hemos visto en esta serie). Pero el hecho de que la evolucin solamente trabaja con la variacin gentica que estaba presente en la generacin anterior tambin impone lmites a las derivaciones evolutivas en un momento dado (mejor dicho, en cada momento las opciones de modificacin evolutiva no son infinitas). Los creacionistas de Diseo Inteligente no entienden cmo operan muchos principios bsicos de la evolucin; por ejemplo, no entienden a partir de qu base preexistente pueden surgir novedades evolutivas (rasgos nuevos), limitadas, claro est, por el desarrollo histrico pasado. Permtanme repetir que es un hecho cientfico bien establecido que la evolucin ha generado toda clase de novedades complejas y dramticamente diferentes de los linajes de antepasados por medio de una combinacin de modificaciones genticas al azar y de procesos que no tienen nada de azar (en especial la seleccin natural), que seleccionan esas modificaciones en el curso de generaciones con relacin a determinado ambiente. No tiene el menor sentido hablar de una "complejidad irreducible" (a nivel bioqumico o a cualquier nivel) divorciada de lo que exista antes: la variacin natural que estaba presente en los linajes de antepasados. Una razn por la que los creacionistas de Diseo Inteligente no entienden esto es que por lo visto parten de la suposicin de que todo aspecto del mundo natural (toda forma o toda funcin) tiene que tener un propsito especfico y perfecto. Sin embargo, la modificacin evolutiva ocurre por medio de recombinaciones de material

gentico que no tienen ningn propsito ni direccin. La seleccin natural tampoco ha sido un mecanismo "perfeccionador". Por complejos y maravillosos que son, los ojos de los mamferos o las alas de las aves no estn perfectamente adaptados a sus funciones. Adems no evolucionaron (ni fueron diseados) "para" una funcin especfica. Por casualidad result que en las poblaciones de individuos con variedad gentica que vivan en ambientes con luz, los individuos que adquirieron la capacidad de percibir mejor la luz y de discernir formas dejaron ms descendientes que los individuos que tenan menos visin; as que los nuevos rasgos genticos (provenientes de mutaciones y recombinaciones al azar) que por casualidad mejoraron la vista tendieron a propagarse a ms generaciones. Las alas tampoco se disearon "para" volar: las modificaciones al azar de las extremidades anteriores de los vertebrados llevaron a otras funciones, como nadar (las aletas de los peces), cavar (las garras de los topos) o planear (los brazos palmeados de las ardillas "voladoras"). Por otra parte, las modificaciones genticas que produjeron rasgos que permitan volar y pasar buena parte del tiempo en zonas que no ocupaban otras especies (el cielo) seguramente trajeron una enorme ventaja reproductora, por lo que la innovacin del vuelo se propag y diversific muy rpidamente. Sin embargo, eso no implica que la capacidad de volar tena que evolucionar; lo que pas fue que cuando esa capacidad evolucion, la seleccin natural la propag y consolid. El bioqumico Michael Behe dice que puede imaginar cmo evolucion la estructura del ojo de los mamferos en etapas a partir de estructuras preexistentes ms primitivas (grupos de clulas que detectan luz); pero lo que no logra entender es cmo pudo aparecer algo tan complejo como la visin. Behe se refiere a la compleja integracin de procesos bioqumicos que tienen que operar conjuntamente para que un ojo en realidad vea. Ah traza una raya en la arena y dice que esos procesos moleculares tienen tantos componentes que es imposible que hayan evolucionado por su cuenta. Dice que al nivel molecular tales cosas parecen "irreduciblemente" complejas y que por lo tanto eso en s es evidencia de diseo. Pero como hemos visto, montones de sistemas biolgicos son complejos (tienen muchas partes entrelazadas) y a todo nivel existe complejidad: molculas, clulas, rganos, individuos, poblaciones y ecosistemas. El hecho de que algo sea complejo no quiere decir que no se haya derivado de estructuras menos complejas o de estructuras que tenan otra funcin. Tambin es importante recordar que: en los sistemas biolgicos existe mucha redundancia (copias mltiples); que lo que evoluciona son poblaciones enteras (compuestas de individuos con variacin gentica) y lo hacen con el paso de mltiples generaciones; que la seleccin natural favorece constantemente a unos de los muchos individuos que interaccionan con el ambiente exterior (pues unos pueden contribuir ms descendientes que otros a las siguientes generaciones); pero que lo que se selecciona es el genotipo entero de los individuos (la totalidad de su composicin gentica, no un gen suelto o un grupo de genes). Una implicacin de esto es que pueden producirse y transmitirse muchas mutaciones y recombinaciones genticas de generacin en generacin aunque no tengan ningn efecto notable en la capacidad reproductora de los individuos en ese momento. Los creacionistas de Diseo Inteligente asumen que la mayora de las modificaciones genticas significativas (causadas por mutaciones y procesos similares) perjudican la estructura y las funciones de

