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Laurell K. Hamilton est ne en 1963 dans une petite ville de lArkansas.

Aprs des tude s danglais et de biologie, elle se tourne vers lcriture. Cest en 1993 quelle cre le pe rsonnage dAnita Blake, auquel elle consacrera un roman chaque anne, paralllement de s novlisations pour sries (Star Trek). Portes par le bouche--oreille, les aventures de sa tueuse de vampire sont devenues aujourdhui dnormes best-sellers. Du mme auteur chez Milady : Anita Blake : 1. Plaisirs coupables 2. Le Cadavre rie ur 3. Le Cirque des damns 4. Lunatic Caf 2|Page

Laurell K. Hamilton Le squelette sanglant Anita Blake - 5 Traduit de langlais (tats-Unis) par Isabelle Troin Milady est un label des ditions Bragelonne Titre original : Bloody Bones Copyrigh t Laurell K. Hamilton, 1996. Bragelonne 2009, pour la prsente traduction. Illustr ation de couverture : Photographie : Claire Arnaud - Montage : Anne-Claire Payet ISBN: 978-2-8112-0119-7 Bragelonne Milady 35, rue de la Bienfaisance - 75008 Pa ris 3|Page

la mmoire de ma mre Susie May Gentry Klein. Jaurais voulu que nous ayons davantage de temps. Tu me manques. 4|Page

Chapitre premier tait la Saint-Patrick et je portais un seul truc vert un badge qui annonait : Pince z-moi et vous tes mort . La veille au soir, je mtais pointe au boulot avec un chemisi er vert, mais un poulet me lavait bousill. Parfaitement : un poulet. Larry Kirklan d, apprenti ranimateur de zombies, avait laiss tomber le volatile dcapit, qui avait esquiss la danse du poulet sans tte, nous aspergeant tous les deux de son sang. Jav ais russi rattraper la bestiole, mais mon chemisier tait irrcuprable. Comme le reste de ma tenue. Javais couru chez moi me changer. Par bonheur, ma veste de tailleur anthracite tait dans la voiture. Je lavais enfile pardessus un chemisier noir, une jupe noire, un collant noir et des escarpins noirs. Bert, mon patron, naime pas quon porte du noir au boulot. Mais si je devais retourner lagence 7 heures du mati n sans avoir dormi, il faudrait bien quil sen accommode. Penche sur une chope de ca f aussi noir que possible, jobservais une srie dagrandissements photographiques bril lants tals sur mon bureau. Sur le premier figurait une colline ventre, probablement par un bulldozer. Une main squelettique jaillissait de la terre nue. Le clich sui vant montrait que quelquun avait tent de nettoyer soigneusement la terre, rvlant un cercueil dfonc, avec des os sur le ct. Un nouveau corps. Le bulldozer tait revenu. Il avait fouill la terre rouge et mis au jour un champ dossements qui pointaient hor s du sol telles des fleurs parses. Un crne o une mche de cheveux ple saccrochait encor e ouvrait ses mchoires sur un cri silencieux. Le tissu sombre et souill qui envelo ppait le cadavre semblait tre un vestige de robe. Je reprai au moins trois fmurs pr oximit. moins que 5|Page C

cette femme ait eu une jambe de plus que la normale, nous avions affaire un vrita ble puzzle. Les photos taient de bonne qualit, donc vaguement rpugnantes. Grce la co uleur, on distinguait plus facilement les corps les uns des autres. Mais pourquo i avoir choisi de les dvelopper en brillant plutt quen mat ? On et dit des clichs de morgue pris par un photographe de mode. Il existait srement New York une galerie dart contemporain capable dexposer ces trucs et de servir du vin et du fromage pen dant que les visiteurs hocheraient la tte en dclarant : Puissant, trs puissant . Oui , ils taient puissants. Et infiniment tristes. Il ny avait que ces photos. Pas la moindre explication. Bert mavait ordonn de passer dans son bureau aprs les avoir ex amines. Il me raconterait tout, avait-il promis. Ouais, bien sr. Et le Lapin de Pqu es est un de mes meilleurs amis. Je ramassai les clichs, les fourrai dans leur en veloppe, pris ma chope de caf et avanai vers la porte. Il ny avait personne laccueil . Craig tait rentr chez lui, et Mary, notre secrtaire de jour, narrive jamais avant 8 heures. Que Bert mait convoque alors que nous tions seuls lagence me proccupait un peu. Pourquoi tant de mystre ? La porte tait grande ouverte. Assis derrire son bure au, mon patron buvait du caf en feuilletant des documents. Il leva les yeux vers moi, sourit et me fit signe dapprocher. Son sourire minquita encore plus que le res te. Bert ne prend jamais la peine de se montrer aimable, moins davoir quelque cho se demander. Quelque chose qui ne sera pas plaisant, en gnral. Les revers de sa ve ste de costard mille dollars encadraient une chemise blanche et une cravate ton sur ton. Ses yeux gris ptillaient de bonne humeur. Pas une mince affaire, vu quils ont la couleur dune vitre sale. Il avait d passer chez le coiffeur rcemment. Ses c heveux dun blond trs clair taient coups si court que je voyais son crne. Assieds-toi, Anita. Je jetai lenveloppe sur son bureau et obis. Que mijotes-tu encore, Bert ? 6|Page

Son sourire slargit. Dhabitude, il le rserve aux clients. Il ne le gaspille pas avec ses employs, et surtout pas avec la plus ttue : moi. Tu as regard les photos ? Oua is, et alors ? Tu crois pouvoir ranimer ces gens ? Je fronai les sourcils et bus u ne gorge de caf. De quand datent-ils ? Tu narrives pas le deviner ? Je risquerais ne estimation si je les avais sous le nez, mais pas daprs des photos. Rponds ma que stion. Environ deux sicles. Les ranimateurs ne pourraient pas relever des zombies aussi vieux sans un sacrifice humain. Mais toi, tu en es capable, dit calmement Bert. Cest vrai. Je nai pas vu de pierres tombales sur les photos. Tu as des noms ? Pourquoi ? Je secouai la tte. Voil cinq ans que tu diriges cette agence. Comment peux-tu tre aussi ignare en matire de ranimation ? Le sourire de Bert se fltrit. Po urquoi as-tu besoin de noms ? Pour appeler les zombies. Sans a, tu ne peux pas le s relever ? Thoriquement, non. Mais en pratique, oui. Je naimais pas sa belle assu rance. Je ne suis pas la seule dans ce cas. John... Les clients ne veulent pas d e John, coupa Bert. Je finis mon caf. Qui sont-ils ? Beadle, Beadle, Stirling et Lowenstein. Un cabinet davocats ? Bert hocha la tte. Assez jou ! mimpatientai-je. Di s-moi de quoi il retourne. Beadle, Beadle, Stirling et Lowenstein sont spcialiss d ans le droit commercial. Ils travaillent pour un promoteur qui 7 |Page

veut construire un complexe htelier ultra haut de gamme dans les montagnes, prs de Branson. Quelque chose de trs chic. Un endroit o les gens riches et clbres qui nont pas de maison dans les parages iront pour chapper la foule. Il y a des millions d e dollars en jeu. Quel rapport avec ce vieux cimetire ? Deux familles se disputai ent la proprit du terrain btir. Le tribunal a donn raison aux Kelly, qui ont reu une grosse somme dargent. Les Bouvier disaient que le terrain tait eux, et quil abritai t le cimetire de leurs anctres. Mais jusque-l, personne navait russi le retrouver. J sque-l, rptai-je. Les bulldozers ont bien mis au jour un ancien cimetire, mais qui nt it pas ncessairement celui de la famille Bouvier. Du coup, ils veulent relever le s morts pour leur demander leur nom ? Exactement, dit Bert. Je haussai les paules . Je peux ranimer deux ou trois corps pas trop esquints pour les interroger. Que s e passera-t-il si ce sont bien des Bouvier ? Il faudra que le promoteur achte le terrain une seconde fois. On suppose quune partie des corps seulement appartienne nt des Bouvier. Voil pourquoi il faudra tous les relever. Jespre que tu plaisantes ! lanai-je. Bert secoua la tte avec une grimace satisfaite. Alors, tu peux le fair e ? Je ne sais pas trop... Repasse-moi les photos. Je posai ma chope sur le bure au pour examiner les clichs une nouvelle fois. Un vrai bordel..., gmis-je. Une fos se commune. Les bulldozers ont mlang tous les os. Je connais un seul cas o un ranima teur a relev un zombie dune fosse commune. Mais ctait une personne spcifique, avec un nom. Dans le cas prsent, a risque de ne pas tre possible. Pourrais-tu au moins ess ayer ? insista Bert. 8 |Page

Jtalai les photos sur le bureau et les tudiai. La moiti suprieure dun crne tait retou comme un bol. Deux phalanges attaches par un morceau de peau dessche gisaient ct. Des ossements partout, mais pas un seul nom... Pouvais-je le faire ? Honntement, je nen savais rien. taisje prte essayer ? Oui, soupirai-je. Merveilleux ! jubila Bert. Mais mme si je russis, en comptant quatre ou cinq zombies par nuit, il me faudra des semaines pour venir bout de ce cimetire. a irait plus vite avec laide de John. Un retard pareil coterait des millions de plus au promoteur ! lana Bert. Il ny a p as dautre moyen. Le mois dernier, tu as relev toute la famille Davidson dun coup, mm e larrire-grand-pre qui nintressait personne. Ctait un accident, ils voulaient rani rois membres de leur famille. Jai pens leur faire conomiser de largent en procdant en une seule fois. Tu sais combien jaime frimer. Peu importe. Tu as relev dix person nes alors quon ten demandait trois. O veux-tu en venir ? Tu pourrais faire la mme ch ose avec les occupants de ce cimetire... En une seule nuit ? Tu es cingl ! Tu peux russir a, oui ou non ? Jouvris la bouche pour rpondre non , mais je la refermai sans rien dire. Il mtait dj arriv de ranimer un cimetire entier dun coup. Tous les cadavr ntaient pas aussi vieux, mais certains ltaient encore plus dans les trois sicles vue de nez. Et je les avais tous relevs. videmment, je disposais du pouvoir confr par de ux sacrifices humains. Comment mtais-je retrouve avec deux personnes agonisantes da ns un cercle de pouvoir ? Une longue histoire de lgitime dfense... Mais la magie se n moque. Pour elle, une mort est une mort. Pouvais-je le faire ? 9|Page

Je nen sais rien, Bert. Ce nest pas un non , constata mon patron. Ces avocats ton ffert un paquet de fric ? Nous avons rpondu un appel doffres. Je te demande pardon ? Ces photos ont t envoyes notre agence, la Compagnie de Rsurrection Californienne et llan Vital de La Nouvelle-Orlans. lan Vital. Jai toujours trouv que ce nom voquai n salon de beaut, mais on ne me demande jamais mon avis. Si je comprends bien, le tarif le plus bas lemporte ? Ctait lide de dpart, approuva Bert avec un sourire tin ant. Je sens quil y a un mais... , marmonnai-je. Dans le pays, combien y a-t-il de ranimateurs capables de relever des zombies aussi vieux sans recourir un sacrifi ce humain ? Non, inutile de me rpondre. Il y a toi, John et Phillipa Freestone de la CRC. Probablement. Et alors ? Phillipa pourrait-elle agir sans un nom ? Je ne n sais rien. Peut-tre. John en serait capable, lui. Mais lun deux pourrait-il relev er des zombies partir dossements mlangs ? Je ne te parle pas de ceux qui sont dans des cercueils. Comment veux-tu que je le sache ? Et lun ou lautre aurait-il une ch ance de ranimer tout le cimetire ? enchana Bert. a tamuse ? Contente-toi de me rpon , Anita. Je sais que John ny arriverait pas. Et comme je pense que Phillipa nest p as aussi bonne que lui... Non, ils nauraient pas la moindre chance. Donc, je vais faire monter les enchres, conclut triomphalement Bert. Monter les enchres ? Perso nne ne peut le faire. part toi. Ils ont essay de traiter a comme un problme ordinai re. Mais aucune autre agence ne pourra proposer ses services, quel que soit le t arif. 10 | P a g e

Probablement pas. CQFD, fit Bert. Voil pourquoi je vais vider leur compte bancair e. Je secouai la tte. Tu es vraiment un fils de pute cupide. Noublie pas que tu to ucheras un pourcentage. Je noublie pas. (Nous nous dfimes du regard pardessus son b ureau.) Et si je narrive pas les relever tous en une seule nuit ? Du moment que t u finis par tous les relever quand mme... ta place, jviterais de dpenser largent ava t que jaie termin. Maintenant, je rentre me coucher. Ils attendent mon offre ce ma tin. Sils acceptent nos conditions, un hlicoptre te conduira sur les lieux. Un hlico ptre ? Tu sais que je dteste voler. Pour une somme pareille, force-toi ! Gnial... T iens-toi prte partir. Nabuse pas trop, Bert. Arrive devant la porte, jhsitai. Lais moi emmener Larry. Pourquoi ? Si John ne peut pas le faire, comment veux-tu quun simple apprenti y arrive ? Je haussai les paules. Il y a des faons de combiner le pouvoir, pendant une ranimation. Si je ne russis pas seule, jaurai peut-tre besoin d e renforts. Bert se mordilla pensivement la lvre infrieure. Alors, pourquoi ne pas plutt emmener John ? Il faudrait quil accepte de me donner son pouvoir. Tu te voi s en train de lui dire que les clients ne veulent pas de lui ? Que tu as propos s es services, et quils ont insist pour mavoir ? Non, admit Bert. Cest pour a que tu m convoque cette heure, compris-je. Pour ne pas avoir de tmoins. Le temps presse, A nita. 11 | P a g e

Bien sr. Mais la vrit, cest que tu ne voulais pas affronter M. John Burke et lui avo uer quun client important mavait encore prfre lui. Bert baissa les yeux vers ses gros ses mains, croises sur le bureau. Quand il releva la tte, son expression tait trs sri euse. John est presque aussi bon que toi, Anita. Je ne veux pas le perdre. Tu cr ois quil dmissionnerait pour a ? Sa fiert en a pris un sacr coup depuis quil bosse po r cette agence. Elle est si grosse quelle fait un excellent punching-ball... Cest ta faute... Si tu lasticotais un peu moins... Je haussai les paules. Je ne voulais pas avoir lair mesquin, mais ctait lui qui avait commenc. Nous avions essay de sorti r ensemble, et John ne supportait pas que je sois son alter ego fminin. Rectifica tion : il ne supportait pas que je sois son alter ego en plus fort. Tche de tenir ta langue, Anita. Larry nest pas encore prt bosser seul et nous avons besoin de J ohn. Je tiens toujours ma langue, Bert. Crois-moi, je suis loin de dire tout ce que je pense. Il soupira. Si tu ne me faisais pas gagner autant de fric, il y a un bail que jaurais mis un terme ton contrat. Idem pour moi. Cela rsumait merveill e notre relation. Nous ne nous apprciions pas, mais notre professionnalisme nous permettait de traiter des affaires ensemble. Vive la libre entreprise. 12 | P a g e

Chapitre 2 midi, Bert mappela pour me dire que nous avions dcroch le march. Sois lagence avec t s valises 14 heures tapantes. M. Lionel Bayard vous accompagnera, Larry et toi. Qui est Lionel Bayard ? Un associ junior du cabinet Beadle, Beadle, Stirling et L owenstein. Il adore le son de sa propre voix. Tche de ne pas lembter avec a. Qui, mo i ? Anita, il vaut mieux viter de se mettre la valetaille dos. Ce type porte un c ostume trois mille dollars, mais cest quand mme un larbin. Daccord, je rserverai a a x autres associs. Jimagine que Beadle, Beadle, Stirling et Lowenstein vont faire u ne apparition pendant le week-end. Ne te mets pas non plus les patrons dos. Tout ce que tu voudras, Bert chri. Tu nen feras qu ta tte quoi que je puisse dire, pas vr ai ? Et on prtend quon napprend pas un vieux singe faire la grimace... Contente-to de te pointer 14 heures. Jai dj appel Larry. Il sera l. Moi aussi. Jai une course re avant. Ne tinquite pas si jai quelques minutes de retard. Pas question ! Jarrive aussi vite que possible, promis-je. Puis je raccrochai trs vite. Je devais encore me doucher, me changer et passer au collge Seckman, o Richard Zeeman tait professe ur de sciences. Nous avions prvu de nous voir le lendemain. 13 | P a g e A

Quelques mois plus tt, Richard mavait demand de lpouser. Nos projets taient suspendus pour le moment, mais je ne pouvais pas laisser un message sur son rpondeur pour a nnuler notre rencard. aurait t plus facile, mais trop lche. Je prparai une valise : de s sous-vtements de rechange et des fringues passe-partout, de quoi tenir une peti te semaine. Jajoutai quelques extras. Mon Firestar 9 mm et son holster de cuisse. Assez de munitions pour couler un navire de guerre. Deux couteaux et leurs four reaux conus pour tre cachs sous une manche. lorigine, jen avais quatre, fabriqus rien que pour moi. Deux avaient disparu sans espoir de retour. Jen avais command deux a utres pour les remplacer, mais la fabrication artisanale demande du temps, surto ut quand la cliente insiste pour que lacier contienne un maximum dargent. Deux cou teaux et deux flingues devraient suffire pour un voyage de quelques jours. Comme toujours, je porterais mon Browning Hi-Power sur moi. Faire mes bagages navait p as t difficile. Choisir la tenue porter sannonait plus problmatique. Les clients voul aient que je relve les morts ce soir, si possible. Lhlicoptre se poserait sans doute directement sur le site de construction. a signifiait que je devrais marcher sur de la terre retourne, au milieu dossements pars et de cercueils briss. Autrement di t, il valait mieux viter les talons aiguilles. Mais si un associ junior portait un costard trois mille dollars, les gens qui venaient de mengager en voudraient pou r leur argent. Javais le choix entre un tailleur bien strict ou une panoplie de p lumes vaudou. Un jour, un type avait eu lair du que je ne me pointe pas toute nue, couverte de symboles cabalistiques tracs avec du sang. Je ne crois pas avoir renc ontr un client qui aurait vu une objection ce que je revte une tenue crmonielle. Mai s le bon vieux jean-baskets ne semble pas leur inspirer confiance. Ne me demande z pas pourquoi. Je pourrais toujours emporter ma combinaison bleue et lenfiler pa r-dessus mes vtements. Oui, ctait une bonne ide. Ronnie, ma meilleure amie, mavait co nvaincue dacheter une jupe bleu marine, assez courte pour tre la mode... et pour q ue 14 | P a g e

je me sente gne dtre vue avec. Lavantage, cest quelle rentre dans ma combinaison. Je l dj porte pour aller inspecter les lieux dun crime ou embrocher un vampire : elle ne remonte pas et ne se froisse pas. Et je nai plus qu enlever ma combi pour aller au bureau ou au restaurant. Quand je men suis aperue, jtais tellement ravie que jai fon c au magasin en acheter deux autres : une rouge et une violette. On ne la faisait pas en noir. Les seules jupes noires disponibles taient si minuscules quon aurait dit de grosses ceintures. Certes, elles mauraient donn lair davoir les jambes plus longues. Ce genre de dtail nest pas ngligeable quand on mesure un mtre cinquante-hui t. Mais ce nest pas une raison pour renoncer sa dignit. Nayant pas grand-chose pour aller avec la jupe violette, je pris la rouge. Puis jenfilai un chemisier manche s courtes qui, pratiquement de la mme teinte, faisait ressortir ma peau trs claire , mes cheveux noirs et mes yeux marron. Le holster dpaule de mon Browning se dtacha it trop contre le tissu carlate. Pour le cacher, je passai une veste de tailleur noir aux manches releves, puis esquissai une pirouette devant le miroir de ma cha mbre. La jupe ne dpassait pas de beaucoup sous la veste, mais on ne voyait plus m on flingue. moins, bien sr, de le chercher avec un il exerc. Les vtements de femme s ont rarement conus pour cacher une arme feu. Je me maquillai juste assez pour que le rouge de ma tenue ne me fasse pas ressembler, par contraste, un des cadavres que jtais cense relever. Sans compter que jallais dire au revoir Richard et je ne l e reverrai peut-tre pas avant une semaine. Me pomponner un peu ne pouvait pas fai re de mal. En gnral, mes efforts en la matire se rsument un peu dombre paupires, du ush et du rouge lvres. Jai port du fond de teint une seule fois, pour une mission de tl laquelle Bert mavait convaincue de participer. Les collants et les escarpins no irs mis part mais jaurais d faire avec, quelle que soit la jupe choisie , ma tenue t ait plutt confortable. Tant que je ne me pencherais pas trop en avant, ma dignit s erait sauve. 15 | P a g e

Pour tous bijoux, je portais un crucifix en argent gliss dans mon chemisier. Et u ne grosse montre de plonge noire, un modle pour homme qui semble dplac mon poignet. Mais elle est phosphorescente, indique la date et le jour et fait aussi chronomtr e. Si les montres de femme sont plus jolies, elles ont moins de fonctions. Jen av ais une, dans le temps. Hlas, je lai casse, et joublie rgulirement de la faire rparer. Je neus pas besoin dannuler mon jogging bihebdomadaire avec Ronnie. En dplacement p rofessionnel, elle enqutait sur une affaire Dieu sait o. La vie dun dtective priv nest pas tellement plus reposante que celle dune ranimatrice. Je chargeai la valise da ns ma Jeep et pris le chemin du collge de Richard vers 13 heures. Jallais tre en re tard lagence. Bah, ils seraient bien obligs de mattendre. De toute faon, que lhlico p rte sans moi ne me drangeait pas. Je hais les avions, mais les hlicoptres me fichen t une trouille bleue. Je navais jamais eu peur de voler jusqu ce que je me retrouve dans un avion en chute libre. Lhtesse avait fini colle au plafond, couverte de caf. Les gens hurlaient ou priaient. La vieille femme assise ct de moi rcitait le Notre Pre en allemand. Elle avait si peur que des larmes inondaient son visage. Je sav ais que jallais mourir et que je ne pouvais rien faire, part serrer une main huma ine dans la mienne. Lavion stait redress au dernier moment... Depuis, je ne fais plu s confiance aux transports ariens. Normalement, Saint Louis, il ny a pas de printe mps. Au sortir de lhiver, nous avons droit deux jours de temps doux avant dtre assa illis par la canicule. Cette anne, le printemps tait arriv tt, et il tait rest. Lair c ressait la peau des passants. Le vent charriait une odeur de pousses vertes et lh iver semblait tre un lointain cauchemar. Des bourgeons rouges piquetaient les arb res de chaque ct de la route. et l, de dlicates fleurs couleur lavande pointaient dan s lherbe. Il ny avait pas encore de feuilles, mais on dcelait dj un soupon de vert sur les branches noires et nues, comme si quelquun avait colori le paysage avec un pi nceau gant. La 270 Sud est aussi agrable quune autoroute peut ltre : elle conduit dir ectement l o on veut aller, aussi rapidement 16 | P a g e

que les limitations de vitesse de ltat lautorisent. Je sortis sur Tesson Ferry Road , une longue avenue borde par plusieurs centres commerciaux, un hpital et une flope de fast-foods. Un peu plus loin, des lotissements flambant neufs se pressent qu asiment les uns contre les autres. Il reste encore quelques bosquets et des espa ces que les promoteurs nont pas coloniss, mais a ne durera pas. Le croisement avec lancienne 21 est au sommet dune butte, juste aprs le fleuve Meramec. Sur cette rout e se succdent des pavillons individuels, deux ou trois stations-service, le sige d e la compagnie des eaux locale et une usine de traitement du gaz domestique. Aprs , ce ne sont plus que des collines perte de vue. Au premier feu rouge, je tourna i gauche devant une picerie et mengageai sur un chemin troit qui serpentait entre l es maisons et les bois. Dans les jardins, japerus quelques jonquilles qui dpliaient timidement leurs clochettes jaunes. Au carrefour suivant, je marrtai pour respect er le stop, puis tournai de nouveau gauche. Jy tais presque. Le collge Seckman se d resse au fond dune valle entoure de hautes collines. Ayant grandi dans une ferme de lIndiana, je les aurais jadis qualifies de montagnes. Ltablissement partage sa cour de rcration avec lcole primaire du mme nom... Si tant est que les collgiens aient dro it des rcrations, de nos jours. Dans mon enfance, ctait le cas. Mais le temps que jen tre en sixime, on les avait supprimes. Nous vivons vraiment dans un monde cruel. J e me garai le plus prs possible du grand btiment. Ctait ma seconde visite sur le lie u de travail de Richard, et la premire aux heures de classe. Un jour, nous tions v enus chercher des documents quil avait oublis un moment o il ne restait plus un seu l lve dans les murs. peine franchie la porte dentre, je fus happe par une foule dcha Javais d arriver lintercours, pendant la transhumance des lves dune salle lautre. erus aussitt que je faisais la mme taille, voire que jtais plus petite que les adoles cents qui mentouraient. tre bouscule par des hordes de jeunes ployant sous le poids de 17 | P a g e

leurs livres et de leur sac dos me donna un sentiment immdiat de claustrophobie. Il doit exister un cercle de lEnfer dont les occupants sont condamns avoir toujour s quatorze ans, et frquenter le collge jusqu la fin des temps. Un cercle infrieur. Je me laissai entraner vers la salle de cours de Richard, secrtement ravie dtre mieux habille que la plupart des filles. Je sais, cest mesquin. Mais au collge, jtais plutt enrobe, et je me faisais toujours charrier par mes camarades . Aprs ma pousse de cro issance, le problme avait t rgl. Eh oui ! Jeune, jtais encore plus minuscule que maint nant. La plus petite de ma classe pendant toute ma scolarit. Plaque dun ct de la port e, je regardai les lves aller et venir. Richard expliquait quelque chose une fille blonde vtue dune chemise de flanelle et dune jupe beaucoup trop grande pour elle. Elle portait aussi des rangers noires avec de grosses chaussettes blanches roules par-dessus le bord. Bref, une tenue trs moderne contrairement son expression de femelle mrou morte damour, toute frtillante parce que M. Zeeman daignait lui adress er la parole. Richard est le genre de prof qui mrite quon ait le bguin pour lui. Se s pais cheveux bruns attachs sur sa nuque donnent lillusion quil a le crne ras. Ses po mmettes sont hautes et sa mchoire carre, mais une fossette adoucit son visage. Ses yeux couleur chocolat sont bords par une frange de longs cils, comme beaucoup dho mmes en ont... et comme toutes les femmes voudraient en avoir. Ce jour-l, sa chem ise jaune vif faisait ressortir sa peau perptuellement bronze. Sa cravate vert som bre tait assortie son pantalon et la veste pose sur le dossier de sa chaise. Alors quil montrait quelque chose dans un manuel la fille blonde, ses biceps tendirent le tissu de sa chemise. Tous les lves staient assis, et un silence presque total rgn ait dans le couloir. Richard referma le livre et le tendit la fille. Elle lui so urit et gagna la porte au pas de course, en retard pour son cours suivant. Son r egard se posa sur moi, et je sus quelle se demandait ce que je fichais l. 18 | P a g e

Elle ntait pas la seule. Plusieurs lves de Richard me dvisageaient. Jentrai dans la sa lle. Richard me sourit et une agrable chaleur se diffusa jusquau bout de mes ortei ls. Ce sourire lempchait dtre trop parfait. Ne nous mprenons pas : ctait un beau souri e, et il aurait pu faire de la pub pour une marque de dentifrice. Mais ctait un so urire de petit garon, ouvert et confiant. Sans la moindre duplicit, il prouvait qu e Richard tait le plus grand boy-scout du monde. Je voulais me jeter dans ses bra s, prise dune norme envie de le saisir par sa cravate et de lentraner hors de la pice pour toucher sa poitrine sous la chemise jaune. Mes mains me dmangeaient telleme nt que je les fourrai dans les poches de ma veste. Je ne voulais pas choquer ses lves. Voil le genre deffet que me fait Richard. Enfin, quand il nest pas trop poilu, ou en train de lcher du sang sur ses doigts. Car cest un loup-garou. Ai-je pens le mentionner ? Au collge, personne nest au courant. Sinon, il ny serait dj plus. Les b raves gens naiment pas que des lycanthropes enseignent leur prcieuse progniture. Il est illgal de pnaliser quelquun parce quil est malade, mais tout le monde se le per met quand mme. Pourquoi le systme ducatif serait-il diffrent ? Richard me caressa la joue. Je tournai la tte et effleurai ses doigts du bout de mes lvres. Jaurais voul u me montrer cool devant les gamins, mais je navais pas pu men empcher. Il y eut qu elques exclamations et deux ou trois clats de rire nerveux. Je reviens tout de su ite. Nouvelles exclamations, clats de rire encore plus forts, et mme un : Prenez t out votre temps, monsieur Zeeman ... Richard me dsigna la porte et je le suivis, l es mains toujours dans les poches. En temps normal, je ne suis pas du genre me r idiculiser devant une classe de quatrime. Mais depuis quelques mois, je nai plus t oute ma tte... Richard mentrana un peu lcart de sa salle de cours, dans le couloir ds rt. Il sadossa au mur tapiss de casiers mtalliques et baissa les yeux sur moi. Son sourire de petit 19 | P a g e

garon avait disparu, et son regard sombre me fit frissonner. Je caressai sa crava te comme pour la lisser. Jai le droit de tembrasser, ou a risque de scandaliser les gamins ? Je mtais adresse sa chemise, ne voulant pas quil lise le dsir dans mes yeux . Il tait dj assez embarrassant quil le sente. On ne peut pas cacher ce genre dmotion un loupgarou. Je prends le risque, dit-il dune voix douce. Il se pencha vers moi. Je levai la tte, et nos lvres se rencontrrent. Les siennes taient si douces... Je ma ppuyai contre lui, les paumes presses sur sa poitrine. travers le tissu jaune soy eux, je sentis ses mamelons se durcir. Mes mains glissrent vers sa taille. Je mou rais denvie de tirer sa chemise hors de son pantalon pour caresser sa peau nue. M ais je reculai dun pas, lgrement essouffle. Ctait moi qui avais dcid que nous ne couc ions pas ensemble avant le mariage. Moi seule. Mais quil tait difficile de rsister ! Plus le temps passait, et moins a sarrangeait. Je secouai la tte. Doux Jsus ! Cest de plus en plus dur, hein ? Cette fois, le sourire de Richard neut rien dinnocent. Tu as remarqu ? Je sentis mes joues sembraser. Ce nest pas ce que je voulais dire. Je sais trs bien ce que tu voulais dire, me rassura-t-il, toute vellit de taquiner ie envole. Jtais encore morte de honte, mais je parvins contrler ma voix. Un point p our moi. Je dois partir en dplacement professionnel. Une histoire de vampires, de zombies ou de flics ? De zombies. Tant mieux. Pourquoi ? Parce que je minquite to ujours quand tu participes une enqute criminelle ou que tu pars excuter un vampire . Tu le sais bien. 20 | P a g e

Je hochai la tte. Face face dans le couloir, nous nous regardions sans ciller. Si les choses avaient t diffrentes, nous aurions t fiancs, en train dorganiser notre mar age. Cette tension sexuelle aurait approch de sa conclusion. Mais dans la situati on actuelle... Je suis dj en retard. Il faut que jy aille. Iras-tu dire au revoir J ean-Claude avant de partir ? Richard avait pos cette question sur un ton neutre, mais son regard stait durci. Nous sommes en dbut daprs-midi. Il dort encore dans son cercueil. Ah. Et je navais pas de rendez-vous avec lui ce week-end. Donc, je ne l ui dois aucune explication. Cest ce que tu voulais entendre ? a sen rapproche... Il scarta de la range de casiers, nos corps se retrouvant quelques centimtres lun de la tre. Alors quil se penchait pour membrasser, des gloussements retentirent plus loi n dans le couloir. Nous tournmes la tte dun mme mouvement. Les trois quarts de ses lve s se pressaient dans lencadrement de la porte. Gnial. Richard sourit et haussa la voix pour se faire entendre. Retournez vos places, espces de monstres ! Il y eut quelques sifflets, et une petite brune me foudroya du regard. Apparemment, la bl onde de tout lheure ntait pas la seule avoir le bguin pour son prof de sciences. Le indignes sagitent. Je dois y retourner. Je hochai la tte. Jespre tre de retour lundi Dans ce cas, nous irons nous promener le week-end prochain. Jai dj refus de voir Je an-Claude ce week-end. Je ne peux pas lui faire a deux semaines de suite. Viens t e promener avec moi la journe et vois-le le soir. Ce sera plus quitable. Cette sit uation ne me plat pas plus qu toi, tu sais. 21 | P a g e

Jaimerais pouvoir te croire. Richard... Il soupira, et sa colre sembla svaporer. Je ne comprendrai jamais comment il fait pour passer si vite de la fureur au calme. Moi, une fois remonte contre quelquun, je le reste. Je suis dsol, Anita... Ce serai t diffrent si tu le voyais derrire mon dos, mais l... Je ne ferais jamais une chose pareille, tu le sais. Il hocha la tte et regarda sa salle de classe. Il faut que jy aille avant quils mettent le feu. Puis il sloigna sans un dernier regard pour mo i. Je faillis le rappeler, mais je me retins. Latmosphre tait foutue. Savoir que vo tre petite amie sort avec quelquun dautre est parfait pour vous couper toute envie de la peloter. Si nos positions avaient t inverses, je ne laurais jamais tolr. Ctait la pure hypocrisie de ma part, mais nous pouvions vivre avec tous les trois. Si vivre tait un terme appropri pour Jean-Claude. Et merde ! Ma vie prive devenait un vrai bordel. Je marchai vers la sortie, mes talons hauts cliquetant dans le cou loir dsert qui amplifiait lcho de mes pas. Je dus passer devant la porte ouverte de la classe de Richard, mais fis un effort pour ne pas tourner la tte. Je me serai s sentie encore plus mal. Sortir avec le matre de la ville ntait pas mon ide. JeanCl aude mavait laiss le choix : ou il tuait Richard, ou jacceptais de les voir tous le s deux. Sur le coup, javais eu limpression de men tirer bon compte. Cinq semaines p lus tard, je nen tais plus si sre. Au dbut, seuls mes principes moraux mavaient empche de consommer ma relation avec Richard. Consommer : bel euphmisme. Mais Jean-Claud e stait montr trs clair sur ce point : si je faisais quelque chose avec Richard, je devais le faire avec lui aussi. Le vampire essayait de me sduire. Si Richard avai t le droit de me toucher et pas lui, ce ntait pas juste. Dune certaine faon, je comp renais son point de vue. Mais la 22 | P a g e

perspective de coucher avec un buveur de sang garantissait ma chastet plus srement que mes idaux. Je ne pourrais pas continuer indfiniment sortir avec les deux. La tension sexuelle mpuisait. Jaurais pu dmnager. Minstaller dans une autre ville. a ne p airait pas Richard, mais si ctait ce que je voulais, il respecterait ma volont. Jea nClaude, en revanche... Il ne me laisserait jamais partir. Toute la question tait : voulais-je quil me laisse partir ? Rponse : bien sr que oui ! Mais je ne voyais pas comment ly inciter sans que quelquun y laisse sa peau. Tt ou tard, il faudrait pourtant que je trouve un moyen. Et mme le tard se rapprochait de plus en plus. 23 | P a g e

Chapitre 3 e me pelotonnai contre la paroi de lhlicoptre, une main agrippant frntiquement la poi gne. Comme si a risquait de me sauver quand ce maudit engin dgringolerait vers le s ol ! Jaurais bien utilis les deux mains, mais je ne voulais pas montrer quel point javais la trouille. Je portais un casque qui ressemblait vaguement ceux quon enfi le sur un stand de tir pour se protger les oreilles, mais muni dun micro, histoire que les passagers puissent converser malgr le vacarme assourdissant. Jusque-l, je navais pas compris que le cockpit dun hlicoptre se composait surtout de panneaux tr ansparents qui donnaient limpression dtre suspendu dans une grosse bulle bourdonnan te. Je mefforais de garder les yeux ferms. Vous allez bien, mademoiselle Blake ? de manda Lionel Bayard. Oui, a va. On ne dirait pas. Je dteste voler, admis-je. Il mad ressa un sourire dpourvu de compassion. Je ninspirais pas une grande confiance Lio nel Bayard, avocat charg des basses besognes pour le cabinet Beadle, Beadle, Stir ling et Lowenstein. Ctait un petit homme trs soign, avec une fine moustache blonde q ui constituait la totalit de sa pilosit faciale. Son menton triangulaire semblait aussi lisse que le mien. Sa moustache tait peut-tre un postiche quil faisait tenir avec de la colle. Son costume de tweed brun, probablement du sur-mesure, lui all ait comme un gant. Il portait une fine cravate marron raye de jaune, avec une ping le en or orne dun monogramme identique celui de son attach-case en cuir. Mme ses moc assins glands dors taient assortis au reste de sa tenue. 24 | P a g e J

Larry, assis ct du pilote, se retourna sur son sige. Tu as vraiment peur de voler ? Je vis remuer ses lvres, mais entendis seulement le son qui sortait de mes couteu rs. Sans nos casques, le vrombissement de lappareil nous aurait empchs de communiqu er. Larry semblait franchement amus. Oui, jai vraiment peur de voler, rpondis-je en esprant que son casque lui transmettrait mon ironie. Larry clata dun rire juvnile. Comme le gosse quil tait toujours, et pas seulement au sens figur. Il portait son a utre costume bleu, une de ses trois chemises blanches et sa deuxime plus belle cr avate (la premire, clabousse par le sang du poulet, tait partie au pressing le matin mme). Toujours tudiant la fac, il travaillait pour nous le week-end en attendant de recevoir son diplme. Les cheveux courts, couleur carotte, le visage couvert de taches de son, ses yeux bleu ple arrivaient peine au niveau des miens. Bayard fa isait de gros efforts pour ne pas mcraser de son mpris. Des efforts si visibles quil aurait pu sen dispenser... tes-vous certaine dtre de taille accomplir cette mission ? Je soutins son regard. Vous feriez mieux de lesprer, monsieur Bayard, parce que je suis votre seul espoir. Je connais vos capacits trs spciales, mademoiselle Blak e. Jai pass les douze dernires heures contacter toutes les firmes de ranimation des t ats-Unis. Phillipa Freestone de la CRC ma dit quelle ne pouvait pas faire ce que n ous lui demandions, la seule personne qui y arriverait peut-tre tant Anita Blake. Le patron dlan Vital ma racont la mme chose. Il a mentionn John Burke, mais en prcisan quil ntait pas certain que Burke puisse ranimer tout un cimetire. Or, nous devons re lever tous les morts. Sinon, a ne nous servira rien. Bert Vaughn vous a-t-il expl iqu que je ntais pas sre cent pour cent dy arriver ? Il semblait trs confiant en vo alents... 25 | P a g e

Il peut se le permettre. Ce nest pas lui qui se retrouvera sur le terrain au mili eu de squelettes dmantibuls. Je sais que les engins dexcavation vous ont compliqu la tche, mademoiselle Blake, mais ce ntait pas un geste dlibr. Je laissai filer. Javais u les photos. Ils avaient tent de recouvrir le cimetire. Si les ouvriers navaient p as t des gens du coin et des sympathisants la cause des Bouvier ils auraient ratis s la fosse commune, vers du bton dessus et fait disparatre toutes les preuves. Peu i mporte. Je ferai ce que je pourrai avec ce que vous mavez laiss. aurait t plus facile si nous avions fait appel vos services avant de dranger les tombes ? Oui. Il lcha un soupir qui vibra dans mes couteurs. Dans ce cas, je vous prsente toutes mes exc uses. Je haussai les paules. moins que vous ayez t aux commandes du bulldozer, ce ne st pas vous qui me devez des excuses. Il sagita dans son sige. Ce nest pas moi qui ai dclench lexcavation. M. Stirling est sur le site. Le M. Stirling ? demandai-je. Bayard ne sembla pas comprendre mon humour. Oui, ce M. Stirling. Ou peut-tre satte ndait-il vraiment ce que je le connaisse de rputation... Vous avez toujours un as soci senior sur le dos ? Du bout de son index manucure, il rajusta ses lunettes m onture dore. Un geste surann, qui semblait dater de lpoque o les gens portaient encor e des lorgnons. Vu les sommes en jeu, M. Stirling a tenu tre sur place au cas o il y aurait dautres problmes. Dautres problmes ? rptai-je. Bayard cligna rapidement des yeux, tel un lapin pris dans un faisceau lumineux. Comme avec les Bouvier. Il me ntait. 26 | P a g e

Quest-ce qui cloche encore dans votre petit projet ? Que voulez-vous dire, mademo iselle Blake ? demanda Bayard en lissant sa cravate. Vous avez eu dautres problmes que les Bouvier, affirmai-je. Que ce soit le cas ou non, mademoiselle Blake, ce la ne vous concerne en rien. Nous vous avons engage pour relever des morts et tabl ir leur identit. Point. Avez-vous dj ranim un zombie, monsieur Bayard ? De nouveau, i l cligna des yeux. Non. Bien sr que non, dit-il, lair offens. Dans ce cas, comment pouvez-vous savoir que vos autres problmes naffecteront pas mon travail ? De petit es lignes verticales se formrent au-dessus de son nez tandis quil fronait les sourc ils. Il tait avocat et il gagnait bien sa vie, mais il semblait avoir du mal rflchi r. De quoi se demander dans quelle universit il avait dcroch son diplme. Je ne vois pas en quoi nos... petites difficults pourraient affecter votre travail. Vous ven ez juste dadmettre que vous ne connaissez rien mon job, fis-je. Comment sauriez-v ous ce qui pourrait laffecter ou non ? Daccord, je me la jouais un peu... Bayard a vait sans doute raison. Les autres problmes ne me toucheraient probablement pas, mais on ne sait jamais. Je dteste quon me cache des choses. Ou quon me mente, mme pa r omission. Je pense que cest M. Stirling de dterminer si vous devez tre mise au co urant ou non. Vous ntes pas assez grad pour prendre la dcision tout seul ? En effet, dit Bayard. Je ne le suis pas. Certaines personnes sont vraiment difficiles ast icoter. Je regardai Larry, qui haussa les paules. On dirait que nous allons nous poser. Je baissai les yeux vers le sol, qui se rapprochait rapidement. Nous tions au milieu des monts Ozark, au-dessus 27 | P a g e

dune bande de terre rouge et nue. Le site de construction, pensai-je. Le sol fona notre rencontre. Je fermai les yeux et dglutis pniblement. Le vol tait presque term in. Je nallais pas vomir si prs du but. Presque termin. Presque termin. Soudain, une secousse me fit hoqueter de panique. Nous avons atterri, dit Larry. Tu peux rouv rir les yeux. Je levai les paupires. Tu tamuses comme un petit fou, pas vrai ? gro gnai-je. Je nai pas souvent loccasion de te voir hors de ton lment. Lhlicoptre tait ur dun nuage de poussire rougetre. Alors que ses pales ralentissaient whump, whump , puis sarrtaient, la poussire retomba, et nous pmes enfin voir autour de nous. Nous ti ons dans un petit espace dgag au centre dune couronne de montagnes. Jadis, a avait d t re une valle troite, mais les bulldozers lavaient agrandie et aplatie pour en faire une piste datterrissage. La terre tait tellement rouge quon aurait cru voir un fle uve de rouille. Des engins et des vhicules de chantier taient regroups de lautre ct de la valle. Des hommes sy pressaient, une main en visire pour se protger de la poussir e. Bayard dtacha sa ceinture et jen fis autant. Nous enlevmes nos casques, puis Bay ard ouvrit sa portire. Une fois encore, je limitai, et maperus que le sol tait beauco up plus bas que je ne laurais cru. Je dus exposer ma jambe jusqu la hanche pour des cendre. Les ouvriers apprcirent le spectacle. Jeus droit des sifflets, des exclamat ions libidineuses et mme une proposition visant vrifier la couleur de ma culotte. Non, ce ne sont pas les mots exacts qui furent employs ! Un homme de haute taille , coiff dun casque de chantier blanc, avana vers nous. Il portait une combinaison m arron clair, mais ses chaussures poussireuses taient des Gucci et il arborait le g enre de bronzage immacul quon obtient en passant des heures sous une lampe UV. 28 | P a g e

Un autre homme et une femme le suivaient. Lhomme ressemblait un authentique contr ematre, avec son jean et sa chemise carreaux dont les manches releves exposaient d es biceps muscls. Pas comme ceux des cadres qui jouent au tennis ou au golf une f ois par semaine, mais comme ceux dun honnte travailleur manuel. La femme portait u n tailleur classique avec un chemisier lavallire. Un truc qui avait d coter les yeu x de la tte, mais dont la couleur orange brle assortie son fard joues jurait atroce ment avec ses cheveux auburn. Je baissai les yeux vers son cou. Comme je my atten dais, il y avait une ligne de dmarcation lendroit o sarrtait son fond de teint. On et dit quelle avait appris se maquiller lcole du cirque, dans la section des clowns. Elle navait pourtant pas lair si jeune. Depuis le temps, quelquun aurait d lui faire remarquer quelle avait une tte affreuse. videmment, je nallais rien lui dire. Qui ta is-je pour me permettre de la critiquer ? Stirling avait les yeux gris les plus ples que jaie jamais vus, avec des iris peine plus foncs que le blanc. Il se campa devant nous, lhomme et la femme qui laccompagnaient restant un peu lcart. Il me dtail la de la tte aux pieds, et ce quil vit ne sembla pas lui plaire. Son regard trange se porta ensuite sur Larry, debout prs de moi dans son costume bon march un peu fr oiss. Il frona les sourcils. Bayard avana vers lui en lissant les plis de sa veste. Monsieur Stirling, voil Anita Blake. Mademoiselle Blake, je vous prsente Raymond Stirling. Son patron continua mtudier, lair du. La femme tenait un bloc-notes dans le creux de son coude gauche, et un stylo prt crire dans sa main droite. Ce devait tr e sa secrtaire. Elle paraissait inquite, comme sil tait trs important que M. Raymond Stirling nous trouve son got. Personnellement, je me fichais quil mapprcie ou non. Je us envie de crier : Vous avez un problme ? Mais je me contentai de demander aimab lement : Il y a un problme ? Bert aurait t fier de moi. 29 | P a g e

Je ne mattendais pas une personne comme vous, mademoiselle Blake. Et en quoi suis -je diffrente de limage que vous vous faisiez dune ranimatrice ? Pour commencer, vou s tes jolie. Je le sentais bien : dans sa bouche, a ntait pas un compliment. Et... ? Vous ntes pas vtue convenablement pour ce travail. Votre secrtaire porte des escarp ins, dis-je. La tenue de Mlle Harrison ne vous regarde pas. Et la mienne ne vous concerne en rien non plus. Certes, mais vous allez avoir du mal gravir cette mo ntagne avec vos chaussures. Jai une combinaison et des Nike dans ma valise. Je cr ois que je naime pas beaucoup votre attitude, mademoiselle Blake. Et je suis cert aine de dtester la vtre. Derrire Stirling, le contrematre avait de plus en plus de m al rprimer un sourire. Leffort faisait briller ses yeux. Mlle Harrison semblait de plus en plus effraye. Bayard stait dplac sur le ct pour se rapprocher de son patron, istoire de montrer dans quel camp il se rangeait. Espce de lche, va ! Avec un nom pareil, cest une honte. Mademoiselle Blake, voulez-vous ce travail ? Pas assez po ur me laisser marcher dessus. Mlle Harrison grimaa comme si elle venait davaler un insecte. Un gros insecte juteux et remuant. Selon elle, javais sans doute rat une occasion de me prosterner aux pieds de son patron. Le contrematre toussa derrire sa main. Stirling lui jeta un regard dsapprobateur, puis se retourna vers moi. tes -vous toujours aussi arrogante, mademoiselle Blake ? Je prfre me considrer comme pl eine dassurance et consciente de ma propre valeur, rpondis-je. Mais je vais vous f aire une proposition. Mettez-la en veilleuse, et jen ferai autant. Je suis dsol, mo nsieur Stirling, fit Bayard. Je navais aucune ide... 30 | P a g e

La ferme, Lionel ! coupa son patron. Bayard la ferma. Stirling me dvisagea de ses yeux aux iris ples. Au bout dun moment, il hocha la tte. Entendu, mademoiselle Bla ke... Je vais la mettre en veilleuse. Fantastique ! Maintenant, montons l-haut, e t voyons si vous tes aussi bonne que vous semblez le croire. Je veux bien voir le cimetire, mais je ne pourrai rien faire dautre jusqu la tombe de la nuit. Stirling s e rembrunit. Lionel ? Dans sa voix, je sentis toute la colre quil ne pouvait plus diriger contre moi, et quil tait donc oblig de reporter sur un de ses sous-fifres. Je vous ai fax un mmo, monsieur, ds que jai compris que Mlle Blake devait oprer la fa veur des tnbres. Brave type ! Dans le doute, il faut toujours se protger avec du pa pier. Le plus efficace des boucliers administratifs. Stirling le foudroya du reg ard. Bayard prit une expression navre, mais pas franchement terrorise. Il tait labri derrire son mmo. Jai appel Beau et je lui ai fait rameuter tout le monde en partant du principe que nous aurions une chance de travailler aujourdhui. Bayard frmit en sentant son bouclier administratif cder sous les assauts de lire patronale. Monsi eur Stirling, supposer que je puisse relever tous les occupants du cimetire en un e nuit et je ne vous garantis rien , que se passera-t-il si ce sont des Bouvier ? Jai cru comprendre que les travaux devraient sinterrompre jusqu ce que vous ayez ra chet le terrain leurs descendants. Ils ne veulent pas vendre, dclara Beau. Stirlin g le fusilla du regard, histoire de ne pas faire de jaloux. Mais le contrematre s e contenta de sourire. 31 | P a g e

