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Projeto Revisoras Sabrina n 726

Amor sem lembranas


Past Passion Penny Jordan Resumo
Ao conhecer Matt ela no passava de uma criana ....Ela o viu s uma vez na vida, mas foi o bastante para se entregar Com o corao disparado, Nicole aguardava que a porta do escritrio se abrisse e Matthew entrasse. Ele agora seria seu patro. Seria... se ela tivesse foras para continuar trabalhando ali, ao lado do homem a quem se entregara sem ao menos

conhec-lo, quando no passava de uma adolescente! S de pensar no que aconteceria quando Matthew a reconhecesse como a garota bbada que levara para a cama, Nicole se sentia sufocar.
Digitalizao : Joyce Reviso: Marelizpe

CAPTULO I Nicole saiu de seu pequeno carro e alisou a saia do conjunto elegante antes de olhar com uma expresso ansiosa na direo do prdio. Eram dez para as nove, e o estacionamento j se encontrava quase cheio; naquele dia o novo dono da companhia faria sua primeira apario oficial. Ela se encontrava em frias quando aconteceram as negociaes inesperadas, que resultaram em mudanas na cpula da empresa, mas seus colegas vinham comentando esse fato sem parar. No era nenhuma novidade que Alan Hardy, o proprietrio da pequena construtora, praticamente perdera o interesse pelos negcios depois da morte trgica do filho. Mas ningum esperava que ele fosse vend-la para algum de fora da cidade, ainda mais para algum que provavelmente veria a pequena firma apenas como mais um item em seu crescente imprio comercial. Nicole, no entanto, sabia que seu emprego estava seguro; pelo menos fora tranquilizada nesse sentido. Trabalhara para Alan como secretria e assistente particular desde sua volta de Londres, oito anos atrs, e gostava muito do trabalho, embora nos ltimos tempos precisasse conferir duas vezes quase tudo que o patro lhe dava para fazer. Alguns funcionrios se enfureceram pela maneira como Alan mantivera a venda em segredo; ela prpria no ficara sabendo de nada, mas, em vez de raiva, tinha compaixo tanto por Alan como por sua esposa, Mary. A morte do filho num acidente de automovel destrura suas vidas e as esperanas de futuro. Era natural que Alan se desanimasse e perdesse o interesse pelos negcios. Nicole suspirou. Confiava em sua capacidade de trabalhar em harmonia com o novo patro, que, segundo lhe haviam dito, pretendia deixar um gerente encarregado da direo cotidiana da firma e apenas a visitaria uma vez por semana. Dessa forma, ela teria de trabalhar com o gerente nomeado. Durante o fim de semana, porm, Gordon, seu namorado, expressara dvidas desagradveis quanto a sua competncia para desempenhar as funes de secretria de um empresrio bem-sucedido. Os comentrios a aborreceram, contudo ela refreara os sentimentos. Gordon mantinha uma postura um tanto antiquada a respeito das mulheres, e Nicole culpava a me dele por isso. Tratava-se de uma daquelas mulheres que, enquanto tentavam se

mostrar indefesas e dependentes, eram na verdade manipuladoras e dominadoras. De maneira deprimente, comeava a tomar conscincia de que o tempo que passava com Gordon costumava deix-la irritada e em desacordo com ele. Os dois se conheciam desde pequenos, embora apenas nos ltimos dois anos tivessem comeado a namorar. No Natal, Gordon insinuara que estava pensando em ficar noivo, porm ela evitara o assunto. No entanto, viver numa comunidade to pequena se tornava difcil para uma mulher solteira, se no tivesse uma companhia masculina para os eventos sociais. Mulheres solteiras entre vinte e cinco e trinta anos eram vistas com certa suspeita pelos reacionrios locais. Nicole tinha amigas, claro, garotas com quem estudara e que depois haviam se casado e constitudo famlia. E, para ser honesta, preferia se divertir na companhia delas a seus encontros geralmente maantes com Gordon. Sua me j havia comentado com certa secura que uma vida inteira com Gordon parecia tempo demais, e Nicole se sentia inclinada a concordar. Mas Gordon representava estabilidade e respeitabilidade, e ela possua seus prprios motivos para crer que precisava dessas caractersticas em sua vida. Ao caminhar na direo do prdio de escritrios, ia respondendo com amabilidade as saudaes que recebia dos homens que se encontravam no jardim, enquanto ignorava a maneira como olhavam para suas pernas. J havia passado por eles e, quando estava prestes a abrir a porta, ouviu um deles rir, o que a fez corar imediatamente. No tinha idia da razo do riso; talvez nem mesmo fosse ela, mas no instante em que o ouviu quis correr e se esconder. Era ridculo carregar aquele fardo, do qual no conseguia se libertar, e tudo por causa de um erro, uma tola falha de julgamento na adolescncia... No importava quantas vezes tentasse argumentar consigo mesma que aquele erro no significava que tivesse de se punir pelo resto da vida, jamais fora capaz de afast-lo da mente e ignor-lo. Em seus momentos de mais profundo desespero e infelicidade, chegava a se perguntar se no valeria a pena conversar com algum a respeito, mas ento o antigo pnico voltava, fazendo-a se lembrar de seus esforos para se certificar de que ningum, especialmente nenhum homem que olhasse para ela, jamais pudesse pensar que era o tipo de mulher que... Nicole percebeu, ao correr para seu escritrio, que estava tremendo. Por que tinha de escolher justamente aquele dia para comear a se preocupar com o passado? Naquele dia tinha de se mostrar mais alerta e eficiente do que nunca. A nica coisa que ouvira sobre o novo dono da construtora era que no havia lugar em sua organizao para empregados improdutivos ou pouco dedicados. Aparentemente ele possua padres altssimos e esperava que seus comandados correspondessem a eles. Era desnecessrio dizer que j houvera uma sucesso de resmungos entre os funcionrios sobre as mudanas que fatalmente aconteceriam. Nicole no precisava que ningum lhe dissesse que a firma no era muito produtiva, que os lucros eram pequenos, ou que os operrios no eram distribudos com

eficincia, que o mestre-de-obras costumava fazer vista grossa para certos procedimentos que resultavam em prejuzos para a firma. A nica razo para a companhia ainda permanecer na ativa era o fato de ser a nica construtora razoavelmente grande naquela regio. A cidadezinha mercantil servia uma grande rea rural, e nos ltimos tempos simplesmente no houvera suficiente potencial de negcios para atrair concorrncia. Agora, entretanto, as coisas estavam mudando; pessoas se mudavam para os arredores e compravam velhas propriedades, fazendas e celeiros vazios, e Nicole suspeitava que, se a construtora no tivesse sido comprada, uma firma rival logo se estabeleceria ali, liquidando-a. Muitos dos empregados, porm, ou no conseguiam ou no queriam aceitar o fato, e por conseqncia a venda da companhia era causa de muito ressentimento. Apenas dois de seus colegas tiveram algo de bom a dizer sobre ele; um fora sua assistente, uma bela jovem de dezoito anos recm-sada do colgio, que lhe dissera que o sr. Hunt era muito bonito para algum to velho, e que, se no fosse por seu Danny, talvez tivesse se apaixonado. Nicole rira ante o comentrio, afinal sabia pelo que Alan lhe dissera que Matthew Hunt, na verdade, nem tinha trinta e cinco anos. E era, segundo o patro, "um homem de negcios inteligente, mas pouco convencional". Certamente era inteligente. O prprio pai de Nicole confirmara o fato. Trabalhava num banco em Londres e preferia ir e voltar todos os dias a morar num ambiente mais urbano, e fora ele quem revelara todos os detalhes da vida profissional do novo patro para Nicole. Pouco se sabia de sua vida particular, alm do fato de ser solteiro. Uma de suas amigas brincara com ela quele respeito: Bem, ele s pode ser uma melhoria, se comparado a Gordon. Meu Deus, Nicki! Ele to chato que no sei como voc aguenta. Quero dizer, hoje em dia todas ns sabemos que um relacionamento duradouro no se resume a sexo excitante e abrasador. Segurana uma coisa, mas Gordon outra. E a me dele... Nicole tivera de rir. Anna costumava dizer aquilo que pensava, sem rodeios. Nicole no se ofendera; sabia que as intenes da amiga eram boas, embora, naquilo que lhe dizia respeito, a idia de ver seu novo patro como uma possvel fonte para um novo romance em sua vida estivesse completamente fora de cogitao. E, de qualquer maneira, pelo que ouvira falar de Matthew Hunt, ele era o tipo de homem que sem dvida gostava que as mulheres com quem saa fossem atraentes e interessantes, o que ela certamente no era. Ao entrar apressada no vestirio, lanou um rpido olhar de desaprovao para seu reflexo no pequeno espelho. Era baixa, mas tinha formas esguias. Da me herdara a pele clara e os cabelos pretos, e do pai os olhos de um azul intenso e profundo. Uma combinao incomum, que, aliada delicadeza do rosto e aos lbios carnudos, costumava atrair os olhares masculinos. Os homens que a conheciam, porm, logo descobriam que suas maneiras no correspondiam aparente sensualidade de seu rosto e corpo. "Reprimida" era como os

mais grosseiros a descreviam, geralmente depois que seus avanos eram rechaados. Outros, menos crticos e sem o ego ferido para acrescentar maldade aos comentrios, diziam que ela era um tanto quieta e retrada. Sabia muito bem o que os homens pensavam a seu respeito, mas no se importava; alis, preferia que a considerassem afetada e inacessvel. Uma vez as coisas haviam sido diferentes. Uma vez... Nicole engoliu em seco, apanhando a bolsa e indo para a porta. Faltavam cinco para as nove e tinha coisas muito mais importantes com as quais se preocupar alm do passado. Mais tarde ela se perguntava se no teria, de alguma forma, experimentado uma premonio, uma conscincia que a lgica e a razo no lhe permitiam avaliar... Mas isso foi depois, quando era tarde demais para tomar uma atitude evasiva ou para dar ouvidos aos avisos que seus instintos lhe enviavam. Embora todos os requisitos legais da venda da construtora j estivessem cumpridos, Alan, seu antigo patro, entregaria pessoalmente o controle da companhia a Matthew Hunt naquela manh, numa curta cerimnia, marcada para as dez horas, onde o novo dono seria apresentado aos funcionrios. Quando abriu a porta do pequeno escritrio que dividia com Evie, a garota j se encontrava sentada mesa telefnica. Ela sorriu para Nicole e fez um gesto com a cabea na direo da porta interna. Alan chegou h alguns minutos. No parece muito bem. Eu lhe ofereci um caf, mas ele recusou. Diferente de Nicole, Evie trajava uma camiseta de cores vivas que combinava com o short igualmente brilhante. O cabelo loiro estava preso no alto da cabea num emaranhado de cachos desarrumados, e os brincos de plstico roxo destoavam bastante do vermelho-sangue do batom. A aparncia das duas no poderia ser mais contrastante, assim como alguns outros traos de personalidade, Nicole reconheceu com pesar. Evie, com dezoito anos, parecia to colorida e brilhante quanto um papagaio, enquanto ela, com vinte e seis, trajava um sbrio conjunto azul-marinho e blusa branca. Seu cabelo, de corte clssico, parecia to desinteressante e sem atrativos quanto o de uma secretria devia ser, disse a si mesma com firmeza, ignorando o ligeiro desnimo que comparar-se a Evie lhe provocou de repente. Ele ainda no chegou Evie comentou num tom conspiratrio. Imagino que tipo de carro deve ter. Algo grande e luxuoso, pode apostar. Provavelmente esportivo. Ele com certeza vai agitar este escritrio. Danny disse ontem noite que agora veremos um pouco de ao. Danny, o namorado de Evie, tambm trabalhava na construtora, como aprendiz de carpinteiro. E era um empregado to dedicado e esforado quanto sua namorada. Depois de recolher a correspondncia e de servir uma xcara do caf fresco para Alan, Nicole entrou no escritrio do patro e sentiu uma pontada no corao ao v-lo. Mesmo depois de dois anos, a morte do filho ainda o afetava intensamente: parecia um homem que perdera todos os objetivos e motivao para viver. Nicole

tambm suspeitava que comeara a beber demais, pois uma gaveta de sua mesa estava sempre trancada, e s vezes, quando entrava no escritrio, percebia um cheiro forte de bebida no ar. Sentia-se triste por ele, imaginando como devia ser doloroso sofrer aquele tipo de tragdia. Tom, o filho dele, morrera aos vinte e dois anos, prestes a se formar na faculdade. Fora um jovem inteligente e querido, e o acidente ocorrera de uma forma to estpida que no era de se estranhar que Alan, mesmo agora, fosse incapaz de se conformar. O motorista do outro veculo estava bbado e atravessara a pista, batendo de frente contra o carro de Tom, matando a ambos imediatamente. No existia nenhuma maneira fcil de um pai aceitar algo assim, e agora a firma, que deveria ter passado para as mos de Tom, havia sido vendida a outra pessoa. Convoquei uma reunio dos funcionrios para as dez horas Nicole relembrou o patro ao colocar a xcara de caf diante dele sobre a mesa. Felizmente os homens esto todos trabalhando na casa da rua Duke, e no haver nenhum problema para que compaream reunio... O contrato de reforma de uma velha casa perto do centro da cidade continha clusulas com grandes penalidades para falha no cumprimento do prazo estabelecido. Particularmente, Nicole achava que, em vista da notria morosidade de seu mestre-deobras, essas clusulas se tornariam um problema para a construtora, e suspeitava que ao aceit-lo Alan dava outra indicao de como a morte de Tom o afetara. Quando comeara a trabalhar para ele, Alan segurava com firmeza as rdeas da firma, controlando tudo. Agora as.coisas estavam diferentes, e ela se via com freqncia tendo de sutilmente lhe apontar as vrias armadilhas nos contratos que aceitavam, quase a ponto de ela prpria ter de redig-los outra vez para se certificar de que seriam realmente lucrativos para eles. O nico lugar que poderia comportar todos os empregados da construtora era um depsito vazio adjacente ao prdio, e seria ali que se reuniriam para conhecer oficialmente o novo patro. Da janela de seu escritrio, Nicole tinha uma viso clara do jardim e de todo mundo que chegava e entrava. Assim, s dez para s dez, quando , um jipe surrado entrou no jardim, ela soltou um pequeno suspiro de irritao. Um cliente em potencial, por mais bem-vindo que fosse, no poderia ser recebido apropriadamente no momento, com o novo dono da construtora prestes a chegar. O veculo salpicado de lama parou diante do prdio, e o motorista saiu. Ele era alto, usava uma jaqueta impermevel que realava os ombros largos, jeans empoeirado e justo, e um par de tnis surrados. O cabelo era vasto e escuro, no preto, mas de um castanho forte. Quando ele virou o rosto em sua direo, Nicole sentiu todo seu mundo virar de cabea para baixo. No, no era possvel. Era um engano. No podia ser o mesmo homem. Afinal, oito anos haviam se passado, e ela o vira apenas uma vez e meia-luz. Mas era ele. Nicole sabia que no se enganara, que jamais se enganaria a respeito daquele homem. Alm disso, no o reconhecera apenas com os olhos, mas

tambm com os sentidos, que reagiam de maneira traioeira presena dele... Ento estremeceu, querendo fechar os olhos para se livrar daquela viso e das lembranas que evocava. Os homens, quando bbados, no eram amantes cuidadosos ou atenciosos... Pelo menos era essa a opinio geral. Ficavam negligentes, desajeitados e no se importavam com os desejos de suas parceiras. Mas com ele, com aquele homem, fora diferente... Nicole estremeceu outra vez, fazendo Evie fit-la com uma expresso preocupada. Voc est bem? Ficou to plida. Ela foi at a mesa de Nicole, e ento, quando o movimento do lado de fora do prdio chamou sua ateno, comentou com agitao: ele, o novo patro. Matthew Hunt. Ento ele chegou. melhor voc ir avisar Alan. Matthew Hunt? Aquele era Matthew Hunt? Nicole teve de se apoiar na mesa, pois seus joelhos pareciam incapazes de sustentar-lhe o peso. Impossvel! No podia ser. No podia! Matthew Hunt, seu novo patro, o mesmo homem que... Ela engoliu em seco quando percebeu o horror da situao, sua mente num completo alvoroo enquanto procurava, desesperadamente, por algo onde se agarrar, algo que a impedisse de se afogar em seu prprio terror. E se ele a reconhecesse? E se ele... No, era impossvel... Ele a vira uma nica vez; seus cabelos estavam mais compridos na ocasio, e tambm tinha acabado de fazer uma permanente desastrosa, que a deixara parecendo um personagem de filme de terror. Fechou os olhos, tremendo, tentando no se lembrar de sua aparncia naquela noite. No. Ele no a reconheceria. Nem os pais a teriam reconhecido... O ritmo de seu corao voltava ao normal, mas o corpo continuava tenso. Podia ouvir Evie anunciando agitada a Alan que Matthew Hunt havia chegado. A qualquer momento ele entraria no escritrio... no escritrio dele. Quando entrasse, ela precisava estar pronta, preparada. Tinha de... Nicole respirou fundo. A porta do escritrio se abriu e ali estava Matthew Hunt, fitando-a. Nicole ficou chocada com o quanto tudo nele lhe era familiar, a maneira de olhar, o porte altivo e elegante... Lembrou-se de como notara essas caractersticas naquela noite, alm, claro, de sua beleza espetacular, sua virilidade bvia... Srta. Linton. Era uma afirmao, no uma pergunta, e ela respondeu um tanto trmula, num gesto automtico: Sim, sou Nicole Linton, sr. Hunt. Me chame de Matt ele a instruiu num tom frio, com um sorriso que no era nem cordial nem amvel. Tratamento respeitoso e antiquado, quando adulador e insincero, torna-se algo que no me agrada... Aquele comentrio a libertou de seu terror particular, e Nicole o encarou, franzindo a testa. Matthew Hunt no a reconhecera, mas por suas maneiras era evidente que no gostara dela. Nicole piscou com uma expresso defensiva; sabia que

no era popular com os homens da construtora, que caoavam dela pelas costas e riam de sua afetao, mas aquilo era melhor que... Ela engoliu a seco. Aquele homem ia ser seu patro. A menos que se demitisse, o que no queria fazer, teria de encontrar uma forma de se relacionar bem com ele. No era fcil encontrar emprego na cidade, e ela no tinha nenhum desejo de se deslocar para Londres para trabalhar, e muito menos de se mudar para l. O que quer que tivesse causado a antipatia dele, com certeza no era o passado... Estava a salvo daquele horror, pelo menos. Quando fez um comentrio vazio, tomou conscincia de se encontrar num estado de intenso choque, de falar e se mover como um autmato. Na verdade, o que mais desejava era se virar e correr o mais rpido possvel para longe desse homem que a observava. Pelo canto do olho, viu Alan sair de seu escritrio. Evie sorriu com entusiasmo para Matthew Hunt, que lhe deu um sorriso surpreendentemente afetuoso. Uma sensao diferente de tudo que j experimentara percorreu o corpo de Nicole. Era como ser apunhalada, e ela quase arfou pelo choque. Lgrimas vieram-lhe aos olhos, e ela lutou para combat-las. No chorava desde os dezoito anos... a idade de Evie. Nicole se virou, piscando rpido, fechando as mos e cerrando os dentes enquanto se esforava para controlar sua reao estpida. Afinal, no tinha sentido chorar porque um homem a tratara com frieza e desinteresse enquanto sorria com ar afetuoso e apreciativo para Evie... Por qu? Especialmente quando o homem em questo era aquele. No aprendera nada com o passado? Todos aqueles anos vivendo com o fardo de sua prpria culpa no haviam lhe ensinado nada? So quase dez horas. Creio que temos uma reunio para comparecer. Quero abrevi-la ao mximo. H muito trabalho a fazer, e tenho uma reunio em Londres esta tarde... Nicole caminhou em silncio para a porta. Sentia uma fraqueza horrvel nas pernas e a cabea como se estivesse recheada de algodo. Ao chegar porta, Matthew Hunt a abriu para ela, fitando-a com ateno. Podia sentir pequenos pontos de suor brotando da pele, mas se recusou a ceder ao impulso perigoso de virar o rosto e olhar apenas para se certificar de que ele realmente no percebera, no a reconhecera. E ento, felizmente, j havia cruzado a porta, com Evie vindo atrs. Durante a reunio achou impossvel se concentrar no que estava acontecendo. Era incrvel que Matthew Hunt fosse o novo patro! Tem certeza de que est bem? Evie insistiu. Ainda est muito plida. Estou tima. Nicole disse o mesmo para a me quando chegou em casa e a sra. Linton lhe perguntou como fora seu primeiro contato com o novo patro. No era verdade, claro. O dia todo tivera a incmoda impresso de que Matthew Hunt a observava. Portanto, no havia como se sentir bem. Suspeitava, pelas perguntas que lhe foram feitas durante o dia, que o novo patro achava que ela chamara para si muito da direo da

construtora, dando-lhe a impresso de que, dali em diante, a companhia seria administrada de maneira bem diferente. Podia ter explicado a ele que sua motivao no havia sido nenhum desejo de autopromoo; que agira simplesmente por compaixo e preocupao, mas o orgulho a fizera calar-se. Orgulho e uma certa obstinao amarga. Uma vez ele j a julgara mal, e agora voltava a fazer isso, mas nas duas ocasies ela prpria fora a responsvel pela interpretao incorreta. Um novo gerente seria nomeado para assumir a direo da companhia no fim da semana, ele lhe dissera; at ento, Alan permaneceria encarregado, na qualidade de conselheiro. Matthew ficara l apenas por duas horas, mas, quando foi embora, Nicole se sentia esgotada como se tivesse trabalhado sem parar durante uma semana inteira. No havia dvida de que profissionalmente ele era dinmico e muito bem informado. Era at muito fcil entender por que alcanara tanto sucesso, mas a causa da tenso de Nicole no tinha nada a ver com o aspecto profissional. E no podia contar me por que ele a perturbava tanto. Ah, j ia me esquecendo, Gordon telefonou. Pediu para lhe dizer que teve de cancelar o compromisso desta noite. Aparentemente a me dele no estava se sentindo bem. Num gesto herico, a sra. Linton conseguiu manter o tom leve e sem crtica, mas Nicole j conhecia a opinio dos pais a respeito de Gordon e do relacionamento dos dois. Eles tinham combinado de jogar tnis naquela noite, mas Nicole no lamentou o cancelamento do encontro. Acho que vou dormir cedo hoje anunciou me com um ar abatido. Estou cansada. Uma boa caminhada lhe faria mais bem que se deitar cedo. Dormir demais pode provocar depresso. Nicole conseguiu forar um pequeno sorriso. Sua me era sempre di-reta e sincera em seus comentrios... diferente da me de Gordon, que era exatamente o contrrio. Talvez tenha razo. Tenho, e voc tambm pode levar essa cadela gorda e preguiosa junto. As duas olharam para a tranqila fmea de labrador deitada para se aquecer diante do fogo, cujo forno estava aceso, e Nicole sorriu outra vez. Entendi. No sou eu quem precisa do passeio, Honey... Far bem a vocs duas a me observou com firmeza. Duas horas depois, apoiada num porto e fitando a vista pastoril sua frente, Nicole refletiu que, enquanto fisicamente a caminhada pudesse lhe ter feito bem, mentalmente... Baixou o olhar para Honey, deitada a seus ps. At aquele dia achara que havia deixado o passado para trs, que estava a salvo dele. Agora sabia que se enganara. Por sua prpria insistncia deixara a casa paterna para trabalhar em Londres,

onde passara a dividir um apartamento com trs outras garotas. do colgio. Seus pais a achavam jovem demais, mas haviam cedido arite o argumento de que aos dezoito anos a filha era legalmente uma adulta. Ela conseguira um emprego num escritrio de arquitetos londrinos; fora a garota mais jovem l. Se sentira tmida e deslocada com as outras moas, todas com idades em torno dos vinte e que para ela pareciam to sofisticadas e experientes... E ento conhecera Jonathan. Jonathan era o filho do principal scio da firma e estava sendo preparado para assumir a posio do pai. Tinha vinte e seis anos, era alto, loiro, muito charmoso. Nicole ficara deslumbrada por ele... e claro que se apaixonara. Ingenuamente acreditara que Jonathan tambm se apaixonara, e ento chegara o dia fatdico, quando ouvira a conversa que mudara completamente o curso de sua vida. Nicole fechou os olhos e estremeceu. Diante dela a vista tranqila desapareceu, e mais uma vez estava parada na pequena sala empoeirada onde guardavam material de escritrio na Mathieson & Hendry. CAPTULO II Claro que no estou interessado nela, querida. Como pode pensar isso? Nicole ficara paralisada. Reconhecera a voz de Jonathan no mesmo instante, e o cime de ouv-lo falar com outra mulher naquele tom suave e carinhoso, que achava que usava apenas com ela, e o choque de ouv-lo chamar a outra de "querida" a manteve rgida onde estava, o bloco de papel de carta que a chefe das datilgrafas lhe pedira para buscar apertado com fora contra o peito. Jonathan estava parado no corredor, diante da porta do depsito. Obviamente no tinha a menor idia de que ela se encontrava ali, mas Susan Hodges sabia... Devia saber, pois estava perto quando a sra. Ellis mandara Nicole buscar o papel de carta. Bem, voc tem sado com ela ouviu Susan comentar. Apenas porque voc no estava disponvel, minha cara. Oh, vamos falar honestamente agora. Imaginou mesmo que eu estivesse interessado em algum to assexuada e maante como aquela garota pudica inspida? Cus, ela nem sabe beijar direito... No como voc! Nicole ouviu risos, seguidos do inconfundvel som de duas pessoas se beijando. Sentiu-se mal e zangada ao mesmo tempo, to desesperadamente infeliz que teve de cerrar os punhos e ranger os dentes para no chorar, e to furiosa com Jonathan e consigo mesma que se tivesse de se confrontar com ele naquele momento provavelmente o esbofetearia. Como fora estpida ao acreditar que Jonathan gostava mesmo dela, que a respeitava, a amava, quando na verdade ele e Susan Hodges... Su san Hodges, a escandalosa do escritrio, a bonita loira que sempre usava roupas agarradas, que sempre parecia rir um pouco alto demais e por tempo demais. Se algum lhe tivesse dito que Jonathan estava envolvido com Susan ela jamais

teria acreditado; diria que Susan simplesmente no fazia o tipo dele. Como fora ingnua! Ento voc no vai levar a "Srta. Recato" festa desta noite, vai? Susan indagou a Jonathan. De jeito nenhum ele respondeu com uma risada. Aposto que voc tem algo espetacular para vestir, no tem, Susie? Algo deslumbrante e sexy? Voc ter de esperar para ver, no ? Susie comentou num tom provocante, acrescentando: claro, voc pode ir minha casa e ver em particular... Os dois riam quando seguiram pelo corredor. Dentro da despensa, Nicole permaneceu paralisada de infelicidade. Era verdade que Jonathan no a convidara especificamente para ir com ele festa de aniversrio de seu pai naquela noite, mas ela presumira... acreditara... Nicole at mesmo comprara um vestido novo para a ocasio... O vestido em questo era bonito e recatado, de veludo azul-escuro com um decote redondo e mangas longas, e de repente, com amargura, percebeu que com ele pareceria to assexuada e maante quanto Jonathan dissera que era. Lgrimas ernbaaram sua viso. Sentia-se enjoada pelo choque e furiosa, possuda por uma necessidade de mostrar a Jonathan, a todo mundo, que no era a pessoa maante e inspida que acreditavam, que podia ser to excitante e desejvel quanto as Susans do mundo. Mais tarde imaginou se no teria sofrido algum tipo de instabilidade mental para reagir daquela maneira; com certeza jamais fizera algo parecido, nem o faria depois. Tudo em que podia pensar era que a dor de saber o que Jonathan pensava a seu respeito, o trauma de cair de sua nuvem de iluso a perturbara mentalmente de alguma forma. Dentro da pequena firma, a comemorao do quinqagsimo aniversrio do scio majoritrio era um grande evento, para o qual haviam alugado um salo num grande hotel do centro de Londres. Haveria um jantar seguido de danas e, embora tivesse tentado no demonstrar, Nicole ficara nervosa e excitada a respeito da festa desde que Jonathan comeara a sair com ela. Os pais dele estariam presentes, claro, e suas irms, e naquele mundo de sonhos de alguma forma ela se imaginara sendo apresentada famlia, sentando-se com eles, sendo aceita por eles como a namorada de Jonathan. Agora percebia como aqueles devaneios haviam sido idiotas e j no sabia mais se odiava Jonathan ou se o amava. Tudo que sabia era que estava determinada a lhe mostrar o quanto seus comentrios cruis haviam sido errados, como podia ser desejvel... Muitssimo mais desejvel que garotas como Susan Hodges. Todos os funcionrios teriam a tarde livre para se preparar para a festa. Durante a manh os pensamentos de Nicole permaneceram bem longe do trabalho. Estava mentalmente ocupada fazendo planos, tomando decises e, assim que pde, apanhou seu casaco e saiu apressada para a rua. O escritrio ficava no centro da cidade, a pouca distncia da rea comercial.