los organismos en que aparecen, y que esas modificaciones se eliminan del pool gentico pues los organismos enferman o mueren. Pero eso no es correcto: en parte porque en los sistemas naturales hay tanta redundancia, es razonable pensar que los componentes de muchos sistemas biolgicos altamente integrados (como las reacciones bioqumicas) pudieron evolucionar en una serie de pasos (y no necesariamente al mismo tiempo) sin que todo se desplomara. La evolucin no es "apenas un proceso al azar": Otra cosa que no entienden los creacionistas de Diseo Inteligente es que la evolucin no es simplemente un proceso que ocurre "al azar". Siempre dicen: "esa estructura (o funcin) es muy compleja y es imposible que surgiera al azar, as que tuvo que ser diseada". Esto demuestra que no entienden los mecanismos de la evolucin. La evolucin no es un proceso enteramente al azar! Eso lo sabe cualquier estudiante de biologa. Primero, la aparicin de nuevos rasgos, en cualquier nivel de organizacin (del molecular al ecolgico), est fuertemente limitada por las propiedades del organismo del cual evolucionan. Repito por milsima vez (y hay que repetirlo!) que la evolucin solo trabaja con el material gentico que tienen las generaciones inmediatamente anteriores; no puede inventarse cualquier cosa en cualquier momento. Segundo (y esto es sumamente importante en esta discusin), la seleccin natural (un mecanismo central y crucial del cambio evolutivo) es lo contrario de un proceso al azar. La parte del proceso evolutivo que ocurre al azar son los frecuentes "errores de copiado" gentico (mutaciones) y la realineacin relativamente "aleatoria" que ocurre cuando se reproducen los individuos (especialmente los de reproduccin sexual).51 El azar efectivamente es un factor importante del cambio evolutivo; pero por otro lado, en toda poblacin vegetal y animal, la seleccin natural favorece diferentes genotipos de una generacin a la siguiente y tiende a propagar los que por casualidad producen rasgos que dan una ventaja reproductora. A esa seleccin natural del proceso evolutivo no la gua una fuerza consciente: ocurre por su cuenta. Pero obviamente no es un proceso aleatorio por la simple razn de que unos genotipos tendrn ms xito que otros (producen rasgos que permiten a unos individuos contribuir ms descendientes a las generaciones futuras), pero solo en el ambiente en que se encuentran en ese momento. Un nuevo rasgo que por casualidad da una ventaja reproductora en un contexto ambiental puede tener un efecto nulo (o negativo) en el potencial reproductor en otro ambiente. Los rasgos nuevos no "tienen" que aparecer; una poblacin evoluciona por canales definidos y restringidos por las modificaciones pasadas, pero no "tiene" que evolucionar en una direccin especfica ni con un propsito predeterminado. Los nuevos rasgos aparecen inicialmente por procesos naturales aleatorios (como las mutaciones), pero el futuro de un nuevo rasgo, y especficamente si se propagar a ms y ms individuos en las generaciones siguientes,
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Y esas ocurrencias son relativamente "aleatorias" porque las propiedades del material gentico en cuestin imponen ciertos lmites y restricciones a los cambios genticos "aleatorios" que pueden ocurrir en un momento dado; pero desde la perspectiva de individuos y de poblaciones de individuos, es legtimo decir que tales mutaciones y recombinaciones genticas son aleatorias y sin direccin.

depende del contexto ambiental. Por lo tanto esa parte del proceso evolutivo no es "aleatoria". Por eso, cuando los creacionistas de Diseo Inteligente repiten que "todo eso" (la evolucin en general o la evolucin de sistemas complejos) no pudo darse "al azar", demuestran que no entienden los mecanismos bsicos de la evolucin, aunque sean doctores en bioqumica! Ver en el apndice del captulo el apartado: "Los que se sacan la lotera ganan por diseo?" A nivel metodolgico, la escuela de Diseo Inteligente es muy rgida y no capta la enorme complejidad y diversidad de la vida, por ejemplo la gran redundancia de los sistemas naturales que permite alejarse un poco de las normas establecidas sin que todo el sistema se vaya a pique. Fuera del hecho bastante obvio de que quieren incorporar la premisa de que Dios existe, me parece que un problema metodolgico de los creacionistas de Diseo Inteligente es que miran los procesos complejos de una forma estrecha y reduccionista que divorcia artificialmente lo que sucede simultneamente en varios niveles. Por ejemplo, Michael Behe, como especialista en bioqumica, se enfoca en la compleja maquinaria de sntesis de protenas del interior de las clulas y dice que la ms mnima modificacin de esa maquinaria puede trastornar la sntesis de una protena necesaria. Despus deduce de eso que ese proceso de sntesis de protenas no pudo evolucionar de otros procesos moleculares preexistentes (y concluye que lo tuvo que disear una inteligencia consciente). Para l es inconcebible que se hubiera podido dar ese paso evolutivo sin trastornarse totalmente la sntesis de protenas (lo que matara al organismo). Pero irnicamente, como bioqumico, debera ver que en una clula hay muchos procesos redundantes o duplicados de cosas como sntesis de protenas. Por lo tanto es perfectamente concebible que ocurra una modificacin gentica en uno de esos procesos (lo que a veces lleva a una nueva capacidad funcional) sin que se trastorne ni pierda la funcin anterior.

El creacionismo y la polica moral


Fuera de los graves errores metodolgicos de la escuela de Diseo Inteligente (y de los creacionistas en general), todo esto tiene una importante dimensin social y poltica. Todo el que considere seriamente la enorme cantidad y variedad de evidencia cientfica que respalda la teora de la evolucin, y la falta total de evidencia de los creacionistas (inclusive los de Diseo Inteligente), as como sus mtodos chapuceros y anticientficos, llegar a la conclusin de que hay una guerra cultural en marcha: un ataque contra la ciencia de la evolucin y la ciencia en general de parte de grupos tercamente empeados en imponer una serie de creencias religiosas anticientficas en las escuelas y en la sociedad. Pero POR QU? Y por qu ahora? La respuesta a esas preguntas es que los creacionistas de todo pelaje estn promoviendo la religin en oposicin a la ciencia porque temen las implicaciones sociales y polticas de una educacin secular de ciencias. Temen lo que puede pasar en una sociedad si una generacin tras otra aprende mtodos cientficos y estudia la enorme cantidad de evidencia cientfica de que la vida ha evolucionado y sigue evolucionando... porque esto lleva a la inevitable