Faut-il comprendre que tout le projet tombera leau sil sagit bien du cimetire famili al des Bouvier ? demandai-je Bayard. Lionel, petit coquin, vous ne maviez pas par l de a. Le petit coquin se rembrunit. Vous naviez pas besoin de le savoir. Pourquo ne voudraient-ils pas vendre le terrain pour un million de dollars ? demanda La rry. Une bonne question. Stirling regarda mon apprenti comme sil venait de jailli r de nulle part. Dans son monde, les sous-fifres ntaient pas censs avoir le don de la parole. Magnus et Dorcas Bouvier nont quun restaurant, le Squelette sanglant. A utant dire, rien du tout. Je ne vois pas pourquoi ils refuseraient de devenir mi llionnaires. Le Squelette sanglant ? Drle de nom pour un resto, fit Larry. Une tra nge faon de dire bon apptit aux clients ! lanai-je. Je levai les yeux vers Stirling . Il semblait en colre, mais sans plus. Jaurais pari le million de dollars que pers onne ne me proposait quil savait pourquoi les Bouvier ne souhaitaient pas vendre. Mme si a ne se voyait pas sur son visage. En bon joueur de poker, il gardait ses cartes colles contre sa poitrine. Je me tournai vers Bayard. Ses joues taient tout es rouges, et il vita mon regard. Lui, il naurait pas fait long feu une table de j eu. Trs bien. Je vais enfiler quelque chose de plus confortable, et nous irons je ter un coup dil. Le pilote me fit passer ma valise. La combinaison et les baskets t aient sur le dessus. Larry approcha. Jaurais d penser en prendre une aussi, dit-il . Mon costume ne survivra pas ce voyage. Sous ma premire combinaison, jen avais fo urr une deuxime. Je la lui tendis. Il faut toujours tre prt tout. Trop aimable ! Je haussai les paules. 32 | P a g e

Un des avantages de faire presque la mme taille que moi... Jenlevai ma veste noire , exposant mon Browning la vue de tous. Mademoiselle Blake ! lana Stirling. Pourq uoi tes-vous arme ? Je soupirai. Raymond me fatiguait. Je navais pas encore vu son fichu cimetire et je ne trpignais pas prcisment dimpatience. Mais lide de me farcir un dbat sur lutilit davoir un flingue mpuisait davance... Mon chemisier avait des manches courtes et je dis toujours quune petite dmonstration vaut mieux quun long discours. Je mapprochai de Stirling, les bras tendus, face interne vers le haut. Jai une ci catrice de couteau sur le bras droit, rien de dramatique. Mon bras gauche, en re vanche, nest pas beau voir. Un mois plus tt, un lopard-garou me lavait lacr. Un genti docteur lavait recousu. Malgr ses comptences, il navait pas pu faire grand-chose po ur effacer les marques de griffes, qui avaient dform la brlure en forme de croix qu e les serviteurs inventifs dun vampire mavaient inflige. Quant au tissu cicatriciel , au creux de mon coude, lendroit o un autre vampire mavait mordue jusqu los, il tai r de traces blanches. Doux Jsus, souffla Beau. Stirling frmit mais ne se laissa pas dcontenancer, comme sil avait dj vu pire. Bayard tait verdtre. Mlle Harrison avait te llement pli que son maquillage criard semblait flotter sur sa peau comme les nnuph ars dun peintre impressionniste. Je ne vais nulle part sans arme, monsieur Stirli ng. Vous devrez vous en accommoder, parce que ce nest pas ngociable. Il hocha la tt e, lair trs srieux. Trs bien, mademoiselle Blake. Votre assistant est-il arm lui auss i ? Non. Parfait. Changez-vous, et nous partirons ds que vous serez prte. 33 | P a g e

Larry remontait la fermeture clair de sa combinaison lorsque je revins vers lui. Jaurais pu tre arm, tu sais. Tu as amen ton flingue ? lui demandai-je. Mouais... D rg, dans ta valise ? Comme tu me las demand. Je ne relevai pas. Larry voulait tre ran imateur et excuteur de vampires, comme moi. a signifiait quil devait savoir se serv ir dune arme feu. Pour commencer, un pistolet avec des balles en argent capables de ralentir un buveur de sang ferait laffaire. Plus tard, je lui apprendrais mani er un fusil pompe, pour quil puisse faire sauter une tte ou exploser un cur une dis tance convenable. Je sais, a nest pas trs traditionnel, mais aussi efficace quun bon vieux pieu en bois, et bien moins dangereux. Javais dgot un permis de port darme La rry, en lui faisant promettre quil ne cacherait pas de flingue sur lui jusqu ce que je le juge assez dou pour ne pas perforer par erreur sa carcasse ou la mienne. E n attendant, a lui permettait de balader son pistolet dans la bote gants de sa voi ture en toute lgalit, quand nous allions ensemble au stand de tir. La combinaison engloutit ma jupe comme par magie. Je ne remontai pas la fermeture clair trop hau t, histoire daccder rapidement mon Browning en cas de besoin. Puis jenlevai mes esc arpins, enfilai mes Nike et me dclarai prte partir. Vous venez avec nous, monsieur Stirling ? Oui. Dans ce cas, je vous suis. Il me dpassa en regardant ma combinai son. Ou peut-tre en visualisant le flingue que je portais dessous. Beau fit mine de lui emboter le pas, mais il larrta. Non. Jy vais seul avec elle. Silence parmi le s trois sous-fifres... Je pensais que Mlle Harrison ne nous accompagnerait pas p our cause de talons inadapts, mais jtais certaine que les deux hommes le feraient. Et en juger par leur expression, eux aussi. 34 | P a g e

Attendez une minute ! lanai-je. Vous avez dit elle . Dois-je comprendre que Larry va nous attendre ici ? Oui. Je secouai la tte. Il est en apprentissage. Et il napp rendra rien si vous le tenez lcart. Dans limmdiat, allez-vous faire quelque chose di structif pour lui ? demanda Stirling. Probablement pas. Mais je pourrai monter a prs la tombe de la nuit ? proposa Larry. Je te promets que tu seras l pour le lever du rideau, le rassurai-je. Ne tinquite pas. Bien entendu, fit Stirling. Je ne dsir e pas empcher votre assistant de faire son travail. Dans ce cas, pourquoi ne peut -il pas nous accompagner maintenant ? Vu le prix que je vous paie, mademoiselle Blake, vous pourriez respecter ma volont. Il tait trangement poli. Du coup, je ninsi stai pas. Daccord. Monsieur Stirling, dit Bayard, tes-vous certain que ce soit pru dent ? Pourquoi cela ne le serait-il pas, Lionel ? Bayard ouvrit la bouche, la r eferma, puis lcha enfin : Pour rien, monsieur Stirling. Beau haussa les paules. Je vais dire aux gars de rentrer chez eux. Voulez-vous quils reviennent demain ? St irling me consulta du regard. Mademoiselle Blake ? Je secouai la tte. Je ne sais pas encore. Mais votre avis ? insista-t-il. Je regardai les ouvriers. Sils vienne nt, seront-ils pays, quils travaillent ou non ? Ils seront pays seulement sil y a du travail, rpondit Stirling. 35 | P a g e

Dans ce cas, ne les faites pas venir. Je ne peux pas garantir quils se dplaceront pour quelque chose. Vous lavez entendue, Beau. Le regard du contrematre passa de S tirling moi. Il affichait une expression trange, mlange damusement et dautre chose q ue je ne parvenais pas identifier. Comme vous voudrez. Il se dtourna et sloigna en faisant de grands signes ses hommes, qui commencrent quitter le chantier longtemp s avant quil les ait rejoints. Que devons-nous faire, monsieur Stirling ? demanda Bayard. Vous nous attendez. Avec lhlicoptre ? Il doit repartir avant la tombe de la nuit. Serons-nous revenus dici l, mademoiselle Blake ? Je pense. Je vais jeter un rapide coup dil. Mais il faudra que jy retourne dans la soire. Je ferai mettre une voiture et un chauffeur votre disposition pour la dure de votre sjour. Merci. Stir ling me fit signe de le prcder. Quelque chose avait chang dans sa faon de me traiter . Je narrivais pas mettre le doigt dessus, mais je ntais pas certaine que a me plais e. Aprs vous, monsieur Stirling. Il hocha la tte et pitina la terre rouge avec ses pompes mille dollars. Larry et moi changemes un regard. Je nen ai pas pour longtemp s, promis-je. De toute faon, tu nas pas ten faire : les sous-fifres niront nulle par t en votre absence. Je souris. Lui aussi. Pourquoi Stirling voulait-il que nous y allions seuls ? Je le regardai sloigner pendant quelques instants, puis haussai les paules et lui embotai le pas. Quand nous serions au sommet, je dcouvrirais pour quoi il faisait tant de mystres. Et mon petit doigt me disait que a avait peu de c hances de me faire bondir de joie. 36 | P a g e

Chapitre 4 e spectacle qui soffrit nous au sommet de la montagne valait bien lescalade. Des a rbres stendaient perte de vue, dun bout lautre de lhorizon. Nous tions encercls pa fort encore sauvage. Ici, les premiers frmissements du printemps taient davantage perceptibles. Mais on remarquait surtout les bourgeons blancs et violets des cor nouillers qui se dtachaient sur lcorce noire des branches. En cette saison, les mon ts Ozark taient vraiment dune beaut couper le souffle. La vue est magnifique, dis-j e. Nest-ce pas ? fit Stirling. Mes Nike noires taient couvertes de poussire couleur de rouille. Le sommet o nous tions avait d tre aussi joli que ceux qui lentouraient jadis. A prsent, ce ntait plus quune immense plaie vif. Un os pointait hors de la te rre, mes pieds. Un cubitus, en juger par sa longueur. Un lambeau de muscle dessch sy accrochait encore. Aprs avoir repr le premier, je ne mis pas longtemps trouver le s autres. Comme un de ces tableaux magiques quon regarde pendant des heures sans rien voir dautre que des points multicolores, jusqu ce que limage quils dissimulent si mpose soudain lil. Je les voyais tous, jaillissant du sol telles des mains qui merg ent dun nuage de poussire. Il y avait aussi quelques cercueils fendus. Mais la plu part des morts semblaient avoir t enterrs tels quels. Je magenouillai et posai mes p aumes sur le sol ventr, mefforant dtablir un contact avec les occupants du cimetire. J percevais quelque chose dimpalpable et de distant, comme une bouffe de parfum. Ri en de plus. Pas moyen de faire usage de mes dons en plein jour, surtout avec une lumire aussi 37 | P a g e L

blouissante. Relever les morts na rien de malfique, mais il faut imprativement agir sous le couvert des tnbres. Quon ne me demande pas pourquoi... Je me redressai et e ssuyai mes mains sur ma combinaison pour les dbarrasser de la poussire rouge incru ste jusque dans les plis de ma peau. Stirling se tenait la lisire du site dexcavati on, le regard dans le vague. Quelque chose me disait quil nadmirait pas le paysage . Je ne vous impressionne gure, pas vrai, mademoiselle Blake ? lana-t-il. En effet , rpondis-je aimablement. Il tourna la tte vers moi en souriant, mais ses yeux res trent tout aussi inamicaux. Jai investi tout ce que javais dans ce projet. Pas seul ement mon argent, mais aussi celui de mes clients. Comprenez-vous ce que je vous dis, mademoiselle Blake ? Si ces corps appartenaient des Bouvier, vous tes bais. Quelle charmante manire de rsumer la situation... Pourquoi sommes-nous seuls ici, monsieur Stirling ? Et pourquoi faire tant de mystre ? Il aspira une grande goule dair pur et dclara : Je veux que vous disiez que ces gens ntaient pas les anctres des Bouvier, mme sils le sont. Il ne mavait pas quitte des yeux, guettant ma raction. Je souris et secouai la tte. Je ne mentirai pas pour vous. Ne pourriez-vous pas fai re mentir les zombies ? Les morts sont plus honntes que les vivants, monsieur Sti rling. Ils ne mentent jamais. Il ft un pas vers moi. Mon avenir dpend de vous, mad emoiselle Blake. Non, monsieur Stirling : il dpend des cadavres qui gisent vos pi eds, et de ce qui sortira de leur bouche. Je suppose que cest juste... Juste ou p as, cest la vrit. Il hocha la tte. Toute lumire avait abandonn son visage, comme si qu elquun avait appuy sur un interrupteur. Soudain, ses rides mapparaissaient claireme nt. Il semblait avoir vieilli de 38 | P a g e

dix ans en quelques secondes. Quand son regard croisa de nouveau le mien, il se ft presque suppliant. Je vous donnerai un pourcentage des bnfices. Vous pourriez de venir milliardaire. Vous savez que la corruption ne marchera pas avec moi. Je lai compris ds que nous avons t prsents, mais essayer ne cote rien. Vous croyez donc qu sagit bel et bien du cimetire familial des Bouvier ? demandai-je. Stirling prit un e profonde inspiration et sloigna de moi pour observer les arbres. Il ne rpondrait pas ma question, mais il nen avait pas besoin. Il naurait pas agi de manire aussi ds espre, moins de se croire dj fichu. Pourquoi les Bouvier refuseraient-ils de vendre ? Je ne sais pas. Stirling, nous sommes seuls... Il ny a pas de tmoin, ni personne impressionner. Vous pouvez bien me le dire ! Je vous assure que je lignore, made moiselle Blake. Vous tes un obsd du contrle, monsieur Stirling. Vous avez supervis to us les dtails de cette affaire, veillant ce quil y ait un point sur chaque i et un e barre sur chaque t . Cest votre projet. Vous savez tout sur les Bouvier et leurs motivations. Pourquoi ne voulez-vous pas men parler ? Il me regarda en silence. Ses yeux gris taient aussi opaques et vides que la fentre dune maison inoccupe. Il s avait, mais il ne me dirait rien... Trs bien. Si vous ignorez pourquoi ils refuse ront de vendre, dites-moi ce que vous savez dautre sur eux. Les gens du coin pens ent que ce sont des sorciers. Ils prdisent lavenir et lancent parfois des sorts in offensifs. Stirling avait lch a sur un ton un peu trop dsinvolte qui me donna envie de rencontrer les fameux Bouvier. Ils font de la magie ? Et ils sont dous ? En qu oi cela vous intresse-t-il ? Je haussai les paules. Simple curiosit. Pourquoi avoir choisi cette montagne entre toutes ? 39 | P a g e

Regardez-la. (Stirling carta les bras.) Cest un site magnifique. Absolument parfai t. On a une trs belle vue dici. Mais elle ne serait pas moins belle du sommet de l a montagne voisine. Pourquoi tenez-vous tant celle-l ? Au nom de quoi vous faut-i l le terrain des Bouvier, et pas un autre ? Ses paules saffaissrent. Puis il se red ressa et me foudroya du regard. Je voulais celui-l, et je lai eu. Vous avez raison , Raymond. La question, cest savoir si vous parviendrez le garder. Si vous navez p as lintention de maider, essayez au moins de ne pas me provoquer. Et ne mappelez pa s par mon prnom. linstant o jouvrais la bouche pour rpondre, mon bipeur sonna. Je plo ngeai une main dans ma combinaison et trifouillai quelques secondes avant de russ ir le prendre. Et merde, grognai-je en voyant le numro affich sur lcran. Un problm La police a besoin de moi. Je dois trouver un tlphone. Stirling frona les sourcils . Pourquoi la police vous appellerait-elle ? Et moi qui croyais jouir dune sacre rp utation... Je suis lexcutrice de vampires officielle de trois tats de ce pays. Ratt ache la Brigade dInvestigations surnaturelles. Vous me surprenez, mademoiselle Bla ke. Les experts dans votre genre sont peu nombreux. Je dois trouver un tlphone, rpta i-je. Jai un mobile et une batterie portable au pied de cette fichue montagne. Je suis prte redescendre, si vous avez fini. Stirling tourna une dernire fois sur lu i-mme pour embrasser du regard sa vue plusieurs millions de dollars. Oui, je suis fini. Erreur de grammaire ou lapsus freudien ? Je sentais quil voulait ce terrai n pour une raison perverse. Peut-tre parce quon lui avait dit quil ne pouvait pas la voir. Certaines 40 | P a g e

personnes sont comme a. Plus vous leur dites non, plus vous attisez leur dsir. a me rappelait un matre vampire de ma connaissance. Plus tard dans la soire, je remont erais au cimetire pour rendre visite aux morts. Mais je ne tenterais probablement pas de les relever avant la nuit suivante. Voire bien aprs, si jtais implique dans une affaire criminelle urgente. Jesprais quelle ne le serait pas. Qui dit affaire c riminelle urgente dit gnralement cadavres en bouillie . Cadavres au pluriel. Quand un monstre commence faire des ravages, les victimes se multiplient en un temps r ecord. 41 | P a g e

Chapitre 5 ous redescendmes dans la valle. Les ouvriers taient partis, part Beau, le contrematr e. Mlle Harrison et Bayard se tenaient prs de lhlicoptre, comme sil pouvait les protge r des vastes tendues sauvages qui les entouraient. lcart, Larry et le pilote fumaie nt une cigarette, partageant lamiti instantane des gens dcids noircir leurs poumons. Stirling avana vers eux dun pas ferme, de nouveau confiant. Il avait laiss ses dout es au sommet de la montagne. Au moins, il en donnait limpression. Il tait redevenu le patron imprieux. Souvent, les illusions ont plus de poids que la ralit... Bayar d, amenez-moi le tlphone. Mlle Blake en a besoin. Bayard sursauta, comme sil avait t pris en train de faire une btise. Mlle Harrison sempourpra. Y avait-il de la roman ce dans lair ? Et pourquoi naurait-il pas d y en avoir ? Stirling interdisait-il se s sous-fifres de fraterniser ? Enfin, quand je dis fraterniser , je me comprends. .. Bayard courut vers les vhicules gars de lautre ct, et revint avec ce qui ressembla it un petit sac dos en cuir noir. Il en sortit une espce de gros talkie-walkie su rmont dune antenne, et me le tendit. Larry approcha. Il puait la fume. Que se passe -t-il ? Jai t bipe. Par Bert ? Non, par la police. Je mloignai un peu. Larry eut litesse de rester avec les autres, mme si rien ne ly obligeait. Je composai le numr o de Dolph. Linspecteur divisionnaire Rudolph Storr, plus exactement, chef de la Brigade dInvestigations surnaturelles. 42 | P a g e N

Il dcrocha ds la deuxime sonnerie. Anita ? Ouais, cest moi. Quoi de neuf ? Trois ca avres. Trois ? Merde alors ! Tu las dit. Je ne peux pas venir tout de suite, Dolp h. Si, tu peux. Quelque chose dans sa voix me mit la puce loreille. Ce qui veut d ire ? Que tu nes pas trs loin des victimes. Elles sont Branson ? vingt-cinq minut s de route lest de Branson, prcisat-il. Je suis soixante kilomtres de Branson, au m ilieu de nulle part. a tombe bien : les cadavres aussi sont au milieu de nulle pa rt. Vous allez venir en hlico ? Non. Nous avons une victime de vampire en ville. Doux Jsus. Les trois autres aussi sont des victimes de vampire ? Je ne pense pas. Comment a, tu ne penses pas ? La patrouille autoroutire de ltat du Missouri est cha rge de cette affaire. Jai parl au sergent Freemont, la responsable des investigatio ns. Elle doute que ce soit luvre dun vampire, parce que les corps sont dcoups. Dailleu rs, il manque plusieurs morceaux. Tu ne peux pas savoir quel point jai d me dcarcas ser pour lui soutirer ces informations. tait-il seulement conscient du mauvais je u de mots quil venait de faire ? mon avis, non. Dolph est le type le plus dpourvu dhumour que je connaisse. Encore que Stirling et Bayard auraient une chance de lu i ravir son titre. Le sergent Freemont semble convaincue que la BIS va dbarquer p our voler toute la gloire son quipe. Elle tait particulirement inquite au sujet dune certaine reine des 43 | P a g e

zombies qui travaille parfois pour nous et a lhabitude de faire la une des journa ux. Elle a lair vraiment charmante, grognai-je. Et je te parie quelle en a aussi l a chanson. Jimagine quil va falloir que je la rencontre ? Quand je lui ai donn le c hoix entre voir rappliquer toute la brigade demain dans la journe, ou toi seule c e soir, elle na pas hsit un seul instant. mon avis, elle te considre comme un moindr e mal. a, a va me changer un peu. Ne te rjouis pas trop vite. Elle ne te connat pas encore. Tu risques de recevoir trs vite une promotion. Merci pour ton soutien ! V oyons si jai bien compris. Aucun de vous ne va venir ici ? Pas pour le moment. Tu sais que nous manquons un peu de personnel depuis que Zerbrowski est sur la tou che. Que pense la patrouille autoroutire de lintervention dune civile dans une affa ire criminelle ? Jai clairement fait comprendre au sergent Freemont que je te con sidrais comme un membre trs prcieux de notre quipe. Merci pour le compliment, mais j e nai pas de badge lui agiter sous le nez. a ne tardera peut-tre plus, avec la nouv elle loi fdrale... Ne men parle pas. Nas-tu pas envie de devenir un marshal et de re cevoir un bel insigne ? demanda Dolph, amus. Je suis la premire reconnatre quun titr e officiel nous serait utile, mais un statut de marshal, avec tout ce que a impli que... Cest ridicule. Je suis certain que tu nen abuserais pas. Moi, non... Mais t u imagines John Burke investi dun pouvoir fdral ? Il pourrait faire un massacre. Ne tinquite pas. Cette loi nest pas encore vote et il mtonnerait beaucoup quelle le soit un jour. Le lobby provampire est beaucoup trop puissant. 44 | P a g e

Que Dieu tentende, soupirai-je. Sauf sil ny a plus besoin dun mandat pour procder un excution, a ne me facilitera pas le travail. Et je sais que les lgislateurs nen arr iveront jamais l. Jai dj traqu des vampires hors de ltat. Un putain de badge ne me ser irait rien. Dolph clata de rire. Si tu as des ennuis, crie un bon coup. Je naime v raiment pas a, lanai-je. Enquter sur un meurtre sans aucun statut officiel... Tu vo is bien que tu as besoin dun badge, en fin de compte. Jentendis Dolph soupirer laut re bout de la ligne. Anita, je ne te laisserais pas seule si nous ntions pas dbords de notre ct. Ds que je pourrai, je tenverrai quelquun. Plus vite tu en auras termin, m ieux a vaudra. Jaimerais que tu viennes voir notre victime. Aprs tout, cest toi notr e experte en monstres. Donne-moi quelques dtails et je tenterai de jouer les Sher lock Holmes distance. Le mort est un homme de vingt vingt-cinq ans. La rigidit ca davrique nest pas encore intervenue. O est-il ? Dans son appartement. Comment lavez vous dcouvert aussi vite ? Les voisins ont entendu des bruits de bagarre et appel le 911. Qui a ensuite contact la BIS. Donne-moi son nom. Fredrick Michael Summers . Surnomm Freddy. Il a des traces de morsures cicatrises ? Des morsures dj anciennes ? Oui. Des tas. Il ressemble une pelote pingles. Comment as-tu devin ? Quelle est la rgle numro un dans une enqute pour homicide ? Sintresser dabord aux proches de la victime. Si ce type avait un amant ou une matresse vampire, il porte forcment des morsures cicatrises. Et plus elles sont nombreuses, plus leur relation tait ancien ne. Aucun vampire ne peut mordre un humain trois fois au cours du mme mois 45 | P a g e

sans prendre le risque de le tuer et de le transformer. Il arrive parfois que pl usieurs vampires mordent la mme personne, mais a ferait de Freddy un accro aux buv eurs de sang. Demande aux voisins sil y avait beaucoup dalles et venues chez lui ap rs la tombe de la nuit. Bref, sil recevait des visiteurs nocturnes ou non. Je naurai s jamais pens quun vampire puisse tre proche dun humain, grogna Dolph. Lgalement, ce sont des gens comme toi et moi. a signifie quils ont le droit davoir un chri humain. Je vais faire mesurer les traces de morsure. Si elles font toutes la mme taille, a signifiera que Freddy avait un seul partenaire. Sinon, a voudra dire quil menait une vie de patachon. Croise les doigts pour que ce soit la premire solution. Dan s ce cas, il pourrait mme se relever dentre les morts. La plupart des vampires son t assez futs pour trancher la gorge de leurs victimes ou les dcapiter. Oui, mais t on affaire ne ressemble pas un meurtre prmdit. Plutt un crime passionnel. Peut-tre nita, le sergent Freemont doit tattendre impatiemment. Tu parles... Tche de ne pas trop lasticoter, daccord ? Pourquoi tout le monde me dit-il a ? Sois gentille, cest tout ce que je te demande. Comme dhabitude... Dolph soupira. Souviens-toi que le s petits gars de la PA nont peut-tre encore jamais vu de corps dcoup en morceaux. Ce fut mon tour de soupirer. Jai compris. Je serai sage, parole de scout. Tu mexpliq ues le chemin ? Dune poche de ma combinaison, je sortis un calepin avec un stylo coinc dans le ressort. Jen ai toujours un sur moi, pour ce genre doccasions. Dolph me transmit les indications du sergent Freemont. 46 | P a g e

Si tu vois quoi que ce soit de louche sur les lieux du crime, fais-les boucler, et jessaierai de tenvoyer quelquun le plus vite possible. Sinon, examine les victim es, donne ton avis aux gars de la PA et laisse-les faire leur boulot. Tu crois v raiment que Freemont me laissera fermer sa boutique et la forcer attendre la BIS ? Il y eut un court silence lautre bout de la ligne. Puis Dolph rpondit : Fais de ton mieux, Anita. Appelle si je peux ttre utile tout en tant Saint Louis. Entendu. Je prfre te savoir sur cette affaire plutt que beaucoup dinspecteurs de ma connaiss ance. Sortant de la bouche de Dolph, ctait un norme compliment. Il ny a pas de flic plus consciencieux ou plus intgre que lui. Merci, Dolph. Je parlais dans le vide : il avait dj raccroch. Il fait tout le temps a. Jteignis le tlphone et restai immobi une minute. Je naimais pas lide de me retrouver dans un endroit que je ne connaissa is pas, avec des flics inconnus et des victimes partiellement dvores. Entoure par l es gars de la BIS, je pouvais me donner lillusion davoir le droit dtre sur les lieux dun crime. Dolph mavait mme fourni un petit badge didentification qui se clipait su r mes vtements. Ce ntait pas un insigne de policier, mais a me donnait une allure pl us officielle. Nanmoins, faire semblant Saint Louis, sur mon territoire, l o je pou vais appeler Dolph au secours en cas de problme, ntait pas du tout la mme chose que me lancer seule dans la nature, sans personne pour me tirer du ptrin le cas chant. Les flics nont aucun sens de lhumour face aux civils qui simmiscent dans leurs affa ires. Surtout leurs affaires dhomicide. Et je ne peux pas les en blmer. Si je ne s uis pas vraiment une civile, je nai pas de statut officiel. Tout bien pes, cette n ouvelle loi ne serait peut-tre pas une si mauvaise chose. 47 | P a g e

Je secouai la tte. En thorie, je devrais pouvoir me pointer dans nimporte quel comm issariat du pays pour demander de laide, ou mimpliquer dans une enqute sans y avoir t invite. En thorie. En pratique, les flics dtesteraient a. Ils maccueilleraient auss chaleureusement que si jtais un chien tremp prt se jeter sur eux. Je nappartenais pa s aux forces de lordre fdrales, ni la police locale, et il ny avait pas assez dexcute rs de vampires officiels pour occuper la douzaine de postes existants. Pour le m oment, nous ntions que huit, dont deux avaient pris leur retraite. La plupart se s pcialisent dans les vampires. Je suis une des rares qui accepte de sintresser aux a utres types de prdateurs monstrueux. On prtend que la nouvelle loi devrait tendre n otre champ dactivit tous les crimes surnaturels. Mais si ctait le cas, beaucoup de m es collgues seraient compltement paums. Il nexiste pas de formation standard dexcuteur . Pour linstant, nous devons apprendre sur le tas. Jai une licence de biologie, op tion cratures surnaturelles et lgendaires, mais je dois tre une des seules. La plup art des lycanthropes rengats et des trolls qui ptent les plombs se font descendre par des chasseurs de primes. Mais la nouvelle lgislation ne leur donnerait aucun pouvoir spcial. Elle favoriserait uniquement les excuteurs, qui respectent gnralemen t la loi. moins quils jouissent tout simplement dune meilleure rputation... Voil des annes que je raconte qui veut mentendre que les vampires sont des monstres. Mais jusqu ce que la fille dun snateur soit attaque, il y a quelques semaines, personne ne faisait rien. Soudain, cest devenu une cause nationale. La communaut vampirique lg itime a livr lagresseur dans un sac. Sa tte et son torse tant encore intacts, mme en labsence de ses bras et de ses jambes, il ne risquait pas de mourir. Le type sest confess. Il avait t transform rcemment, et stait laiss emporter pendant un rencard, c e nimporte quel autre jeune mle au sang rouge de vingt et un ans. 48 | P a g e

Ouais, cest a ! Lexcuteur local, Gerald Mallory, lavait limin. Mallory est bas Wash n DC. Il doit avoir une soixantaine dannes. Et il utilise toujours un marteau et u n pieu. De quoi se pincer pour y croire ! Certains juristes avaient une thorie : en leur coupant les membres, on pouvait garder les vampires en prison. La propos ition avait t rejete cause de sa cruaut limite barbarie. De toute faon, a naurait onctionn pour les vampires vraiment anciens. Chez eux, ce nest pas seulement le co rps qui est dangereux. Sans compter que je ne suis pas partisane de la torture. Et si trancher les bras et les jambes de quelquun avant de lenfermer dans une peti te bote jusqu la fin des temps nest pas une torture, on peut se demander si quelque chose mrite ce nom. Je revins vers les autres et rendis le tlphone Bayard. Jespre qu a ntait pas une mauvaise nouvelle. Pas pour moi, non. Il eut lair perplexe. Mais a n it pas si rare que a chez lui. Je me tournai vers Stirling. Je dois aller sur les lieux dun crime, pas trs loin dici. Dans le coin, o peut-on louer un vhicule ? Je vo us ai promis une voiture avec chauffeur pour la dure de votre sjour. Jtais sincre. Me rci. Mais je prfre me passer du chauffeur. Les flics naiment pas beaucoup que des c ivils leur tranent dans les pattes pendant une investigation. Alors, une voiture sans chauffeur. Lionel, veuillez fournir Mlle Blake tout ce dont elle aura besoi n. Oui, monsieur. Mademoiselle Blake, on se retrouve ici au crpuscule. Je viendra i aussi vite que possible, mais lenqute policire passe avant le reste. Stirling se rembrunit. Vous travaillez pour moi, mademoiselle Blake. 49 | P a g e

Oui, mais je suis aussi une excutrice de vampires officielle. Je ne peux pas refu ser de cooprer avec les autorits locales. Donc, il sagit dun meurtre commis par un v ampire ? Je ne suis pas libre den parler avec des civils. Je me maudis intrieureme nt. En prononant le mot vampire , javais dclench une rumeur qui augmenterait srement es prochains jours. Et merde ! Je ne pourrai pas planter les flics sous prtexte d e venir regarder votre montagne. Je serai l ds que possible. Dans le pire des cas, jarriverai toujours examiner les morts avant le lever du jour. Donc, vous ne per drez pas vraiment de temps. Je voyais bien que a ne lui plaisait pas, mais il lai ssa tomber. Trs bien... Je vous attendrai ici, mme si je dois faire le pied de gru e toute la nuit. Je suis curieux de voir comment vous allez procder. Pour tout vo us dire, je nai jamais assist une ranimation. Je ne relverai personne ce soir, monsi eur Stirling. Nous en avons dj parl. Bien sr... Il me dvisagea sans rien ajouter. Pou r une raison que je ne mexpliquais pas, javais du mal soutenir son regard. Je me f orai ne pas dtourner les yeux, mais ctait dur. On et dit quil essayait de me forcer ire quelque chose, quil voulait mhypnotiser la manire dun vampire. Sauf quil nen tai as un. Mme pas un tout petit. la fin, Stirling battit des paupires et sloigna en sil ence. Mlle Harrison lui embota le pas en titubant sur le sol accident. Beau madress a un signe de tte avant de les suivre. Jimagine quils taient tous venus dans la mme v oiture. moins que Beau soit aussi le chauffeur de Stirling. Petit veinard... Lhlic optre va nous conduire lhtel o nous vous avons rserv des chambres, minforma Bayard. ue vous aurez fini de vous installer, jappellerai une voiture. Je nai pas le temps de minstaller. Je veux un vhicule le plus vite possible. Sur le lieu dun crime, le s preuves ont tendance se dtriorer assez vite. 50 | P a g e

Compris... Si vous voulez bien remonter dans lhlicoptre, nous allons dcoller tout de suite. Je remballais ma combinaison quand je maperus que jaurais pu partir avec St irling par la route, au lieu de devoir de nouveau emprunter la voie des airs. Et merde ! 51 | P a g e

Chapitre 6 ayard dgota une Jeep noire avec des vitres teintes et tout un tas de gadgets dont jtais incapable de deviner la fonction. Javais craint quil me colle une Cadillac ou un truc ridicule, donc je fus assez soulage. En me remettant les cls, il dclara : D ans la rgion, les routes ne sont pas goudronnes. Jai pens quil vous faudrait un vhicul e solide. Je rsistai lenvie de lui tapoter la tte en disant : Brave sous-fifre. Apr tout, il avait fait un excellent choix. Il parviendrait peut-tre se hisser un jo ur au rang dassoci senior. Les arbres projetaient de longues ombres en travers de la route. Dans les valles, au pied des montagnes, la lumire du soleil stait adoucie alors que laprs-midi avanait. Avec un peu de chance, nous pourrions regagner le cim etire avant la tombe de la nuit. Oui, nous , car Larry tait assis ct de moi dans so ostume bleu froiss. Les flics se moqueraient de sa tenue. La mienne, en revanche, risquait de leur faire froncer les sourcils. Il y a peu de femmes flics, surtou t dans des endroits reculs comme celui-ci. Et elles sont peu enclines porter des minijupes rouges. Je regrettais vraiment mon choix. Larry rayonnait dexcitation. Ses yeux brillaient comme ceux dun gamin le matin de Nol, et ses doigts pianotaien t impatiemment sur laccoudoir du sige du passager. a va ? lui demandai-je. Je nai ja mais t sur les lieux dun crime, avoua-t-il. Il faut bien une premire fois... Merci d e me laisser taccompagner. Pas de problme. Essaie seulement de te souvenir des rgle s. 52 | P a g e B

Il clata de rire. Ne touche rien. Ne marche pas dans les flaques de sang. Ne parl e pas, sauf si on te le demande. Pour les deux premires, je comprends. Mais pourq uoi dois-je me taire ? Je suis membre de la Brigade dInvestigations surnaturelles . Pas toi. Si tu bavardes tort et travers, les flics sen apercevront. Je ne te fe rai pas honte, souffla Larry, vex. (Une ide sembla lui traverser lesprit.) On va se faire passer pour des flics ? Pas du tout. Rpte aprs moi : Jappartiens BIS, jappa ens la BIS, jappartiens la BIS. Mais cest faux ! Cest pour a que je veux que tu ermes. Oh. (Il se radossa son sige, son enthousiasme lgrement douch.) Tu sais, je na jamais vu de cadavre frais non plus. Tu gagnes ta vie en ranimant des zombies, l ui rappelaije. Tu vois des cadavres tout le temps. Ce nest pas la mme chose, Anita , rpliqua-t-il, lair bougon. Je le regardai en biais. Avachi sur son sige, les bras croiss par-dessus sa ceinture de scurit, Larry boudait. Alors que nous arrivions a u sommet dune colline, un rayon de soleil tomba comme une explosion sur ses cheve ux orange. Un instant, ses yeux bleus semblrent translucides. Puis nous repassmes dans lombre. As-tu dj vu un mort inanim ailleurs que dans un tablissement de pompes f unbres ? demandai-je. Larry ne rpondit pas tout de suite. Je me concentrai sur la route et laissai le silence rgner dans la Jeep. Un silence confortable, au moins pour moi. Non, lcha enfin Larry, sur le ton dun gamin qui sa mre a interdit daller j ouer dehors. Personnellement, jai toujours un peu de mal avec les cadavres frais. Que veux-tu dire ? 53 | P a g e

Ce fut mon tour de me recroqueviller sur mon sige. Prenant conscience que ce ntait pas une attitude digne dune grande excutrice de vampires, je me redressai presque aussitt. Une fois, jai gerb sur la victime dun meurtre, rvlai-je. Larry carquilla le eux en faisant la grimace. Tu dis a pour me faire plaisir. Tu crois je te raconte rais un truc aussi humiliant si a ntait pas vrai ? Tu as vraiment vomi sur un cadav re ? Il ny a pas de quoi frtiller. Larry gloussa. Je jure quil gloussa ! a mtonnera que jen arrive l. Je haussai les paules. Trois corps avec des morceaux manquants. N e fais pas de promesses que tu ne pourras pas tenir. Il dglutit assez fort pour q ue je lentende. Comment a, des morceaux manquants ? Nous nallons pas tarder le dcou rir. Larry, a ne fait pas partie de ton boulot. Je suis paye pour aider les flics. Toi, non... a va tre affreux ? demanda-t-il. Des cadavres taills en pices. Il plais antait, ou quoi ? Je ne le saurai pas avant de les avoir vus. Mais ton avis ? in sista Larry. Je dtournai brivement mon attention de la route pour le regarder. Il affichait une expression solennelle, comme celle dun parent qui vient de rclamer l a vrit au docteur. Sil pouvait se montrer courageux, je devais tre sincre. Ouais, a v tre pouvantable. 54 | P a g e

Chapitre 7 tait pouvantable. Larry avait russi sloigner en titubant avant de dgueuler. Lunique fort que je pouvais lui offrir, cest quil ntait pas le seul. Certains flics semblaie nt un peu verts sur les bords. Moi, je navais pas encore vomi : je gardais cette option en rserve pour plus tard. Les corps gisaient au pied dune colline, dans une petite cuvette dont le sol tait jonch de feuilles qui me montaient presque jusquau x genoux. Personne ne ratisse dans les bois. Comme il navait pas plu depuis un mo ment et que la temprature tait remonte en flche, les feuilles dessches craquaient et s e rduisaient en poudre sous nos pas. La cuvette tait entoure darbres nus et de buiss ons aux branches qui ressemblaient des fouets bruns. Quand leurs bourgeons souvri raient, ils la dissimuleraient entirement aux yeux dun observateur extrieur. Le cad avre le plus proche de moi tait celui dun jeune homme blond aux cheveux coups trs co urt. Ses globes oculaires baignaient dans le sang qui dgoulinait le long de sa fi gure. Outre ses yeux, son visage avait quelque chose de bizarre, mais je narrivai s pas dterminer quoi. Je magenouillai prs de lui, ravie que ma combinaison protge me s collants dans mon mtier, jen fais une consommation insense. Du sang sch, qui avait vir au marron, imbibait les feuilles mortes autour de sa tte. On aurait dit quil pl eurait des larmes sombres. Jeffleurai son menton du bout de mes doigts gants. Il r emua mollement, dune manire fort peu naturelle. Je dglutis et me concentrai sur ma respiration. Encore heureux quon soit au printemps. Si les cadavres taient rests au ssi longtemps dehors sous la canicule, ils se seraient dj dcomposs comme des fruits pourris. 55 | P a g e C

Je posai mes mains sur le sol et inclinai la moiti suprieure de mon corps, comme p our faire des pompes. En ralit, jessayais de voir sous le menton du type sans le dpl acer. L, presque cache par son sang, je distinguai une entaille plus large que ma main. Un couteau ou des griffes auraient pu provoquer ce genre de blessure, mais elle tait trop grande pour avoir t faite par un couteau, et trop propre pour des g riffes. De toute faon, quelle crature avait des pattes aussi monstrueuses ? On et d it que quelquun avait enfonc une norme lame sous le menton de la victime, assez vio lemment pour trancher de lintrieur ses muscles oculaires. Ctait pour a que ses yeux s aignaient, mme sils semblaient intacts. Lpe lui avait pratiquement coup le visage en d eux. Je passai une main sur ses cheveux et dcouvris ce que je cherchais. La point e de lpe si cen tait bien une tait ressortie au sommet de son crne. Puis le meurtr vait retir son arme, et le blondinet stait croul dans les feuilles. Mort je lesprais ur lui , ou au moins agonisant. Ses jambes avaient t tranches sous larticulation de l a hanche. Il ny avait presque pas de sang sur les moignons. Donc, il tait dj mort qu and ctait arriv. Toujours a de gagn. Il avait succomb rapidement, et son assassin ne l vait pas tortur. Il y a de pires faons de mourir. Je me dplaai latralement pour exami ner ses moignons. Los de gauche avait t sectionn net. Celui de droite stait bris en de x, comme sil avait encaiss un premier coup, moins fort, et quil en avait fallu un s econd pour en venir bout. Autrement dit, le meurtrier avait frapp de la main gauc he. Mais pourquoi avait-il emport les jambes de ce type ? Pour lui servir de trop he ? Les tueurs en srie gardent parfois un objet ayant appartenu leurs victimes, o u un morceau de leur corps. Mme rpugnant, le ftichisme nest pas le pire de leurs dfau ts. Les deux autres morts taient aussi des garons, sans doute plus jeunes que le p remier, car ni lun ni lautre ne dpassaient le mtre cinquante. Ils taient bruns et men us : le genre dadolescents quon qualifie de mignons plutt que de 56 | P a g e

sduisants . Mais vu leur tat, je ne pouvais pas me montrer catgorique. Lun deux repos it sur le dos, pratiquement loppos du type blond. Un de ses yeux bruns fixait le c iel, vitreux et immobile comme celui dun animal empaill. Le reste de son visage tai t travers par deux sillons bants, comme si le porteur de lpe avait fait un aller-reto ur avec sa lame. Le troisime coup lui avait tranch la gorge. Comme les prcdentes, la plaie tait trs nette. La lame de lassassin devait tre bien affte. Et ce ne devait pas tre le seul de ses atouts. Aucun humain naurait t assez rapide pour abattre trois p ersonnes sans quelles aient le temps de ragir. Cela dit, la plupart des monstres q ui sattaquent aux humains nont pas besoin darme pour a. Beaucoup de cratures sont cap ables de nous dchiqueter avec leurs griffes ou de nous dvorer vivants, mais la lis te de celles qui aiment nous dcouper avec une lame mtallique est assez restreinte. Un troll pourrait arracher un arbre et sen servir pour frapper un humain jusqu ce que mort sensuive, mais il nutiliserait pas une lame. Le meurtrier avait employ une pe et pas un vulgaire couteau , et il tait de toute vidence un expert de son manieme nt. Les plaies au visage navaient pas tu le garon brun. Pourquoi les deux autres nav aient-ils pas tent de fuir ? Et si le blond tait mort le premier, pourquoi celui-l navait-il pas pris ses jambes son cou ? Je ne connais aucune crature assez rapide pour tuer trois adolescents coups dpe avant quils puissent esquisser un geste. Dautan t que les coups en question ntaient pas du genre vite-fait mal-fait. Le meurtrier avait pris son temps avec toutes ses victimes. Alors, pourquoi navaient-elles rie n tent ? Le garon brun tait tomb sur le dos, les mains agrippant sa gorge. Il avait d agoniser un long moment en battant des jambes, car il ny avait presque plus de f euilles autour de ses pieds. Je pris une courte inspiration. Je navais pas envie de toucher ses blessures, mais une ide trs dplaisante se formait dans mon esprit. 5 7 | P a g e

Je magenouillai prs de lui et effleurai sa gorge. Les bords de la plaie taient tell ement lisses... Mais a restait de la chair humaine, couverte de sang coagul. Dgluti ssant, je fermai les yeux et laissai mes doigts chercher pour moi. L ! partir du milieu, il semblait y avoir deux entailles distinctes. Je rouvris les yeux, ce q ui ne maida pas autant que jaurais pu lesprer. Trop de sang. Une fois quon aurait net toy le corps, on pourrait voir, mais pas maintenant. Son cou avait t taillad deux re prises. Une seule aurait suffi pour le tuer. Alors, pourquoi deux ? Parce que las sassin voulait cacher quelque chose. Des marques de crocs, peut-tre ? Avoir t agres s par un vampire expliquerait pourquoi le garon navait pas tent de sloigner en rampant . Et pourquoi il tait rest allong lancer des ruades jusqu ce que son cur cesse de bat re. Je me concentrai sur le dernier mort. Il tait couch sur le ct, recroquevill sur l ui-mme dans une mare de sang. En si piteux tat que je nanalysai pas vraiment limage qui soffrait moi. Jaurais voulu dtourner le regard avant que mon cerveau rattrape m es yeux, mais je me forai ne pas le faire. lendroit o aurait d tre son visage, il re tait un trou dchiquet et bant. Lassassin lui avait fait subir le mme sort quau garon b ond. Mais cette fois, il avait t jusquau bout de son geste, lui arrachant tout le d evant de la tte. Je regardai autour de moi, cherchant le masque de chair parmi le s feuilles mortes. Il ny tait pas. Alors, je dus de nouveau poser mes yeux sur le corps. Je savais ce que je voyais, prsent. Et jaimais mieux avant, quand je ne com prenais pas. Larrire du crne tait plein de sang, telle une coupe rpugnante, mais le c erveau avait disparu. La lame de lpe avait ouvert en deux sa poitrine et son ventre , ses intestins sen dversant. Une sorte de ballon moiti dgonfl, que je supposai tre s n estomac, stait chapp de la cavit. La jambe gauche avait t tranche hauteur de la h . Le tissu dchiquet du jean stait rabattu sur la plaie comme les ptales dune fleur pas encore ouverte. Lavant-bras gauche avait t arrach au niveau du coude. La tte de lhumr s tait noire de sang sch, los formant un angle bizarre avec le reste 58 | P a g e

du corps, comme si le bras tout entier avait t bris lpaule. Ce garon-l avait connu u mort plus violente que les autres. Il stait peut-tre dbattu ? Je me forai relever les yeux vers son visage ou plutt, vers lendroit o il aurait d tre. Non que jen meure d ie, mais je ne lavais pas vraiment examin. Dfigurer quelquun est un acte horriblemen t intime. Si un humain avait pu commettre un tel crime, mes soupons se seraient p orts sur les proches de ce garon. En gnral, seuls les gens qui vous aiment sont capa bles de vous dcouper le visage. Ce geste implique une passion qui ne saurait veni r dun tranger. La seule exception cette rgle ? Les tueurs en srie ! cause de leur pa thologie, leurs victimes peuvent reprsenter nimporte qui dautre leurs yeux. Par exe mple, quelquun qui veille en eux des sentiments extrmes. En lacrant la figure de que lquun, ils corchent symboliquement le pre quils ont toujours ha. Les os fins qui spara ient les sinus du garon avaient clat. Son maxillaire avait disparu, donnant un aspe ct incomplet son crne. Une partie de sa mchoire tait toujours l, mais elle avait t fe due jusquaux molaires du fond. Curieusement, en coulant, le sang avait pargn deux d ents, restes blanches et propres. Lune delles avait un plombage. Jobservai ce visage massacr. Jusquici, javais russi le considrer comme un simple amas de viande morte. M ais la viande morte navait pas de caries et nallait pas chez le dentiste. Soudain, ce visage redevenait celui dun adolescent, voire dun enfant. Pour en juger, je de vais me fier sa taille et lge apparent des deux autres. En ralit, il navait peut-tr e pas dix ans... Je pris une profonde inspiration pour me calmer. Une erreur, ca r je russis seulement avaler une grosse bouffe dair vici par les boyaux du jeune garo n. Je me prcipitai hors de la cuvette. Il ne faut jamais vomir sur les victimes du n meurtre. a agace les flics. Je tombai genoux au sommet de la petite crte o les en quteurs staient rassembls. Ou plus exactement, je me jetai 59 | P a g e

terre en aspirant goulment lair frais pour me purifier les poumons. Une petite bri se soufflait entre les collines, emportant avec elle lodeur de la mort. Ce qui mai da un peu. Des flics de toutes les tailles et de toutes les formes se tenaient a utour de moi. Aucun navait souhait passer plus de temps que ncessaire prs des cadavr es. Plus loin, des ambulances attendaient sur la route. Les infirmiers mis part, toutes les personnes prsentes avaient dj eu loccasion de contempler les corps. Ils avaient t films et examins sous toutes les coutures par les diffrents spcialistes de l a patrouille autoroutire. Tout le monde avait fini son boulot, sauf moi. Vous all ez tre malade, mademoiselle Blake ? La voix appartenait au sergent Freemont, du Dp artement de Contrle des Stupfiants et du Crime. Elle tait douce, mais indubitableme nt dsapprobatrice. Ce que je pouvais comprendre. Nous tions les deux seules femmes , entoures dune flope de gros durs. Si nous ne nous montrions pas plus coriaces queu x, ils ne nous respecteraient jamais et nous traiteraient comme des femmelettes. Jtais prte parier que le sergent Freemont navait pas vomi. Elle ne sy tait pas autor se. Je pris une dernire inspiration purificatrice et expirai lentement. Puis je le vai les yeux vers elle. Elle mesurait un bon mtre soixante-dix, mais me paraissai t encore plus grande, vue den bas. Ses cheveux brun fonc, trs raides, taient coups au carr au niveau de son menton ; leurs extrmits senroulaient doucement vers lintrieur, encadrant son visage srieux. Elle tait vtue dun pantalon jaune vif, dun chemisier jau ne plus clair, dune veste noire et de mocassins cirs sur lesquels je jouissais dune vue imprenable. Elle portait une alliance en or la main gauche. voir ses rides marques, je devinai quelle avait dpass la quarantaine. Je dglutis encore une fois, mef forant de refouler le got acre que javais sur la langue. Enfin, je me relevai. Non, sergent Freemont, je ne vais pas vomir. Ctait la vrit, et je men rjouissais. Et jesp s aussi de tout mon cur quelle ne me forcerait pas redescendre dans la 60 | P a g e

cuvette. Mon petit djeuner risquait de ressortir si jtais oblige de voir ces cadavre s une nouvelle fois. Qui a fait a ? demanda-t-elle en dsignant quelque chose derrir e moi. Je ne pris pas la peine de me retourner, sachant trs bien ce quelle montrai t. Je lignore. Ses yeux bruns taient indchiffrables. Des yeux de bon flic. Elle fro na les sourcils. Comment a, vous lignorez ? Vous tes cense tre lexperte en monstres. laissai filer le cense . Elle ne mavait pas traite de reine des zombies. De fait, e lle stait montre polie, mme si ctait une courtoisie dpourvue de chaleur. Je ne limpre onnais pas, et elle me le faisait savoir trs subtilement, par un simple regard ou par les inflexions de sa voix. Je sentais que jallais devoir sortir un trs gros c adavre de mon chapeau pour russir pater le sergent Freemont du DCSC. Jusque-l, jtais loin du compte. Larry sapprocha de nous. Son visage avait la couleur du papier de chiottes vert-jaune et a jurait affreusement avec ses cheveux roux. Ses yeux taie nt encore rouges : il avait d pleurer en vomissant. a arrive parfois, quand les sp asmes sont trs violents. Je ne lui demandai pas si a allait : la rponse tait plus quvi dente. Au moins, il tait debout et capable de marcher. Sil ne svanouissait pas, il se n remettrait rapidement. Quattendez-vous de moi, sergent ? demandai-je. Je mtais mo ntre plus que patiente. la limite du conciliant. Dolph aurait t fier de moi. Et Ber t aurait t poustoufl. Le sergent Freemont croisa les bras. Je me suis laiss convaincr e par le divisionnaire Storr de vous permettre dinspecter les lieux du crime. Il ma dit que vous tiez la meilleure. Selon les journaux, il vous suffit dun petit tou r de magie pour rsoudre toutes les nigmes. Ou peuttre pourriez-vous relever les mor ts et leur demander qui les a assassins... 61 | P a g e

