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Laventure blanquiste de Charles De Coster

COMMUNICATION DE RAYMOND TROUSSON LA SANCE MENSUELLE DU 12 DCEMBRE 1992

une certaine poque de sa vie, Charles De Coster sest engag, comme on sait, dans le journalisme politique : du 21 octobre 1860 au 11 aot 1861, sous le pseudonyme de Karel, paraissent une soixantaine darticles consacrs limprialisme de Napolon III, lunification italienne, au clricalisme ou la question ouvrire. Ses opinions sont alors celles du jeune libralisme , dont il sest fait le champion dans la revue Uylenspiegel. Au-del de cette poque, prisonnier de son uvre, harcel par les problmes matriels, il nest jamais revenu au journalisme politique et il est malais de se faire une ide de son ventuelle volution idologique. On pourrait essayer den juger en passant en revue ses relations personnelles, mais elles frappent surtout par leur clectisme. Parmi les exils franais, il a connu Deschanel, Bancel et Watteau, et ceux qui les recevaient, comme le docteur 1 Moeremans, Delimal, Labarre, Potvin ou Flix Delhasse . En 1863, De Coster adhre la Libre Pense mais, sauf Hector Denis, socialiste, il y retrouve le milieu des libraux avancs2 . Le 28 avril 1866, le banquet organis pour fter le cinquantime volume de la Revue trimestrielle lui offre loccasion de lire quelques passages de sa Lgende dUlenspiegel devant un public divers, mlant socialistes et