conclusin de que el relato del Gnesis no puede ser verdad. Entender que la Biblia no es textualmente correcta llevar a abandonar toda creencia en Dios y la prctica de la religin? Eso es algo que les causa mucho miedo a los creacionistas. Ha pasado ms de siglo y medio desde Darwin, y mucha gente todava cree en un dios y practica los rituales de alguna de las religiones del mundo. Pero mucha gente religiosa acepta la evidencia de que la evolucin es real. As que por una parte es obvio que conocer la teora de la evolucin de por s no lleva a abandonar la creencia en dios y la religin. Pero por otra parte, entender la teora de la evolucin lleva a cuestionar nociones religiosas fundamentalistas "literalistas", y la religin en general. Tiene lgica, entonces, que a los fundamentalistas religiosos les preocupe que mucha gente conjugue las creencias religiosas y la verdad cientfica de la evolucin. Los creacionistas son parte de un movimiento social y poltico basado en el fanatismo del fundamentalismo cristiano, que considera que la menor desviacin de la Palabra revelada del Dios cristiano traer condenacin y los horrores del infierno a toda la nacin. Y muchos creen que ya sucedi: creen que la sociedad est en un cenagal de decadencia moral... no por la arrogancia y bestialidad del imperio estadounidense desbocado por el mundo invadiendo, saqueando, ocupando tierras lejanas, imponiendo su voluntad a la fuerza en todas partes, y aplastando pueblos enteros en aras de las ganancias corporativas y la dominacin mundial. No, esa no es la clase de "decadencia moral" que preocupa a los creacionistas! Lo que les preocupa es la "moral" de la ciudadana y ven problemas por todas partes: mujeres que controlan la maternidad; inmigrantes que saltan fronteras en busca de trabajo; negros y gente de otras nacionalidades oprimidas que no se resignan a la subyugacin ni "respetan las reglas" que los perjudican; jvenes que anhelan un cambio social y ambiental global; gente que se opone a las guerras injustas y a la ocupacin de otras tierras, y que dice que la gente "de all" no vale la menos que la gente de aqu... todo eso mortifica terriblemente a los fundamentalistas. Tambin les preocupa una erosin del respeto tradicional al gobierno, la polica y otras autoridades (incluidas las iglesias). Les parece que la sociedad se fue al diablo: aborto, prostitucin, SIDA, mujeres e hijos que no respetan al hombre de la casa, drogadictos, homosexuales, ecologistas, comunistas ateos, humanistas seculares, malcontentos morenos, etc. Y creen que si pudieran volver a imponer "Dios y la Biblia en las escuelas" (y en el gobierno y en las instituciones de ciencias), todo se arreglara. Por eso tambin urgen que los nios recen y digan el Juramento a la Bandera en las escuelas pblicas, apoyan las guerras imperiales "con la gracia de Dios" y tratan de erosionar la separacin de la iglesia y el estado, que es un obstculo para imponer una teocracia de fanticos religiosos.52 Los fundamentalistas cristianos anhelan implantar una teocracia en Estados Unidos. Buscan imponer sus creencias religiosas en todos los campos privados y pblicos (y han cosechado influencia, apoyo y aliados en juntas educativas, juntas de padres y maestros, el Congreso, la Suprema Corte y la Casa Blanca). La campaa para imponer la enseanza del creacionismo no tiene nada que ver con el derecho a tener ciertas creencias religiosas, y
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La teocracia es una forma de gobierno que adopta una religin estatal y la impone a todo el pas. En una teocracia las autoridades son religiosas, no seglares; toman medidas basadas en leyes y doctrinas religiosas, no en leyes seglares y constitucionales. La Repblica Islmica de Irn y el Afganistn de los talibanes son ejemplos de teocracias

mucho menos con "problemas" de la teora de la evolucin. Lo que busca es reestructurar el conjunto general de relaciones sociales y polticas de la nacin conforme a una concepcin del mundo fundamentalista cristiana... para mayor gloria del imperio "con la gracia de Dios" ("Dios salve a Amrica!"). Es irnico que a los talibanes y otros clrigos musulmanes los critiquen en este pas por imponer rgidas teocracias, pero eso es precisamente lo que quieren hacer los fundamentalistas cristianos aqu! Meter candidatos opuestos a la evolucin en las juntas educativas, presionar a los tribunales para que manden ensear doctrinas religiosas en las clases de ciencias y a poner "aclaraciones" contra la evolucin en los libros de texto de ciencias, y formar clubes e institutos de "Ciencia y religin" opuestos a la ciencia en las universidades (una nueva tendencia) son aspectos de esa misin poltica y social reaccionaria. Para ello, los creacionistas cuentan con apoyo financiero y econmico de polticos de alto nivel y de ejecutivos de corporaciones e instituciones financieras, y con fcil entrada a los medios de comunicacin, que no los tratan como "extremistas". No hay que pensar que los creacionistas de Diseo Inteligente son diferentes porque son ms cultos y saben hablar en tono ms acadmico y razonado que los "creacionistas cientficos" de vieja guardia. Puede que a unos creacionistas de Diseo Inteligente les moleste que los agrupen con los otros creacionistas ms rsticos y que hasta rechacen el nombre de creacionismo; puede que algunos, como Michael Behe, digan que Dios es una cosa "personal" y que acepten que se ha dado cierta cantidad de evolucin (conforme a los designios divinos); pero darle al creacionismo una cara ms moderna y "razonable" no cambia el hecho de que estn mancomunados con un movimiento poltico y social organizado que busca invertir los mtodos y conocimientos cientficos establecidos y reemplazarlos con dogma religioso, al servicio de una concepcin ideolgica y de un programa poltico sumamente reaccionarios. Toda palabra dicha con el objetivo de llevar a pensar que la teora de la evolucin no tiene pleno respaldo de montaas de evidencia cientfica y toda insinuacin de que cosas como la complejidad biolgica son "evidencia" de diseo divino se incorporan inmediatamente en la misin y programa general de los fundamentalistas de ultraderecha (independientemente de lo que opine de ellos un creacionista determinado). En vista de este contexto social y poltico, me parece inquietante que muchos evolucionistas y otros cientficos (con notables excepciones) digan constantemente que la ciencia de la evolucin y la ciencia en general no constituyen una amenaza para las doctrinas y creencias religiosas. Para empezar, eso no es completamente cierto: aunque reconocer que la evolucin es un hecho cientfico establecido no lleva obligatoriamente a abandonar las creencias religiosas (mucha gente acepta la evolucin y cree en un dios), entender cmo ha evolucionado la vida (y el ser humano) por medio de procesos naturales s puede llevar a mucha gente a cuestionar seriamente las creencias en dioses y poderes sobrenaturales. Por eso me encanta esta franca declaracin del fsico y cosmlogo Steven Weinberg: "Uno de los grandes logros de la ciencia ha sido, si no hacer imposible que la gente inteligente sea religiosa, por lo menos hacer posible que no sea religiosa. No debemos abandonar ese logro".