Je pris une profonde inspiration et expirai lentement. En gnral, je nutilise pas la magie dans le cadre dune enqute. Mais si je lui disais a, jaurais lair de me dfendre. Or, je navais rien prouver au sergent Freemont. Ne croyez pas tout ce que vous l isez dans les journaux, sergent. Pour ce qui est de relever les morts, a ne march erait pas avec ces trois-l. Vous me dites que vous tes incapable de les ranimer ? S i vous ne pouvez pas nous aider, rentrez chez vous, mademoiselle Blake. Je regar dai Larry. Il haussa imperceptiblement les paules. Il semblait encore un peu vase ux et je doutais quil lui reste assez dnergie pour me conseiller de bien me tenir. Ou le sergent Freemont lagaait-elle autant que moi ? Je pourrais les ranimer, serge nt. Mais pour parler, il faut une bouche et des cordes vocales en tat de fonction nement. Ils pourraient crire le nom de leur meurtrier. Une excellente ide, qui la fit remonter dun cran dans mon estime. Si elle tait bonne dans sa partie, je pourr ais accepter un peu dhostilit. Je pourrais mme en supporter beaucoup, pourvu que je ne sois plus oblige de contempler dautres corps massacrs comme ceux den bas. Gnralem nt, les fonctions crbrales suprieures se dtriorent trs vite aprs une mort violente. poser que ces malheureux soient encore capables dcrire, ils ne savent pas forcment quel genre de crature les a tus. Mais ils lont vue, croassa Larry. Il toussa derrire sa main pour sclaircir la voix. Aucun deux na tent de fuir, Larry. Pourquoi ? Pourq oi lui demandez-vous a ? demanda le sergent Freemont. Parce quil est en formation, rpondis-je. En formation ? Vous avez amen un dbutant sur le lieu dun crime ? Je la foudroyai du regard. videmment, leffet aurait t plus frappant si je navais pas d me to rdre le cou pour a... Je ne vous dis pas comment faire votre travail. Nessayez pas de me dire comment faire le mien. 62 | P a g e

Pour linstant, vous navez rien fait du tout. Mme votre assistant a t plus actif, bien quil se soit born vomir dans les buissons. Larry sempourpra. Il tenait peine debou t, et elle le pitinait au sens figur du mot. Larry nest pas le seul qui ait dgueul. st simplement le seul qui ne portait pas de badge. Rien ne moblige vous laisser n ous insulter. Tu viens, Larry ? Je passai devant Freemont sans lui jeter un rega rd. Larry membota le pas docilement. Je ne veux pas quil y ait des fuites, mademois elle Blake. Si la presse a vent de cette histoire, je saurai do a vient. Elle navait pas cri, mais sa voix portait loin. Je me tournai vers elle. Je ne criais pas no n plus, pourtant tout le monde put mentendre quand je dclarai : Nous sommes en prse nce dune crature surnaturelle non identifie qui utilise une pe et qui est plus rapide quun vampire. Une lueur passa dans son regard, comme si je venais enfin de dire quelque chose dintressant. Comment savez-vous quelle est plus rapide quun vampire ? Aucun des garons na tent de senfuir. Ils sont tous morts lendroit o ils se tenaient. onc, ou cette crature est plus rapide, ou elle a un incroyable pouvoir de dominat ion mentale. Si je comprends bien, il ne peut pas sagir dun lycanthrope ? Les lyca nthropes ne sont pas aussi rapides, et ils sont incapables de manipuler lesprit h umain. Si lun deux avait dboul ici en brandissant une pe, les garons auraient hurl et ris leurs jambes leur cou. Au minimum, il y aurait des signes de lutte. Freemont navait pas boug. Elle me regardait dun air trs srieux, comme si elle tait occupe me uger. Je ne lui plaisais toujours pas, mais elle mcoutait. 63 | P a g e

Je peux vous aider, sergent Freemont, continuais-je. Peut-tre mme vous permettre d e retrouver la crature qui a fait a avant quelle recommence. Un instant, son masque impassible et confiant seffaa. Si je navais pas t en train de la regarder dans les y eux, je ne men serais pas aperue. Et merde ! mexclamai-je tout fort. (Je revins ver s elle et baissai la voix.) Ce ne sont pas les premires victimes, cest a ? Freemont baissa les yeux, puis les releva pour soutenir mon regard, le menton lgrement en avant. prsent, elle semblait un peu effraye. Pas pour elle, mais pour ce quelle ava it fait... Ou pas fait. La patrouille autoroutire peut grer une enqute pour homicid e, dit-elle tout bas. Combien dautres victimes ? demandai-je. Deux. Un couple dado lescents, un garon et une fille. Jimagine quils taient venus se peloter dans les boi s... Quelles sont les conclusions du lgiste ? Vous avez raison. Ctait une arme blan che de grande taille, probablement une pe. Je sais que les monstres nutilisent pas darmes. Jai dabord pens que ctait lex-petit ami de la fille. Il a toute une collection de reliques de la guerre civile, dont plusieurs sabres. Il faisait un coupable t out dsign. Logique. Aucune de ses pes ne correspondait aux plaies, mais je me suis d it quil avait d se dbarrasser de larme du crime. La jeter quelque part dans les bois . Je naurais jamais imagin... Elle dtourna la tte, les mains tellement enfonces dans les poches de son pantalon que le tissu manqua se dchirer sous la pression. La pr emire fois, les lieux du crime ne ressemblaient pas du tout a. Les victimes avaien t t tues dun seul coup, transperces au niveau de la poitrine et cloues sur le sol. Un re humain aurait pu le faire. Elle se retourna vers moi comme si elle esprait mon approbation. Et elle lavait. La blessure fatale mise part, les corps taient-ils m utils ? demandais-je. 64 | P a g e

Freemont fit signe que oui. Dfigurs tous les deux. Et la main gauche de la fille m anquait lappel. Celle o elle portait la bague que lui avait offerte son ex. Avaien t-ils la gorge tranche ? Elle rflchit quelques instants. La fille seulement. Et il ny avait pas beaucoup de sang, comme si a avait t fait aprs sa mort. Ce fut mon tour de hocher la tte. Gnial. Gnial ? rpta Larry sans comprendre. Sergent Freemont, je is que vous avez un vampire sur les bras. Quest-ce qui vous fait dire a ? Les morc eaux de cadavres qui ont disparu. Les jambes dun des garons ont t amputes aprs sa mort . Or, lartre fmorale passe dans la cuisse, pas loin de lentrejambe. Jai dj vu des vamp res prlever du sang cet endr oit, plutt que dans le cou de leurs victimes. Notre c oupable a sans doute voulu faire disparatre les traces de morsure. Et les deux au tres ? demanda Freemont. Le plus petit a sans doute t mordu aussi. Son cou a t tranc h deux reprises, sans raison visible. Ctait peut-tre un acte de violence aveugle, co mme lui arracher le visage. Je ne peux pas en tre sre. Mais un vampire peut aussi boire du sang au poignet ou dans le creux du coude. a correspond tous les morceau x qui manquent. Il manque aussi le cerveau dun garon, dit Freemont. Prs de moi, Lar ry vacilla lgrement et passa une main sur son visage en sueur. a va aller ? minquitai -je. Il hocha la tte en silence, de peur que sa voix ne le trahisse. Brave garon. Quel meilleur moyen de nous lancer sur une fausse piste que demporter des choses qui nintressent pas un vampire en temps normal ? repris-je. Admettons. Mais pourqu oi avoir procd... ainsi ? 65 | P a g e

Freemont carta les mains en baissant les yeux vers la scne du carnage. De nous tro is, elle tait la seule encore capable de la contempler. Cest luvre dun dsquilibr. S ssait dun humain, je dirais que nous avons affaire un tueur en srie. Cest peut-tre l e cas, murmurai-je. Quest-ce que a signifie ? demanda Freemont. Tous les vampires t aient dabord des tres humains, rpondis-je. Mourir ne les gurit pas des perversions q uils pouvaient avoir de leur vivant. Elle me regardait comme si ctait moi la cingle. Jimagine que ctait le terme mourir qui la tracassait. Selon sa conception des chos es, un suspect mort ne pouvait plus tre un suspect. Prenons un tueur en srie qui s e fait mordre et transformer. Pourquoi deviendrait-il soudain doux comme un agne au ? insistai-je. Au contraire, il y a des chances que ses tendances violentes s oient amplifies. Oh, mon Dieu, souffla Larry. Freemont prit une profonde inspirat ion par le nez et expira lentement par la bouche. Vous avez peut-tre raison. Je n e dis pas que ce soit forcment le cas. Jai dj vu des victimes de vampires en photo, et elles ne ressemblaient pas du tout a. Mais supposons que vous ayez vu juste. D e quoi aurez-vous besoin ? Des clichs pris sur les lieux du premier double meurtr e. Jenverrai le dossier votre htel. O le garon et la fille ont-ils t tus ? q taines de mtres dici. Allons voir. Je vais demander un de mes hommes de vous y emm ener. Je suppose que vous avez fait fouiller les environs ? Nous les avons passs au peigne fin. Mais honntement, mademoiselle Blake, je navais pas la moindre ide de ce que nous cherchions. Entre les feuilles mortes et la scheresse, il tait quasim ent impossible de dceler des traces. 66 | P a g e

Pourtant, a nous aurait bien aids. Sil sagit rellement dun vampire... Comment a, oupa Freemont sur un ton soudain accusateur. Je soutins son regard. Sergent, si cest un vampire, il a des pouvoirs de domination mentale plus dvelopps que tous ceu x que je connais. Je nai jamais rencontr de buveur de sang, mme trs ancien, capable de maintenir trois humains en transe pendant quil les tue. Hier encore, je vous a urais dit que ctait impossible. Quest-ce que a pourrait tre dautre ? demanda Larry. J haussai les paules. Selon moi, cest un vampire, mais si je prtendais en tre certain e cent pour cent, je mentirais. En gnral, je mefforce de ne pas mentir la police. Mm e si le sol tait dtremp, vous nauriez pas forcment trouv de traces, parce que lassassi a pu venir en volant. Comme... une chauve-souris ? souffla Freemont. Non, ils n e se mtamorphosent pas en animaux comme dans les lgendes, mais ils peuvent... (Je cherchai un terme appropri et nen trouvai pas.) Ils peuvent lviter. Je ne saurais p as vraiment lexpliquer, mais je lai vu. Un vampire tueur en srie. (Freemont secoua la tte, et les rides qui encadraient sa bouche se creusrent.) Les Fdraux vont forcmen t sen mler. Il y a des chances. Avez-vous retrouv les bouts de cadavres manquants ? Non. Jai pens que la crature les avait peut-tre mangs. Pourquoi se serait-elle cont nte de morceaux dcoups au pralable ? Pourquoi ne pas stre nourrie mme les corps ? Po uoi ne pas les avoir dvors entirement ? Freemont serra les poings. a va, a va ! Vous avez gagn. Ctait un vampire. Mme un flic stupide sait quils ne consomment pas de chai r humaine. 67 | P a g e

De la colre brillait dans ses yeux bruns. Elle ntait pas dirige contre moi, mais je pouvais quand mme faire une trs bonne cible. Je soutins son regard sans ciller. El le fut la premire dtourner la tte. Laisser une civile participer une enqute ne me p at pas, mais vous avez repr des choses qui mont chapp. Ou vous tes trs doue, ou vous achez quelque chose. Jaurais pu rpondre que je connaissais mon boulot, mais je men abstins. Pas question que la police croie que je cachais des informations alors que a ntait pas le cas. Javais un avantage sur vous et vos inspecteurs : je mattendai s ce que le coupable soit un monstre. Personne ne mappelle pour intervenir dans u ne affaire dhomicide ordinaire. Je ne passe pas beaucoup de temps chercher des ex plications rationnelles. Ce qui me permet dcarter dentre un paquet de thories. Trs bi n, dit Freemont. Si vous pouvez maider capturer cette crature, peu mimporte votre s tatut. Je suis ravie de lentendre. Mais je ne veux pas de journalistes. Cest moi q ui commande, ici. Cest mon enqute. moi de dcider quand le public devra tre inform. Me suis-je bien fait comprendre ? Parfaitement, sergent. Elle me dvisagea comme si elle ne me croyait pas. Je suis srieuse, mademoiselle Blake. Labsence des mdias ne me pose pas de problme, sergent. Comme vous, je prfre bosser au calme. Pour quelquun qui fuit la publicit, je trouve que vous attirez beaucoup la lumire des projecteu rs. Je travaille sur des cas sensationnels, du genre qui font vendre des tonnes de papier ou qui fascinent les tlspectateurs. Je tue des vampires. On ne peut pas faire mieux, en matire de gros titres. Du moment que nous nous comprenons... Pas de journalistes. Ce nest pas bien sorcier. 68 | P a g e

Je vais demander quelquun de vous conduire sur les lieux du premier crime. Et je veillerai envoyer le dossier votre htel. Freemont se dtourna et fit mine de sloigner . Une minute, sergent ! Quoi encore ? Vous ne pouvez pas traiter cette affaire c omme sil sagissait dun tueur en srie humain. Cest moi qui suis charge de cette enqut mademoiselle Blake, dois-je vous le rappeler ? Je peux faire exactement ce qui m e chante. Une fois encore, elle me jeta un regard hostile. Moi-mme, je ne me sent ais pas dans de trs bonnes dispositions son gard. Sergent, je nessaie pas de vous v oler la gloire que vous apportera la rsolution de cette affaire. Mais les vampire s ne sont pas seulement des citoyens lambda avec des crocs. Si celuil a pu domine r mentalement ces trois garons et les immobiliser pendant quil les tuait, il pourr ait prendre le contrle de votre esprit... Ou de lesprit de nimporte qui. Il doit tre assez dou pour vous faire croire que le noir est blanc, et vice versa. Vous me c omprenez ? Il fait encore jour, mademoiselle Blake. Si cest un vampire, nous pour rons facilement le trouver et lembrocher. Pour a, il vous faudra un mandat du trib unal. Jen obtiendrai un. Quand vous laurez, appelez-moi. Je reviendrai finir le tr avail. Je pense que nous nous en sortirons sans vous. Vous avez dj excut un vampire ? Non, mais jai dj tir sur un humain. a ne doit pas tre plus difficile. Pas dans le ns o vous lentendez. En revanche, cest beaucoup plus dangereux. Freemont secoua la tte. Jusqu larrive des Fdraux, cest moi qui commande, et personne ne me dira ce que ois faire. Est-ce clair, mademoiselle Blake ? 69 | P a g e

Limpide comme de leau de roche, sergent. Mon regard se posa sur la broche en form e de croix fixe au revers de sa veste. La plupart des flics en civil portent un c rucifix en guise dpingle de cravate. Dans la police amricaine, a fait partie de lquipe ment obligatoire. Vous avez des balles en argent, je suppose ? Je prends soin de mes hommes, mademoiselle Blake. Je levai les mains en signe de reddition. Au te mps pour mes tentatives de copinage fminin ! Daccord, je men vais. Vous avez mon nu mro de bipeur. Nhsitez pas vous en servir en cas de besoin. Je nen aurai pas besoin, affirma Freemont. Je pris une profonde inspiration et ravalai les paroles peu a mnes qui me brlaient les lvres. Me mettre dos la responsable des investigations ntait pas le meilleur moyen dtre rinvite jouer sur son terrain. Je passai devant elle san s lui dire au revoir. Je ne pouvais pas garantir ce qui serait sorti de ma bouch e si je lavais ouverte. Rien de plaisant, en tout cas, et rien dutile non plus. 70 | P a g e

Chapitre 8 es gens qui ne font jamais de camping pensent que lobscurit descend du ciel. Mais cest faux. Elle monte du pied des arbres et commence par remplir leurs branches, avant de stendre aux endroits dcouverts. Il faisait si sombre parmi la vgtation que j e regrettais de navoir pas emport une lampe de poche. Pourtant, quand nous regagnme s la route et notre Jeep, le crpuscule tombait peine. Nous pourrions retourner su r le site de construction et examiner le cimetire pour Stirling, dit Larry. Comme nons plutt par manger un morceau, proposaije. Il me dvisagea en haussant les sourci ls. a, cest une premire. Dhabitude, il faut que je te supplie pour que tu consentes tarrter dans un fast-food. Jai oubli de djeuner, avouai-je. Je veux bien le croire, it Larry. (Son sourire seffaa.) Pour une fois que tu moffres de la nourriture spont anment, je ne suis pas capable davaler une bouche... Il restait juste assez de lumir e pour que je le voie me dvisager. Tu pourrais vraiment bouffer aprs ce quon vient de se taper ? Je lui rendis son regard, ne sachant que dire. Il ny a pas si longt emps, la rponse aurait t non. Je ne voudrais pas me colleter avec un steak tartare ou un plat de spaghetti la bolognaise, mais sinon... Larry secoua la tte. Cest quoi , un steak tartare ? De la viande de buf crue. Il dglutit et plit encore. Comment p eux-tu penser ce genre de choses alors que... 71 | P a g e L

Il nacheva pas sa phrase. Ctait inutile. Nous lavions vu tous les deux. Je haussai l es paules. Voil presque trois ans que je collabore avec la police, Larry. Au bout dun moment, tu apprends survivre. Donc, manger mme aprs avoir vu des cadavres coups en morceaux. Je me gardai bien dajouter que javais dj vu pire. Des corps humains rdui ts de petits paquets de chair impossibles identifier. Mme pas de quoi remplir un sac en plastique. Aprs ce coup-l, je ne mtais pas prcipite au McDo. Te sens-tu au moi s capable dessayer davaler quelque chose ? Larry me jeta un regard souponneux. quoi tu penses, au juste ? Je dlaai mes Nike et posai doucement mes pieds sur les grav iers. Mon collant ayant survcu, il aurait t dommage de le flinguer maintenant. Puis je dfis la fermeture clair de ma combinaison et lenlevai. Larry mimita. Comme il nav ait pas daign ter ses chaussures, il dut se dbattre un bon moment en sautillant sur une seule jambe. Enfin, il parvint dgager ses pieds. Je repliai soigneusement ma combinaison pour ne pas tacher lintrieur de la Jeep. Je la posai sur la banquette arrire, laissai tomber mes Nike sur le plancher de la voiture et sortis mes esca rpins. Larry sefforait de lisser les plis de son costume, mais il y a certains dgts auxquels seul un pressing peut remdier. a te dirait daller faire un tour au Squele tte sanglant ? lanai-je. Il leva les yeux vers moi sans cesser de tirer sur les b ords de sa veste. O a ? demanda-t-il, les sourcils froncs. Cest le restaurant de Mag nus Bouvier. Stirling nous en a parl tout lheure. Je ne men souvenais plus. Il a di t o ctait ? Non, mais jai demand un des flics. Ce nest pas trs loin dici. Pourq tu y aller ? 72 | P a g e

Parce que jaimerais parler Magnus Bouvier. Au risque de me rpter : pourquoi ? Ctai ne excellente question, et je ntais pas certaine davoir une bonne rponse. Haussant l es paules, je montai dans la Jeep. Larry neut pas dautre solution que den faire auta nt, moins de vouloir rentrer pied. Lorsque nous fmes installs, je navais toujours p as trouv de bonne rponse. Je naime pas Stirling. Il ne minspire pas confiance. Cest ien ce quil mavait sembl, fit Larry un peu schement. Mais pourquoi ? Toi, tu lui fer ais confiance ? Il rflchit quelques instants. Je ne lui confierais pas mes plantes vertes arroser pendant les vacances, reconnut-il. Tu vois... Daccord, mais parle r Bouvier tavancera quoi ? Jespre quil pourra men apprendre plus sur cette histoir e cimetire. Je dteste relever des morts pour des gens qui ne minspirent pas confian ce. Surtout en si grand nombre. Donc, on va dner au Squelette sanglant et on essa ie dinterroger le proprio. Et ensuite ? Sil na rien dintressant nous dire, on retour e voir Stirling et on examine le sommet de sa putain de montagne. Larry me regar da, lair mfiant. Anita, que mijotes-tu encore ? Nas-tu pas envie de savoir pourquoi Stirling tient tellement ce terrain ? Pourquoi celui des Bouvier et pas un autr e ? a fait trop longtemps que tu tranes avec les flics. Tu deviens parano. Ce nest pas la police qui ma appris a. Cest un don inn. Je mis le contact et nous dmarrmes. Le s arbres projetaient de longues ombres trs fines. Dans les valles, entre les monta gnes, ces ombres formaient des flaques de nuit prmature. Nous aurions d retourner a u site de construction. Mais si je ne pouvais pas partir la chasse au vampire, r ien ne mempchait dinterroger Magnus Bouvier. 73 | P a g e

Une partie de mon boulot que personne ne pouvait minterdire de faire. Non que jaie eu vraiment envie de me lancer la poursuite de notre psychopathe. Il faisait pr esque noir. Chasser le vampire aprs la tombe de la nuit est un trs bon moyen de se faire tuer. Surtout si le vampire en question a de grandes capacits de domination mentale. Jai connu beaucoup de buveurs de sang qui pouvaient manipuler lesprit dun e personne, et mme la blesser sans quelle ragisse. Mais ds quils relchaient leur conce ntration pour sintresser quelquun dautre, qui commenait gnralement hurler, la prem ctime sortait de sa torpeur et tentait de senfuir. Dans le cas prsent, les trois g arons navaient pas ragi. Ils ne staient pas enfuis. Ils taient juste morts. Si personn e narrtait leur assassin, dautres innocents mourraient. Je pouvais le garantir. Fre emont aurait d me laisser rester. Elle avait besoin dune experte en monstres. Je s ais : ce quil lui fallait vraiment, ctait un flic expert en monstres. Mais elle ne pouvait pas lavoir. Trois ans ont pass depuis que le cas Addison contre Clark a co nfr une existence lgale aux vampires, Washington faisant de tous les buveurs de san g de ce pays des citoyens part entire. Personne navait rflchi aux consquences que a e tranerait pour la police. Avant que la loi change, les chasseurs de primes se cha rgeaient dliminer les criminels non humains. Ctaient des civils ayant assez de conna issances et dexprience pour rester en vie. La plupart disposaient en outre de cert ains pouvoirs surnaturels qui leur donnaient un avantage sur leurs proies. Les f lics ne pouvaient pas en dire autant. En gnral, les humains ordinaires ne font pas long feu contre les monstres. Il a toujours exist des individus qui, comme moi, ont un certain don pour en venir bout. Et nous faisions du bon boulot. Mais soud ain, les flics ont t parachuts en premire ligne. Sans entranement, sans renforts, san s rien... La plupart des tats refusent mme de leur payer des balles en argent. 74 | P a g e

Il a fallu trois ans aux autorits de ce pays pour comprendre quelles avaient agi p rcipitamment. Les monstres sont peuttre seulement des monstres, et la police avait besoin de moyens supplmentaires ! Former les flics dj en place prendrait des annes. Alors, Washington a dcid de court-circuiter le processus en levant tous les chasse urs de primes et les excuteurs de vampires au rang de flics. En ce qui me concern e, a pourrait fonctionner. Jaurais ador avoir un badge faire bouffer au sergent Fre emont. Elle naurait pas pu menvoyer promener, si javais t envoye par les Fdraux. Mais ns le cas des autres chasseurs de vampires, a risque dtre une trs mauvaise ide. Il ne suffit pas dtre expert en cratures surnaturelles pour mener une enqute policire. Une fois encore, il ny avait pas de solution vidente. Tout ce que je savais ? Quelque part dans les tnbres, un groupe de flics cherchait un vampire qui pouvait faire d es choses que je naurais pas cru la porte dun buveur de sang. Si javais eu un badge, jaurais pu les accompagner. Pas forcment les protger... Mais je leur aurais t bien p lus utile quune nana qui avait seulement vu des victimes de vampires en photo. Fr eemont navait jamais rencontr de buveur de sang. Jesprais quelle survivrait sa premir fois. 75 | P a g e

Chapitre 9 e bar-gril appel Squelette sanglant se dressait au sommet dune colline. Quelquun ay ant abattu les arbres de chaque ct de la route en gravier rouge, seul le velours s ombre du ciel piquet dtoiles emplissait le pare-brise de notre Jeep quand nous gravm es la pente. Il fait vraiment trs noir, fit Larry. On trouve rarement des lampada ires dans les campagnes, dis-je. On ne devrait pas voir les lumires du restaurant ? Comment veux-tu que je le sache ? Cest la premire fois que je viens ici. Jobserv ai les arbres qui gisaient sur le bas-ct, leurs troncs dbits formant des taches plus claires dans lobscurit. On aurait dit que quelquun avait pt les plombs et les avait attaqus la hache ou lpe. moins quils aient t arrachs par un troll fou furieux. is en sondant les tnbres. Me serais-je trompe ? Se pouvait-il que lassassin soit un grand troll des monts Ozark ? Je nen avais jamais rencontr qui utilise dpe, mais il y a un dbut tout. Quest-ce qui ne va pas ? demanda Larry. Jallumai mes warnings. La route tait troite, peine assez large pour laisser passer deux voitures, mais elle montait. Quelquun qui arriverait en sens inverse ne verrait pas forcment notre Jee p tout de suite. Les phares lui signaleraient sans doute notre prsence, mais si l e type roulait vraiment trs vite... Bah, de toute faon, javais pris ma dcision. Pour quoi tergiverser ? Jarrtai la Jeep et sautai terre. O vas-tu ? lana Larry. 76 | P a g e L

Je me demande si a nest pas un troll qui a abattu ces arbres, expliquai-je. Il fit mine de descendre son tour. Si tu veux vraiment maccompagner, passe du ct conducte ur, lui ordonnai-je. Pourquoi ? Tu nes pas arm. Je sortis mon Browning. La froideu r du mtal et son poids me rconfortrent, mais contre un grand troll des montagnes, i l ne maurait pas servi grand-chose. Si javais eu des balles explosives, la limite. .. Un 9 mm ntait pas une arme approprie pour chasser une crature de la taille dun pet it lphant. Larry referma sa portire et se glissa sur le sige du conducteur. Tu crois vraiment quil y a un troll dans les parages ? Je sondai les tnbres. Rien ne bougea it. Je nen sais rien. Je mapprochai du ravin peu profond qui longeait la route. Al ors que je le traversais, mes talons senfoncrent dans le sol sec et sablonneux. De la main gauche, je saisis une poigne de mauvaises herbes pour me hisser de lautre ct. Je dus maccrocher un des troncs massacrs pour ne pas glisser en arrire. De la sv poisseuse coula entre mes doigts, et il me fallut un gros effort pour ne pas re tirer ma main. Larry me rejoignit maladroitement, pdalant parmi les feuilles mort es et les aiguilles de pin dans ses chaussures de ville semelle lisse. Je navais plus de main libre lui tendre. Il manqua de staler ct de moi et se rattrapa de juste sse. Putain de godasses ! marmonna-t-il. Au moins, tu ne portes pas de talons ha uts... Heureusement, parce que je me serais dj bris le cou ! Rien ne bougeait dans la nuit plus noire que noire part nous. Quelques insectes bourdonnaient non loin de l, mais je nentendis aucune crature plus grosse. Avec un soupir de soulagement, je mapprochai des arbres. Que cherchons-nous ? demanda Larry. 77 | P a g e

Les haches des bcherons laissent une coupe lisse, bien nette. Si un troll a bris l es troncs, ils seront hrisss dchardes. Larry se pencha pour examiner une section darb re. a ma lair lisse. Mais a ne ressemble pas des marques de hache. Il avait raison. Ctait presque trop lisse, compltement plat comme si chaque arbre avait t abattu dun se ul coup, alors que certains faisaient trente centimtres de diamtre. Aucun tre humai n, mme trs balze, naurait pu faire a. Qui a pu faire a ? demanda Larry, formulant la uestion silencieuse que je me posais. Je sondai les tnbres du regard, luttant cont re lenvie de brandir mon flingue. Mais je parvins le maintenir canon lev vers le c iel. La scurit dabord. Un vampire avec une pe, peut-tre. Tu veux dire, celui qui a es garons ? Pourquoi aurait-il fait a ? Une bonne question. Une de plus laquelle j e navais pas de bonne rponse. Je ne sais pas. Retournons la voiture. Nous rebroussm es chemin. Cette fois, nous russmes ne pas tomber. Vive nous ! Ds que nous fmes remo nts dans la Jeep, je rangeai mon flingue. Sans doute nen avais-je mme pas eu besoin , mais dun autre ct... Ces arbres ntaient pas tombs tout seuls. Jutilisai une des ling ttes de bb qui me servent essuyer le sang des poulets que je dcapite, des vampires que jexcute ou de mes propres blessures, les soirs o je nai pas eu beaucoup de chanc e. Cette fois, elles nettoieraient seulement de la sve. Nous nous remmes en route, en qute des lumires du restaurant. moins que jaie mal compris les indications du f lic, nous ne devions plus tre loin. Jhallucine, ou je vois des torches ? lana tout coup Larry. Je plissai les yeux. Au loin, je distinguai une lueur vacillante, tr op loigne du sol pour tre celle dun feu de camp. Deux torches fixes au bout de longue s perches encadraient et 78 | P a g e

clairaient une alle de gravier qui partait sur le ct gauche de la route. Ici aussi, les arbres les plus proches avaient t abattus, mais des annes auparavant. Un btiment de plain-pied se dcoupait au milieu de ceux qui se dressaient encore un peu plus loin. Une enseigne pendait lavant-toit. Difficile dire avec la chiche lumire des torches, mais les mots Squelette sanglant pouvaient tout fait tre crits dessus. De s lambris de bois sombre couvrant le toit et descendant le long des murs, le btim ent ressemblait une excroissance naturelle jaillie du sol dargile rouge. Une ving taine de voitures et des camionnettes taient gares devant. Lenseigne se balana au ve nt et la lumire des torches se reflta sur les deux mots tracs dans une belle cursiv e ronde que naurait pas renie une matresse dcole du sicle dernier. Squelette sanglant Nous y tions ! Je marchai prudemment vers la porte dentre, les talons de mes escar pins senfonant dans le gravier. Cette fois, Larry sen tira beaucoup mieux que moi a vec ses semelles lisses. Le Squelette sanglant, cest un drle de nom pour un bargri l. Ils servent peut-tre de la chair humaine ! lanai-je. Au barbecue, il parat que ce st dlicieux. Larry fit la grimace. La porte battante souvrait vers lintrieur et donn ait directement sur le bar. Quand elle se referma, nous fmes plongs dans une pnombr e chaleureuse. Les dbits de boisson sont des endroits vaguement lugubres o les gen s viennent pour se saouler et se cacher du monde extrieur. Une sorte de refuge co ntre le bruit et lagitation du dehors. Celui-l mritait bien le qualificatif de refu ge , mais srement pas de lugubre . Un long comptoir occupait un ct de la pice, et une douzaine de petites tables taient parpilles sur le plancher cir. Il y avait une estr ade sur la gauche et un juke-box contre le mur du fond, tout prs dun troit couloir qui menait aux toilettes ou la cuisine. 79 | P a g e

Les surfaces taient en bois sombre, si bien poli quil brillait dans la lumire. Lclair age provenait des bougies poses sous des verres de lampe le long des murs, et du grand lustre pendu au plafond. Les poutres qui le soutenaient taient dcores de frui ts et de feuilles de chne. Comme dans un mauvais western, tous les clients se tou rnrent vers nous notre entre. La plupart taient des hommes. Ils me dtaillrent de la t e aux pieds, puis aperurent Larry et se dsintressrent de moi. Quelques-uns continuren t me dvisager avec insistance et une vague lueur despoir. Je me contentai de les i gnorer. Il tait encore trop tt pour quils soient saouls au point de devenir entrepr enants. De toute faon, nous tions arms. Les femmes taient regroupes devant le comptoi r sur trois rangs de profondeur. Elles staient sapes comme pour un vendredi soir, q uand on a lintention de le passer debout au coin dune rue histoire de faire des pr opositions malhonntes aux badauds. Beaucoup tudiaient Larry avec lair de se demande r sil serait bon manger. Quant moi, elles semblaient dj me dtester. Si je les avais connues, jaurais jur quelles taient jalouses. Mais je ne suis pas le genre de femme qui sattire les foudres de ses congnres au premier regard. Ni assez grande, ni asse z blonde, ni assez exotique... Jolie, mais pas franchement canon. Toutes ces fem mes me regardaient comme si elles dtectaient en moi quelque chose que jignorais. J e regardai par-dessus mon paule pour voir si quelquun tait entr derrire nous, mme si j e savais que a ntait pas le cas. Que se passe-t-il ? chuchota Larry. Encore une cho se bizarre : le calme qui rgnait dans cet endroit. Je ne connais aucun bar o on pe ut se faire entendre en chuchotant, surtout un vendredi soir. Je ne sais pas, so ufflai-je. Les femmes scartrent comme si quelquun venait de leur en donner lordre, rvl nt la personne debout derrire le comptoir. Je pensai tout dabord quelle avait des c heveux magnifiques, avant de mapercevoir que ctait un homme. Ses mches ondules cascad aient dans son dos comme un pais 80 | P a g e

torrent noisette, et la flamme des bougies les faisait scintiller encore plus fo rt que les lambris de bois sombre. Il tourna vers nous des yeux bleu-vert couleu r docan. Il tait bronz et trs sduisant sa faon, un peu androgyne, comme un flin. So , je compris pourquoi toutes ces femmes se pressaient autour du comptoir. Le bar man posa un verre rempli de liquide ambr sur un petit napperon et dclara : Cest pou r toi, Earl. Sa voix tait tonnamment grave, comme celle dun chanteur dopra une basse, videmment... Un homme se leva dune des tables le nomm Earl, pensai-je. Ctait un colo sse aux larges paules, carr de partout. Une version plus humaine du monstre incarn par Boris Karloff... Autrement dit, il navait rien dun mannequin. Alors quil saisis sait son verre, son bras effleura le dos dune des femmes, qui se tourna vers lui, furieuse. Je mattendis ce quelle linjurie. Mais le barman posa une main sur la sie nne et elle simmobilisa, comme si elle coutait des voix que je ne pouvais pas ente ndre. Lair ondula. Soudain, je pris conscience quEarl sentait bon le savon. Ses ch eveux taient encore humides. Il venait peuttre de sortir de la douche. Je mimaginai en train de lcher les gouttelettes sur sa peau. Il me sembla sentir ses grandes mains partout sur mon corps. Secouant la tte, je reculai et bousculai Larry. Un p roblme ? demanda-t-il, inquiet. Je le foudroyai du regard en lui agrippant le bra s, mes ongles plants dans le tissu de sa veste jusqu ce que je sente sa chair sous mes doigts. Alors, je me retournai vers la salle. Earl avait entran la femme jusqu u ne table. Elle embrassait sa paume calleuse. Doux Jsus... Que se passe-t-il, Anit a ? insista Larry en se frottant le bras. a va... Je ne mattendais pas a, cest tout. Et cest quoi, a ? De la magie. 81 | P a g e

Je marchai vers le comptoir. Les yeux couleur docan me regardrent approcher, aussi inoffensifs que ceux dun enfant. Ce type ntait pas un vampire. Jaurais pu plonger mo n regard dans le sien jusqu la fin des temps et a ne maurait fait aucun effet. Enfin , faon de parler. Je posai mes mains sur le bord du comptoir, galement dcor de feuil les et de fruits. Luvre dun remarquable artisan. Le barman caressait le bois brilla nt comme si ctait de la peau. Avec un geste de propritaire, comme en ont certains h ommes quand ils touchent leur petite amie. Jtais prte parier quil avait sculpt les mo tifs. Une brune portant une robe deux tailles trop petite pour elle lui posa une main sur le bras. Magnus, tu nas pas besoin dune trangre. Magnus Bouvier se retourn a et laissa lentement courir ses doigts le long du bras de la fille. Puis il lui prit gentiment la main et la porta ses lvres pour lembrasser. Choisis qui tu voud ras, chrie. Tu es trop belle pour quon te refuse quoi que ce soit. Cette femme ntait pas belle du tout : des yeux minuscules couleur de boue, un menton trop pointu et un nez trop gros pour son visage troit. Moins de cinquante centimtres nous spara ient. Alors que je la regardais, son visage se lissa, ses yeux devenant immenses et ses lvres spanouissant comme une rose. Encore plus spectaculaire que si je lavai s regarde travers un de ces filtres adoucissants dont se servaient les photograph es dans les annes soixante ! Je me tournai vers Larry. On aurait dit quil venait d e se faire renverser par un camion. Un camion aux courbes archiapptissantes. Et i l ntait pas le seul. Dans la salle, tous les hommes part Earl reluquaient la brune , comme si elle venait dapparatre devant eux, telle Cendrillon transforme par sa ma rraine. Ce qui ntait pas une si mauvaise comparaison... 82 | P a g e

Je jetai un coup dil Magnus Bouvier. Contrairement ses clients, il ne fixait pas l a femme, mais... moi. Je maccoudai au comptoir et soutins son regard. Il eut un lg er sourire. Les charmes damour sont illgaux, dclarai-je. Son sourire slargit. Vous beaucoup trop jolie pour appartenir la police. Il tendit la main vers mon bras. Touchez-moi, et je vous ferai arrter pour usage frauduleux dinfluence surnaturell e, menaai-je. Cest un geste amical, dit-il. Sauf si vous ntes pas un humain. Il clig na des yeux. Je ne le connaissais pas assez bien pour en tre certaine, mais il me sembla que je lavais pris au dpourvu. Comme si javais d croire quil tait humain. All ns nous asseoir pour parler, proposa-t-il. a me convient. Dorrie, tu peux me remp lacer quelques minutes ? Une femme le rejoignit derrire le comptoir. Elle avait l es mmes cheveux auburn pais, mais les siens taient attachs trs haut sur son crne. cha ue mouvement, ils se balanaient comme sils taient vivants. Elle ntait pas maquille et, sur son visage triangulaire, ses yeux brillaient de la mme couleur turquoise que ceux de Magnus. Les hommes les plus proches du comptoir la surveillaient du coi n de lil, comme sils redoutaient de la regarder en face. Larry la dvisageait, bouche be. Je veux bien faire le service, mais a sarrte l, dit-elle. (Elle se tourna vers L arry.) Vous voulez ma photo ? Sa voix tait dure et mprisante. Le pauvre Larry clig na des yeux, referma la bouche et balbutia : No-non, merci. Elle le foudroya du regard comme si elle avait lu ses penses, et je compris pourquoi les autres homme s vitaient de la mater trop ouvertement. Dorcas, sois aimable avec les clients, l a sermonna Magnus. 83 | P a g e

Elle le foudroya lui aussi du regard. Il sourit, mais battit prudemment en retra ite. Quand il contourna le comptoir, je vis quil portait une chemise bleue. Les p ans tombaient jusqu mi-cuisses de son jean dlav, et il avait roul les manches sur ses avant-bras. Des santiags noir et argent compltaient sa tenue. Il aurait d avoir la ir dbraill ct de ses clients, tous sur leur trente et un. Mais son clatante confiance en lui faisait oublier tout le reste. Alors quil passait prs delle, une femme sais it lourlet de sa chemise. Il se dgagea avec un sourire taquin. Magnus me guida jus qu une table, prs de lestrade. Il resta debout en attendant que je choisisse ma chai se. Un vrai gentleman. Je massis dos au mur, histoire de surveiller les deux port es et le reste de la salle. Une attitude de cow-boy... Mais ma dcharge, il y avai t de la magie dans lair. De la magie illgale. Larry prit place ma droite, en recul ant un peu sa chaise pour jouir dune vue densemble sur le bar. Il se donnait tant de mal pour mimiter en tout, prenant au srieux chacun de mes gestes, que cen tait pr esque effrayant. a laiderait srement rester en vie, mais javais limpression dtre sui par un gamin de trois ans muni dun permis de port darme. Ce qui navait rien de ras surant. Magnus nous adressa tous les deux un sourire plein dindulgence, comme sil nous trouvait mignons ou amusants. Mais je ntais pas dhumeur me montrer amusante. L es charmes damour sont illgaux, attaquai-je. Vous lavez dj dit, fit Magnus. De nouvea u, il dcouvrit ses dents sur un sourire probablement cens me faire croire quil tait inoffensif. Mais je ne marchai pas. Il tait beaucoup trop sduisant pour tre honnte. Je le regardai dun air svre jusqu ce que son sourire se fltrisse sur les bords. Il pos a ses mains sur la table, les doigts carts, et les contempla un instant. Quand il releva la tte, son sourire avait disparu. Il affichait une expression solennelle, voire lgrement nerveuse. Tant mieux. 84 | P a g e

Ce nest pas un charme, dit-il. Vous me prenez pour une andouille ? Je vous jure q ue non. Cest un sort, mais rien daussi banal quun charme. Vous jouez sur les mots ! Cette femme..., dit Larry. Elle est passe de trois sur vingt vingt-trois sur vin gt. Ctait forcment de la magie ! Pour la premire fois, Magnus se tourna vers lui, et je me sentis exclue. Rejete. Comme si le rayon de soleil qui brillait sur moi ve nait de se dplacer, me laissant dans le froid et le noir. Je secouai la tte. Arrtez avec vos glamours ! Magnus se tourna de nouveau vers moi et je sentis une douce chaleur menvahir. Je serrai les dents. Je vous ai dit darrter. Darrter quoi ? deman a-t-il innocemment. Trs bien. Voyons si vous ferez toujours le malin une fois dan s une cellule. La main de Magnus se referma sur mon poignet. Le travail manuel a urait d la rendre rugueuse, mais elle ne ltait pas. Sa peau semblait inhumainement douce, comme du velours vivant. videmment, ce ntait peut-tre quune illusion. Je tenta i de me dgager, mais il resserra sa prise. Je continuai tirer et il continua serr er avec lassurance dun chasseur qui sait que sa proie ne pourra pas lui chapper. Il se trompait. Ce ntait pas une question de force, mais de levier. Vivement, je fis tourner mon poignet dun quart de tour et tirai dun coup sec. Les doigts de Magnus se crisprent, mais ctait trop tard. La chair de mon poignet me semblait tre vif len roit o ses doigts avaient touch ma peau. Elle ne saignait pas, mais elle me faisai t mal. Mme si la frotter maurait soulage, je nallais pas donner cette satisfaction M agnus. Aprs tout, jtais une excutrice de vampires. Et a aurait gch mon petit effet. Je me dlectai de son expression de surprise. 85 | P a g e

La plupart des femmes ne se dgagent pas une fois que je les ai touches, dclara-t-il . Utilisez encore votre magie sur moi, et je vous livrerai aux flics, promis-je. Il me regarda pensivement, puis hocha la tte. Daccord, vous avez gagn. Je nutiliser ai plus ma magie sur vous, ni sur votre ami. Ni sur personne dautre, ajoutai-je. Je me rassis prudemment, mettant un peu plus de distance entre nous et dplaant ma chaise sur le ct pour pouvoir dgainer plus facilement en cas de besoin. Je ne pensa is pas tre oblige de lui tirer dessus, mais mon poignet me faisait toujours mal. P our avoir fait des bras de fer avec des vampires et des lycanthropes, je suis ca pable de reconnatre une force surnaturelle quand on en use sur moi. Magnus aurait pu serrer jusqu me broyer les os, mais il navait pas t assez rapide. Ou il ne voulai t peut-tre pas vraiment me blesser. Tant pis pour lui. Mes clients naimeraient pas que la magie se tarisse, ditil. Vous ne pouvez pas les manipuler ainsi. Cest illg al, et je vous dnoncerai. Mais tout le monde sait que le vendredi soir est la nui t des amoureux au Squelette sanglant. Quelle nuit des amoureux ? demanda Larry. Magnus sourit. Son masque se remettait dj en place, mais la lueur chaleureuse avai t disparu de ses yeux. Il tenait sa parole... pour autant que je le sache. Mme le s vampires ne peuvent pas utiliser leurs pouvoirs de domination mentale sur moi sans que je men aperoive. Que Magnus Bouvier en soit capable me rendait extrmement nerveuse. Le vendredi soir, je rends tous mes clients beaux, sduisants et sexy. E n quelques heures, ils deviennent lamant ou la matresse de leurs rves, et de ceux d e quelquun dautre. Mme si, leur place, jviterais de passer toute la nuit avec mon par tenaire. Le glamour ne dure pas si longtemps. Vous tes quoi, au juste ? demanda L arry. 86 | P a g e

Quest-ce qui ressemble un homo sapiens, qui peut se reproduire avec un homo sapie ns, mais qui nest pas un homo sapiens ? lanai-je. Larry carquilla les yeux. Un homo arcanus. Cest un fairie ! Ne parlez pas si fort ! Magnus balaya la salle du rega rd. Les occupants des tables voisines ne nous prtaient aucune attention. Ils taien t beaucoup trop occups se papouiller ou se regarder dun air namour. Vous ne pouvez as vous faire passer pour un humain, lchai-je. Les Bouvier prdisent lavenir et fabr iquent des charmes dans cette rgion depuis des sicles, annona Magnus. Vous avez dit que a ntait pas un charme damour. Les gens pensent que cen est un. Mais vous, vous c onnaissez la vrit. Un glamour, dis-je. Cest quoi, un glamour ? demanda Larry. De la magie de fairies. Cest ce qui leur permet dembrumer lesprit des humains, de faire paratre les choses meilleures ou pires quelles ne le sont rellement. Magnus hocha l a tte en souriant, comme sil tait ravi que jen sache autant. Exactement. Une magie v raiment mineure, compare dautres... Je secouai la tte. Jai lu beaucoup douvrages sur les glamours, et ils ne fonctionnent pas si bien, moins que vous soyez de la hau te noblesse, celle des Daoine Sidhe. Les membres de la cour des Seelie se commet tent trs rarement avec des mortels. Mais ce nest pas le cas des membres de la cour des Unseelie. Magnus me dvorait des yeux. Mme sans glamour, il tait tellement sduis ant que je brlais de le toucher pour dcouvrir si ses cheveux taient aussi soyeux qui ls en avaient lair. Comme une exquise sculpture, il me donnait envie de le caress er, de sentir ses contours sous mes doigts. 87 | P a g e

Les Unseelie sont malfiques et cruels, affirma-t-il en souriant. Ce que je fais i ci na rien de malfique. Je permets ces gens de vivre leurs fantasmes pour une nuit . Ils pensent que cest d un charme damour et je ne les dtrompe pas. Nous gardons tou s le secret de cette petite infraction la loi. Les flics du coin sont au courant . Il leur arrive mme de participer aux rjouissances. Mais ce nest pas un charme damo ur. Non, simplement lexpression de mon talent naturel. Et a na rien dillgal, du momen t que tout le monde sait que je men sers. Si je comprends bien, vous prtendez que cest un charme damour, et les gens regardent de lautre ct parce quils samusent bien. E ralit, cest un glamour de fairie, qui nest pas illgal avec la permission des partici pants. Exactement. Donc, vous ntes pas en infraction, rsumai-je. Magnus hocha la tte . Si je descendais des fairies noirs, me donnerais-je tout ce mal pour apporter du plaisir tant de gens ? Si cela servait vos intrts, oui. Nest-il pas interdit aux Unseelie de stablir dans ce pays ? demanda Larry. Oui, rpondis-je. Depuis quelques annes seulement, fit Magnus. Et les Bouvier habitent dans les monts Ozark depuis plus de trois sicles. Impossible ! lanai-je. part les Indiens, personne nest l depu is aussi longtemps. Llyn Bouvier tait un trappeur franais. Le premier Europen qui p osa le pied sur cette terre. Il pousa une Indienne de la rgion et convertit toute sa tribu au christianisme. Tant mieux pour lui... Alors, pourquoi ne voulez-vous pas vendre Raymond Stirling ? Magnus cligna des yeux. Je serais trs du dapprendre q ue vous travaillez pour Stirling. 88 | P a g e