Senior, Charles De Coster parmi ses contemporains , La Libre Critique, 5 aot 1894, repris dans La Renaissance dOccident, XX, 1927, p. 383-384 ; L. Bertrand, Histoire de la dmocratie et du socialisme en Belgique depuis 1830 Paris- Bruxelles, 1906, t. II, p. 24 ; L. Bertrand, Charles De Coster, dmocrate, rpublicain, pacifiste , Le Peuple, 17 oct. 1927. 2 J. Bartier, Lacit et Franc-Maonnerie. Bruxelles, ditions de lUniversit, 1982, p. 237.
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libraux : les deux Le Hardy de Beaulieu, Jottrand pre, Emile de Laveleye, Adolphe Demeur, Charles Buls, Paul Janson, Discailles, Hins3. latelier des Amis Philanthropes, il retrouve Considrant, Jottrand et Van Meenen et, vers 1870, approche les hommes nouveaux, socialistes, comme Lemonnier, Picard, 4 Delmotte . la fin de sa vie, cest Hector Denis, devenu un intime, qui prendra soin de ses intrts et assistera ses derniers moments5. A-t-il rencontr Proudhon rfugi en Belgique ? Rien ne permet de laffirmer, mais il avait pour lui une vive admiration et il lui consacra, le 12 fvrier 1876, son ultime confrence en Loge. Dans sa correspondance, Proudhon luimme mentionne souvent, parmi ses frquentations bruxelloises, Wiertz, Potvin, Delhasse, Dulieu, Van Bemmel, Altmeyer ou le docteur Moeremans, tous familiers de De Coster, et il nest pas exclu quil ait rencontr aussi lauteur des Lgendes flamandes. Plus tard, on verra De Coster collaborer des journaux engags, mais il nest pas sr que ses choix aient t dicts uniquement par des convictions politiques. Sans doute publie-t-il dans La Rive gauche, feuille blanquiste et proudhonnienne tenue par des dmocrates franais replis Bruxelles6. Ici il est dfendu de rire (8 juil. 1866), condamnation de la guerre au lendemain de la bataille de Sadowa, mais cet article est une exception. Dans les autres feuilles paraissent seulement des textes littraires. La Chronique de Victor Hallaux, organe de la presse avance, il donne un rcit, La terrible aventure du colonel Meunier (11-12 mai 1869), Lcho du Parlement accueille Jeanne, une comdie, le Journal de Gand des critiques dart, et il parat encore dans Limpartial de Bruges ou La Nation, mais pour des crits dimagination. Il collabore en effet La Libert, dextrme-gauche et 7 proudhonienne , mais seulement avec Les Bohmiens, une mdiocre nouvelle. Ces choix traduisent certes des sympathies, mais De Coster cherche surtout placer sa prose et un autre rcit, La Tour de Jan, est offert au Journal de Bruges (19-22 dc. 1865), organe des libraux doctrinaires8.
Senior, op. cit., p. 380. J. Bartier, Libralisme et socialisme. Bruxelles, ditions de lUniversit, 1982, p. 304. 5 R. Trousson, Charles De Coster ou La Vie est un songe. Bruxelles, Labor, 1990, p. 202-204. 6 On y retrouve Rogeard, Flourens, Lafargue, Tridon, Vsinier (L. Bertrand, op. cit., t. II, p. 40). De Coster avait connu certains dentre eux Paris lanne prcdente. 7 J. Bartier, Libralisme et socialisme, p. 301. 8 R. Camp, dans Le libralisme en Belgique. Deux cents ans dhistoire. Bruxelles 1989, p. 187.
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Sans doute De Coster a-t-il pu tre marqu par les thories de Fourier au contact de limprimeur Henri Samuel, phalanstrien, et de Potvin, ami de Considrant, le disciple de Fourier, et il a applaudi aux propos de George Sand, voire au mutuellisme proudhonien, mais jamais il nest all, dans son uvre, audel des positions soutenues dans lUylenspiegel. John Bartier se demandait cependant si De Coster navait pas fini par dpasser ces positions somme toute modres : aprs tout, lcrivain na-t-il pas 9 frquent, Paris, les milieux blanquistes et publi dans leur journal ? Peut-tre le fait mrite-t-il au moins dtre examin dun peu plus prs. Avant de paratre en volume, tout la fin de 1867, Ulenspiegel, dont limpatient De Coster avait lu des extraits, le 2 avril 1865, au cours dune tenue de la Loge maonnique des Vrais Amis de lUnion et du Progrs, avait soulev lenthousiasme des Frres. Selon le procs-verbal de la sance, sa dnonciation dun systme de tyrannie, dabrutissement, dexploitation et de confiscation lui avait valu les applaudissements unanimes de lAtelier10 . Ce succs tait d sans doute moins la forme et au style de la Lgende, dont il nest pas sr quils aient t vraiment apprcis dans leur originalit, qu son idologie progressiste et anticlricale. Mais une autre occasion allait bientt se prsenter de donner un public plus large les prmices dune uvre laquelle De Coster travaillait depuis des annes et dont il esprait fermement gloire et fortune. Cest la brve aventure blanquiste dont lcrivain ne devait tirer, hlas, aucun profit. Cette quipe est connue en partie, John Bartier lui ayant consacr, il y a une 11 vingtaine dannes, un fragment dun substantiel article . Toutefois lhistorien, qui avait travaill sur la correspondance manuscrite de Blanqui, na utilis que quelques-unes des lettres concernant De Coster. Depuis, lensemble des changes pistolaires entre l Enferm et le docteur Watteau a t publi par M. Paz et livre dautres textes, moins connus, qui permettent de suivre de prs les rapports de De Coster avec le groupe blanquiste parisien et proposent de lauteur de la Lgende
J. Bartier, Lidologie de Charles De Coster , La Pense et les Hommes, 24, 1980, p. 4. ML 2239/16. La cote ML dsigne les documents conservs aux Archives et Muse de la Littrature de la Bibliothque Royale Albert Ier. 11 Le docteur Watteau, Charles De Coster et quelques autres , Bulletin de lAcadmie Royale de Langue et de Littrature Franaises, XLIX, 1971, p. 112-127. Cet article a t repris dans : J. Bartier, Libralisme et socialisme au XIXe sicle, p. 389-401. Dans ce volume, auquel nous nous rfrons, il traite de De Coster aux pages 393-400.