Nicole sentia um calor, uma ardncia no peito, uma determinao feroz que a motivava e conduzia... Sem se dar tempo para hesitar, ela entrou no modernssimo salo de beleza recm-inaugurado perto do escritrio. No era nem um pouco parecido com os sales de cabeleireiros de sua cidade natal: nada de cor-de-rosa ou babados, a decorao se baseava em cinza e preto, as paredes enfeitadas com grandes fotografias de penteados. A recepcionista tinha cabelo curtssimo, tingido de rosa, e um olhar arrogante. Antes que pudesse mudar de idia, Nicole lhe disse o que queria. Dez minutos depois estava frente a frente com o cabeleireiro, que lhe indagou com um ar pensativo: Tem mesmo certeza sobre isso? Nicole se irritou, percebendo por instinto o que ele dizia na verdade: que no conseguia ver algum to inspida com um penteado to moderno e inovador... Se no capaz de faz-lo... O homem franziu a testa. Oh, posso fazer, s que uma mudana muito radical. Ele a fitou com um olhar estranho, e continuou num tom baixo: Olhe, no de minha conta, mas seu cabelo muito bonito. Um pouco antiquado talvez, cabelo liso no est muito na moda no momento... mas fazer uma permanente... Nicole rangeu os dentes. Sabia exatamente o que queria e estava determinada a conseguir. Lembrou-se de ter visto uma fotografia na janela do salo a caminho do trabalho alguns dias antes. Nela a modelo, uma bonita morena, ostentava uma massa de cachos remexidos e desordenados que transmitia, mesmo aos olhos inocentes de Nicole, uma sensualidade capaz de atordoar. Nenhuma garota ou mulher com aquele penteado poderia ser descrita como maante, inspida... e certamente no como assexuada. Quero a permanente ela anunciou, quase desesperada. Trs horas depois, fitando seu reflexo transformado no espelho, sentiu-se abater. Mal se reconhecia, e quanto ao que seus pais diriam... Seu rosto era mesmo to pequeno que parecia enterrado na massa de cabelo, o volume virtualmente triplicado pela intensidade da permanente? O cabeleireiro a fitava com um ar grave, porm ela se recusou a deix-lo ver como se sentia chocada e desanimada. Estudou o reflexo com seriedade, ignorando a palidez do rosto e o tamanho dos olhos arregalados. Quando saiu para a rua sentia-se estranhamente enjoada e atordoada, mas ignorou a sensao, seguindo para uma das grandes lojas de departamento ali perto. A garota encarregada do balco de cosmticos franziu os lbios e a estudou com um ar pensativo quando ela lhe disse o que queria. Batom vermelho... sim, definitivamente batom vermelho. Com sua boca ficar sensacional. O visual deste ano pele clara, ento voc est com sorte, mas teremos de fazer algo para realar seus olhos. Meia hora depois, Nicole terminou de receber seus cuidados e lutou contra o impulso de deslizar a lngua pelos lbios e remover a camada de batom pegajoso que parecia ter alguns centmetros de espessura. Ao passar por um espelho olhou-se outra vez, mal se reconhecendo na criatura

de cabelo armado, olhos azuis pintados e lbios carnudos, vermelhos e brilhantes. Assexuada?, perguntou a si mesma ao subir pela escada rolante at o departamento de roupas. Ignorou com firmeza a seo onde normalmente teria feito suas compras, dirigindo-se, em vez disso, para as roupas mais "modernas". As minissaias voltaram moda a assistente comentou quando Nicole lhe explicou que queria um vestido para festa. A moa disse tambm que tinha sorte por ter pernas torneadas para usar saia curta e o corpo perfeito para o deslumbrante vestido justo em crepe de seda prpura, o qual ela assegurou a Nicole ser o ideal para qualquer garota que quisesse ser levada a srio. A mesma onda furiosa de amargor que a levara ao salo de beleza a levou de volta para casa com as compras e sua nova imagem, determinada a provar a Jonathan o quanto ele estava errado a seu respeito. Ao chegar l, descobriu que tinha o apartamento apenas para si. As compras haviam demorado mais do que previra, e tinha tempo apenas para um banho rpido e comer alguma coisa. Apesar de todo seu cuidado, o banho pareceu deixar seu cabelo com um aspecto ainda mais desalinhado e armado do que estivera ao deixar o salo. Fitou-o com incerteza, imaginando se talvez a permanente no havia sido uma mudana drstica demais, e ento, determinada, se forou a lembrar dos comentrios cruis de Jonathan a seu respeito. Ningum que a visse agora a acharia assexuada, acharia? Ela olhou... e olhou... Um pouco desconfortvel, concluiu que no sabia ao certo o que parecia, apenas que no era realmente ela mesma. Precisou de mais de uma hora e vrias tentativas infrutferas antes de conseguir reproduzir alguma coisa parecida com a maquilagem aplicada com arte pela vendedora. O lpis azul certamente realava seus olhos de maneira extraordinria, porm ela ainda no tinha certeza se tanto batom... Forando-se a lembrar com determinao do porqu daquilo tudo, ignorou seus prprios sentimentos de desconforto e se arrumou com o vestido novo. Era estranho como algo to insubstancial podia fazer seu corpo esguio parecer to voluptuoso, mesmo achando que prpura no era sua cor. Estava pronta. At mesmo o motorista do txi, o qual chamara por telefone para lev-la festa, olhou outra vez quando ela abriu a porta. Nicole ergueu um pouco mais o queixo e lhe lanou um olhar que esperava que fosse frio. Mal podia esperar at que Jonathan a visse; Ento ele a achava inspida, no? Inspida, maante e assexuada... Bem, naquela noite o faria lamentar cada uma daquelas crticas maldosas. Apenas quando pagava o motorista diante do hotel e viu suas colegas de trabalho chegando em grupos, ou pior, aos pares, percebeu que a melhor maneira de mostrar a Jonathan o quanto estava enganado a seu respeito seria entrar na festa com outro homem... Mas o problema era que no conhecia nenhum, no em Londres, e certamente nenhum dos amigos de sua cidade era pareo para Jonathan. Ele era to bonito, to sofisticado, to charmoso... Um charme que no

significava nada, forou-se a lembrar com amargor, ignorando o olhar espantado de reconhecimento de uma das garotas da seo de datilografia que se aproximava da entrada principal do hotel no mesmo momento em que ela avanava naquela direo. Nicole? voc, no ? Meu Deus! Isso ... Isso uma peruca? a colega indagou com incerteza. No, fiz uma permanente. Jamais gostara particularmente de Lisa; outra loira como Susan Hod-ges. Ela ergueu o queixo com um ar desafiador ao ver a maneira como a outra garota estudava sua aparncia. O acompanhante da loira tambm a fitava, de uma forma com a qual no estava familiarizada, e que a fez sentir-se desconfortvel e apreensiva, mas ignorou as sensaes, concentrando-se em vez disso na crueldade das palavras que ouvira naquela manh. O saguo estava cheio de gente entrando e saindo, e um quadro ao lado da mesa da recepo indicava em qual salo acontecia cada evento, portanto foi fcil para ela encontrar o caminho at a festa. A iluminao suave do salo a fez piscar um pouco ao entrar. Mesas individuais haviam sido dispostas ao redor da pequena pista de dana, e Nicole avanou rpido para uma ocupada por algumas das garotas da seo de datilgrafas. Todas comentaram sobre sua mudana de aparncia, mas apenas uma foi rude o bastante para observar que estava surpresa por v-la chegar desacompanhada. Pensei que voc viria com Jonathan acrescentou com crueldade. Agora Nicole ficou contente com a suavidade das luzes. Virou o rosto e deu de ombros, fingindo desinteresse. Mas desinteresse foi na verdade a ltima coisa que sentiu quando Jonathan entrou de braos dados com Susan. Os dois pareceram levar muito tempo para atravessar o salo. Jonathan no olhou uma vez sequer em sua direo, Nicole notou desanimada, mas Susan certamente o fez, arregalando um pouco os olhos ao perceber sua aparncia mudada. Que olhasse, Nicole pensou com esprito desafiador, erguendo a cabea para agitar o cabelo. Que os dois olhassem... Estava determinada a fazer Jonathan engolir suas palavras antes que a noite terminasse, embora ficasse cada vez mais bvio para ela que, se desejava mesmo alcanar aquele objetivo, precisaria que algum outro homem lhe desse ateno, deixando claro que no a considerava nem inspida nem assexuada. E no podia ser qualquer um. Tinha de ser um tipo especial de homem, o tipo que... Nicole arregalou os olhos, perdendo o flego, ao fitar o homem que acabava de entrar no salo. Diferente dos outros convidados, que, sem exceo, usavam trajes formais, ele estava vestido de maneira casual, a camisa azul-claro aberta no pescoo, o jeans moldando-lhe os quadris. Nossa! Olhem s para aquilo! uma das outras garotas mesa comentou com uma risadinha de aprovao. Imagino de onde ele saiu... Quem sabe? Mas pode ter certeza de uma coisa. No vai ficar muito tempo... no vestido assim. Quer apostar? uma terceira garota comentou num tom seco. Acontece

que ele um de nossos clientes mais importantes. Sabia que havia sido convidado, mas creio que ningum achava realmente que viria... Atrs de Nicole as garotas estavam rindo e conversando agitadas a respeito da beleza do recm-chegado, porm ela no prestava muita ateno. Um garom se aproximou com uma bandeja de coquetis de champanhe e, embora no costumasse beber, Nicole pegou um e bebeu tudo num nico gole. O champanhe fez ccegas em sua garganta e a fez tossir um pouco, mas a deliciosa sensao de calor que se espalhou por seu corpo em seguida era inegavelmente agradvel. Sentia-se melhor, tambm... mais forte, mais autoconfiante, mais determinada que nunca a mostrar a Jo-nathan como estava enganado a seu respeito. Preferiu ignorar a ligeira tontura que a invadiu ao levantar-se para aceitar um segundo coquetel de outro garom. Era apenas nervosismo, disse a si mesma com firmeza. Apenas seus nervos... Afinal, ningum, nem mesmo algum que nunca bebia, conseguia se embriagar com dois coquetis de champanhe, conseguia? Urna das garotas se levantou e anunciou que ia at o bar. Quando perguntou a Nicole o que ela queria beber, incerta sobre o que pedir, ela se apressou a repetir o pedido da colega sentada a seu lado, embora no soubesse ao certo do que se tratava. Quando as bebidas chegaram, o gosto amargo da sua era estranho, entretanto as boas maneiras a fizeram esvaziar o copo. Jonathan e Susan no estavam sentados com os pais dele, Nicole, atordoada, notou ao procur-los pelo salo com o olhar. Na verdade, Jonathan estava conversando com o homem de jeans, enquanto Susan sorria de maneira afetada. Ele era, Nicole reconheceu, muito mais bonito que Jonathan. Tambm era muitssimo mais viril, e um pequeno e delicioso arrepio percorreu seu corpo ante a idia de se sentir apertada contra aquele peito largo e forte, de ser tocada por aquelas mos to msculas. Sem nem sequer pensar no que estava fazendo, Nicole se levantou, ignorando o torpor de sua mente e a estranha fraqueza nas pernas. Caminhou com passos incertos pelo salo e, ao se aproximar da mesa, viu a maneira possessiva como Susan agarrou o brao de Jonathan, estreitando os olhos e enterrando as unhas vermelhas na manga do palet dele. Jonathan a vira agora. Percebeu o choque em seu olhar ao fit-la, e no mesmo instante uma onda de prazer e triunfo a invadiu. Sorriu para ele com um ar provocante... o mesmo tipo de sorriso que j vira Susan usar tantas vezes, e ento balanou a cabea, fazendo o cabelo esvoaar. O movimento a fizera sentir-se um pouco enjoada, percebeu com desconforto. Oi, Jonathan. Ela ignorou Susan, aproximando-se dele para que pudesse olhar direto no rosto do belo desconhecido de jeans. Gostaria de danar? Pde ver o choque na expresso de Jonathan, ouvir o ultraje na bufada de Susan, mas no se importou. Por que deveria? Ela mostraria a Jonathan o quanto estava errado a seu respeito; ia mostrar-lhe que era desejvel, sexy... que os homens a queriam. O estranho a estava fitando agora, uma expresso indecifrvel no olhar. Por um momento, enquanto a estudava, seu olhar endureceu e se tornou to frio que ela se

encolheu, com lgrimas ameaando embaar-lhe a viso. Em meio nvoa com a qual o lcool e a infelicidade a envolviam, percebeu que, apesar de todos seus esforos, ele no a achava atraente, que ia na verdade rejeit-la. Nicole levou uma das mos ao rosto, num gesto defensivo, e comeou a recuar, corando de sentimento de culpa e humilhao. Contudo, antes que pudesse se afastar, ele estendeu uma das mos e a segurou pelo pulso. Nicole olhou para a mo com espanto e confuso. Nunca imaginara que fosse possvel para um homem segur-la com um toque to leve e ao mesmo tempo de maneira to firme. Ele no exercia a menor presso em sua pele, entretanto sabia que se tentasse se afastar aqueles dedos finos se fechariam ao redor de seus ossos como tenazes. O choque clareou sua mente entorpecida pelo lcool, e ela fitou-lhe os olhos, vendo o brilho implacvel e determinado em suas profundezas negras. Estupefata demais para resistir, permaneceu onde estava, o espanto seguindo o choque quando se perguntou por que se sentia como se de repente tivesse avanado um passo alm da borda do planeta. Seriam os coquetis de champanhe? Levou a mo livre ao estmago com apreenso ao ouvir seu captor murmurar com frieza para Jonathan: Por favor, nos d licena. Parece que a dama quer danar. Apesar de no perceber nenhum trao irnico de nfase em sua voz, Nicole ainda assim corou ante o som da palavra "dama". "Damas" no se vestiam como ela naquela noite, no usavam o tipo de maquilagem que ela se aplicara, e com certeza no abordavam estranhos e os convidavam para danar. Nicole hesitou um pouco, louca de desejo de fugir no apenas de seu captor, mas da situao toda que criara. Ento olhou para Jonathan e viu a maneira transfigurada como a fitava, e tambm viu em seus olhos um misto de raiva e cautela. Estava aborrecido porque ela ia danar com outro, reconheceu de imediato, e no estava apenas zangado, tambm tinha medo de diz-lo... medo de desafiar aquele homem parado a seu lado e reclamando o direito de danar com ela. De repente percebeu que Jonathan se encontrava, seno enciumado, com certeza ressentido com a presena do outro homem a seu lado. Estava funcionando, ela reconheceu com um tremor. Sua aparncia, afinal, no era o desastre que comeara a imaginar; no podia ser, se fazia Jonathan v-la como uma mulher desejvel, algum que ele no queria ver danando com outro homem. Uma intensa satisfao a dominou. Virou-se e deu um amplo sorriso para seu captor, que voltou a arregalar os olhos antes de se virar para Jonathan e depois para ela outra vez. At j ele murmurou para Jonathan. E ento, sem que Nicole soubesse como acontecera, se viu na pista de dana, envolta por aqueles braos fortes, movendo-se ao ritmo da msica lenta e hipntica. Na verdade, a maneira como ele a abraava era to confortante e segura, e o calor agradvel vindo de seu corpo a fazia sentir-se to aquecida, que Nicole se sentiu quase tentada a fechar os olhos e... Ela bocejou com suavidade, e quase tropeou ao

errar um passo. No mesmo instante o estranho apertou o abrao para segur-la. Acho que o lugar mais apropriado para voc neste momento seria uma cama, no uma pista de dana ele murmurou junto a seu ouvido. Entorpecida, Nicole afastou a cabea de seu ombro e o encarou. Acontecera, da forma que ela previra. Os homens no se importavam com o tipo de pessoa que a mulher era... apenas com sua aparncia. Essa era a verdade, caso contrrio por que aquele homem, que nunca a vira antes, estaria lhe dizendo que queria ir para a cama com ela, quando, em todos os meses que trabalhara na seo de datilografia, apenas Jonathan a convidara para sair, e mesmo assim no lhe fizera realmente nenhuma proposta sexual? E ela sabia o motivo. Porque ele a achava assexuada e inspida... Bem, se ele apenas tivesse ouvido o que aquele homem lhe dissera, mudaria de opinio. Uma sensao de triunfo a invadiu, envolvendo-a com um delicioso calor que, aliado ao lcool que consumira, teve um efeito eletrizante em seus sentidos e reaes. Bem, se isso que quer ela murmurou um tanto ofegante , e se tem certeza de que no se importa em ir embora to cedo... Ir embora? Nicole franziu a testa ante a aspereza do tom dele, sua expresso confusa ao encar-lo. Voc mora muito afastado da cidade? indagou com educao. que tenho de trabalhar amanh cedo, e... Nicole, por que no vem se juntar a mim e Susan? Ela franziu ainda mais a testa ao perceber que a msica terminara e que Jonathan estava parado perto deles. Nem sequer o vira deixar a mesa, muito menos se aproximar. Mesmo sem saber que o fazia, recuou quando ele estendeu uma das mos para toc-la, instintivamente se apertando contra seu parceiro. Como olhava para Jonathan, no percebeu a expresso rpida que cruzou o rosto do outro homem enquanto ele observava o desenrolar dos acontecimentos. Uma adolescente embriagada, oferecendo-lhe o corpo, era a ltima coisa que queria no momento. E, apesar de toda a maquilagem e daquele cabelo impossvel, ela parecia no passar de uma criana. Se a deixasse em seu estado atual, porm, a estaria deixando merc de Jonathan ou de outro de seu tipo. Curvou os lbios num sorriso cnico. A garota podia ser uma pequena idiota, mas definitivamente no merecia aquilo. Tarde demais, eu receio, Jonathan ele interrompeu com suavidade. Acontece que Nicki e eu estamos de sada... Nicole o encarou com um ar espantado. Ele a chamara de Nicki. Apenas sua famlia e amigos de sua cidade a chamavam assim... e dissera que estavam de sada... No havia mais necessidade, no agora que Jonathan estava ali e a queria, mas, antes que pudesse dizer qualquer coisa, ele a segurou pelo brao e a levou com firmeza atravs do salo, deixando Jonathan para trs. Voc tem um casaco? ele quis saber quando chegaram porta. Nicole balanou a cabea com um ar atordoado. Pena... pareceu ouv-lo dizer quando fitou-lhe o vestido. Jonathan ela protestou num tom rouco, tentando se virar.

Esquea dele. Ele no serve para voc. Agora venha, vamos embora daqui. Um pequeno tremor de medo percorreu-lhe o corpo. O estranho estava obviamente impaciente para fazer amor com ela... Sentiu um calafrio. O que estava fazendo, indo embora com aquele estranho? E se... Mas se ela voltasse desacompanhada agora, Jonathan saberia que tinha razo, que ela era maante, inspida... e assexuada. Seu captor a levou para o estacionamento subterrneo, ainda segurando-a pelo brao ao abrir a porta de um brilhante Jaguar conversvel, quase jogando-a para dentro, e ento fechando-lhe o cinto de segurana e a porta antes de dar a volta no carro e sentar-se ao volante. O carro exalava cheiro de couro, e de algo mais... algo estranho e excitante. Nicole levou vrios segundos para perceber que o perfume era dele. E quando percebeu, corou e estremeceu, fazendo-o franzir a testa ao fit-la e indagar: Olhe aqui, voc no vai vomitar, vai? Porque, se for... Ela balanou a cabea. Sentia-se mesmo ligeiramente enjoada, e sua cabea doa bastante, mas tinha certeza de que no ia passar mal. O que realmente queria, reconheceu quando ele saiu do estacionamento para a rua, era dormir. Ho logo aquele pensamento se formou em sua mente, encostou a cabea no apoio do banco e fechou os olhos. Certo, agora, se me disser onde mora... Silncio. Matt franziu a testa e desviou o olhar da rua para sua passageira, sua expresso se tornando severa ao perceber que ela se encontrava completa e profundamente adormecida. Que estava, alis, dormindo como a criana que era. Quanto ela bebera? O suficiente para transform-la num perigo tanto para si mesma como para os outros. Se tivesse algum juzo a teria deixado na festa. Algum l se certificaria de que ela chegasse em casa em segurana; ou no? Ele tinha de tomar um avio cedo na manh seguinte, e a garota era realmente um problema adicional, do qual no precisava. Na verdade, ele possua um senso de responsabilidade superdesenvolvido; e suspeitava que a causa fosse suas trs irms mais novas. Franzindo outra vez a testa, reconheceu que era tarde demais para fazer meia-volta e deix-la na festa outra vez, especialmente com um lobo como Jonathan Hendry andando por l. O mais razovel seria lev-la para seu apartamento, coloc-la na cama do quarto de hspedes, e mand-la embora logo cedo na manh seguinte, antes de partir para Nova York. Ao despertar ela j deveria estar sbria o suficiente para perceber o quanto seu comportamento havia sido potencialmente autodestrutivo. Tentou acord-la mais uma vez, sabendo de antemo que seria intil. E tinha razo. Ela abriu os olhos e o fitou, mas os fechou em seguida, e Matt podia ver pela maneira como pendia mole em sua direo que ela j estava dormindo novamente. CAPTULO III Nicole abriu os olhos e olhou ansiosa ao redor do quarto estranho, decorado em

tons de cinza e branco, com uma persiana branca na janela. A cama era grande, os lenis brancos e novos, a colcha cinza com listras tambm brancas. Notou de imediato que no se tratava de um quarto de mulher, e o pnico a invadiu; sentou-se com um ligeiro esforo e arfou assustada ao descobrir que tudo que vestia era sua calcinha. No tinha idia de onde encontrava nem do motivo. A ltima coisa de que se lembrava era de estar na festa de aniversrio do pai de Jonathan. Danara com algum... Algum. Retesou o corpo, com terrveis fragmentos de memria aflorando da nvoa que parecia encobrir os acontecimentos da noite anterior. Lembrava-se de ter tomado os coquetis de champanhe, de ver Jona-than com Susan... De v-lo... Ela gemeu e estremeceu. O que fizera? O que ele, o estranho com quem deixara a festa, fizera? Estremeceu outra vez. No era to ingnua. S podia haver uma razo para estar na cama dele naquela manh. Os fatos eram evidentes. Experimentava uma terrvel sensao de nusea, uma dor na cabea que a fazia sentir-se como se algum a tivesse chutado; porm, surpreendentemente, no sentia mais nada, nenhuma dor estranha, nenhuma conscincia real de que na noite anterior tivesse cruzado a fronteira final que separava a criana da mulher, nenhuma lembrana do homem que havia sido seu amante. Ao sentar-se, tensa, no meio da cama enorme, tentando superar tanto a nusea quanto a perturbao que as lembranas lhe provocavam, a porta do quarto se abriu de repente. luz do dia o estranho parecia ainda maior do que Nicole se recordava. Obviamente acabara de tomar banho, pois os cabelos, penteados para trs, ainda estavam molhados, sua pele ainda se encontrava mida e tinha uma toalha amarrada cintura. Seu corpo era viril e musculoso, com uma faixa de plos escuros que ia se afunilando abaixo da cintura. Trazia uma xcara de alguma bebida quente, mas, assim que ele se aproximou, Nicole se encolheu num gesto instintivo, agarrando-se s roupas de cama e fitando-o com uma expresso aterrorizada. Ento acordou. Isso timo, j que tenho de sair em meia hora. Deixo voc no caminho para o aeroporto. Eu lhe trouxe ch. Se quiser um analgsico, encontrar alguns comprimidos no armrio do banheiro. Ele estava to natural, to casual... Nicole sentiu suas faces corando quando o viu se sentar na beirada da cama. Podia sentir o perfume de limo do sabonete, ver a lisura do rosto recmbarbeado. Sua pele era firme e bronzeada, e a viso de seu corpo a fez arrepiar-se e depois estremecer, quando tentou no pensar na noite anterior, em como ele devia ter... Se voc quiser vomitar... Nicole balanou a cabea, mordendo o lbio inferior. Aquilo era humilhante. O estranho estava obviamente acostumado com aquele tipo de coisa, enquanto ela... Havia um espelho na parede oposta cama, e Nicole viu seu reflexo ali. No era de se estranhar que pensasse que ela fosse passar mal: seu rosto estava extremamente plido. Franziu a testa de repente, tocando o prprio rosto limpo.

Eu removi a maquilagem o estranho anunciou, como se lesse seus pensamentos. Seu rosto passou de branco a vermelho, e Nicole estremeceu, consciente de tudo que ele devia ter feito enquanto ela estivera bbada demais para perceber. Sentiu repugnncia, no apenas por si mesma, mas tambm por ele. Como ele pudera... como qualquer homem podia fazer amor com uma mulher enquanto ela no tinha praticamente nenhuma conscincia do que acontecia? Entretanto, os homens no eram como as mulheres; os homens eram diferentes, perigosos, e para ser honesta consigo mesma, ela o encorajara a pensar, a acreditar... Nicole comeara a tremer. Pelo canto do olho o viu estender os braos em sua direo. Imediatamente arqueara as costas para evit-lo, seus olhos traindo os sentimentos. Matt franziu a testa. Com certeza a pequena idiota no achava realmente que ele havia... No sabia ao certo se devia lhe passar uma descompostura ou explodir em gargalhadas. Ela achava honestamente... Lembrou-se de como a achara pequena quando a carregara do carro nos braos, de como se aninhara contra seu peito. Como parecera vulnervel quando a despira daquele vestido horrvel e depois tirara suas meias, antes de remover a maquilagem de seu rosto e lev-la para o quarto de hspedes. Ele a tratara, alis, com tanta naturalidade como faria com uma de suas irms, e agora ela o encarava como se fosse um estuprador em potencial. Seria bem feito se tivesse se aproveitado dela, pensou com severidade, fitando-a e, se ela continuasse se comportando como fizera na noite anterior, aquilo era exatamente o que lhe aconteceria. No precisava ser um gnio para calcular o que acontecera. Aquela pequena tola obviamente estava apaixonada por Jonathan Hendry. Muita idiotice da parte dela. Hendry era um homem capaz de se aproveitar da situao sem pensar nas consequncias, ponderou. Podia ver como estava assustada, e o que pensava. Abriu a boca para tranqiliz-la, mas no disse nada. Talvez devesse deix-la continuar pensando o pior. Parecia to apavorada e chocada que, se ele deixasse, talvez fosse o bastante para faz-la voltar quela que julgava ser sua verdadeira personalidade, e nunca agiria de maneira to tola outra vez. De certa forma seria uma crueldade, mas, se a impedisse de se comportar com outro homem como fizera com ele na noite anterior, no fim das contas lhe estaria fazendo um favor. E assim, em vez de lhe contar a verdade, Matt deixou a xcara no criado-mudo e estendeu os braos, apoiando as mos em seus ombros e segurando-a com firmeza. O que h? Voc no foi assim ontem noite. Ele percebeu o tremor que a sacudiu, e viu o espanto em seu olhar, mas endureceu o corao contra a compaixo e se forou a lembrar de que fazia aquilo pelo bem da garota. No decepcionei voc, decepcionei? continuou, acrescentando: Sei que foi sua primeira vez, mas voc estava to entusiasmada, e ainda mais depois... Nicole no conseguiu conter o gemido angustiado que lhe escapou dos lbios. Aquilo era horrvel, insuportvel... muito pior que qualquer coisa que tivesse imaginado.