Navre de vous dcevoir. Qutes-vous ? Javais bien entendu. Pas qui tes-vous ? , ma vous ? . tonne, je mis quelques secondes rpondre. Je mappelle Anita Blake, et lui La ry Kirkland. Nous sommes des ranimateurs. Jimagine que vous ne bossez pas dans un hpital... En effet. Nous relevons les morts. Et cest tout ? Magnus me regardait co mme sil y avait un truc crit au fond de mon crne et quil essayait de le lire. Ctait as sez gnant, mais, au cours de ma carrire, jai t dvisage par des champions... Je soutins son regard et rpondis : Je suis une excutrice de vampires. Il secoua doucement la tte. Je ne vous ai pas demand ce que vous faisiez dans la vie, mais ce que vous tie z. Je fronai les sourcils. Je crains de ne pas comprendre la question. Tout lheure , votre ami ma demand ce que jtais, et vous avez rpondu un fairie . Je vous demande c que vous tes, et vous me dcrivez votre boulot. Cest comme si je disais que je suis barman. Dans ce cas, je ne sais pas trop quoi vous rpondre. Magnus continua me dv isager. Bien sr que si. Je lis un mot dans vos yeux. Maintenant quil en parlait, u n mot simposait bel et bien mon esprit. Ncromancienne. Je suis une ncromancienne. M . Stirling est-il au courant ? Je doute quil comprendrait, mme si je le lui disais . Vous avez vraiment la capacit de contrler tous les types de morts-vivants ? Pouv ez-vous fabriquer une centaine de chaussures dans la mme nuit ? rpliquai-je. Magnu s sourit. Vous pensez un autre genre de fairie. 89 | P a g e

Cest vrai... Si vous travaillez pour Stirling, que faites-vous ici ? Jespre que vou s ntes pas venue me convaincre de vendre. Je dtesterais devoir dire non une aussi j olie femme. Remballez vos compliments, Magnus ! Vous nobtiendrez rien de moi avec cette mthode. Quelle autre mthode me permettrait dobtenir quelque chose ? Pour lins tant, jai beaucoup trop dhommes sur les bras, dis-je en soupirant. a, cest la vrit de Dieu, marmonna Larry. Je me rembrunis. Je ne vous demande pas de sortir avec moi , prcisa Magnus. Juste de coucher avec moi. Je le foudroyai du regard. Pas dans c ette vie ! Le sexe entre cratures surnaturelles est toujours quelque chose dexcept ionnel, Anita. Je ne suis pas une crature surnaturelle. Qui joue sur les mots, prs ent ? Ne sachant que rpondre a, je gardai le silence. En gnral, cest le meilleur moye n de ne pas sattirer dennuis. Magnus sourit. Je vous ai mise mal laise. Jen suis dso mais je ne me serais jamais pardonn de ne pas avoir essay. Voil trs longtemps que j e nai pas parl quelquun comme vous. Laissez-moi vous offrir un verre tous les deux, pour me faire pardonner ma grossiret. Je secouai la tte. Apportez-nous plutt le men u. Nous navons pas encore mang. Trs bien. Vos repas seront offerts par la maison. N on. Pourquoi ? Parce que je ne vous aime pas particulirement, et que jvite daccepter les faveurs des gens qui me dplaisent. Magnus se radossa sa chaise avec une expr ession presque abasourdie. 90 | P a g e

Vous tes directe, constata-t-il. Cest leuphmisme du sicle, dit Larry. Je rsistai de lui flanquer un coup de pied sous la table. Alors, on peut avoir le menu ? M agnus leva la main. Deux menus, Dorrie. La jeune femme nous les apporta aussitt. Je suis ta sur et ton associe, Magnus, pas ta serveuse. Dpche-toi un peu ! Noublie pa s que jai un rendez-vous ce soir, Dorrie, lui rappela Magnus sur un ton dtach. Mais elle ne sy laissa pas prendre. Il nest pas question que tu me laisses seule avec des gens. Je refuse de... (Elle nous regarda.) Je dsapprouve la nuit des amoureux . Tu le sais. Je moccuperai de tout avant de partir. Tu nauras pas besoin de te co mpromettre, la rassura Magnus. Dorrie nous foudroya du regard lun aprs lautre. Tu p ars avec eux ? Non. Elle tourna les talons et revint vers le comptoir. Les homme s qui navaient pas encore trouv de partenaire observrent sa dmarche fline en douce, vi tant de regarder ouvertement jusqu ce quelle ne puisse plus les voir. Votre sur dsapp rouve votre utilisation des glamours ? demandais-je. Dorrie dsapprouve beaucoup d e choses. Parce quelle nest pas totalement dpourvue de moralit, elle. Contrairement moi, cest a ? Cest vous qui lavez dit. Elle est toujours aussi collet mont ? dema Magnus Larry. En rgle gnrale, oui. Tu veux bien quon commande ? criai-je. Je meurs de faim. 91 | P a g e

Il sourit, mais baissa les yeux sur son menu : une feuille de carton plastifie im prime des deux cts. Joptai pour un cheeseburger bien cuit, des frites maison et un g rand Coca. Je navais pas pris de cafine depuis des heures, et mon rservoir tait pres que sec. Larry observait le menu en fronant les sourcils. Je ne crois pas pouvoir avaler de la viande... Il y a des salades, dis-je. Magnus posa le bout de ses d oigts sur le dos de la main de Larry. Quelque chose nage derrire vos yeux. Quelqu e chose dhorrible. Larry leva le nez vers lui. Je ne vois pas de quoi vous parlez . Je saisis le poignet de Magnus et cartai sa main de Larry. Il tourna son regard vers moi. Cette fois, ce ne fut pas seulement la couleur de ses yeux qui me mit mal laise. Ses pupilles avaient rtrci comme celles dun oiseau. Normalement, les pup illes humaines ne peuvent pas faire a. Soudain, je pris conscience que je tenais toujours son poignet. Je retirai vivement ma main. Cessez de nous dchiffrer, Magn us. Vous portiez des gants. Sinon, je pourrais dire ce que vous avez touch. Il sag it dune enqute de police. Tout ce que vous dcouvrirez par des moyens psychiques dev ra rester confidentiel, ou vous pourrez tre inculp, comme si vous aviez vol des inf ormations dans nos fichiers. Vous faites toujours a ? Quoi, a ? Citer la loi quand vous tes nerveuse. Parfois, reconnus-je. Jai vu du sang, cest tout. Mes dons de vi sion distance sont plutt limits. Contrairement ceux de Dorrie. Vous devriez aller lui serrer la main, pour voir. Merci, mais je prfre passer mon tour, dclina Larry. Magnus sourit. 92 | P a g e

Vous ntes pas des flics, sinon, vous nauriez pas menac de les appeler tout lheure. M is vous tiez avec eux. Pourquoi ? Je croyais que vous aviez seulement vu du sang, fis-je remarquer. Il eut le bon got de prendre un air embarrass. Peut-tre un tout petit peu plus que a, admit-il. La clairvoyance par contact nest pas un pouvoir fe y traditionnel. Daprs la lgende familiale, une de nos anctres tait la fille dun chama . Bref, vous recevez de la magie des deux cts de votre arbre gnalogique. Sacr hritage gntique ! La clairvoyance nest pas de la magie ! lana Larry. Un clairvoyant vraiment dou pourrait te faire croire le contraire, rpliquai-je. Je regardai Magnus. Le de rnier clairvoyant qui mavait touche et qui avait vu du sang avait t horrifi. Il navait plus voulu sapprocher de moi moins de un mtre. Magnus ne semblait pas horrifi, et il avait mme propos de coucher avec moi. Je suppose quil faut de tout pour faire un monde... Je porterai moi-mme votre commande la cuisine, si vous voulez bien vous dcider. Larry tudia le menu. Pour moi, ce sera une salade. Sans sauce. (Il rflchit quelques instants.) Et sans tomates. Magnus fit mine de se lever. Pourquoi refus ez-vous de vendre Stirling ? demandaije. Ce terrain appartient notre famille dep uis des sicles. Il a une grande valeur sentimentale. Je le dvisageai, mais son exp ression tait indchiffrable. Impossible de deviner sil disait la vrit ou sil se foutait royalement de ma gueule. Et cest la seule chose qui vous empche de devenir millio nnaire ? 93 | P a g e

Son sourire slargit. Il se pencha vers moi, ses longs cheveux caressant mes joues, et chuchota : Largent nest pas tout, Anita. Mme si Stirling semble persuad du contr aire. Son visage tait tout prs du mien, mais la distance restait suffisante pour q ue je ne puisse pas men offusquer. Une lgre odeur dafter-shave me chatouilla les nar ines, comme une invitation fourrer mon nez dans son cou pour le renifler. Si larg ent ne vous intresse pas, que voulez-vous donc, Magnus ? demandai-je. Le bout de ses cheveux effleurait ma main. Je vous lai dj dit. Mme sans son glamour, il essayai t de me charmer. Quest-il arriv aux arbres, le long de la route ? lanai-je soudain. Je ne suis pas si facile que a distraire. Magnus battit des cils et je vis quelq ue chose glisser derrire ses yeux. Moi, rpondit-il simplement. Cest vous qui les av ez abattus ? demanda Larry. Magnus se tourna vers lui et je rprimai un soupir de soulagement. Malheureusement, oui. Pourquoi malheureusement ? Magnus se redressa . Je me suis laiss emporter un soir o jtais saoul, rpondit-il. (Il haussa les paules. Plutt gnant, nest-ce pas ? Cest une faon de prsenter les choses. Je vais porter vo commande la cuisine. Et une salade sans sauce, une. Vous vous souvenez de ce qu e je veux ? De la chair morte calcine. Quand vous parlez comme a, on dirait un vgtar ien. Oh, srement pas ! Je mange de tout, et mme du reste. Il sloigna avant que je pu isse dcider sil venait de minsulter ou non. Ce ntait pas plus mal : mme si ma vie en a vait dpendu, je naurais rien trouv rpliquer. 94 | P a g e

Chapitre 10 orcas nous apporta notre repas sans un mot. Elle semblait en colre peut-tre pas co ntre nous, mais elle nallait pas nous pargner pour autant. Dune certaine manire, je compatissais. Magnus tait retourn derrire le comptoir pour asperger les clients de sa magie trs particulire. De temps en temps, il tournait la tte vers nous et nous a dressait un sourire, mais il ne revint pas terminer notre conversation. Jimagine quil en avait fini avec nous. De toute faon, je navais plus de questions lui poser. Javalai une bouche de mon cheeseburger. Il tait presque croustillant sur les bords , sans la plus petite trace de rose, mme au centre. Parfait. Quest-ce qui cloche ? demanda Larry en grignotant une feuille de laitue. Je bus une gorge de Coca avan t de rpliquer : Pourquoi y aurait-il quelque chose qui cloche ? Tu es morose... M agnus nest pas revenu. Et alors ? Il avait rpondu toutes nos questions. Nous ne lu i avons peut-tre pas pos les bonnes. Voil que tu le souponnes, lui aussi ? Je tai dj t que tu tranais avec les flics depuis trop longtemps ? tcouter, tous les gens ont quelque chose se reprocher. Cest souvent le cas. Je mordis une nouvelle fois dans mon cheeseburger. Larry ferma les yeux. Quest-ce qui te prend ? Du jus coule de ton steak... Comment peux-tu manger de la viande aprs ce que nous venons de voir ? 95 | P a g e D

Jimagine que tu vas mempcher de mettre du ketchup sur mes frites ? Il me dvisagea av ec un air presque douloureux. Comment peux-tu plaisanter avec a ? Mon bipeur sonn a. Freemont avait-elle trouv le vampire et dcid de faire appel moi ? Mais lorsque ja ppuyai sur le bouton, le numro de Dolph safficha sur lcran. Quoi encore ? Cest Dolph. Attends-moi ici. Je le rappelle de la Jeep, et je reviens tout de suite. Larry se leva en mme temps que moi, posa des pices sur la table et abandonna sa salade l aquelle il avait peine touch. Jai fini. Moi pas. Demande Magnus demballer le reste de mon repas. Il baissa un regard constern vers la moiti de cheeseburger qui resta it dans mon assiette. Tu ne vas pas manger a dans la voiture ? Contente-toi de le faire emballer. Je sortis du Squelette sanglant et marchai vers la Jeep. Bayard avait bien fait les choses : elle tait quipe dun tlphone dernier cri. Dolph dcrocha troisime sonnerie. Anita ? Ouais, cest moi. Quoi de neuf ? Une victime de vampire tout prs de toi. Et merde ! Encore ? Comment a, encore . Freemont ne ta pas appe rs mavoir vue ? Si. Elle ma dit des tas de choses trs gentilles sur toi. L, tu mto Elle ne sest pas montre trop aimable. Que veux-tu dire ? Elle a refus de me laisse r chasser le vampire avec elle. Raconte-moi a. Je mexcutai. Dolph garda le silence un long moment aprs que jeus fini. Tu es toujours l ? minquitai-je. 96 | P a g e

Oui. Et crois-moi, je le regrette. Que se passe-t-il, Dolph ? Comment expliquer que Freemont tait appel pour te faire des compliments sur moi, mais quelle nait pas rclam laide de la Brigade sur une affaire aussi grave ? Jimagine quelle na pas contac les Fdraux non plus. Pourquoi ? mon avis, elle nous fait le coup du cow-boy solita ire. Cest le premier vampire tueur en srie de lhistoire de ce pays. Elle ne peut pa s le garder pour elle ! Je sais. Que va-t-on faire ? La dernire victime ressemble un meurtre de vampire classique : traces de morsures et pas dautres dommages cor porels. Tu crois que a pourrait tre un buveur de sang diffrent ? Cest possible... Tu nas pas lair convaincue. Deux vampires rengats dans une zone gographique aussi limi te, si loin dune grande ville... a parat assez peu probable. Ce cadavre-l na pas t Cest un argument. Tu es vraiment certaine que le tueur en srie est un vampire ? a n e pourrait pas tre autre chose ? Jouvris la bouche pour rpondre non , et la refermai aussitt. Une personne capable dabattre tous ces arbres un soir de beuverie pouvai t srement dcouper quelques humains. Magnus avait ses glamours. Je ntais pas certaine que a suffise pour contrler mentalement trois personnes et leur faire ce que javai s vu dans la clairire, mais... Anita ? Jai peut-tre une alternative. Quoi ? Dis pl tt : qui ? . Je navais pas envie de balancer Magnus aux flics. Il prservait son secr et depuis si longtemps ! Mais avait-il tu cinq personnes ? Javais senti la force d e ses mains, et je me 97 | P a g e

souvenais des arbres abattus. Dans mon esprit, je revis les lieux du crime. Le s ang, les os nus. Il ne fallait pas carter lhypothse que Magnus soit lassassin, et je ne pouvais pas me permettre de me tromper. Je donnai son nom Dolph. Peux-tu vite r de mentionner tout de suite que cest un fairie ? Pourquoi ? Parce que sil nest pa s coupable, sa vie sera fichue. Beaucoup de gens ont du sang de feys, Anita. Va d ire a ltudiante dont le fianc la battue mort, lan dernier, en dcouvrant quil tai point dpouser une fairie. Au tribunal, il a affirm quil navait pas eu lintention de la tuer, parce que les feys sont censs tre beaucoup plus rsistants que les humains. T out le monde nest pas comme a. Pas tout le monde, mais assez de gens pour que a pui sse poser des problmes Magnus. Jessaierai, Anita, mais je ne peux rien te promettr e. Jimagine que je ne peux pas ten demander davantage. O est la nouvelle victime ? Monkeys Eyebrow. Pardon ? Cest le nom de la ville. Doux Jsus. Le Sourcil du Singe Laisse-moi deviner : cest une toute petite ville. Assez grande pour avoir un shrif et avoir t le cadre dun meurtre. Dsole... Tu mexpliques comment y aller ? Je pchai petit calepin dans la poche de ma veste noire et griffonnai toutes les indicati ons que me donna Dolph. Le shrif St. John garde le corps pour toi. Il nous a cont acts les premiers. Puisque Freemont veut faire cavalier seul, nous allons lui ren dre la politesse. Tu ne comptes pas la prvenir ? Non. 98 | P a g e

Je suppose que Monkeys Eyebrow na pas dunit criminelle. Si tu exclus Freemont, il no us faudrait quelquun dautre. Vous pourriez venir ? Nous nen avons pas encore fini a vec notre affaire. Mais puisque le shrif St. John a fait appel nous, nous rappliq uerons le plus vite possible. Sans doute pas ce soir, mais demain dans la journe. Freemont est cense me faire parvenir les photos du couple qui a t tu par notre psyc hopathe. Je parie que si je lui demande, elle menverra aussi les clichs des trois dernires victimes. Comme a, tu pourras les regarder en arrivant. Freemont risque d e se mfier si tu lui rclames les photos de cadavres que tu as dj examins sous toutes les coutures, fit Dolph. Je lui dirai que jen ai besoin pour faire des comparaiso ns. Elle refuse de refiler cette affaire quiconque, mais elle veut quelle soit rs olue. Rsolue par elle, voil tout. Elle a soif de gloire, je prsume. Cest bien ce quo dirait. Jignore si je russirai la tenir lcart du second cas, mais je tcherai au m s de gagner du temps, histoire que tu puisses examiner le corps sans lavoir sur l e dos. Japprcie. Elle a dit que ton assistant tavait accompagne. Elle parlait de Lar ry Kirkland, nest-ce pas ? Exact. Pourquoi las-tu amen ? Il aura, dans quelques moi s, une licence en biologie des cratures surnaturelles. Cest un ranimateur et un tue ur de vampires. Je ne peux pas tre partout la fois, Dolph. Jai pens quil serait mieu x davoir deux experts en monstres sur le coup. Possible. Mais Freemont ma dit quil avait vomi son djeuner sur les lieux du crime. ct, rectifiai-je. Dolph garda le sil ence quelques instants. Cest toujours mieux que sur les corps, admit-il. Tu ne me laisseras jamais oublier ce malheureux incident, pas vrai ? 99 | P a g e

Je crains que non. Gnial. Larry et moi partons r une demi-heure de route jusqu Monkeys Eyebrow. vous arrivez. Dolph raccrocha. Cette fois, je neus r lui. A force, japprenais ne jamais lui dire au 100 | P a g e

tout de suite. Mais il doit y avoi Je vais dire au shrif St. John que quune demi-seconde de retard su revoir au tlphone.

Chapitre 11 ussi affal dans son sige que la ceinture de scurit ly autorisait, les mains croises su r les genoux, Larry sondait lobscurit comme sil voyait autre chose que le paysage q ui dfilait de chaque ct de la Jeep. Des images dadolescents massacrs devaient danser dans sa tte, supposai-je. Elles ne dansaient pas dans la mienne. Pas encore. Je l es verrai peuttre dans mes rves, mais pas tant que je serai veille. Celui-l aussi va re affreux ? demanda Larry. Je ne pense pas. Cest une victime de vampire : un cas classique, selon Dolph. Il ny aura que des traces de morsure. a ne sera pas un ca rnage comme tout lheure ? Nous le saurons quand nous laurons sous les yeux. Mais s increment, a mtonnerait. Tu ne dis pas a pour me rconforter ? Il semblait tellement h tant que je faillis faire demi-tour. Il ntait pas oblig de voir a. Je bossais pour l a police, mais pas lui. a ne faisait pas encore partie de son travail. Tu nes pas oblig de venir, tu sais. Il tourna la tte vers moi. Quest-ce que a veut dire ? Tu as eu ton quota de sang et de viscres pour la journe. Si tu veux, je peux te dposer lht el. Si je ne viens pas ce soir, que se passera-t-il la prochaine fois ? Si tu nes pas taill pour ce genre de boulot, tu nes pas taill pour ce genre de boulot. Il ny a pas de honte avoir. Tu ne te dbarrasseras pas de moi aussi facilement. Jesprai qu e lobscurit dissimulerait mon sourire. Parle-moi des vampires, Anita, dit Larry. J e croyais quaucun ne pouvait boire assez de sang en une nuit pour tuer quelquun. 1 01 | P a g e A

Il serait rassurant de le penser. la fac, on nous a racont que les vampires ne po uvaient pas vider un tre humain avec une seule morsure. Es-tu en train de dire quo n nous a menti ? Boire tout le sang dun humain en une nuit... ne leur est pas pos sible. Le vider dune seule morsure, en revanche, a arrive... Larry frona les sourci ls. Je ne comprends pas. Ils peuvent lui trouer la chair et drainer son sang san s le boire, expliquai-je. Comment a ? Il leur suffit de mordre un bon coup, histo ire de dclencher une hmorragie, puis de laisser le sang couler sur le sol. Dans ce cas, ils ne se contentent plus de se nourrir : ils commettent un meurtre ! lana Larry. Oui, et alors ? H, a ntait pas notre sortie ? Japerus le panneau que je vena de dpasser. Et merde ! Je ralentis, mais je ne voyais rien par-dessus le sommet d e la colline, et je nosai pas faire demi-tour sans tre certaine quaucune voiture nar rivait en sens inverse. Je parcourus encore un kilomtre avant datteindre un chemin de gravier. Une range de botes lettres se dressait sur le bord. Les arbres poussa ient si prs de la chausse quils plongeaient la route troite dans une obscurit profond e. Ici, il ny avait pas la place de faire demi-tour. Si un autre vhicule arrivait en face, lun de nous devrait reculer pour laisser passer lautre. Le chemin ne cess ait de monter, comme sil conduisait tout droit au ciel. En dbouchant au sommet de la colline, je ne vis rien devant nous. Jesprai que la route continuait au-del, et que nous nallions pas tomber dans un prcipice. Cest plutt raide, commenta Larry. Java nai doucement et sentis une surface solide sous les roues de la Jeep. Mes paules s e dtendirent lgrement. 102 | P a g e

Plus loin, japerus une maison. La lumire du porche tait allume, comme si ses occupant s attendaient des visiteurs. Lampoule nue clairait les murs de bois dcrpis et le toi t mtallique rouill. Le porche saffaissait sous le poids du sige avant dune voiture po s prs de la porte dentre. Je fis demitour sur ltendue de terre battue qui devait passe r pour un jardin. Apparemment, je ntais pas la premire : des sillons assez profonds zbraient la poussire, devant la maison. Le temps que nous regagnions la route, lob scurit tait aussi pure que du velours. Jallumai les phares de la Jeep, mais ctait com me conduire dans un tunnel. Le monde existait seulement dans la lumire. Tout le r este ntait que tnbres. Je donnerais cher pour quil y ait quelques lampadaires, avoua Larry. Moi aussi. Aide-moi reprer la sortie. Je ne veux pas la louper une deuxime fois. Tirant sur sa ceinture de scurit, il se pencha en avant. L, dit-il en tendant un doigt. Je ralentis et tournai prudemment. Ce chemin-l tait en terre rouge. Sur son passage, la Jeep soulevait un nuage de poussire. Pour une fois, je me rjouis de la scheresse : sil avait plu, cette route aurait t un vritable bourbier. En ltat ac uel des choses, elle tait juste assez large pour que deux personnes dotes de nerfs dacier, ou conduisant une voiture emprunte, puissent sy croiser. Un pont de planch es soutenues par deux poutres traversait une fosse dau moins cinq mtres de profond eur o coulait une rivire. Il ny avait pas de rambarde, aucune scurit. Alors que la Je ep sy engageait, je sentis les planches remuer sous nos roues. Elles ntaient mme pas cloues. Doux Jsus. Le visage coll la vitre, Larry observait le vide. Ce pont nest p as beaucoup plus large que la voiture. Merci de men informer. Je ne men serais jam ais aperue toute seule ! Dsol... De lautre ct du pont, le chemin redevenait assez lar e pour deux vhicules. Si plusieurs voitures arrivaient en mme temps au niveau du p ont, elles le franchissaient chacune leur 103 | P a g e

tour. Le cas doit mme tre prvu dans le code de la route. Il y a srement un article q ui stipule, par exemple, que la voiture de gauche passe la premire. Au sommet de la colline, japerus des lumires dans le lointain. Des gyrophares dchiraient les tnbres comme des clairs multicolores. La distance qui nous en sparait tait plus grande que lle nen avait lair. Nous dmes encore monter et descendre deux collines avant de les voir se reflter sur les arbres nus qui les entouraient, leur donnant un air fant omatique. Le chemin dbouchait sur une grande clairire. Dans le fond, une pelouse ste ndait au pied dune btisse blanche : pas une bicoque comme celle de tout lheure, mai s une vritable maison deux tages, avec des volets et un porche qui en faisait le t our. Lalle de gravier blanc tait borde de massifs de narcisses touffus. Un policier en uniforme nous fit signe darrter. Grand et large dpaules, il avait des cheveux noi rs. Il braqua le rayon de sa lampe torche dans la Jeep. Dsol, mademoiselle, mais v ous ne pouvez pas aller plus loin. Je lui montrai mes papiers. Je suis Anita Bla ke. Je travaille avec la Brigade dInvestigations surnaturelles, expliquai-je. Le shrif St. John mattend. Le flic se pencha par la vitre ouverte et pointa sa lampe sur Larry. Et lui, qui est-ce ? Larry Kirkland, mon assistant. Le flic dvisagea q uelques instants Larry qui prit son air le plus inoffensif. ce jeu-l, il est pres que aussi bon que moi. Je regardai le flingue de notre interlocuteur. Ctait un Col t .45. Un truc norme, mais il avait les mains pour le manier. Lodeur de son aftershave me chatouilla les narines. Du Brut. Il stait beaucoup trop pench pour regarde r Larry. Si javais eu un flingue sur les genoux, jaurais pu lui tirer dans le bide bout portant. Cest le problme avec les mecs costauds : 104 | P a g e

ils se croient invulnrables, et a les rend imprudents. Car les balles se moquent d e la carrure de leur cible. Le flic hocha la tte et se redressa. Vous pouvez cont inuer jusqu la maison et vous garer devant, grogna-t-il. Vous avez un problme ? dem andai-je. Il eut un sourire amer. Cest notre affaire. Je doute que nous ayons bes oin de laide de quiconque. Vous avez un nom ? Coltrain. Adjoint Zack Coltrain. Eh bien, adjoint Coltrain, jimagine que nous nous reverrons plus tard. Je suppose q ue oui, mademoiselle Blake. Il me prenait pour un flic, et il avait dlibrment omis de me donner le titre d agent ou d inspectrice . Si je lavais vraiment mrit, jaura quil le fasse. Mais me disputer avec lui parce quil refusait de mappeler inspectric e alors que je nen tais pas une semblait un peu futile. Jallai me garer entre les v oitures de police et clipai mon badge au revers de ma veste. Puis Larry et moi d escendmes de la Jeep. Personne ne tenta plus de nous arrter. Nous nous approchmes d e la porte dentre dans un silence presque surnaturel. Je suis dj alle sur les lieux d e beaucoup de crimes. Ils mritent des tas de qualificatifs, mais calme ne fait pa s partie de la liste. Cette fois, il ny avait pas dexperts qui sagitaient, pas de f lics qui communiquaient par radio. En temps normal, on trouve toujours des foule s de gens : des inspecteurs en civil, dautres en uniforme, des photographes, des ambulanciers qui attendent pour emmener le cadavre... Et tout ce petit monde fai t un boucan denfer. Mais Larry et moi nous tenions sous le porche par une nuit de printemps dont seuls les coassements des grenouilles troublaient le silence. On attend quelque chose ? demanda Larry. Non. 105 | P a g e

Jappuyai sur le bouton phosphorescent de la sonnette. Un bong sourd rsonna dans la maison. Quelque part, un petit chien aboya furieusement. La porte souvrit sur un e femme. contre-jour dans la lumire du hall, sa silhouette tait enveloppe dombres zbr s par les clairs multicolores des gyrophares. Elle faisait environ la mme taille q ue moi. Ses cheveux noirs taient naturellement friss, ou elle avait un excellent c oiffeur. Mais contrairement aux miens, les siens ntaient pas bouriffs comme pour inv iter tous les oiseaux des environs venir y faire leur nid : ils encadraient joli ment son visage. La femme portait une chemise manches longues quelle navait pas re ntre dans son jean. Elle semblait navoir pas plus de dix-sept ans, mais moi aussi, je fais plus jeune que mon ge. Et ne parlons mme pas de Larry... Vous ne faites p as partie de la police de ltat, dclara-telle avec assurance. Je secouai la tte. Je s uis avec la Brigade dInvestigations surnaturelles. Anita Blake. Et voil mon collgue Larry Kirkland. Larry lui sourit. La femme scarta de la porte, et la lumire du hal l claira enfin son visage, ajoutant cinq bonnes annes ma premire estimation. Il me fallut une minute pour mapercevoir quelle tait maquille, tant elle lavait fait discrte ment. Entrez donc, mademoiselle Blake. Mon mari David vous attend prs du corps. E lle sonda les tnbres trangement colores avant de refermer la porte. David lui a pour tant dit dteindre ces gyrophares... Nous ne voulons pas que tout le monde des kilo mtres la ronde sache ce qui sest pass. Quel est votre nom ? demandai-je abruptement . Elle rougit un peu. Dsole... Je ne suis pas si tte en lair, dhabitude. Je mappelle eth St. John. Je suis la femme du shrif. Je tenais compagnie aux parents. 106 | P a g e

Elle dsigna une double porte situe sur la gauche. Derrire, le chien aboyait toujour s, telle une mitraillette miniature. Du calme, Raven ! ordonna une voix masculin e. Les aboiements cessrent. Nous tions dans un hall dont le plafond montait jusquau toit, comme si larchitecte avait dcoup un morceau de la pice du dessus pour crer cet espace dgag. la lumire du lustre de cristal scintillant, japerus le rectangle sombre dune pice ouverte, sur notre droite. Et lintrieur, lclat dune table et de chaises e ois de cerisier, tellement bien cires quelles refltaient la lumire. Au fond du coulo ir se dressait une porte qui devait tre celle de la cuisine. Un escalier courait le long du mur de gauche. La balustrade et les chambranles taient peints en blanc ; la moquette tait bleu clair et le papier peint, blanc avec de minuscules fleur s bleues. Lensemble tait spacieux, ar, lumineux, accueillant et totalement silencieu x. Sans la moquette, jaurais pu laisser tomber une pingle et lentendre rebondir. Be th St. John nous conduisit ltage. Le long du mur droit salignait une srie de portrai ts de famille. Le premier reprsentait un couple souriant ; le second, un couple s ouriant et un bb souriant ; le troisime, un couple souriant, un bb souriant et un bb e pleurs. mesure que javanais dans le couloir, je voyais les annes dfiler sous mes ye ux. Les bbs devinrent des enfants : un garon et une fille. Puis un petit caniche no ir fit son apparition sur les photos. La fille tait lane, mais elle devait avoir pei ne un an de plus que son frre. Les parents vieillissaient et ne semblaient pas sen alarmer. Leur fille et eux souriaient toujours. Leur fils faisait parfois la tte . dautres occasions, il souriait aussi : quand il tait tout bronz et quil tenait un poisson frachement pch, ou quand il mergeait de la piscine avec les cheveux dgoulinan t. La fille, elle, souriait tout le temps. Je me demandai lequel des deux tait mo rt. Il y avait une fentre au bout du couloir. Personne ne stait donn la peine de tir er les rideaux blancs qui lencadraient. Ses 107 | P a g e

vitres ressemblaient des miroirs sombres. Les tnbres se pressaient derrire comme si elles avaient eu un poids. Beth St. John frappa la dernire porte sur la droite. David, les inspecteurs sont ici. Je ne corrigeai pas. Lomission est un pch aux mult iples splendeurs. Jentendis un mouvement dans la pice. Mais avant que la porte pui sse souvrir, Beth St. John recula jusquau milieu du couloir, un endroit o elle ne r isquait pas de voir lintrieur de la pice. Je vis son regard glisser dune photo lautre . Elle porta une main fine sa poitrine, comme si elle avait du mal respirer. Je vais faire du caf. Vous en voulez ? demanda-t-elle dune voix tendue. Volontiers. E xcellente ide, fit Larry. Beth eut un sourire tremblant et rebroussa chemin vers lescalier. Elle ne courut pas, ce qui lui valut beaucoup de points, selon mon barm e. Jaurais pari que ctait la premire fois quelle se trouvait sur les lieux dun crime. a porte souvrit. David St. John portait le mme type duniforme bleu ple que son adjoi nt. Mais la ressemblance sarrtait l. Dans les un mtre soixante-quinze, il tait mince mais muscl, comme un coureur de marathon. Ses cheveux taient moins orange que ceux de Larry. On remarquait ses lunettes avant ses yeux, et pourtant, ces derniers valaient bien le dtour : ils taient dun vert ple translucide, comme ceux dun chat. Sa ns eux, le visage de David St. John aurait t assez banal, bien que du genre dont o n ne se lasse pas trop facilement. Il me tendit la main. Je la pris. Il serra pe ine la mienne, comme sil craignait de me faire mal. Beaucoup dhommes font a. Au moi ns, il avait pens me saluer, contrairement la plupart de ses congnres. Je suis le s hrif St. John, et vous devez tre Anita Blake. Le divisionnaire Storr ma prvenu de vo tre arrive. (Il regarda Larry.) Qui est-ce ? Mon assistant, Larry Kirkland. 108 | P a g e

St. John plissa les yeux. Il sortit dans le couloir et referma la porte derrire l ui. Le divisionnaire Storr na mentionn personne dautre. Puis-je voir votre identifi cation ? Je dclipai mon badge et le lui tendis. Il secoua la tte. Vous ntes pas insp ecteur. Non, en effet. Je maudis mentalement Dolph. Bon sang, je mtais doute que a n e marcherait pas ! Et lui ? demanda St. John en dsignant Larry du menton. Tout ce que jai sur moi, cest mon permis de conduire, avoua Larry. Qui tes-vous ? Je suis Anita Blake. Je fais partie de la BIS, mme si je nappartiens pas officiellement la police. Larry est en formation. Je sortis de ma poche ma nouvelle licence dexcutr ice de vampires. a ressemblait un permis de conduire amlior, mais ctait ce que javais de mieux. St. John lexamina pensivement. Vous tes excutrice de vampires ? Il est un peu tt pour que vous interveniez. Jignore qui a fait appel vous. Je suis rattache la brigade du divisionnaire Storr. Je prfre venir ds le dbut dune enqute : en gnral, mite le nombre de victimes. St. John me rendit ma licence. Jignorais que le dcret Brewster tait dj en vigueur. Brewster tait le snateur dont la fille avait t victime de vampires. Ce nest pas le cas, admis-je. Mais je travaille avec la police depuis un bail. Combien de temps ? Presque trois ans. St. John sourit. Je suis en poste depuis moins longtemps que a... Selon le divisionnaire Storr, si quelquun peut mai der rsoudre cette affaire, cest vous. Si le chef de la BIS a tellement confiance e n 109 | P a g e

vous, je ne refuserai pas votre aide. Nous navions jamais eu de meurtre vampiriqu e dans le coin... Les vampires aiment rester prs des grandes villes. a leur facili te la tche quand ils doivent cacher leurs victimes. Je peux vous dire que personn e na tent de dissimuler celle-l, fit St. John. Il poussa la porte et, dun geste, nou s invita entrer. Le papier peint tait couvert de roses trmires un peu dsutes. part l coiffeuse, qui ressemblait une antiquit, tout le mobilier tait en osier blanc et en dentelle rose. On aurait dit la chambre dune gamine de six ans. La fille gisai t sur son lit, dont le couvre-lit tait assorti la tapisserie. Les draps chiffonns sous son corps taient rose bubble-gum. Sa tte reposait au bord des oreillers, comm e si elle avait gliss sur le ct aprs quon leut allonge. Des rideaux roses ondulaient d vant la fentre ouverte. Une brise frache entrait dans la pice, bouriffant ses cheveu x bruns enduits de gel. Il y avait une petite tache rouge sous son visage, lendro it o les draps avaient absorb son sang. Jtais prte parier quelle portait des traces d morsure de ce ct du cou. Son maquillage ntait pas aussi bien appliqu que celui de Be th St. John, mais elle stait donne beaucoup de mal pour se faire belle. Son rouge lv res avait bav. Un de ses bras pendait dans le vide, les doigts plis comme sils cher chaient saisir quelque chose. Du vernis rouge brillait sur ses ongles. Ses longu es jambes taient cartes, rvlant deux traces de crocs lintrieur de sa cuisse. Mais pa es marques rcentes. Ses ongles de pied taient vernis de la mme couleur que ses main s. Elle portait une nuisette noire dont les bretelles avaient gliss sur ses paules , exposant des seins petits mais parfaitement forms. Lourlet tait relev jusqu sa taill e, le vtement ne formant plus quune ceinture. Cela mirrita davantage que tout le re ste. Son assassin aurait au moins pu la couvrir, au lieu de la laisser ainsi, of ferte comme une catin. Je trouvais a arrogant et cruel. De lautre ct de la chambre, Larry tait debout prs de la seconde fentre, galement ouverte pour laisser entrer la fracheur nocturne. 110 | P a g e

Avez-vous touch quelque chose ? demandai-je St. John. Il secoua la tte. Vous avez pris des photos ? Non. Jinspirai profondment, en me rappelant que jtais une simple i nvite et que je navais aucun statut officiel. Je ne pouvais pas me permettre de lner ver. Alors, quavez-vous fait ? Jai appel la BIS et la police de ltat. Je hochai la t . Quand avez-vous dcouvert le corps ? Il consulta sa montre. Il y a une heure. Co mment tes-vous arrive si vite ? Jtais moins de quinze kilomtres. Un coup de chance ur moi. Jtudiai le corps de la fille. On peut dire a ! Larry agrippait si fort le b ord de la fentre que ses jointures avaient blanchi. Larry, tu veux bien aller me chercher des gants dans la Jeep ? Lesquels ? Jai une bote de gants chirurgicaux av ec mes affaires de ranimation. Apporte-la. Il dglutit. Chacune de ses taches de ro usseur se dcoupait sur son visage comme une lentille nageant la surface dune assie tte de soupe. Trs vite, il gagna la porte et la referma. Javais deux paires de gan ts dans ma poche, mais Larry devait prendre lair. Cest son premier meurtre ? deman da St. John. Son second. Quel ge a la fille ? Dix-sept ans. Dans ce cas, cest un m eurtre, mme si elle tait consentante. Consentante ? De quoi parlez-vous ? Pour la premire fois, jentendis de la colre dans sa voix. Que croyez-vous quil se soit pass i ci, shrif ? 111 | P a g e

Un vampire est entr par la fentre alors quelle sapprtait se coucher, et il la tue. st tout le sang ? Il y en a sous son cou. Vous ne pouvez pas voir la marque, mai s cest par l quil la drain. a ne fait pas une quantit suffisante pour provoquer un a cardiaque. Son assassin a d boire le reste, insista St. John, lair vaguement outr. Aucun vampire ne peut boire tout le sang dun humain adulte en une seule fois. Dan s ce cas, ils devaient tre plusieurs. Vous faites allusion aux marques, sur sa cu isse ? Cest a. St. John arpentait la moquette rose grandes enjambes nerveuses. Ces marques sont vieilles de deux ou trois jours, objectaije. Eh bien, il a d lhypnoti ser deux fois auparavant, mais ce soir, il la tue. Il est encore trs tt pour quune ad olescente aille se coucher. Sa mre a dit quelle se sentait fatigue. a, je voulais bi en le croire. Mme si on la dsir, perdre une telle quantit de sang met forcment plat. lle sest fait un brushing et elle sest maquille avant de se mettre au lit, dis-je. Et alors ? Vous connaissiez cette fille ? Bien sr. Monkeys Eyebrow est une petite ville, mademoiselle Blake. Ici, tout le monde se connat. Ctait une brave petite. Pe rsonne ne lavait jamais vue saoule ou en train de se faire peloter par un garon. J e ne dis pas le contraire, shrif. tre assassin ne fait pas de vous un dprav. St. John hocha la tte, blanc comme un linge. Je faillis lui demander combien de cadavres il avait vu, mais je me retins. 112 | P a g e

Que ce soit sa premire ou sa vingtime affaire de meurtre, il tait shrif. votre avis, que sest-il pass ici ? Javais dj pos la question une fois, mais je voulais lui laisse r une seconde chance. Un vampire a viol et tu Ellie Quinlan. Voil ce qui sest pass. S t. John avait dit a sur un ton de dfi, comme sil ny croyait pas non plus. Ce ntait pa un viol, shrif. Ellie Quinlan a invit son assassin dans sa chambre. Il sapprocha d e la fentre du fond o il prit la place quoccupait Larry quelques minutes plus tt, le regard perdu dans le vide. Comment vais-je annoncer ses parents et son petit frr e quelle a invit un monstre dans son lit ? Quelle la laiss se nourrir delle ? Comment leur dire a ? Dans trois nuits deux, en comptant celle-l , Ellie se relvera dentre es morts et pourra le leur expliquer elle-mme. St. John se tourna vers moi, livid e. Il secoua lentement la tte. Ils veulent quon lembroche. Quoi ? Ils veulent quon mbroche. Ils refusent quelle se transforme en vampire. Je baissai les yeux vers l e corps encore tide et fis un signe de dngation. Elle se relvera aprs-demain soir. S famille ne le souhaite pas. Si elle tait dj une vampire, ce serait un meurtre de le mbrocher parce que ses parents napprouvent pas sa nouvelle existence. Mais elle ne st pas encore une vampire. Pour linstant, ce nest quun cadavre. Il faudra que le mde cin lgiste la dclare officiellement morte avant quon puisse lembrocher. a risque de p rendre un certain temps. 113 | P a g e

Je connais le docteur Campbell. Il fera une exception pour les Quinlan. Je resta i immobile, les yeux baisss sur la fille. Elle navait pas lintention de mourir, shri f. Ce nest pas un suicide. Elle comptait bien revenir. Vous ne pouvez pas le savo ir ! lana St. John. Je le sais, et vous le savez aussi ! Si nous lembrochons avant quelle puisse se relever, ce sera un meurtre. Pas selon la loi. Je ne vais pas c ouper la tte et prlever le cur dune adolescente de dix-sept ans pour la seule raison que le style de vie quelle a choisi ne convient pas ses parents. Elle est morte, mademoiselle Blake. Je sais. Et je sais aussi ce quelle deviendra. Probablement mieux que vous. Dans ce cas, vous comprenez pourquoi ses parents ne dsirent pas q ue cela arrive. Je continuai dvisager St. John. Oui, je comprenais. Il fut un tem ps o jaurais pu liquider cette fille en toute conscience. Avec limpression que jaida is sa famille et que je librais son me. prsent, je ntais plus certaine de rien. Lais ez les Quinlan y rflchir vingt-quatre heures. Faites-moi confiance. Pour le moment , ils sont horrifis et submergs par le chagrin. Sont-ils vraiment en tat de prendre des dcisions sa place ? Ce sont ses parents, sobstina St. John. Oui, et dans deux jours, prfreront-ils quelle leur explique les raisons de son geste, ou quelle se dc ompose dans un cercueil ? Elle deviendra un monstre. Peut-tre. Mais nous devrions temporiser jusqu ce quils aient eu le temps dy penser. Le problme immdiat, cest le bu eur de sang qui a fait a. Absolument. Nous allons le retrouver et le tuer. Nous n e pouvons pas le tuer sans un mandat dexcution. Je connais le juge du coin. Je peu x vous dgoter un mandat. Je nen doute pas. 114 | P a g e

Cest quoi, votre problme ? cria St. John. Navez-vous pas envie de le buter ? Je me tournai vers la fille. Si son assassin avait vraiment voulu quelle se transforme, il aurait emport le corps. Il laurait cache jusqu ce quelle se relve, pour la protge es gens comme moi. Sil stait souci delle... Si, jai trs envie de le buter. Tant mi Par o commenons-nous ? Eh bien... Le meurtre a eu lieu peu de temps aprs la tombe de la nuit. Donc, notre vampire doit se reposer prs dici dans la journe. Y a-t-il dan s le coin une maison abandonne, une grotte ou un endroit o on puisse cacher un cer cueil ? Une vieille ferme un kilomtre et demi dici, et une grotte au bord de la ri vire... Jy allais souvent quand jtais petit. Comme tous les gamins de la rgion. Voil a situation : si nous nous mettons sa recherche maintenant, il russira probableme nt liminer quelques-uns dentre nous. Mais si nous ne faisons rien, ce soir, il dpla cera son cercueil, et nous ne le retrouverons jamais. Nous allons le chercher ds ce soir. Maintenant. Depuis quand tes-vous mari, shrif ? Cinq ans. Pourquoi ? Vous es amoureux de votre femme ? Bien entendu. Nous sortions dj ensemble au lyce. Mais je ne vois pas le rapport. Lancez-vous la poursuite de lassassin et vous ne la re verrez peut-tre jamais. Si vous navez jamais chass de vampire aprs la tombe de la nui t, vous navez aucune ide de ce qui vous attend, et rien de ce que je pourrais dire ne vous y prparera. Mais imaginez de ne plus revoir Beth. Ne plus lui tenir la m ain. Ne plus entendre sa voix. Nous pouvons y aller demain matin. Le vampire ne dplacera pas forcment son cercueil ce soir, et sil le fait, ce sera peut-tre de la f erme la grotte, ou vice versa. Nous pourrions lattraper en plein jour sans risque r la vie de personne. Pensez-vous vraiment quil ne bougera pas cette nuit ? Je pr is une profonde inspiration. Jaurais voulu mentir. Dieu sait que jaurais voulu men tir ! 115 | P a g e

Non. Je crois quil dtalera le plus loin possible dici. Cest pour a quil est venu apr e coucher du soleil : a lui laisse tout le reste de la nuit pour senfuir. Dans ce cas, on y va ! lana St. John. Trs bien. Mais il y aura des rgles respecter. Numro un : cest moi qui commande. Jai dj chass des vampires, et je suis toujours en vie, ce q ui fait de moi une experte. Si vous mobissez en tout point, peut-tre et je dis bien : peut-tre que nous survivrons tous jusqu demain matin. Le vampire except ! Oui, c t lide... Voil trs longtemps que je navais pas chass de vampire pendant la nuit et en pleine cambrousse. Mon matos tait chez moi, enferm dans mon placard. Je navais pas le droit de le trimballer partout sans un mandat dexcution en bonne et due forme. Tout ce que javais, ctait mon crucifix, deux flingues et deux couteaux. Pas deau bnit e, pas de croix supplmentaires, pas de fusil pompe. Mme pas de pieu et de maillet. Vous avez des balles en argent ? Je peux en trouver. Faites-le. Et aussi un fus il pompe avec des munitions en argent. Y a-t-il une glise catholique ou piscopalie nne dans le coin ? Bien sr. Il nous faudra de leau bnite et des hosties. Je savais quon pouvait asperger les vampires deau bnite, mais pas quon pouvait les bombarder c oups dhosties... Elles ne produisent pas exactement le m me effet que des grenades . Je veux les donner aux Quinlan pour quils en posent une devant chaque porte et chaque fentre de cette maison. Vous pensez que le vampire reviendra ? Non. Mais l a fille la invit. Elle est la seule pouvoir rvoquer cette invitation, et dans son ta t... Jusqu ce que nous ayons mis la main sur ce fils de pute, autant ne pas prendr e de risques. St. John hsita, puis hocha la tte. Je vais aller lglise, voir ce que j e peux faire. 116 | P a g e

Il marcha vers la porte. Shrif ? Il sarrta et se retourna vers moi. Je veux le mand at avant que nous partions. Pas question que je sois accuse de meurtre. Il hocha la tte nerveusement, comme les chiens quon voit sur la plage arrire des bagnoles de beaufs. Vous laurez, mademoiselle Blake. Puis il sortit et referma la porte derr ire lui. Je restai seule avec la fille morte. Elle gisait l, ple et immobile, de pl us en plus froide et de plus en plus morte. Si ses parents avaient leur mot dire , elle le resterait. Et cest moi quil reviendrait de faire le ncessaire. Il y avait des livres de classe parpills au pied du lit, comme si elle tudiait en attendant s on assassin. Jen refermai un du bout du pied pour voir son titre. De lalgbre. Elle rvisait ses cours dalgbre avant de se maquiller et denfiler sa nuisette noire. Et me rde ! 117 | P a g e

Chapitre 12 n attendant le mandat dexcution, je mentretins avec la famille. Ce nest pas mon pass e-temps prfr, mais dans le cas prsent, a simposait. Ellie navait pas t victime dune e alatoire. Autrement dit, ses parents connaissaient sans doute le vampire, ou il s lavaient connu avant sa mort. Le salon reprenait le thme pastel du reste de la m aison, avec une prdominance de bleu. Beth St. John avait fait du caf, et elle avai t rquisitionn Larry pour porter un plateau. Elle navait aucune envie de revoir le c orps, et je ne pouvais pas len blmer. Jai dj vu des cadavres beaucoup plus amochs, mai s chaque mort est poignant sa faon. Offerte moiti nue sur ses draps rose bonbon, E llie Quinlan avait quelque chose de pitoyable, mme pour moi, qui ne lavais pas con nue de son vivant. Contrairement Beth St. John. Et a ne devait pas lui faciliter les choses. Les parents et le frre dEllie se pelotonnaient sur le canap blanc. Le pr e tait un homme costaud, pas gros, mais avec des paules carres comme celles dun joue ur de football amricain. Ses courts cheveux noirs qui grisonnaient sur les tempes lui donnaient une allure trs distingue. Le teint vaguement rougeaud plutt que bron z, il portait une lgante chemise blanche dont il avait dfait le col, mais pas les bo utons de manchette. Son visage tait fig, immobile comme un masque, comme sil se pas sait quelque chose de trs diffrent sous la surface. Il semblait calme et parfaitem ent matre de lui-mme, mais leffort quil faisait pour sen donner lair se voyait et de l a colre brillait dans ses yeux sombres. Il avait pass un bras autour des paules de sa femme, qui sappuyait contre lui en pleurant, les yeux ferms. Son maquillage ava it coul sur ses joues en longues tranes 118 | P a g e E

multicolores. Elle avait dpais cheveux bruns amidonns par tous les produits quelle m ettait dessus pour obtenir une coiffure aussi sophistique. Elle portait un chemis ier rose manches longues, imprim dun dlicat motif floral et un pantalon de couleur assortie. Pour tout bijou, elle arborait son alliance et une croix en or. Le garo n devait faire la mme taille que moi et il tait aussi mince quune branche de saule. Il navait pas encore eu sa pousse de croissance, et a lui donnait lair plus jeune q uen ralit. La douceur de sa peau indiquait quil navait jamais eu un bouton dacn. l , un bon moment passerait avant quil doive utiliser un rasoir. Si Ellie avait dix -sept ans, il devait en avoir au moins quinze, voire seize, mais il nen paraissai t gure plus de douze. Il aurait pu passer pour une parfaite victime, sans ses yeu x et la faon dont il se tenait. Malgr son chagrin vident et les larmes qui schaient sur ses joues, il semblait trs sr de lui, plein dune intelligence et dune rage qui d evaient empcher ses camarades de classe de le malmener. Il avait les cheveux auss i noirs que ceux de son pre, et sans doute aussi fins que ceux de sa mre avant quel le les bousille coups de laque. Un petit caniche noir tait assis sur ses genoux. Il avait aboy comme une mitraillette jusqu ce que le garon le prenne dans ses bras. Un grognement sourd montait encore de sa gorge couverte de poils boucls. Tais-toi , Raven, lui ordonna son jeune matre. Le caniche continua grogner. Je dcidai de lig norer. Sil se jetait sur moi, jarriverais sans doute lui tenir tte. Aprs tout, jtais rme. Monsieur et madame Quinlan, je mappelle Anita Blake. Jai quelques questions vo us poser. Lavez-vous dj embroche ? demanda lhomme. Non, monsieur Quinlan. Le shrif moi sommes daccord pour attendre vingt-quatre heures. Son me immortelle est en dan ger. Nous voulons que ce soit fait maintenant. Si vous tes toujours dans les mmes dispositions demain soir, je le ferai. 119 | P a g e