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un singulier portrait12. Il nest donc peut-tre pas superflu de reprendre laffaire et de suivre le fil des vnements. En 1852, Louis Watteau, g de trente ans, avait mis fin une carrire de mdecin militaire pour se consacrer, Lille, la clientle prive. Ses activits politiques subversives lui valent, en 1854, une peine de trois ans de prison au pnitencier de Belle-lie-en-Mer. Il y fait la connaissance du rvolutionnaire Auguste Blanqui, le thoricien de linsurrection permanente, qui purgeait l une de ses nombreuses condamnations. Les deux hommes se lirent damiti et Watteau, libr en 1857 et rfugi Bruxelles, devint lun des plus fidles et actifs lieutenants de Blanqui. Install en Belgique, Watteau na pas tard sy faire amis et relations. Il est devenu le mdecin de lpouse dEugne Van Bemmel, sest li avec Charles Potvin et avec le peintre Antoine Wiertz, tous trois familiers de De Coster. Vaguement homme de lettres, il a publi une nouvelle, Au village, dans la Revue 13 trimestrielle de Van Bemmel, et un roman, Pauvres gens, dans La Libert . Il connat aussi le journaliste Odilon Delimal et divers proscrits franais, ainsi que Flix Temmerman, un ancien des phalanges babouvistes cres autrefois Bruxelles sous limpulsion de Philippe Buonarotti et de Flix Delhasse, prsent retir du militantisme, mais toujours fidle aux ides de sa jeunesse et servant de bote aux lettres Blanqui14. Celui-ci, largi en aot 1859 et vite dgot de Paris o la police le harcle, rejoint Watteau Bruxelles, o il rencontre Wiertz, qui fera son portrait. Rentr en France vers le mois de juin 186015, lincorrigible agitateur est arrt une fois de plus, condamn, en aot 1861, quatre ans de prison et incarcr Sainte-Plagie. Sans perdre de vue les problmes politiques, Blanqui trompait lennui en tudiant les diverses manifestations du fanatisme religieux dans lhistoire,
Lettres familires dAuguste Blanqui et du docteur Watteau. Lettres prsentes et annotes par L. Paz. Institut Historique de Provence, 1976. M. Paz, qui ne sintresse pas De Coster, se borne lui consacrer une notice de quelques lignes. 13 Les deux uvres seront runies en un volume, en 1874. Voir J. Bartier, op. cit., p. 389. 14 Voir lutile tude de F. Sartorius, propos de quelques relations quAuguste Blanqui entretint avec la Belgique , Cahiers Bruxellois, XXVII, 1985-1986, p. 19-67. Mme Temmerman copiera, pour De Coster, de longs extraits de la Lgende (voir M. Paz, op. cit., p. 123). 15 Voir M. Dommanget, Blanqui et lopposition rvolutionnaire la fin du Second Empire. Paris, A. Colin, 1960, p. 10.
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sintressant en particulier aux procs de sorcellerie et aux profanations dhosties. Comme il priait Watteau de lui expdier de la documentation, le docteur eut lide de confier ce travail de recherche Charles De Coster, rencontr par lintermdiaire de Van Bemmel et de Potvin16. Lcrivain semblait en effet tout indiqu : il avait t, depuis 1860 jusquen janvier 1864, employ au secrtariat de la Commission royale pour la publication des anciennes lois et ordonnances et tait devenu lui-mme dun anticlricalisme rabique, amplement manifest, en 1861, dans les articles rdigs pour la revue Uylenspiegel. Ds le 14 novembre 1864, Watteau annonce donc Blanqui la collaboration dun ex-archiviste quil donne pour un crivain distingu , auteur des Lgendes flamandes et des Contes brabanons, qui sengagerait fournir chaque 17 semaine un petit article sur ces questions . Loffre tombe pic. Dans sa prison, Blanqui songe fonder un journal bon march pour diffuser ses ides, mener la lutte antireligieuse et combattre linfluence du Vatican. Dans lintention de compenser laustrit de la feuille et dallcher le public, il juge utile dinsrer des feuilletons romanesques et sadresse une fois de plus Watteau pour obtenir de la copie pour Candide dont le premier numro est prvu pour le 3 mai 1865. Il compte dj sur des textes dun proscrit, Pierre Vsinier, ancien secrtaire dEugne Sue, du journaliste Delimal et de Watteau lui-mme. Or Watteau a eu une ide : puisque De Coster se montre si bien dispos, pourquoi ne pas tirer parti de son Ulenspiegel ? Le 18 fvrier 1865, il promet Blanqui sa propre collaboration et celle de De Coster, prsent comme un vrai romancier [qui] brle du dsir daller habiter Paris et qui il a assur que ses amis feraient bon accueil (p. 100). De Coster semble ravi de laubaine : il a remis Watteau cinq chapitres de son livre (30 nov. 1864, p. 76) et, docile, les retravaille sur les indications du docteur pour les faire correspondre la ligne de Candide (21 dc. 1864, p. 80), Watteau se chargeant de faire recopier le texte pour le mettre au net (9 mars 1865, p. 110). premire vue, la proposition arrive on ne peut mieux. En cette fin danne 1864, De Coster est fatigu, dprim. Comme dit Watteau, il vient davoir tout
Senior, Charles De Coster parmi ses contemporains , La Libre Critique, 5 aot 1894, repris dans La Renaissance dOccident, XX, 1927, p. 383. 17 M. Paz, op. cit., 14 novembre 1864, p. 66. Nous citerons dornavant cette dition, en insrant les rfrences dans le texte.
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plein daffaires de famille, sa sur, un officier, un duel, le diable, et son train18 . En outre, il rve de placer son uvre chez un diteur important, de se lancer dans le monde littraire parisien. De Coster est prompt rendre ses rves pour des ralits : puisque Candide le rclame, les blanquistes mettront Paris ses pieds. Or il semble bien quil y ait, ds le dbut, un regrettable malentendu, entretenu peuttre par le trop zl Watteau. Dabord, Blanqui est volontiers xnophobe et le peu de temps quil a pass en Belgique a suffi pour le dgoter du pays et de ses habitants. Il ne croit pas la possibilit dune propagande rvolutionnaire (29 oct. 1864 p. 50) chez ces lourds pingouins de Belges (7 mars 1865, p. 108). Il dira aussi, quelques mois plus tard : Cest un sale pays que cette Belgique (6 juil. 1865, p. 166), et Watteau nest pas loin de faire chorus : Plus les produits slvent dans lordre intellectuel, crit-il, moins il sont recherchs dans cette impasse quon nomme la Belgique (29 janv. 1866, p. 174). Ensuite, le rvolutionnaire se soucie trs peu de belle littrature et il a donn des consignes son correspondant :
Si vous recommencez quelque roman, prenez la Rvolution pour terrain et montez un drame rvolutionnaire, batailleur, pathtique, sentimental et athe... rien que cela. Je ne demande pas grand-chose : les ides sociales et rvolutionnaires, des aventures, des batailles, des larmes, de lathisme, de lanti-prtre, etc. Il ne sagit pas duvre dart mais dducation rvolutionnaire pour le peuple qui ne veut pas en couter sous dautre forme (25 fvr. 1865, p. 104).