Los evolucionistas no tienen que ponerse a la defensiva porque la evolucin de la vida por procesos enteramente naturales (que el entendimiento humano puede comprender) cuestiona muchas creencias religiosas tradicionales: la ciencia de la evolucin debe ensearse porque es un hecho verdadero y demostrable de la vida, no porque debilite o no la religin. Para ser justos, muchos cientficos afirman que la ciencia no trata de socavar la religin porque quieren demostrar respeto por las creencias personales de los dems y, adems, recalcar que la ciencia es un mtodo ideado para estudiar la realidad material y que los mtodos de la ciencia solo se pueden aplicar a la investigacin de procesos y fenmenos estrictamente naturales (es decir, materiales y terrenales) que tienen una existencia concreta en el mundo material tangible. Eso es cierto. Pero eso no implica que los cientficos deban irse al extremo y adoptar una actitud completamente "al margen" hacia las creencias en un reino sobrenatural y decir "a Dios lo que es de Dios y al Csar lo que es del Csar", "la ciencia es competencia de la ciencia y la religin es competencia de la religin" o "la ciencia no tiene nada que decir sobre la religin porque por definicin se limita a fenmenos naturales que se pueden poner a prueba y verificar". Para m en realidad es anticientfico decir que "la ciencia no tiene nada que decir sobre la religin". Es cierto que la ciencia no puede hacer pruebas para determinar la existencia de fuerzas o seres sobrenaturales que por definicin no tienen existencia tangible en el mundo natural (como reconocen los creyentes). Pero la ciencia s puede hablar de las ideas humanas sobre dioses y seres sobrenaturales. No se pueden aplicar los mtodos cientficos a averiguar de dnde vienen esas ideas? No se puede estudiar la historia social que registra cundo y cmo los seres humanos de distintas partes del mundo empezaron a narrar o escribir relatos sobre reinos sobrenaturales (el origen social de los mitos de creacin y las escrituras religiosas en todo el mundo)? No se pueden investigar el papel social y los propsitos que ha cumplido en el mundo real la prctica de creencias y rituales religiosos tanto a nivel individual como a nivel social? No se puede estudiar la historia de cambios de las creencias religiosas (por ejemplo, qu pas con los panteones de dioses egipcios, griegos o romanos que en un tiempo tenan tantos seguidores como hoy tiene el Dios de la Biblia, el Talmud o el Corn?)? No se pueden aplicar a la investigacin de la historia de la creencia humana en seres sobrenaturales los mismos mtodos cientficos que se aplican al estudio de otros temas de las ciencias histricas (la evolucin, la cosmologa, la arqueologa, la lingstica comparada, etc.)? No se pueden aplicar los mtodos de la ciencia para entender por qu en unas pocas se han fomentado oficialmente ciertas creencias religiosas o, por el contrario, se han restringido y castigado? Todos estos fenmenos (y las creencias humanas en reinos sobrenaturales) tienen una innegable existencia material, aunque los objetos de tales creencias (dioses o poderes sobrenaturales) no tienen presencia material por definicin. Entonces, por qu no investigar y explorar sistemticamente esos fenmenos con los mtodos usuales de la ciencia? Por eso los cientficos podemos afirmar que la esfera de las creencias religiosas humanas no est "fuera" de la competencia de la ciencia y por eso debemos dejar de decir que "la ciencia no tiene nada que decir sobre la religin", pues no es cierto.

Los mismos mtodos cientficos de investigacin que han comprobado una y otra vez los principios y mecanismos de la evolucin pasada y presente de la vida sin mano divina se pueden aplicar al estudio de los orgenes sociales y los mecanismos de cambio (por evolucin cultural, no biolgica) de las ideas humanas sobre lo sobrenatural. En resumen, yo sostengo que es posible y necesario aplicar una metodologa cientfica (en particular la concepcin y la ideologa del materialismo histrico y dialctico) para investigar lo que representa la religin y para entender que nos aleja de conocer y cambiar la realidad. Muchos creyentes reconocen que en la historia se ha hecho mucho dao en el nombre de la religin. Por otra parte, la experiencia ha demostrado que hacer abandonar (o aceptar) la religin a la fuerza no conduce a nada bueno. En los crculos sociales progresistas, los creyentes y los no creyentes seguirn uniendo fuerzas y buscando un terreno comn en importantes asuntos sociales, y no dejarn que la religin los divida. Rechazar las dudas y confusiones sobre la evolucin que siembran los creacionistas para minar la ciencia es uno de esos asuntos sociales importantes.

APNDICE DEL CAPTULO SIETE

Tergiversar a los cientficos: Tctica favorita de los creacionistas


Revolutionary Worker #1216, October 19, 2003, posted at rwor.org Los creacionistas son famosos por sus mtodos chapuceros e inescrupulosos. Los "creacionistas cientficos" y los creacionistas del grupo Diseo Inteligente jams ofrecen evidencia cientfica de sus teoras. Nunca han publicado una sola ponencia o investigacin en una revista cientfica seria (las que solo publican artculos criticados y evaluados por mltiples cientficos con credenciales establecidas en el campo de que se trate). Como los creacionistas no pueden ofrecer absolutamente ninguna prueba cientfica de sus teoras, se dedican a desprestigiar a los evolucionistas: tratan de convencer al pblico de que la teora de la evolucin es incorrecta, que la evidencia no es slida o que est "en crisis" porque los creacionistas debaten ciertos puntos. Puras ridiculeces! La teora de la evolucin es la teora ms documentada de toda la ciencia y no hay tal "crisis" en la comunidad cientfica: la enorme mayora de los cientficos estn en completo acuerdo sobre los hechos y mecanismos bsicos de la evolucin (por ejemplo: que la vida en este planeta lleva evolucionando unos 3.5 mil millones de aos y sigue evolucionando; que la seleccin natural es un mecanismo central con que opera el cambio evolutivo a lo largo de mltiples generaciones; que todas las especies estn emparentadas porque descienden de antepasados comunes desde las primeras formas de vida; que los seres humanos son una sola especie y que descienden de una larga serie de especies de homnidos bpedos, la primera de las cuales se separ de una especie de proto-simios hace unos cuantos millones de aos, de la que tambin descienden los simios modernos, como los chimpancs, que son nuestros primos ms cercanos). Repitiendo, hoy la vasta mayora de los cientficos (en todos los campos de la ciencia) estn de acuerdo sobre estos puntos bsicos. Ahora bien, con el fin de ampliar y profundizar el conocimiento de los mecanismos y procesos evolutivos, los cientficos debaten continuamente. Como en cualquier otro campo de la ciencia, siempre hay ms por conocer. Por ejemplo, los bilogos evolutivos debaten si muchos de los cambios evolutivos de gran escala que han ocurrido a lo largo de la historia de la Tierra sucedieron ms rpidamente y menos gradualmente de lo que se pensaba (especialmente en pocas de importantes cambios climticos y ambientales); o debaten sobre la importancia relativa de la seleccin natural en comparacin con la deriva gentica en la evolucin de ciertas poblaciones.53

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La deriva gentica son cambios observables de las frecuencias gnicas que pueden darse en poblaciones en el curso de generaciones debido a fenmenos como migraciones.