Nous voulons que ce soit fait maintenant ! rpta Quinlan pre. Il serrait sa femme si fort contre lui que ses doigts senfonaient dans son paule. Elle ouvrit les yeux et cligna des paupires en levant le nez vers lui. Jeffrey, sil te plat... Tu me fais mal. M. Quinlan dglutit et relcha son treinte. Je suis dsol, Sally. Je suis dsol. Ce xcuses semblrent vacuer une partie de sa colre. Son visage sadoucit et il secoua la tte. Nous devons sauver son me. Sa vie nest plus, mais son me reste. Nous devons au moins pargner a. Il fut un temps o je laurais cru aussi. Un temps o je proclamais que tous les vampires taient des cratures malfiques. prsent, je nen tais plus si certain . Jen ai trop rencontr qui navaient pas lair si mchants que a. Je reconnais le mal qua nd jy suis confronte, et je ne lai pas vu en eux. Jignore ce quils sont au juste, mai s je sais que selon lglise, ils sont damns. Cela dit, pour cette mme glise catholique , je le suis aussi. Du coup, quand elle a excommuni tous les excuteurs de vampires , je suis devenue piscopalienne. tes-vous catholique, monsieur Quinlan ? Oui. Quest -ce que a peut vous faire ? Jai t leve dans la foi catholique. Je suis donc bien plac pour comprendre vos croyances. Ce ne sont pas des croyances, mademoiselle... Rap pelezmoi votre nom. Blake. Anita Blake. Ce ne sont pas des croyances, mademoisel le Blake, mais des faits. Lme immortelle dEllie court le risque de la damnation tern elle. Nous devons laider. Comprenez-vous ce que vous me demandez de faire ? De la sauver ! Je secouai la tte. Mme Quinlan me regardait bizarrement. Jtais prte parier que jaurais pu dclencher une sacre querelle familiale. Il faudra que je lui plonge un pieu dans le cur et que je lui coupe la tte. 120 | P a g e

Jomis de mentionner que jexcute en ralit les vampires avec une cartouche de fusil pom pe tire bout portant. Cest assez dgueu et il nest pas question dexposer le cadavre da ns un cercueil ouvert. Mais a nous facilite les choses, ma victime et moi. Frisso nnante, Mme Quinlan se blottit contre son mari et enfouit son visage dans le cre ux de son paule, souillant sa chemise de maquillage. Essayez-vous de faire pleure r ma femme ? Non, monsieur, mais je veux que vous compreniez quaprs-demain soir, E llie se relvera. Elle marchera et elle parlera. Aprs un moment, elle pourra mme rec ommencer vous frquenter normalement. Mais si je lexcute, elle sera dfinitivement mor te. Elle lest dj. Nous voulons que vous fassiez votre travail, affirma M. Quinlan. Mme Quinlan refusait de me regarder en face. Ou elle partageait lavis de son poux, ou elle ne se sentait pas la force de le contredire. Mme pour sauver sa fille. J e pouvais toujours temporiser pendant vingt-quatre heures. Il tait douteux que M. Quinlan change davis, mais je plaais de grands espoirs en sa femme. Votre caniche aboie toujours face des inconnus ? Les Quinlan me regardrent en clignant des yeu x, comme une famille de lapins prise dans les phares dune voiture. Le changement de sujet tait un peu trop abrupt pour leur esprit embrum par le chagrin. Quel rapp ort avec le problme ? demanda M. Quinlan. Il y a un meurtrier quelque part. Je va is lattraper, mais jai besoin de votre aide. Je vous prie de rpondre de votre mieux mes questions. Je ne vois pas ce que mon chien vient faire l-dedans... Je soupir ai et sirotai mon caf. Ce type venait de dcouvrir sa fille viole et assassine selon lui. Lhorreur de la situation imposait que je me montre indulgente avec lui, mais il ne faudrait pas non plus quil abuse de ma patience. 121 | P a g e

Votre caniche a aboy sen pter les cordes vocales quand je suis arrive. Le fait-il ch aque fois quun inconnu entre dans cette maison ? Le garon vit o je voulais en venir . Oui, dit-il. Raven aboie toujours en prsence dun inconnu. Jignorai ses parents po ur madresser la personne la plus raisonnable prsente dans cette pice. Quel est ton nom ? Jeff. Doux Jsus. Jeffrey Junior. Jaurais d men douter. Combien de fois faudrai t-il quil me voie avant de cesser daboyer quand jarrive ? Le garon rflchit en se mordi llant la lvre infrieure. Mme Quinlan scarta de son mari et se redressa. Raven aboie toujours quand quelquun se prsente la porte, mme sil le connat. A-t-il aboy ce soir Les deux parents froncrent les sourcils. Oui, dit Jeff. Il a aboy comme un fou jus qu ce quEllie le laisse entrer dans sa chambre, juste aprs la tombe de la nuit. Quelq ues minutes plus tard, il est redescendu. Comment avez-vous dcouvert le corps ? R aven sest remis aboyer, et nous navons pas pu le faire taire. Ellie le laisse touj ours entrer, dhabitude. Mme quand elle a besoin dintimit. (Il avait prononc ce mot co mme sil lui faisait lever les yeux au ciel, dordinaire.)Mais cette fois, elle ne l ui a pas ouvert. Je suis mont frapper sa porte, et elle na pas rpondu. Raven gratta it au battant. Comme ctait ferm de lintrieur, je suis all chercher papa. Une larme sc pa de ses yeux carquills. Vous avez dverrouill la porte, monsieur Quinlan ? Oui. Et je lai trouve tendue sur son lit. Je nai pas pu la toucher. Elle tait souille. Je... I l suffoqua, ses efforts pour ne pas pleurer faisant tourner son visage au pourpr e. Par-dessus la tte de sa mre, Jeff lui passa un bras autour des paules. Raven gmit doucement et lcha la figure 122 | P a g e

barbouille de Mme Quinlan. Avec un petit rire trangl, elle caressa ses poils boucls. Javais envie de partir, pour les laisser faire le deuil dEllie. Sa mort datait de si peu quils nen taient pas encore ce stade. Ils restaient sous le choc. Mais je n e pouvais pas me dfiler. Le shrif St. John reviendrait bientt avec le mandat dexcutio n, et javais besoin du plus dinformations possible avant daller affronter les tnbres. Larry tait assis dans un coin de la pice, sur un fauteuil bleu clair. Tellement s ilencieux quon aurait pu loublier. Mais ses yeux vifs remarquaient tout, enregistr ant chaque dtail dans un coin de son esprit. Au dpart, quand javais compris quil mmor isait tout ce que je faisais et disais, a mavait intimide. Maintenant, je comptais dessus. Beth St. John entra avec un plateau de sandwichs, de caf et de jus de fru its. Je ne me souvenais pas que quiconque ait rclam boire ou manger, mais je crois quelle cherchait soccuper pour ne pas regarder pleurer les Quinlan. Et je la comp renais... Elle posa le plateau sur la table basse. Les Quinlan lignorrent. Je sais is une nouvelle chope de caf. Interroger une famille plore passe toujours mieux ave c un peu de cafine. Enfin, les Quinlan rompirent leur treinte de groupe. Le canich e fut transfr sur les genoux de la mre, quencadraient son mari et son fils. Tous deu x me dvisageaient avec le mme regard. Les miracles de la gntique... Le vampire devai t dj tre dans la chambre dEllie quand elle a fait entrer Raven la tombe de la nuit, l anai-je. Ma fille naurait jamais invit ici son assassin. Si elle avait dix-huit ans , monsieur Quinlan, a ne serait mme pas un meurtre. tre involontairement transform e n vampire est toujours un meurtre, quel que soit lge de la victime. Je pense que v otre fille connaissait ce vampire-l. Et quelle la laiss entrer de son plein gr. Vous es folle ! Beth, allez chercher le shrif. Quil fasse sortir cette femme de ma mais on. Beth se leva dun air hsitant. 123 | P a g e

David est parti, Jeffrey. Je... Ladjoint Coltrain est l-haut avec le corps, mais.. . Dans ce cas, faites-le descendre ! cria M. Quinlan. Beth me regarda puis se re tourna vers lui et tordit nerveusement ses petites mains. Jeffrey, cest une excutr ice de vampires. Elle a lhabitude. Vous devriez lcouter. Quinlan se leva. Ma fille a t viole et assassine par un animal enrag. Je veux que cette femme sorte de ma maiso n. Tout de suite. Sil navait pas t en larmes, je me serais nerve. Beth me regarda. Ell e tait prte laffronter si javais besoin quelle le fasse. Beaucoup de points supplment ires son crdit. Quelquun que vous connaissez a-t-il disparu ou est-il dcd rcemment emandai-je. Quinlan me dvisagea en plissant les yeux. Il semblait dsaronn. Une fois de plus, jtais passe trop vite du coq lne. Jesprais russir le distraire pour lem e jeter dehors avant que jaie pu tirer de lui quelque chose dintressant. Quoi ? Que lquun que vous connaissez a-t-il disparu ou est-il dcd rcemment ? rptai-je. Il secoua a tte. Non. Andy a disparu, dit Jeff. De nouveau, son pre secoua la tte. Le sort de ce garon ne nous concerne pas. Qui est Andy ? demandai-je. Le petit ami dEllie, f it Jeff. Elle ne sortait plus avec lui, grogna Quinlan. Je captai le regard de s on fils. Il mapprit quEllie sortait bel et bien avec Andy, et que a ne plaisait pas du tout son cher papa. Pourquoi naimiez-vous pas Andy, monsieur Quinlan ? Ctait un criminel. Cest--dire ? 124 | P a g e

Il avait t arrt pour consommation de drogue. Il fumait de lherbe, prcisa Jeff. Je c enais regretter de ne pas tre seule avec lui. Il semblait savoir ce qui se passait , et il ne tentait pas de me le cacher. Comment me dbarrasser de ses parents pour que nous ayons une petite conversation prive ? Il exerait une influence nfaste sur ma fille, et jy ai mis un terme, affirma Quinlan. Et depuis, il a disparu ? insi stai-je. Oui, fit Jeff. Laisse-moi rpondre aux questions de Mlle Blake, mon garon. Cest moi le chef de famille. Le chef de famille. a faisait un bail que je ne lavai s pas entendue, celle-l. Jaimerais bien fouiller le reste de la maison, au cas o le vampire serait entr par un autre endroit que la chambre dEllie. Jeff, tu pourrais me faire visiter ? Je peux le faire moi-mme, mademoiselle Blake, dit M. Quinlan. Pour le moment, votre femme a besoin de vous. Vous tes le seul pouvoir la rconfor ter. Mme Quinlan leva les yeux vers lui, puis vers moi, comme si elle ntait pas ce rtaine de vouloir tre rassure, mais je savais que cette ide flatterait la virilit ma sculine de son poux. Il hocha la tte. Vous avez peut-tre raison. Pour le moment, Sa lly a besoin de moi. Sally coopra en nous gratifiant dun nouveau torrent de larmes , et en enfouissant son visage dans le pelage du caniche. Raven se dbattit frntique ment. Alors que Quinlan se rasseyait et prenait sa femme dans ses bras, le chien en profita pour se dgager et trottiner vers Jeff. Je me levai. Larry mimita. Javana i vers la porte en faisant signe au garon de me suivre. Raven nous embota le pas. Jetant un coup dil par-dessus mon paule, je vis Beth St. John nous regarder sortir dun air envieux, comme si elle mourait denvie de nous accompagner. Mais elle resta assise 125 | P a g e

devant son plateau de sandwichs dont personne ne voulait et son caf qui refroidis sait la vitesse grand V. Comme un bon petit soldat. Elle nabandonnerait pas son p oste. Je refermai la porte derrire moi avec un soulagement trs lche, ravie que teni r la main des Quinlan ne soit pas mon boulot. Par comparaison, affronter un vamp ire, ft-ce en pleine nuit, ne me semblait plus aussi terrible. videmment, jtais touj ours en scurit dans la maison. Une fois dehors, je changerais peut-tre davis. 126 | P a g e

Chapitre 13 ans le hall, lair semblait plus frais et plus facile respirer. Mais ctait sans dout e mon imagination. Le caniche me reniflait les pieds en grognant. Jeffrey le ram assa et le fourra sous son bras, un geste quil avait dj d faire des centaines de foi s. Vous ne voulez pas vraiment fouiller la maison, nest-ce pas ? Non, reconnus-je . Papa nest pas mchant, vous savez. Cest juste que... (Il haussa les paules.) Il a t oujours raison, et ceux qui ne sont pas daccord avec lui ont forcment tort. Je sai s. Et je sais aussi quil a la trouille. En gnral, a rend les gens agressifs. Jeff fi t la grimace. a devait tre la premire fois que quelquun accusait son pre davoir peur d e quelque chose. Andy et ta sur, ctait srieux ? Junior regarda la double porte ferme du salon et baissa la voix. Papa vous dirait que non, mais en ralit... ctait trs srie x. Nous ne sommes pas obligs den parler ici, dis-je. Si tu veux aller dans une aut re pice... Vous tes vraiment une chasseuse de vampires ? En dautres circonstances, je crois quil aurait t trs excit de me rencontrer. Pour un ado, il est difficile de n e pas trouver supercool une nana qui gagne sa vie en plantant des pieux dans la poitrine de cratures surnaturelles. Oui, et nous relevons aussi des zombies. Jeff eut lair surpris. Tous les deux ? 127 | P a g e D

Je suis un ranimateur quasiment diplm, affirma Larry. Jeff secoua la tte. Venez. Nou s serons mieux dans ma chambre... Il marcha vers lescalier, et nous le suivmes. Si javais t flic, interroger un mineur sans la prsence dun parent ou dun avocat aurait t llgal. Mais je ntais pas flic (pour une fois que a me servait quelque chose !), et J eff ntait pas un suspect. Jallais simplement lui soutirer des informations sur la v ie sexuelle de sa grande sur. Les enqutes sur les meurtres ne sont jamais plaisant es, et ce nest pas toujours cause du cadavre. Arriv au sommet des marches, Jeff hsi ta et regarda vers lautre bout du couloir. Ladjoint Coltrain tait devant la chambre dEllie, le menton lev et les mains croises dans le dos, lafft dun ventuel intrus. L orte tait ouverte. Jimagine quil tait au-dessus de ses forces de rester dans la pice. Quand il vit Jeff, il ferma la porte derrire lui. Ctait sympa de sa part, mais a au rait pu lui tre fatal. Un vampire assez ancien aurait pu entrer dans la chambre s ans quil sen aperoive, et ouvrir la porte la vole avant quil ait le temps de dgainer on flingue. Les morts-vivants ne font pas de bruit. Je me demandai si je devais lui en faire la remarque, mais dcidai de fermer les yeux. Si lassassin avait voulu tuer dautres personnes dans cette maison, il laurait dj fait. Il aurait pu buter to ute la famille ! Au lieu de a, quand le chien avait aboy, il stait enfui. Donc, il ta it nouveau dans la partie, encore mal habitu ses pouvoirs. Personnellement, je mi sais sur le petit ami, Andy. Il se pouvait quil soit parti en Californie chercher la fortune et la gloire, mais jen doutais. Cela dit, je gardais lesprit ouvert to ute autre hypothse. Jeff ouvrit la porte la plus prs de lescalier et entra. Sa cham bre tait plus petite que celle dEllie tre lane a des avantages , mais elle semblait si appartenir quelquun de beaucoup plus jeune avec son papier peint beige, couver t de 128 | P a g e

cow-boys et dIndiens, et son couvre-lit assorti. Il ny avait pas un seul poster de pin-up ou de sportifs sur les murs. Dans un coin, japerus un bureau sur lequel sem pilaient des bouquins. Une petite pile de vtements gisait devant la penderie. Rav en sen approcha pour les renifler ; Jeff le chassa et, dun coup de pied, expdia ses fringues dedans avant de refermer la porte. Asseyez-vous o vous pourrez, nous in vita-t-il. Il tira la chaise de son bureau et se campa prs de la fentre sans trop savoir quoi faire. Je doutais quil ait souvent invit des adultes dans sa chambre. Les parents ne comptaient pas. Et jimaginais mal les Quinlan venir parler avec lu i des choses de la vie. Je pris la chaise. Il me semblait que Jeff serait moins mal laise si ctait Larry plutt que moi qui sasseyait avec lui sur son lit. Sans compt er que je ntais pas encore habitue porter des jupes si courtes, et quil marrivait par fois doublier que je devais garder les jambes serres. Larry se laissa tomber sur l e lit et sadossa au mur. Jeff cala des oreillers dans le coin et sinstalla confort ablement prs de lui. Raven les rejoignit dun bond, tourna deux ou trois fois en ro nd et finit par sallonger sur les jambes de son matre. Andy et ta sur... Ils taient chauds ? demandai-je tout de go. Et tant pis pour les prliminaires dusage. Jeff no us regarda tous les deux. Larry lui adressa un sourire encourageant. Il se dandi na un peu contre ses oreillers avant de rpondre : Plutt, ouais. Ils narrtaient pas d e se baver dessus au lyce. a devait tre embarrassant... Vous lavez dit. Ctait ma s lle navait quun an de plus que moi, et ce type la tripotait devant tout le monde.. . Il secoua la tte en triturant les oreilles du caniche et en caressant son petit corps poilu comme sil puisait du rconfort dans ce geste familier. Tu aimais bien Andy ? Il haussa les paules. 129 | P a g e

Il tait plus vieux que nous et assez cool, mais... Non. Je pensais quEllie aurait pu trouver mieux. Pourquoi ? Andy fumait de lherbe et il ne voulait pas aller la fac. En ralit, il navait lintention daller nulle part. Sortir avec ma sur lui suffisai t. Comme sils pouvaient vivre damour et deau frache, ou une nerie dans le genre. Moi aussi, je trouvais a excessivement stupide. Et quand ton pre est intervenu, ont-il s arrt de se voir ? Au contraire. Je crois quen interdisant Ellie de sortir avec An dy, il lui a donn encore plus envie dtre avec lui. Elle sest simplement montre un peu plus discrte quavant. Ah, le bel esprit de contradiction de la jeunesse... Quand Andy a-t-il disparu ? Il y a deux semaines environ. Et sa voiture aussi. Du coup , tout le monde a pens quil stait enfui. Mais il naurait jamais laiss Ellie. Mme sil un peu drang, il ne laurait pas abandonne. Ellie a-t-elle paru affecte par sa dispar ition ? Jeff frona les sourcils et serra le caniche contre sa poitrine. Raven lui lcha le menton avec sa petite langue rose. Ctait a le plus bizarre. Je sais bien que lle devait faire semblant de sen foutre devant papa et maman, mais mme au lyce ou q uand on tranait avec nos copains, elle navait pas lair de sen soucier. a ma soulag. Je veux dire, Andy tait un minable, mais elle se conduisait comme si elle narrivait p as croire quil soit parti, ou comme si elle savait quelque chose que les autres i gnoraient. Je me suis dit quil avait d aller chercher du boulot hors de la ville, et quil reviendrait la chercher plus tard. Cest peut-tre ce quil a fait, dclarai-je. Que voulez-vous dire ? Je pense quAndy est le vampire qui a tu ta sur. Vous vous tr ompez. Andy aimait Ellie. Il naurait pas fait une chose pareille. Sil est devenu u n vampire, il a cru, en la transformant, quil ne la tuerait pas, mais lui accorde rait la vie ternelle. 130 | P a g e

Jeff secoua la tte. Raven se dgagea de son treinte comme sil le serrait trop fort. I l sauta de ses genoux et sallongea sur le couvre-lit. Andy naurait jamais fait de mal Ellie, sobstina Jeff. Mourir, a doit forcment faire mal. Jimagine que oui, dis-j e. Les buissons, sous la fentre du fond de sa chambre, sont tout crass, intervint L arry. Je me tournai vers lui. Rpte-moi a ? Il eut un sourire ravi. Tout lheure, ja ait le tour de la maison. Cest pour a que je suis rest dehors si longtemps, quand t u mas envoy chercher des gants dont tu navais pas besoin. Les buissons, sous la fent re de la chambre dEllie, sont crass, comme si quelque chose de lourd leur tait tomb d essus. Il me fallut un moment pour visualiser Larry seul dans les tnbres, sans auc une arme part son crucifix. Cette ide me fit frissonner. Jouvris la bouche pour len gueuler et la refermai aussitt. Il ne faut jamais rabaisser quelquun en public, mo ins davoir une trs bonne raison de le faire. Il y avait des empreintes ? demandaije calmement. Je maccordai une douzaine de points de bonus pour avoir russi matrise r ma voix. Tu me prends pour Sherlock Holmes ? De toute faon, le sol est couvert dherbe cet endroit, et il na pas plu depuis longtemps. Je ne crois pas quil y aura de traces. (Larry frona les sourcils.) Tu es capable de pister les vampires ? Pas en rgle gnrale, mais sil est aussi nouveau que je le pense, jai peut-tre une chance. (Je me levai.) Il faut que jaille demander quelque chose ladjoint du shrif. Merci d e ton aide, Jeff. Je lui tendis la main. Il hsita avant de la serrer maladroiteme nt, comme sil navait pas lhabitude. Je marchai vers la porte, et Larry me suivit. V ous allez le retrouver et le tuer, mme si cest Andy ? lana Jeff dans notre dos. 131 | P a g e

Je me tournai vers lui. Ses yeux sombres taient toujours pleins dintelligence et d e dtermination, mais jy lus aussi la peur dun petit garon qui avait besoin quon le ra ssure. Oui, nous le retrouverons. Et vous le tuerez ? insista-t-il. Et nous le t uerons. Tant mieux. Pas lexpression que jaurais choisie... Mais ce ntait pas ma sur q ui gisait dans la pice voisine. Tu as une croix ? demandai-je. Il se rembrunit, m ais hocha la tte. Sur toi ? Non. Va la chercher et porte-la jusqu ce que nous layon attrap, daccord ? Vous croyez quil reviendra ? De nouveau, la peur brillait dans s on regard. Non, mais on ne sait jamais. Il se leva et sapprocha de son bureau. Ou vrant un tiroir, il en sortit une chane au bout de laquelle se balanait une minusc ule croix en or. Je le regardai la passer autour de son cou pendant que le canic he nous observait dun air anxieux. Je souris. On se revoit plus tard. Jeff hocha la tte en tripotant sa croix. Chez lui, la frayeur tait en train de prendre le des sus sur le choc. Nous le laissmes aux tendres soins de Raven. Tu crois vraiment q ue le vampire reviendra ? demanda Larry lorsque nous fmes dans le couloir. Non, m ais au cas o tes investigations nocturnes lui donneraient des ides, je prfre que Jef f ait au moins une croix sur lui. H h. Jai trouv un indice, se rjouit Larry. Ladjoint Coltrain nous regardait fixement. Je baissai la voix avant de rpliquer : Oui, et tu es sorti tout seul, sans arme, alors quun vampire, qui a dj tu une fois, se balad e en libert dans les parages. 132 | P a g e

Tu as dit que ctait un vampire tout nouveau. Pas avant que tu sortes me chercher d es gants. Je lavais peut-tre dduit tout seul, sentta Larry. Visiblement, au lieu de p rendre mon avertissement cur, il tait prt recommencer la premire occasion. Les no aux vampires peuvent quand mme te tuer, Larry. Pas si jai une croix. L, il marquait un point. Trs peu de morts-vivants rcemment transforms surmontent la douleur que l eur vaut un crucifix, ou savent utiliser leurs pouvoirs mentaux pour forcer leur proie lenlever. Cest vrai, mais o est donc le vampire qui la engendr ? Il pourrait voir deux sicles, pour ce que nous en savons. Et il ne doit pas tre bien loin. Lar ry plit. Je navais pas pens a... Moi, si. Il haussa les paules et eut le bon got endre un air embarrass. Cest pour a que tu es la patronne. Exactement. Tche de ne pa s loublier. Daccord, daccord. Je promets dtre sage. Gnial. Maintenant, allons deman ladjoint Coltrain sil connat quelquun qui pourrait pister notre assassin. Il est vr aiment possible de pister un vampire ? Un vampire vieux de moins de deux semaine s, qui tombe dune fentre et stale de tout son long dans des buissons... peut-tre. Dan s le pire des cas, a devrait rduire le champ de nos investigations. Larry me fit u n grand sourire. Jadmets que savoir quil est tomb de la fentre nous sera utile. Je na urais pas pens chercher des empreintes dehors. Si son sourire slargissait encore, i l allait finir par se dchirer quelque chose. 133 | P a g e

Et si un vampire assez vieux pour ignorer ta croix tavait bouff la figure, je naura is jamais su que lassassin tait tomb de la fentre, ajoutai-je. Ah, Anita. Jai t bon, r ce coup. Je secouai la tte. Larry avait dj rencontr pas mal de vampires, mais a ne suffisait pas. Il ne mesurait pas leur sauvagerie. Ni ltendue de leurs pouvoirs. I l navait pas encore de cicatrices. Sil restait dans la partie assez longtemps pour dcrocher sa licence, cela changerait forcment. Que Dieu lui vienne en aide ! 134 | P a g e

Chapitre 14 e vent tait frais et charriait une odeur de pluie. Je tournai mon visage vers sa douce caresse. Lair sentait la verdure. Plante sur la pelouse des Quinlan, je leva i le nez. La fentre dEllie brillait comme un feu de signalisation jaune. Ctait elle qui lavait ouverte, mais ctait son pre qui avait allum la lumire. La jeune fille avait rencontr son amant vampire dans le noir. Sans doute pour ne pas voir le cadavre ambulant quil tait devenu. Javais de nouveau enfil ma combinaison, ne remontant qu moi ti la fermeture clair pour pouvoir dgainer mon Browning en cas de besoin. Comme je navais apport quun holster de cuisse pour le Firestar, je lavais fourr dans une de me s poches : pas trop pratique, mais toujours mieux que de ne pas lavoir sur moi. U n holster de cuisse nest pas lidal avec une minijupe. Larry portait son flingue dan s un holster dpaule. Il se tenait derrire moi, se tortillant pour mettre en place l es lanires. En principe, elles ne sont pas trop gnantes, mais pas vraiment confort ables non plus. Un peu comme les bretelles dun soutien-gorge. A la longue, on fin it par sy habituer. Il avait mis ma combinaison de rechange sans la fermer, les p ans lui battant le torse. Le pinceau dune lampe torche nous frappa, clairant sa cr oix et maveuglant moiti. Maintenant que vous avez bousill ma vision de nuit, cartez ce foutu machin de mes yeux ! criai-je. Des clats de rire masculins retentirent d e lautre ct de la lampe. Deux flics de ltat venaient darriver temps pour se joindre tre chasse. Oh, joie. Wallace, lana lun deux, obis la dame. 135 | P a g e L

Il avait une voix basse et vaguement menaante. Le genre quon imagine trs bien lance r : Les mains sur le capot et les jambes cartes ! Et o on capte le sous-entendu : S inon... Lagent Granger sapprocha de nous, sa propre lampe braque vers le sol. Il ntai t pas aussi grand que son collgue, et un bourrelet commenait se faire la malle par -dessus sa ceinture, mais il se dplaait dans lobscurit en sachant ce quil faisait. Co mme sil avait dj traqu un prdateur dans les tnbres. Pas forcment un vampire, mais peu e un assassin humain. Wallace nous rejoignit son tour, le faisceau de sa lampe v oletant autour de nous telle une luciole gante. Il ntait plus dans mes yeux, mais i l mempchait toujours de voir dans le noir. Vous voulez bien teindre a... sil vous pla ? Wallace fit un pas de plus vers moi et me toisa de toute sa hauteur considrabl e. Il tait bti comme un joueur de football amricain, avec de trs longues jambes. Ladj oint Coltrain et lui pourraient faire un bras de fer plus tard. Pour linstant, je voulais simplement quil ne me serre pas daussi prs. Laisse tomber, Wallace, fit Gr anger, qui avait dj teint sa propre lampe. Si je fais a, je ny verrai plus rien, dit son collgue. Vous avez peur du noir ? demandai-je. Larry clata de rire. Mauvaise i de. Wallace se tourna vers lui. Vous trouvez a drle ? Il marcha sur Larry jusqu ce qu ls se touchent presque, utilisant sa taille et sa carrure pour lintimider. Mais L arry est comme moi. Ayant toujours t petit, il sest fait malmener souvent et il en faut beaucoup plus pour limpressionner. Cest vrai ? demanda-t-il. Vrai que quoi ? Que vous avez peur du noir. La ranimation nest pas la seule technique que je lui a i enseigne. Malheureusement pour lui, cest un mec. Je peux emmerder les gens sans quils pensent me balancer leur poing dans la figure. Larry na pas cette chance. 13 6 | P a g e

Wallace le saisit par les revers de sa combinaison et le souleva jusqu ce que seul s ses orteils touchent encore le sol. Sa lampe torche tomba et roula dans lherbe, claboussant nos chevilles de lumire. Lagent Granger sapprocha, mais ne toucha pas W allace. Malgr lobscurit, je distinguais la tension dans ses paules et dans ses bras. Pas parce quil soulevait Larry, mais parce quil mourait denvie de le frapper et qui l se retenait. Repose-le, ordonna Granger. Il ne voulait pas se moquer de toi. W allace se contenta de rapprocher Larry de lui, comme sil entendait lui arracher l a tte dun coup de dents. Un carr de lumire jaune tomba sur son visage. Le muscle de sa mchoire saillait et puisait comme sil allait se rompre dun instant lautre. Il ava it une cicatrice sous le maxillaire et elle disparaissait dans le col de sa vest e. Wallace tait nez nez avec Larry. Je nai peur de rien, dit-il avec difficult. Je fis un pas vers lui. Comme il tait pench sur Larry, il me suffit de me dresser sur la pointe des pieds pour lui chuchoter loreille : Jolie cicatrice, Wallace. Il s ursauta comme si je lavais mordu, et lcha Larry si brusquement quil tituba en arrire . Puis il se tourna en levant un poing pour me labattre sur la figure. Au moins, Larry navait plus rien craindre. Wallace fit mine de me frapper. Je dviai son bras sur le ct, et, alors quil trbuchait, lui flanquai un bon coup de genou dans lestomac . Je me retins grand-peine dy mettre toute la force ncessaire pour lui faire vraim ent mal. Ctait un flic. Un gentil. En principe, jvite de brutaliser les gens de mon camp. Puis je reculai pour me mettre hors de sa porte, en souhaitant que sa tenta tive rate ait un peu refroidi ses ardeurs. Jaurais pu lamocher salement la premire f ois. Maintenant, il serait sur ses gardes. Donc plus difficile toucher. Il faisa it trente centimtres et environ cinquante kilos de plus que moi. Si la bagarre to urnait au vilain, jtais dans la 137 | P a g e

merde. Jesprais vraiment ne pas avoir regretter mon geste chevaleresque. Wallace f init quatre pattes prs des buissons qui entouraient la maison. Il se redressa plu s vite que je ne laurais voulu mais resta pli en deux, les mains poses sur ses geno ux. Puis il leva les yeux vers moi. Je naurais pas su interprter son expression, m ais elle ne semblait pas compltement hostile. Plutt inquisitrice, comme si je lavai s surpris. Jai souvent droit ce genre de regard. a va, Wallace ? demanda Granger. Son collge hocha la tte en silence. Il est toujours un peu difficile de parler aprs stre pris un grand coup dans le bide. Granger se retourna vers moi. Et vous, made moiselle Blake ? Je suis au poil. Jai vu a. Larry se rapprocha de moi. Il tait trop prs. Si Wallace revenait la charge, jaurais besoin de plus de place pour manuvrer. Je savais que Larry cherchait seulement me manifester son soutien. Ds que nous a urions fait de lui un tireur potable, il faudrait que je lui enseigne les bases du combat mains nues. Pourquoi le former se servir dun flingue avant de lui appre ndre se battre ? Parce quon ne fait pas de bras de fer avec un vampire : on le ca narde. Larry survivrait une rosse de Wallace, pas une attaque de mort-vivant, sil t ait infoutu de lui loger une balle dans le cur ou de lui faire exploser la cervel le. Vous tiez avec lui quand il a rcolt cette cicatrice ? demandai-je. Non... Et so n premier partenaire ne sen est pas sorti... Un vampire la eu ? Ouais. Wallace se releva lentement et tendit le dos comme pour faire craquer ses vertbres. Bien env oy, commenta-t-il. Je haussai les paules. Ctait mon genou, pas mon poing. 138 | P a g e

Ctait bien envoy quand mme. Je nai pas dexcuse pour ce que je viens de faire. En ef . Il baissa les yeux sur ses chaussures, puis les releva. Je ne sais pas ce qui ma pris. Venez avec moi. Je mloignai dans les tnbres sans regarder en arrire, comme s je ne doutais pas quil me suivrait. Cette technique fonctionne plus souvent quon ne pourrait le croire. Wallace membota le pas. Il stait arrt pour ramasser sa lampe to rche, mais il lavait courageusement teinte. Je mimmobilisai la lisire des bois et so ndai lespace entre les arbres, laissant mes yeux shabituer lobscurit. Je ne cherchai s rien de particulier, essayant simplement de voir tout ce quil y avait voir, et de capter un mouvement ventuel. Le vent agitait les branches, mais ctait un mouveme nt gnral comme celui des vagues de locan. Et ce ntaient pas les arbres qui minquitaie Wallace se tapotait la cuisse avec sa lampe teinte. Javais envie de lui dire darrte r, mais je mabstins. Si a pouvait le rconforter, je men accommoderais. Je laissai le silence durer. Le vent redoubla de vigueur, emplissant la nuit de lodeur dune ave rse imminente. Wallace empoigna sa lampe deux mains. Je lentendis prendre une ins piration haletante. Quest-ce que ctait ? demanda-t-il. Le vent... Vous en tes sre uasiment. Que voulez-vous dire ? Cest le premier vampire que vous poursuivez depu is la mort de votre partenaire ? Granger vous a racont ? Oui, mais javais dj vu votr e cou. Je me doutais bien de ce qui vous tait arriv. Jaurais voulu lui dire quil ny a vait rien de honteux avoir peur. Moi aussi, javais la trouille. Mais Wallace tait un flic et je ne le connaissais pas assez pour savoir comment il ragirait 139 | P a g e

mes paroles rconfortantes. En revanche, je devais savoir sil me suivrait dans ces bois. Et si je pouvais compter sur lui. Sil restait aussi effray, ce ne serait pas possible. Que sest-il pass ? Le faire parler de a ntait peut-tre pas une bonne ide, is comme lignorer ne marchait pas non plus... Il secoua la tte. Daprs le QG, cest vou s qui commandez. a ne me drange pas. Je ferai ce que vous me direz de faire. Mais je ne suis pas oblig de rpondre des questions personnelles. Je ne voulais pas me d onner la peine denlever ma combinaison, et encore moins me retrouver avec les bra s coincs. Aussi, je me contentai de dfaire le premier bouton de mon chemisier et dca rter le col. Quest-ce que vous faites ? demanda Wallace. Vous avez une bonne visi on nocturne ? Pourquoi ? Vous voyez ma cicatrice ? De quoi parlez-vous ? Il semb lait mfiant. Comme sil me souponnait dtre cingle. Jaurais vu la cicatrice. Mais les ge s nont pas une aussi bonne vision nocturne que moi. Donnez-moi votre main, ordonn ai-je. Pourquoi ? Cest une offre unique et limite dans le temps. Ne discutez pas, contentez-vous de me donner votre putain de main ! Il obit en hsitant, aprs avoir j et un regard Larry et Granger qui nous attendaient prs de la maison. Sa main tait g lace. Il crevait de peur, mme sil refusait de lavouer. Je fis courir ses gros doigts rugueux le long de ma clavicule. Quand il effleura le tissu cicatriciel, Wallac e sursauta comme sil venait de recevoir une dcharge lectrique. Je lchai sa main, et il suivit les contours de ma cicatrice de son plein gr. Puis il retira lentement sa main, en se frottant le bout des doigts comme pour en effacer le souvenir de ma peau. Qui vous a fait a ? 140 | P a g e

Un vampire qui bouffait comme un porc. Doux Jsus... Ouais. (Je reboutonnai mon ch emisier.) Dites-moi ce qui sest pass, Wallace. Je vous en prie. Il me dvisagea un m oment, puis hocha la tte. Harry et moi avons reu un appel : quelquun avait dcouvert un cadavre la gorge arrache. Il sexprimait sur un ton neutre, mais je savais quil r evoyait tout dans sa tte. La scne se droulait de nouveau derrire ses yeux. On est al ls lendroit indiqu. Ctait un chantier. On tait seuls avec nos lampes torches. Il y a u un sifflement, comme celui du vent, et quelque chose a frapp Harry. Je lai vu to mber sous le poids dun homme. Il a hurl, et jai sorti mon flingue. Jai tir dans le do s de son agresseur et jai d le toucher trois ou quatre fois. Il a tourn la tte vers moi. Son visage tait couvert de sang. Je nai pas eu le temps de me demander pourqu oi, parce quil ma attaqu. Jai juste pu lui vider mon chargeur dessus avant de touche r le sol. Il prit une profonde inspiration, ses grosses mains serres sur sa lampe . Lui aussi avait le regard perdu entre les arbres, mais contrairement moi, il n e cherchait pas de vampire. En tout cas, pas celui qui avait assassin Ellie Quinl an. Il a dchir mon blouson et ma chemise comme si ctait du papier. Jai essay de le re ousser, mais... il ma immobilis avec son regard. Et quand il ma mordu dans le cou, je voulais quil le fasse. Je le voulais plus que je navais jamais voulu quoi que c e soit. Il se dtourna comme pour me dissimuler son embarras. Quand jai repris conn aissance, il tait parti. Harry tait mort. Mais moi, javais survcu. Il me fit face et me regarda dans les yeux. Pourquoi ne ma-t-il pas tu, mademoiselle Blake ? Je le dvisageai, mue par sa dtresse, sans savoir ce que je pouvais lui rpondre. Je lignore, Wallace, avouai-je enfin. Il voulait peut-tre vous transformer. Je ne peux pas v ous dire pourquoi vous et pas Harry. Vous avez fini par lattraper ? 141 | P a g e

La matresse locale a envoy sa tte dans un carton au commissariat. Avec un message n ous priant dexcuser sa grossiret. Cest le mot exact quelle a employ : grossiret . difficile de considrer a comme un meurtre quand on se nourrit soi-mme dtres humains. Ils le font tous ? Je nen ai jamais rencontr aucun qui sabstienne. Ne pourraient-il s pas se contenter de manger des animaux ? En thorie, oui. En pratique, il semble que leur sang soit dpourvu de certains nutriments. La vrit, cest que se nourrir a q uelque chose de sexuel pour les vampires. Ils ne sont pas zoophiles, donc, ils ne nvisagent pas de le faire avec des animaux. Mais je ne pensais pas que cette ana logie plaise lagent Wallace. Vous pouvez faire a, Wallace ? Faire quoi ? Partir l chasse aux vampires en pleine nuit. Cest mon boulot. Je ne vous ai pas demand si ctait votre boulot, mais si vous pouviez aller la chasse aux vampires en pleine nu it. Vous croyez quils sont plusieurs ? Mieux vaut partir de ce principe. Je suppo se que oui. Vous avez peur ? Et vous ? Je me tournai vers la fort obscure. Les ar bres sagitaient et gmissaient sous lassaut du vent. Il y avait du mouvement partout . Bientt, la pluie tomberait et le peu de lumire que dispensaient les toiles dispar atrait. Oui, jai peur. Mais vous tes une chasseuse de vampires, dit Wallace. Commen t pouvez-vous faire a nuit aprs nuit, si a vous fait peur ? Chaque conducteur arrt po ur infraction au code de la route pourrait tre arm et vous tirer dessus... a vous f out la trouille ? 142 | P a g e

Wallace haussa les paules. Cest mon boulot. Et a, cest le mien. Mais vous avez peur ? Je hochai la tte. De la racine des cheveux jusquau bout des orteils. La voix de Larry retentit derrire nous. Le shrif est revenu, appela-t-il. Il a le mandat. Wal lace et moi nous regardmes. Vous avez des balles en argent ? Oui. Je souris. Dans ce cas, allons-y. Tout va bien se passer. Jen tais convaincue. Wallace ferait son boulot. Je ferais le mien. Nous ferions tous notre boulot. Et demain matin, cer tains seraient vivants et dautres non. Bien entendu, nous avions peut-tre affaire un seul vampire nouvellement transform. Dans ce cas, nous aurions tous une chance de voir le soleil se lever. Mais je navais pas vcu aussi longtemps grce un optimis me forcen. Supposer le pire est toujours plus sr. Et gnralement plus proche de la vri t. 143 | P a g e

Chapitre 15 e me suis habitue au fusil pompe canon sci que je garde la maison. Je sais que cest illgal, mais larme est facile porter et elle me permet de transformer les mortsvi vants en steaks hachs. Que pourrait dsirer de plus une chasseuse de vampires moder ne ? Pourquoi je nai pas droit un fusil, moi aussi ? gmit Larry. Il avait lair srieu x, mais je secouai la tte. Quand tu sauras te servir de ton 9 mm, on en reparlera . Gnial ! Oh, lenthousiasme de la jeunesse ! Larry na que quatre ans de moins que m oi. Parfois, jai limpression quun millnaire nous spare. Il ne va pas nous tirer accid entellement dans le dos, pas vrai ? demanda ladjoint Coltrain. Il a promis de sabs tenir. Coltrain me dvisagea comme sil ntait pas certain que je plaisantais. Le shrif St. John nous rejoignit la lisire des bois. Lui aussi avait un fusil pompe. Resta it esprer quil sache sen servir. Wallace utilisait le fusil pompe de son unit, et Gr anger portait un fusil sophistiqu qui ressemblait une arme de sniper. Pas loutil a ppropri pour la mission de ce soir, ce que je mtais empresse de lui faire remarquer. Il navait pas rpondu, et javais laiss tomber. Aprs tout, ctait sa peau et son fusil. e les observai tour tour. Ils me rendirent mon regard, attendant que je donne lor dre du dpart. Tout le monde a son eau bnite ? demandai-je. Larry tapota la poche d e sa combinaison. Les autres hochrent la tte ou marmonnrent un oui . 144 | P a g e J

Noubliez pas les trois rgles dor de la chasse au vampire. Numro un : ne les regardez jamais dans les yeux. Numro deux : ne vous dfaites jamais de votre croix. Et numro trois : visez la tte et le cur. Mme avec des balles en argent, vous ne russirez pas les tuer en les touchant ailleurs. Je me sentais comme une matresse de maternell e prte lcher ses gamins dans une cour de rcration hostile. Si vous vous faites mordr e, ne paniquez pas. Les morsures peuvent tre nettoyes. Tant quils ne vous hypnotise nt pas, il est possible de les combattre. Jtudiai ces hommes silencieux : tous plu s grands que moi mme Larry devait me rendre cinq bons centimtres , et tous capables de me battre au bras de fer. Alors pourquoi voulais-je leur ordonner de rentrer dans la maison, l o ils seraient en scurit ? Jaurais mme pu les accompagner. Boire un e tasse de chocolat chaud avec eux et assurer aux Quinlan que leur fille sen tire rait sans dommages. Aprs tout, le rgime liquide est la mode chez les adolescentes, pas vrai ? Je pris une profonde inspiration et expirai lentement. Allez les gar s ! Nous perdons du temps ! Je dus laisser St. John prendre la tte du groupe et se ngager sous le couvert des arbres avant moi. Contrairement lui, je ne connaissai s pas la rgion. Mais je naimais pas le voir en premire ligne. Je naimais pas a du tou t. Jaurais voulu le ramener sa femme, la douce Beth quil avait rencontre au lyce. Ci nq ans de mariage, et toujours aussi amoureux. Mon Dieu, je ne voulais pas quil s e fasse tuer. Les bois se refermrent sur nous. St. John se frayait un chemin entr e les arbres, comme sil savait ce quil faisait. Vu la saison, il ny avait pas beauc oup de vgtation, ce qui nous facilitait la tche. Mais il est toujours assez dlicat d e se dplacer en fort, surtout dans lobscurit. On ny voit pas grand-chose, mme avec une lampe torche. Il faut sabandonner aux arbres comme on sabandonne leau quand on nag e. On ne se focalise pas sur leau, ni sur son propre corps, mais sur le rythme de son corps fendant leau. 145 | P a g e

Dans la fort aussi, il faut trouver un rythme. Se concentrer sur le glissement du corps travers les ouvertures naturelles. Trouver les endroits o la fort vous lais se passer. Si vous la combattez, elle riposte. Et comme leau, elle peut vous tuer . Quiconque ne croit pas que la fort est un endroit meurtrier ne sy est jamais per du. St. John savait se dbrouiller, et moi aussi un exploit dont je ntais pas peu fir e, soit dit en passant. a faisait un bail que jhabitais en ville, mais je navais pa s oubli mes racines. Larry trbucha et me bouscula. Je dus le retenir pour que nous ne tombions pas tous les deux. Dsol, dit-il en reprenant son quilibre. Alors, gran d chasseur de vampires, on ne tient pas debout ? railla Coltrain derrire nous. Jav ais insist pour passer en deuxime, derrire St. John, et je navais pas voulu que Larr y soit en queue de file. Du coup, Coltrain stait port volontaire pour fermer la mar che. Personnellement, je navais rien contre. Criez un peu plus fort, grogna Walla ce. Je ne crois pas que le vampire vous ait entendu. Je nai pas besoin quun flic dta t me dise comment faire mon boulot, rpliqua Coltrain. Il sait que nous sommes l, i ntervins-je. Cela les arrta net. Ils me dvisagrent tous les deux. Granger, qui marc hait juste devant Wallace, fit de mme. Javais russi mobiliser lattention gnrale. M na que quelques semaines, son oue est dj incroyablement dveloppe. Il sait que nous so mmes l. Et que nous venons pour lui. Peu importe que nous marchions sur la pointe des pieds ou que nous nous fassions accompagner par une fanfare : a revient au mm e. Nous narriverons pas le surprendre dans le noir. Nous perdons notre temps, adj oint ! cria St. John. Coltrain ne daigna pas sexcuser, ni mme prendre une mine con trite. Contrairement Wallace. Je suis dsol, shrif. a ne se reproduira pas, promit ce dernier. 146 | P a g e

St. John hocha la tte. Sans un mot, il se dtourna et senfona plus profondment dans le s bois. Coltrain grogna mais ninsista pas. Quoi quil puisse dire, je doutais que W allace morde lhameon une seconde fois. Au moins, je lesprais. Peu mimportait quil ait peur : nous avions assez de problmes sans commencer nous battre entre nous. Les a rbres bruissaient et se balanaient autour de nous. Les feuilles mortes de lautomne prcdent craquaient sous nos pieds. Dans mon dos, quelquun jura voix basse. Une raf ale de vent repoussa mes cheveux. Devant nous, la qualit des tnbres stait modifie. Nou s approchions de la clairire. St. John sarrta avant la lisire des arbres et me regar da par-dessus son paule. Comment voulez-vous procder ? Je sentais la pluie se rapp rocher. Si ctait possible, je voulais sortir de la fort avant quelle tombe. La visib ilit tait dj assez rduite. Nous le tuons et nous retournons chez les Quinlan. Ce nest pas trs compliqu. Il hocha la tte comme si je venais de dire quelque chose de profo nd. Jaurais bien aim. Une silhouette apparut brusquement devant nous, comme jailli e de nulle part. Les tnbres et les ombres ? La magie, peuttre ? Elle empoigna St. J ohn tandis quil dgainait son flingue et le projeta dans les airs vers la clairire. Je tirai dans la poitrine du vampire quasiment bout portant. Alors quil tombait g enoux, japerus ses yeux carquills et son expression incrdule. Je dus pomper un coup p our chambrer une autre cartouche. Derrire moi, le fusil de Granger mit une dtonatio n pareille celle dun canon. Quelquun cria. Je logeai ma cartouche entre les deux y eux du vampire, lui faisant exploser la tte, et me retournai, fusil lpaule, avant q ue son corps ait touch le sol. Larry tait terre. Une vampire le chevauchait. Jeus l e temps dapercevoir ses longs cheveux bruns avant que la croix de Larry mette un cl air de feu blanc bleut. La vampire rugit 147 | P a g e

de douleur, se jeta en arrire et senfuit rapidement. Une seconde plus tard, elle a vait disparu dans lobscurit. Bon dbarras. Une seconde vampire avec des cheveux blon ds, celle-l avait plaqu Granger contre elle et fourr la tte dans son cou. Je ne pouv ais pas utiliser mon fusil pompe : elle tait beaucoup trop prs de lui. cette dista nce, je risquais de les tuer tous les deux. Je laissai tomber le fusil dans les bras de Larry qui gisait toujours sur le sol, clignant des yeux dun air tonn. Puis je dgainai mon Browning et tirai dans la poitrine gnreuse de la vampire. Elle tress auta sous limpact, mais ne lcha pas Granger. Je la vis lever les yeux vers moi et pousser un sifflement de colre. Jen profitai pour viser lintrieur de sa bouche et lu i faire sauter larrire du crne. Un grand frisson la parcourut. Je lui tirai une deu xime balle dans la tte. Ses bras retombrent mollement, et elle scroula dans les feuil les mortes. Granger tomba prs delle. Dans lobscurit, je ne vis ni son visage ni son cou. Mort ou vivant, javais fait tout ce que je pouvais pour lui. Larry stait relev, tenant maladroitement mon fusil pompe. Un cri trangl, rempli de douleur, rsonna prs de moi. Wallace stait fait plaquer terre par un vampire qui lui plongea ses crocs dans le bras. Los se brisa avec un craquement sec. Wallace hurla. Du coin de lil, japerus Coltrain, immobile, comme ptrifi. Quelque chose remuait derrire lui. Je tourn ai la tte, attendant que le vampire sorte de lombre. Soudain, je vis briller une l ame argente. Surprise, je perdis une prcieuse seconde, et la pointe de larme glissa sur la gorge expose de Coltrain. Je perdis encore une seconde cligner des yeux. Lagresseur de Coltrain en profita pour senfuir, filant entre les arbres une vitess e surhumaine. 148 | P a g e