Assurment De Coster ne lentendait pas de cette oreille, et il est probable que Watteau sest gard de lui communiquer les propos de son chef. Blanqui sinquite aussi des intentions de cet inconnu. A-t-il de quoi vivre, car il est hors de question de le rtribuer : Sil comptait sur ses romans pour se tirer daffaire, il ferait un calcul impossible. Cela mis part, il aura linapprciable honneur dtre introduit dans un monde politique jeune et rvolutionnaire (11 mars, p. 111). Ce nest pas tout. La recrue est-elle tout acquise la cause ? Watteau lui a dit que De Coster
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30 nov. 1864, p. 76. En effet, De Coster avait eu de pnibles dmls avec un officier, Andr Van Sprang, habile meneur dune escroquerie au mariage dont Caroline, la sur de lcrivain, avait failli tre victime. Voir R. Trousson, Laffaire De Coster-Van Sprang. Bruxelles, Acadmie Royale de Langue et de Littrature Franaises, 1990.

tait lami de lhistorien Altmeyer et Blanqui dresse loreille : Nest-ce pas un antichrtien trs bourgeois en politique, un libral belge ? Si ce De Coster allait tre du mme tonneau ! Est-ce, sinquite Blanqui, un homme politique ou un simple littrateur philosophe ? [] Prcisez-moi donc bien le caractre et lesprit ainsi que les opinions philosophiques, religieuses, politiques et sociales de notre futur hte (20 mars, p. 115). Or si De Coster pouse les thses du jeune libralisme, si mme il admire Proudhon, il na rien dun engag blanquiste et, ldessus encore, Watteau na pas d tout lui dire. En attendant, le docteur calme de son mieux les apprhensions de Blanqui. Il lui envoie une introduction de vingt-sept pages lUlenspiegel et quelques chapitres pris de la page 352 429 (20 mars, p. 116), ainsi quun petit article (28 mars, p. 119)19, afin que son ami se fasse une ide de la prose de De Coster. Pour le moral, il ajoute :
De Coster est un brave garon, un artiste littraire possdant la passion et le sentiment, manquant de got, ce qui tient encore plus au pays qu lui-mme. En politique et en philosophie, cest une page blanche. Vous pourrez facilement y crire tout ce que vous voudrez. Cest un esprit brave qui veut marcher en avant, mme sans savoir o il va. Il parat impatient de justice sociale. Son temprament est lymphatique et port la paresse (22 mars, p. 117).

Blanqui, tout en stonnant quon ait choisi aussi arbitrairement lchantillon dUlenspiegel, la donn lire son disciple Gustave Tridon qui, sans trop denthousiasme, y a tout de mme trouv, en effet, du sentiment et de la passion (29 mars, p. 117), mais juge le prambule beaucoup trop long. Rassurezvous, rpond Watteau, toujours apaisant. De Coster sera Paris dans un mois, avec de quoi vivre quatre mois. Pas question de publier le prambule, ni surtout le roman, qui compte 1500 pages. Son livre, De Coster essaiera de le placer chez un diteur et, en attendant, comme il connat bien la lgende catholique , il y taillera plein drap et sur commande . Bref, triomphait le docteur : Cest