Estos debates son productivos y positivos. Pero ninguno de esos cientficos debate que la evolucin por seleccin natural darwiniana no sucedi o que no es un mecanismo clave y actual de la evolucin de la vida! Pero los creacionistas (sin excluir al grupo de Diseo Inteligente) tergiversan lo que dicen los bilogos evolutivos y otros evolucionistas para que parezca que la teora de la evolucin tiene problemas que no tiene. Mienten, distorsionan las palabras de los cientficos y las citan fuera de contexto. Y lo siguen haciendo despus de que los cientficos en cuestin les dicen que los estn tergiversando! Por ejemplo, hace unos aos los famosos evolucionistas Stephen Jay Gould y Niles Eldredge observaron que las grandes lneas evolutivas a menudo aparecen sbitamente en el registro fsil y propusieron que el cambio evolutivo de gran escala probablemente se desenvuelve gradualmente en unas pocas del tiempo geolgico y ms rpidamente en otras. (Este modelo se llama "equilibrio puntuado"). Si eso es cierto, si el ritmo de cambios evolutivos grandes no es parejo, si unos perodos geolgicos se caracterizan por una "relativa estasis", cuando muchas especies y lneas cambian poco por un tiempo largo (sufriendo los pequeos cambios y ajustes evolutivos usuales y constantes, pero en general sin cambios dramticos como nuevos rasgos y sin dar pie a nuevas especies y linajes), mientras que otros perodos geolgicos se caracterizan por cambios evolutivos grandes ms concentrados e intensos (como "rachas" o "repuntes" de diversificacin durante los cuales se generan muchas especies y lneas nuevas), entonces se puede predecir que esos patrones alternos (perodos largos de estasis o equilibrio relativo en muchas lneas de plantas y animales, interrumpidos o "puntuados" ocasionalmente por perodos de una gran cantidad de cambios evolutivos de gran escala) se deben ver en el registro fsil. Eldredge y Gould predijeron que si su modelo de ritmo variable de cambio evolutivo de gran escala es correcto, en el registro fsil se veran puntos en que de repente o abruptamente parece que aparecen muchas especies y lneas (sin olvidar que "abruptamente" en la escala de tiempo geolgico puede ser docenas o centenares de miles de aos!), y que esos perodos probablemente corresponderan a perodos de grandes cambios climticos o ambientales. Un aspecto de la prediccin de Gould y Eldredge era que no se deba esperar encontrar siempre en el registro fsil una serie perfectamente gradual de especies intermedias entre todas las especies de antepasados y sus descendientes. Por un lado, muchos restos no se fosilizan y muchos fsiles no se encuentran; adems, dijeron, no todas las grandes modificaciones evolutivas se dieron por medio de series de pequeos cambios incrementales y es posible que se hayan dado cambios evolutivos dramticos en perodos concentrados. Como con el modelo de equilibrio puntuado se pueden hacer predicciones verificables (a diferencia de lo que "proponen" los creacionistas!), ha generado vigoroso debate y nuevas ideas en los crculos cientficos, que se siguen explorando en la actualidad. Esto es algo positivo y estimular nuestro conocimiento de esos procesos. Pero nada de lo que Gould y Eldredge propusieron cuestionaba en lo ms mnimo los principios bsicos comprobados de la evolucin darwiniana; sencillamente criticaron a los que pensaban que los cambios evolutivos de gran escala se daban a un ritmo lento y parejo. Pero cuando los creacionistas oyeron hablar del modelo de equilibrio puntuado y que criticaba a los darwinistas tradicionales que pensaban que la evolucin siempre ocurra al mismo paso, anunciaron que Gould y Eldredge decan que "Darwin se equivoc" y

corrieron a publicar un panfleto titulado "Cientficos de Harvard afirman que la evolucin es una patraa".54 Vaya, eso fue una sorpresa para Niles Eldredge y Stephen Jay Gould, quienes han sido defensores incondicionales de los principios de la evolucin. Gould dedic toda su vida profesional a profundizar el conocimiento de los mecanismos de la evolucin. Eldredge sigue escribiendo en defensa de la evolucin y contra el creacionismo, por ejemplo, su libro para el pblico general The Triumph of Evolution and the Failure of Creationism (El triunfo de la evolucin y el fracaso del creacionismo). Por ms que Eldredge y Gould se quejaron de que los creacionistas estaban tergiversando sus puntos de vista, siguieron hacindolo y a la fecha todava algunos creacionistas hablan del equilibrio puntuado como si contradijera la teora de la evolucin. Cuando la cadena de televisin pblica PBS present la importante serie Evolution, los creacionistas perdieron la chaveta y, cosa tpica, se pusieron a tergiversar los puntos de vista de los cientficos que salieron en el programa. Citaban a los que decan que "la seleccin natural por s sola no explica toda la evolucin" (lo cual es cierto porque aunque es un mecanismo fundamental del cambio evolutivo no es el nico), y luego afirmaban que esos cientficos dijeron que la evolucin no ocurre (lo cual es falso). Por ejemplo, un cientfico explic que el nuevo campo cientfico de la biologa de desarrollo est aportando importante informacin sobre genes que regulan el desarrollo, y que est resultando claro que esos genes (a los cuales no los afecta directamente la seleccin natural) desempean un papel importante en la generacin de modificaciones genticas que sirven como materia prima para el cambio evolutivo a lo largo de generaciones. Pues los creacionistas dijeron que ese seor rechaz la evolucin. Otro ejemplo: los creacionistas criticaron la serie porque supuestamente no dijo que el campo relativamente nuevo llamado "psicologa evolutiva" ha suscitado polmicas en los crculos evolucionistas. (La psicologa evolutiva sostiene que buena parte del comportamiento actual de la especie humana lo molde directamente la seleccin natural en nuestros antepasados y, efectivamente, muchos evolucionistas no apoyan esa tesis). Pero la serie de TV y el manual que la acompaa sealan que el nuevo campo de la "psicologa evolutiva" es polmico y que muchos bilogos evolutivos no creen que tenga validez. De todos modos, los creacionistas dijeron que la serie tap esa controversia; con esa pantalla de humo buscaban enterrar el hecho de que existe un abrumador consenso cientfico de que la evidencia de la evolucin y de que los seres humanos evolucionaron de otras especies es innegable. Los creacionistas nunca hablan de ese consenso. Aqu vemos su tctica tpica de mentir y tergiversar. Veamos otro ejemplo: a los creacionistas les encanta proclamar que no es cierto que haya un "cdigo gentico universal" que conecta todos los seres vivos, y que los evolucionistas