Larry leva le fusil pompe et le braqua vers Wallace. Alors que je le lui arracha i des mains, quelquun se jeta sur moi parderrire et me jeta plat ventre sur le sol . Une main enfona mon visage dans les feuilles sches et craquantes. Une seconde ma in dchira le dos de ma combinaison avec tant de force quelle me dbota lpaule. Puis il y eut une explosion derrire mon oreille, et mon agresseur dtala. Je roulai sur moi -mme, les oreilles bourdonnantes. Larry se tenait au-dessus de moi, le bras tendu et le flingue encore fumant. Jignorais sur quoi il avait tir, mais il avait russi mettre le monstre en fuite. Mon paule gauche me faisait mal, et a risquait dempirer si je restais btement allonge par terre. Je luttai pour me relever. Les vampires avaient disparu. Wallace se redressa en serrant contre lui son bras bless. Coltra in gisait sur le sol, immobile. Un bruit retentit derrire nous. Je me retournai, Browning la main. Larry fit de mme, mais trop lentement. Je visai. Ctait St. John. Ne tirez pas. Cest moi ! Larry baissa son flingue. Doux Jsus, souffla-t-il. Amen. Que vous est-il arriv ? demandai-je St. John. La chute ma assomm. Quand jai repris m es esprits, je me suis repr grce aux dtonations. Une rafale de vent nous atteignit, charge dune si forte odeur de pluie que je crus presque sentir lhumidit sur ma peau. Larry, va prendre le pouls de Granger. Quoi ? Va voir sil est vivant, reformulai -je patiemment. Ctait un sale boulot, et je men serais bien charge moimme, mais javais plus confiance en moi quen Larry pour tenir les vampires distance. Il mavait sauv la vie une fois ce soir, mais bon... 149 | P a g e

St. John nous dpassa et sapprocha de Wallace, qui hocha la tte. Mon bras est cass, m ais je survivrai. Alors, St. John marcha vers la silhouette immobile de Coltrain . Larry sagenouilla prs de Granger. Il fit passer son flingue dans sa main gauche pas la meilleure initiative possible, mais je le comprenais. Quitte chercher un pouls sur une gorge poisseuse de sang, autant utiliser sa main directrice. Jai un pouls, cria-t-il, son sourire victorieux formant une tache blanche dans lobscuri t. Coltrain est mort, annona St. John. Que Dieu nous vienne en aide : il est mort. (Il leva une main, et le sang qui la couvrait brilla dune lueur sombre.) Quasime nt dcapit. Quest-ce qui a bien pu faire a ? Une pe, rpondis-je. Je lavais vu. Je l egard faire. Mais je me souvenais seulement dune ombre plus massive quun tre humain. Ou que la plupart des tres humains. Une ombre avec une pe, ctait tout ce que javais v u, et pourtant, je lavais regarde en face. Un frisson courut le long de ma peau. C ette fois, a navait aucun rapport avec le vent. Un pouvoir dorigine inconnue se dver sait dans la nuit printanire comme leau dune cascade. Il y a quelque chose de trs an cien dans cette fort, dclarai-je. De quoi parlez-vous ? demanda St. John. Dun vampi re. Il est l. Je le sens. Je sondai lobscurit, mais rien ne bougeait part les arbre s. Il ny avait rien voir ou combattre. Pourtant, la crature tait l, et tout prs. L main, peut-tre. Granger se redressa si brusquement que Larry tomba la renverse en couinant. Son regard se tourna vers moi. Je le vis porter sa main son flingue, et je compris ce qui se passait. Je pointai le Browning sur sa tte et attendis. J e devais tre sre. Granger ne chercha pas ramasser son fusil. Il dgaina son arme de poing et, trs lentement comme sil luttait pour sen empcher , il la braqua sur Larry. 150 | P a g e

Granger, putain, quest-ce que tu fais ? cria Wallace. Je tirai. Granger sursauta. Son flingue oscilla au bout de son bras. Puis il le stabilisa et je vis frmir so n index. Je tirai encore, et encore. Sa main retomba mollement, et il scroula dans les feuilles mortes. Granger ! cria Wallace en rampant vers son partenaire. Et merde ! Je latteignis la premire et, dun coup de pied, fis sauter le flingue de sa main. Sil avait remu un cil, je laurais encore plomb. Mais il ne bougea pas. Il tait mort. De son bras valide, Wallace tenta de le soulever et de le serrer contre lu i. Pourquoi avez-vous fait a ? gmit-il. Il allait tuer Larry. Vous lavez vu. Pourqu oi ? cause du vampire qui la mordu. Son matre est quelque part dehors. Et cest un f ils de pute puissant. Il sest servi de lui. Wallace avait pos la tte ensanglante de son partenaire sur ses genoux, et il pleurait. Merde, merde, merde ! Le vent de plus en plus violent charriait un nouveau bruit : un torrent daboiements furieux. Puis un cri de femme aigu... Mon Dieu, soufflai-je. Beth. St. John se releva dun bond et se mit courir avant que je puisse dire un mot. Je saisis Wallace par lpau le et tirai sur la manche de son blouson. Il leva les yeux vers moi. Quest-ce qui se passe ? Ils sont chez les Quinlan. Vous pouvez marcher ? Il hocha la tte, et je laidai se redresser. Un autre hurlement retentit. Cette fois, ctait un homme ou un adolescent qui avait cri. Larry, tu restes avec lui, ordonnai-je. Rejoignez-no us la maison ds que possible. Et sils essaient de nous sparer ? Dans ce cas, ils ru siront. Tire sur tout ce qui bouge. 151 | P a g e

Je lui touchai le bras, comme si le seul contact de ma main pouvait lenvelopper du ne aura protectrice. Ce ntait pas le cas, mais je navais rien de mieux lui offrir. Je devais retourner chez les Quinlan le plus vite possible. Contrairement Larry, ces gens navaient jamais sign pour devenir des chasseurs de monstres. Je rengaina i mon Browning pour saisir le fusil pompe deux mains et me ruai entre les arbres sans chercher voir o jallais, me prcipitant vers des troues dans la vgtation... dont je ntais mme pas certaine quelles existent. Mais jeus de la chance. Je sautai par-des sus un tronc darbre abattu et faillis mtaler de tout mon long. Mais je parvins gard er mon quilibre et continuai courir. Une branche me frappa au visage, faisant jai llir des larmes. La fort qui mavait paru si facile traverser tait maintenant un lab yrinthe de racines malfiques, dtermines magripper les chevilles et me faire tomber. Je courais laveuglette et a ntait pas un bon moyen de rester vivante avec des vampir es proximit. Enfin, je dboulai sur la pelouse des Quinlan, mes mains serres sur le fusil pompe. La porte de devant tait grande ouverte. De la lumire sen chappait. Mais cette vision accueillante tait dmentie par les dtonations qui retentissaient lintrie ur. Je courus dans le hall. Le caniche gisait sur le sol, recroquevill comme une feuille de papier froisse par une main gigantesque. Les portes du salon taient ouv ertes, elles aussi. Les dtonations venaient de l. Je me plaquai contre le mur de g auche, prte tirer, et regardai dans la pice. M. et Mme Quinlan taient pelotonns dans un coin, leurs croix brandies devant eux. Le mtal mettait une lumire blanche comme celle du magnsium qui brle. La crature qui se tenait face eux ne ressemblait pas u n vampire. On et dit un squelette avec des muscles et de la chair tendus sur sa c arcasse osseuse. Elle tait incroyablement grande et mince. Une pe la lame brillante , aussi large quun cimeterre, pendait dans son dos. tait-ce lassassin de Coltrain ? 152 | P a g e

St. John tirait sur la vampire brune aperue dans les bois. Ses longs cheveux raid es et soyeux encadraient un visage macul de sang, la bouche distendue par ses cro cs. Derrire elle, je vis Beth St. John tendue sur la moquette. Elle ne bougeait pa s. Le shrif continuait tirer sur la vampire, et elle sapprochait toujours de lui m algr les taches de sang qui fleurissaient sur sa veste en jean. La dtente du fling ue de St. John cliqueta dans le vide. La vampire tituba, tomba genoux puis bascu la en avant. Comme elle se retint avec les mains, je vis que son dos tait compltem ent dchiquet. St. John engagea un nouveau chargeur dans son arme. Jentrai dans le s alon, tentant de garder un il sur la porte au cas o. Je marchai vers les Quinlan e t la crature qui les menaait. Javais besoin dun meilleur angle de tir pour utiliser mon fusil pompe. Je naurais pas voulu quils se prennent une balle perdue. La cratur e se tourna vers moi. Jeus le temps dapercevoir un visage qui ntait ni humain ni ani mal, mais qui ressemblait plutt celui dun extraterrestre avec des crocs et des yeu x aveugles. Il se mit rtrcir ; de la peau courut la surface de sa chair vif, masqu ant ses os presque nus. Je navais jamais rien vu de semblable. Quand je pointai l e canon de mon arme sur le monstre, son visage tait devenu presque humain entre s es longues mches de cheveux blancs. Soudain, il se mit courir si courir tait le mo t juste pour un mouvement si rapide que mon il pourtant exerc ne pouvait le suivre . Il sprintait comme dautres volent, ou comme sil avait invent un nouveau mode de dp lacement. Il disparut avant que je puisse appuyer sur la dtente. Je restai bouche be face la porte. Aurais-je pu tirer ? Avais-je hsit ? Je ne le pensais pas, mais je nen tais pas sre. Comme au moment o Coltrain tait mort, javais eu une sorte dabsenc . Ce vampire devait tre notre tueur en srie. Mais la seule chose que javais vue dan s les bois, ctait son pe. 153 | P a g e

St. John vida un nouveau chargeur dans la carcasse de la vampire. Je mapprochai d e lui. La tte de sa cible ntait plus quun amas de viande sanglante et de matire crbral gristre. Elle est morte, St. John. Vous lavez tue. Il continua braquer son arme vi de en tremblant de tous ses membres. Soudain, il tomba genoux comme si ses force s le trahissaient. Abandonnant son revolver sur la moquette, il rampa jusqu sa fem me, la souleva dans ses bras et la serra contre lui. Un ct de sa gorge tait lacr. Les croix des Quinlan avaient cess de briller. Ils continuaient saccrocher lun lautre, en clignant des yeux comme si la lumire les aveuglait. Jeff... Il a emmen Jeff, ba lbutia Mme Quinlan. Je ltudiai attentivement. Ses yeux taient un peu trop carquills. Il a emmen Jeff, rpta-t-elle. Qui a emmen Jeff ? La grande crature, rpondit son mar Cette saloperie lui a ordonn denlever sa croix, et Jeff a obi. Pourquoi a-t-il fait a ? Pourquoi la-t-il enleve ? Le vampire la hypnotis. Il na pas pu sen empcher. oi avait t plus forte, il naurait pas cd, affirma M. Quinlan. Ce nest pas la faute de votre fils ! lanai-je. Quinlan secoua la tte. Il na pas t assez fort. Je me dtournai. Et me retrouvai face St. John. Les bras autour du cadavre de sa femme, il se bal anait davant en arrire, le regard perdu dans le vide. Il ne voyait plus la pice. Il stait repli dans un endroit qui nappartenait qu lui. Je marchai vers la porte. Je nta pas force dassister cette scne. a ne faisait pas partie de mes obligations professio nnelles. Sincrement. Je massis dans lescalier, le dos au mur, histoire de surveille r la porte dentre, celle du salon, le couloir et le haut 154 | P a g e

des marches. Soudain, St. John chanta dune voix brise. Il me fallut quelques insta nts pour reconnatre You Are So Beautiful. Je me levai et sortis de la maison. Lar ry et Wallace venaient juste datteindre le porche. Je secouai la tte et continuai marcher. Je dus aller jusquau bout de lalle pour ne plus entendre St. John. Je mimmo bilisai, pris une profonde inspiration et me concentrai sur mon souffle rgulier, le coassement des grenouilles et les gmissements du vent. Nimporte quoi qui ne soi t pas le son qui menaait de schapper de ma gorge ! Je restai plante dans lobscurit, se ule, consciente que ctait dangereux et ne sachant pas si je men souciais encore. Je restai l jusqu ce que je sois certaine que je nallais pas hurler. Alors, je fis dem i-tour et revins vers la maison. La chose la plus courageuse que jaie faite de la nuit. 155 | P a g e

Chapitre 16 reemont tait assise une extrmit du canap des Quinlan. Je mtais perche sur laccoudoi lautre ct. Bref, nous tions aussi loin lune de lautre que possible en partageant le m e sige. Seule ma fiert mavait empche de minstaller dans un fauteuil. Dcide ne pas f ous ce regard froid de flic, je restai cloue mon bout de canap, malgr leffort que a m e cotait. Elle parlait dune voix basse et mesure, en articulant bien comme si elle craignait de hurler au cas o son dbit sacclrerait. Pourquoi navez-vous pas appel pou e dire que vous aviez dcouvert une nouvelle victime de vampire ? Le shrif St. John a contact la police de ltat. Jai pens quon vous prviendrait. Eh bien, a na pas t e soutins son regard glacial. Vous tiez vingt minutes dici, avec une quipe au grand complet, en train denquter sur un autre meurtre vampirique. Pourquoi naurait-on pa s fait appel vous ? Ses yeux se baissrent avant de revenir sur moi. Je ne suis pa s spcialiste en langage corporel, mais il me sembla quelle tait mal laise. Voire eff raye. Vous ne leur avez pas dit que les trois garons ont t tus par un vampire, nest-c pas ? devinai-je. Elle frmit. Putain, Freemont ! Je sais que vous ne voulez pas que les Fdraux vous piquent cette affaire, mais cacher des informations vos collgue s... a mtonnerait que vos suprieurs vous flicitent. Cest mon problme. 156 | P a g e F

Trs bien. Dbrouillez-vous avec votre plan, quel quil soit, mais ne passez pas vos n erfs sur moi. Elle prit une inspiration tremblante et la relcha comme un coureur essayant de repousser les limites de son endurance. Vous tes certaine que le vamp ire a utilis une pe ? Vous avez vu le corps de ladjoint Coltrain. Elle hocha la tte. Un vampire aurait pu lui arracher la tte. Jai vu une lame, insistai-je. Il faudra attendre la confirmation du mdecin lgiste. Pourquoi ne voulez-vous pas que ce soit un vampire ? Freemont fit la grimace. Je croyais que javais rsolu cette affaire. Et que je procderais une arrestation ce soir mme. Je ne pensais pas que le coupabl e serait un vampire. Si ce ntait pas un vampire, selon vous, ctait quoi ? Un fairie. Je fronai les sourcils. Que voulez-vous dire ? Votre chef, le divisionnaire Stor r, ma appele tout lheure. Il ma rapport vos dcouvertes sur Magnus Bouvier. Il na pas ibi pour lheure des meurtres, et vous pensez quil aurait pu le faire. a ne signifie pas quil lait fait. Freemont haussa les paules. Quand nous sommes alls linterroger, il sest enfui. Les innocents ne filent pas devant la police. Comment a, il sest enf ui ? lanai-je. Si vous linterrogiez, comment a-t-il pu senfuir ? Freemont se renfona dans le canap, les mains croises si fort sur ses genoux que ses doigts taient tout marbrs. Il sest servi de sa magie pour embrumer notre esprit. Quel genre de magie ? Comment voulez-vous que je le sache, mademoiselle lexperte en surnaturel ? Nou s tions quatre, et nous sommes rests assis dans son restaurant comme des idiots pe ndant quil se tirait. Nous ne lavons mme pas vu se lever de table. 157 | P a g e

Elle me dvisagea sans sourire. Ses yeux avaient retrouv leur froide neutralit. Avec un regard pareil, elle aurait pu fixer quelquun toute la journe sans trahir de se crets. Il avait lair humain, reprit-elle. Un type aimable et ordinaire. Je ne laur ais pas repr au sein dune foule. Comment avez-vous su ce quil tait ? Jouvris la bouche pour rpondre et la refermai aussitt, indcise. Il a tent dutiliser un glamour sur moi , mais je men suis aperue, lchai-je enfin. Quest-ce quun glamour, et comment vous tes vous aperue quil essayait de vous lancer un sort ? Un glamour nest pas tout fait un sort, rectifiai-je. Je dteste expliquer des choses surnaturelles des noninitis. C omme si un savant essayait de minitier la physique quantique. Je pourrais compren dre les concepts, mais pour ce qui est de leur validit, je serais oblige de le cro ire sur parole. Mme si je dteste lavouer, je ne suis pas doue pour les trucs scienti fiques. Cela dit, ne rien connatre la physique quantique ne me tuera pas. Son ign orance du surnaturel risquait de tuer Freemont. Ou de la faire tuer. Je ne suis pas idiote, mademoiselle Blake. Expliquez-moi. Je ne vous prends pas pour une id iote, sergent. Mais cest difficile expliquer. Un jour, jtais avec deux de vos collgu es en uniforme, Saint Louis. Ils me ramenaient chez moi aprs un passage sur les l ieux dun crime. Le conducteur a repr un type qui marchait dans la rue. Il sest arrt po ur linterpeller. En le fouillant, il a dcouvert que le type portait un flingue, et quil tait recherch dans un autre tat pour vol main arme. Si javais t dans la mme lui, jaurais remarqu son flingue, mais en passant ct en voiture... Jamais. Mme le pa rtenaire du conducteur lui a demand comment il avait fait. Il na pas t fichu de nous lexpliquer. Il le savait, un point cest tout. Donc, cest une question de pratique ? avana Freemont. En partie. Mais... Sergent, je gagne ma vie en relevant des mor ts. Jai certaines capacits surnaturelles. a me donne un avantage. 158 | P a g e

Comment sommes-nous censs faire respecter la loi de telles cratures, mademoiselle Blake ? Si Bouvier avait dgain un flingue, nous serions rests assis et nous laurions laiss nous tirer dessus. Aprs un moment, nous nous sommes... rveills, et il ntait plu s l. Je navais jamais rien vu de pareil. Il est possible de se protger des glamours des fairies. Comment ? Eh bien... Un trfle quatre feuilles rompra le charme, mai s il nempchera pas celui qui la lanc de vous tuer. Dautres plantes permettent de diss iper un glamour : le millepertuis, la verveine rouge, les marguerites, le sorbie r et le frne. Personnellement, je choisirais un onguent de trfles quatre feuilles ou de millepertuis. Si vous vous en enduisez les paupires, la bouche, les oreille s et les mains, il vous immunise contre les glamours. O puis-je me procurer cet o nguent ? Je rflchis quelques secondes. Si nous tions Saint Louis, je vous donnerais une adresse, mais ici... Essayez les magasins de dittique ou les boutiques doccult isme. Les onguents anti-fairies sont difficiles trouver dans ce pays, parce quen principe, il ny a pas de fairies. Longuent de trfles quatre feuilles est rare et trs cher. Cherchez plutt du millepertuis. a marche aussi sur les pouvoirs de dominati on mentale comme ceux des vampires ? Non. Vous pourriez balancer un buveur de sa ng dans une baignoire pleine de millepertuis, il sen ficherait comme de sa premire canine ! Dans ce cas, que peut-on faire contre eux ? Ne vous sparez pas de votre croix, ne les regardez pas dans les yeux et priez. ct deux et de leurs pouvoirs, M agnus Bouvier est un amateur. Freemont se frotta les yeux et un peu dombre paupire s resta sur le gras de son pouce. Elle semblait puise. Comment pouvons-nous protger les civils ? Vous ne pouvez pas. Il le faut bien. Cest notre boulot. Je ne savai s pas quoi rpondre a... 159 | P a g e

Donc, vous avez pens que ctait Magnus Bouvier parce quil sest enfui et quil na pas d i ? Sans a, pourquoi se serait-il enfui ? Je lignore. Mais ce nest pas lui le coupa ble. Jai vu la crature, dans les bois. Elle ne lui ressemblait pas. En ralit, elle n e ressemblait rien de ce que je connais. Javais entendu parler de vampires capabl es de se matrialiser hors de lombre, mais ctait la premire fois que jen voyais un. a me rassure pas beaucoup. a ntait pas fait pour. Dans la mesure o Magnus est innocen t, vous pouvez cesser de le rechercher. Elle eut un signe de dngation. Il a us de m agie sur des policiers pour commettre un crime. Cest un dlit de classe C. Et quel crime a-t-il donc commis ? Il sest enfui. Mais il ntait pas en tat darrestation ! is un mandat. Vous naviez pas assez de preuves pour en obtenir un. Connatre les ju ges aide toujours. Il na pas tu ces gamins. Ni ladjoint Coltrain. Cest vous qui lave dsign. Par acquit de conscience. Je ne pensais pas quil lait fait, mais avec cinq v ictimes en quelques jours, je ne pouvais pas me permettre de me tromper. Freemon t se leva. Eh bien, votre vu a t exauc. Ctait luvre dun vampire, ou dune bande de , et que je sois damne si je sais pourquoi Magnus Bouvier nous a chapp. Mais avoir us de magie contre des policiers est un dlit. Mme sil tait innocent du crime pour leq uel vous tentiez de larrter ? Lusage illgal de magie est un dlit srieux, mademoiselle Blake. Nous avons un mandat darrestation. Tchez de vous en souvenir si vous le rev oyez. Sergent Freemont, jignore pourquoi Magnus sest enfui, mais si vous rpandez la nouvelle quil a us de magie contre des flics, quelquun le descendra. 160 | P a g e

Il est dangereux, mademoiselle Blake. Comme beaucoup de gens. Vous ne pouvez pas tous les arrter. Nous avons tous nos prjugs, et de temps en temps, nous les laisso ns obscurcir notre jugement. Au moins, nous savons dsormais qui a tu ces malheureu x gamins. Pour ce que a nous avance..., marmonnai-je. O le corps de la fille a-t-i l t emmen ? demanda Freemont en sortant un calepin de sa poche. Je lignore. Il ntait plus l quand je suis remonte dans sa chambre. Quest-ce qui vous a pousse y aller ? J e vis quelle avait repris une expression aimable et indchiffrable. Ces vampires stai ent donns beaucoup de mal pour la transformer. Jai pens quils reviendraient la cherc her. Et je ne me suis pas trompe. Le pre raconte quil vous a demand dembrocher le cor ps avant de vous lancer la poursuite de son assassin. Cest vrai ? Freemont stait ex prime dune voix douce, sur un ton dtach. Mais elle faisait trs attention mes rponses. Elle ne prenait pas autant de notes que Dolph. Son calepin semblait surtout dest in lui occuper les mains. Enfin, je la voyais faire son boulot. Et le faire propr ement. Ctait plutt rassurant. Oui, cest vrai. Pourquoi navez-vous pas accd sa re n jour, je suis alle chez un veuf dont la fille unique venait de se faire mordre. Il voulait que je llimine. Je nai pas discut. Le lendemain matin, il sest point en la rmes mon bureau et ma suppli de la lui ramener, vampire ou non. Mais ctait trop tard . Elle tait morte pour de bon. Je croyais quil fallait couper la tte dun vampire, en plus de lui arracher le cur, pour tre vraiment certain quil ne revienne pas. En ef fet. Si javais limin la fille Quinlan, je lui aurais retir le cur et coup la tte. Il n serait pas rest grand-chose. 161 | P a g e

Freemont griffonna quelque chose sur son calepin, mais je ne pus pas voir quoi. Jaurais pari que ctait un gribouillis, pas un mot... Je comprends pourquoi vous prfri z attendre, mais M. Quinlan parle de vous poursuivre en justice. Je sais. Elle f rona les sourcils. Jai pens quil valait mieux vous prvenir. Merci. Nous navons pa ore retrouv le corps du garon. Il mtonnerait que vous le retrouviez. Freemont plissa les yeux dun air souponneux. Pourquoi ? Sils avaient voulu le tuer, ils lauraient f ait ici, ce soir. Je crois plutt quils veulent le transformer. Pourquoi ? Je nen sa is rien. Mais en gnral, quand des vampires sacharnent sur une famille, ils ont une bonne raison. Vous voulez dire, un mobile ? Vous avez vu les Quinlan. Ce sont de s gens trs croyants. Or, lglise catholique considre le vampirisme comme un suicide. Leurs enfants seront damns pour lternit sils se transforment. Bref, cest pire que de es avoir simplement assassins, rsuma Freemont. Pour leurs parents, oui. Vous croye z quils reviendront les chercher ? Je rflchis quelques instants. a, je lignore. Jadis , il arrivait quun matre vampire limine une famille entire pour se venger dune offens e relle ou imaginaire. Mais depuis quon leur a accord une existence lgale, ils nont p lus aucune raison de le faire. Si quelquun leur cause du tort, ils peuvent le tran er en justice pour obtenir rparation. Je ne vois pas ce que les Quinlan auraient pu faire dassez terrible pour justifier ce qui leur arrive. La porte souvrit. Free mont se retourna, les sourcils dj froncs. Deux hommes apparurent sur le seuil de la pice. Ils taient vtus lidentique dun costume noir, dune cravate 162 | P a g e

noire et dune chemise blanche. La tenue standard des agents fdraux. Le premier tait petit et blanc, le second grand et noir. a aurait d les distinguer, mais il manait deux une impression duniformit comme sils avaient t dcoups dans la mme boule de p x tant rest au four un peu plus longtemps. Je suis lagent spcial Bradford, se prsenta le Blanc en nous montrant son badge, et voici lagent Elwood. Laquelle de vous es t le sergent Freemont ? Freemont approcha, la main tendue. Histoire de montrer q uelle ntait ni arme, ni anime dintentions hostiles. Mon il ! Je suis le sergent Free t. Voil Anita Blake. Japprciais davoir t incluse dans les prsentations. Je me levai et les rejoignis. Lagent Bradford me dvisagea si longuement que a finit par me mettre mal laise. Quelque chose ne va pas, agent Bradford ? lanai-je calmement. Il secoua la tte. Jai assist aux confrences du divisionnaire Storr Quantico. la faon dont i arlait de vous, je mattendais une sorte de gante. Il ponctua sa phrase dun sourire mi-amical, micondescendant. Des rpliques acerbes me vinrent lesprit, mais faire un concours de vannes avec les Fdraux nest jamais une bonne ide. Dune faon ou dune autre on finit toujours par perdre. Navre de vous dcevoir. Nous avons dj parl avec lagen allace. Lui aussi nous a donn limpression que vous tiez plus grande. Difficile de d onner limpression que je suis plus petite. Bradford sourit. Nous aimerions nous e ntretenir avec le sergent Freemont en priv, mademoiselle Blake. Mais ne vous loign ez pas trop : nous voulons prendre votre dposition et celle de votre assistant, M . Kirkland. Pas de problme. 163 | P a g e

Jai dj recueilli la dposition de Mlle Blake, dit Freemont. Je doute que nous aurons encore besoin delle ce soir. Bradford se retourna vers elle. a, cest nous den juger. .. Si Mlle Blake mavait appele aprs avoir examin le cadavre dEllie Quinlan, nous naur ons pas trois victimes de plus sur les bras, dont deux reprsentants de la loi. Je me tournai vers Freemont. Quelquun allait se faire botter le cul, et elle ne vou lait pas que ce soit elle. Trs bien. Nous pouvions tre deux jouer ce petit jeu. Nou bliez pas le garon qui a disparu, susurrai-je. Tout le monde se tourna vers moi. Vous voulez dsigner des coupables ? a ne me drange pas. Il y a assez de blmes distri buer pour que chacune de nous reoive sa part. Si vous ne maviez pas vire, un peu pl us tt, je vous aurais peut-tre appele. Mais jai contact la police de ltat. Si vous avi z racont vos suprieurs tout ce que je vous ai dit, ils auraient fait le rapprochem ent entre les deux affaires, et ils vous auraient envoye ici de toute faon. Vous n e pouvez vous en prendre qu vous-mme. Javais assez dhommes avec moi pour couvrir le p imtre de la maison et protger tous les civils, rpliqua Freemont. Mavoir court-circui te a cot la vie plusieurs personnes. Peut-tre. Mais si vous tiez venue, vous maurie ncore chasse. Vous auriez entran St. John et les autres dans une battue nocturne, e t vous vous seriez fait tomber dessus par cinq buveurs de sang, dont un ancien, alors que tout ce que vous avez dj vu, ce sont des photos de victimes de vampires. Ils vous auraient massacrs. Mais peut-tre et je dis bien peuttre que Beth St. Joh serait toujours vivante, et que Jeff Quinlan naurait pas disparu. Je soutins son regard et vis sa colre steindre. Nous avons merd toutes les deux, sergent. Puis je me tournai vers les Fdraux. Jattendrai dehors. 164 | P a g e

Une minute ! Selon Storr, dans un cas comme celui-l, il arrive que la communaut va mpirique prte main-forte aux enquteurs, dclara Bradford. qui puis-je madresser dans le coin ? Elwood frona les sourcils. Pourquoi les vampires traqueraient-ils un de s leurs ? Parce que ce genre de boucherie est mauvais pour leurs affaires. Surto ut depuis que la fille du snateur Brewster est morte. Les vampires nont pas besoin de publicit ngative. La plupart adorent avoir une existence lgale. Ils aiment bien que les buter soit considr comme un meurtre... Alors, qui puis-je madresser ? insi sta Bradford. Je soupirai. Je lignore. Je ne suis pas du coin. Dans ce cas, comme nt savoir qui contacter ? L, je peux peut-tre vous aider. Comment ? Je connais que lquun qui pourra probablement me donner un nom. Et sans vouloir faire la maligne, je vous rappelle que beaucoup de monstres dtestent les flics. Il ny a pas si long temps, vous leur tiriez encore dessus vue. Vous dites quils accepteront de parler avec vous, mais pas avec nous ? demanda Elwood. Quelque chose comme a. a na pas de sens ! Vous tes une excutrice de vampires. Votre boulot, cest de les tuer. Pourquo i prfreraient-ils avoir affaire vous plutt qu nous ? Je ne savais pas comment lui exp liquer, et je ntais pas certaine de vouloir essayer. Je relve aussi des zombies, ag ent Elwood. Du coup, je crois quils me considrent comme une des leurs. Mme si vous t es leur version de la chaise lectrique ? Mme si... Ce nest pas logique. Jclatai de r re. Parmi tous les vnements de ce soir, y en a-t-il un quon puisse accuser dtre logiq ue ? 165 | P a g e

Elwood eut lombre de lombre dun sourire. Ce gars devait dbuter dans le mtier et croir e dur comme fer quun Fdral digne de ce nom ne se fendait jamais la pipe... Vous ne cacheriez pas dinformations aux autorits fdrales, nest-ce pas, mademoiselle Blake ? d emanda Bradford. Si jarrive trouver dans les parages un vampire qui accepte de vo us parler, je vous donnerai son nom, promis-je. Et pourquoi pas : si vous arrive z trouver un vampire dans les parages, vous nous donnerez son nom ? demanda-t-il . Nous nous chargerons du reste. Je soutins son regard une seconde et mentis : Da ccord. Si je voulais que les monstres continuent maider, je ne pouvais pas tous l es balancer aux flics. Il fallait me contenter de quelques spcimens tris sur le vo let. Bradford me dvisagea comme sil ne me croyait pas, mais il ne pouvait pas dcemm ent me traiter de menteuse en face. Quand nous aurons captur les responsables, no us vous appellerons pour que vous les excutiez. Dj plus que Freemont ntait prte faire Mes perspectives slargissaient. Bipez-moi ds que vous serez prts. prsent, nous al s nous entretenir avec le sergent Freemont. Je venais dtre congdie. Ce qui ne me dran geait pas plus que a. Bradford me tendit la main, et je la lui serrai. Je fis de mme avec Elwood, tout le monde se sourit, et je quittai la pice. Larry mattendait d ans le hall. Il se leva de la dernire marche de lescalier o il tait assis. Et mainte nant ? Je dois passer un coup de fil. qui ? Deux autres types avec linscription F BI tatoue sur le front sortirent de la cuisine. Je secouai la tte et sortis par la porte de devant dans la nuit frache et venteuse. Les environs grouillaient de fl ics. Je navais jamais vu autant dagents 166 | P a g e

fdraux de ma vie. Cela dit, un vampire tueur en srie tait une sacre nouveaut. Ceci exp liquait peut-tre cela. regarder tous ces gens qui sagitaient sur la pelouse impecc ablement entretenue, jeus soudain trs envie de rentrer chez moi. De plier bagages et de rentrer chez moi, tout simplement. Il tait tt. Des heures et des heures dobsc urit nous attendaient encore. Et sil me semblait quune ternit tait passe depuis que no s avions quitt le cimetire, a ntait quune impression. Jaurais mme le temps de retourn udier le champ dossements de Stirling avant le lever du soleil. Je montai dans la Jeep prte par Bayard pour utiliser le tlphone. Larry entra par le ct passager. Cest appel priv, le rabrouai-je. Allez, Anita... Dehors. Dans le noir avec les mchants vampires ? demanda-t-il en clignant de ses grands yeux bleus. Mais je ne me lai ssai pas attendrir. Cet endroit grouille de flics. Tu devrais tre en scurit. Dehors . Larry sortit de la voiture en grognant entre ses dents. Il pouvait grommeler a utant quil voulait. Il aspirait devenir chasseur de vampires ? Daccord. Mais a ne lo bligeait pas tre aussi intime avec les monstres que moi. Je mefforais de le tenir lc rt autant que possible. Ce ntait pas facile, mais a en valait la peine. Javais menti aux gentils agents. Relever les zombies ne me met pas dans les petits papiers d es vampires. Ils me respectent parce que le matre de la ville de Saint Louis en p ince pour moi. Il veut coucher avec moi et il est amoureux de moi ou plutt, il le pense. Je connaissais le numro par cur, ce qui tait dj un trs mauvais signe en soi... Plaisirs coupables, le club o vos fantasmes les plus obscurs deviennent ralit. Rob ert lappareil. Que puis-je pour vous ? 167 | P a g e

Gnial. Robert, un des vampires que je dteste le plus. Et la concurrence est rude. Salut, Robert. Cest Anita. Je dois parler Jean-Claude. Je vais te transfrer sur le poste de son bureau. Le systme est encore tout neuf. Si je te coupe par erreur, rappelle. La ligne cliqueta avant que je puisse rpondre. Il y eut quelques second es de silence, puis une voix familire rsonna mon oreille. On dira ce quon veut de J ean-Claude, mais il est irrsistible au tlphone. Bonsoir, ma petite. Malgr les grsille ments de la ligne, sa voix me caressa comme une tole de fourrure. Je suis prs de B ranson. Il faut que je contacte le matre de cette ville. Mme pas de Bonsoir Jean-C laude, comment allezvous ? . Droit au but. Cest terriblement grossier de ta part, ma petite. Je nai pas le temps de jouer ! Une bande de vampires rde dans le coin. Ces fumiers ont enlev un jeune garon. Je veux le retrouver avant quils le transform ent. Quel ge a-t-il ? Seize ans. Autrefois, un garon de seize ans tait considr com un homme, ma petite. Aujourdhui, cest un mineur. Les a-t-il accompagns de son plein gr ? Non. En es-tu certaine, ou rptes-tu ce quon ta dit ? Jai parl avec lui. Il a pas accompagns de son plein gr. Jean-Claude soupira, et le bruit de son souffle glissa sur ma peau comme la caresse de doigts glacs. Quattends-tu de moi, ma peti te ? Je veux parler au matre de la ville de Branson. Ou plutt la matresse, si je cr ois ce que men a dit un flic. Il me faut son nom. Je pense que vous savez qui cest ? Bien entendu, mais ce nest pas si simple. 168 | P a g e

Nous avons trois nuits pour sauver ce garon beaucoup moins si ses ravisseurs veul ent juste grignoter un bout. La matresse de Branson, cest bien une femme, ne te pa rlera pas sans un guide pour tintroduire auprs delle. Dans ce cas, envoyez-moi quel quun. Qui ? Robert ? Willie ? Aucun deux nest assez puissant pour tescorter. Si vous entendez par l quils seraient incapables de me protger, je nen ai pas besoin. Je pe ux me dfendre toute seule. Je le sais bien, ma petite. Tu me las souvent prouv. Mai s tu nas pas lair aussi dangereuse que tu les. Tu serais peut-tre oblige de tuer un o u deux de ses gardes du corps titre de dmonstration. Et si tu en sors vivante, a n e la mettrait pas dans de bonnes dispositions ton gard. Je veux ramener ce garon s ain et sauf, Jean-Claude. Aidez-moi, bon sang ! Ma petite... Je revis les grands yeux sombres de Jeff Quinlan et le papier peint dcor de cow-boys dans sa chambre. Aidez-moi, Jean-Claude, rptai-je. Il se tut quelques instants. Je suis le seul as sez puissant pour te servir descorte. Veux-tu que je lche tout pour me prcipiter te s cts ? Ce fut mon tour de garder le silence. Prsent ainsi, a ne me plaisait pas du t out. On aurait dit quil me faisait une grande faveur. Or, je ne voulais pas avoir de dette envers lui. Mais si jacceptais, je survivrais probablement. Si je refus ais, ce ne serait sans doute pas le cas de Jeff Quinlan... Daccord, marmonnai-je. Tu veux que je vienne taider ? Oui. Je viendrai demain soir. Non. Ce soir. Ma pe tite, ma petite... Que vais-je faire de toi ? Vous avez dit que vous maideriez. E t je le ferai, mais ces choses-l prennent du temps. Quelles choses ? 169 | P a g e

Considre Branson comme un pays tranger. Un pays tranger et potentiellement hostile, o je devrai me dmener pour avoir une autorisation dentre. Il y a des coutumes. Si j e dbarque sans prvenir, ce sera considr comme une dclaration de guerre. Ny a-t-il pas moyen de voir la matresse ce soir sans dclencher les hostilits ? Peut-tre, mais si t u attendais une nuit de plus, je serais en mesure de garantir notre scurit. Nous p ouvons prendre soin de nous-mmes. Contrairement Jeff Quinlan. Cest le nom du garon ? Oui. Jean-Claude prit une profonde inspiration et la relcha un soupir qui me fi t frissonner. Je lui aurais bien demand darrter, mais a laurait beaucoup trop amus... Je viendrai ce soir. Comment puis-je te contacter une fois sur place ? Je lui do nnai le numro de mon htel puis, presque contrecur, celui de mon bipeur. Je tappeller ai ds latterrissage. Combien de temps vous faudra-t-il pour voler jusquici ? Anita, crois-tu vraiment que je vais venir en volant comme le ferait un oiseau ? Lamuse ment que je percevais dans sa voix ne me plaisait gure, mais je ne pris pas la pe ine de lui mentir. Cette possibilit ma effleur lesprit. Il clata de rire, et tous les poils se hrissrent sur mes bras. Oh, ma petite, tu es vraiment impayable. Juste c e que je voulais entendre. Alors, comment allez-vous venir ici ? Avec mon jet pr iv, bien sr. Bien sr. Jaurais d me douter quil en avait un. Quand arriverez-vous ? ue je le pourrai, mon impatiente petite fleur. Ma petite est dj bien suffisant... Comme tu voudras. Je veux voir la matresse de Branson avant laube. 170 | P a g e

Tu tes montre trs claire sur ce point, ma petite, et jessaierai de te satisfaire. Es sayer ne suffira pas. Tu te sens coupable pour ce garon, nest-ce pas ? Je ne me se ns pas coupable. Responsable, alors. Mes paules saffaissrent. Il avait raison. Jimag ine que vous ne venez pas de lire dans mon esprit ? Non, ma petite. Cest ta voix et ton impatience qui tont trahie. Je dtestais savoir quil me connaissait si bien. Daccord : je me sens responsable. Pourquoi ? Parce que jtais charge de sa scurit et celle de ses parents. As-tu fait tout ton possible pour le protger ? Je leur ai dit de placer des hosties devant toutes les portes et les fentres de leur maison. Jen dduis que quelquun a laiss entrer les ravisseurs ? Non. Ils avaient dcoup une ite porte pour leur chien dans le mur qui donnait sur le garage, histoire de ne pas abmer leurs portes eux. Y avait-il un enfant vampire parmi les ravisseurs ? N on. Dans ce cas, comment expliques-tu quils aient pu sintroduire chez les Quinlan ? Je lui dcrivis le grand vampire squelettique. On aurait presque dit une mtamorph ose, conclus-je. a lui a pris quelques secondes. Aprs, il aurait pu passer pour un humain sous un clairage pas trop soutenu. Je navais jamais rien vu de pareil. Et moi, je ne lai vu quune seule fois... Vous savez de qui il sagit, nest-ce pas ? Je t e rejoins aussi vite que possible, ma petite. Vous semblez bien srieux tout coup, fis-je. Pourquoi ? Jean-Claude eut un petit rire, mais lamertume quil exprimait m e donna limpression davoir aval du verre pil. a faisait mal rien que de lentendre. 171 | P a g e

Tu me connais trop bien, ma petite. Cest marrant, je me disais la mme chose il y a quelques minutes. Contentez-vous de rpondre. Le garon qui a t enlev faisait-il plus jeune que son ge ? Oui. Pourquoi ? Un silence couper au couteau me rpondit. Parlez -moi, Jean-Claude. Dautres jeunes garons ont-ils disparu rcemment dans la rgion ? Pa s ma connaissance, mais je nai pas demand. Demande. Quel ge ? Douze ou treize ans, un peu plus sils ne sont pas encore pubres. Comme Jeff Quinlan, hein ? Je le crain s. Ce vampire dont vous ne voulez pas me parler... se bornet-il enlever des enfa nts ? Que veux-tu dire, ma petite ? Je veux savoir sil est port sur le meurtre. Qu el genre de meurtre ? Jhsitai. En gnral, jvite dvoquer les enqutes de police en cour c les monstres. Je sais que tu ne me fais pas confiance, ma petite, mais cest imp ortant. Parle-moi de ces morts, sil te plat. Il est trs rare que Jean-Claude dise si l te plat . Assez pour que a me foute les jetons. Alors, je lui racontai ce qui stait pass. Les corps avaient-ils t viols ? Comment a, viols ? Vous voulez dire, sexuell nt ? Je ne pense pas. Ils portaient encore leurs vtements. On peut faire des tas de choses quelquun sans le dshabiller, ma petite. Mais le viol dont je te parle au rait eu lieu avant les meurtres. Il sagirait dun abus rpt sur une priode de plusieurs semaines, voire plusieurs mois. Je vais me renseigner. (Une ide me traversa lespri t.) Ce vampire sintresse-t-il aussi aux filles ? 172 | P a g e

Dun point de vue sexuel ? Oui. Sil manquait vraiment de compagnie, il pourrait pre ndre une trs jeune fille prpubre. Mais seulement sil navait rien dautre se mettre sou la dent passe-moi lexpression. Je dglutis. Nous parlions denfants comme sils taient des objets. Non, la fille qui je pense ressemblait dj une femme. Dans ce cas, non, il ne laurait pas touche volontairement. Volontairement ? Comment aurait-il pu la toucher involontairement ? Son matre aurait pu le lui ordonner... Mais je vois t rs peu de gens assez puissants pour le forcer faire une chose qui lui rpugne. Vous connaissez ce vampire. Qui est-il ? Donnez-moi un nom. Quand jarriverai, ma peti te. Donnez-moi son nom. Pour que tu puisses le transmettre aux flics ? Cest leur boulot... Non, ma petite. Pas sil sagit bien de la crature laquelle je pense. Pourq uoi ? Disons quelle est trop dangereuse et trop... exotique pour que son existenc e soit rvle au grand public. Si les mortels venaient apprendre que de telles horreu rs se cachent parmi nous, ils pourraient se retourner contre nous tous. Tu as sa ns doute entendu parler du vilain projet de loi sur lequel le Snat doit se pronon cer prochainement. Jen ai entendu parler. Dans ce cas, tu peux comprendre ma prud ence. Peut-tre, mais si dautres gens meurent cause de votre prudence, a aidera la l oi de Brewster passer. Pensez-y. Oh, jy pense, ma petite. Fais-moi confiance : jy pense. Et maintenant, au revoir. Jai beaucoup de travail en perspective. Il me ra ccrocha au nez dans le plus pur style dolphien . 173 | P a g e

Je restai assise dans la Jeep contempler le tlphone et le maudire. Que voulait-il dire par exotique ? Que pouvait faire cet trange vampire dont les autres taient in capables ? Rtrcir assez pour passer par une porte pour chien ? Houdini aurait peut -tre hurl la concurrence dloyale, mais ce ntait pas un crime. Je me souvenais de son visage. Un visage qui ntait pas celui dun humain, ni mme dun cadavre. Quelque chose da utre, de diffrent. Et je me souvenais des secondes que javais perdues. Deux fois. Moi, la grande chasseuse de vampires, je mtais retrouve aussi impuissante que nimpor te quel civil. Et face un vampire, une seule seconde dhsitation aurait suffi me fa ire tuer. Ce genre de visions pouvait justifier quon parle de dmons, ce que M. Qui nlan avait fait brivement. Mais les flics lavaient ignor et je navais pas corrobor so n histoire. Il navait jamais rencontr de vritable dmon, sinon, il naurait pas pu se t romper. Quand on a crois un dmon, on ne loublie jamais. Je prfrerais combattre une do uzaine de vampires la fois. Parce que les dmons se fichent des balles en argent. 174 | P a g e

Chapitre 17 l tait plus de deux heures du matin quand nous revnmes au cimetire. Les Fdraux nous a vaient retenus une ternit, comme sils ne croyaient pas que nous leur ayons dit la vr it. Allez donc comprendre pourquoi ! Je dteste tre accuse de cacher des informations quand je ne le fais pas. a me donne envie de mentir pour ne pas dcevoir les gens qui minterrogent. Jimagine que Freemont leur avait fait de moi un portrait assez p eu charitable. a mapprendra tre gnreuse. Mais il semblait un peu mesquin de se montre r mutuellement du doigt et de dire Cest pas moi, cest elle quand le sang de Beth S t. John tait encore humide sur la moquette. Le vent qui nous avait promis une plu ie imminente tait retomb comme un souffl trop cuit. Les nuages qui obscurcissaient les bois pendant que nous jouions aux gendarmes et aux vampires avaient disparu. La lune brillait haut dans le ciel ; elle avait commenc sa phase descendante deu x jours avant. Depuis que je sors avec Richard, cest le genre de dtail auquel je f ais attention. Bizarre, vous avez dit bizarre ? Le clair de lune tait si vif quil projetait de lgres ombres sur le sol. Du coup, on navait pas besoin de lampe. a navai t pas empch Raymond Stirling dapporter une putain de torche halogne qui emplissait s a main tel un soleil captif. Ds quil fit mine de la braquer sur Larry et sur moi, je levai un bras et mexclamai : Ne nous mettez pas la lumire dans les yeux ! Vous allez bousiller notre vision nocturne ! Pas trs diplomatique, mais jtais fatigue, et la nuit ntait pas termine... I 175 | P a g e

Stirling hsita. Je neus pas besoin de voir son visage pour comprendre que a ne lui avait pas plu. Les hommes comme lui distribuent les ordres mieux quils ne les reoi vent. Il teignit sa lampe. Un bon point pour lui. Il nous attendait avec Mlle Har rison, Bayard et Beau. Et il tait le seul avoir une lampe. Jaurais pari que ses sou s-fifres se fichaient de leur vision nocturne comme de lan quarante, et quils aura ient bien aim en avoir une aussi. Larry et moi portions toujours nos combinaisons . Je commenais me lasser de la mienne. Javais vraiment envie de rentrer lhtel pour d ormir. Mais je devais attendre JeanClaude. Alors, autant tuer le temps en bossan t jusqu son arrive. Sans compter que Stirling tait mon seul client payant. Bien sr, j e touche une prime chaque fois que jexcute un vampire la demande du tribunal, mais a ne va pas chercher loin. Stirling finanait ce voyage. Il mritait que je lui en d onne pour son argent. a fait une ternit que nous vous attendons, mademoiselle Blake . Je suis navre que la mort dune jeune fille ait perturb votre emploi du temps, mon sieur Stirling. Y allons-nous ? Je ne suis pas dpourvu de compassion, mademoisell e Blake, et je naime pas beaucoup vos insinuations. Il se tenait face moi sous le clair de lune, le dos trs droit. Mlle Harrison et Bayard se rapprochrent lgrement d e lui pour lui tmoigner leur soutien. Beau rest plant dans son dos, un vague sourir e sur les lvres. Avec son impermable noir capuche, il ressemblait un fantme. Je lev ai les yeux vers le ciel clair et scintillant, puis me retournai vers lui. Il eu t une grimace si large que ses dents tincelrent dans la pnombre. Je secouai la tte e t ne relevai pas. Il avait peut-tre t boy-scout autrefois : toujours prt et tout le baratin. Si vous le dites... Dpchons-nous den finir. Je passai devant eux et, sans les attendre, commenai lescalade de la montagne. Tu es malpolie, fit Larry qui, fi dle son habitude, ne mavait pas lche dune semelle. 176 | P a g e