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Il sagit dun compte rendu paru dans le Sancho, des Propos de Labienus, la fameuse brochure satirique de Louis Rogeard contre la Vie de Csar de Napolon III.

mieux quun roman que je vous envoie l-bas : cest un homme. Cest mieux quun homme : cest un esprit former (1er avril, p. 120-121). Or ces restrictions ne font pas du tout laffaire de Blanqui, dau-tant plus que Watteau a bien donn pour le journal sa nouvelle Au village, mais na pas le temps de livrer Pauvres gens, le roman quil a promis, et lon manque soudain de copie, car le livre de Vsinier doit tre retouch et Delimal navance pas : Candide, crit Blanqui, se trouve ajourn par le retrait du roman de De Coster. Vous me lavez envoy comme destin au journal. Toutes vos lettres de mars sont positives cet gard [] Je ne comprends rien ce revirement de De Coster (3 avril, p. 123). De nouveau, Watteau apaise lirascible rvolutionnaire. Mais non, De Coster donnera son roman, et espre seulement que sa publication dans le journal servira de rclame pour trouver un diteur . Et Watteau dannoncer les 400 premires pages (8 avril, p. 129). Du coup, Blanqui pense strangler : Quatre cents pages de roman de De Coster ! Et quatre cents autres encore sans doute ? Absurde ! Sil y tient, De Coster publiera des articles qui suffiront le faire connatre, mais quil apporte son roman tout de mme, au cas o lon viendrait court de texte : Si nous navons pas votre copie, il faudra bien publier Uylenspiegel (11 avril, p. 131132). Contrairement ce que pouvait imaginer De Coster, son uvre ne paraissait nullement indispensable. Watteau, lui, continue de faire lloge de sa recrue, assure que De Coster serait heureux de signer ses articles et dtre nomm parmi les rdacteurs du journal (15, 20, 22 avril, p. 134, 136, 137). De plus, lcrivain a lu son texte la Loge avec un grand succs : Uylenspiegel veut dire en franais : Jacques Bonhomme. Jai lu dautres parties du roman qui sont rellement intressantes et chaudement colores. Il y a du gros sel, cest vrai, mais cest franc. De Coster sera Paris en mai, sans faute, mais il faudra, recommande le docteur, lenchsser vite dans sa besogne, car il aime les femmes en diable et sil se laissait ensorceler vous nen feriez plus rien (30 avril, p. 140). De son ct, Blanqui trpigne dimpatience, demande plusieurs reprises si De Coster sera bien l le 10 mai (3, 5 mai, p. 142, 146). Ne nous y trompons pas : il attend, non lcrivain, mais un simple pourvoyeur de copie : Cest votre roman vous quil vous faut, crit-il Watteau. Absolument, absolument ! De Coster viendra aprs. Le commencer cest renoncer au vtre. Il est trop long pour que nous vivions si longtemps. Watteau

annonce enfin larrive de son homme pour le 11 mai neuf heures du soir. Vous le reconnatrez, dit-il, sa large cravate aux couleurs nationales, sa figure intelligente et ouverte, sa tendance prendre du ventre . Prcision supplmentaire : De Coster fait un dtour pour rgler une affaire dhonneur et il faudrait que Blanqui fasse expdier, deux jours avant sa venue vritable, une dpche rassurante sa mre (7 mai, p. 147-148)20. Watteau put pousser un soupir de soulagement : De Coster tait enfin parti. Le calme ne dure pas longtemps. Le 12 mai, lettre furibonde de Blanqui : Voici un dsastre. Il nous arrive de Bruxelles sous la forme de De Coster. On est all lattendre hier, Villeneuve et Tridon. Tridon marrive ce matin effar, furieux, demandant quel est le chinois, lolibrius, le hobereau, laristocrate, le puant, lanimal que je leur ai mis sur les bras. en croire le rapport des blanquistes, cest en effet une catastrophe. Dabord De Coster est ridicule, la dgaine incroyable dun provincial mal fagot. Passe encore pour sa cravate, mais il a dbarqu avec un tub portatif sous le bras et une carabine sur lpaule ! Ce ne serait rien. lhtel, il a trouv tout sale, tout ignoble , il a prtendu botter le derrire au garon qui tranait ; au caf, avec des airs de grand seigneur , il a jug tout mauvais, stupide, Paris ridicule . Attendez, ce nest pas tout. Voil que cet animal qui nest pas toucher avec une pincette soutient quon la suppli de venir Paris, prtend que Watteau lui a promis monts et merveilles et exige un comble ! quon lui paie son roman. douard Losson, un collaborateur qui a vcu Bruxelles, a fourni une explication qui satisfait la xnophobie de Blanqui : Cest un Belge ! a-t-il dit ils sont tous de mme, poseurs, finassiers, exploiteurs et insupportables. Total : tous les amis sont outrs de son impertinence, de son outrecuidance et Candide na plus de roman (12 mai, p. 150151). Dans tous ses tats, Blanqui ne dcolre pas et, le lendemain, expdie Watteau un nouveau lot de rcriminations contre ce butor aux poses de casseur, de pourfendeur que tout le monde, parmi les amis, dteste cordialement :