No tinha a menor idia de que ele iria realmente falar a respeito do que acontecera, ainda mais de maneira to natural, como se no tivesse significado nada. Para ele... Podia sentir a respirao contra seus cabelos, e sabia que se virasse o rosto, se se movesse... Ficou esttica, retesando cada msculo do corpo, desejando que ele a soltasse, porm com medo de fechar os olhos para o caso de ele se mover e... O que foi? Ele lhe acariciava a pele nua com os polegares, o suave atrito provocando reaes conflitantes: uma de choque e medo, a outra... Nicole estremeceu, estranhando a sensao que o contato lhe causava, arregalando os olhos ao sentir, sob a colcha, os bicos de seus seios se enrijecerem. Matt viu a angstia em seu olhar e franziu a testa. Talvez estivesse levando as coisas longe demais. Talvez ela j tivesse aprendido a lio; e ento, sob as pontas de seus dedos, sentiu a pele da jovem se arrepiar. Seu corpo respondeu reao antes da mente, de modo que quando ela retesou o corpo e se debateu freneticamente, ele "impediu a tentativa de fuga segurando-lhe o queixo enquanto fitava-lhe a boca. Depois disse a si mesmo que no pretendera beij-la, que no o teria feito isso se ela no tivesse entrado em pnico de repente, soltado a colcha, e enterrado as unhas em seu brao numa tentativa de se libertar. Nem,sentiu a presso das unhas; mas notou os seios firmes e macios, os bicos intumescidos, e tanto que, antes mesmo de perceber o que fazia, espalmava a mo livre sobre um deles e cobria-lhe os lbios com os seus. Se ainda no tivesse calculado sua inocncia, a reao dela a provava. Ficou rgida em suas mos, a boca trmula sob a sua, e pela primeira vez na vida Matt tomou conscincia do quanto tal inocncia podia ser tentadora. Por um segundo um perigoso impulso, quase incontrolvel, de continuar aquilo que comeara o dominou: queria beij-la at que no fosse apenas sua boca a tremer, mas todo seu corpo; acarici-la at que os bicos rgidos dos seios se apertassem contra suas mos, convidando a carcia mida de sua boca. Ele sentiu seu corpo enrijecer de excitao e desejo, retesando os msculos num esforo para controlar sua reao sexual, sua mente o torturando com imagens de como ela se moveria e gemeria se fizessem amor agora... se lhe mostrasse que no havia nada a temer... se lhe ensinasse que... Ela ainda lutava para se libertar, e Matt automaticamente usou seu peso para prend-la cama, se esforando para controlar a ela e a seu prprio desejo, para que pudesse lhe explicar que nada tinha a temer, que quisera apenas ensinar-lhe uma lio... Uma lio que correra muito mal, reconheceu com desnimo quando ela cerrou um punho e o atingiu no peito. Fisicamente o soco no causou nenhum dano, mas, ao se encolher para evit-lo, a toalha se soltou e caiu. Matt notou o choque dela, e praguejou num sussurro ao ver a expresso de seus olhos. Ela era ainda mais inocente do que imaginara, e obviamente no tivera o benefcio da experincia de crescer em meio a irmos ou primos, refletiu com pesar. A qualquer minuto ela comearia a gritar "estuprador", e tudo porque ele quisera lhe

mostrar como seu comportamento na noite anterior fora perigoso e irrefletido. No contara com sua prpria reao a ela. Era ridculo que uma menina inocente, de rosto lavado, que no fazia absolutamente seu tipo, tivesse um efeito to intenso e imediato sobre ele, que se orgulhava de seu autocontrole. Mas se a soltasse agora... Suspirando, Matt aproveitou o choque dela para segurar-lhe uma das mos, deliberadamente abrindo-lhe os dedos antes de ergu-la e a colocar sobre seu sexo. Os dedos da garota estavam gelados, e seu toque foi um choque to grande fisicamente quando sua atitude fora mentalmente. Ela tentou afastar a mo, o rosto intensamente vermelho. Veja o que voc fez comigo ele murmurou com suavidade. Devo cancelar meu vo para Nova York, para que possamos... Quando ele lhe soltou a mo, a garota a afastou com um tranco, olhando para toda parte menos para ele, sua voz embarcada e chocada ao negar a sugesto. Matt no tinha realmente a menor inteno de cancelar seu vo, e esperava que a sugesto de fazerem sexo fosse suficiente para lev-la a pensar quando chegasse em casa que escapara sem maiores estragos. E ento, quando viu seu rosto, percebeu que tinha de se abrandar e contar a verdade. Ela parecia to abalada sentada ali, apertando as roupas de cama contra o corpo, os olhos arregalados e brilhantes, o corpo tremendo. Olhe ele comeou, parando ao ouvir o telefone tocar. Fique aqui instruiu ao apanhar a toalha, prendendo-a com firmeza ao redor da cintura. O telefone ficava em seu quarto e, quando ele saiu para atender, Nicole mal pde acreditar em sua sorte. Alguns segundos e... Tremia da cabea aos ps, revivendo o momento chocante quando a toalha cara e vira... Ela engoliu em seco, enjoada. E, se aquilo no tivesse sido o bastante, quando ele tomara sua mo e realmente a colocara no corpo... naquela parte de seu corpo... Podia ouvir o som baixo da voz dele em outro cmodo. Suas roupas estavam empilhadas numa poltrona perto da janela, e percebeu de repente que ali estava sua chance de fugir. Pulou da cama, vestindo-se com movimentos frenticos, retesando o corpo cada vez que ele parava de falar. Mas ento ele recomeava, e afinal ela conseguiu se vestir e correr para a porta. Levou vrios segundos para achar a porta principal do apartamento, mas enfim estava em segurana num corredor longo e cheio de portas. sua frente havia um elevador e uma escada. Optou pela escada, descendo em disparada, aliviada ao descobrir que se encontrava apenas no primeiro andar. O porteiro no saguo lanou-lhe um olhar espantado quando ela passou quase correndo por sua mesa e pela porta de vidro. Estava, reconheceu, num subrbio da cidade no qual se lembrava ter passado em vrias ocasies com seu pai. Felizmente trazia dinheiro na bolsa, e viu um ponto de nibus no muito longe. Tambm viu um nibus se aproximando e, ignorando o protesto zangado do motorista do carro diante do qual correra, atravessou a rua, pulando para dentro do coletivo no

momento em que comeava a andar. Foi muito perigoso o que fez, mocinha o motorista comentou num tom de reprovao quando ela pagou a passagem. Nicole ento comeou a rir, um riso estridente, quase histrico, que fez o motorista franzir a testa e depois dar de ombros. Aqueles adolescentes, todos drogados ou bbados... Quem podia entender o que faziam? Nicole levou trs dias para concluir que estava farta. Aguentou o quanto pde a zombaria e provocaes de Jonathan sobre o que acontecera depois de sua partida com " M.H.", que era como se referia ao homem que ela conhecia apenas como Matt e de quem no queria saber mais nada, e ento, quando ele a encurralou mais uma vez no corredor, exigindo saber o que acontecera, e lhe indagou com escrnio se achava que seria capaz de manter um homem como M.H. interessado, Nicole explodiu. O mais estranho no caso todo era que, a partir do momento em que vira Jonathan na manh seguinte festa, experimentara uma repugnncia e revolta to intensas por ele que no conseguia entender como pudera ach-lo atraente, muito menos desej-lo a ponto de ter se comportado de uma forma to estpida e estarrecedora. No suportava sequer pensar sobre isso. Toda vez que se lembrava que acordara na cama dele, de como ele a tocara, beijara... de como a fizera toc-lo... como insinuara que durante a noite haviam sido amantes no apenas uma vez, mas vrias, Nicole se sentia mal... ou pelo menos passara mal no primeiro dia. Aquele fora outro motivo de culpa e ansiedade. Os ritmos de seu corpo, normalmente to regulares, obviamente abalados pela tenso sob a qual se encontrava, at mesmo lhe deram razes para pensar por alguns dias terrveis e torturantes que podia estar grvida. Quando descobriu que no estava, Nicole jurou que nunca, jamais se comportaria daquela maneira... que nunca mais tentaria fingir ser algo que no era. E ento, dolorosamente, percebeu que aquilo era exatamen-te o que teria de fazer, pois agora no podia mais voltar a ser a garota que fora uma vez. Agora no podia ter o mesmo respeito prprio, a mesma f em si mesma. Perdera a inocncia, concluiu com tristeza, portanto, merecia o desprezo e desdm de qualquer homem decente. Depois do que fizera no era de se estranhar que Jonathan e os homens de sua espcie presumissem que ela estava pronta e disposta a apreciar o sexo casual e sem maiores laos. Se os homens a tratassem com desrespeito e a julgassem sexualmente disponvel, no devia culpar ningum seno a si mesma. Agora via claramente onde seu comportamento impulsivo a levara. Quanto tempo Jonathan levaria para ouvir dos lbios do prprio Matt a confirmao de tudo que lhe dissera? Ela estremeceu. Sentiase to... to desgostosa e envergonhada de si mesma. A vida na cidade grande no era para ela, ponderou com tristeza. Tudo que queria agora era ir para casa, onde poderia se sentir segura e no haveria nenhum Jonathan ou Matt... onde poderia deixar para trs tudo que acontecera e comear a reconstruir sua vida de uma forma que lhe garantisse que nunca mais outro homem

fosse capaz de alegar, como Matt, que ela fizera sexo casual; onde nenhum homem pudesse insult-la com as insinuaes que Jonathan vinha fazendo nos ltimos dias. No fim da semana ela se demitiu e, muito antes que Matt voltasse de Nova York, deixou Londres e voltou para sua cidade natal. Ele a procurou, claro. Apesar da complexidade de seus negcios em Nova York, ainda encontrara tempo para se preocupar e desejar que ela no tivesse fugido do apartamento sem lhe dar uma chance de explicar o que realmente acontecera. Imaginava-a morta de preocupao pelo episdio, tentando desesperada se lembrar do que realmente acontecera. Lembrava-se da expresso em seu rosto quando lhe tomara a mo e a colocara sobre seu membro, e se amaldioava por ter feito isso. Quando voltou, uma de suas primeiras atitudes foi entrar em contato com o escritrio Mathieson & Hendry. A resposta para suas indagaes cuidadosamente casuais foi que a garota em questo no trabalhava mais na firma e voltara para a casa dos pais no interior, sem deixar nenhum endereo para correspondncia. Matt disse a si mesmo que no havia mais razo para continuar com as perguntas; obviamente ela aprendera a lio. Ficara fora por mais de um ms, tempo suficiente para que ela percebesse que a suposta noite juntos no acarretaria nenhuma consequncia permanente. Quanto reao dela quando enfim descobrisse que no tivera, como supunha, um amante, que na verdade permanecia virgem, Matt preferia nem pensar; procur-la no interior para esclarecer aquele ponto era algo que no achava sbio fazer, mais para seu prprio bem que para o dela. Matt franziu a testa, lembrando-se de como seu corpo reagira a ela. J havia se passado muito tempo desde seu ltimo relacionamento srio... talvez demais. E quanto garota, Nicki, bem, com um pouco de sorte ela j teria percebido agora os perigos que correria se no se comportasse direito. Sorriu com um canto de boca, refletindo com pesar que, embora ela prpria talvez no acreditasse, ele havia agido pensando apenas em seu bem. Lembrou-se de sua expresso quando a beijara, do contato com seus lbios... e se conteve. Havia, afinal, alguns caminhos na vida os quais era mais sbio no seguir, pois no levavam a lugar nenhum... ou porque levavam a lugares muitssimo perigosos? Aquela era uma pergunta a qual ele preferia no responder. Um cachorro latiu a distncia, trazendo Nicole de volta ao presente. Ela se arrepiou um pouco, esfregando os braos com mos trmulas. Mesmo agora, tantos anos depois, ainda no conseguia se libertar do horror do momento em que percebera que ela e Matt, Matthew Hunt, haviam sido amantes, e que no era capaz de se lembrar de absolutamente nada a respeito, A vergonha, a angstia daquela conscincia a acompanharia pelo resto da vida. Nunca mais usara aquela rnaquilagem, jogara o vestido fora, e enfim at seu cabelo crescera e a permanente desaparecera; mas nada pudera eliminar o sentimento de culpa e desgosto. Por isso levava sua vida da maneira que fazia, permanecendo nas sombras,

mantendo-se com firmeza nos limites do tipo de comportamento que estabelecera para si mesma, apreciando a companhia de suas amigas, embora houvesse ocasies quando a conversa se voltava para o sexo, e as amigas faziam comentrios diretos e s vezes um tanto ultrajantes apesar de divertidos sobre os parceiros, e Nicole tinha de morder a lngua e ficar calada. Por isso saa com algum como Gordon, que felizmente no se interessava em lhe fazer propostas sexuais. Se s vezes acordava durante a noite, sofrendo por dentro por tudo que negava a si mesma vivendo daquela maneira: o amante, os filhos, tinha apenas de se recordar como se comportara com Matthew Hunt; do desgosto e horror que se seguiram descoberta de que haviam compartilhado o ato mais ntimo que dois seres humanos podiam compartilhar, e que no se lembrava de absolutamente nada; pensar em como era inadequada para encorajar e aceitar o amor de um homem. De nada adiantava dizer a si mesma que havia apenas feito o que milhares de garotas tolas faziam; os outros podiam ser capazes de perdo-la, mas ela prpria no conseguia se perdoar. Embora tambm soubesse que sua atitude era autodestrutiva e perigosa, e que o mais sbio a fazer seria procurar algum tipo de aconselhamento profissional para ajud-la a colocar o que acontecera numa perspectiva apropriada, se recusava obstinadamente at mesmo a considerar a idia de abandonar seu castigo imposto a si mesma. Enquanto apenas ela soubera o que havia acontecido, se sentira razoavelmente segura. Agora... Lembrou-se da maneira como Jonathan a atormentara ao descobrir que passara a noite com Matthew Hunt, dos insultos que lhe dirigira, dos nomes que a chamara, da maneira como a aterrorizara ao perceber que no conseguiria faz-la se entregar a ele com chantagem psicolgica. Com quanta amargura descobrira ento como era prefervel ser considerada maante, inspida e assexuada a ser sujeitada ao tipo de presso que ele tentava exercer. Mas ento j era tarde demais. Jonathan j havia contado o que ela fizera a todo mundo no escritrio. Nicole estremeceu, e Honey, percebendo sua desolao, apertou o focinho frio e mido contra sua mo, fazendo-a encar-la e sorrir com tristeza. Oh, Honey, o que vou fazer? sussurrou, ajoelhando-se para acariciar as orelhas da cadela. Se de repente ele me reconhecer... perceber... Podia sentir a tenso invadi-la, o pnico provocando um frio no estmago. Ele no ia reconhec-la, se tranquilizou. Se no a reconhecera at agora, e era bvio que aquilo no acontecera, ento por que deveria acontecer depois? Afinal, Matthew Hunt provavelmente esquecera at mesmo de sua existncia. Mas se lembrasse... Estremeceu outra vez. A nica maneira de se certificar de que no acontecesse era pedir demisso e se mudar da cidade, fugir como j fizera uma vez; mas, como todas as criaturas que se sentiam feridas, aprendera muito tempo atrs que fugir significava atrair ateno, e que sua melhor chance de segurana e proteo era se camuflar e no chamar ateno para si. Se pedisse demisso, seus amigos e sua famlia ficariam curiosos, comeariam a

especular. Seus pais, na certa, iriam querer saber o que estava acontecendo. Podia, claro, dizer que havia uma incompatibilidade de personalidades, que no conseguia se relacionar com o novo patro, mas empregos interessantes como o seu eram difceis de encontrar naquela rea rural, e ela no tinha o menor desejo de comear uma nova carreira em Londres. No, estava segura o suficiente por enquanto. Contanto que mantivesse a cabea no lugar e no se trasse fazendo algo tolo. Naquela manh, por exemplo, durante a reunio, Matthew Hunt lhe lanara um olhar penetrante quando Alan, em seu discurso, elogiara os esforos dela, mas havia sido o olhar avaliador de um patro para uma empregada, no o de um homem para uma mulher. Mesmo porque era improvvel que ele lhe lanasse aquele tipo de olhar, no era?, zombou de si mesma. Afinal, a verdadeira Nicole era to diferente da "Nicki" que ele conhecera to brevemente. Honey choramingou a seus ps e esfregou uma pata na perna de seu jeans, indicando que j esperara o bastante por alguma novidade, e que era hora de voltar para casa. Fez um bom passeio? a me indagou num tom animado quando ela abriu a porta da cozinha. Seu pai acabou de chegar, ento vou servir o jantar. A propsito, Christine telefonou. Pediu para eu no deixar voc esquecer que vai jantar com eles na semana que vem. Nicole assentiu com um gesto de cabea. Christine era uma de suas amigas mais antigas. O marido, Mike, era um advogado que abrira seu prprio escritrio na cidade fazia pouco tempo. Tinham dois filhos pequenos, e, alm de cuidar das crianas, da casa e do grande jardim, Chrissie tambm ajudava Mike em casa com sua papelada. Os dois formavam um casal feliz e ajustado, e Nicole sempre gostava de visit-los, embora s vezes o amor e ternura de um pelo outro a fizessem sentir um pouco de inveja. Durante o jantar seu pai lhe perguntou o que achara do novo patro. Seu corao disparou, e ela baixou o olhar para o prato, ciente de que se erguesse o rosto seus olhos revelariam com clareza demais seus sentimentos. J estava comeando... A mentira, a ansiedade... Ele parece muito bem informado. Muito eficiente ela respondeu, se esforando para conter as reaes. Humm. Pelo que ouvi ele tem um faro agudo para boas oportunidades. Com ele no controle, a construtora dever crescer. Ele prprio a dirigir ou... No, vai indicar um gerente, algum de suas outras companhias. Ainda no sabemos quem vai ser. E esse gerente, voc ter muito contato com ele, no? a me interveio. Nicole concordou com um gesto de cabea. Aquele era seu nico consolo: Matthew Hunt passaria pouco tempo com eles. Gostaria de saber quantos anos ele tem, e se casado... Me... Nicole advertiu, baixando o garfo e a faca.

Desculpe, Nicki. Quando voc era uma adolescente, prometi a mim mesma que no ia me transformar no tipo de me que est sempre procurando um pai em potencial para meus netos, mas quando olho para Gor-don... Ela sentiu um calafrio e continuou com franqueza: Que diabos voc v nele? aquela me dele... Gordon um amigo, me... nada mais Nicole anunciou com firmeza. Humm. Ainda assim, esse novo gerente... Gostaria de saber como a me continuou, sem se deixar intimidar. CAPITULO IV A me no era a nica pessoa curiosa sobre o novo gerente, como Nicole descobriu na manh seguinte ao chegar ao trabalho. A curta visita de Matthew Hunt no dia anterior no se repetiria at o fim da semana, ela ficara aliviada ao saber. At ento, Alan permaneceria encarregado, pelo menos nominalmente. Nicole tivera a impresso no dia anterior de que a deciso de Matthew Hunt em assumir a firma fora um tanto impulsiva, e que estava precisando remexer seus empregados para encontrar algum responsvel e a quem pudesse confiar a nova aquisio. O conhecimento da venda parecia dar um novo prazer aos funcionrios. Falavase de aumentos, de melhorias nas condies de trabalho, de esquemas de abono e outras vantagens agora que faziam parte de uma organizao muito maior. Alan optara por no ter uma festa formal de aposentadoria e, ciente de como o que estava acontecendo devia reavivar o trauma da perda do filho, Nicole no o culpava. Mesmo assim, achava muito triste que depois de uma vida frente da construtora escolhesse simplesmente deixar seu escritrio na sexta-feira tarde sem nenhum reconhecimento da parte daqueles que trabalhavam para ele. Durante toda a tera-feira houve uma atmosfera de tenso e emoo. J sabiam que na quarta pela manh Matthew Hunt lhes apresentaria o chefe: o novo gerente. Nicole, diferente de todos os demais, estava ocupadssima na tera, gentilmente incitando Alan a examinar todas as fichas correntes para que ela pudesse preparar relatrios da situao de cada contrato, dando detalhes dos trabalhos em andamento. Ela adorava seu trabalho, e quanto mais responsabilidade Alan lhe dava, mais gostava. Tinha talento para trabalho administrativo e, embora poucas pessoas soubessem, era graas principalmente a sua capacidade de controlar os vrios clientes que a firma no perdera vrios de seus principais contratos. Naturalmente, Nicole queria causar uma boa impresso ao homem que seria seu novo chefe, e no apenas por si mesma, mas por Alan tambm. Por lealdade a ele, estava determinada a se certificar de que ele recebesse um relatrio completo e atualizado de tudo que estava acontecendo. Cada vez que ela entrava no escritrio, Alan parecia ter retirado ainda mais

papis do arquivo e os amontoado sobre a mesa. O picador de papel trabalharia dobrado, pensou com pesar, olhando as datas de algumas das pastas. Comentou com gentileza que ele teria de providenciar a remoo de sua grande mesa do escritrio; uma bonita pea antiga de moblia, a qual Alan comprara ao iniciar a firma, e que devia valer muito dinheiro agora. Ele lhe deu um sorriso abatido. No haver espao para ela na casa; e alm disso... ele tocou a madeira com delicadeza de que adianta? Nicole se sentiu prxima das lgrimas e decidiu que, se o prprio Alan no fizesse nada quele respeito, perguntaria a seu pai se era possvel guardar a mesa em uma das construes anexas de sua casa, porque tinha certeza de que, no futuro, Alan se arrependeria de abandon-la. Tera-feira noite quando chegou em casa, empoeirada e cansada, sua me comentou: Est muito atrasada. Ficamos limpando o escritrio de Alan... preparando-o para o novo homem. Gordon telefonou? Os dois iam a um concerto em Londres, e de certa forma esperara que ele ligasse para confirmar o horrio em que a apanharia. No enquanto estive em casa. Depois do banho, Nicole discou o nmero da casa da me de Gordon. Com certeza Gordon, com trinta e quatro anos, devia poder morar sozinho. Tinha um bom emprego numa companhia de seguros, mas, como ele uma vez explicara, sua me viva no era muito forte, e sentia que no podia deix-la. Ela prpria, tambm, talvez tivesse podido comprar uma casinha, mas gostava de morar com os pais, da companhia e das conversas, embora suas amigas s vezes zombassem dela pelo fato de ainda morar na casa paterna. A me de Gordon atendeu o telefone, seu tom baixo e fraco endurecendo um pouco ao reconhecer a voz de Nicole: Gordon vai jantar, ento espero que voc no demore muito. Suspirando, Nicole rangeu os dentes. Gordon, quando apanhou o telefone, pareceu tenso e hesitante, fazendo uma pequena pausa quando ela comentou sobre o concerto. Sinto muito, mas no vou poder ir. Voc entende, mame no tem se sentido muito bem, e eu acho que deveria ficar aqui com ela. Nicole, na verdade, nem estava muito interessada no concerto. A idia partira de Gordon, no dela, e quando desligou o telefone estava furiosa. Por que ele no lhe telefonara para cancelar o programa? Por que deixara que ela o procurasse? E quanto suposta sade precria de sua me... O que a irritava no era ter perdido o concerto, explicou mais tarde a Christine, quando, num impulso, foi visit-la. Era o fato de Gordon nem se preocupar em avis-la de que o encontro daquela noite estava cancelado. Por que se incomoda com ele? Christine indagou. Quero dizer, vamos, Nicki, no tente me dizer que ele faz seu corao disparar, ou que est louca de amor

por ele. J vi voc com ele. No, talvez no Nicole riu. Ento, por qu? Christine insistiu, porm ela mudou de assunto. Era tarde quando voltou para casa, mas Nicole sabia que a noite com a amiga lhe fizera bem. Entretanto, pairando s portas do sono, seu sentimento mais forte era de ansiedade, enquanto se preocupava com a manh seguinte. Nem tanto pelo encontro com o novo chefe, mas por causa de Matthew Hunt. "Por favor, no deixe que ele me reconhea", rezou com desespero. "Qualquer coisa, qualquer coisa menos isso..." Matthew Hunt est aqui, mas sozinho Evie anunciou agitada ao entrar no escritrio de Nicole. A prpria Nicole j vira a chegada de Matthew. Naquele dia ele no dirigia o velho jipe, mas um Jaguar deslumbrante. Ele no o homem mais sexy que voc j viu? Evie suspirou ao acompanh-lo com o olhar at a porta do prdio. Quero dizer, olhe para ele. At mesmo com aquele terno antiquado fica maravilhoso. Nicole conteve um pequeno sorriso. O terno antiquado em questo talvez no agradasse a Evie tanto quanto o jeans que Matthew usara em sua visita anterior, mas lhe dava uma aura de poder e controle que provocou um arrepio de tenso por todo seu corpo. Ela se afastou da janela, assustada com sua reao, sem dar muita ateno a Evie, que continuou falando entusiasmada. A garota ouvira comentrios de que a compra da construtora por Matthew significaria uma atualizao dos sistemas de seus escritrios, que inclua a tecnologia mais recente, e perguntava a Nicole se iam usar processadores de texto modernos em vez das mquinas de escrever eletrnicas, quando a porta se abriu e Matthew entrou. Ele sorriu para Evie, fazendo-a corar e retribuir o sorriso com timidez, e ento lanou para Nicole um olhar muito mais agudo e pensativo. Ela usava aquela que considerava sua melhor roupa de trabalho: um conjunto xadrez com predominncia de vermelho, blusa branca e um cinto vermelho largo combinando. Como Evie comentara com inocncia, talvez devesse usar batom vermelho para ficar de acordo com as cores do traje, mas a simples idia fizera Nicole sentir-se mal. Aplicara batom vermelho na noite em que... Agora preferia um rosa suave, que fazia pouco mais que reforar a cor natural de seus lbios, e o qual certamente no realava seus contornos macios e carnudos. Ento no havia realmente nenhuma razo para Matthew Hunt manter o olhar fixo e pensativo em sua boca por vrios segundos. Enquanto ele a estudava, o medo a invadiu. Ele a reconhecera... Alan est aqui? Matt quis saber. Nicole balanou a cabea. Alan fora visitar um cliente que se queixava de que o trabalho da construtora estava atrasado. A lealdade ao patro a fez omitir aquela parte da informao enquanto explicava aonde ele fora, mas, para sua aflio, Matthew comprimiu os lbios por um momento.