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En realidad Darwin, y ms el bilogo Thomas Henry Huxley, su amigo y firme partidario, intuyeron que no todos los cambios evolutivos ocurren siempre al mismo ritmo.

ahora aceptan eso. Otra tergiversacin! Se basa en el hecho de que se han encontrado unas cuantas variaciones mnimas en el cdigo gentico universal (de la magnitud de las diferencias de ortografa de "periodo" y "perodo"). Los creacionistas dicen que eso echa por tierra el principio de que todos los seres vivos estn relacionados, pero no dicen que los cientficos que las encontraron creen que son variaciones evolutivas derivadas del cdigo gentico universal. Como de costumbre, citan a los cientficos fuera de contexto para que parezca que encontraron evidencia contra la evolucin. (Ver el recuadro "Las raras variaciones del cdigo gentico casi enteramente universal son evidencia de evolucin, no de diseo") Un ltimo ejemplo de lo absurdas que son las tergiversaciones de los creacionistas: criticando la serie Evolution, el bioqumico Michael Behe (el ms destacado del grupo Diseo Inteligente) se quej de que no se mencion la obra de Stuart Kauffman, un cientfico que investiga cmo los sistemas biolgicos complejos se pueden "auto-organizar" a partir de componentes sencillos. Behe dijo que el trabajo de Kauffman en el campo de auto-organizacin molecular presenta "explcitamente una alternativa a la seleccin natural", con lo que da a entender que Kauffman cree que la seleccin natural no es vlida y que probablemente est de acuerdo con los creacionistas. Absolutamente falso! Kauffman est furioso de que los creacionistas lo tergiversen as (al igual que muchos otros evolucionistas). Sus investigaciones exploran la posibilidad de que sistemas biolgicos bastante complejos sean capaces de auto-organizarse (como los sistemas reguladores genticos). Considera que esa puede ser una forma de generar orden biolgico... adems del "orden" biolgico que resulta de la evolucin natural. Kauffman tambin cree que una de las implicaciones importantes de su trabajo es precisamente que muestra que es altamente probable que hayan surgido por cuenta propia organismos autorreproductores (las primeras formas de vida) de la sopa qumica de la Tierra por procesos completamente naturales de auto-organizacin qumica espontnea. Los creacionistas, claro est, dicen que eso es imposible! Esto es lo que dijo Kauffman: "Los acadmicos tienen plena libertad de interpretar como quieran el trabajo de sus colegas, pero yo quiero distanciarme de la forma en que usan mi trabajo sobre auto-organizacin y seleccin los `cientficos de la creacin' y la `teora del Diseo'. Mi trabajo sobre auto-organizacin indica que el orden espontneo de los sistemas simples puede ofrecer una segunda fuente de orden en biologa, adems de la seleccin natural. Mi argumento no implica que el principio darwiniano de descendencia con modificacin que lleva al `frondoso rbol de la vida' sea invlido. Tampoco implica que la seleccin natural no es un proceso crtico de la evolucin. Implica que ciertas formas de orden de sistemas complejos, como la conducta ordenada de las redes reguladoras genticas y el surgimiento de redes autorreproductoras, colectivamente autocatalticas, son mucho ms probables de lo que pensbamos. Debido a que estos argumentos indican que la probabilidad de tales sistemas complejos es ms alta de lo que suponamos, van contra la teora de Diseo, que se basa en el argumento de que tales sistemas complejos son tan improbables que hay que inferir que hubo un

Diseo. Si estoy en lo cierto, eso no se puede inferir". (Cita del website del National Center for Science Education: www.ncseweb.org).

Buena pareja!
De cmo los creacionistas de Diseo Inteligente se asociaron con un senador famoso por atacar a los gays y casi lograron remplazar la ciencia con la religin en las clases de ciencias de las escuelas pblicas Esta interesante ancdota revela mucho sobre la clase de gente que est al frente de la campaa contra la evolucin y sobre sus conexiones con los ms altos niveles del gobierno. Primero hay que conocer al senador republicano de Pensilvania Rick Santorum, que se gan una lluvia de crticas de todas partes (menos de la Casa Blanca) porque compar la homosexualidad con el incesto, la bigamia y el adulterio. En la primavera de este ao Santorum habl con reporteros de Associated Press sobre un caso que estaba a punto de ver la Suprema Corte sobre las leyes contra la sodoma que todava existen en (dnde ms?) Texas. Santorum dijo que "tena un problema con los actos homosexuales" y que se opone a los "actos que caen fuera de las relaciones heterosexuales tradicionales" pues destruyen la sociedad y los valores tradicionales de la familia. Aadi que cada estado debe tener el derecho de regular la conducta sexual privada (lo que uno hace en su casa) y lo remat as. "Si la Suprema Corte dice que uno tiene derecho a tener relaciones sexuales (gay) consensuales en su casa, pues tambin tiene derecho a la bigamia, a la poligamia, al incesto, al adulterio y a todo". A pesar de las protestas que se oyeron de todos lados y de que se pidi la renuncia de Santorum, l no se retract. La Casa Blanca no lo critic. Este incidente muestra hasta qu punto los fundamentalistas cristianos ocupan posiciones de poder y hasta qu punto estn dispuestos a usar el poder del aparato estatal para imponer medidas esencialmente fascistas con el pretexto de "defender los valores tradicionales de la familia". Pero la fama del senador Santorum no empez con este incidente. En el verano de 2001 el mismo tipo trat de colar una enmienda opuesta a la evolucin, la "enmienda Santorum", en la ley de educacin "No Child Left Behind/Cumpliendo la promesa a los nios", la mayor reforma educativa desde 1965. Hasta ese momento, las principales tcticas de los creacionistas eran meterse en las juntas educativas locales o tratar de cambiar las leyes estatales. Aunque lograron sembrar bastante confusin en algunos sectores del pblico general, sufrieron fuertes derrotas en los tribunales y no lograron que la ley obligara a los maestros de ciencias a diluir la enseanza de la evolucin y a darle el "mismo peso" al creacionismo. Cada vez, cientos de cientficos de muchos campos han acudido a los tribunales a afirmar que todas las formas de creacionismo (incluida la teora de Diseo Inteligente) son religin, no ciencias, y que no deben ensearse en las clases de ciencias.