En effet, De Coster voulait se rendre Tournai, sans inquiter sa mre, pour provoquer encore une fois en duel lofficier indlicat qui avait extorqu de largent sa sur (R. Trousson, op. cit., p. 79).

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Le jour o il repartira pour Bruxelles sera un jour de dlivrance. [] Cest un tre insupportable en tout, dune outrecuidance et dune infatuation qui exasprent. Paris est sale, stupide, on ny sait pas crire. Bruxelles on est autrement difficile en fait darticles de journaux, etc. On lui fait compliment de son Labienus. Il secoue la tte : Ce nest rien cela. Cest vomi en passant. Jai bien autre chose. Jen ai autant moi tout seul que vous tous, etc. [] Quand on lui a dit que le journal tire 10.000, il rpond quil nen croit rien. [] Il a envoy ses parents une dpche ainsi conue : Arrive. Paris froid, nu, vide, grandiose. [] En somme, il est impossible de rien faire avec cet extravagant. On ne peut pas lui payer son roman, et le mieux est de ne rien avoir dmler avec lui. Nous sommes donc sans copie. [] Nous avons compt sur vous, non sur De Coster (13 mai, p. 152).

Devant cette avalanche de reproches, Watteau, qui se sent responsable, essaie de prendre les choses en plaisantant. Voyons, tout cela est-il si grave ? Cette entre ex abrupto de De Coster, dit-il, apaisant, cest la chanson que chante un poltron en traversant un bois, afin de prouver quil na pas peur, aux chos dalentour. Cest un enfant gt de sa mre, ayant gagn cela une petite pointe dimpriosit qui sest manifeste dans ses allures. [] Ni Tr[idon] ni Vill[eneuve] nont rien compris De Coster qui, par parenthse, stait sans doute un peu mont la tte en route. Bref, ce nest pas un bravache, mais un timide qui fait le fier pour se donner du courage. Il sera bien content, allez, de placer ses lucubrations romantiques . Dailleurs Watteau vient de recevoir une lettre o De Coster admet que Paris lui a dabord dplu, mais quil sy sent dj mieux, que la glace est rompue avec les blanquistes et o il conclut : Nous irons loin, moins quon ne nous tue en avant donc ! vers lavenir ! Sont-ce l, triomphe Watteau, les propos dun homme dont il ny a rien tirer ? Du reste,
si, depuis que je lai quitt, lide de De Coster stait tourne, sil regrettait le foyer de la maman et la petite matresse, il reviendrait bientt, mais en ayant bien soin de se faire mettre la porte par la prfecture de police. Il reviendrait grand homme mais cela ne vous empcherait pas davoir son roman ! gens que vous tes. Et il y a de bonnes choses dans cette pope flamande (14 mai, p. 153-154).

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Ces propos ne convainquent pas Blanqui. Il a montr Tridon et Villeneuve le fragment de lettre cit par Watteau, et ils se sont fort tonns de ce langage, compltement dmenti par le ton de leurs relations actuelles . Ce De Coster agace les gens en laissant entendre quil ne croit pas un mot de ce quils disent et il est intolrable par un manque absolu de franchise, et par le dfaut correspondant celui-ci, la dfiance absolue pouss jusqu la malhonntet (16 mai, p. 155). On ne possde malheureusement plus de lettres de Watteau jusqu lvasion de Blanqui, le 27 aot 1865, de lhpital Necker, mais le docteur a d tenter encore dexcuser lcrivain, car Blanqui reprend, quelques jours plus tard :
Vous avez beau dire et beau potiser, le Belge est un olibrius. On dirait, vous entendre, que cest un chantillon de la sorte la plus commune. Il est au contraire dune espce rare. Je ne trouve pas naturel du tout de prendre, priori, une demi-douzaine de jeunes gens pour des fourbes, des menteurs, des exploiteurs, des hbleurs, etc., etc. []. On ne trouverait pas un macaque pareil sur cent individus pris au hasard. Cest un sot et un butor (21 mai, p. 156).