Espero que no seja nenhuma reclamao por causa de prazos. J estamos muito atrasados. O que me faz lembrar do mestre-de-obras, Jackson. Quero falar com ele qualquer hora dessas... Gostaria de uma xcara de caf, sr. Hunt? Evie o interrompeu. O sorriso de Matthew causou uma pontada dolorosa no peito de Nicole. Era o sorriso indulgente e apreciativo de um adulto para uma menina bonita, e de repente lhe ocorreu que nenhum homem nunca a fitara daquela maneira, e jamais o faria. "No seja ridcula", disse a si mesma com firmeza. No era uma menina, mas uma mulher adulta, capaz como qualquer homem, e queria ser tratada de acordo... no receber indulgncia e benevolncia como se fosse uma tola. Matthew, por favor, Evie ele a corrigiu, fazendo-a se lembrar de que j dissera a todos que o tratassem pelo primeiro nome. Virou-se para Nicole. Ento, quando Alan vai voltar? No sei ao certo. Antes do almoo. Humm. Bem, enquanto espero por ele, vou estudar os relatrios das obras em curso, se voc puder traz-los para mim, Nicole... Ele se calou de repente e lhe lanou outro olhar agudo antes de entrar no escritrio de Alan e fechar a porta. Depois de apanhar os relatrios, Nicole pegou a xcara de caf com Evie, bateu na porta, e entrou no escritrio. Matthew no estava sentado mesa de Alan, mas em p diante da janela olhando para o jardim. E no se virou. Sente-se, por favor, Nicole. H algo que quero discutir com voc. E feche a porta, sim? O corao de Nicole disparou de medo. Ele se lembrara afinal, e agora ia lhe falar sobre o que fizera, como se comportara, e com certeza dizer que naquelas circunstncias no podia deix-la trabalhar em sua firma. Ela obedeceu e sentou-se, esperando que seus tremores no fossem visveis, traindo a intensidade do pnico que a dominava. Rangeu os dentes e fechou as mos suadas com fora enquanto se esforava para no perder o controle por completo. E sobre Alan Matthew anunciou sem se virar. Parece que nada foi providenciado nada para marcar formalmente sua aposentadoria. Por um momento Nicole ficou aturdida demais para falar. Ele no a reconhecera, percebeu trmula de alvio, queria falar sobre a sada de Alan da firma, no sobre a sua. Voc est bem? Nicole no o vira voltar-se e avanar em sua direo, mas agora, vendo-o se aproximar, encolheu-se na cadeira, fazendo-o parar e franzir um pouco a testa. S-sim, estou bem. Apenas... Ela balanou a cabea, tentando clarear as idias, voltar ao normal, libertar-se do choque e lidar com a pergunta do novo patro. Alan... Alan queria partir sem estardalhao. Deve saber sobre o filho dele. Nessas circunstncias... Nessas circunstncias preciso algum tipo de reconhecimento pelo menos pelos anos que dirigiu a firma, mesmo que seja apenas uma coleta aparentemente

informal de dinheiro entre os empregados para lhe comprar uma lembrana. Pelo tom de sua voz, Nicole suspeitava que ele a criticava por ainda no ter organizado algo do tipo, e seu medo desapareceu, o profissionalismo tomando seu lugar e fazendo-a erguer o queixo com firmeza. J organizamos algo do tipo. Assim que soubera da sada de Alan da firma, ela organizara uma arrecadao improvisada, e com o dinheiro comprara um copo de cristal com o nome da construtora e os anos durante os quais ele a dirigira. Ela apenas no marcara uma hora para entregar a lembrana a Alan, e quando explicou tudo aquilo a Matthew acrescentou hesitante: Claro que terei de conversar com nosso novo gerente. Eu havia pensado talvez na sexta-feira tarde. No vejo nenhum problema, e podamos organizar um almoo informal, se no for tarde demais. A propsito ele acrescentou, apanhando sua xcara de caf , no vai haver um novo gerente, pelo menos por enquanto. O homem que eu tinha em mente vai ter de se afastar por motivos de sade. Ento quem vai dirigir a companhia? Nicole indagou, preocupada. Matthew deixou a xcara sobre a mesa e estudou Nicole com calma. Eu. Felizmente ela j estava sentada, caso contrrio sentia que poderia ter se trado completamente; no conseguiria permanecer em p. Acho que ns dois trabalharemos muito bem juntos, Nicole ele comentou num tom sereno, confundindo-a completamente ao acrescentar: Gosto de sua iniciativa, sua percepo... sua compaixo por seu semelhante. Estas so qualidades muito valiosas e necessrias nos negcios hoje em dia, e infelizmente no so qualidades nas quais o sexo masculino seja muito forte. Matthew sorria para ela agora. No o mesmo tipo de sorriso que dera para Evie, mas um de aprovao, e Nicole ficou chocada com a sbita onda de calor que o gesto lhe provocou. Era porque ele a chocara com sua preocupao com Alan, a qual jamais esperara que demonstrasse, s isso, disse a si mesma. Sim, a causa para a estranha sensao de calor era aquela... e o alvio de saber que ele no a reconhecera, afinal. Mais tarde, ao informar Evie do que ia acontecer, disse a si mesma que, se queria garantir que Matthew no a reconhecesse, teria de parar de se comportar de maneira to irracional sempre que ele lhe falava. No decorrer da semana, trabalhando mais perto de Matthew, Nicole descobriu aspectos dele que nunca teria imaginado. Longe de ser o tipo endurecido de empresrio que considerara a princpio, viu que ele era um patro muito consciente e preocupado, e que no permitia que se aproveitassem dele. J sabia dos membros da firma que se esforavam no trabalho e daqueles que no o faziam. E, embora no tivesse lhe dito nada especfico, suspeitava que no demoraria muito para o mestre-de-obras ser substitudo. Gostava da maneira como Matthew fazia uso de sua experincia e

conhecimento, indagando-lhe sobre os contratos em andamento e ouvindo suas respostas com ateno, consultando-a a respeito de suas propostas de expanso do escritrio central e discutindo com ela vrios aspectos dos negcios como um todo, de modo que a fazia sentir como se suas opinies e pontos de vista fossem considerados e apreciados. Alis, se no fosse por seu medo constante de que Matthew um dia podia reconhec-la, tinha de admitir que teria gostado muito do desafio de trabalhar com ele, e talvez at mesmo lamentasse o fato de ser apenas temporrio. Ele tinha, lhe dissera, um assistente muito competente que era mais que capaz de assumir o controle geral de seu imprio enquanto ele ajeitava a construtora. Na verdade ser bom tanto para Giles como para mim. Estou pensando em lhe oferecer sociedade num futuro no muito distante. Ele est noivo de minha irm mais nova acrescentou com um sorriso. Embora no seja esta a razo para querlo como scio. Chega um momento em que dirigir um negcio como esse sozinho se torna um modo de vida, no mais parte da vida. Gosto de meu trabalho, mas no quero que se torne minha vida. Um dia, espero me casar e ter filhos, e quando isso acontecer... Bem, digamos apenas que no pretendo ser um marido e pai ausente. Voc tem planos de se casar, Nicole? Ela balanou a cabea, incerta se conseguiria falar. Felizmente o passado servia como uma barreira entre eles, caso contrrio suspeitava que poderia chegar perigosamente perto de cair na armadilha clssica de se tornar vulnervel demais atrao evidente de Matthew. Ficar apaixonada por ele? Com certeza, mesmo sem o passado, era sensata demais para cometer tal loucura, ainda que seu corao batesse ridiculamente acelerado quando por acaso erguia o olhar do trabalho e se deparava com Matthew fitando-a. Se fosse tola o suficiente para imaginar que a maneira como ele a fitava significava que se sentia atrado, tinha apenas de se lembrar do passado para perceber como estava sendo estpida. Claro que era possvel que, seguindo os costumes da poca, sua viso da vida tivesse mudado, e que agora ele evitasse encontros sexuais breves. No era o nico a faz-lo, mas Nicole ainda achava difcil conciliar o homem que agora era seu patro com aquele que um dia a levara para casa to casualmente, tirara suas roupas e depois fizera amor com ela no uma, mas, de acordo com ele, vrias vezes, e tudo sem que Nicole fosse capaz de se lembrar de um segundo sequer daquela noite. Alan estava passando sua ltima semana na firma visitando alguns de seus antigos clientes para se despedir, mais a pedido de Matthew que por vontade prpria. Isso afastar de sua mente o trauma do que est acontecendo Matt comentou com Nicole. E tambm nos dar tempo para organizar o almoo da sextafeira. Pedi a Alan que ficasse na funo de conselheiro. Esta firma a vida dele, e suspeito que achar muito difcil passar sem ela. Ele e Mary vo se mudar da cidade; compraram uma casa no litoral... Sim, eu sei, e espero que no se arrependam... deixar um lugar onde passaram a vida toda; os amigos...

Eles tm uma filha casada e vo Se mudar para ficar mais perto dela e dos netos. Acho que ambos esperam que ficar perto das crianas ajudar a manter suas mentes afastadas da tragdia. Por um momento os dois ficaram em silncio, ento Matthew mur-murou devagar: Sempre achei que esse deve ser um dos piores fardos para se carregar na vida: a morte de um filho. Agora, quanto entrega do presente... Creio que no haver nenhum discurso formal, certo? Voc me disse que Alan falou que no queria nenhum espalhafato. Acha que ele preferiria que eu no estivesse presente? A sensibilidade de Matthew surpreendeu Nicole. Gordon jamais se comportaria daquela maneira e, apesar de toda sua devoo me, jamais sonharia em pedir o conselho de uma mulher, ainda mais se ela estivesse numa posio profissional inferior. Naquela noite, quando sua me comentou que ela parecia mais animada depois que comeara a trabalhar para o novo patro, Nicole corou e mordeu o lbio inferior. Soube que ele muito bonito a me acrescentou, aparentemente sem perceber a confuso da filha. Muito Nicole respondeu com voz rouca. E solteiro... Nicole concordou, tensa, e ento mudou de assunto: Gordon ligou? Ficamos de jogar tnis hoje. Ela se encontrava a meio caminho do telefone quando parou de repente e se virou outra vez. Por que ela deveria telefonar para Gordon, quando fora ele quem sugerira que jogassem tnis? Sentando-se outra vez e servindo-se de uma segunda xcara de caf, percebeu a freqncia com a qual tinha de ligar para Gordon, em vez do contrrio. Com rebeldia, decidiu que daquela vez iria deixar nas mos dele. Passava das oito, mais de meia hora depois do horrio combinado para apanhla, quando Gordon enfim lhe telefonou. E, como sempre ultimamente quando falava com ela, sua voz soava tensa. Depois de aceitar a explicao de que ele se atrasara no trabalho e seu pedido de desculpas por no ter telefonado, Nicole observou: Voc no vai esquecer que prometeu me apanhar na sada do trabalho na sexta-feira, vai, Gordon? Ela havia combinado com o mecnico no comeo da semana que deixaria o carro para um conserto, e Gordon se oferecera para apanh-la no trabalho e lev-la at a oficina. Claro que no ele respondeu num tom ferido. Depois de desligar, Nicole admitiu que provavelmente era hora daquele relacionamento chegar ao fim. Com certeza, tinha pouqussimo prazer na companhia de Gordon ultimamente, e comeava a suspeitar que ele se sentia da mesma forma. Os beijos inspidos e pouco apreciveis que trocavam no passado haviam se degenerado e transformado em fraternais beijos no rosto ao se encontrarem e se despedirem e, embora fosse bom ter um acompanhante para lev-la a vrias reunies sociais, de repente comeava a perceber como achava vazio e depressivo o tempo que passava com

Gordon. Com certa desolao ela se viu comparando Gordon com Matthew... Os encontros do novo patro, tinha certeza, no eram descartados com desculpas sobre a sade da me e encerrados com beijos ridos no rosto ao fim da noite. Suas companheiras no precisavam recorrer a amigas para ter com quem conversar e rir... Bruscamente ela tentou conter seus pensamentos perigosos. O que estava fazendo? Comeou a tremer, uma nsia dolorosa aflorando, um desejo ardente, desesperador... emoes que jurara nunca mais sentir de repente explodiam em seu ntimo, Emoes que ela descobriu se recusavam a desaparecer ou ser dominadas. Naquela manh, ela chegou ao trabalho e se deparou com Matthew parado, franzindo a testa, ao lado de sua mesa. Me desculpe. Estou atrasada? ela disse ao entrar. No mesmo instante a expresso dele mudou. Achou que eu estava franzindo a testa para voc? Nesse caso, obviamente no causei uma impresso muito boa para voc... No, eu estava apenas um pouco preocupado com um telefonema que recebi de um de nossos clientes. Parece que Jackson andou desviando material da obra, ou pelo menos o que o cliente acha. Ian Jackson era o encarregado dos operrios, e Nicole se desanimou. No estava surpresa com a queixa do cliente, j que h tempos vinha tendo uma forte suspeita de que Jackson estava envolvido no furto de material, embora Alan nunca se mostrasse preocupado quele respeito. Preciso ir at a obra e descobrir o que est acontecendo Matthew anunciou e acrescentou: Est ocupada aqui, ou gostaria de ir comigo? Nicole o encarou, corando ligeiramente. Tudo bem, voc no tem de ir. Apenas achei que voc talvez gostasse de uma mudana de ambiente e de se afastar um pouco do arquivo morto. A referncia a todo o trabalho extra que vinha fazendo para atualizar a papelada do escritrio a surpreendeu. No imaginava que Matthew tivesse conscincia de todas suas horas extras, e a considerao aumentou ainda mais sua simpatia, especialmente ao lembrar-se de como a princpio, quando ele assumira a construtora, o julgara hostil. Agora suspeitava que aquele medo se originava de seu prprio pavor de ser reconhecida. Bem, se tem certeza de que no serei um incmodo Nicole murmurou hesitante, Matt examinava alguns papis sobre a mesa, mas de repente se endireitou e virou-se para encar-la, lanando-lhe um olhar que fez seu corao disparar de maneira incontrolvel. Duvido que qualquer homem pudesse ach-la um incmodo, Nicole. E eu com certeza no acho ele anunciou com seriedade. Partindo de outro homem Nicole teria considerado o comentrio como uma insinuao de interesse, mas parecia to impossvel que Matthew pudesse estar flertando com ela que no conseguiu dizer nada antes de engolir em seco e respirar fundo:

Vou buscar meu casaco anunciou num tom rouco. Naquele dia ele dirigia o jipe, e Nicole ficou contente que sua saia pregueada lhe permitisse subir ao banco sem precisar de ajuda, embora o fato de Matt ficar parado ao lado da porta do passageiro para se certificar de que ela se acomodava em segurana a fizesse sentir-se extremamente acanhada. Estava prestes a fechar a porta quando ele a deteve, tocando-lhe o brao de leve enquanto se inclinava para a frente e afastava a barra da saia do vo da porta. Voc tem pulsos e tornozelos incrivelmente delicados comentou com um sorriso. H algo nesse tipo de fragilidade numa mulher que faz um homem se sentir imensamente protetor. Ele ainda apoiava a mo de leve em seu brao, o calor da pele penetrando o tecido fino do casaco e da blusa. De repente Nicole lembrou-se com clareza assustadora de como ele a segurara na festa... como seus dedos haviam lhe envolvido o pulso, como percebera a fora dele... Sem notar o que fazia, ela se encolheu, empalidecendo. Matthew imediatamente franziu a testa e a soltou, fechando a porta e dando a volta para sentar-se ao volante. Ele dirigiu em silncio at o local da obra, enquanto Nicole tentava controlar seus tremores doentios. Apenas por um momento ela se esquecera do passado... esquecera de tudo, exceto da sensao que a invadia enquanto ele a fitava. Por que estava reagindo a Matthew daquela maneira? Ele era bastante atraente, porm ela j havia conhecido homens atraentes antes, sem que suas emoes e hormnios ficassem descontrolados. Ou a causa era mais profunda e pessoal? Seria porque seu corpo instintivamente reconhecia o dele? Porque seus sentidos e sua feminilidade o conheciam? Porque... Mas no. Se ela prpria no conseguia se lembrar do que acontecera entre os dois, ento com certeza seu subconsciente tambm no devia lembrar, e certamente no lembrava a ponto de ser o responsvel pela maneira como ela se sentia no momento. E s porque ele lhe fizera um elogio, apena? porque ele por um segundo fitara sua boca como se... Nicole engoliu a seco. Como se o qu? Como se imaginasse qual seria seu sabor... a sensao de t-la sob seus lbios... "Pare com isso!", ela se advertiu desesperadamente. O que estava lhe acontecendo? Por que suas prprias emoes se tornavam traidoras daquela maneira? O jipe parou, e ela percebeu com espanto que haviam chegado ao local da obra. Ia abrir a porta para descer, mas Matthew a impediu. O cho est um pouco enlameado. Voc pode escorregar. Espere um segundo e eu a ajudarei a descer. Nicole estava tremendo muito antes que ele abrisse a porta e estendesse os braos para posicionar as mos em sua cintura e levant-la, para em seguida coloc-la no pequeno trecho de solo seco e firme.

CAPTULO V Voc est bem? O tom de Matt era quase zangado. Nicole respondeu de maneira afirmativa e breve, sentindo um calor intenso nas faces. Calculava que ele devia lamentar t-la convidado a acompanh-lo. Que atitude idiota a sua, pensou. No dissera a si mesma inmeras vezes que, se ele no a reconhecera antes dificilmente o faria agora, a menos que ela lhe desse um motivo para tal? Entretanto ali estava ela, se comportando de uma forma que sem dvida o deixaria intrigado. Ian Jackson os vira e se aproximou, encarando Matthew com uma arrogncia desafiadora. Sua expresso ao encarar Nicole a fez retesar o corpo e desviar o olhar. Sempre se sentia desconfortvel, embaraada e de alguma forma culpada quando se confrontava com uma patente avaliao sexual masculina, especialmente quando era acompanhada do tipo de atitude silenciosa e insultante caracterstica de homens como Ian Jackson. A maneira como ele a fitava a levava a querer virar-se e fugir. Fazia com que se sentisse ameaada e vulnervel, e de alguma forma como se algo nela, algo que fizera, fosse responsvel pela atitude dele... Nicole sabia que aquele medo se devia exclusivamente noite em que conhecera "Matthew, e que tinha razes em seu prprio comportamento imprudente naquela ocasio. Ao desviar a ateno de Ian, fixando o olhar num ponto qualquer alm dele, se espantou ao ver Matthew se mover em sua direo, quase parando entre ela e Jackson, como se percebesse o que ela sentia e quisesse tranqiliz-la, proteg-la. Estava fantasiando outra vez, permitindo que emoes que no tinha o direito de sentir a dominassem, ela se censurou. O que vinha sentindo por Matt a confundia e alarmava. Quando se afastou, instintivamente tentando se distanciar, no apenas fisicamente dele, mas tambm mentalmente de sua prpria reao emocional, ele virou o rosto e a fitou. Foi apenas um olhar rpido, que Nicole nunca descreveria como sexual ou intimidador, contudo a fez sentir-se muitssimo consciente de si mesma como mulher e dele como homem. Aquilo estava se tornando ridculo, disse a si mesma ao desviar o rosto. Estava deixando o passado influenciar e dominar seu julgamento. Matthew conversava com Ian Jackson, falando com frieza e cinismo a respeito das queixas que recebera. Truculento, Ian comeou a se defender, fazendo referncias veladas influncia que exercia sobre os homens e ao fato de que certos "desaparecimentos" eram uma tradio do trabalho. Matt se recusou a ceder, e Nicole podia apenas admirar a firmeza com a qual ele lidou com a situao. Quando enfim o deixaram, o mestre-de-obras no tinha dvidas sobre quem agora estava frente da companhia, nem da maneira como o patro esperava que seus empregados trabalhassem. No caminho de volta ao jipe, tinham de passar por muitos dos homens. Instintivamente Nicole mudou o caminho para evitar se aproximar demais deles. E

apenas quando terminou de circund-los percebeu que Matt a observava com uma expresso um tanto estranha. Ela podia se sentir corando. Aquela necessidade que tinha de manter o mximo de distncia fsica entre si prpria e o sexo masculino era um hbito arraigado agora, mas no porque temesse ser abordada ou atacada. No, a razo para seu comportamento se originara na noite em que conhecera Matthew e na repulsa por si mesma que surgira ento... uma repulsa que se reforara ante os comentrios escarninhos de Jonathan. Dissera a si mesma ento que nunca mais daria motivos a nenhum homem para acreditar que ela fosse uma mulher sexualmente disponvel. Vira a curiosidade nos olhos dele, a reflexo... a maneira como observara seus movimentos desconfiados e ligeiramente descoordenados, sua tenso enquanto passava apressada pelo grupo de homens que a acompanhavam com o olhar. Quando chegaram ao jipe, e ela se acomodou no banco do passageiro sem esperar ajuda, seu nervosismo havia aumentado. Encontravam-se a meio caminho do escritrio quando Matthew lanou-lhe um olhar rpido. Se algum dos empregados da companhia for culpado de molestar funcionrias eu gostaria de saber. No apenas porque, por princpio, desaprovo homens sujeitando mulheres a propostas embaraosas e s vezes intimidadoras as quais elas no querem, mas tambm porque corremos um risco bastante srio de perder negcios por causa dessa atitude. Nicole mordeu o lbio inferior e apertou as prprias mos, balanando a cabea, ciente de que, exceto pelo mestre-de-obras, todos os outros homens, embora costumassem provocar as funcionrias, no eram agressivos nem desagradveis em seus modos. Eles... Os homens so todos muito simpticos anunciou num tom rouco. Isso inclui Jackson? Matt quis saber. Quando Nicole virou o rosto, ele a encarava com um olhar intenso e penetrante, o qual, se o passado no estivesse gravado de maneira to dolorosa em sua conscincia, a faria sentir que no havia nada que no pudesse lhe confiar. Uma sensao de profunda tristeza a invadiu. Ian no uma de minhas pessoas favoritas murmurou, apressando-se a acrescentar: Mas os outros... Esse tipo de atitude de um homem, especialmente na posio que ele ocupa, pode facilmente influenciar os outros, e no vou tolerar isso Matt a interrompeu. Como eu disse, poderia nos afetar de maneira negativa nos negcios. Hoje em dia mais e mais mulheres tomam as decises sobre ampliaes e reformas em suas casas, cada vez mais mulheres so mes solteiras. Quando querem uma construo no desejam ter de lidar com tipos como Jackson, e, como voc sabe, quando ele e os homens esto trabalhando so praticamente os nicos representantes da companhia que os clientes vem. Os homens o respeitam Nicole observou. No ser fcil substitu-lo. No com um empregado local, talvez, mas posso transferir um encarregado de uma de minhas outras empresas. Entretanto, no precisa chegar a tanto... se ele

mudar de comportamento. Nicole suspeitava que o mestre-de-obras no mudaria. Era um sujeito arrogante, acostumado a dominar todos a seu redor, um homem que dependia de sua imagem de macho. Ela suspirou, comparando-o a Matt, que era to msculo, mas de uma maneira to diferente. No entanto, naquele primeiro encontro... Franziu a testa, confusa. Na ocasio ele parecera to machista quanto o mestre-de-obras e a tratara com tamanho descaso e indiferena que, no importava o quanto ela merecesse, a deixara doente de vergonha. Era muito difcil conciliar o homem do passado com aquele sentado seu lado agora. Oito anos era muito tempo, forou-se a lembrar, e naquele tempo os valores sociais haviam mudado tanto que talvez fosse natural que as percepes e reaes humanas mudassem junto. Era surpreendente como estava gostando de trabalhar com Matt, mas ainda se atormentava com o medo de que algo acontecesse e que ele pudesse reconhec-la, e ento tudo aquilo por que lutara, todo o tempo e esforo que dedicara a se certificar de que nunca mais sofreria a humilhao e o trauma pelos quais passara ao acordar em sua cama naquela manh, teriam sido em vo. Quando ele parou o jipe no jardim, murmurou num tom tranqilo, mas firme: Fique a. Nicole obedeceu, sentindo-se fraca e tremendo quando ele deu a volta no carro, abriu a porta e estendeu as mos para ajud-la a descer. E no conseguiu evitar se encolher ligeiramente quando ele a tocou. Matt ficou tenso por um momento, como se tivesse percebido a reao fsica de Nicole, mas ento a ajudou a descer com calma, rapidamente removendo as mos de sua cintura quando ela tocou o solo. Entendo que tem um namorado firme. O comentrio pareceu ecoar por muito tempo na mente de Nicole. Quem lhe contara sobre Gordon? E por qu? Eu... sim respondeu num tom trmulo. Matt lanou-lhe um olhar melanclico que de alguma forma parecia revelar um toque de solido, e ento, para a surpresa de Nicole, comentou: Ele um homem de sorte. Ento se virou e caminhou na direo da entrada do prdio, deixando Nicole para trs com a sensao de que o cho balanava de maneira perigosa sob seus ps. Matt realmente tentara dizer que invejava Gordon? Impossvel. Se queria uma mulher em sua vida, no devia haver escassez de candidatas para essa vaga; mas insinuar que a queria... Um arrepio de medo percorreu-lhe a espinha. E se tudo no passasse de um jogo? E se ele estivesse apenas brincando, cruelmente deixando-a acreditar que no se lembrava dela, quando, na verdade... Ela estremeceu. No. Estava deixando o medo fugir do controle. Por que ele iria querer se comportar daquela maneira? Mas sugerir que a achava atraente... que invejava Gordon... Ao longo dos anos houvera homens que quiseram conhec-la melhor, mas ela sempre se mostrara indiferente, temerosa dos problemas que a intimidade poderia

trazer. Estava segura com Gordon. Nenhum dos dois queria nada de seu relacionamento alm daquilo que j tinham. A me dominava a vida de Gordon, um domnio que, Nicole suspeitava, resultara numa represso quase completa de sua sexualidade, enquanto sua prpria vida era dominada pela culpa e angstia do passado, as quais a haviam reprimido igualmente. Se ela se permitisse se apaixonar, chegaria um momento no qual teria de falar sobre seu passado, explicar... porque era o tipo de mulher que queria ser aberta e honesta com quem amasse, mas ao faz-lo teria de correr o risco de atrair o mesmo desprezo e antipatia que Jonathan demonstrara, e sabia que no conseguiria suportar isso. Era melhor, ento, no correr o risco. A idia de que Matthew era um homem pelo qual poderia facilmente ter se apaixonado se o passado no se encontrasse entre os dois a aterrorizava. E a maneira como ele a afetava a aterrorizava ainda mais. Oito anos atrs sua conscincia, ateno e emoes se concentravam em Jonathan, mas agora imaginava se, por baixo daquelas emoes, no teria reagido a Matt num nvel muito mais profundo e secreto, de modo que, mesmo sem perceber, ficara atrada, suscetvel a ele. Ela o seguiu bem devagar at o escritrio, dizendo a si mesma que, assim que o novo gerente se instalasse e Matt se tornasse um visitante espordico, seria capaz de recuperar o controle sobre sua vida e emoes, e enquanto isso teria de aprender a conviver com a turbulncia de seus sentimentos. Na sexta-feira Nicole saiu de casa mais cedo que o habitual para deixar o carro na oficina. Depois um dos mecnicos lhe deu uma carona at o trabalho. Apenas Alan no sabia da reunio no almoo, para a qual Matt se prontificara a lev-lo a tempo. Enquanto ela examinava a correspondncia, trs dos empregados foram desmontar a mesa de Alan. Matt perguntara por que ele no a levava consigo, comentando a respeito do estilo e valor do mvel, e Nicole lhe explicara a situao. Bem, uma opo dele, mas pode se arrepender mais tarde. Acho que o melhor mandar desmont-la e guard-la no depsito, caso ele mude de idia. Aquela deciso era to parecida com a sua prpria que Nicole se viu tremendo um pouco com o choque da emoo que a invadiu. J sabia que o novo gerente receberia um escritrio igualmente novo, alm de um sistema sofisticado de computador, o qual ela prpria teria de aprender a usar. A confiana de Matt em sua capacidade de fazlo com certeza elevara seu moral, embora a assustasse um pouco. s onze horas, comentou com Evie: Vou at o depsito para ver se tudo est sob controle. A que horas o pessoal do buf vir? Onze e meia. A sugesto de que contratassem um servio de buf partira de Matt, que acrescentara casualmente que pagaria todas as despesas. Os fornecedores da refeio chegaram na hora exata, descarregando o furgo com rapidez e segurana profissionais e levando tudo para o depsito, esvaziado especialmente para a ocasio, onde grandes mesas de cavalete haviam sido montadas.