Tras perder en los tribunales estatales (en especial despus de que se anul la decisin de la junta educativa de 1999 de Kansas que eliminaba la evolucin de los exmenes estatales), parece que los creacionistas han salido con otra tctica: quieren que el gobierno federal promulgue una ley contra la evolucin para imponer la enseanza del creacionismo en todo el pas. Sin lugar a dudas, los estimula el hecho de que el actual presidente fundamentalista dice pblicamente que "todava no se ha pronunciado sentencia sobre la evolucin"! El mtodo que siguen es tpicamente solapado: no proponen abiertamente que se ensee el creacionismo bblico, sino que dicen que la teora de la evolucin "no se ha comprobado" o que es "polmica" y que la teora rival de Diseo Inteligente es una "teora cientfica alternativa" que merece ser presentada a los estudiantes. Como sabemos, la teora de la evolucin biolgica est requetecomprobada y la comunidad cientfica no "polemiza" sus principios bsicos, pero los creacionistas nunca han dejado que la verdad les ponga obstculos! Por increble que parezca, los creacionistas del grupo Diseo Inteligente del Discovery Institute's Center for the Renewal of Science and Culture (Centro para la Renovacin de la Ciencia y la Cultura) lograron organizar una sesin informativa oficial en el Congreso en el verano de 2000 para "educar" a los congresistas sobre el "fracaso" del darwinismo y el perjuicio que le causa a la sociedad la enseanza de la teora de la evolucin en las escuelas. Destacados representantes del Diseo Inteligente (como el profesor de derecho y alto idelogo creacionista Philip Johnson) ayudaron a redactar la enmienda que propuso el senador Santorum. En ese entonces, Santorum dijo que la enmienda eran "dos oraciones inocentes" que no tendran mayor impacto en la ley de educacin. La enmienda que escribieron los creacionistas del grupo Diseo Inteligente y que present Santorum deca: "La opinin general del Senado es que: 1) una buena educacin de ciencias debe preparar a los estudiantes para distinguir entre los datos y teoras comprobables de la ciencia y las afirmaciones religiosas o filosficas que se hacen en nombre de la ciencia; 2) donde se ensee la evolucin biolgica, el currculo debe ayudar a los estudiantes a entender por qu enciende tanta polmica, y debe prepararlos para ser participantes informados en la discusin pblica sobre este tema". Este es un buen ejemplo de las tcticas solapadas actuales de los creacionistas: empiezan con el primer punto, que es bastante inocente, y luego meten de contrabando el segundo punto que puede "parecerle justo" a mucha gente. El problema es que:
a. plantea la posibilidad de que no se ensee siempre la evolucin en las clases de ciencias (pero, cmo se podra justificar no ensear la teora que es la fundacin de todas las ciencias biolgicas modernas?); b. da la impresin de que la evolucin no se ha comprobado y de que es polmica en la comunidad cientfica (cuando los principios bsicos de la evolucin estn muy comprobados y no son motivo de polmica en la comunidad cientfica); y c. propone que el debate pblico debe resolver si la evolucin es verdadera o no, a pesar de que la comunidad cientfica hace hincapi en que la teora bsica de la evolucin est tan comprobada y documentada como la teora de la gravedad o el hecho de que la Tierra gira alrededor del Sol. Recapacitemos esto: debemos pedir "debates" para que cada quien resuelva si esas teoras cientficas son ciertas? Claro que no. Las teoras cientficas que se

han puesto a prueba y verificado una y otra vez (como la teora de la evolucin, de la gravedad, del movimiento de los planetas alrededor del Sol) se deben ensear como lo que son: hechos cientficos establecidos.

Tristemente, aunque en Estados Unidos se reconoce la importancia de la ciencia y sus logros concretos, el nivel general de conocimiento cientfico de la ciudadana es sumamente bajo. Eso le facilita a los creacionistas su labor: salpican unas cuantas palabras que suenan "cientficas", mezcladas con sus ridiculeces msticas, y engaan a mucha gente. En la actualidad los creacionistas de Diseo Inteligente son bastante hbiles en confundir y engaar a gente "educada", como miembros de la prensa y otros sectores influyentes de la sociedad. Este bajo nivel general de conocimiento cientfico (de la mano con mviles sociales y polticos reaccionarios) seguramente contribuy a que inicialmente los senadores aprobaran la enmienda Santorum por 91 votos a favor y ocho en contra, y ni uno solo la critic! Solo despus, cuando la enmienda pas a discusiones en la Cmara y el Senado, se decidi omitirla de la ley de educacin. A fin de cuentas la enmienda Santorum no lleg a ser ley federal, pero estuvo a un pelo!

Si a la primera no pega, hay que volver a mentir y mentir:


Un ejemplo tpico de los mtodos inescrupulosos de los creacionistas es que andan diciendo que la enmienda se aprob (no es cierto) y que ahora la ley federal dicta que los maestros enseen la teora de Diseo Inteligente a la par con la evolucin en las clases de ciencias. Pero eso no es cierto! (bueno, todava no es cierto). La ley de educacin "No Child Left Behind/Cumpliendo la promesa a los nios" (Ley Pblica 107-110) firmada por el presidente Bush el ao 2002 no tiene la enmienda Santorum. La enmienda figura en las notas de discusin, pero no se incorpor en dicha ley federal. Pero eso no ha frenado a los creacionistas y siguen diciendo que la ley federal ahora manda ensear la teora de Diseo Inteligente. Eso dijeron por ejemplo en Ohio hace poco, cuando queran imponer en el currculo de ciencias "teoras alternativas a la evolucin", pero as y todo sufrieron una fuerte derrota. Los creacionistas creen que si repiten sus mentiras muchas veces y mucho tiempo, se impondrn como si fueran verdad. En una tierra de atencin corta, de bajo conocimiento cientfico general y con el respaldo de los altos dirigentes del gobierno federal, los creacionistas podran salirse con la suya. Por eso es tan importante que las personas honestas se esfuercen por entender los hechos reales.