En attendant, Candide marche bien, mme si Blanqui ne se fait pas dillusion sur sa longvit. On a tir le premier numro 4.000 exemplaires, le deuxime 10.000, le troisime 15.000, et il a fallu rimprimer 6.000 exemplaires du premier. Finalement, faute de mieux, on sest rsign publier Ulenspiegel, dont seize chapitres paraissent dans les numros 6, 7 et 8 des 20, 24 et 27 mai. Et De Coster ? Lcrivain ne semble pas stre aperu de limpression dsastreuse quil produisait chez les blanquistes, ni de lantipathie quil suscitait. Toujours prompt lenthousiasme, il a d expdier ses amis de Bruxelles des lettres claironnantes qui les inquitent. Attention, lui dit son ancien professeur Altmeyer, soyez prudent et observez labstention la plus complte dans tout ce qui concerne le gouvernement franais . Soit, rpandez les ides sociales , mais de grce, pas de politique ! (16 mai, ML 3712/2). Son ami Flicien Rops y met moins de formes et numrote ses conseils : ne pas se laisser embobiner par les rpublicains hbleurs, ne pas crire dans des canards que personne ne lit, ne pas sterniser au quartier Latin cest une impasse , tenir sa langue dans les brasseries et surtout Rops y insistait Ne sauve pas la socit ! . Si cette

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tte chaude de De Coster allait se faire arrter ou expulser ! Avec bon sens, il linvitait aussi ne pas dflorer son livre en le dbitant en tranches dans un torchon sans avenir car, prdisait-il, Candide naura pas de lecteurs et claquera avant un mois (S.d., ML 3713/10). Mais De Coster nentendait pas volontiers la voix de la sagesse. Quand Ulenspiegel commence paratre, il croit la gloire imminente et envoie sa sur une missive triomphale :
Mon Ulenspiegel obtient ici un succs fou. On le lit tout haut dans les brasseries (lisez cafs). Dici quinze jours on ne mappellera plus De Coster mais Ulenspiegel, cela commence dans notre cercle. Mes amis dont le nombre augmente tous les jours, sont extrmement bons pour moi et maiment beaucoup. Je puis compter sur eux. Le journal qui dailleurs est bien crit, vous le verrez, obtient un prodigieux succs de lecteurs. Employ comme arme de guerre, destructive du catholicisme et de toute espce de religion organise, cest la plus redoutable petite feuille qui ait paru jusquici. Le dernier numro compte neuf cents acheteurs en plus que lavant-dernier. Cest ainsi que cela marche ici quand cela marche. Plusieurs numros ont dj d tre rimprims. Nous allons tre obligs de tirer 15.000 (S.d., ML 3677/6).

Certes, le 20 mai, Candide la prsent en toile montante : Uylenspiegel est la personnification vive et franche du peuple de Flandre en face du despotisme espagnol de lempereur et du roi Philippe. Lauteur, notre ami et collaborateur De Coster, sest dj fait connatre en France par deux ouvrages bien accueillis : les Lgendes flamandes et les Contes brabanons. Cette publicit va de soi, mme si lon naperoit gure le succs parisien des Lgendes et des Contes, mais, dans la coulisse, cest une autre chanson et il est clair que lon na pas eu recours Ulenspiegel de gaiet de cur : On navait point de roman, explique Blanqui. Il fallait de la copie ou mettre la cl sous la porte (24 mai, p. 161). Bref, faute de grives De Coster a servi de bouche-trou. La qualit de sa prose ntait donc pour rien, quoi quon en ait pens, dans le succs du journal et lon ne saurait croire quelle tranchait heureusement, la