Ouais, et alors ? Cest un client, Anita. Je nai pas de leons recevoir de toi, dac d ? Mais enfin, quest-ce qui te prend ? Je marrtai net. Ce que nous venons de voir. Jaurais pens que a te turlupinerait un peu plus. a me turlupine, mais je nprouve pas le besoin de passer mes nerfs sur les autres. Je pris une profonde inspiration e t expirai lentement. Il avait raison. Et merde. a va, jai compris. Je tcherai dtre un peu plus aimable. Stirling nous rattrapa, sa clique sur les talons. Vous venez, mademoiselle Blake ? lana-t-il en nous dpassant, le dos raide comme un piquet. Ml le Harrison trbucha, et seule la main de Bayard, qui lui tenait le coude, lempcha d e tomber sur le cul. Elle portait toujours ses talons aiguilles. Le code vestime ntaire des secrtaires devait sans doute prohiber le port des baskets. Beau les su ivait, son impermable noir lui battant les jambes avec un bruit des plus irritant s. Daccord : en ce moment, tout mirritait. Jtais dune humeur massacrante. Jeff Quinla n tait quelque part dans la nature, dj mort ou au minimum mordu par un vampire. Ce ntait pas ma faute. Javais dit son pre de dposer une hostie devant chaque accs de leu maison. Jaurais mentionn la porte du chien si je lavais vue, mais je ne mtais pas av enture assez loin pour a. Malgr ma parano rampante, je naurais pas cru quun vampire p uisse entrer par l. Mais je laurais cite quand mme, et Beth St. John serait toujours vivante. Javais merd. Je ne pouvais pas ressusciter Beth, mais sauver Jeff restai t possible. Et je le ferais. Je le ferais. Je ne me contenterais pas de le venge r en excutant le vampire responsable de sa mort. Pour une fois, je voulais arrive r temps. Oui, je dsirais sauver un innocent et laisser quelquun dautre se charger d e la vengeance. 177 | P a g e

Jeff se faisait-il violer linstant mme ? La crature que javais vue dans le salon des Quinlan ne se contenterait-elle pas de lui suoter le cou ? Dieu, jesprais que si. Jtais presque sre de gurir Jeff dune morsure de vampire, mais sil tait sexuellement ma men par un monstre, je ne pourrais rien garantir. Et si je le retrouvais, mais qui l ne restait pas grandchose sauver ? Lesprit humain est souvent plus fragile que le corps. Alors que nous gravissions le flanc de la montagne, je priai pour Jeff Quinlan et sentis mon calme revenir. Je neus pas de vision et nentendis pas chant er les anges. Mais un sentiment de paix me submergea. Je pris une grande inspira tion, ltau qui me comprimait le cur se relchant. Je considrai a comme un signe que je retrouverais Jeff temps. Mais une partie de moi restait sceptique. Dieu ne sauve pas toujours les gens. Parfois, Il nous donne seulement la force de survivre le ur disparition. Je suppose que je ne Lui fais pas entirement confiance. Si je ne doute jamais de Lui, Ses motivations me dpassent. travers une vitre sombre et tou t le bazar. De temps en temps, jaimerais que la vitre soit transparente et quon pu isse voir travers. La lune projetait sur le sommet de la montagne un clat pareil un feu argent. Lair en devenait presque lumineux. La pluie stait loigne pour administr er sa bndiction ailleurs. Le ciel savait pourtant que cette rgion en avait besoin, mais je me rjouissais de ntre pas oblige de pitiner dans la boue sous un dluge. Alors mademoiselle Blake, pouvons-nous commencer ? demanda Stirling. Oui. Je pris une inspiration et ravalai les choses un peu brutales que javais envie de dire. Larr y avait raison. Stirling tait un enfoir, mais ce ntait pas aprs lui que jen avais. Il faisait juste une cible commode. M. Kirkland et moi allons arpenter le cimetire. Vous devrez rester ici. La prsence dautres personnes autour de nous risquerait de nous distraire. Voil ! Javais russi me montrer diplomate. 178 | P a g e

Si vous aviez lintention de nous laisser plants l, vous auriez pu nous lannoncer en bas et nous pargner lescalade, rpliqua Stirling, mcontent. Au temps pour ma belle di plomatie ! Je soupirai. Auriez-vous prfr que je vous demande de rester en bas, l o vo us nauriez pas pu voir ce que nous allons faire ? Je suppose que non. Dans ce cas , de quoi vous plaignez-vous ? Anita, murmura Larry entre ses dents. Je lignorai. Monsieur Stirling, la nuit a t trs difficile, et je suis un peu court de bonnes ma nires. Merci de me laisser faire mon travail. Plus vite nous aurons fini, plus vi te nous pourrons tous rentrer chez nous. Daccord ? Lhonntet. Ctait peu prs tout ce q me restait. Pourvu que a marche... Stirling hsita avant de hocher la tte. Trs bien, mademoiselle Blake. Faites donc votre travail. Mais sachez que je vous trouve trs dsagrable. Il vaudrait mieux pour vous que ce soit spectaculaire. Jouvris la bouch e pour riposter, mais Larry me prit le bras. Il ne serra pas trop fort : juste a ssez pour que je ravale ce que jtais sur le point de dire et mloigne de Stirling san s rien ajouter. Larry membota le pas. Brave garon. Cest quoi, ton problme ? me demand a-t-il quand nous fmes hors de porte doue de Stirling et compagnie. Je te lai dj dit on. a na rien voir avec ce qui sest pass chez les Quinlan. Je tai dj vue tuer des ge et tre moins bouleverse que a. Dis-moi ce qui ne va pas. Je marrtai et restai plante l une bonne minute. Larry mavait vue tuer des gens et tre moins bouleverse ensuite. Cta it vrai ? Je neus pas rflchir longtemps. Oui, a ltait. Et je trouvais a bien triste. savais ce qui clochait chez moi. Javais vu beaucoup trop de cadavres au cours de s derniers mois. Trop de sang. Trop de meurtres. Et jen avais commis certains, pa rfois sans autorisation lgale. 179 | P a g e

Je voulais partir la recherche de Jeff Quinlan, mais je ne pouvais rien faire ju squ larrive de Jean-Claude. Pourtant, javais limpression que mon boulot pour lagence g it mon travail pour la police. tait-ce mauvais signe ? Jaspirai une longue goule dai r pur et la relchai lentement en me concentrant sur mon souffle. Inspirer... Expi rer... Inspirer... Expirer... Quand jeus retrouv mon calme, je levai les yeux vers Larry. Je suis juste un peu cran ce soir, affirmai-je. Mais a va aller. Si je rpta is juste un peu cran dun air incrdule, tu te mettrais en rogne ? Probablement. Tu es dune humeur encore plus massacrante que dhabitude depuis que tu as parl Jean-Cla ude. Pourquoi ? Je sondai son visage innocent en me demandant si je devais lui rp ondre. Larry nest pas beaucoup plus vieux que Jeff Quinlan : quatre ans peine. Il pourrait encore se faire passer pour un lycen. Tu veux vraiment le savoir ? soup irai-je. Et je lui racontai. Un vampire pdophile, murmura-t-il. a ne va pas contre les rgles ? Quelles rgles ? Celles qui disent quon ne peut tre quun seul genre de m nstre la fois. Moi aussi, a ma surprise, avouai-je. Une expression trange passa dan s le regard de Larry. Doux Jsus. Jeff Quinlan est avec cette horreur. Nous devons faire quelque chose, Anita. Il faut le sauver ! Il se dtourna comme pour redesce ndre immdiatement. Je le retins et secouai la tte. Nous ne pouvons pas partir sa r echerche avant larrive de Jean-Claude. Mais on ne va pas rester l les bras croiss ! lana Larry. Nous ne restons pas l les bras croiss ! criai-je. Nous faisons notre bo ulot. Alors quun gamin risque de... 180 | P a g e

Nous ne pouvons rien faire dautre pour le moment ! coupai-je. Larry me dvisagea un instant, puis hocha la tte. Daccord. Si tu peux te montrer aussi calme, jy arriver ai aussi. Cest bien. Merci. Maintenant, montre-moi ce truc si pratique dont tu mas parl. Je nai jamais entendu parler dune personne capable de lire les morts sans le s relever avant. En vrit, jignorais sil y parviendrait. Mais lui dire le contraire n e risquait pas de lui donner confiance. La magie si cest le terme exact dpend bien souvent de la foi en ses propres capacits. Jai vu des gens trs puissants se laisse r paralyser par le doute. Je vais arpenter le cimetire. Je cherchais une faon dexpr imer a avec des mots. Comment expliquer une chose quon ne comprend pas ? Jai toujou rs eu une affinit avec les morts. Toute petite, dj, jtais capable de dire si lme dun t avait quitt son corps. Je me souviens des funrailles de ma grand-tante Katerine, celle dont mes parents mont donn le prnom en second, aprs Anita. Ctait la tante prf mon pre. Le jour de son enterrement, nous sommes arrivs tt pour voir le corps et n ous assurer que tout tait prt. Jai senti son me planer au-dessus du cercueil. Jai lev la tte, mais il ny avait rien que mes yeux puissent reprer. Depuis, beaucoup deau a coul sous les ponts. Je nai jamais vu une me. Jen ai senti des tas, mais jamais aperu aucune. Je sais prsent que celle de ma grand-tante Katerine est reste dans les pa rages un moment. La plupart des mes sen vont dans les trois jours qui suivent le dcs . Certaines senvolent instantanment, dautres pas. Celle de ma mre avait dj disparu le jour de son enterrement. Il ne restait quun cercueil ferm couvert dun tapis de rose s, comme si quelquun avait craint que le corps prenne froid. Ctait chez nous que je sentais la prsence de ma mre. Pas son me, mais un morceau delle qui saccrochait enco re ce 181 | P a g e

monde. Jentendais ses pas dans le couloir, hors de ma chambre, comme si elle alla it entrer pour me dire bonne nuit. Elle stait dplace dans la maison pendant des mois , et javais trouv a rconfortant. Quand elle tait enfin partie, jtais prte la laisse aller. Je nen avais jamais parl mon pre. lpoque, javais seulement huit ans, mais je vais quil tait incapable dentendre a. Cela dit, il captait peut-tre dautres choses aux quelles je demeurais sourde. Il est trs rare que nous parlions de la mort de mama n. Aujourdhui encore, a le fait pleurer. Jtais capable de sentir les fantmes longtemp s avant de commencer relever les morts. Ce que jallais faire tait une extension de ce pouvoir, ou peut-tre une combinaison des deux. Je ne sais pas trop au juste. Mais ctait comme tenter dexpliquer quune me flottait au-dessus du cercueil de la gran d-tante Katerine. Ou on la sent, ou on ne la sent pas. Et dans le second cas, le s mots ne suffisent pas compenser le manque de perception. Tu arrives voir les f antmes ? demandai-je Larry. Quoi, en ce moment ? Non, je veux dire : en gnral. Eh ien... Je savais que la maison de Calvin ntait pas hante, quoi que prtendaient les g ens du voisinage. Mais prs de chez nous, il y avait une petite grotte qui abritai t quelque chose de pas sympa. Un fantme ? Larry haussa les paules. Je nai jamais t v fi, mais personne dautre ne le sentait. Es-tu capable de dire quel moment une me qu itte le corps quelle occupait ? Bien entendu, rpondit-il comme si nimporte qui pouv ait en faire autant. Je ne pus rprimer un sourire. Cest dj pas mal. Bon, je vais me contenter de faire mon boulot. Jignore ce que tu verras, ou mme si tu verras quelq ue chose. Mais je sais dj que Raymond sera trs du : parce que 182 | P a g e

lui, il ne verra rien... moins quil soit beaucoup plus dou quil en a lair. Que vas-t u faire exactement, Anita ? la fac, on ne nous a jamais parl d arpenter un cimetire . a na rien voir avec un sort. Il ny a pas de mots prononcer ni de gestes particulie rs faire. a ressemble davantage une capacit psychique qu de la magie. Ce nest pas ph sique. a ne relve ni du dplacement, ni mme de la pense. Je le fais, un point cest tout . Laisse-moi commencer. Si je peux, jessaierai de tinclure dans le processus ou das surer les commentaires au fur et mesure, daccord ? Je ne comprends toujours pas d e quoi il sagit, mais a nest pas grave. La plupart du temps, je nai pas la moindre i de de ce qui se passe autour de moi. Mais en gnral, tu finis par piger ! Il fit la grimace. Cest vrai. Je me campai au centre de la zone de terre retourne. Il ny avai t pas si longtemps, ce que jtais sur le point de faire maurait effraye. Pas parce qu e ctait effrayant en soi, mais parce que jen tais capable. Et que a navait rien de trs humain, comme pouvoir. Dernirement, jai t amene rviser mon jugement sur ce qui fait d quelquun un humain ou un monstre. Autrefois, jtais trs sre de mon camp, et de celui auquel appartenaient tous les gens que je rencontrais. Depuis, mes certitudes on t vol en clats. Et je me suis beaucoup entrane. Daccord : je me suis entrane dans des imetires vides, o jtais seule avec les morts. Et quelques insectes nocturnes. Mais l es arthropodes nont jamais troubl ma concentration. Contrairement aux gens. Mme en lui tournant le dos, je sentais la prsence de Larry derrire moi. Et a me gnait. Tu p ourrais reculer un peu ? Bien sr. Jusquo ? Aussi loin que possible sans me perdre d e vue. Il frona les sourcils. Tu veux que jaille attendre avec Stirling ? 183 | P a g e

Si tu peux le supporter. Je le supporterai. Je suis plus dou que toi pour fratern iser avec les clients. a, ctait la pure vrit ! Parfait. Quand je tappellerai, approch lentement. Je nai jamais essay de parler quelquun en mme temps. Daccord. Jai vraim hte de voir a. Je me dtournai, puis mloignai de quelques pas. Quand je regardai pardessus mon paule, je le vis marcher vers les autres. Jesprais quil ne serait pas tro p du. Je ne savais toujours pas sil russirait sentir quelque chose. Mais jtais sre q de le voir me perturberait... Le sommet de la montagne avait t ras. Ctait comme se te nir au bord du monde et regarder vers le bas. Le clair de lune baignait le paysa ge dune douce lumire. cette altitude et en terrain dcouvert, il faisait si clair qu e lair semblait scintiller. La brise rasait le sol, charriant un parfum de terre mouille, comme si la pluie tait bel et bien tombe. Je fermai les yeux et la laissai caresser ma peau. Il ny avait presque aucun bruit, part le bourdonnement des ins ectes qui montait de la valle. Rien que la brise, les morts et moi. Je ne pouvais pas indiquer Larry comment procder parce que je nen tais pas trs sre moi-mme. Sil s agi dun muscle, je laurais remu. Si a avait t une ide, je laurais pense. Et si cta cantation, je laurais prononce. Mais a nest rien de tout a. Comme si ma peau souvrait, dnudant lextrmit de mes nerfs. Comme si un vent froid manait de mon corps. Sauf que ce nest pas tout fait du vent. On ne peut ni le voir, ni le sentir. Pourtant, il est l. Rel ! Je frissonnai alors que les tentacules de vent se dployaient autour de moi. Jallais pouvoir sonder les tombes dans un rayon de trois cinq mtres et, si j e me dplaais, ces tentacules bougeraient avec moi. Je levai le bras et agitai la m ain sans me retourner pour voir si Larry avait capt mon signal. Mais je restai pl ante dans mon cercle, immobile, essayant de ne pas commencer fouiller le sol avan t son arrive. Jesprais vraiment quil sentirait ce qui se 184 | P a g e

passait et quil aurait moins de mal comprendre sil assistait tout le processus dep uis le dbut. Je captais le bruit de ses pas sur la terre sche. Amplifi comme si je pouvais entendre chaque grain de poussire crisser sous ses semelles. Il sarrta derr ire moi. Doux Jsus, quest-ce que cest ? Quoi ? Ma voix me semblait la fois lointain et extrmement forte. Ce vent... Ce vent froid. Larry avait lair un peu effray. Tan t mieux. Il faut toujours ltre un peu quand on utilise la magie. Cest quand on comm ence prendre trop dassurance quon sattire des ennuis. Rapproche-toi, mais ne me tou che pas. Jignorais ce qui mavait pousse lui donner ce dernier conseil, mais sur le coup, a mavait paru tre une bonne ide. Un excs de prudence na jamais tu personne. Alor quun excs de tmrit conduit tout droit au cimetire... Larry avana lentement, une main endue comme sil testait le contact du vent sur sa peau. Il carquilla les yeux. Jsus , Marie, Joseph ! Anita, a vient de toi ! Ce vent vient de toi ! Je sais, dis-je calmement. Si je me tenais prs de Stirling, il ne sentirait rien. Les autres non plus. Larry secoua la tte. Comment pourraient-ils ne pas le sentir ? Plus je me r approche de toi, plus a devient froid et fort. Intressant, commentai-je. Et mainte nant ? Maintenant, je vais toucher les morts. Je lchai prise, comme si jouvrais le poing. Les tentacules de vent senfoncrent dans le sol. Que ressent-on quand on tr averse de la terre compacte pour toucher les morts qui gisent dessous ? Rien dhum ain, en tout cas. On a limpression que ces appendices invisibles pourraient se li qufier pour mieux chercher. 185 | P a g e

Cette fois, ils neurent pas chercher longtemps. La terre avait t retourne, et les co rps taient remonts pratiquement la surface. Je navais jamais essay ce truc ailleurs que dans un cimetire bien rang, o chaque tombe et chaque corps taient distincts les uns des autres. Le vent contournait Larry comme un torrent vite un rocher pos au m ilieu. Mais Larry tait vivant, et il perturbait son flux. Il nous perturbait. Heu reusement, nous nous tions entrans, et nous pouvions passer outre. Je me tenais sur des os, peine couverts par une pellicule de terre qui empchait lil de les voir. Je tentai de men carter et russis seulement poser les pieds sur un autre corps dmantib ul. Le sol en tait truff... Jtais perche sur un radeau dossements dans une mer de terr rouge et sche. chaque endroit queffleuraient mes sens, il y avait un corps, ou au moins des morceaux de corps. Il ne restait pas despace libre pour respirer. Je m e recroquevillai sur moi-mme, essayant de mettre de lordre dans ce que je percevai s. La cage thoracique sur ma gauche allait avec le fmur qui gisait quelques mtres plus loin. Le vent caressait tous les ossements. Jaurais pu reconstituer le squel ette comme un puzzle gant. En tout cas, ctait ce que ferait mon pouvoir, si jessayai s de relever ce cadavre. Je me dplaai dans le cimetire, marchant sur les morts et i dentifiant leurs diffrentes composantes. Les pices restaient chacune leur place, m ais je me souvenais de leur emplacement. Larry me suivait. Il voluait travers mon pouvoir avec une aisance surprenante, tel un nageur expriment laissant des vagues imperceptibles dans son sillage. Un fantme jaillit devant nous, flamme ple et vac illante dans lobscurit. Javanai vers lui. Il se redressa en oscillant comme un serpe nt prt frapper, me dvisageant malgr son absence dyeux. Il manait de lui la vague host ilit que certains esprits semblent prouver envers les vivants. Une forme de jalous ie. Mais si javais t lie un bout de terre oubli de tous 186 | P a g e

pendant un sicle ou plus, je naurais pas forcment t dans de bonnes dispositions non p lus. Quest-ce que cest ? chuchota Larry. Que vois-tu au juste ? Je crois que cest u n fantme. Mais cest la premire fois que jen vois un se matrialiser. Il tendit la main comme pour le toucher. Je lui saisis le poignet pour le retenir et sentis son p ropre pouvoir jaillir, produisant une bourrasque qui aurait d repousser mes cheve ux en arrire. Le cercle slargit brusquement, tel lobjectif dune camra dont on vient de clencher la fonction grand angle. Les morts sveillrent face notre pouvoir combin com me des brindilles embrases par un feu de fort. Et alors que nos ondes se rpandaient dans tout le cimetire, ils nous dvoilrent leurs secrets. Lambeaux de muscles desschs sur les os, crnes bants : tous les morceaux taient l. Nous navions qu les appeler pou quils se relvent. Deux autres fantmes se dressrent comme des volutes de fume. a faisa it beaucoup desprits actifs pour un cimetire aussi petit et aussi ancien. Et ils p araissaient tous furieux que nous les ayons drangs. Leur niveau dhostilit tait franch ement inhabituel. Combiner nos pouvoirs navait pas doubl la surface du cercle : a la vait quadruple. Le fantme le plus proche mapparaissait comme un pilier de flammes b lanches. Il tait fort et puissant. Larry et moi le regardmes en silence. Tant que nous ne le toucherions pas, nous serions en scurit. Et mme si nous le touchions, qu e pourrait-il nous arriver ? Les fantmes sont incapables de faire des dgts physique s. Ils peuvent tenter dempoigner une personne, mais si elle les ignore, ils finis sent par se lasser. En revanche, si on leur accorde de lattention, ils risquent d e devenir assez chiants. Et flanquer quelquun la trouille de sa vie. Mais un espr it capable de faire du mal nest pas un simple fantme. Plus jobservais la forme ondu lante qui se tenait devant nous, moins jtais certaine quil sagisse dun simple 187 | P a g e

fantme . Sinon, il se serait dmatrialis petit petit, ne laissant quun nuage de brume ui aurait mis mal laise toute personne tentant de la traverser. Les fantmes ne dur ent pas ternellement. Ceux-l avaient lair un peu trop solides mon got. Arrtez ! cria une voix masculine. Larry et moi nous retournmes. Magnus Bouvier apparut au somme t de la montagne. Ses cheveux qui voletaient au vent cachaient son visage, part ses yeux, qui brillaient dans le noir, refltant des lumires invisibles pour moi. A rrtez ! rpta-t-il en faisant de grands gestes. Il atteignit la circonfrence du cercl e de vent et se ptrifia, puis leva les mains comme pour le palper. Deux personnes capables de sentir mon pouvoir en une seule nuit ! Surprenant, mais plutt cool. Si Magnus navait pas t poursuivi par les flics, nous aurions pu nous asseoir pour e n parler tranquillement. Nous vous avions demand de vous tenir lcart de ce terrain, monsieur Bouvier, lana Stirling. Magnus tourna trs lentement la tte vers lui, comm e sil avait du mal se concentrer sur autre chose que mon pouvoir. Nous avons tent de nous montrer conciliants, continua Stirling. Mais cette fois, vous avez dpass l es bornes. Beau ? Chambrer une cartouche dans un fusil pompe produit un son trs t ypique. Sans mme rflchir, je me tournai vers sa source, mon flingue la main. Beau n e visait rien ni personne en particulier. Ce fut ce qui le sauva. Sil avait braqu son arme sur nous, je lui aurais tir dessus. Je voyais toujours double. Derrire me s yeux, lendroit o il ny a pas de nerf optique, tait grave une image du cimetire. Il ppartenait. Je connaissais ses fantmes et les corps quil abritait. Je savais o tait chaque os. Je regardai Beau et son fusil pompe, mais dans mon esprit, les morts continuaient ramper vers leurs morceaux parpills. Les fantmes taient toujours rels. M on pouvoir les avait rveills, ils danseraient et oscilleraient deux-mmes un 188 | P a g e

moment, mais la fin, ils regagneraient le sol. Il existe plus dun moyen de releve r les morts, mais pas de manire permanente. Je ne pouvais dtacher mon regard du fu sil pompe pour voir ce que fichait Magnus. Anita, je vous en prie, ne relevez pa s les morts. Sa voix tonnamment basse contenait des inflexions suppliantes qui me surprirent. Je luttai contre lenvie de tourner la tte vers lui. Pourquoi donc, Ma gnus ? Fichez le camp de mon terrain, grogna Stirling. Ce nest pas votre terrain. Fichez le camp de mon terrain, ou je vous fais abattre pour violation de proprit prive. Beau me regarda. Monsieur Stirling ? Il faisait trs attention tenir son fus il de la manire la moins menaante qui soit. Beau, montrez-lui que nous ne plaisant ons pas. Monsieur Stirling ! Faites votre boulot ! Beau fit mine dpauler le fusil, mais trs lentement et sans me quitter des yeux. Ne lcoutez pas, dis-je. Jexpirai fo nd et laissai tous mes muscles se dtendre. Beau baissa son arme. Je pris une insp iration et ordonnai : Maintenant, posez-le terre. Mademoiselle Blake, tout a ne v ous concerne pas, dit Stirling. Vous ne tuerez personne sous mes yeux pour une i nfraction aussi mineure, rpliquai-je. Larry aussi avait sorti son flingue. Il le braquait sur personne, ce dont je lui fus reconnaissante. Quand on vise quelquun, le coup a tendance partir, surtout si on ne sait pas ce quon fait. Posez ce fusi l, Beau. Tout de suite. Je ne le rpterai pas une troisime fois. Beau obit. 189 | P a g e

Cest moi qui vous paie ! enragea Stirling. Pas assez pour que je me fasse tuer ! Stirling poussa un grognement exaspr et fit un pas en avant comme pour ramasser lar me. Ny touchez pas, Raymond. Vous saignerez aussi bien que nimporte qui, lavertis-j e. Furieux, il se tourna vers moi. Je narrive pas croire que vous me menaciez sur ma proprit. Je baissai un peu mon Browning. Quand on tient un flingue bout de bra s trop longtemps, on finit par trembler. Et moi, je narrive pas croire que vous a yez demand Beau de venir arm. Vous saviez que ma petite dmonstration attirerait Mag nus Bouvier. Vous le saviez, et vous comptiez dessus, espce de fils de pute ! Mon sieur Kirkland, allez-vous la laisser me parler sur ce ton ? cria Stirling. Je s uis votre client ! Larry secoua la tte. Sur ce coup-l, je suis daccord avec elle, m onsieur Stirling. Vous avez tendu une embuscade cet homme. Vous vouliez labattre de sang-froid. Pourquoi ? Bonne question, lanai-je. Pourquoi avez-vous si peur de la famille Bouvier ? Ou est-ce seulement Magnus qui vous effraie ? Je nai peur d e personne ! cracha Stirling. (Il se tourna vers sa clique.) Venez. Laissons mad emoiselle Blake seule avec son nouvel ami. Il sloigna. Bayard et Mlle Harrison lui embotrent aussitt le pas, mais Beau hsita. Je descendrai le fusil pompe pour vous, lanai-je. Il hocha la tte. Je men doutais un peu... Et vous feriez mieux de ne pas nous attendre en bas avec un autre flingue. Il hsita puis secoua la tte. Je rentre chez moi retrouver ma femme. Faites donc a... 190 | P a g e

Il sloigna, les pans de son imper noir lui battant les jambes. Je me retire de cet te affaire, lana-t-il par-dessus son paule. Les morts ne peuvent pas dpenser leur a rgent. Je connaissais quelques vampires qui auraient pu lui prouver le contraire , mais je me contentai dapprouver. Ravie de lentendre. Je nai pas envie de me faire buter, cest tout. Beau sengagea dans la pente et disparut de ma vue. Je restai pl ante l, mon Browning point vers le ciel. Quand je fus certaine quil ne reviendrait p as, je tournai lentement sur moimme, balayant du regard le sommet de la montagne. Nous tions seuls, Larry, Magnus et moi. Alors, pourquoi navais-je pas envie de re ngainer ? Magnus fit un pas vers moi et simmobilisa. Il leva les mains dans lair c harg de pouvoir et les baissa tout doucement, comme pour une caresse. Je sentis l es ondulations provoques par le bout de ses doigts frissonner sur ma peau, trembl ant travers ma magie. Non, je nallais pas rengainer tout de suite. Quest-ce que ctai t ? demanda Larry. Lui aussi avait toujours son flingue la main, mme sil le pointa it vers le sol. Magnus tourna vers lui son regard brillant. Ce garon nest pas un nc romancien, mais il nest pas non plus lhumain ordinaire dont il a lair, dit-il. Comm e chacun de nous, rpliquai-je. Pourquoi ne vouliez-vous pas que je relve les morts ? Magnus me dvisagea en silence. Ses yeux taient pleins de lumires scintillantes, comme des reflets la surface dune mare. Mais ctaient les reflets de choses qui ntaien t pas l. Rpondez-moi, Magnus. Sinon, quoi ? Vous me tirerez dessus ? Peut-tre. Jta un peu plus haut que lui dans la pente et il tait oblig de lever les yeux vers moi . Je ne pensais pas quon puisse relever des morts aussi anciens sans un sacrifice humain. Je croyais que vous 191 | P a g e

empocheriez le fric de Stirling, que vous essaieriez, que vous choueriez et que v os rentreriez chez vous. Il fit un autre pas en avant, les mains tendues pour te ster notre pouvoir. Comme sil ntait pas certain de russir le pntrer. Son contact fit oqueter Larry. Mais avec un pouvoir pareil, reprit-il, vous relveriez certains ca davres. Peut-tre assez... Assez pour quoi ? demandai-je. Magnus cligna des paupire s comme sil navait pas eu lintention de parler voix haute. Anita, Larry, vous ne de vez pas relever les morts de cette montagne. Vous ne devez pas ! Donnez-nous une bonne raison de ne pas le faire. Jimagine que demander gentiment ne suffira pas ? Pas vraiment. Ce serait plus facile si mes glamours fonctionnaient sur vous. M ais dans ce cas, nous nen serions pas l. Puisquil refusait de rpondre ma question, j e dcidai den lancer une autre. Pourquoi vous tes-vous enfui devant la police ? Magn us avana encore vers moi et je reculai. Il navait pas eu de geste menaant, mais que lque chose dtrange, en lui, dclenchait une alarme dans ma tte. Ctait peut-tre cause images, dans ses yeux. Elles me donnaient envie de regarder lintrieur de son crne pour voir ce qui se refltait dans ses prunelles turquoise. Il me semblait presque distinguer des arbres, de leau... Comme ces choses quon peroit du coin de lil, mais en couleur. Vous leur avez racont mon secret, dit-il sur un ton accusateur. Pourq uoi ? Jtais oblige. Vous croyez vraiment que jaurais pu faire ces choses horribles es pauvres garons ? Il continua avancer, se dplaant dans le cercle sans laisance nat urelle de Larry. Telle une montagne, il forait le flux de pouvoir le contourner, comme sil remplissait plus despace magiquement parlant que je ne pouvais le voir li nu. 192 | P a g e

Je saisis mon Browning deux mains et le braquai sur sa poitrine. Non, je ne le c rois pas. Dans ce cas, pourquoi me tenez-vous en joue ? Parce que vous utilisez votre magie fey. Il fit la grimace. Jai lanc beaucoup de glamours ce soir. a mest mo nt la tte. Vous vous nourrissez de vos clients, laccusai-je. Vous ne faites pas seu lement a pour mettre de lanimation. Vous les siphonnez. Si ce nest pas la marque dun Unseelie... Magnus haussa gracieusement les paules. Je suis ce que je suis. Comm ent savez-vous que les victimes taient des garons ? Larry se plaa sur ma gauche, so n flingue toujours point vers le sol. Il stait fait engueuler plusieurs fois pour a voir braqu des gens un peu trop vite. Jtais ravie de voir que mes paroles ntaient pas tombes dans loreille dun sourd. Les flics me lont dit. Menteur ! Magnus sourit. L deux ma touch. Jai tout vu. Ben voyons. Comme cest pratique ! Il tendit la main vers moi. Ny pensez mme pas. Larry brandit son flingue. Que se passe-t-il, Anita ? dema nda-t-il. Je nen suis pas sre, avouai-je. Je ne peux vous autoriser relever ces mo rts, dclara Magnus. Je suis dsol. Comment allez-vous nous arrter ? demandais-je. Il me fixa et je sentis quelque chose pousser contre ma magie. Comme un poing enfona nt un film plastique et ltirant sans parvenir le crever. Je lchai un hoquet de surp rise. Plus un geste, ou je tire ! Je nai pas remu un seul muscle... 193 | P a g e

Assez jou, Magnus. Si vous tenez la vie, je vous conseille darrter immdiatement. Qu t-ce quil a fait ? demanda Larry, dont les mains tremblaient lgrement sur la crosse de son arme. Plus tard ! Magnus, je veux que vous leviez les bras et que vous c roisiez les mains sur votre tte. Tout doucement. Vous allez membarquer, comme on d it la tlvision ? Oui. Et estimez-vous heureux : vous aurez plus de chance darriver vivant la prison avec moi quavec la plupart des flics. Je ne crois pas que je vou s accompagnerai... Nous tions deux le tenir en joue, et il affichait toujours la mme assurance la limite de larrogance. Ou il tait stupide, ou il savait quelque cho se que jignorais. Or, je ne pensais pas quil soit stupide. Dis-moi quand tu voudra s que je tire, marmonna Larry. Ds que tu entendras mon coup partir. Daccord. Vous me tueriez pour si peu de chose ? demanda Magnus. Sans lombre dune hsitation, affir mai-je. Maintenant, croisez lentement les mains sur votre tte. Et si je refuse ? Je ne bluffe pas, Magnus. Vous avez des balles en argent, pas vrai ? Je le regar dai sans rpondre. Prs de moi, je sentis Larry sagiter. Il est difficile de braquer quelquun pendant longtemps sans fatiguer ou choper des fourmis dans les bras. Je parie quelles sont en argent, insista Magnus. Ce nest pas trs efficace contre les f airies. Le fer produit de meilleurs rsultats, dis-je. Je men souviens. Mme des ball es en plomb ordinaires feraient mieux laffaire que des munitions en argent. Le mta l de lune est lami des feys. Je perdis patience. Vos mains, tout de suite, ou nou s ne tarderons pas dcouvrir les limites de cette amiti. 194 | P a g e

Magnus leva les bras, lentement et gracieusement. Ses mains venaient datteindre l e niveau de ses paules quand il se jeta en arrire dans la pente. Je tirai, mais il continua rouler sur lui-mme, si vite que je narrivai pas le viser. Ni mme le voir clairement, malgr la lueur du clair de lune. On et dit que lair se brouillait autou r de lui. Debout au sommet de la montagne, Larry et moi fmes feu plusieurs repris es, mais je doutai quaucune de nos balles lait touch. Magnus devint de plus en plus difficile distinguer, jusqu ce quil disparaisse dans les buissons, mi-hauteur du f lanc de la montagne. Dis-moi quil ne vient pas de se volatiliser, supplia Larry. Il ne vient pas de se volatiliser. Quest-ce quil a fait, dans ce cas ? Comment veu x-tu que je le sache ? a nest pas mentionn dans lUV Murs et Coutumes des Fairies. (Je secouai la tte.) Filons dici. Jignore ce qui se passe, mais quoi quil en soit, nous avons perdu notre client. Et nos chambres dhtel ? Nous ne tarderons pas le dcouvri r. Jenclenchai le cran de sret du Browning, mais le gardai la main. Je naurais pas r emis la scurit si je navais pas d crapahuter en terrain accident et en pleine nuit po ur regagner la voiture. Range ton flingue, Larry, ordonnai-je. Pourquoi moi et p as toi ? demanda-t-il. Parce que jai mis le cran de sret. Oh. Tu penses quils laurai nt vraiment tu ? Je ne sais pas. Peut-tre. Beau lui aurait tir dessus, mais si jen c rois notre propre exprience, il naurait pas forcment russi le toucher. Pourquoi Stir ling veut-il la mort de Magnus ? Je ne sais pas. Pourquoi Magnus sest-il enfui ? Je ne sais pas. Quand tu narrtes pas de rpondre mes questions par des je ne sais pa s , a me rend trs nerveux... 195 | P a g e

Moi aussi. Une seule fois, je regardai en arrire avant que nous perdions de vue l e sommet de la montagne. Les fantmes brillaient encore comme des flammes de bougi e, des flammes blanches et froides. Jignorais encore des foules de choses, mais je n avais au moins appris une ce soir : certains corps de ce cimetire avaient prs de trois cents ans. Soit un sicle de plus quannonc par Stirling. Un sicle, a fait une g rosse diffrence en matire de ranimation. Pourquoi avait-il menti ? Il craignait que je refuse sil me rvlait leur ge vritable ? Certains squelettes appartenaient des Ind iens. Javais peru des bijoux en os danimaux et dautres objets qui ntaient pas dorigine europenne. Or, les Indiens de cette rgion nenterraient pas leurs morts dans des tom bes. Il se passait quelque chose. Pour le moment, je navais pas la moindre ide de ce que ctait, mais je le dcouvrirais. Peuttre le lendemain, aprs avoir dgot de nouvell s chambres dhtel, rendu la Jeep hyperaccessoirise, lou une nouvelle voiture et annon c Bert que nous navions plus de client. Rflexion faite, je laisserai Larry sen occup er. quoi servent les assistants si on ne peut pas se dcharger du sale boulot sur eux ? Daccord, je tlphonerais moi-mme Bert ! Mais je navais vraiment pas hte dentend sa raction. 196 | P a g e

Chapitre 18 tirling et compagnie avaient disparu quand nous atteignmes le pied de la montagne . En revanche, la Jeep tait toujours l. Jtais franchement surprise quils ne laient pas emmene pour nous laisser rentrer pied. Stirling navait pas lair du genre de type q ui apprcie quon le braque avec un flingue. Cela dit, ces hommes-l ne sont pas si no mbreux. croire que le masochisme est une valeur en perte de vitesse. Larry simmob ilisa dans le couloir de lhtel, sa carte magntique visant la serrure de sa chambre. Tu crois que cest pay pour la nuit, ou quil vaut mieux faire nos bagages tout de s uite ? Quil vaut mieux faire nos bagages tout de suite, rpondis-je. Il hocha la tte , tourna la poigne et entra. Javanai vers la porte suivante et glissai ma propre ca rte dans la serrure. Les deux chambres communiquaient par une porte interne, mai s nous ne lavions pas dverrouille. Personnellement, je naime pas trop quon vienne tro ubler mon intimit. Mme si on est un ami, et plus forte raison si on est un collg de travail. Un profond silence menveloppa. Fabuleux. Quelques minutes de calme av ant dappeler Bert et de lui annoncer que la poule aux ufs dor stait envole de la basse -cour. Jtais dans un salon mitoyen la chambre coucher et la salle de bains. Runies, les trois pices faisaient presque la superficie de mon appartement. Il y avait u n bar intgr dans le mur de gauche, mais comme je ne bois pas dalcool, je men fichais pas mal. Les murs taient rose ple avec un dlicat motif de feuilles dores, la moquet te bordeaux, et le canap dun violet si fonc quil semblait presque noir. Une causeuse assortie tait dispose 197 | P a g e S

angle droit, non loin de deux fauteuils fleurs pourpres, bordeaux et blanches. T outes les surfaces de bois taient sombres et cires. Javais dabord cru quon mavait attr ibu la suite lune de miel , jusqu ce que je voie celle de Larry. Ctait pratiquement l mme, mais dcore dans des tons de vert. Un bureau en cerisier, qui avait lair dune au thentique antiquit, se dressait contre le mur du fond, prs de la porte communicant e. Un ncessaire dcriture monogramme reposait sur le dessus, prs de la deuxime ligne d e tlphone pour les clients qui dbarquaient avec un ordinateur portable et voulaient brancher leur modem, jimagine. Je navais jamais dormi dans un endroit aussi luxue ux, et je doutais que Beadle, Beadle, Stirling et Lowenstein soient prts payer la note aprs lhumiliation que javais inflige Raymond. Un bruit me fit sursauter. Le Br owning se matrialisa instantanment dans ma main. Le long du canon, japerus la silhou ette de Jean-Claude. Il se tenait sur le seuil de la chambre, vtu dune chemise man ches bouffantes qui lui serraient les bras en trois endroits et sachevaient en co rolle soyeuse autour de ses longues mains ples. Le col haut tait ferm par une laval lire de dentelle blanche, dont lextrmit reposait sur son gilet de velours noir pique t dargent. Des cuissardes noires moulaient ses jambes comme une seconde peau. Ses cheveux taient presque aussi noirs que son gilet. Du coup, javais du mal dterminer o sarrtaient ses boucles et o commenait le tissu. Une pingle de cravate en argent et e n onyx, que javais dj vue, se dtachait sur la dentelle de sa lavallire. Tu ne vas qua nd mme pas me tirer dessus, ma petite ? Jtais toujours plante dans le salon, mon Bro wning braqu sur lui. Il avait pris garde ne pas esquisser un geste que je puisse interprter comme menaant. Ses yeux si bleus me fixaient, graves et inquisiteurs. J e levai mon flingue vers le plafond et expirai. Mais je ne mtais pas aperue que je retenais mon souffle. Comment diable tes-vous entr ? 198 | P a g e

Il sourit et scarta du chambranle, puis savana dans la pice de sa merveilleuse dmarche fluide et glissante. Un peu comme celle dun flin ou dun danseur, et beaucoup comme celle de quelque chose dautre. Quelque chose de non humain. Je rengainai le Brow ning, mme si je nen avais pas vraiment envie. Je me sens toujours mieux une arme l a main. Pourtant, un flingue ne maurait servi rien contre JeanClaude. Si javais vo ulu le tuer, a aurait peut-tre fait laffaire. Mais nous savions tous les deux que c e ntait pas mon intention. Depuis quelque temps, je sors avec lui. Cela dit, jai en core du mal y croire. Le rceptionniste ma laiss entrer, rpondit-il sur un ton amus, ien quil ft impossible de dire si ctait moi ou lui quil trouvait si drle. Pourquoi au ait-il fait a ? Parce que je le lui ai demand. Il me contourna tel un requin dcriva nt des cercles autour de sa proie. Je ne lui fis pas le plaisir de me retourner pour le suivre des yeux. Le regard riv devant moi, je le laissai faire sans ragir. Soudain, mes cheveux se hrissrent sur ma nuque. Je fis un pas en avant et sentis sa main retomber. Il avait voulu me la poser sur lpaule. Mais je navais pas envie q uil me touche. Vous avez utilis vos pouvoirs mentaux sur le rceptionniste ? Oui, di t-il. Ce simple mot contenait tant dautres choses... Je me tournai vers lui pour le dvisager. Jean-Claude observait mes jambes. Il leva la tte et, dun seul regard, balaya tout mon corps. Ses yeux bleus semblaient encore plus sombres que dhabitud e. Ni lui ni moi ne comprenions comment jarrivais soutenir son regard sans tre aff ecte. Je commenais souponner qutre une ncromancienne avait de nombreux avantages seco daires, et pas seulement vis--vis des zombies. Le rouge te va bien, ma petite, so uffla Jean-Claude. 199 | P a g e

Il se rapprocha de moi, mais sans me toucher. Il me connaissait assez pour savoi r que jaurais mal ragi, mais ses yeux dsignaient assez clairement les endroits o il aurait voulu poser ses mains. a me plat beaucoup. Sa voix tait douce et tide, beauco up plus intime que ses paroles. Tu as des jambes magnifiques. Un murmure dans le noir qui planait autour de moi comme un voile caressant... Sa voix a toujours t a insi, presque palpable. Je nen ai jamais entendu de plus bouleversante. Arrtez, Je an-Claude. Je suis trop petite pour avoir des jambes magnifiques. Je ne comprend s vraiment pas lengouement moderne pour les girafes. Il laissa courir ses mains q uelques millimtres de mes collants, si prs que je perus le dplacement dair contre ma peau. Arrtez, rptai-je. Arrter quoi ? fit-il sur un ton innocent. Je secouai la tte. Demander Jean-Claude de ne pas tre pnible, ctait comme supplier la pluie de ne pas m ouiller. Pourquoi gaspiller ma salive ? Daccord, flirtez autant que vous voudrez, mais noubliez pas que vous tes ici pour sauver la vie dun jeune garon quun monstre e st peut-tre en train de violer pendant que nous nous chamaillons. Jean-Claude sou pira et fit un geste dans ma direction. Quelque chose dans mon expression dut le dissuader de continuer, car il se laissa tomber dans un fauteuil sans insister. Chaque fois que jessaie de te sduire, tu me coupes lherbe sous le pied, gmit-il. Un e trs vilaine habitude. Hourra pour moi ! rpliquai-je. Maintenant, on peut se mett re au travail ? Il madressa son sourire agaant de perfection. Je me suis arrang pou r avoir un rendez-vous avec la matresse de Branson. Sans blague ! 200 | P a g e

Nest-ce pas ce que tu attendais de moi ? Si. Mais je nai pas lhabitude que vous me donniez ce que je demande. Je te donnerais tout ce que tu veux, ma petite, si se ulement tu me laissais faire. Je vous ai demand de sortir de ma vie, dis-je. Vous avez refus. En effet... Il en resta l. Il ne maccusa pas de vouloir tre avec Richar d plutt quavec lui, et ne me menaa pas non plus de tuer son rival. trange... Vous, v ous mijotez quelque chose. Il carquilla les yeux et posa une main sur son cur. Qui , moi ? Oui, vous. Je secouai la tte et laissai tomber. Il mijotait quelque chose , jen tais convaincue. Je le connaissais assez bien pour reprer les signes avant-co ureurs, mais il ne me dirait rien avant dtre prt. Personne ne sait garder un secret comme lui, et personne nen a autant. Il ny a pas trace de duplicit en Richard. Mai s cest lair que respire Jean-Claude, le sang qui coule dans ses veines mortes. Je dois me changer et faire mes bagages avant de partir, annonai-je en marchant vers la chambre. Tu veux enlever ta ravissante jupe rouge ? Pourquoi ? Parce quelle m e plat ? Pas seulement, mme si cest un plus. Je ne peux pas porter mon holster de c uisse avec ce truc. Je ne nie pas quune deuxime arme feu servira notre petite dmons tration de force, demain soir, dclara JeanClaude. Je marrtai net et me tournai vers lui. Comment a, demain soir ? Laube est trop proche, ma petite. Nous ne pourrions pas atteindre lantre de la matresse avant le lever du soleil. Et merde ! jurai-je tout bas, mais avec conviction. Jai fait ma part du travail. Mais je ne saurais arrter la rotation de la Terre. 201 | P a g e

Je mappuyai au dossier de la causeuse, lagrippant assez fort pour avoir mal aux ma ins. Nous arriverons trop tard pour le sauver. Ma petite, ma petite. Pourquoi ce la te tourmente-t-il ce point ? Pourquoi la vie de ce garon test-elle si prcieuse ? Je sondai son visage parfait et ne pus pas lui fournir de rponse. Je ne sais pas . Il me prit les mains. Tu te fais du mal, ma petite. Je me dgageai et croisai le s bras. Jean-Claude resta genoux, les mains sur mes hanches. Il tait beaucoup tro p prs de moi, et je pris soudain conscience de la longueur minimale de ma jupe. I l faut que jaille faire mes bagages, insistai-je. Pourquoi ? Cette suite ne te pl at pas ? Il navait pas boug, et pourtant, il me semblait encore plus prs. Je sentais les contours de son corps contre mes jambes, pareils une vague de chaleur. carte z-vous, ordonnai-je. Il se contenta de sasseoir sur les talons, me forant faire un pas sur le ct. Lourlet de ma jupe effleura sa joue alors que je marchai vers la ch ambre. Vous tes vraiment pnible... Cest gentil toi de lavoir remarqu, ma petite. t, explique-moi pourquoi tu ne veux pas rester ici. Cest un client qui a lou cette suite, et je ne travaille plus pour lui. Pourquoi ? Je lai menac avec mon flingue . Un instant, son visage trahit de la surprise. Puis elle svanouit, et il posa sur moi ses yeux si anciens qui avaient vu tant de choses, mais ne savaient toujour s pas ce quils regardaient quand ils se rivaient sur moi. Pourquoi as-tu fait a ? demanda-t-il. Parce quil voulait quun de ses sbires abatte un homme qui stait introd uit dans sa proprit. Na-t-il pas le droit de dfendre ce qui lui appartient ? 202 | P a g e

Pas au point de tuer quelquun. Un bout de terre ne mrite pas quon verse de sang pou r lui. Protger son territoire est une excuse valable depuis la nuit des temps, ma petite. Aurais-tu dcid de changer soudain les rgles ? Je nallais pas rester plante l et les regarder tuer un homme juste parce quil avait mis les pieds l o il ne fallai t pas. En plus, je crois que ctait une embuscade. Tu veux dire, un pige ? Un complo t pour tuer cet homme ? Oui. Faisais-tu partie de ce complot ? Il se peut que jai e servi dappt. Lhomme a senti mon pouvoir sur les morts. Cest ce qui la attir au mauva is endroit. a, cest intressant, murmura Jean-Claude. Comment sappelle-t-il ? Donnezmoi dabord le nom du mystrieux vampire ! Xavier. Je ne mtais pas attendue ce quil c aussi facilement. Pourquoi avez-vous refus de me le dire tout lheure, au tlphone ? e ne voulais pas que tu le communiques la police. Pourquoi ? Je te lai dj expliqu. aintenant, donne-moi le nom de lhomme que tu as sauv ce soir. Je faillis refuser. Que a lintresse ce point minquitait, mais un march est un march. Bouvier, Magnus B r. a ne me dit rien. a devrait ? Il se contenta de me sourire. Vous tes vraiment un fils de pute ! grognai-je. Ah, ma petite, comment pourrais-je te rsister quand t a voix est comme du miel, et que tu me murmures daussi doux surnoms ? Je le foudr oyai du regard. Son sourire slargit, rvlant la pointe de ses canines. 203 | P a g e