Matt queria manter a festa o mais informal possvel, e assim as mesas longas foram posicionadas contra as paredes da construo com apenas uma pequena mesa numa plataforma improvisada, da qual faria seu discurso e entregaria o presente a Alan. Enquanto olhava ao redor, observando o trabalho organizado dos funcionrios do buf, Nicole imaginou como Alan se sentiria. Aquele seria um dia muito traumtico para ele: o rompimento final de sua ligao com a companhia que se esforara tanto para construir, talvez a constatao definitiva de que seu filho estava morto. Foi at a porta do galpo e ficou ali parada, a cabea baixa, lgrimas de emoo ardendo em seus olhos enquanto pensava na dor de Alan. Nicole, voc est bem? No vira Matt se aproximar, nem mesmo percebera sua presena ali, e, espantada com o inesperado som de sua voz, ergueu a cabea e descobriu que ele se encontrava a apenas alguns metros, a testa franzida de preocupao enquanto se aproximava. Ele vestia jeans desbotado e uma camisa de brim de mangas arregaadas. Uma agitao inesperada a dominou, destruindo seu frgil autocontrole e, com um choque, se viu quase no mesmo instante transportada para o passado, lembrando-se da maneira como Matt se inclinara sobre ela naquela manh, seu corpo cheirando a sabonete e colnia, seu... Nicole? Ela tremia enquanto lutava contra a lembrana indesejada, sem perceber que era a viso das lgrimas em seus olhos que provocava a aspereza de Matt at ele indagar: Est chorando. Algum... Chorando... Ela o encarou e ento balanou a cabea. No, no foi nada explicou num tom rouco. Estava apenas pensando em Alan, em como ele deve estar se sentindo hoje. Onde est ele? acrescentou ansiosa. Ainda no meio-dia e... Eu sei. Eu o deixei na casa da rua Waddington. Dei a desculpa de que tinha um compromisso para o qual precisava voltar, e lhe disse que o apanharia mais tarde. Estou indo para casa trocar de roupa, mas achei melhor passar aqui e ver se voc no estava com nenhum problema. Originalmente Matt se hospedara no nico hotel da cidade, mas agora alugara uma propriedade a vrios quilmetros. Tem certeza de que est bem? ele insistiu com suavidade. Um dos funcionrios do buf se aproximou da porta, e num gesto instintivo Nicole abriu caminho. Matt se afastou com ela, de maneira desconcertante, para as sombras, a penumbra criando um crculo de intimidade ao redor. Ele estendera um brao para gui-la para o lado quando o rapaz passara, e agora apoiava a mo na parede atrs de Nicole, reforando a atmosfera ntima. Sim, sim. Estou bem. O que Matt estaria pensando de seu estranho comportamento? Sentia-se atordoada; confusa, incapaz de se mover ou pensar, e muitssimo consciente dele. No

conseguia fit-lo nos olhos, e em vez disso olhou direto para frente. O que foi um erro. Seu olhar pousou na pele nua, bronzeada e macia do pescoo dele, provocando-lhe uma imensa vontade de esticar a mo e toc-lo, percebeu com horror... tocar nele! Engoliu em seco, desejando que sua cabea parasse de latejar. Podia ver os movimentos regulares do peito de Matt enquanto respirava. Uma vez ela se apoiara contra aquele peito, uma vez aquelas mos a haviam envolvido, tocado e acariciado, conhecido seu corpo to intimamente que... Nicole! A sbita aspereza na voz de Matt a chocou, trazendo-a de volta realidade. Retesou o corpo, recuando o mximo possvel e arregalando os olhos ao sentir parede contra as costas. E-eu tenho de ir... o buf... murmurou com nervosismo. Evitando-o com muito cuidado, como se qualquer tipo de contato fsico pudesse lhe ser fatal, Nicole saiu apressada d galpo, a boca seca, os msculos doloridos de tenso ao sentir que ele a seguia. Est sem carro hoje Matt comentou, seguindo-a para fora. No respondeu, seu tom trmulo, tendo de parar e se virar. Est no conserto; Gordon vem me apanhar depois do trabalho. Ela corou, mordendo o lbio inferior com fora. Por que tivera de falar de Gordon, como uma adolescente tentando desencorajar um admirador indesejado com o subterfgio desajeitado de mencionar um namorado? E Matt nunca tentara... S porque ele lhe fizera um elogio, no significava que... melhor eu ir trocar de roupa. Trarei Alan ao meio-dia e meia. Estava imaginando coisas, ou a voz de Matt se tornara mais dura, spera? Mais tarde, em seu escritrio, ela se perguntou de que tinha realmente tanto medo. Era evidente que Matt no a reconhecera e, mesmo na possibilidade improvvel de se sentir atrado por ela, obviamente ele no era do tipo que insistia depois de saber que uma mulher estava envolvida com outro homem. Ento por que estava com tanto medo? Por que ficava toda trmula e assustada quando ele se aproximava? J sabia a resposta, e no gostava nem um pouco. Fechou os olhos, uma onda intensa de vergonha e angstia invadindo-a. Matt fora seu primeiro amante, seu nico amante, mesmo que ela no conseguisse se lembrar de nada daquela noite. Por isso devia reagir tanto fisicamente a ele. Seu corpo devia, de alguma forma, ainda estar sintonizado com aquela antiga intimidade com o dele. Trs horas depois, enquanto observava o grande grupo de pessoas que riam e conversavam no galpo, Nicole refletiu que a deciso de Matt em insistir naquela festa para Alan havia sido a mais acertada. Embora a princpio tivesse parecido chocado, quase relutante em se deixar levar comemorao, Alan obviamente se comovera com o desejo dos empregados de se despedirem dele com uma cerimnia. Seus olhos brilharam com lgrimas ao receber o copo gravado, e Nicole sentira sua admirao por Matt aumentar quando, durante seu breve discurso, se referira ao motivo pelo qual Alan decidira vender a construtora. Muitos homens e algumas mulheres teriam evitado citar um assunto to delicado,

embaraados ante o risco em potencial para se arriscarem a mencion-lo. Enquanto observava seus colegas, Nicole se viu desejando que Matt fosse diferente: menos agradvel, mais o homem que ela julgara ser quando se encontraram pela primeira vez. Observando-o agora com tudo que aprendera recentemente a seu respeito, ela achava quase impossvel acreditar que aquele era o mesmo homem que to casualmente a apanhara e possura; mas, como refletira antes, oito anos era muito tempo. s quatro horas as pessoas comearam a se dispersar, e o prprio Alan partiu. s quatro e meia o pessoal do buf voltou e comeou a limpeza; a maior parte dos empregados da construtora j havia ido embora, seguindo o tradicional fechamento antecipado da firma s sextas-feiras. Gordon costumava deixar seu escritrio s cinco horas, portanto Nicole calculava que ele deveria chegar para apanh-la por volta das cinco e meia. Ela telefonara para a oficina e sabia que no fechava at as seis horas, o que lhes daria tempo suficiente para chegar l e retirar seu carro. No via Matt fazia algum tempo e presumira que ele tambm j devia ter ido embora, mas quando entrou em seu escritrio, para terminar um trabalho que comeara antes, espantou-se ao descobrir aberta a porta de comunicao entre sua sala e aquela que havia sido de Alan, e a qual Matt agora usava, e que o prprio Matt, sem palet e com as mangas da camisa arregaadas, estava sentado a sua nova mesa, meditando sobre alguns papis. Obviamente ele a ouvira entrar, pois baixou os papis e a fitou. O namorado ainda no chegou? Ele no vir at por volta das cinco e meia, ento pensei em fazer alguma coisa enquanto espero. Enquanto ela falava, Matt se levantou e se afastou da mesa, se espreguiando no caminho. Nicole fechou os olhos, odiando a onda de calor que a invadiu ao fit-lo e tomar conscincia de sua virilidade e fora, do perfume de sua pele, do calor de seu corpo. Eu ia fazer caf. Quer uma xcara? Alan, apesar de toda sua gentileza, jamais teria feito uma oferta como aquela. Nicole ficou ligeiramente boquiaberta, e Matt, tomando seu silncio por anuncia, passou por ela e foi para o escritrio externo, onde ligou a cafeteira eltrica com gestos casuais. Nicole foi para sua prpria mesa. Era desconfortvel, desconcertante, saber que Matt estava andando de um lado para outro atrs dela enquanto fazia o caf. Tentou se concentrar naquilo que fazia, mas a presena dele no parava de distra-la e afast-la do trabalho. Muito antes que ele parasse a seu lado e colocasse a xcara sobre a mesa, Nicole havia percebido que ele se aproximava. Vo a algum lugar agradvel esta noite... voc e seu namorado? ele indagou num tom casual, parado a seu lado. Nicole franziu a testa, incapaz de se lembrar exatamente do que iam fazer, e

ento se lembrou do jogo de bridge de toda primeira sexta-feira do ms da me de Gordon, o que significava que Gordon teria de lev-la e depois de ir busc-la, portanto os dois no iam sair. Por alguma razo se sentia relutante em explicar aquilo a Matt, e assim mentiu o mais suavemente possvel: No, na verdade no. Vamos apenas sair para comer alguma coisa, imagino, e depois... Voltam para a casa dele Matt completou a frase. A concluso de que ela e Gordon eram amantes a fez corar, embora soubesse que era uma suposio bastante natural. Ela no era nenhuma adolescente, e seu relacionamento com Gordon era firme. Gordon mora com a me ela declarou num tom tenso. Houve uma longa pausa, durante a qual Nicole no olhou para ele, mas tentou em vez disso se concentrar nos papis a sua frente. Foi intil. Tinha tanta conscincia de Matt parado a seu lado que no havia espao em sua mente para mais nada. Quando enfim a tenso no silncio se tornou insuportvel, indagou apressada: E voc? Vai sair hoje? Imediatamente ela se arrependeu. Afinal, era de sua conta o que ele fazia em sua vida particular? A idia de que Matt poderia pensar que ela fazia a pergunta por um interesse pessoal em sua vida particular a desanimou. Vou visitar meus pais. Eles moram em Brighton. Mudaram para l h muitos anos, quando meu pai se aposentou, porque uma de minhas irms mora naquela regio e meus pais queriam ficar perto dos netos. Minha segunda irm mora no Canad. E voc, tem irmos? No, sou a nica. Ela franziu a testa ao olhar para o relgio de parede e ver que eram quase quinze para as seis. Algo errado? Matt quis saber. Nicole balanou a cabea, mas obviamente ele no se convenceu, pois indagou com astcia: O namorado est atrasado? Quando a nica resposta de Nicole foi morder o lbio inferior, ele continuou num tom casual: melhor telefonar para ele. Voc no disse que ele ia lev-la para apanhar seu carro na oficina? Discretamente ele voltou para seu prprio escritrio enquanto Nicole apanhava o telefone e discava o nmero do trabalho de Gordon. Como ela de certa forma j esperava, ningum atendeu. Aguardou mais cinco minutos, o tempo todo apreensiva e consciente de que no conseguiria chegar oficina antes que fechasse, e ento, com um ar sinistro, discou o nmero da casa de Gordon. Ele prprio atendeu, sua voz profundamente defensiva ao ouvir que deveria ter ido busc-la. Mame no est muito bem, Nicole. Tive de voltar mais cedo do trabalho, e simplesmente no pude deix-la sozinha. um de seus ataques do fgado, e voc sabe como a afetam.

Nicole com certeza sabia. Os ataques do fgado da me de Gordon eram a causa de incontveis cancelamentos de encontros. Voc devia ter me telefonado e avisado, Gordon ela resmungou com certa aspereza. Agora no conseguirei mais chegar oficina a tempo de retirar meu carro. Bem, pode apanh-lo amanh, no pode? Quero dizer, no vai precisar dele esta noite, e seu pai pode lev-la at a oficina amanh de manh. Ainda tenho de ir para casa hoje Nicole observou com irritao, tentando no se zangar muito com o desinteresse de Gordon por ela e seus planos. Lamento, Nicole ele murmurou, soando falso. Mas com minha pobre me se sentindo to mal... Nicole apenas no bateu o telefone porque se forou a lembrar que tinha vinte e seis anos e no dezesseis. Estava discando o nmero de uma companhia local de txis quando Matt saiu de seu escritrio. Algo errado? Gordon no vai poder vir me buscar ela explicou, tensa, baixando o telefone. Eu estava ligando para pedir um txi para me levar para casa. No se incomode. Eu a levo. Imediatamente ela corou com violncia. Oh, no. No h necessidade... comeou a dizer, preocupada que ele pudesse pensar que forava uma oferta de carona. No nenhum problema. Tenho de passar por sua casa, de qualquer maneira. Nicole o encarou espantada. No imaginara que ele sequer soubesse onde morava e, como se lesse sua mente, Matt a informou num tom casual: Evie mencionou por acaso onde voc mora. Est pronta para ir agora ou... Sim, estou pronta. Enquanto se aproximavam do jipe, ele comentou num tom quase de reprovao: uma pena que seu namorado no tenha pensado em lhe telefonar mais cedo, assim voc teria tomado outras providncias para apanhar seu carro. Incapaz de pensar com clareza, imediatamente Nicoie se viu mentindo para proteger Gordon: Oh, ele telefonou para me avisar, mas no conseguiu... Quando ela virou o rosto, dominada por um impulso incontrolvel, descobriu que Matt havia parado, e que a fitava com uma expresso severa, quase amarga no olhar. Voc muito leal, no , Nicole? Gostaria de saber se ele to leal a voc. O comentrio escarninho a fez corar, pois sabia o quanto os sentimentos de Gordon por ela eram mornos, e por sentir que ela prpria era culpada por deixar Matt pensar que seu relacionamento com Gordon era muito mais intenso emocionalmente do que era na verdade. Relutante, ela seguiu Matt, que parara para esper-la. Claro que seus pais tinham de estar no jardim quando Matt parou o carro diante da entrada, e claro que ele tinha de aceitar quando sua me lhe ofereceu uma xcara de ch. Ele acabou ficando por mais de uma hora, e no que dizia respeito a Nicole, sua

me despejou a gota d'gua para seu dia quando, depois que ele foi embora, indagou com inocncia: Vocs no haviam combinado que Gordon ia busc-la e lev-la at a oficina? No que eu no tenha gostado de conhecer Matt; ele um homem muito atraente e inteligente... A me de Gordon no est bem Nicole interrompeu, tentando ignorar a expresso nos olhos da me com um esforo valente. Particularmente suspeitava que Gordon comeava a achar seu relacionamento to aborrecido quanto ela prpria sentia, e, se no fosse por Matt, ela agora tinha certeza de que teria ficado tentada a sugerir a Gordon que simplesmente parassem de se ver. CAPTULO VI hoje que voc e Gordon vo jantar com Christine e Mike, no ? a me quis saber. . Nicole trabalhava com Matt fazia mais de quinze dias, e o servio do escritrio se acomodara numa rotina eficiente e organizada. Ela apenas desejava que fosse to fcil controlar suas emoes caticas. Agora era impossvel negar o efeito poderoso e arrasador que Matt exercia sobre ela, tanto emocional como fisicamente. Porm, enquanto apenas ela soubesse disso e conseguisse esconder de todo mundo, talvez pudesse passar em segurana as poucas semanas at que o novo gerente assumisse. Sentia-se cada vez menos benevolente para com Gordon. Ele cancelara diversos de seus encontros com uma variedade de desculpas fracas, e Nicole prometera a si mesma que se ele ousasse faz-lo outra vez naquela noite lhe diria que no queria mais v-lo. s sete e meia, quando o telefone tocou e ela atendeu, ouvindo que Gordon no poderia acompanh-la naquela noite, rangeu os dentes e lhe disse num tom cido que naquele caso no via motivos para continuarem se encontrando. Apesar de iniciar um ligeiro protesto, Nicole podia sentir que ele estava aliviado por sua deciso. Era Gordon? sua me quis saber quando ela desligou o telefone. Era. No pode sair esta noite ela acrescentou sem emoo. A me no est bem outra vez. Eu disse que ento no via razo para continuarmos a nos ver, pelo menos no como vnhamos fazendo. Oh, querida, sinto muitssimo a me murmurou, cheia de compaixo, fazendo seus olhos arderem um pouco. No precisa sentir. No bem assim. Afinal, no era o relacionamento do sculo. Calculo que sentirei falta dele, mas no estou exatamente com o corao partido. Bem, ele mesmo um tanto enfadonho, e tenho de admitir que jamais

consegui entender o que voc via nele. Receio que homens dignos e desinteressantes nunca ame atraram realmente. Agora, Matt, por exemplo... Matt meu patro, me, nada mais Nicole resmungou num tom spero. Ele no ficar por aqui por muito mais tempo, de qualquer maneira, e... Percebendo que talvez estivesse exagerando em seu protesto, ela se calou. Era tarde demais para ligar para Christine e cancelar, contudo sabia que a amiga no se importaria se aparecesse sozinha; comentara haver convidado alguns conhecidos de negcios de Mike, mas que o jantar era informal. Nicole estava pronta para sair quando Gordon ligara. Seu vestido simples em seda azul-marinho no era novo; ela o comprara no vero anterior. Tinha um decote redondo alto e mangas longas, e era, ela achava, perfeito para uma mulher que preferia no atrair os olhos masculinos. O que no percebia era que a maciez da seda, aliada a suas formas esguias, dava ao vestido uma sensualidade muito mais sedutora que um traje mais agarrado e provocante. Era o tipo de roupa que fazia um homem olhar outra vez e depois mais outra, a ateno atrada por seus movimentos femininos sob aquela cobertura reservada de seda. Um certo esprito de desafio a fez acrescentar um brilho labial um pouco mais escuro que o normal, embora, uma vez aplicado, tivesse se visto tentada a remov-lo ao lembrar-se sem querer do batom vermelho que usara uma vez. Enquanto hesitava, concluiu que se demorasse muito mais no seria a primeira a chegar, e assim no teria a oportunidade de explicar em particular amiga o que acontecera com Gordon. Quando Chrissie abriu a porta, meia hora depois, arqueou uma sobrancelha como Nicole sabia que faria. Onde est Gordon? No vem Nicole anunciou num tom sombrio, e prosseguiu contando os acontecimentos recentes. Bem, j era hora de se livrar dele, Nicki. No acho que me livrei dele, mas que o livrei de mim e acabei com seu sofrimento. Olhe, se minha presena sozinha aqui vai estragar seus nmeros... No seja boba. Na verdade vai equilibr-los. Mike convidou um conhecido de negcios, que no tem esposa nem, aparentemente, namorada no momento... Christine riu ao ver a expresso de Nicole. No se preocupe. No estou tentando bancar o cupido. Ainda nem o conheci. Ela continuou explicando que os outros dois convidados tambm eram conhecidos de trabalho do marido, que Nicole conhecia vagamente. Posso ajudar de alguma forma? Suba e v ler uma histria para Peter. Ele sabia que voc vinha e est me atormentando o dia inteiro a respeito. Ali est um homem para voc... se voc puder esperar vinte anos at ele crescer Christine brincou, enquanto Nicole lhe fazia uma careta antes de seguir para a escada. Meia hora depois, quando ouviu passos masculinos subindo a escada e parando diante da porta do quarto, murmurou com suavidade sem se virar.

Ol, Mike. Ele acabou de adormecer... Apenas quando virou o rosto para sorrir para o marido da amiga descobriu que no era Mike parado ali, mas Matt. Seu corao disparou no mesmo instante. Embora tivesse comeado a se levantar num gesto automtico, o choque de v-lo a fez sentarse outra vez e encar-lo com surpresa. Christine me mandou lhe dizer que j vai servir o jantar ele anunciou com suavidade, baixando a voz para no incomodar o menininho que dormia. Matt, ali? Nicole se levantou hesitante, sem saber quantas emoes traioeiras se refletiam em seus olhos enquanto caminhava tensa na direo da porta. Por que Chrissie no a avisara de que Matt estaria l? Provavelmente porque a amiga era desligada demais para fazer a ligao entre o novo cliente de Mike e seu novo patro, presumiu desnorteada ao descer a escada. Entrou atordoada na sala de jantar e foi apresentada ao outro casal. A esposa, Lucinda, a ignorou completamente, concentrando toda sua ateno em Matt e fazendo o corao de Nicole disparar outra vez, mas agora de uma forma bastante diferente. Ela era uma ruiva alta de olhos verdes penetrantes e boca carnuda. Usava um vestido de seda vermelha decotadssimo que contrastava de maneira fantstica com a cor do cabelo. Era evidente que o marido tinha loucura por ela, e tambm ficou claro, medida que o jantar prosseguia, que ela era do tipo que dedicava pouqussimo tempo a outras mulheres. Toda sua ateno e conversas se concentravam em Matt e, enquanto se esforava para arrancar algo alm de um lacnico "sim" ou "no" em resposta a suas perguntas, Nicole tentava dizer a si mesma que no era de sua conta se Lucinda flertava com Matt, nem se ele correspondia. Apenas quando o jantar chegou sobremesa ela enfim admitiu para si mesma, enquanto tentava no prestar ateno ao flerte bvio de Lucinda com Matt, que o sentimento que a consumia por dentro era cime. Empurrando sua sobremesa sem sequer toc-la, ela ergueu a cabea e se deparou, desconcertando-se, com o olhar de Matt. Podia sentir o rubor percorrendo-lhe o corpo inteiro e chegando-lhe s faces enquanto imaginava por quanto tempo havia sido o foco da ateno dele e se Matt poderia ter percebido seus sentimentos. Apenas ao fim do jantar notou como devia ter ficado calada e absorta, pois Christine a segurou com delicadeza pelo brao quando a ajudava a recolher a loua e indagou: Voc est bem? No parecia muito aborrecida quando me contou sobre Gordon, mas... Entorpecida, Nicole balanou a cabea, incapaz de explicar nem mesmo para uma de suas amigas mais ntimas o que realmente estava sentindo. Olhe, eu sei que disse algumas coisas muito duras a respeito de Gordon, e ainda no acho que ele fosse o homem certo para voc... mas se quiser conversar a respeito, ou apenas chorar... Outra vez Nicole balanou a cabea, imaginando apreensiva o que Chris diria se

ela admitisse que mal pensara em Gordon a noite inteira e que era Matt quem dominava no apenas seus pensamentos, mas suas emoes tambm. Lanando-lhe um olhar rpido e preocupado, Christine se virou. Matt, no devia ter se incomodado, mas obrigada de qualquer maneira ela exclamou, avanando para alivi-lo dos pratos sujos que levara para a cozinha. Nicole quase deixou cair as coisas que segurava; no percebera a presena de Matt. Seu corao disparou, e ela fechou os olhos, imaginando o que poderia ter acontecido se tivesse feito confidncias a Christine e ele ouvisse. O que havia para confidenciar, afinal? Que uma vez, muitos anos atrs, passara a noite com ele, e estivera bbada demais para ter qualquer lembrana do que acontecera? Que ele a informara casualmente que haviam sido amantes, e que por causa da maneira pblica como deixara a festa com ele havia sido provocada e espicaada com sua falta de moral? Que por causa disso ela voltara correndo para casa, angustiada e atormentada? Que por causa disso havia evitado todo e qualquer contato sexual com os homens, enojada com seu prprio comportamento e ciente de que qualquer homem decente e digno se sentiria da mesma forma? Como podia contar a Chris que depois de tudo aquilo agora estava descobrindo um Matt Hunt muito diferente daquele de quem se lembrava, e que, ainda pior, se via cada vez mais emocionalmente vulnervel e atrada por ele... que era como uma criatura com frio e faminta fascinada com o fogo e calor, e atrada desesperadamente a procur-lo; rodeando-o com fome e medo, querendo seu calor e ao mesmo tempo aterrorizada com esses sentimento? Fechou os olhos, a tenso consumindo toda sua energia. O que estava tentando dizer a si mesma? Que estava se apaixonando por Matthew Hunt? Ela bufou, desdenhosa de si mesma, fazendo Matt e Chris olharem em sua direo. Contornando Matt, ela voltou apressada para a sala de jantar e se ocupou em recolher mais pratos vazios enquanto tentava desesperadamente negar a concluso a que chegara. O resto da noite foi um tipo de purgatrio. Tinha de lutar contra a conscincia de que no importava o motivo nem o quanto fosse perigoso ou autodestrutivo, reagia emocionalmente a Matt de uma maneira que at ento nunca experimentara. Uma vez se julgara apaixonada por Jonathan, mas no passava de uma criana na poca. Agora era uma mulher adulta; seria o mesmo que comparar o brilho de uma vela com a fora do sol. E no reagia apenas emocionalmente a Matt; fisicamente... Encolheu-se, to consciente que at mesmo sem virar o rosto sabia exatamente onde ele se encontrava na sala, sem fit-lo podia antecipar as sensaes que a invadiam e perturbavam sempre que se aproximava. Disse a si mesma com determinao que estava contente por Lucinda monopoliz-lo, pois assim ela prpria no corria o risco de fazer papel de tola... Se Chris no fosse uma de suas amigas mais antigas, teria dado alguma desculpa e ido embora cedo. Mas Nicole j sabia que Chris estava preocupada a seu respeito e acreditava erroneamente que o motivo para seu transtorno era o rompimento com Gordon. Se fosse embora mais cedo Chris acharia que era por causa

de Gordon e, no importava o quanto negasse, a amiga no acreditaria a menos que ela lhe contasse a verdade. A tentao de faz-lo a estarreceu. Queria conversar a respeito de Matt, percebeu com tristeza, como se apenas falando seu nome aliviasse a dor crescente em seu peito. Ento a conscincia de como percorrera rpido um caminho perigoso a fez sentir-se ligeiramente enjoada. Queria ir para casa, ficar sozinha, tentar encontrar alguma forma de controlar o que lhe acontecia. A voz de Lucinda era um pouco estridente, e agora interrompia a silncio de Nicole, fazendo-a virar o rosto. Lucinda estava em p com Matt, uma das mos em seu brao enquanto o encarava com um olhar provocante, o corpo quase tocando o dele, as curvas dos seios visveis com clareza. Parado to perto dela, Matt no podia deixar de sentir seu perfume e ter conscincia de seu corpo. A contrao de desamparo em seu prprio estmago a espantou. Descobriu que tremia em reao no apenas a seu cime, mas tambm a sua prpria averso pelo sentimento. Quando ouviu Frank Barrett anunciar que j era hora de ele e Lucinda irem, j que tinham de levar a bab para casa, o alvio que a invadiu foi to intenso e imediato que a fez sentir-se fraca; no porque a partida do casal afastaria Lucinda da presena de Matt, mas por significar que ela prpria tambm podia ir embora. Esperou dez minutos insuportveis depois da partida dos Barrett antes de anunciar que tambm precisava ir embora. Chris tentou persuadi-la a ficar, fitando-a com um ar preocupado ao murmurar num tom baixo: Se voc quiser falar sobre... as coisas... Estou apenas um pouco cansada Nicole mentiu, desconfortvel, balanando a cabea. Mike, que ouvira suas palavras, sorriu para Nicole, abraando-a pelos ombros num gesto amistoso. No porque este seu novo patro a est fazendo trabalhar demais, espero. Nicole esperava que soasse muito mais natural aos ouvidos do trio que a seus prprios quando se forou a sorrir. Ento Gordon no pde vir? Mike acrescentou para puxar conversa, obviamente ainda sem saber o que acontecera. Pelo canto dos olhos Nicole viu Chris suspirar com um ar desanimado e balanar a cabea num gesto de advertncia para o marido. A me dele no est bem Nicole explicou, breve. Com Matt ali to perto no podia explicar a Mike que no tinha mais nada a ver com Gordon. A noite fora um esforo, que, aliado a tudo mais que havia acontecido ao longo das ltimas semanas, a fazia sentir-se como se sua vida inteira estivesse de alguma forma lhe escapando ao controle, Nicole reconheceu ao abrir a porta do carro e entrar. Chris e Mike moravam no lado oposto da cidade, e ela j se encontrava a mais de meio caminho de casa quando percebeu de repente que tremia com tanta violncia

que mal conseguia controlar o carro. Parou rpido no acostamento e desligou o motor. Tudo a seu redor se tornara assustadoramente embaado, mas no descobriu o motivo at levar uma das mos ao rosto: estava chorando. Sentia um aperto doloroso no peito e no conseguia parar de tremer. Inclinouse para a frente, fechando os olhos e apoiando a testa no volante, espantada demais com o que estava acontecendo para fazer qualquer outra coisa. Precisou da sbita conscincia de que algum abria a porta do carro para fazla voltar realidade de que se encontrava num trecho bastante deserto e escuro da estrada, que passava muito da meia-noite, e estava completamente sozinha. Entretanto, assim que uma srie de pensamentos apavorantes comearam a lhe invadir a mente, viu que a pessoa que abria a porta era Matt. Vi voc parar e pensei que poderia estar com algum problema no carro ele explicou. Era tarde demais para tentar esconder as lgrimas. O olhar rpido que ele lhe lanara quando a luz interna se acendera automaticamente devia ter revelado seu rosto molhado com bastante clareza. O carro est bem, obrigada. ele, no ... o namorado? Matt indagou num tom quase spero. Ouvi voc dizer a Christine que estava tudo acabado entre vocs. Ele se ergueu, fechando a porta do motorista antes que Nicole pudesse dizer qualquer coisa. Por alguns segundos achou que ele havia ido embora, e ento percebeu que apenas dera a volta no carro e agora abria a porta do passageiro e entrava. Enquanto ela encarava, dividida entre o prazer agonizante de t-lo ali e a conscincia do quanto aquele tipo de intimidade era perigosa, Matt murmurou num tom rouco: Sei que j deve ter ouvido isso, mas ele realmente no merece suas lgrimas. O sujeito deve ser um imbecil se no percebe... Matt achava que ela chorava por causa de Gordon! Nicole se virou automaticamente para negar, mas ele estava sentado muito perto e ergueu uma das mos, roando os dedos quentes e macios em seu rosto, enxugando as lgrimas com o polegar. Ele no merece isso ele repetiu. Nicole comeou a tremer, um calor a invadindo; sua pele parecia queimar onde ele a tocava. Experimentou um impulso louco de virar o rosto e explorar com os lbios a mo que lhe tocava a face. Tremeu outra vez. Nicki, no... Nicole no percebeu nenhum dos dois se mover, mas um deles ou ambos devia t-lo feito, pois de repente no havia nenhuma distncia separando-os. Matt a puxava de encontro ao peito com o brao livre, enquanto emaranhava a mo em seus cabelos, num toque quase... quase terno, reconheceu atordoada. Encarou-o em silncio, no entendendo realmente o que motivava aquela intimidade e preocupao com ela. Sombras escondiam-lhe as feies. Tudo que podia

ver era o brilho de seus olhos e o contorno dos lbios quando ele moveu o rosto em sua direo. Seu corao disparou ainda mais ao descobrir que no conseguia desviar o olhar da boca, agora que a fitava. Sua garganta estava seca, a respirao suspensa, os lbios entreabertos, o corpo inteiro formigando... Nicki... A voz dele estava rouca, o som fazendo-a se arrepiar como se ele a tivesse tocado, acariciando-lhe os pontos mais sensveis. Quando os lbios tocaram os dela pela primeira vez foi apenas um toque fugaz, um roar suave de pele contra pele, mas provocou tantas sensaes que Nicole tremeu dos ps cabea. No mesmo instante Matt murmurou palavras tranquilizadoras contra sua boca, acariciando-lhe os lbios com a lngua, e instintivamente ela se sentiu tentando se aproximar ainda mais dele, e o abraou apertado. O toque lento da lngua contra seus lbios era perigosamente ertico, fazendoa ansiar por algo mais ntimo. Retesou os msculos com fora enquanto seus sentidos reagiam imaginao de como aquela intimidade to desejada a faria sentir-se. Matt estava sem palet e, atordoada ante sua reao fsica a ele, acariciou-lhe as costas e depois os ombros, deixando-se dominar pelas emoes e desejos que a consumiam. Certamente j fizera aquilo antes; seno como suas mos, todo seu corpo, ansiariam por tamanha intimidade? Quando Matt separou a boca da sua para beijar e mordiscar-lhe o pescoo, ela gemeu, seu corpo dolorido e tremendo de desejo. Devia ter dito o nome dele, embora no tivesse percebido, pois quase imediatamente ele voltou a beij-la na boca, no gentil e suavemente como fizera antes, mas com uma intimidade que a fez arquear o corpo e abrir a boca num convite ansioso. Nicole sentiu o tremor que o sacudiu, seu prprio corpo absorvendo-o e vibrando. Seus seios estavam apertados com fora contra o peito de Matt e haviam comeado a doer de maneira quase insuportvel, no pela presso do abrao, mas por um motivo muito mais primitivo e sensual: queria as mos dele em seu corpo, e no apenas as mos... Fechou os olhos, arrepiada, dominada pela onda de desejo que lhe percorria o corpo. L fora, alm da escurido ntima do carro, uma buzina tocou, pneus rangendo quando um carro ultrapassou outro, o barulho levando-a com um choque a ver o que estava fazendo. Ao senti-la ficar tensa, Matt a soltou, sua voz baixa e ligeiramente rouca ao se desculpar: Sinto muito. Eu no queria... Nunca pretendi... Dessa vez, o ardor em sua pele era causada no por desejo, mas por embarao, o embarao de ouvir o que Matt lhe dizia. Olhe, por que no deixa seu carro aqui e me deixa lev-la para casa? ele continuou. Voc est aborrecida e... Estou em perfeitas condies de dirigir Nicole resmungou. Sabia que no estava, mas sentia que se tivesse de passar mais um minuto com