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satisfaction gnrale, sur la mdiocrit du rcit prcdent21. En effet, la hausse spectaculaire des tirages est antrieure la publication du rcit et cest la prose de Watteau, dans Au village, qui a ravi les lecteurs, Blanqui est formel (6 mai, p. 146). Et cest Watteau encore dont on attend avec impatience les Pauvres gens pour interrompre au plus tt Ulenspiegel. Blanqui ne sen cache pas :
Il a lch son roman qui a fait son apparition dans le sixime numro. Jen suis peu merveill. Cest crit en logogriphe. Le public ny comprendra rien. Quest-ce quun style flamingot du XVI sicle ? Je vais prier Tridon de traduire cela en franais et denvoyer au diable le patois local et moyen ge. Ce roman va nuire Candide. [] On courtera le plus possible luvre de De Coster, pour quelle noccupe pas plus de huit numros. Cest donc laffaire dun mois. Je suppose que Pauvres gens sera prt dans ce dlai (21 mai, p. 156).
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Aussi est-il enchant que De Coster, qui a pass son temps jouer au billard avec Losson et sest fait une ide sur la difficult de conqurir une position sociale , annonce enfin son intention de dguerpir. Bon dbarras ! Jamais Blanqui naurait imagin de publier un pareil pltras , et il se rjouit de voir filer lindsirable : Cest bien assez dtre emptr de largot flamand de De Coster [] Candide souffre dj de ce nouvel hte qui succde si mal au premier [cest--dire Au village] [] On abrgera le plus possible le fouillis de De Coster (24 mai, p. 160). L Enferm reviendra une dernire fois sur linsupportable Belge pour tracer de lui un portrait sans indulgence :
Quant De Coster, je vous rpterai pour la dixime fois quil ny a rien rabattre des mcontentements quil a provoqus. On ne vient pas auprs des gens qui vous ont t recommands comme amis, jouer le rle de chasseur lafft, ou de lapin au guet, dire des impertinences, faire entendre quon se dfie dun traquenard, donner des dmentis, prendre des airs de lautre monde. Vous trouvez tout cela naturel, vous vous ntes pas difficile. Sur mille personnes qui arriveraient dans les mmes conditions que De Coster, il ne sen serait pas trouv une pour jouer ce rle ou un rle analogue. Il a fallu mettre la main sur un personnage unique de son espce. Cest un imbcile.
J. Hanse, Nouveaux regards sur Charles De Coster et ses rapports avec Flicien Rops , Bulletin de lAcadmie Royale de Langue et de Littrature Franaises, LV, 1977, p. 10.
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[] Un mot encore sur De Coster qui nest pas si innocent que vous voulez bien le dire. Il ne mnage personne, pas plus vous que dautres. Il a parl de Delimal dans les termes les plus durs. Cest un homme dshonor, dit-il, au ban de toute la presse. Il a tran dans la boue la fille dun notaire qui avait t sduite par un officier et il na agi ainsi que pour faire chanter le pre, riche de trois cent mille francs de rente. W[atteau] le frquente pour se servir de lui comme dun instrument. Il a tort de frquenter pareilles gens (24 mai, p. 160-161).

La police de Badinguet, aprs avoir saisi le troisime numro de Candide, multiplia les vexations et finalement interdit la publication dun journal qui, sans doute, ntait pas proprement politique, mais se dchanait dans lanticlricalisme. Condamn le 18 aot 1865, Candide disparut sans retour. De Coster, qui navait pas t inquit, regagna Bruxelles profondment du et simaginait peut-tre toujours que son roman aurait eu un triomphe si le journal avait dur. Du moins demeure-t-il vident quil ne stait pas rendu Paris par conviction blanquiste mais dans lespoir dintresser un diteur prestigieux. Sans doute sa pense sestelle radicalise vers 1860, mais bien plus dans le domaine philosophique que sur le plan politique et le pacifiste De Coster ne devait gure goter les thories insurrectionnelles de Blanqui : la dpossession de la classe bourgeoise par un coup de force et la constitution dun gouvernement populaire dictatorial ne devaient pas sduire ce libral progressiste. Lescapade se soldait par un fiasco, mais y eut-il malentendu ou De Coster fut-il dup ? Watteau, comme lcrivain le laisse entendre, lavait-il appt en lui faisant miroiter un grand avenir parisien ? Toujours est-il quil ne semble pas tre rest en contact avec le docteur par la suite et quand Blanqui, vad le 27 aot de lhpital Necker, se rfugia chez Watteau, gageons quil ne fit rien pour rencontrer lauteur dUlenspiegel. Pour De Coster, la leon est cuisante. Un an plus tard, il rappelle avec dpit quil avait lch le secrtariat du journal de mdecine du docteur Moeremans pour se rendre Paris, dpart fcheux qui me faisait aller tout droit vers la misre au lieu de la brillante position quon mavait fait esprer (ML 3704). De Coster, cest probable, ne souponna jamais ce quon avait pens et dit de lui et de son uvre. Lpisode montre que la Lgende dUlenspiegel, dcidment, ne

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plaisait pas : les commentaires brutaux de Blanqui annoncent les critiques qui suivront la publication en volume. Reste enfin le portrait, singulirement peu flatteur, trac par les blanquistes. Est-il fidle ou reflte-t-il la mauvaise humeur de militants dus par la tideur idologique de De Coster ? On est condamn lignorer.
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Pour citer cette communication : Raymond Trousson, Laventure blanquiste de Charles De Coster [en ligne], Bruxelles, Acadmie royale de langue et de littrature franaises de Belgique, 1992. Disponible sur : < www.arllfb.be >

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