"Proyecto Steve":
Pruebas con humor
Obrero Revolucionario #1216, 19 de octubre, 2003, posted at rwor.org En la convencin anual de la American Association for the Advancement of Science (Sociedad Americana para el Avance de la Ciencia) en febrero de este ao, circul la siguiente declaracin: "La evolucin es un principio unificador vital y bien sustentado de las ciencias biolgicas, y la evidencia cientfica apoya abrumadoramente la idea de que los seres vivos tienen antepasados comunes. Aunque hay debates serios y legtimos sobre los patrones y los procesos de la evolucin, no hay dudas cientficas serias de que la evolucin ocurri ni de que la seleccin natural es un mecanismo importante de la evolucin. Incorporar la pseudociencia creacionista (por ejemplo, pero no exclusivamente, el `diseo inteligente') en el currculo de ciencias de las escuelas pblicas es inapropiado desde el ngulo cientfico e irresponsable desde el ngulo pedaggico". La inmensa mayora de los cientficos del pas y del mundo estn de acuerdo con esta clara declaracin. Para ilustrar ese hecho, la organizacin que la escribi (National Center for Science Education--Centro Nacional pro Educacin de Ciencias, NCSE), la ha diseminado en crculos cientficos y ha pedido firmas de apoyo, pero solo de los cientficos que se llamen Steve o Stephanie. Por qu solo ellos? Primero, en honor a Stephen Jay Gould, paleontlogo y bilogo evolucionista recin fallecido, que dedic la vida a profundizar el conocimiento de los principios y mecanismos de la evolucin. Segundo, porque hay tantos cientficos de todos los campos de la ciencia, de todo el mundo, que estn de acuerdo con la declaracin que recabar firmas sera una tarea imposible. As que pidiendo las firmas de los "Steves", una muestra pequea de la comunidad cientfica, el NCSE quiere demostrar con humor lo slida y unificada que es la posicin cientfica sobre la evolucin. Como explica Eugenie C. Scott, directora ejecutiva de NCSE: "A los creacionistas les gusta acumular listas de PhDs que niegan la evolucin para dar la falsa impresin de que la comunidad cientfica est a punto de rechazar la evolucin. No hay tal. Centenares de cientficos firmaron la declaracin, y solo pedimos la firma de los que se llaman Steve, que representan aproximadamente 1% de los cientficos". A diario firman la declaracin ms cientficos de nombre Steve y Stephanie. La lista se puede ver en el website www.ncseweb.org, as como noticias de este proyecto creativo y divertido. Tambin venden una camiseta.

Los que se sacan la lotera ganan por diseo?


Revolutionary Worker #1223, 21 de diciembre, 2003, posted at rwor.org En un interesante artculo del fsico y cosmlogo Steven Weinberg (ganador del Premio Nbel) titulado "A Designer Universe?" (Un universo diseado?), 55 l comenta que no ve ninguna evidencia de diseo, o designio, en el universo ni de que las "constantes de la vida" hayan sido "ajustadas" para ofrecer las condiciones perfectas para el surgimiento de la vida. Dice que nuestra propia existencia en un rinconcito de "nuestro" sistema solar que es "ideal" para la vida podra parecer asombrosa y milagrosa, hasta que damos un paso atrs y comprendemos que la vida evolucion en una parte del universo que por casualidad ya era apropiada para el surgimiento de la vida (y de seres inteligentes que piensan en esas cosas). Weinberg tambin dice que no sera muy sorprendente que en un universo inconmensurablemente grande (uno de muchos universos, de los cuales solo una pequea fraccin podra tener caractersticas para que se d la vida), resultara que la mayor cantidad de planetas no pudiera tener vida, que una cantidad menor solo pudiera tener vida no inteligente, y que solo una pequesima fraccin pudiera tener vida inteligente. De modo que es importante colocar las cosas que parecen "misteriosas" o "milagrosas" en un contexto general. Casi cualquier cosa puede parecer "milagrosa" si no entendemos cmo se desarroll y si no la situamos en un contexto general. Weinberg presenta la analoga de un reportero que va a entrevistar al tipo que se sac el gordo de la lotera: puede que crea que el ganador ha recibido una intervencin divina milagrosa, hasta que recuerda la cantidad muchsimo mayor de jugadores que no est entrevistando porque no ganaron nada! De modo similar, el hecho de que en "nuestro" planeta haya vida puede parecer un milagro o un designio divino, hasta que recordamos que la vida que conocemos solo poda surgir en determinadas condiciones ambientales y que no es sorprendente que solo haya una pequea cantidad (en comparacin con los muchos otros planetas y partes del universo donde no puede haber vida) de lugares como "nuestro" planeta y otros similares, donde por casualidad existen las condiciones ambientales en donde poda surgir la vida. (Del mismo modo, el hecho de que haya uno o varios ganadores de la lotera no parece milagroso cuando consideramos la gran cantidad de jugadores que no ganaron). Es un hecho demostrado que cuando surge la vida con capacidad de reproducirse, empieza a evolucionar. Esto ocurre naturalmente por medio de una combinacin de factores al azar (como mutaciones o "errores de copiado") y de factores no aleatorios (como la seleccin natural que selecciona individuos con relacin a determinado ambiente). El desarrollo natural de las muchas especies pasadas y presentes del planeta por medio de la evolucin, sin mano divina, podra parecer difcil de creer hasta que uno capta cmo opera la evolucin y hasta que pone la existencia de todas esas especies en el contexto general de la operacin del proceso evolutivo a lo largo de millones y miles de millones de aos.

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El artculo ha salido en muchas publicaciones, como NY Review of Books (21 de octubre de 1999) y Skeptical Inquirer (septiembre-octubre de 2001).