ele se estilhaaria como um pedao de vidro sujeitado a grande tenso. Ainda no tinha certeza do que lhe acontecera, ou como aquilo que sabia que Matt pretendera fazer apenas como um gesto confortador se transformara no feroz desejo fsico que ela experimentara. Se aquela era a maneira como ela se comportara na primeira noite, no era de se estranhar que Matt tivesse parecido to... convencido e satisfeito consigo mesmo na manh seguinte, pensou com um frio no estmago. Fechou os olhos por um momento para conter uma nova onda de lgrimas. Por favor, v embora... murmurou num tom embargado. Quero ir para casa... Ficou tensa ao senti-lo hesitar, ciente de que se Matt argumentasse agora ela provavelmente desmoronaria. V, Matt. Por favor... Para seu alvio ele abriu a porta e comeou a sair, mas parou e virou-se para trs. Ainda no creio que voc esteja em condies de dirigir, portanto vou segula para me certificar de que chegou em casa com segurana. Sem discusso ele se antecipou. Seno eu a arrancarei desse carro a fora se for preciso. Nicole o observou se afastar em silncio, resistindo tentao de sair correndo antes que ele pudesse chegar a seu carro, pois sabia que no estava mesmo em condies de dirigir. Felizmente o trajeto foi tranqilo, mas, apesar do fato de concentrar toda sua ateno na direo, tinha plena conscincia de que se sentia estranhamente fraca, e que seus pensamentos no paravam de se desviar, perigosamente atrados para um redemoinho de idias e temores que nada tinham a ver com aquilo que fazia e tudo com o que lhe acontecera com Matt. Quando virou na entrada para carros da casa dos pais, olhou pelo retrovisor e viu o carro de Matt parado na rua. Ele a acompanhara o tempo todo, observando seus movimentos, cuidando dela. O que o motivara a fazer isso? Culpa? Ser que se sentia responsvel por seu estado perturbado? Mas por que deveria se sentir assim quando fora ela quem... Nicole estremeceu ao parar o carro, lembrando-se de como se entregara s carcias dos lbios dele, frustrada e ansiosa, querendo mais... desejando-o... Ela corou e ficou contente por no haver ningum para v-la e testemunhar sua vergonha e angstia. J sabia que Matt jamais pretendera fazer nada alm de lhe oferecer um ombro confortador para chorar. At mesmo aquela primeira presso hesitante de seus lbios sobre os dela havia sido amigvel em vez de excitante. Ao entrar em casa, viu-se quase desejando que Matt tivesse se lembrado dela primeira vista. Ento, por certo ele a evitaria como a um portador de doena contagiosa e no haveria nenhuma intimidade entre os dois para perturb-la e atorment-la. Seu medo inicial, de que ele a reconheceria e lhe causaria humilhao e embarao por tornar seu comportamento pblico, no existia mais. Matt simplesmente no era aquele tipo de homem. Precisara apenas ver se comportamento para com ela

naquela noite... sua bondade, sua preocupao. At mesmo se desculpara pelo que acontecera quando os dois sabiam que a verdadeira culpa era dela. Ironicamente, quando se viu sozinha e livre para chorar, Nicole descobriu que no tinha mais nenhum desejo de faz-lo. Tambm parecia que no conseguiria dormir muito, pois cada vez que fechava os olhos era atormentada por lembranas vvidas demais de como se sentira quando Matt a beijara e abraara. Matthew Hunt... Por que era to suscetvel a ele? Por causa do passado? Encolhendo-se angustiada na cama, tentou se convencer de que, quando Matt deixasse a cidade e se tornasse apenas um visitante espordico da companhia, logo superaria seus sentimentos atuais que, sem o objeto de seu desejo, suas emoes logo voltariam ao controle. E enquanto Matt pensasse, como obviamente acreditava, que amava Gordon, estaria relativamente a salvo da humilhao de v-lo descobrir como se sentia a seu respeito. Um pequeno sorriso amargo curvou-lhe os lbios. Que ironia do destino traz-lo de volta a sua vida daquela maneira... Que irnico e cruel. A sensualidade a qual ela negara possuir durante todos aqueles anos havia, com a chegada de Matt, despertado de repente, atormentando-a com desejos e vontades com os quais no estava nem um pouco acostumada. Mesmo agora, horas depois, a simples lembrana dos lbios dele tocando os seus tinha o poder de fazer seu corpo inteiro se retesar e espalhar um calor intenso por sua pele. Ela at mesmo se viu desejando poder se lembrar da noite que passara com ele para que pudesse... Para que pudesse o qu? Reviv-la, pelo menos na mente? Com imensa tristeza, Nicole fechou os olhos e se forou a pelo menos tentar dormir. CAPTULO VII Nicole, eu lhe apresento Tim Ford. Uma apresentao um tanto atrasada, receio Tim comentou, apertando-lhe a mo. Estavam no escritrio de Nicole, onde ela chegara dez minutos antes e encontrara Matt l com o novo gerente, que pudera voltar ao trabalho um pouco antes do previsto. Tentando ignorar a angstia que a invadia, agora que seu contato dirio com Matt terminaria, ela se forou a pensar que se tivesse um pingo de juzo devia sentir alvio com a chegada de Tim Ford. Desde a noite que Matt a seguira at sua casa depois do jantar, trabalhar ao lado dele se tornara um esforo quase insuportvel. Estava tensa, mais magra, e, embora soubesse que os pais e os amigos se preocupavam e que atribuam erroneamente sua mudana ao rompimento com Gordon, no conseguia admitir a verdade a nenhum deles. Afinal, demorara tempo demais para admitir a verdade at a si mesma: estava apaixonada por Matt. Olhou rpida e discretamente para ele, aproveitando que estava distrado com a conversa. Durante o expediente, Matt no fizera a menor referncia ao que houvera entre eles, mas no dia seguinte ao jantar, sbado, fora visit-la de maneira completamente inesperada.

O pedido de desculpas pelo que acontecera a deixara muda de culpa e vergonha, querendo lhe dizer que tambm era responsvel, mas incapaz de encontrar as palavras certas. Ele queria que soubesse, dissera, que Nicole no precisava temer nenhum tipo de assdio sexual de sua parte, uma vez que ela amava Gordon. Afinal eram adultos e sabiam que o evento mais inofensivo, quando influenciado por emoes fortes, podia resultar nas reaes inesperadas. O que Matt tentara lhe dizer era que jamais pretendera fazer nada alm de se certificar de que ela estava bem. Nicole sabia disso, e o pedido de desculpas a fizera sentir-se ainda pior que antes, especialmente quando o fitara e se lembrara de como era sentir aqueles braos em volta de seu corpo, os lbios acariciando os seus. Ante a sugesto de que ambos deviam esquecer o incidente, ela concordara com entusiasmo. Nicole percebeu que Tim Ford lhe falava, e voltou rapidamente sua ateno para o que ele dizia. Tim era um homem de boa aparncia, de trinta e poucos anos, que, ela soubera, era solteiro e trabalhava para Matt havia muito tempo. Sua perna ainda estava engessada por causa do acidente. Visitas s obras sero arriscadas por algum tempo ele comentou enquanto Matt falava ao telefone, e continuou falando sobre o novo sistema de computadores em implantao. Meia hora depois de conhec-lo Nicole teve a certeza de que poderia trabalhar em perfeita harmonia com ele, provavelmente com mais eficincia do que com Matt, com quem nunca estava livre das tenses provocadas por sua atrao por ele. Matt terminara seu telefonema e, incapaz de resistir tentao, Nicole o fitou e viu que ele observava a Tim e a ela com a testa ligeiramente franzida. Ela retesou o corpo. Teria feito algo errado; irritado Matt de alguma forma? Se tiver um momento, Tini, eu gostaria de ver algumas coisas com voc ele murmurou num tom seco e, quando Tim mancou na direo da porta que ligava os dois escritrios, acrescentou num tom ainda mais seco para Nicole: Tenho certeza de que deve ter coisas para fazer, Nicole, ento no tomaremos mais seu tempo. A maneira formal como ele a tratara por "Nicole", quando durante dias se referia a ela como Nicki, machucou, assim como a maneira fria e bvia como deixava claro que no queria que ela os acompanhasse. Era estupidez sua encarar o caso de maneira to pessoal, disse a si mesma dez minutos depois, quando a porta que ligava os dois escritrios se encontrava fechada, e ela trabalhava com afinco. E aquele era o problema: ela se envolvera demais pessoalmente com Matt e com seus prprios sentimentos por ele... sentimentos que, sabia muito bem, ele jamais poderia retribuir. E mesmo que o fizesse... O que aconteceria quando ela tivesse de lhe explicar, lhe contar? Esconder a verdade dele ia contra tudo o que Nicole acreditava com mais fervor; j teria sido ruim o bastante ter de lhe contar o que acontecera se o homem envolvido tivesse sido outro, mas quando era o prprio Matt... Por que se preocupava tanto com algo que nunca iria acontecer?, ela se questionava com infelicidade. No que dizia respeito a Matt, Nicole ainda estava

apaixonada por Gordon, e para o bem de seu orgulho e amor-prprio era melhor que ele continuasse pensando assim. Quando a porta interna do escritrio se abriu, e Matt e Tim saram, Matt anunciou: Vamos sair para almoar, Nicole. No devemos demorar muito... Tim, parado atrs dele, franziu um pouco a testa e interrompeu: Oh, mas pensei que Nicole viesse conosco... Tenho certeza de que ela tem coisas mais importantes para fazer com sua hora de almoo Matt rebateu, to categoricamente que Nicole baixou o rosto sobre a papelada em sua mesa, no querendo que nenhum dos dois homens visse a mgoa que a frieza de Matt lhe causava. Alguns minutos depois, embora no tivesse um mnimo de fome, ela apanhou o casaco e saiu para o almoo. E estava prestes a comear sua refeio, em seu restaurante favorito, quando Christine entrou e a viu. Nicki! Achei que talvez a encontrasse aqui comentou com entusiasmo ao sentar-se, olhando o prato de massa com inveja, comentando: Que sorte a sua; pode comer o que quiser. Estou comeando a parecer um hipoptamo, e agora que estou grvida outra vez... Riu quando Nicole a felicitou, admitindo que ela e Mike estavam contentssimos com o novo beb. Voc devia se casar e ter um brincou, em seguida mordendo o lbio inferior e se desculpando: Oh, Nicki, sinto muito. Foi falta de tato de minha parte, quando voc e Gordon... No estou me incomodando com Gordon Nicole confessou num tom baixo. - Alis... bem, digamos apenas que foi provavelmente o melhor para ns dois. Afinal, nunca fomos nada alm de amigos, e nem mesmo amigos particularmente bons... Nossa relao foi uma convenincia para ns dois na ocasio. Ento por gue est parecendo como se o mundo tivesse desabado sobre sua cabea? E no tente negar que alguma coisa est errada, Nicki. Voc emagreceu, mal parece sorrir ultimamente... Alis, est exibindo todos os sinais clssicos de amor no correspondido. Christine se calou e mordeu o lbio outra vez, e ento continuou num tom mais suave: Oh, Nicki, no tem nada a ver com Gordon, tem? Matthew Hunt. o clssico, no? Nicole empurrou o prato de comida quase intocado. A secretria inspida, feiosa, se apaixona pelo chefe bonito e sexy... Ningum jamais a descreveria como inspida e feiosa Christine protestou, acrescentando, pensativa: mesmo no correspondido, Nicki? Quero dizer, no pude deixar de notar no jantar em minha casa como ele parecia querer ficar com voc. Acho que isso era apenas para poder fugir das garras de Lucinda Nicole comentou, encolhendo os ombros. No quero falar nisso, se no se importa, Chris. uma daquelas coisas, e devo superar... Contanto que muita gente no chegue mesma concluso que voc. Eu no havia percebido que estava sendo to bvia... No est. O caso que eu a conheo muito bem, s isso. Bem, eu certamente preferiria que as pessoas achassem que eu estava de corao partido por causa de Gordon. Matt logo deixar a cidade. O novo gerente chegou hoje e, assim que ele se instalar, Matt se tornar pouco mais que um visitante

casual. Ele vai embora? Bem, ele no disse nada a Mike sobre terminar o contrato de aluguel da casa. Alis, pensei que Mike tivesse dito que ele queria prorrog-lo. No sei. Nicole deu de ombros, Talvez ele queira mant-la para Tim Ford, o novo gerente. Afinal, imveis de aluguel so difceis de se encontrar por aqui. Ela fez uma pausa, empurrando a comida intocada de um lado para outro do prato com nervosismo. Voc no vai falar nada sobre isso... nem mesmo para Mike, vai, Chris? Seus olhos arderam pelas lgrimas quando Christine segurou-lhe a mo e a tranquilizou com firmeza: Confie em mim, Nicki. Me lembro muito bem de como me senti quando me apaixonei por Mike e achei que ele no estava interessado. Creio que teria morrido na poca se achasse que algum podia ter-lhe contado que eu o amava. No direi nada a ningum, e isso inclui Mike. Mas pode no ser to ruim quanto voc imagina. No pude deixar de notar como ele foi atencioso com voc no jantar. Nicole no queria que ningum tentasse alimentar suas esperanas, encorajando-a a acreditar em uma coisa que ela j sabia que no existia, e, alm disso, nem mesmo Chris conhecia a histria toda. Aquele captulo de sua vida, a poca que passara em Londres, era algo que ela nunca discutira com ningum. Estava apenas sendo educado. melhor eu voltar comentou,nempurrando o prato e se levantando. Estou felicssima por vocs dois e pelo beb. Isso timo, pois pretendemos que voc seja a madrinha Chris anunciou com um sorriso. Mas, quando observou a amiga indo embora, seu sorriso deu lugar a uma expresso preocupada. Pobre Nicki; ela gostaria de poder ajudar de alguma forma. Com a chegada de Tim Ford, Nicole percebeu um novo distanciamento entre ela e Matt. Talvez fosse natural que ele se retrasse, permitindo que Tim assumisse as rdeas da firma, mas ainda assim doa muito quando se virava para lhe perguntar algo e ele a mandava perguntar a Tim. E, quando Matt tinha de lhe falar, notava que ele sempre parava bem longe, quando antes costumava se aproximar tanto qu seus corpos quase chegavam a se tocar. Inmeras vezes tivera de resistir ao impulso de se encostar nele, de saborear a intimidade de at mesmo o mais breve contato fsico, ainda que deplorasse a prpria falta de autocontrole. Mas agora no precisava exercitar nenhuma forma de autocontrole fsico; a distncia que Matt mantinha se encarregava disso. Em sua ltima manh no escritrio, Matt chegou tarde e declarou que iria embora antes do planejado: na hora do almoo. Anunciou que havia decidido tirar alguns dias de folga, os quais pretendia passar com os pais. Minha irm veio com a famlia do Canad para uma visita explicou. No a vejo h dois anos; desde que se casou. Tem sobrinhos? Nicole indagou com certa inveja. Sempre desejara ter uma famlia maior, irmos e irms... e invejava Matt pelas irms casadas e famlia grande.

Duas meninas, trs meninos e mais um a caminho, mas ainda no sabemos o sexo ele comentou com um sorriso afetuoso. Aquele sorriso fez os msculos do estmago de Nicole se contrarem. Estava, descobriu com um choque, quase louca de cime da famlia de Matt e do amor evidente que ele tinha pelos parentes. Matt acrescentara que provavelmente partiria por volta das duas da tarde e, embora se odiasse por isso, Nicole percebeu que reduzia discretamente seu prprio horrio de almoo para que pudesse estar de volta ao escritrio bem antes das duas horas, tentando aproveitar cada segundo de sua presena. Mas, quando entrou no jardim, no viu nem sinal do carro j familiar e, ao passar por Tim no corredor, ele comentou casualmente que Matt j havia partido. Ficou contente por se encontrar nas sombras, virando o rosto num gesto instintivo para que ele no pudesse ver o desespero estampado em seus olhos. Eu estive pensando Tim acrescentou num tom hesitante se voc poderia me dar algumas dicas sobre como me envolver na vida social local. J passei um pouco da idade para discotecas e coisas parecidas, mas no estou exatamente velho o suficiente para me juntar ao clube dos homens de cachimbo e chinelos. No jogo golfe e... Posso apresent-lo a algumas pessoas se voc quiser Nicole se ofereceu. Conhecer pessoas novas pode ser lento e demorado, especialmente numa cidade do interior como esta. Costumo me encontrar com um grupo de amigos num bar local s sextas-feiras noite. Se voc quiser ir tambm... Bem, mas voc tem certeza de que no vai se incomodar? Absolutamente. Na verdade a ltima coisa que Nicole queria fazer era sair, mas ficar deprimida em casa, sofrendo por um homem que jamais poderia ter, no lhe faria nenhum bem, e alm disso, refletiu, provavelmente j era hora de comear a aliviar os amigos da idia de que estava definhando por causa de Gordon. Mais tarde, quando Nicole comentou com os pais sobre os planos para a noite, sua me a fitou com um ar pensativo. Lamento que Matt no v ficar. Ele me pareceu to simptico... Alguma coisa no tom da me provocou um calafrio em Nicole. Sua me teria percebido como ela se sentia a respeito de Matt? Algum mais teria notado? O prprio Matt? Por isso ele a vinha tratando com tanta distncia, quase com frieza? Uma onda de desespero a invadiu enquanto ela considerava essa possibilidade. Quando se arrumava para sair disse a si mesma que estava feliz por ele ter ido embora, que agora que no teriam mais de se encontrar diariamente seria muito mais fcil tir-lo da mente e se concentrar em prosseguir com sua vida. Como estava fazendo naquele momento?, perguntou-se com uma expresso sombria. Quando Tim chegou para apanh-la s oito horas, como haviam combinado, ela o convidou a entrar para conhecer seus pais. A me ficou espantada ante a perna engessada.

Felizmente seu carro era automtico e ele ainda conseguia dirigir, Tim a tranquilizou quando a me de Nicole comentou que devia estar achando a vida difcil. Ele era uma companhia agradvel, e Nicole, embora no estivesse muito ansiosa para sair, acabou gostando da noite. Seus amigos, demonstrando tato, no mencionaram Gordon e receberam bem Tim entre eles, embora Nicole percebesse algumas expresses descrentes ao apresent-lo como seu novo chefe, deixando claro, com firmeza, que sua relao era puramente profissional. Em dado momento da noite Lucinda Barrett entrou no bar-restaurante com o marido e imediatamente foi direto at Nicole, cumprimentando-a como se fossem velhas amigas. Escondendo sua antipatia por ela, Nicole a apresentou com educao aos amigos, rangendo os dentes com irritao quando Lucinda sorriu de maneira provocante para Tim e comentou: Nicole! Voc no perdeu muito tempo para substituir Gordon, no foi? Garota esperta. A propsito, o que aconteceu com Matt? No o vi mais desde que foi nos visitar na semana passada... Nicole podia sentir-se corar, a raiva que se esforava para esconder fazendo seus olhos dardejarem um pouco ao comentar com firmeza: Tim meu novo chefe, Lucinda, e quanto a Matt... ele estava aqui temporariamente apenas, mas por outro lado, calculo que ele prprio lhe tenha dito isso. Ela no conseguiu resistir pequena provocao, suspeitando que Lucinda inventava uma intimidade Com Matt que no existira. No porque a outra soubesse de seus sentimentos e quisesse provocar cime, Nicole sabia, mas porque simplesmente era aquele tipo de mulher. E teve a satisfao de ver o rosto maquilado com perfeio corar ligeiramente e uma expresso amarga de antipatia nos olhos da ruiva quando ela se virou e comeou a monopolizar um dos homens. Puxa! Ela parece uma devoradora de homens Tim comentou mais tarde com Nicole quando Lucinda foi embora. Embora creia que no devesse dizer isso, se ela amiga sua. No Nicole esclareceu e acrescentou com um ar desconfortvel: Sinto muito se ficou embaraado quando ela insinuou que voc e eu... bem, que voc era meu namorado. Eu... No fiquei. Invejoso, talvez... Quando Nicole pareceu confusa, ele explicou com suavidade: Voc uma mulher muito atraente, Nicole, e inteligente tambm. O fato de algum pensar em voc como minha namorada uma verdadeira massagem para meu ego, No quero me intrometer em sua vida, mas, pelo comentrio de Lucinda... No existe ningum especial em sua vida no momento? Os instintos de Nicole comearam a alert-la. J havia passado por aquela cena inmeras vezes... Um homem, gentil e genuinamente decente, se aproximava dela e demonstrava interesse, mas no importava o quanto o achasse agradvel, sempre havia aquela barreira de saber que, se deixasse o relacionamento crescer e se desenvolver,

chegaria um momento quando teria de lhe contar sobre o passado. Alm disso, gostava de Tim. Nao... No h ningum no momento ela comeou , mas... Mas voc no quer se envolver Tim terminou por ela, com pesar. Quanta sorte minha, mas isso no significa que no possamos ser amigos, espero? Podemos ser amigos Nicole concordou. Nicole, ainda no lhe disse, mas vai haver uma conferncia qual ns dois devamos ir, de acordo com Matt. Acontecer no Grand Hotel, perto de Bournemouth, no fim de semana do dia vinte e oito. Matt considera essa conferncia muito importante, j que vai tratar de vrios assuntos ambientais que dizem respeito ao ramo da construo. Voc poder ir? Parece interessante Nicole observou, concordando com um gesto de cabea. Quanto tempo a conferncia vai durar? Apenas dois dias. Partiremos daqui sexta-feira de manh e devemos estar de volta no domingo noite. Os dois discutiram por alguns minutos os assuntos que deveriam ser abordados na conferncia, ento Evie entrou no escritrio para anunciar que precisavam de Tim no jardim. Naquela noite, quando falava aos pais a respeito da conferncia, seu pai comentou com um ar de aprovao: uma boa deciso da parte de Matthew Hunt preparar seus negcios para os assuntos ambientais que todos ns confrontaremos nesta dcada e na prxima. As primeiras empresas que se mostrarem ecologicamente conscientes so as que tero maior sucesso. Naquela noite, quando foi para a cama, Nicole imaginou se Matt iria conferncia, seu corpo ardendo com um desejo intenso. No importava o quanto dissesse a si mesma para no faz-lo, parecia no conseguir deixar de pensar nele, de desej-lo... de am-lo. Trs dias antes da conferncia, o mestre-de-obras entregou seu pedido de demisso, anunciando que ia se estabelecer nos negcios por conta prpria. Depois de lidar com ele, Tim se virou para Nicole. Gostaria de saber quantos de nossos homens ele pretende levar consigo ele refletiu num tom pesaroso. Se algum consolo, duvido que qualquer um que for fique com ele por muito tempo Nicole observou. Talvez sim, mas... Olhe, tenho de ir ver uma obra. Se necessrio, at que encontremos um substituto, eu mesmo terei de me tornar um mestre-de-obras interino. J fiz isso antes. O prprio Matt entrou no negcio da maneira mais difcil, e gosta que todos seus gerentes tenham pelo menos um conhecimento bsico dos aspectos fsicos do ramo da construo. Aparentemente, Matt era um pouco rebelde quando era mais moo. Poderia ter se juntado ao pai em Londres, mas em vez disso preferiu abandonar os estudos e viajar pelo mundo. Foi assim que ele aprendeu vrias tcnicas de construo, e ento, quando voltou, trabalhou para pagar a faculdade e

depois decidiu montar sua prpria construtora, muito pequena no comeo... Um rebelde. A descrio combinava com o Matthew Hunt do qual ela se lembrava... o Matthew Hunt com as roupas surradas, maneiras casuais, sorriso de pirata, sua despreocupao aps a noite de sexo que haviam partilhado... Nicole estremeceu. Um homem, se tivesse vontade, podia fugir das loucuras da juventude e at mesmo ser considerado um homem melhor por t-las vivido; mas uma mulher, mesmo naqueles tempos modernos, ainda era julgada de maneira diferente. Na quinta-feira antes da conferncia, Tim entrou no escritrio no meio da manh e anunciou que passaria o resto do dia numa das obras onde os operrios haviam encontrado alguns problemas. Sem um mestre-de-obras, realmente preciso estar l para ficar de olho no que est acontecendo. Voc ficar bem aqui? Pergunta idiota ele continuou sem deix-la responder. Claro que ficar. No deve ser nenhum segredo que voc est desperdiando tempo aqui, Nicole. Voc uma administradora de primeira; poderia voar muito alto se quisesse... No quero ela declarou, acrescentando num tom severo: J tentei a vida na cidade grande quando era mais moa, e no gostei. No? Bem, no a nica. Os homens, assim como as mulheres, esto comeando a se perguntar se no esto sacrificando muita coisa por suas carreiras. Pessoalmente, sou contra uma obsesso desenfreada com trabalho. A propsito, voc est preparada para amanh, no est? Vamos sair daqui no meio da manh, e melhor viajarmos juntos. ridculo irmos em dois carros. Sim, meu pai vai me deixar aqui pela manh. Assim evito ter de deixar meu carro estacionado aqui durante o fim de semana inteiro. Como queria arrumar sua mesa, deixando apenas a correspondncia para lidar pela manh, Nicole trabalhou at tarde na quinta-feira. Tim no voltara para a firma, e a porta que separava as duas salas estava fechada. Vrias vezes depois de Evie ir embora ela olhara para a porta, tentando no cair na armadilha de fantasiar que a sala vizinha sua no se encontrava realmente deserta, e que precisava apenas abrir a porta para ver Matt trabalhando sua mesa. Uma vez, num impulso ridculo, ela at mesmo se levantou e cruzou o escritrio, abrindo a porta e parando ali para olhar ansiosa para a mesa vazia, imaginando Matt do outro lado. Sentia um n apertado na garganta, uma agonia de desejo e amor que era quase uma dor, e tambm havia raiva... raiva de si mesma por agir de uma forma to tola, to tolerante com desejos to autodestrutivos. CAPTULO VIII As oito horas da manh de sexta-feira, o pai de Nicole a deixou no jardim da construtora, com uma maleta na qual levava tudo de que precisaria para o fim de semana. Seu conjunto cinza era confortvel e bom para viajar, e o casaco que o

acompanhava, comprido e traspassado, possua uma fina linha vermelha para quebrar a simplicidade do tecido fino e leve. O conjunto custara caro, mas valia o preo, como Evie confirmou ao entrar no escritrio uma hora depois e se admirar. Voc est tima! Fantstica. Mas uma pena que no tenha colocado uma blusa vermelho-vivo para usar com essa roupa. Nicole conteve um sorriso. Sua blusa lisa de seda creme fora uma escolha deliberada; o escarlate que Evie claramente teria escolhido no era para ela. Franziu um pouco a testa. Usara vermelho uma vez... batom vermelho. Sua mo tremia um pouco quando ela colocou uma folha de papel na mquina de escrever. Tinha outro conjunto na maleta, e uma bermuda pregueada e um pu-lver grosso, apenas para o caso de alguma reunio improvisada se realizar na rea externa do hotel. Sua me observara que poderia haver alguma formalidade no jantar do sbado, e sugerira que ela levasse um vestido. Ela se deixara persuadir, a contragosto, a levar seu vestido de seda azul-marinho; a contragosto, pois ela no se achava capaz de us-lo outra vez sem pensar em Matt... sem se lembrar de como ele a abraara e beijara. A partida estava programada para as dez e meia e, quando Tim no chegou at aquela hora, Nicole consultou o relgio com certa apreenso. Sabia que ele tinha inteno de visitar duas obras antes de partirem, mas no tinha idia de quais e, como trs delas no podiam ser contatadas por telefone, ela ficou imaginando ansiosa o que devia fazer, quando Evie exclamou agitada: Matt... O sr. Hunt acaba de chegar! Nicole mal conseguira conter a contrao nervosa de seu estmago quando a porta se abriu e Matt entrou, usando um terno elegante, de aparncia cara. Se veio falar com Tim, receio... No vim. Matt parecia tenso e irritadio. Evie, se puder nos trazer um pouco de caf... Nicole, se vier a meu escritrio, eu gostaria de ter algumas palavras com voc. Matt se lembrara dela. Ia desped-la. Descobrira o que sentia por ele... Tremendo de tenso, Nicole o seguiu para o outro escritrio. Receio que tenha acontecido um ligeiro acidente ele anunciou, fechando a porta. Tim perdeu o equilbrio numa obra ontem. Felizmente no se machucou muito, mas isso significa que, pelo menos no que lhe diz respeito, a conferncia acabou. Entretanto, agora ainda mais imperativo que voc v. Discuti o assunto com ele, e ns dois concordamos que voc mais que capaz de julgar o que ser ou no importante para esta parte da organizao... Mas ningum quer for-la a fazer algo que possa no querer... A cabea de Nicole rodava. A raiva de Matt no era dirigida a ela, no havia nada de pessoal no sentimento; ele estava simplesmente irritado porque o acidente de Tim significava que ele no poderia ir conferncia, e que teriam de confiar em seu julgamento e esperar que ela avaliasse as informaes de maneira adequada. O que ele lhe perguntava era: estava preparada para assumir o lugar de Tim e participar da conferncia sem ele?

Terei de ir para casa buscar meu carro ela anunciou. E claro que estou preparada para ir. Sinto muito pelo acidente de Tim; ele vai... Ficar timo Matt se antecipou, parando ante as batidas de Evie na porta e mandando-a entrar. Enquanto lhe entregava sua xcara de caf, ele continuou: Ento a conferncia ainda est em p. timo. A propsito, voc no vai precisar de seu carro. Vai viajar comigo. Viajar com ele! Nicole tremeu, derramando caf pelas bordas da xcara. Se ele ia conferncia, por que precisava dela l? Com certeza... claro, eu estarei l numa funo diferente. Darei uma palestra sobre os benefcios de se encontrar fontes alternativas de madeira, para que possamos fazer nossa parte para deter a destruio de florestas, embora, claro, muito progresso j tenha sido alcanado nessa direo... Ele continuou, falando sobre a importncia da conferncia, mas Nicole mal ouvia o que dizia. Ainda estava muito abalada, tanto que teve de deixar o caf intocado sobre a mesa. Se soubesse que ir conferncia significava que precisaria viajar com Matt... Ela engoliu em seco. Estamos nos atrasando Matt comentou, interrompendo seus pensamentos. No quero apress-la, Nicole, mas se estiver pronta... Pronta? Jamais estaria pronta para... para tamanha intimidade, inesperada e perigosa, com ele, para a mistura de alegria e angstia que a dominava sempre que o via. Precisava de tempo para se preparar, para se prevenir... Estava se comportando como uma tola, censurou-se ao ver Matt avanar na direo da porta. Todo aquele alvoroo, medo e dor simplesmente porque ia fazer uma viagem de carro com ele. Possua mesmo to pouco controle sobre si mesma e seu corao que realmente temia no conseguir ficar sentada ao lado dele por algumas horas sem trair seus sentimentos? Totalmente incapaz de fit-lo, Nicole se dirigiu apressada para a porta, que ele segurava aberta. CAPTULO IX Estavam viajando fazia pouco mais de uma hora quando de repente Matt deixou a rodovia e tomou uma estrada secundria tranqila. Quando ele entrou num vilarejo e estacionou o carro diante de um hotel em estilo vitoriano, Nicole o fitou com um ar surpreso. Voc no bebeu seu caf ele anunciou. Quando chegarmos conferncia vamos direto para um almoo de trabalho. Voc nem ter tempo para encontrar seu quarto, muito menos para desfazer a mala. A primeira oportunidade que ter para relaxar, se tiver sorte, ser quando for para a cama hoje noite, e ento sua cabea estar to cheia de fatos e informaes que no conseguir dormir. Ele a encarou com um olhar penetrante. - Voc trouxe um gravador de bolso, no trouxe? Vai ach-lo til como uma "memria auxiliar"; muito mais fcil que tomar notas por

escrito. Matt saiu do carro, dando a volta para abrir a porta para ela. Nicole saiu num gesto automtico, fazendo o possvel para que seus corpos no se tocassem. Um pequeno tremor percorreu-lhe o corpo quando, ao se inclinar para fechar a porta do carro, Matt roou a mo de leve em seu brao. Est com frio? A pergunta, com a testa franzida, lhe provocou um frio no estmago. Ela balanou a cabea, ainda surpresa com o fato de Matt ter notado que havia deixado seu caf. Com certeza no podiam ter parado apenas por isso... podiam? Calada, ela o seguiu para dentro do hotel. Um recepcionista os levou at o salo de caf, o qual j se encontrava agitado, e ali uma garonete lhes encontrou uma mesa ao lado de uma das grandes janelas que davam vista para a rua. Est se sentindo melhor agora? Matt indagou enquanto ela bebia o caf fresco. Nicole ergueu o olhar da xcara, viu que Matt a encarava, seu prprio caf intocado, e corou imediatamente. Se com Tim que est preocupada, no creio que ele tenha sofrido nenhum dano permanente. Seu rubor se intensificou quando ela percebeu como havia pensado pouco em Tim ou em seu acidente. Estava ficando obcecada, disse a si mesma com irritao. Matt ainda no bebera seu caf, Nicole notou, embora insistisse para que ela tomasse uma segunda xcara. Apenas ento lhe ocorreu que ele devia ter feito aquela parada especificamente por sua causa. Seu corao disparou, e um n se formou na garganta, quase impedindo-a de respirar. Estava sendo ridcula. Que diferena deveria fazer para Matt se ela havia ou no tomado uma xcara de caf? Contudo, quando enfim deixaram o hotel, ele nem sequer tocara sua xcara e, embora tivesse comentado sobre vrios pontos a respeito da conferncia enquanto Nicole tomava o dela, eram coisas as quais podia ter mencionado com a mesma facilidade enquanto dirigia. O que havia com ela?, perguntou-se com zombaria enquanto voltavam para o carro. Estava mesmo sendo estpida o suficiente para imaginar que era importante para Matt num nvel pessoal? No podia. Ela no passava de um de seus empregados. Chegaram ao carro e, sem pensar, Nicole avanou na direo da porta, ao mesmo tempo que Matt estendia a mo para abri-la. Por um momento ela sentiu a presso do brao contra seu corpo, uma sensao de choque combinada com um desejo intenso a invadiram. Ficou contente quando, logo aps entrar no carro, Matt lhe perguntou se ela se incomodaria se colocasse uma fita para tocar. Na verdade, sentiu-se aliviada por no ter de suportar o trauma de precisar conversar a srio com ele. Deliberadamente Nicole mantinha o rosto virado, fingindo interesse na paisagem montona que via pela janela. Quando chegaram ao hotel onde a conferncia se realizaria, ela rezava para que o fim de semana fosse to atarefado quanto Matt previra, para que fosse

impossvel para ela fazer qualquer coisa alm de se concentrar no que acontecia. A intimidade da viagem de carro a enfraquecera tanto fsica como emocionalmente a ponto de quase no ter foras para se manter em p ao sair do carro. Concentrada em se controlar, nem percebeu a aproximao de Matt, at senti-lo abra-la pelos ombros. Tem certeza de que est bem? Terrivelmente ciente do quanto tremia, e sem ousar fit-lo para evitar que ele pudesse ver a verdade em seus olhos, Nicole apenas balanou a cabea. apenas um pouco de enjoo pela viagem mentiu. Ficarei bem num minuto. Viu que Matt franzia a testa enquanto a fitava, e esmoreceu. O que ele devia estar pensando? Sem dvida se arrependia de ter sugerido que ela fosse quela conferncia, uma vez que no estava apresentando uma imagem de profissional eficiente, estava? Seus temores se confirmaram quando Matt hesitou e ento murmurou num tom baixo: Olhe, se voc no est se sentindo bem... Ficarei bem, srio ela o tranquilizou, avanando para a entrada principal do hotel, determinada a controlar seus sentimentos e se lembrar do motivo para sua presena ali. O saguo do hotel estava cheio de conferencistas. O calor e o barulho que a atingiram ao entrar fizeram Nicole parar e arregalar os olhos; trabalhando no interior havia se esquecido de como grandes multides podiam ser opressivas e assustadoras. Espere aqui Matt a instruiu. Vou nos registrar e apanhar as chaves de nossos quartos, e depois melhor irmos direto para o salo de conferncias. Ela deveria fazer aquilo, Nicole reconheceu ao observar Matt se aproximar do balco da recepo. E, quando ele chegou l, uma recepcionista sorridente se apressou a atend-lo, fazendo Nicole sentir uma pontada de cime. Ela virou o rosto, dizendo a si mesma que seu comportamento era ridculo, desejando de todo corao que as coisas no tivessem dado errado e estivesse ali com Tim e no com Matt. Descobria que havia muito mais amargura que alegria em estar com ele, muito mais dor que prazer. Sua chave... Matt voltou e lhe entregou uma chave. Atrs dela, na multido, algum lhe deu um esbarro que a fez perder um pouco o equilbrio e, automaticamente, dar um passo frente, aproximando-se ainda mais de Matt e retesando o corpo ao senti-lo estender uma das mos para firm-la, segurando-a pelo brao. Viu que Matt franzia a testa enquanto olhava para trs dela. Este lugar um hospcio. Vamos para o salo de conferncias. Ele olhou para o relgio, ainda segurando-a pelo brao. J devamos estar l mesmo. Quando comearam cruzar o saguo, Nicole esperava que Matt a, soltasse, mas isso no aconteceu; e tinha uma conscincia intensa da mo em seu brao, d presena dele a seu lado enquanto a guiava atravs da multido.

Chegando rea de conferncias receberam folhetos informativos e crachs antes de entrarem no salo, onde garonetes comeavam a servir um almoo de buf. Quase no instante em que entraram, um homem saudou Matt. Esperando que ele a soltasse, Nicole comeou a se afastar, mas para seu espanto continuou segura. Esta Nicole Linton, minha assistente ele a apresentou ao outro homem, aparentemente um engenheiro civil. Em pouco tempo os dois homens se encontravam numa conversa animada, mas Nicole notou que Matt insistia em inclu-la na discusso; falavam de como a nova nfase em assuntos ambientais ia afetar o futuro da indstria da engenharia civil. Depois disso pareceu a Nicole que mal tinha tempo para respirar, de to agitado que o ritmo se tornou, como Matt previra. Eram seis horas quando a ltima reunio do dia enfim terminou. O jantar de hoje ser um tanto formal Matt a advertiu enquanto esperavam o elevador. Sugiro que nos encontremos antes no bar; digamos s sete e meia? Nicole assentiu com a cabea com um ar cansado. Havia uma centena de anotaes que queria fazer, milhares de coisas que aprendera que tinham importncia para seu prprio trabalho e das quais no conseguiria se lembrar se no as escrevesse; e provavelmente levaria meia hora para tomar banho e se aprontar para o jantar. Alm disso, o ar condicionado do centro de conferncias a fizera desejar um pouco de ar fresco. Precisava mesmo era de um longo passeio a p, refletiu melanclica quando entrou no elevador. Uma hora depois, fazendo uma careta quando o alarme de seu relgio tocou, Nicole desligou o gravador de bolso. Se o resto do centro de conferncias era todo agitao e negcios, pelo menos seu quarto era um refgio de paz e tranquilidade. Franziu a testa ao olhar ao redor. Ficara um tanto surpresa com o quarto; obviamente fora redecorado havia pouco tempo em amarelo-claro e azul-escuro e com rplicas de mveis antigos. Notara que, embora o elevador estivesse cheio, apenas ela e Matt haviam descido naquele andar. Suspeitava que ocupassem quartos de um padro muito melhor que o normalmente esperado para algum que participava de uma conferncia de trabalho. Aquela seria outra indicao da generosidade e preocupao de Matt para com seus empregados? Ela se afastou da janela, que dava vista para os jardins, reconhecendo relutante que devia se arrumar. Um pequeno sorriso sem humor curvou-lhe os lbios ao admitir que no queria que a noite que se aproximava chegasse. Uma noite na companhia de Matt: o homem a quem amava. Em teoria, talvez, fosse uma expectativa maravilhosa, mas na verdade a noite seria apenas outra reunio de negcios no que dizia respeito a Matt, enquanto que para ela... Respirou fundo, sua viso embaada por causa de um sbito ataque de lgrimas. Para ela a noite no passaria de uma sequncia de horas de tortura e infelicidade, durante as quais teria de lutar para esconder seus sentimentos, sua dor, seu amor...

Se ao menos Tim no tivesse sofrido aquele acidente e forado Matt a substitu-lo... Ela guardou o gravador e foi para o banheiro, abrindo o chuveiro com certa pressa. Meia hora depois parava diante do espelho do quarto e estudava seu reflexo. Usava o vestido azul-marinho e, se estava um pouco plida demais, bem, simplesmente recorreria a sua mentira anterior sobre o enjoo da viagem. Se conseguisse evitar que Matt a fitasse direto nos olhos, talvez pudesse fingir que era um problema fsico que a afetava tanto. Lavara o cabelo e usara o secador, e agora no havia nada para fazer alm de descer para o bar e se encontrar com Matt. Quando trancou a porta do quarto, viu-se rezando para que no dissesse nem fizesse nada que alertasse Matt para o que realmente havia de errado com ela. Faltavam pouco mais que vinte e cinco minutos para as oito quando ela entrou no bar cheio e, sem notar os olhares interessados que recebia de vrios grupos de homens, permaneceu onde estava at se acostumar com o ambiente de iluminao forte e barulhento. Quando viu a maneira como a maioria das mulheres se vestia, ficou contente por ter dado ouvidos me e levado algo um pouco mais elegante que seus conjuntos de trabalho. Enquanto olhava ao redor, de repente avistou Matt. Ele se encontrava a vrios metros, conversando com uma belssima e elegante morena que, ansiosa para explicar algo que lhe dizia, segurou-lhe o brao, provocando em Nicole um aperto no peito. Ela detestou sua reao, aquela sensao de completa falta de controle. O salo de repente parecia opressivamente quente; Nicole se sentia cercada, presa, em pnico. Virou-se, a viso turva, mas, antes que pudesse se mover, ouviu Matt chamando-a. Forou-se a virar o rosto, curvando os lbios num sorriso tenso e inexpressivo, mas, quando olhou, Matt estava sozinho; a morena parecia ter sumido. O que gostaria de beber? Matt ofereceu. gua mineral, por favor ela respondeu, tensa, tentando controlar as emoes que se agitavam em seu interior. Calculo que dividiremos uma mesa com alguns dos outros delegados Matt comentou, depois de fazer os pedidos para um garom. o mais comum nestes casos, a menos que voc esteja com um grupo grande o suficiente para ocupar uma mesa inteira. uma maneira de fazer com que as pessoas se comunique mais informalmente. Quais foram suas impresses da tarde, ou ainda cedo demais para julgar? Nicole respirou fundo, grata por ter algo em que concentrar sua ateno, algo para distra-la de sua atrao por Matt. Quando comeou a falar da conferncia, comentando sobre aquilo que aprendera, e com o incentivo de Matt, aos poucos ela comeou a sentir a tenso diminuir. Se o fim de semana pudesse ser assim; se ela apenas conseguisse se con-

centrar no trabalho em vez de deixar que as emoes a dominassem, talvez tivesse alguma chance de preservar sua sanidade e ocultar seus verdadeiros sentimentos. Quando foram jantar, Nicole estava comeando a relaxar um pouco, apesar de retesar o corpo quando Matt a segurou pelo cotovelo: um gesto corts, o qual sabia que qualquer homem teria feito. Ele devia ter sentido seu choque quando a tocou, pois Nicole viu a maneira como a fitou quando ela imediatamente tentou se afastar, e ento percebeu que a multido que se dirigia para o salo de jantar tornava aquela idia impossvel. Quando ela cambaleou um pouco, Matt a segurou, puxando-a de encontro ao corpo. Era apenas um gesto protetor, sem dvida, que ele teria feito para qualquer mulher na mesma situao, mas seu efeito sobre Nicole foi devastador. Sentindo as pernas fracas, ela se agarrou automaticamente ao brao de Matt para se apoiar, antes que percebesse o que fazia. Quando notou, tentou recuar, mas era tarde demais. Matt j a havia envolvido com o brao livre, segurando-a to perto que ela podia sentir o calor de seu corpo e as batidas fortes do corao. Vamos esperar alguns segundos e deixar a primeira leva passar Matt murmurou quando ela tentou se mover. Ele parecia murmurar as palavras direto no interior de seu ouvido, o hlito quente contra a orelha delicada provocando sensaes to intensas em Nicole que ela mal conseguia controlar sua reao. Sentiu os bicos dos seios se enrijecendo e a pele se aquecendo. Teve de engolir em seco para conter um pequeno gemido angustiado. Descobriu que mal conseguia respirar e que seus batimentos cardacos deviam estar completamente descontrolados, mas no ousou se mover, at Matt recuar um pouco, relaxando o abrao protetor. Acho que podemos entrar agora ele anunciou. Sem se atrever a encar-lo, Nicole o acompanhou, tentando se controlar. Foram os ltimos a chegar sua mesa, e Nicole se desanimou ao notar que seria a nica mulher ali. Os homens obviamente se divertiam, a julgar por suas risadas enquanto eles se aproximavam. Embora dissesse a si mesma que estava sendo uma idiota antiquada, ela descobriu que gostava da presena protetora de Matt quando ele lhe puxou a cadeira com cortesia. O silncio que se seguiu sua chegada, quando os homens se viraram para fitla, foi muito enervante, mas nada a preparou para o choque que recebeu quando, assim que Matt se sentou a seu lado, ouviu algum murmurar num tom arrastado e desagradvel: Ora, ora, que coincidncia! Ento esto juntos outra vez. permanente ou apenas mais um caso de uma noite? Era Jonathan Hendry quem estava ali! E o que era pior: reconhecera a ambos! Nicole mal podia acreditar. Sentiu a nusea anterior voltar, combinada com uma necessidade ainda mais intensa de fugir. Sempre que se torturara imaginando a cena onde confrontaria o passado, jamais imaginara nada assim... nunca sonhara que seria Jonathan a denunci-la.

Ela empurrou a cadeira para trs e se levantou, sem nem mesmo perceber que o fizera. Notou vagamente Matt dizer seu nome... um som distante num mar de humilhao do qual tinha de fugir. Ainda havia gente entrando no salo de jantar, e ela se chocou contra vrias pessoas em sua pressa de escapar, sem perceber os olhares de curiosidade e preocupao que seguiam sua fuga. mesa que ela havia acabado de deixar Matt se levantou, acompanhando-a com o olhar. Estava prestes a ir atrs dela quando Jonathan tambm se levantou, desculpando-se sem um pingo de sinceridade: Sinto muito por isso, meu velho. No percebi que metia os ps pelas mos. Eu jamais gostei de voc, Hendry Matt anunciou num tom calmo, encarando Jonathan com dureza. Por isso parei de fazer negcios com sua firma. No me considero um homem violento; alis, normalmente acho violncia fsica desprezvel. Mas no tente me fazer mudar de idia, sim? Os outros homens mesa mudavam de posio com ares desconfortveis. Para eles era bastante bvio quem seria o vitorioso em qualquer tipo de combate entre os dois. Matt observou enquanto Jonathan empalidecia, apoiando-se ora num p ora no outro, e comeava a falar: Foi s uma brincadeira, meu velho... No significou nada. Afinal, ela no guardou segredo que passou a noite com voc, guardou? O que havia acontecido ficou bvio pelo estado em que ela se encontrava quando foi trabalhar no dia seguinte. Devo dizer que fiquei surpreso... Ela bancava a pudica, e ento vai embora com voc bem no meio da festa de aniversrio de meu pai! Fiquei surpreso em v-los ainda juntos. Afinal, um homem no... Acho que j falou o bastante Matt o interrompeu, ento acrescentou num tom de desprezo: lenho certeza de que os cavalheiros compreendero se eu no os acompanhar no jantar... De repente perdi o apetite. Matt franziu a testa enquanto se afastava da mesa. Nicole era aquela garota de tantos anos atrs... a menina, pequena e imatura, que flertara com ele de maneira to imprudente e perigosa, quase desesperada, e ento... Atravessando o saguo, lembrou-se de como ficara tentado, como tivera de lutar para evitar que cedesse, impensada e perigosamente, ao desejo que ela lhe despertara. Ela ainda era uma criana na ocasio, apesar daquela maquilagem e penteado grotescos. Matt parou, estreitando os olhos ao relembrar o passado. Ela o reconhecera, claro, e a julgar por sua reao zombaria de Hendry... Seu olhar se tornou pensativo, ao se lembrar de como, na poca, pretendera falar com ela como se fosse uma de suas irms, adverti-la do perigo que corria... mas ele estava de partida para os Estados Unidos, e ento houvera a complicao da sbita onda de desejo por ela. Ele fez meia-volta e foi at o balco da recepo. A garota de servio o fitou com certa hesitao ante seu pedido, mas ento, aps um momento de considerao, o atendeu.

Em seu quarto, Nicole fazia a mala freneticamente, sem nenhuma idia clara de exatamente como chegaria em casa, apenas com uma necessidade urgente de fugir da cena de sua horrorosa humilhao o mais rpido possvel. No ousara olhar direto para Matt quando Jonathan fizera seu comentrio, e depois se sentira mal demais para fazer qualquer outra coisa alm de ceder ao impulso de fugir. Mesmo agora, enquanto arrumava a mala, ainda tremia como um animal apavorado. Por que no calculara que Jonathan poderia estar na conferncia? Por que nao imaginara que ele os reconheceria... ela e Matt? Assim ela poderia ter... O qu? Se recusado a ir conferncia? Tremeu com ainda mais intensidade. Preferiria mil vezes que o prprio Matt a reconhecesse, no importava o quanto tivesse sido doloroso, a suportar o que acabara de acontecer, embora nem fosse tanto a humilhao em pblico que a deixava em pnico. A razo para seu pavor era o que Matt devia estar pensando, ciente agora de quem ela era na verdade... lembrando-se. E ele devia ter se lembrado. Nicole gemeu. Bem, estava acabado agora. No podia continuar trabalhando para Matt de jeito nenhum, assim como ele prprio no iria querer que continuasse. Mesmo que no tivesse feito um papel de completa idiota fugindo do salo de jantar daquela maneira, o simples fato de ser quem era... No tinha idia do que ia dizer aos pais. Provavelmente a verdade, pensou, comprimindo os lbios. No tinha mais recursos para inventar alguma histria convincente e adequada, e de qualquer maneira estava cansada de viver uma mentira, de ter de fingir, de diariamente ficar apavorada com a possibilidade de Matt fit-la e se lembrar. Ela no ouviu a.chave-mestra girar na fechadura, e apenas percebeu a presena de Matt quando virou o rosto e o viu parado porta, observando-a com uma expresso sria. Retesou o corpo imediatamente, impotente para deter o rubor que lhe subiu ao rosto. . timo, voc j est com a mala quase arrumada ele comentou com calma. Nicole ficou to plida quanto estivera corada, incapaz de controlar sua reao dor que sentia. Soubera que aquilo ia acontecer, claro; que ele no toleraria nenhum tipo de relacionamento entre os dois agora,tanto pessoal como profissional... mas ainda assim, ouv-lo dizer aquelas palavras com um tom distante, ver a frieza em seus olhos fez Nicole sentir-se angustiada, com uma dor que simplesmente no conseguia controlar. No esperara que Matt a seguisse at seu quarto para v-la arrumar a mala e partir... Para ter certeza de sua partida, refletiu. Isso tudo? ele indagou, fechando a porta e se aproximando da mala, aberta sobre a cama. Nicole apenas concordou com um gesto de cabea, incapaz de falar, mordendo lbio inferior com fora para no chorar. Quando Matt a afastou do caminho, ela se encolheu, doente de repulsa de si mesma e de horror pelo que acontecera.

Matt fechou a mala e, quando a tirou da cama e se virou em sua direo, ela o observou entorpecida, ainda incapaz de encar-lo. Viu uma de suas mos e estremeceu com violncia. Uma vez aquelas mos fortes e delicadas a haviam tocado, acariciado, conhecido seu corpo intimamente, entretanto ela no tinha nenhuma lembrana daquela intimidade, nenhuma... Se voc estiver pronta... Pronta? Ela tremia com violncia. Matt ainda segurava sua mala e parecia determinado a continuar assim. Queria se certificar de que ela deixaria o hotel? Seria aquele o propsito por trs de sua presena ali? Nicole ainda no podia falar. Respirou fundo e concordou com um gesto de cabea, ficando tensa quando Matt abriu a porta. Queria protestar, argumentar que ele no precisava fazer aquilo, humilh-la ainda mais; mas simplesmente no conseguia encontrar foras para faz-lo. No elevador ficou o mais afastada possvel dele, contudo ainda tinha uma profunda conscincia de Matt, de sua presena, seu calor, sua virilidade... O saguo estava quase deserto. Quando seguia para a sada principal, Matt a deteve, gesticulando na direo do balco da recepo. Espere aqui. Nicole no teve escolha, j que sua mala ainda se encontrava em poder de Matt; e esperou, tentando se libertar do trauma e do choque que ainda a dominavam, enquanto ele devolvia a chave-mestra e voltava, abrindo a porta para ela com cortesia. Nicole olhou tensa ao redor, na esperana de ver algum sinal de um txi, mas Matt a segurou pelo brao, levando-a na direo do estacionamento, e ela precisaria de mais energia fsica do que possua para resistir. Apenas quando percebeu que ele a levava at seu carro, Nicole parou, mas Matt pareceu no notar seu choque, pois seguiu ern frente e abriu a porta, calmamente colocando a bagagem no porta-malas. Estava frio l fora, e Nicole arrepiou-se, seu corpo agora reagindo fisicamente ao choque que sofrera. Voc est com frio Matt comentou num tom sereno. Entre no carro. Entrar no carro? Nicole o encarou, seu rosto corando outra vez. Sabia o quanto ele devia querer se livrar dela, mas aquilo era levar as coisas a extremos. Certamente no achava que ela podia querer ficar depois do que acontecera, achava? Com certeza devia perceber que, no importava o quanto ela se comportara mal no passado, era uma adulta agora, no mais uma criana. No h necessidade para isso ela declarou num tom rouco. Posso tomar um txi. Entendo que queira que eu v embora... Ns dois vamos embora Matt a interrompeu. Agora por favor entre no carro. Os dois iam embora? O sentimento de culpa de Nicole se multiplicou. Confrontada com a chacota de Jonathan, pensara apenas em si mesma, em suas prprias reaes, porm agora era forada a perceber que Jonathan no humilhara

apenas a ela, mas tambm a Matt, embora de uma maneira diferente. Matt no era mais aquele jovem despreocupado de oito anos atrs. Agora era um empresrio respeitado e importante, cuja credibilidade poderia sofrer danos irreparveis caso se tornasse de conhecimento pblico que levara conferncia no um membro responsvel de sua equipe, mas uma mulher com quem estava tendo uma breve aventura sexual... Aquilo era o que Jonathan continuaria insinuando, e adorando fazlo, ela refletiu, tremendo no estacionamento. No percebeu que Matt se aproximava at que ele lhe murmurou num tom de advertncia: O carro, Nicole. E percebeu por sua expresso que, se no o fizesse voluntariamente, ele poderia coloc-la para dentro do veculo com grande facilidade. Trmula, ela obedeceu e entrou no carro. Se achara a viagem de ida uma experincia penosa, como suportaria a volta para casa? A nica coisa que podia fazer era virar o rosto e fingir que dormia, concluiu quando ele se acomodou atrs do volante e ligou o motor. Daquela maneira, pelo menos, no teriam de conversar. Sabia que lhe devia desculpas, mas no tinha idia de como faz-lo e, alm disso, de que adiantariam meras palavras? No poderiam apagar o que acontecera. O fato de Matt ter deixado a conferncia por causa do incidente demonstrava como se sentia a respeito. Aquela descoberta aumentou seu sentimento de culpa enquanto Nicole virava o rosto para o lado oposto e fechava os olhos com determinao assim que o carro comeou a se mover. No importava que Matt quisesse urgentemente conversar com ela, estava claro que no poderia faz-lo naquele momento; no l no hotel, e menos ainda enquanto dirigia. Matt consultou o relgio. Eram quase nove horas, o que significava que chegariam por volta de meia-noite. Olhou pensativo para a imvel Nicole, que se encontrava tensa demais para estar dormindo de verdade. Sorriu sozinho quando fitou-lhe o cabelo escuro e sedoso, lembrando-se da massa de cachos desalinhados, da roupa coloridssima, da maquilagem pesada... No era de se estranhar que no a tivesse reconhecido; pelo menos no visualmente. Seu corpo talvez a tivesse reconhecido, porm. Certamente reagira a ela com uma intensidade espantosa. E suas emoes? Retesou um pouco o corpo, lembrando-se da freqncia com a qual pensara nela nos Estados Unidos, da pressa que tivera de entrar em contato assim que voltara. Mas ela j havia partido ento, e de acordo com os patres no deixara nenhum endereo para contato. Matt achava que estava comeando a entender o motivo. Notara a maneira como ela fitara Jonathan, naquela noite, quando julgava que ningum a observava, e tivera experincia suficiente de adolescentes com suas prprias irms para reconhecer uma merc de uma forte paixo. A princpio aquela havia sido uma das razes para brincar com ela, pois sentia pena da garota, e porque no gostava particularmente de Jonathan Hendry mesmo naquela poca. Tensa e infeliz, Nicole olhou pela janela do carro, desejando que a viagem

terminasse logo. Com um pouco de sorte, seus pais estariam dormindo quando chegasse, o que significava que pelo menos no teria de dar nenhuma explicao at o dia seguinte. O dia seguinte... Ela sorriu com tristeza, desejando que estivesse a cem anos daquilo que lhe acontecia, e ciente de que no importava quanto tempo passasse, jamais esqueceria a angstia e a agonia daquela noite. CAPTULO X Nicole... Ao ouvir o chamado, ela abriu os olhos com relutncia, reconhecendo o interior do carro de Matt e lembrando-se do que acontecera. O carro agora estava parado, mas, quando ela olhou pela janela, em vez do contorno familiar da casa de seus pais, tudo que pde ver foi o vulto de um chal de telhado baixo e construo irregular. Quando se virou para Matt, ele se antecipou a suas perguntas: Acho que precisamos conversar, concorda? Conversar, quela hora? Era quase meia-noite e, de qualquer maneira, o que havia para conversarem? Era bvio que Matt esperava seu pedido de demisso, e que jamais conseguiria apagar o que acontecera, no importava o quanto se desculpasse. Mas, antes que, ela pudesse externar seus pensamentos, Matt saiu do carro e deu a volta para abrir a a porta para ela. Achei que seria mais confortvel para ns dois se conversssemos aqui em vez de no hotel ele comentou num tom calmo, levando-a para o chal. Nicole quis protestar, dizer que queria ir para casa, mas ele j abria a casa e acendia as luzes. O corredor era estreito e escuro, com portas dos dois lados e uma escada reta que levava ao segundo andar. Matt abriu, a porta da direita, indicando que Nicole devia entrar. Ela obedeceu, e entrou na sala de estar do chal, mobiliada com simplicidade, mas confortvel e aconchegante, devido principalmente s estantes repletas de livros. Prefiro ler a assistir televiso Matt comentou, como se lesse seus pensamentos. Sente-se, enquanto preparo uma bebida quente para ns. Mais uma vez Nicole quis protestar, dizer que no desejava bebida nenhuma; sentia-se como se estivesse presa num tipo de sonho, no qual ela prpria no tinha controle sobre os acontecimentos e podia apenas participar sob a direo de outra pessoa. Era uma sensao estranha e perturbadora, e com certeza tinha algo a ver com o trauma pelo qual passara, e quando concluiu que no havia nada que a impedisse de se levantar e deixar a casa, Matt voltou para a sala trazendo duas xcaras de caf. Nicole estava sentada numa das poltronas de couro que ladeavam a lareira e, quando Matt avanou em sua direo, ela se encolheu num gesto automtico; no por causa dele, mas pela culpa que sentia. Matt pareceu ficar ali parado observando-a por um longo tempo antes de indagar num tom baixo e calmo:

No est com medo de mim, est, Nicki? Ela no sabia ao certo se o motivo para o n em sua garganta era a serenidade da voz dele ou o uso do diminutivo de seu nome, mas pde apenas balanar a cabea em resposta. Lamento o que aconteceu esta noite, e tambm lamento no t-la reconhecido antes. Ele a fitou com uma expresso estranha. Talvez eu a tivesse reconhecido se tivesse dado mais ateno a meus sentidos. Enquanto Nicole o encarava, imaginando por que estava to calmo e gentil quando na verdade deveria estar furioso e desprez-la, Matt estendeu as mos e segurou as suas com delicadeza. Confusa demais para resistir, permitiu que ele a puxasse, levantasse e depois a levasse ao sof. Creio que poderemos conversar mais confortavelmente aqui, voc no acha? ele quis saber, seu tom tranqilo. O sorriso desapareceu quando murmurou: O comentrio de Hendry foi ofensivo ao extremo, e no me surpreende que voc tenha ficado to perturbada, mas... Mas isso no aconteceria se eu tivesse sido honesta com voc e lhe contado quem era desde o comeo Nicole o interrompeu com voz trmula; se esforando para conter as lgrimas que lhe ardiam nos olhos ante a gentileza, compreenso e bondade de Matt. Sim, eu sei disso. Eu... Bem, talvez. Mas nessas circunstncias acho que posso entender por que no o fez. Era por isso que voc me mantinha to a distncia, Nicki... por causa daquela noite? A conversa no estava seguindo o rumo que Nicole esperara. Ela lhe lanou um olhar grave a assustado antes de exclamar com desespero: Voc me culpa? Depois daquela noite com voc... quando cheguei ao trabalho e Jonathan disse... quando ele... Seus lbios tremiam tanto que ela teve de parar de falar. O que exatamente Jonathan disse? Matt quis saber, seu tom duro de repente. E-ele deixou claro que j que eu... j que eu havia obviamente passado a noite com voc, talvez gostasse de... de fazer o mesmo com ele. Tambm deixou bem claro como ele... como todos os homens viam algum como eu, que ia para a cama com um homem sem realmente conhec-lo... que se entregava a aventuras de uma noite ela murmurou, angustiada, incapaz de encar-lo, mas determinada a no omitir nada. Eu no pude suportar as insinuaes, as fofocas, os comentrios de Jonathan sobre... sobre mim. Pedi demisso e voltei para casa determinada a me certificar de que nenhum homem nunca, jamais teria motivos para acreditar que eu era... que eu era o tipo de garota que se interessava por sexo casual. Mas infelizmente esse tipo de coisa no pode ser deixado no passado com tanta facilidade. E eu tive medo que... Ela se calou, incapaz de continuar. Acho que entendo o que est tentando dizer, Nicki Matt murmurou com gentileza. Mas deve ter percebido afinal, na primeira vez que fez amor, que nunca houve nada fsico entre mim e voc, e que tudo que eu pretendia deixando-a achar que

houvera era lhe causar um choque e faz-la reconhecer como aquele tipo de comportamento podia ser perigoso. Ficou bvio para mim na noite em que nos conhecemos o quanto voc era inocente e ingnua, e era igualmente bvio que todo aquele flerte no tinha nada a ver comigo, mas era para provocar Jonathan. Eu tinha trs irms adolescentes; sabia como eram. Por alguma razo voc me fazia lembrar delas, e no pude deixar de pensar em como me sentiria se um homem se aproveitasse delas da maneira como... Ele no terminou a frase. Bem, quando voc adormeceu em meu carro sem me dar seu endereo, decidi que o melhor que eu podia fazer era lev-la para minha casa e deix-la dormir para curar a bebedeira. Prometi a mim mesmo que quando voc acordasse ia ouvir o maior sermo de sua vida, mas ento eu dormi demais e tinha aquele maldito avio para tomar... O que foi? ele indagou preocupado, percebendo de repente como Nicole ficara plida, tensa e descrente. Nicki, o que aconteceu? Matt teve de repetir a pergunta vrias vezes antes que ela parecesse ouvi-lo, e Nicole tinha a voz tensa e baixa quando indagou num tom rouco: O que voc quer dizer com "no houve nada fsico entre ns?" Exatamente isso Matt murmurou, um tanto tenso, aps uma breve pausa. Voc e eu nunca fizemos amor. Nicki, voc no passava de uma criana, e bbada. Com certeza no acha que eu teria... Ele balanou a cabea. E mesmo que no tivesse havido ningum antes de mim, voc e Gordon... Ele no terminou a frase ao ver a expresso de Nicole. Como eu poderia? ela exclamou. Como, depois do que eu havia feito; quando, pelo que eu sabia... Como eu poderia explicar? Teria de mentir. Ela estremeceu com violncia. Eu j estava vivendo uma mentira, fingindo ser algo que no era. No ousei me permitir um envolvimento, me apaixonar, ter de fingir. Ela engoliu em seco, sua expresso dolorida. Voc homem, no vai entender. Mas depois daquela noite, depois do que Jonathan me disse... quando ele me fez perceber que como tinha ido para a cama com voc e ele sabia, ele e os outros homens achariam que eu era... que eu... Que voc estaria sexualmente disponvel para ele Matt terminou por ela, rangendo os dentes. Voc est tentando me dizer que por causa de... por causa daquilo voc se negou o conhecimento, a satisfao de sua prpria sexualidade? Mas Nicki, Nicki, no aconteceu nadai Eu nem toquei em voc. Ele a sacudia com gentileza, gemendo baixinho ao ver as lgrimas que Nicole no conseguia mais conter. Mas de manh voc disse... Voc... Ah, sim. Aquilo. Eu no pretendia que acontecesse. Mas... bem, digamos apenas que eu fiquei to chocado quanto voc, mas consegui esconder muito melhor. Tentei entrar em contato com voc, sabia? Quando voltei dos Estados Unidos tentei localiz-la, mas me disseram na Mathieson & Hendry que voc no havia deixado nenhum endereo para correspondncia... Foi por isso que voc rompeu com Gordon? ele indagou num tom baixo. Porque ele queria... Nicole balanou a cabea, antes que ele terminasse, com uma risada trmula. No, nada disso. A ltima coisa que Gordon queria de mim era sexo. No...

Mas voc ainda o ama? Am-lo? Ela encarou Matt com hesitao. Eu nunca o amei. ramos apenas amigos... quase nem isso na verdade. Sair juntos era uma convenincia para ns dois. A voz de Nicole se tornou um pouco amarga. Era seguro... Porque Gordon no queria sexo. Oh, Nicki, o que eu fiz com voc? Matt murmurou num tom cheio de remorso. No tinha idia... Eu nunca imaginei... Nicole balanou a cabea. No foi culpa sua; foi minha. Eu nunca deveria ter me comportado daquela maneira, e ento Jonathan nunca... Ela se calou quando Matt gemeu. Voc era um criana, s isso; apenas uma criana. Ele a encarou com um olhar penetrante e acrescentou, veemente: E lhe digo uma coisa: se tivssemos feito amor, bbada ou no, voc teria se lembrado. Um tremor, acompanhado de um arrepio, percorreu-lhe o corpo, fazendo-a se encolher num gesto automtico, respirando fundo, chocada. Eu queria, voc sabe Matt continuou. Acho que foi isso que me deixou to zangado com voc; o fato de que mesmo sabendo que voc no tinha o menor interesse por mim, apesar de todo aquele flerte, eu a queria. Alis, ainda quero... Mas no pode ela protestou, encarando-o. No depois de tudo que aconteceu. No depois desta noite e... do que Jonathan disse. Para o inferno com Hendry. Muito mais importante agora voc e o que sinto a seu respeito. Quero fazer amor com voc, Nicki. Porque tem pena de mim? Porque sente... Porque sinto um desejo irresistvel por voc Matt a corrigiu, e ela julgou t-lo ouvido dizer ao baixar a cabea para beij-la, embora no pudesse ter certeza: Porque eu te amo. Era intil tentar dizer a si mesma para impedi-lo; todos seus sentidos ansiavam tanto pela intimidade com ele que o desejo a dominou e a fez esquecer de tudo mais. Nicole tremia quando Matt emaranhou as mos em seu cabelo, prendendo-a com delicadeza enquanto a beijava devagar, como se quisesse saborear cada segundo de prazer, roando os lbios nos dela, fazendo-a procurar uma presso mais profunda, uma intimidade maior. Se voc no me quiser, vai me dizer, no vai? Matt sussurrou entre beijos. Se no o quisesse! Devia ser mais do que bvio o quanto ela o queria, Nicole refletiu atordoada enquanto se agarrava a ele, enterrando as unhas em suas costas numa reao involuntria intensidade apaixonada do beijo. Podia sentir o corao disparado dele, o calor de sua pele, e fechou os olhos quando um tremor violento a sacudiu. Mas, quando Matt interpretou mal sua reao e comeou a se afastar, ela o agarrou com fora. Ele respondeu imediatamente ao pedido mudo, abraando-a e apertando-a de encontro ao peito, beijando-lhe o pescoo e acariciando-lhe as costas. Sua pele se inflamava sob o contato, as roupas se transformando numa barreira insuportvel entre os dois, enquanto Nicole ansiava quase descontrolada pelo toque de Matt. E gemeu

quando ele acariciou-lhe os lbios com a ponta da lngua, fazendo-o aumentar a intimidade a um nvel que provocou ondas de prazer por seu corpo ao mesmo tempo que a fazia arfar e mover-se freneticamente contra ele. Quando ele lhe tocou os seios, segurando-os gentilmente, a necessidade de se livrar das roupas foi to forte que Nicole teve de se esforar para no gritar. Mas Matt parecia saber o que ela sentia, pois levou as mos a suas costas e baixou o zper com gentileza para que pudesse afastar o tecido de seu corpo, murmurando com voz rouca: Se eu tivesse feito amor com voc ento, naquela primeira vez, teria sido assim, lenta e gentilmente, tentando no assust-la... tentando controlar o que voc estava fazendo comigo. Ele a tocava enquanto falava, espalmando as mos sobre os seios, encontrando os bicos rgidos e acariciando-os, murmurando entre beijos: Voc teria se sentido exatamente como agora... fraca, feminina, ansiosa. Eu saberia ento que voc nunca conhecera esse tipo de intimidade que eu queria partilhar com voc, o tipo de desejo que leva um homem a acariciar o corpo de uma mulher no apenas com as mos, mas com os lbios, com a lngua. Matt a libertava da cobertura fina do suti enquanto falava. Nas sombras da sala, apele alva dos seios de Nicole brilhava, os bicos intumescidos parecendo implorar pela intimidade que ele prometia. E voc teria olhado para mim exatamente como est fazendo agora, e seu corpo seria a mesma tentao feminina, seus seios to tentadores que eu no conseguiria evitar toc-los... sabore-los... Nicole observou tensa, pequenos tremores percorrendo-lhe o corpo, quando Matt baixou a cabea devagar na direo dos seios, tomando-os nas mos enquanto os beijava gentilmente. Um desejo doloroso floresceu dentro dela, um forte impulso de arquear as costas, segurar-lhe a cabea e mant-lo ali contra seu seio enquanto ele... O desejo a consumia, e ela conteve um gemido enquanto lutava para no se entregar fora dos instintos, mas Matt pareceu sentir sua nsia, pois buscou-he o bico rgido de um seio, acariciando-o gentilmente com os lbios, e ento com menos delicadeza ao perceber a reao trmula de Nicole. O choque da sensao que a invadiu a fez gritar, um grito alto e agudo de prazer e desejo intensos, arqueando o corpo enquanto se oferecia por completo a Matt. Linda... Voc to linda Matt murmurou contra sua pele, beijando e sugando-lhe os seios doloridos, criando um mar de sensualidade com ondas de excitao crescente. As palavras eram entrecortadas e incertas, ento Matt ajudou-a a abrir os botes de sua camisa, gemendo com suavidade quando ela passou a explorar-lhe o peito com os lbios, fascinada com a rigidez dos mamilos masculinos, curiosa para saber se ele reagiria como ela, espantada ao descobrir que sim, excitada e chocada com as coisas que ele lhe dissera e prometera. Suspeitava que aos dezoito anos aquela intensidade de paixo a teria

apavorado, mas no tinha mais dezoito anos, e estava longe de se encontrar assustada... Muito mais disso e no haver retorno, voc sabe, no ? Matt a advertiu num tom rouco quando ela levou as mos a seu cinto. Nicole o acompanhou com o olhar, tremendo de excitao, quando ele se levantou e tirou a roupa. Matt a fitou com uma expresso sria por um momento antes de estender-lhe os braos, e ela reconheceu que ao faz-lo lhe pedia para tomar sua prpria deciso, escolher livremente entre ir at ele ou se afastar. Ele estava parado diante da lareira, a apenas meia dzia de passos, mas, ao se levantar do sof e caminhar em sua direo, Nicole considerou aqueles os passos mais importantes de sua vida. E quando se aproximou e ele a abraou, descobriu que tremia no apenas de excitao, mas tambm de alvio. Alvio por ter encontrado a coragem de ir at ele e por estar segura em seus braos. Um alvio combinado com a conscincia de que, no importava o que mais o futuro pudesse lhe reservar nem se Matt a queria apenas por uma noite, aquela noite, ela jamais se arrependeria daquilo que partilhavam. Talvez Matt sentisse apenas desejo por ela, mas era um sentimento honesto, puro sua maneira... um desejo que por sua prpria intensidade se purificaria de qualquer mcula. E para ela no haveria arrependimentos nem culpa; nada alm da conscincia de que Matt a quisera, e que quele desejo fora forte o suficiente para tornar essa unio especial... Enquanto Matt a abraava, despindo-a gentilmente pura que se aquecessem com a pele um do outro e a paixo mtua, Nicole experimentou uma alegria to profunda e intensa que tremeu com sua fora, erguendo o rosto num gesto instintivo, convidando a um beijo, abrindo a boca para a penetrao profunda da lngua de Matt. Quando ele a acariciou, seu toque foi terno, experiente, levando-a delicadamente descoberta estonteante de sua prpria sensualidade, at a reao dela surpreender a ambos e ele lhe dizer o quanto a queria, como precisava dela. Quando Matt a deitou no cho, sobre as almofadas que havia tirado do sof, Nicole estremeceu, to ansiosa por ele que o roar suave de seus corpos sensibilizou tanto sua pele j em chamas que ela gritou de desejo, fazendo-o esquecer de tudo mais e penetr-la. E cada estocada poderosa de seu corpo era de um erotismo to intenso que Nicole rapidamente se perdeu por completo nas sensaes que Matt despertava, agarrando-se a ele, contorcendo-se, implorando-lhe que nunca deixasse o prazer acabar, gemendo e gritando quando se sentiu explodir em milhes de pontos luminosos. A sensao de plenitude que se seguiu corrida frentica do desejo, quando Matt a abraou, afastando-lhe o cabelo molhado de suor do rosto, beijando-lhe as plpebras e a ponta do nariz, e ento demorando-se nos lbios, fez seus olhos arderem com lgrimas inesperadas. Lgrimas as quais Matt no pareceu estranhar ao enxugar e depois beijar-lhe a pele mida. Uma exausto que era tanto mental como fsica de repente a invadiu e, apesar de seus esforos, Nicole no conseguiu manter-se

acordada. Observando-a, Matt tocou-lhe os lbios com ternura, seu corao to cheio de emoo que sentiu os prprios olhos marejados de lgrimas. Durante todos aqueles anos ela pensara... nunca soubera... Ele jamais se perdoaria por isso, mesmo enquanto reconhecia, ao mesmo tempo com egosmo e pesar, que sentia um certo prazer machista em saber que era seu primeiro amante, em saber que o prazer que haviam partilhado era to novo para ela, to natural e instintivo, to suscetvel a seu prprio desejo que houvera momentos em que temera perder o autocontrole e estragar tudo para ela. Matt se levantou e ento a pegou no colo com delicadeza, levando-a para o andar superior e deitando-a na cama antiga que dominava seu quarto antes de descer outra vez para recolher as roupas e recolocar as almofadas no sof, depois voltou pensativo para o quarto. Nicole se entregara a ele com todas as evidncias de paixo e prazer, mas no dissera que o amava, no... Ele prprio se surpreendera com a velocidade com a qual se apaixonara por ela, mas sabendo o que sabia agora... Quem sabia? Talvez subconscientemente a tivesse reconhecido e por isso tivesse se sentido to atrado por ela, to rpido. Agora eram amantes, mas ele queria mais de Nicole que simples desejo fsico, muito mais. Quando Matt se deitou a seu lado, Nicole, ainda dormindo, se virou em sua direo, aninhando-se contra seu corpo e curvando os lbios num sorriso terno ao abra-lo. Ele baixou a cabea para beij-la e percebeu que no estava to adormecida quanto imaginara quando ela suspirou, exttica, e moveu o corpo de maneira provocante contra o seu. Dessa vez o ritmo do amor foi diferente, mais lento e compartilhado, a confiana de Nicole em si mesma como mulher permitindo-lhe entregar-se a seu desejo com uma intimidade com ele como nunca ousara imaginar. Ela descobriu como era estonteante tocar o corpo de Matt com as mos, com a boca, e descobrir como cada carcia o excitava intensamente, e no apenas a ele... Havia, como ela logo descobriu, um prazer distinto e ertico na conscincia de que o excitava, de que podia deix-lo to vulnervel quanto ele fizera, apenas deslizando a ponta dos dedos por sua coxa, simplesmente roando a ponta da lngua ao redor de um mamilo e depois estimulando-o com delicadas lambidas. Mais tarde, porm, quando Matt a incitou a carcias mais ntimas, foi ela quem tremeu ao sentir e ver a reao do corpo dele; mas, quando ia se afastar, temendo a intensidade da excitao dele e seu prprio desejo, Matt a impediu com gentileza, sussurrando o quanto ela lhe dava prazer, o quanto adorava a maneira como o tocava, a intimidade de suas carcias, embora o prazer que lhe proporcionava fosse quase mais do que ele podia suportar. Me deixe mostrar como ele sussurrou. Me deixe mostrar como ser amada de maneira to sedutora e agradvel. Nicole estremeceu ante essa idia, prendendo o flego com uma mistura de tenso e deleite quando ele a tocou, assustada com a intensidade das sensaes que o

toque de Matt lhe provocava, esforando-se para controlar a onda de excitao que a invadia, incerta se queria se entregar a tanta intimidade e prazer, mas ao mesmo tempo incapaz de negar o que lhe acontecia. Quando ela gritou, no auge do prazer, quase incapaz de suport-lo, Matt respondeu a sua necessidade, abraando-a, acalmando-a, acariciando-a com ternura at que os espasmos desaparecessem e dessem lugar a um delicioso torpor, antes de possu-la e de lhe mostrar que, por mais intensa que a sensao tivesse sido, havia um tipo muito especial de prazer e partilha que vinha da intimidade de seus corpos se movendo em sincronismo na direo de um clmax comum. Depois, quando se encontrava prestes a adormecer, Nicole imaginou o que teria acontecido se ele a tivesse amado daquela maneira tantos anos atrs. Seu corpo tremeu quando ela reconheceu como teria achado difcil deix-lo pela manh... na verdade, como seria difcil deix-lo pela manh. Ainda no sabia ao certo por que Matt fizera amor com ela, se por compaixo, pena ou culpa, alm do desejo que tantas vezes dissera sentir. Sabia, porm, com uma clareza ainda maior que antes, como o amava. No apenas emocional e sexualmente, mas com uma comunho espiritual de tudo que era mais fqrte e profundo dentro dela. Sim, o amava, mas seria forte o suficiente para se afastar dele, para ficar contente com o que haviam partilhado sem procurar algo mais? Quando adormeceu, seus olhos estavam cheios das lgrimas que sabia que eram apenas precursoras de muitas, muitas mais que viriam... Nicki, acorde. A voz, a mo em seu brao eram to familiares que ela murmurou o nome de Matt antes mesmo de despertar, abrindo os olhos e deparando-se com ele parado ao lado da cama, meio vestido, o peito ainda nu e ligeiramente mido como o cabelo... exatamente como oito anos atrs. Havia at mesmo uma xcara de caf no criado-mudo, e pela expresso sombria nos olhos de Matt Nicole suspeitava que ele j estava se arrependendo do que acontecera... Quando ela virou o rosto, temendo o que poderia ver em seus olhos, Matt a segurou pelo queixo e a forou a encar-lo. No me d as costas, Nicki ele sussurrou num tom rouco. A emoo em sua voz a espantou, e Nicole fitou-lhe o rosto com uma expresso hesitante. No quero apress-la, for-la a um compromisso que no esteja pronta a assumir... Mas depois da noite passada voc deve ter percebido como... o quanto eu te amo. Nicole o encarou, seu choque evidente nos olhos arregalados. Voc me ama? Mas no pode! Voc nunca disse... No... Eu no o qu? Matt quis saber, com suavidade. No demonstrei o quanto voc significa para mim, como eu te amo? Acha honestamente que... acha mesmo que se eu no a amasse teria... Ele se calou, balanando a cabea antes de continuar num tom spero: Prometi a mim mesmo que no faria isso, no a pressionaria nem

imploraria, que a deixaria... Oh, Nicki, estou me comportando como um tolo. Me desculpe. Nunca pretendi... Acho que a tenso de am-la, desej-la, de ter pavor de que se a deixar sair daqui voc desaparecer de minha vida e que nunca mais voltar para mim. Uma vez a deixei ir embora... e a perdi. Talvez ento eu no soubesse ao certo o que estava perdendo, mas agora sei. Nicki, se voc no... Por favor, no me deixe fazer um papel de tolo ainda maior do que j fiz. Se no me ama me diga e... Nicole soltou um gemido to angustiado que o calou e o fez encar-la, estudando-lhe o rosto com uma expresso ansiosa. Quase podia ver o amor brilhando em seus olhos. Voc me ama? Nicole assentiu com a cabea, incapaz de falar, incapaz de acreditar que aquilo estava realmente acontecendo. Voc me ama... Me ama de verdade! Matt cobria-lhe o rosto de beijos exultantes enquanto falava, tremendo ligeiramente quando se deitou na cama e a abraou debaixo das cobertas, apertando-a contra o peito, acariciando-lhe a boca, possessiva e lentamente, e ento com muito mais ardor, compelindo-a a responder, a abra-lo, enquanto repetia sem parar o quanto a amava. Muito mais tarde, depois de saciados, os dois conversaram em murmrios suaves, trocando confidncias, fazendo planos, promessas. Eu jamais quis lhe causar tanta dor Matt se desculpou, abraando-a. Me sinto to culpado por isso... por no ter lhe explicado, antes de partir para Nova York, que nada havia acontecido entre ns. Eu no tinha idia de que voc ficaria to traumatizada. Eu queria apenas lhe dar um susto, faz-la parar e pensar no que estava fazendo, nos riscos que corria. No foi culpa sua Nicole o tranquilizou com ternura. Se Jonathan no tivesse... Shh. Ele a ltima pessoa de quem quero falar nesse momento. Mas, se no fosse por ele, isso poderia nunca ter acontecido ela observou, provocadora. Mais cedo ou mais tarde isso teria acontecido ele anunciou com firmeza. Talvez no to rpido nem to intensamente, mas eu havia comeado a am-la muito antes da noite passada. Queria me aproximar de voc, mas sempre que tentava voc parecia me rejeitar. Pensei que fosse por causa de Gordon... Eu tinha medo. Medo de responder a voc por causa do que havia acontecido, porque me sentia to culpada... to envergonhada. Matt a virou nos braos, segurando-a pelo queixo enquanto a encarava com firmeza. Mesmo que tivssemos feito amor naquela noite; mesmo que aquela noite, ou qualquer outra noite, tivesse acontecido com outra pessoa, no faria nenhuma diferena para o que sinto por voc. Voc era uma criana, Nicole, s isso, inconsciente do que fazia, do que estava provocando... Eu sabia que tudo que voc queria era provocar cime em Jonathan.

No completamente Nicole confessou, corando um pouco. Isso era o que originalmente eu queria fazer, mas quando voc danou comigo... Ela se calou e o fitou. Eu quis voc, Matt, e acho que foi o fato de desej-lo que me convenceu de que havamos mesmo sido amantes. Creio que no fundo eu queria que tivssemos sido amantes. Quando Matt a beijou, ela o abraou com fora, tremendo ligeiramente ante sua declarao de amor, de como a queria no apenas naquele momento, mas pelo resto de suas vidas. Esperei muito tempo para encontr-la ele murmurou num tom cheio de ternura. E, agora que a encontrei, no quero esperar mais. Quer se casar comigo, Nicki? Nicole concordou com um gesto de cabea, e ele a beijou novamente, e dessa vez foi ela quem tomou a iniciativa das carcias, tocando-o com carinho e sensualidade, encantando-se com a reao de Matt. Muito bem, sra. Hunt, acho que devamos erguer um brinde pessoa que tornou tudo isso possvel, no concorda? Eles haviam chegado menos de uma hora antes casa de veraneio numa ilha do Caribe para a lua-de-mel. L fora o sol se punha, uma enorme bola de fogo alaranjada que mergulhava no oceano. A garota que os recebera na chegada e explicara que havia uma refeio para eles na geladeira j havia partido, e os dois estavam sozinhos. Ao apanhar a taa de champanhe que Matt lhe estendia, Nicole riu para ele de maneira provocante. A Jonathan. A Jonathan Matt repetiu com um sorriso, baixando sua taa e abrindo os braos para a esposa. Escurece muito cedo por aqui, voc no acha? Acho Nicole concordou, sua expresso sria. Alis, j est to escuro que deve ser quase hora de ir para a cama... Tirou as palavras de minha boca Matt declarou, mordiscando-lhe o lbulo de uma orelha. Mas... e quanto ao jantar? Nicole fingiu protestar quando ele a pegou no colo. Mais tarde. Muito mais tarde. Neste momento tenho coisas mais importantes em mente que comida. Muito mais importantes Nicole concordou com suavidade. Muito mais.

FIM

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