Quelquun frappa la porte. Sans doute le grant qui venait me demander de partir. Je ne pris mme pas la peine de regarder par lilleton avant douvrir, et je fus trs surpr ise de dcouvrir Lionel Bayard sur le seuil. tait-il venu nous jeter dehors ? Je le regardai sans rien dire. Il se racla la gorge. Mademoiselle Blake, puis-je mentr etenir avec vous quelques instants ? demanda-t-il. Je le trouvais bien poli pour quelquun qui tait venu nous vider. Je vous coute, monsieur Bayard. Je doute que le couloir soit lendroit le plus indiqu pour cette conversation. Je meffaai. Il entra dans le salon en lissant sa cravate. Son regard se posa sur Jean-Claude, qui stait lev et lui adressait son sourire le plus aimable. Jignorais que vous aviez de la compagnie, mademoiselle Blake. Je peux revenir plus tard. Je refermai la porte. Non, monsieur Bayard, vous ne nous drangez pas. Jai racont Jean-Claude la petite... mprise de ce soir. Oui, euh... Bayard nous regarda tour tour en hsitant. Jean-Cla ude se rassit dans le fauteuil, sy lovant comme un flin. Anita et moi navons pas de secrets, monsieur... Bayard. Lionel Bayard. Il approcha et tendit la main JeanClaude, qui leva un sourcil, mais la lui serra. Bayard sembla lgrement rassur par c e geste normal. Visiblement, il ignorait la nature de Jean-Claude. Je ne compren ais pas comment il pouvait le regarder en face et le croire humain. Jai rencontr u n seul vampire capable de faire illusion. Et je lai tu. Bayard se retourna vers mo i et rajusta ses lunettes. Il tait nerveux. Quelque chose se tramait. Quy a-t-il, Bayard ? demandai-je en madossant la porte, les bras croiss sur la poitrine. 204 | P a g e

Je suis venu vous prsenter nos plus sincres excuses pour ce qui sest pass tout lheur . Vos excuses ? Oui. M. Stirling a fait montre dun excs de zle. Si vous naviez pas t pour nous ramener la raison, une tragdie aurait pu arriver. Je tentai de conserve r une expression neutre. Stirling nest pas furieux contre moi ? Bien au contraire , mademoiselle Blake. Il vous est reconnaissant. Je narrivais pas y croire. Vraim ent ? En fait, jai t autoris vous offrir un bonus. Pourquoi ? Pour vous ddommage notre comportement de ce soir. Combien ? Vingt mille. Je continuai le dvisager sa ns bouger de ma place. Non. Il cligna des yeux. Je vous demande pardon ? Je ne v eux pas de votre bonus. Je ne suis pas cens monter au-del de vingt mille, mais jen parlerai avec M. Stirling. Il acceptera peut-tre de revoir sa proposition la haus se. Je secouai la tte et mcartai de la porte. Vous ne comprenez pas. Je ne veux pas du tout de bonus. Vous nallez pas nous laisser tomber, nest-ce pas, mademoiselle Blake ? Bayard respirait si vite que je crus quil allait svanouir. Apparemment, lide que je puisse les planter l linquitait beaucoup. Non, je ne vous laisse pas tomber. Mais vous avez dj vers des honoraires normes mon agence. Inutile de me payer davant age. M. Stirling est seulement dsireux de rparer loffense que vous avez subie. 205 | P a g e

Je ne relevai pas. Ctait trop facile. Dites-lui que ses excuses auraient eu plus d e valeur sil tait venu me les prsenter en personne. Monsieur Stirling est un homme trs occup. Il serait pass lui-mme, mais il avait des affaires urgentes rgler. Je me d emandai combien de fois Bayard avait dj d sexcuser la place de son patron en particu lier parce quil avait ordonn un autre sous-fifre de buter quelquun. Trs bien. Vous a vez remis le message en mains propres. Dites M. Stirling que ce nest pas lincident de ce soir qui me fera renoncer. Jai lu le cimetire. Certains corps sont plus pro ches de trois sicles que de deux. Trois sicles, Lionel. a fait sacrement vieux pour un zombie. Pouvez-vous les relever ? Bayard stait rapproch de moi en tripotant les revers de sa veste. Il nallait pas tarder envahir mon espace personnel. tout pre ndre, jaurais prfr que a vienne de Jean-Claude. Peut-tre. La question nest pas de sa r si je peux, mais si je veux. Quentendez-vous par l, mademoiselle Blake ? Vous mav ez menti, Lionel. Vous avez sous-estim lge des morts de prs dun sicle. Ce ntait pas u, mademoiselle Blake, je vous lassure. Jai seulement rpt ce que ma dit notre dparteme t de recherches. Je ne vous ai pas volontairement induite en erreur. Ben voyons ! Il tendit la main comme sil voulait me toucher. Je reculai assez pour me mettre hors de sa porte. Lintensit de son expression me perturbait. Il laissa retomber sa main. Je vous en prie, mademoiselle Blake. Je nai pas fait exprs de vous mentir. Le problme, Lionel, cest que je ne suis pas sre de pouvoir relever des zombies auss i anciens sans un sacrifice humain. Mme moi, jai mes limites. Cest bon savoir, murm ura Jean-Claude. Je le foudroyai du regard. Il me sourit. 206 | P a g e

Mais vous essaierez, nest-ce pas, mademoiselle Blake ? insista Bayard. Peut-tre. J e nai pas encore pris ma dcision. Nous sommes prts tout pour nous faire pardonner. Cest entirement ma faute : jaurais d vrifier les informations de notre dpartement de r echerches. Demander une contreexpertise. Puis-je faire quelque chose pour rachet er mon erreur ? Contentez-vous de partir. Demain, jappellerai votre bureau pour p arler des dtails. Il se peut que jaie besoin de... matriel supplmentaire pour tenter la ranimation. Tout ce que vous voudrez, mademoiselle Blake. Daccord. Je vous rec ontacte. Jouvris la porte en grand. Il me semblait que ctait un geste assez loquent. a ltait. Bayard gagna la sortie reculons, sans cesser de me bombarder de plates ex cuses. Je refermai derrire lui et restai immobile quelques instants. Ce petit hom me te cache quelque chose, dclara JeanClaude. Je me tournai vers lui. Il tait touj ours pelotonn dans le fauteuil, lair trs apptissant. Je nai pas eu besoin de pouvoirs vampiriques pour le deviner. Moi non plus, rpliqua-t-il. Il se leva dun mouvement fluide. Moi, si javais t plie en deux, jaurais d commencer par mtirer. Je dois pr arry quil na plus besoin de faire ses bagages. Je ne comprends pas pourquoi nous n e sommes pas virs, mais cest le cas. Quelquun dautre pourrait-il relever les morts d e ce cimetire ? Pas sans un sacrifice humain, et peut-tre mme pas avec. Ils ont bes oin de toi, ma petite. A en juger par lanxit du petit homme, ils veulent absolument que ce travail soit fait. Des millions de dollars sont en jeu. Je doute que ce soit une question dargent. 207 | P a g e

Moi aussi, avouai-je. Jouvris la porte, et Jean-Claude me rejoignit. De quel matri el supplmentaire auras-tu besoin pour relever un corps vieux de trois sicles, ma p etite ? Je haussai les paules. Une mort plus importante. lorigine, je pensais util iser deux ou trois chvres. Je sortis dans le couloir. Et maintenant ? demanda-t-i l. Je ne sais pas. Un lphant, peut-tre. Il me dvisagea, lair incrdule. Je plaisante e toute faon, les lphants sont une espce protge. Je devrai sans doute me contenter dun vache. Jean-Claude me regarda un long moment. Souviens-toi, ma petite, que je s ais toujours quand tu me mens. Ce qui veut dire ? Tu tais srieuse propos de llphan Je fronai les sourcils. Que pouvais-je rpliquer ? Daccord, mais une seconde seuleme nt. Je nirais pas jusqu gorger Dumbo. Cest la pure vrit. Je sais, ma petite. Honnte je ne voulais de mal aucun lphant. Mais ctait le plus gros animal qui me soit venu lesprit, sur le coup. Et si je devais tenter de relever plusieurs corps vieux de trois sicles, jallais avoir besoin de quelque chose de trs gros. Je doutais quune va che suffise. Et mme quun troupeau convienne. Mais je ne voyais pas vraiment daltern ative. Daccord, daccord, pas dlphant. De toute faon, je mimaginais mal en train dessa dgorger une de ces bestioles. Comment aurais-je pu limmobiliser pendant que je la tuais ? Si la plupart des animaux utiliss sont plus petits que les humains, il y a une bonne raison : a les rend plus faciles matriser. Nous ne pouvons pas laisser Jeff avec ce monstre ! lana Larry. Il se tenait au milieu de la moquette vert sa pin de son salon. Jean-Claude avait pris place dans le canap vert amande 208 | P a g e

motifs. Et il semblait beaucoup samuser, comme un chat qui vient de tomber sur un e souris plus rigolote que la moyenne. Nous ne labandonnons pas. Mais il est trop tard pour partir sa recherche ce soir. Mon assistant se retourna en tendant un index accusateur vers Jean-Claude. Pourquoi ? Parce quil en a dcid ainsi ? Le souri re de Jean-Claude slargit. Regarde lheure, Larry. Ce sera bientt laube, et les vampir es rentreront dormir dans leur cercueil. Larry secoua la tte. Lexpression de son v isage me rappelait la mienne. La mme obstination nier la ralit... Nous devons faire quelque chose, Anita. Nous ne pourrons pas parler la matresse de Branson pendant la journe, Larry. a ne me plat pas plus qu toi, mais ce nest pas moi qui dcide. Et deviendra Jeff pendant que nous attendrons le coucher du soleil ? La peau de La rry, dj trs claire, tait devenue dun blanc crayeux. Ses taches de rousseur se dtachaie nt telles des gouttelettes dencre marron, et ses yeux bleu ple brillaient comme du verre. Je ne lavais jamais vu pter les plombs. Je jetai un coup dil Jean-Claude, qu i soutint mon regard sans ragir. Compris. Jtais seule sur ce coup-l. Comme dhabitude. Xavier devra dormir. Il ne pourra plus faire de mal Jeff quand le soleil sera l ev. Larry secoua la tte. Arriverons-nous le retrouver temps ? Javais envie de lui r ondre Bien sr , mais je ne voulais pas lui mentir. Je nen sais rien. Je lespre. La d rmination avait transform son visage aux traits dordinaire un peu mous. En le rega rdant, je compris pourquoi tant de gens le sous-estimaient. Larry semblait si in offensif. Et il ltait, la base. Mais prsent, il tait arm et il apprenait devenir d ereux. 209 | P a g e

Je navais pas prvu de lemmener quand jirais parler la matresse de Branson. Soudain, j e ntais plus trs sre quil accepte dtre laiss en arrire. Ce soir, il venait de partic sa premire chasse aux vampires. Jusque-l, javais russi le tenir lcart des aspects l moins ragotants de notre mtier. Mais a ne durerait pas ternellement. Javais espr quil andonnerait lide de devenir un excuteur. En sondant ses yeux brillants, je maperus qu e ctait moi qui me leurrais depuis le dbut. sa faon, Larry tait aussi entt que moi. ide assez effrayante. Au moins, il serait en scurit jusquau lendemain soir. Tu ne p ourrais pas te contenter de me rassurer ? De me dire que nous le retrouverons te mps ? Dans la mesure du possible, jessaie dtre honnte avec toi. Pour une fois, un pe tit mensonge ne maurait pas drang. Dsole. Larry prit une profonde inspiration et expi ra lentement. Sa colre svapora dun coup. Il ne savait pas sy accrocher. Pas du genre ressasser les choses... Une de nos diffrences majeures. Moi, je ne pardonne jamai s rien personne. Je sais, la rancune est un vilain dfaut, mais chacun doit en avo ir au moins un. Quelquun frappa la porte. Larry alla ouvrir. Soudain, Jean-Claude se matrialisa prs de moi. Je ne lavais pas vu bouger, ni entendu ses bottes glisse r sur la moquette. De la magie. Je sentis mon cur remonter dans ma gorge. Prvenez avant de faire a, grognai-je. De faire quoi, ma petite ? Je le foudroyai du regar d. Ce ntait pas un tour de passe-passe mental, nest-ce pas ? Non. Ce simple mot ram pa sur ma peau comme un vent humide. Soyez maudit ! soufflai-je avec conviction. Nous en avons dj parl, ma petite. Tu arrives trop tard. Larry referma la porte et se tourna vers nous. 210 | P a g e

Il y a un type dans le couloir. Il dit quil est avec JeanClaude. Un type ou un va mpire ? demandais-je. Larry se rembrunit. Ce nest pas un vampire, mais je nirais p as jusqu affirmer quil est humain, si cest a que tu faisais allusion. Vous attendez uelquun ? demandai-je Jean-Claude. En effet. Qui ? Il sapprocha de la porte et sai sit la poigne. Quelquun que tu connais dj. Dun geste thtral, il ouvrit la porte et f un pas sur le ct pour me rvler son visiteur. Jason se tenait sur le seuil, souriant et dtendu. Il fait la mme taille que moi cest plutt rare pour un homme. Ses cheveux blonds et raides atteignaient peine le col de sa chemise, et ses yeux rappelaien t le bleu innocent dun ciel printanier. La dernire fois que je lavais vu, il avait tent de me dvorer. Les loups-garous font parfois ce genre de trucs... Il portait u n sweat-shirt noir beaucoup trop grand pour lui qui lui arrivait mi-cuisses et d ont il avait d rouler les manches sur ses poignets. Son pantalon en cuir, lac sur les cts, laissait entrevoir deux bandes de chair ple avant de disparatre dans ses bo ttes. Salut, Anita. Salut, Jason. Quest-ce que tu fiches ici ? Il eut le bon got d e prendre un air embarrass. Je suis le nouveau familier de Jean-Claude. Il sexprim ait comme sil trouvait a normal. Richard ne se serait jamais comport de la sorte. V ous ne maviez pas dit que vous aviez amen de la compagnie, lanai-je Jean-Claude. No us allons rendre visite la matresse de Branson. Je ne peux pas me dplacer sans une escorte minimale. Donc, un loup-garou et... moi ? Il soupira. Oui, ma petite. Q ue tu portes ma marque ou pas, les membres de notre communaut te considrent comme ma 211 | P a g e

servante humaine. (Il leva une main pour luder mes objections.) Sil te plat, Anita. Je sais que tu nes pas ma servante humaine au sens technique du terme. Mais tu ma s aid dfendre mon territoire. Et tu as tu pour me protger. La dfinition exacte de ce que font les serviteurs humains. Il va falloir que je fasse semblant dtre une des vtres pendant notre entrevue avec la matresse ? Quelque chose comme a, oui. Laissez tomber ! Anita, je dois paratre impressionnant. Branson faisait partie du territ oire de Nikolaos. Jy ai renonc parce que la densit de la population permettait un a utre groupe de subsister ici. Mais la ville mappartenait quand mme, et prsent, ce ne st plus le cas. Certains considrent a comme un aveu de faiblesse, pas comme une pr euve de bon sens. Vous avez trouv un moyen de me faire jouer les servantes, mme sa ns marques. Espce de fils de pute manipulateur ! Cest toi qui mas demand de venir, m a petite, rpliqua Jean-Claude en avanant vers moi. Je te fais une faveur, ne loubli e pas. Et il mtonnerait que vous me laissiez loublier... Il grogna, comme sil nexista it pas de mots pour exprimer sa frustration. Je me demande pourquoi je continue te supporter. Tu ne perds jamais une occasion de minsulter. Beaucoup de gens donn eraient leur me pour ce que je toffre. Il se tenait devant moi, les yeux comme des saphirs sombres, sa peau aussi blanche que du marbre brillant croire quelle tait c laire de lintrieur. Il ressemblait une sculpture vivante faite de lumire, de joyaux et de pierre. Trs impressionnant, mais ce ntait pas la premire fois que je voyais a. Arrtez avec vos putains de pouvoirs, Jean-Claude ! Cest presque laube. Vous navez pa s un cercueil regagner en rampant ? Il clata dun rire abrasif comme de la laine de verre. Un rire qui ntait pas conu pour charmer. 212 | P a g e

Nos bagages ne sont pas arrivs, nest-ce pas, mon loup ? Non, matre, rpondit Jason. uest devenu votre cercueil ? demandai-je. Mon taxi arien a eu un accident, ou... I l laissa la fin de la phrase en suspens. Ou quoi ? lana Larry. Ma petite ? Vous p ensez que la matresse locale a drob votre cercueil, avanai-je. Jean-Claude hocha la tte. Histoire de me punir dtre entr sur son territoire sans respecter les usages en vigueur. Jimagine que cest ma faute, grommelai-je. Il haussa les paules. Jaurais pu refuser, ma petite. Cessez de le prendre aussi bien. Prfrerais-tu que je me mette en colre ? Peut-tre. Je me serais sentie un peu moins coupable. Mais je me gardai de le dire voix haute. Jason, va laroport et tente de localiser nos bagages. Ramneles dans la chambre dAnita. Une minute ! Vous nallez pas vous installer dans ma su ite ! Cest presque laube, ma petite. Je nai pas le choix. Demain, nous trouverons u n autre arrangement. Vous avez tout maniganc. Il clata dun rire amer. Mon machiavlis me a des limites... Je ne me laisserais pas volontairement surprendre par le lev er du soleil loin de mon cercueil. Alors, quallez-vous faire ? demanda Larry. Jea n-Claude sourit. Ne crains rien, Lawrence. Mon seul besoin, cest lobscurit, ou au m oins, une absence de lumire. Le cercueil nest pas ncessaire en soi : cest une mesure de scurit supplmentaire. 213 | P a g e

Je nai jamais connu de vampire qui dorme ailleurs que dans un cercueil, dis-je. S i je suis sous terre, dans un endroit sr, je men passe trs bien. Une fois le soleil lev, je deviens insensible mon environnement au point que je pourrais dormir sur une planche clous sans men apercevoir. Je ntais pas certaine de le croire. De fait , il se dmenait plus que la moyenne des vampires pour russir se donner une apparen ce humaine. Tu constateras trs bientt que cest la stricte vrit, ma petite. Cest bie e qui minquite. Tu pourras prendre le canap si tu prfres, mais une fois le jour lev, e serai inoffensif. Impuissant... Je ne pourrais pas te molester, mme si je le vo ulais. Et quels autres bobards comptez-vous me faire avaler ? Je vous ai dj vu deb out en plein jour, labri de la lumire du soleil. Vous fonctionniez parfaitement bi en. Aprs avoir dormi environ huit heures, si le soleil nest toujours pas couch, je retrouve lusage de mon corps. Mais je doute que tu restes au lit si longtemps. Tu as des clients voir et une enqute en cours. Tu seras sortie bien avant que je me rveille. Si je vous laisse seul, qui sassurera que la femme de chambre ne tirera pas malencontreusement les rideaux ? Le sourire de Jean-Claude slargit. Tu tinquites pour moi. Je suis trs touch. Il semblait amus, mais ce ntait quun masque. Lexpression quil adoptait quand il ne voulait pas que je devine quoi il pensait. Que mijotezvous encore ? Pour une fois, rien. Mon il ! Si je trouve le cercueil, il faudra q ue je loue une camionnette ! lana Jason. Tu peux utiliser notre Jeep, proposa Lar ry. Je le foudroyai du regard. Non, il ne peut pas. 214 | P a g e

Ce serait pourtant plus commode, ma petite. Si Jason doit louer une camionnette, je devrai passer une journe de plus dans ton lit. Et tu nen as pas envie. Il y av ait de lamusement dans la voix de Jean-Claude et un fond damertume. Je conduirai, proposa Larry. Non, tu ne conduiras pas, dis-je. Cest presque laube, Anita. a va al ler. Non. Tu ne pourras pas ternellement me traiter comme un gamin. Je peux condu ire la Jeep. Je jure de ne pas le manger, fit Jason. Larry tendit la main pour q ue je lui remette les cls. Il faut que tu apprennes me faire confiance. Je ne fis aucun commentaire. Je promets de descendre quiconque me menacera pendant le tra jet, que ce soit un humain ou un monstre. Il te suffira de venir payer ma cautio n et dexpliquer aux flics que je suivais les ordres. Je soupirai. Daccord, daccord. .. Je lui remis les cls de la Jeep. Merci. Ne trane pas en route et sois prudent. Larry et Jason sortirent. La porte se referma derrire eux. Je la regardai un long moment en me demandant si je naurais pas d les accompagner. Larry aurait t furieux, mais cest toujours mieux que dtre mort. Calme-toi ma vieille. Ce nest quune petite c ourse. Il va chercher un cercueil laroport. Quest-ce qui pourrait bien merder ? Il reste peine une heure dobscurit. Tu ne peux pas le protger, Anita, dit doucement Je anClaude, comme sil avait lu dans mes penses. Je peux essayer. Il haussa les paules , parfaitement conscient que a mnerverait au possible. Et si nous nous retirions da ns ta chambre, ma petite ? 215 | P a g e

Jouvris la bouche pour dire quil dormirait dans celle de Larry... et me ravisai. J e doutais quil mordrait Larry. Mais jtais certaine quil ne me mordrait pas, moi. Si vous voulez. Il eut lair un peu surpris, comme sil sattendait ce que je lui oppose ma rsistance habituelle. Mais javais puis mes rserves de combativit. Il prendrait le l it et je dormirai sur le canap. Rien naurait pu tre plus innocent. Pas vrai ? 216 | P a g e

Chapitre 19 regagnmes Q uand nousfentres. derrire les ma suite, laube pointait

Jean-Claude me sourit. Cest la premire fois que nous partageons une chambre dhtel, e t nous navons pas le temps den profiter. (Il soupira.) Dcidment, les choses ne fonct ionnent jamais comme prvu, avec toi... Cest peut-tre un signe. Peut-tre. (Il regarda les rideaux tirs.) Je dois y aller, ma petite. ce soir. Il ferma la porte de la chambre derrire lui avec un rien de prcipitation. Je sentais la lumire naissante en velopper le btiment. Au fil des annes passes chasser les vampires, jai fini par dvelo pper une conscience aigu de laube et du crpuscule. plusieurs reprises, jai fonc de ds stre en dsastre, uniquement pour rester vivante jusqu ce que le ciel sclaircisse et q ue le soleil levant sauve mes abattis. Pour la premire fois, je me demandais ce q ue a me ferait de tenir cet vnement pour une menace plutt que pour une bndiction. Soud ain, je maperus que javais laiss ma valise dans la chambre. Et merde ! Jhsitai, puis m e dcidai frapper la porte. Pas de rponse. Jentrouvris le battant et regardai dedans . Jean-Claude ntait pas l, mais jentendis de leau couler dans la salle de bains, et j e vis un rayon de lumire filtrer sous la porte. Que pouvait faire un vampire dans une salle de bains ? Rflexion faite, je prfre ne pas le savoir. Je saisis ma valis e et la portai dans le salon avant que JeanClaude revienne. Je ne voulais pas le revoir. Pas question de savoir ce quil advenait de lui au lever du jour. 217 | P a g e

Quand le soleil fut assez haut dans le ciel pour marteler les rideaux ferms, jenle vai mon chemisier et ma jupe, que je remplaai par un tee-shirt et un jean. Javais apport un peignoir, mais je ne voulais pas me balader moiti nue devant Larry et Ja son quand ils rentreraient. Puis jappelai la rception pour rclamer un oreiller et u ne couverture supplmentaires. Personne ne rpondit quil tait un peu tard pour avoir b esoin de a, et lemploye qui mapporta le tout ne parut pas remarquer la porte ferme de la chambre. Je dpliai la couverture sur le canap et tudiai le meuble, dubitative. Il tait joli, mais il navait pas vraiment lair confortable. Moralit : mme la mdaille d e la vertu a son revers. Mais ce ntait pas forcment la vertu qui me tenait lcart de l a chambre. Si Richard avait t couch quelques mtres de moi, il aurait trs difficile de ne pas le rejoindre. Mais avec Jean-Claude... Je ne lavais jamais vu aprs laube, q uand il tait mort pour le reste du monde. Et je ntais pas certaine den avoir envie. En tout cas, je ne voulais pas me blottir contre lui pendant que la chaleur quit terait son corps. Quelquun frappa la porte de la suite. Jhsitai. Ctait sans doute Lar ry, mais on ne sait jamais. Je dgainai mon Browning avant daller ouvrir. La nuit d ernire, Beau avait cach un fusil pompe sous son impermable. La frontire est parfois trs mince entre la prudence et la paranoa... Oui ? fis-je, plaque contre le mur. An ita, cest nous. Jenclenchai la scurit et fourrai mon flingue dans la ceinture de mon jean. Il tait trop gros pour entrer dans un holster de cuisse, mais l, a pouvait a ller. Jouvris la porte. Larry tait appuy contre le chambranle, les traits tirs. Il t enait un sac en papier de McDo et un plateau en polystyrne o taient coincs quatre go belets : deux de caf, et deux de Coca. Jason portait une grosse valise en cuir so us chaque bras, une valise beaucoup plus petite et plus moche dans la main droit e, et un autre sac McDo dans la gauche. Il semblait frais 218 | P a g e

comme un gardon. Ce type tait du matin, mme aprs une nuit blanche. Je trouvais a rpug nant. Son regard se posa sur le flingue pass dans ma ceinture, mais il sabstint de tout commentaire. Un bon point pour lui. Quant Larry, la vue du Browning ne le ft mme pas ciller. De la bouffe ? mtonnai-je. Je nai presque rien mang hier soir, s ustifia Larry. Et Jason aussi avait faim. Il entra et dposa le ravitaillement sur le bar. Aucun de nous ne buvait dalcool. Autant que ce comptoir serve quelque ch ose. Jason dut se mettre de profil pour passer la porte avec son chargement, mai s je vis que a ne lui cotait pas le moindre effort. Frimeur, laccusai-je. Il posa l es bagages sur le sol. Tu ne pourrais pas dire a si tu mavais dj vu frimer pour de b on. Je verrouillai la porte de la suite derrire eux. Je suppose que tu pourrais m onter le cercueil de JeanClaude dune seule main. Non, mais pas cause de son poids : parce quil est trop long et mal quilibr. Gnial. Super loup-garou ! Mais pour ce q ue jen savais tous les lycanthropes taient aussi costauds. Richard pouvait peuttre porter un cercueil dune seule main. Une ide pas trs rconfortante... Jason dballa la b ouffe. Larry stait dj perch sur un tabouret et il vidait un sachet de sucre en poudre dans un gobelet de caf. Vous avez laiss le cercueil dans le hall ? demandai-je. B eaucoup trop courte sur pattes pour le garder la ceinture dans cette position, j e dus laisser mon Browning sur le comptoir avant de masseoir. Larry posa lautre go belet de caf devant moi. Non. Il a disparu. Vous avez trouv les valises, mais pas le cercueil ? 219 | P a g e

Ouais, dit Jason en finissant de diviser la nourriture en trois parts. Il en pou ssa deux vers Larry et moi, mais je remarquais quil se gardait la plus grosse. Co mment peux-tu manger si tt dans la journe ? Jai toujours faim, grogna-t-il. Je ne r elevai pas. Ctait trop facile. Tu nes pas drle, gmit-il. Tu nas pas lair particuli inquiet, rpliquai-je. Il haussa les paules et se hissa sur un tabouret. Jai vu des tas de trucs bizarres depuis que je suis devenu un loup-garou. Si je ptais les p lombs chaque fois que les choses vont de travers, ou quune de mes connaissances m eurt, jhabiterais une cellule capitonne. Je croyais que les luttes de domination, au sein de la meute, ntaient pas des combats mort, sauf quand la place de chef est en jeu. Les gens se laissent emporter et ils oublient parfois les rgles. Il faud ra que je parle Richard quand je rentrerai en ville. Il na jamais mentionn a. Il ny a rien mentionner. Ce sont des affaires courantes... Gnial ! Je prfrai changer de s ujet... Savez-vous qui a emport le cercueil ? Larry me rpondit dune voix pteuse malg r la cafine et le sucre quil venait dingurgiter. Mme pour un humain dot de pouvoirs su rnaturels, il est difficile de fonctionner normalement aprs une nuit blanche. Per sonne na rien vu. Le seul employ de nuit qui ntait pas encore rentr chez lui nous a d it, je cite : Jai tourn la tte une seconde, et il sest volatilis. Et merde. O e davoir emport ce cercueil ? Larry avait bu presque tout son caf, mais il navait pas touch son Egg McMuffin . Pas plus que moi mes pancakes ou ma barquette de sirop d le. Ton petit djeuner refroidit, dit Jason. 220 | P a g e

Il samusait un peu trop mon got. Je le foudroyai du regard, mais soulevai quand mme le couvercle de mon gobelet de caf. La bouffe ne me disait rien. Je crois que la matresse cherche nous intimider. Quen penses-tu, Jason ? demandai-je sur un ton ds involte. Il me sourit, la bouche pleine, avala et rpondit : Je pense ce que JeanClaude veut que je pense. Je mtais peut-tre montre trop subtile. Certaines personnes ont du mal saisir les insinuations. Il ta interdit de me parler ? Non : juste de te raconter nimporte quoi. Il tordonne de sauter, et tu demandes quelle hauteur, cest a ? Absolument. Jason avala une bouche dufs brouills. Il ne semblait pas troubl moins du monde. Et a ne tembte pas ? Je ne suis pas un mle alpha. Ce nest pas moi q i fais les rgles. Et a ne tembte pas ? rptai-je. Il haussa les paules. Parfois. Ma mme je ny peux rien... Je ne comprends pas, dit Larry. Moi non plus, renchris-je. Vous navez pas comprendre, trancha Jason. Il ne devait pas avoir plus de vingt an s, mais son regard tait bien plus ancien que a. Celui de quelquun qui avait vu et f ait beaucoup de choses et pas seulement agrables. Et celui que je redoutais de vo ir un jour Larry. Ils avaient presque le mme ge. Jason avait subi quelles horreurs , pour paratre aussi blas ? Et maintenant, on fait quoi ? demanda Larry aprs quelqu es instants de silence. Cest vous, les experts en vampires. Moi, je suis le famil ier de Jean-Claude. Une fois encore, il avait dit a comme si ctait tout naturel. Je secouai la tte. Je vais appeler les flics. Ensuite, je dormirai un peu. 221 | P a g e

Que comptes-tu leur raconter ? Je leur parlerai de Xavier. Jean-Claude a dit que tu avais le droit ? Je nai pas demand sa permission. Il sera furieux que tu mles l a police cette affaire. Je regardai Jason, qui battit des paupires. Ne le fais pa s juste parce que a ennuierait Jean-Claude, daccord ? Il te connat plutt bien pour q uelquun qui ta rencontre deux fois, fit Larry. Trois, corrigeai-je. Dont deux o il a essay de me manger. Larry carquilla les yeux. Tu dconnes ! Elle a lair tellement ap ptissante ! lana Jason. Toi, tu commences me les briser menu ! Quest-ce qui te pren d ? Jean-Claude et Richard narrtent pas de te chambrer. Je sors avec eux. Pas avec toi. Si tu aimes les monstres ce point, je peux me montrer aussi effrayant queux . Non, tu ne peux pas. Cest pour a que tu nes pas un mle alpha, mais le familier de Jean-Claude : tu nes pas assez effrayant. Une lueur dangereuse passa dans ses yeu x. Il tait toujours assis au mme endroit, une fourchette en plastique dans une mai n et un gobelet de Coca dans lautre. Pourtant, il tait diffrent. Dune manire difficil e exprimer avec des mots, mais qui me fichait la trouille. Couch ! ordonnai-je. Jta is moins de cinquante centimtres de lui. cette distance, il aurait facilement pu me sauter dessus. Le Browning reposait ct de ma main droite. Jaurais peut-tre le tem ps de le saisir, mais pas de tirer. Javais dj vu bouger Jason... et je navais pas t as sez rapide. Le manque de sommeil mavait rendue confiante ou stupide. Ce qui est p lus ou moins la mme chose. 222 | P a g e

Un grognement sourd monta de sa gorge. Mon pouls acclra. Soudain, le flingue de La rry se braqua sur la tte du loupgarou. Ne fais pas a ! Je me laissai glisser de mo n tabouret en prenant le Browning, histoire de ne pas tre ct de Jason si Larry lui tirait dessus. Dune seule main, presque nonchalamment, je visai la poitrine du lo up-garou. Ne me menace plus jamais ! Jason me dvisagea. La bte tait tapie derrire se s yeux, prte bondir. Commence te transformer, et je nattendrais pas de voir si tu bluffes. Larry avait pos un genou sur son tabouret et braquait toujours son fling ue. Jesprais quil nallait pas perdre lquilibre et buter Jason. Sil devait lui tirer de sus, que ce soit au moins volontaire. Les paules du loup-garou se dtendirent. Il p osa sa fourchette et son gobelet sur le comptoir, puis ferma les yeux et resta i mmobile une minute. Nous attendmes sans baisser nos armes. Larry me jeta un coup dil interrogateur, et je secouai la tte. Enfin, Jason rouvrit les yeux et soupira. Il semblait normal, toute tension envole. Je devais essayer ! lana-t-il. Je recula i encore, pour me retrouver dos au mur. Une fois hors de porte, je baissai mon fl ingue. Larry hsita avant de mimiter. Cest bien, tu as essay. Et maintenant ? Il haus sa les paules. Tu es ma dominante. Juste comme a ? Tu prfrerais que je toblige m battre ? Je fis non de la tte. Mais je lai couverte, dit Larry. Elle ne la pas fait seule. 223 | P a g e

Peu importe ! lana Jason. Tu es loyal et tu risquerais ta vie pour elle. La domin ation nest pas seulement une affaire de muscles ou de puissance de feu. Larry fro na les sourcils. Quelle domination ? Jai limpression de louper la moiti de la conver sation. Pourquoi te donnes-tu tant de mal pour ne pas paratre humain ? demandai-j e Jason. Il sourit et se concentra sur son petit djeuner. Rponds-moi ! exigeai-je. Il finit ses ufs brouills avant de lcher : Non. Bon sang, quest-ce qui se passe ? s mpatienta Larry. Juste une petite lutte de pouvoir... Jaimerais quon mexplique pour quoi nous avons d tenir en joue quelquun qui est cens tre de notre camp. Jean-Claude dit toujours que Richard nest pas plus humain que lui. La dmonstration de Jason a joute du poids ses discours nest-ce pas, louveteau ? Jason engloutit le reste de sa nourriture comme si nous ntions pas l. Rponds-moi ! Il tourna sur le tabouret et appuya les coudes sur le comptoir, derrire lui. Jai dj trop de matres, Anita. Je nen i pas besoin dun autre... Et jai dj trop de monstres sur le dos, Jason. Essaie de ne pas ajouter ton nom la liste. Une liste trs longue ? Elle ltait, mais elle ne cess e pas de raccourcir. Il sourit et se laissa glisser terre. Suis-je le seul tre cr ev ? Larry et moi ltudimes. Il navait pas lair crev du tout et on ne pouvait pas en e autant de nous deux. Jason nallait pas rpondre mes questions, et elles ntaient pas assez importantes pour que je le bute. Statu quo ! Trs bien, capitulai-je. O comp tes-tu dormir ? 224 | P a g e

Dans la chambre de Larry, si tu me fais assez confiance... Non. Tu veux que je r este avec toi ? Quand nous revenions de laroport, je lui ai dit quil pourrait dormi r dans ma chambre. Ctait avant quil nous fasse le coup de la tentative de dominatio n. Larry haussa les paules. Le matre de Saint Louis est dans ton lit. Je pense pou voir me dbrouiller avec un loup-garou. a maurait tonne... Mais je ne voulais pas en p arler devant le loup-garou en question. Non, Larry. Putain, que dois-je faire po ur te convaincre que je suis la hauteur ? Rester en vie. Quest-ce que cest cens sig nifier ? Tu nes pas un flingueur, Larry. Jtais prt lui tirer dessus, dit-il en dsi nt Jason. Je sais. Parce que je ne suis pas chatouilleux de la gchette, tu me cro is incapable de me dfendre ? Je soupirai. Larry, sil te plat... Si Jason se couvrai t de poils au milieu de la journe et quil te tuait, je ne pourrais plus jamais me regarder dans une glace. Et sil te tuait, toi ? a narrivera pas. Pourquoi ? Parce ue Jean-Claude le dpcerait. Sil te faisait du mal, je le descendrais, mais je ne su is pas certaine que Jean-Claude se sentirait concern. Or, Jason a plus peur de Je an-Claude que de moi. Nest-ce pas, Jason ? Le loup-garou stait assis au bout du can ap, par-dessus ma couverture. Oh, oui, approuva-t-il. 225 | P a g e

Je ne vois vraiment pas pourquoi, insista Larry. Cest toujours toi qui fais le sa le boulot pour Jean-Claude. ma connaissance, il ne tue jamais personne de ses pr opres mains. Larry, qui craindrais-tu le plus : moi ou Jean-Claude ? Tu ne me fe rais pas de mal... Mais si tu devais affronter lun de nous deux, qui prfrerais-tu ? Il me dvisagea un long moment. Sa colre svapora et fut remplace dans ses yeux par un e trs ancienne lassitude. Lui, rpondit-il enfin. Pour lamour de Dieu, pourquoi ? la nai-je. Je tai dj vue tuer des gens, Anita. Beaucoup plus que Jean-Claude. Il pourra it essayer de me terroriser jusqu ce que mort sensuive, mais toi, tu me descendrais sur place. Jen restai bouche be. Si tu me crois vraiment plus dangereuse que Jean Claude, tu nas rien compris au film. Je nai pas dit que tu tais plus dangereuse. Si mplement que tu me tuerais plus vite. Cest bien pour a que je nai pas aussi peur del le que de Jean-Claude, fit Jason. Larry se tourna vers lui. Que veux-tu dire ? A nita se contenterait de me buter proprement et sans faire de chichis. Jean-Claud e sassurerait que ce soit long et douloureux. Les deux hommes se regardrent. Leur logique se tenait, mais sur ce coup-l, jtais de lavis de Jason. Si tu penses vraimen t ce que tu dis, Larry, cest que tu nas pas encore assez frquent de vampires. Commen t le pourrais-je, puisque tu passes ton temps me tenir lcart ? Lavais-je surprotg point ? Mtais-je applique lui montrer combien je pouvais tre impitoyable, tout en lu i dissimulant que Jean-Claude pouvait ltre davantage ? Et je taccompagne chez la mat resse de Branson demain soir, continua Larry. partir de maintenant, tu ne me lai sseras plus sur la touche. 226 | P a g e

Daccord, fis-je. Ma rponse me surprit autant que lui. Il est temps que tu saches q uel point Jean-Claude et ses semblables sont dangereux. Sinon, tu te feras tuer le jour o je ne serai pas l pour te protger. Je pris une profonde inspiration et ex pirai lentement. Mon estomac tait nou par la peur que Larry se fasse tuer parce qu e javais tent de le tenir lcart. Quelque chose que je navais pas prvu... Tu viens, on ? lana Larry. Jason se leva pour le suivre dans sa chambre. Non ! criai-je. De main, tu viendras avec moi chez les vampires. Mais jusqu ce que tu comprennes quel point les monstres sont dangereux, je ne te laisserai pas seul avec eux. Larry t ait furieux et bless. Javais sap sa confiance en lui. Mais aurais-je pu agir autrem ent ? Il tourna les talons et sortit sans discuter. Il ne me souhaita pas de fai re de beaux rves, se contentant de claquer la porte. Je me retins de lui courir a prs. Quaurais-je pu ajouter ? Le front appuy contre le chambranle, je murmurai : Et merde... Jai droit au canap ? demanda Jason. Je me tournai vers lui et madossai la porte. Je tenais toujours le Browning, mme si je ne savais plus trs bien pourquoi . La fatigue me rendait ngligente. Non, le canap est pour moi. O veux-tu que je dor me, alors ? Je men fiche. Le plus loin possible. Il caressa le bord de la couvert ure. Si tu tiens vraiment dormir ici, je pourrais peut-tre prendre le lit, propos a-t-il. Il est dj occup. Il fait quelle taille ? Cest un king size. Pourquoi ? Je Claude ne verra pas dinconvnient le partager avec moi. Je sais quil aurait prfr dormi avec toi, mais... Il haussa les paules. Tu as dj dormi avec Jean-Claude ? 227 | P a g e

Oui. Mon incrdulit dut se lire sur mon visage, car il tira sur le col de son sweat -shirt pour me montrer les marques de crocs dans son cou. Je mapprochai pour mieu x voir. La plaie tait presque gurie. Parfois, il aime grignoter quelque chose au rv eil, expliqua Jason. Doux Jsus ! Il lcha le col de son sweat-shirt, qui glissa par -dessus les traces de crocs comme si elles ntaient pas l. Exactement comme on cache un suon. Jason semblait inoffensif. Il faisait la mme taille que moi et il avait le visage dun ange. Richard na pas laiss Jean-Claude se nourrir de son sang. En eff et... En effet ? Cest tout ce que tu as dire ? Que voudrais-tu que je dise, Anita ? Je voudrais que tu sois outr. En colre. Pourquoi ? Je secouai la tte. Va te couc her, Jason. Tu me fatigues. Il passa dans la chambre sans rien ajouter. Je ne re gardai pas dedans pour voir sil stait transform en loup et pelotonn sur la moquette, ou sil stait gliss dans les draps, prs du cadavre. a ne me regardait pas ou plutt, j e voulais pas regarder a. 228 | P a g e

Chapitre 20 e fourrai le Browning sous mon oreiller, cran de sret enclench. Si javais t chez moi, et que jaie pu le ranger dans le holster spcial fix la tte de mon lit, je naurais pas pris cette prcaution. Mais jaurais lair franchement con si je me faisais accidente llement sauter la cervelle pendant mon sommeil parce que javais tent de me protger dun loup-garou. Quant au Firestar, je le glissai sous les coussins du canap. En te mps normal, je laurais laiss dans mes bagages, mais je me sentais un choua nerveuse . Mes couteaux restrent dans la valise. La situation ntait pas encore assez dangere use pour me convaincre daller au lit avec des fourreaux attachs aux avant-bras. Un harnachement franchement inconfortable, surtout quand on espre dormir. Je venais de minstaller pour une longue journe de sommeil quand je maperus que je navais pas a ppel lagent spcial Bradford. Et merde ! Je repoussai la couverture et marchai vers le tlphone, vtue dun tee-shirt et dune culotte. Jemmenai le Browning. Il ne sert rien davoir une arme si elle nest pas porte de main. Je composai le numro, mais personne ne dcrocha, Bizarre. Moi qui croyais que tout le monde bossait vingt-quatre heure s sur vingt-quatre... Les nouvelles au sujet de Xavier pouvaient-elles attendre ? En quoi un nom aiderait-il le FBI ? Lagent Bradford mavait fait comprendre trs cl airement que jtais persona non grata. Freemont mavait jete et les Quinlan menaaient d e faire un procs si je ne me tenais pas lcart de lenqute. Ma faon de les protger les ait tellement blouis quils ne voulaient plus jamais me voir. Ils semblaient croire , si je men mlais, que leur fils se ferait tuer cause de moi. 229 | P a g e J

Je me demandais bien pourquoi... Javais le numro de bipeur de Bradford. Il mavait o rdonn de lappeler et de nappeler que lui si je dcouvrais du nouveau. Vu mon dlicieux esprit de contradiction, a me donnait envie de ne rien lui dire du tout. Mais qui tais-je pour affirmer que le FBI ne tenait pas un dossier sur les vampires ? Le nom de Xavier parlerait peut-tre aux Fdraux. Il les aiderait retrouver Jeff. Et Jea n-Claude ne mavait pas interdit de leur transmettre linformation. Je contactai Bra dford et envoyai le numro de ma ligne directe sur son bipeur. Maintenant, je pouv ais me coucher et le laisser me rveiller Dieu sait quand, ou masseoir dans un faut euil et attendre quelques minutes. Jattendis. Le tlphone sonna moins de cinq minute s aprs. Jaime les hommes qui sont prompts ragir. All ? Ici lagent spcial Bradford re numro vient de safficher sur mon bipeur. Sa voix tait pteuse de sommeil. Cest Anit a Blake. Une seconde de silence, puis : Vous savez lheure quil est ? Je ne me suis pas couche de la nuit. Donc, oui, je sais lheure quil est. Une autre seconde de si lence. Que voulez-vous, mademoiselle Blake ? Je pris une profonde inspiration et expirai lentement. Mnerver ne nous avancerait rien. Jai peut-tre le nom du vampire qui a massacr tous ces gamins. Je vous coute. Xavier. Et son nom de famille ? En g al, les vampires nen ont pas. Merci pour le renseignement, mademoiselle Blake. Co mment lavez-vous eu ? 230 | P a g e

Je rflchis trs vite. lvidence, je ne pouvais pas lui fournir de rponse satisfaisante. Il mest tomb dans loreille par hasard. Pourquoi ai-je du mal vous croire ? Je pensa is mtre montr trs clair, hier soir. Vous ne devez pas vous impliquer dans cette affa ire ! Je ntais pas oblige de vous appeler, mais je veux quon retrouve Jeff Quinlan v ivant. Je pensais que le FBI saurait utiliser le nom de son ravisseur. Je veux s avoir do vous tenez ce nom. Dun informateur. Jaimerais lui parler. Non. Cacheriez us des renseignements un agent fdral, mademoiselle Blake ? Bien au contraire, agen t Bradford : je vous communique des renseignements alors que rien ne my obligeait . Daccord, vous avez raison. Merci davoir appel. Nous ferons une recherche informat ique. Ce vampire a des antcdents criminels. Il est connu pour molester de jeunes g arons. Cest un pdophile. Grand Dieu, un vampire pdophile... (Bradford semblait enfin intress par ce que je lui racontais.) Et il tient le fils Quinlan. Oui. Jaimerais vraiment parler votre informateur. Il dteste les flics. Je pourrais insister, mad emoiselle Blake. On nous a rapport larrive dun jet priv la nuit dernire, et le dcharge ent dun cercueil. Lappareil appartient la JC Corporation, un consortium qui semble contrler beaucoup dentreprises vampiriques bases sur Saint Louis. a vous dit quelqu e chose ? Mentir au FBI tait une mauvaise ide, mais je ne savais pas comment ces g ens ragiraient la vrit. Les Fdraux enqutaient sur un crime commis par un vampire, et oudain, un autre vampire arrivait en ville. Dans le meilleur des cas, ils souhai teraient linterroger. Et dans le pire... 231 | P a g e

Un jour, dans le Mississippi, un vampire a t accidentellement transfr dans une cellu le avec fentre. Le soleil sest lev, et pouf ! Vampire frit au petit djeuner ! Un avo cat a poursuivi les flics et gagn son procs, mais a na pas ramen le vampire. Certes, ctait un mort-vivant rcemment transform. sa place, Jean-Claude aurait pu schapper. Ma s il se serait retrouv avec un mandat darrt au cul. Un peu comme Magnus Bouvier. Sa ns compter quun vampire avait tu un flic la nuit prcdente. Du coup, les collgues du df unt risquaient de ne pas tre trs prudents avec les autres buveurs de sang des envi rons. Aprs tout, ce ntaient que des humains. Vous tes toujours l, mademoiselle Blake ? Oui. Vous navez pas rpondu ma question. O le cercueil a-t-il t livr ? Il n il a disparu. Quattendez-vous de moi ? Des bagages ont t dchargs en mme temps que cercueil. Deux hommes sont passs les chercher laroport il y a peu de temps. La desc ription du plus grand collait parfaitement avec Larry Kirkland. Vraiment ? Vraim ent. Nous gardmes le silence un moment, chacun de nous attendant que lautre dise q uelque chose. Je pourrais envoyer des agents votre htel. Il ny a pas de cercueil d ans ma chambre, agent Bradford. Vous en tes certaine ? Je vous le jure devant Die u. Savez-vous qui dirige la JC Corporation ? Non. a aussi, ctait la vrit. Jusqu ce Bradford me balance ce nom, je navais jamais entendu parler de la JC Corporation. videmment, il ntait pas difficile de deviner quelle appartenait Jean-Claude. Mais j e ne le savais pas au sens strict du terme. Daccord, je jouais sur les mots... 23 2 | P a g e

Savez-vous o ce cercueil a t livr ? Non. Me le diriez-vous si vous le savez ? Si uvait vous aider retrouver Jeff Quinlan, oui. Daccord, mademoiselle Blake. Dsormai s, tenez-vous lcart de cette enqute. Quand nous aurons mis la main sur le vampire, nous vous ferons signe, et vous viendrez faire votre boulot. Vous tes une chasseu se et une excutrice de vampires, pas un flic. Essayez de vous en souvenir. Trs bie n. Maintenant, je vais me recoucher, et je vous conseille den faire autant. Nous trouverons lassassin aujourdhui. Et si a peut vous rassurer, je ne crois pas tout c e que le sergent Freemont ma racont. Nous ferons appel vous pour lexcution. Merci. onne nuit, mademoiselle Blake. Bonne nuit, agent Bradford. Nous raccrochmes. Je r estai assise une minute, mefforant de digrer ce que je venais dentendre. Si les flic s trouvaient Jean-Claude dans ma chambre, que feraient-ils ? Je les ai dj vus four rer un vampire comateux dans un sac viande, le transporter jusquau commissariat e t attendre la tombe de la nuit pour linterroger. Sur le coup, javais pens que ctait un e mauvaise ide, car le vampire serait forcment furax au rveil. Et il lavait t. la fin il avait fallu que je le tue. Jai toujours culpabilis propos de cette excution-l. a ne sest pas pass Saint Louis, mais dans un tat voisin. Les flics locaux mavaient fai t venir pour que je les conseille. Ds que nous avions trouv le vampire, ils avaien t cess de mcouter... a me rappelait un peu la situation prsente. lorigine, les polici rs taient sa recherche uniquement pour linterroger. Ils navaient rien lui reprocher . Je me sentais soudain trs fatigue, comme si tous les vnements de la nuit prcdente ve naient de sabattre sur moi telle une lame de fond. Je narrivais plus bouger ni rflch ir 233 | P a g e

correctement. Je ne pourrais pas aider Jeff Quinlan avant davoir dormi quelques h eures. Et les Fdraux le retrouveraient peut-tre pendant mon sommeil. Des choses plu s incroyables se sont dj produites. Jappelai la rception pour demander quon me rveille midi, puis me glissai sous la couverture. Mon Browning formait une bosse sous lo reiller. Au moins, je ne sentais pas le Firestar sous les coussins du canap. Je r egrettais moiti de ne pas avoir emport Sigmund. Mais que Jean-Claude et Jason me t rouvent endormie avec un pingouin en peluche dans les bras meffrayait presque aut ant que lide quils essaient de me manger. Parfois, je suis plus macho quun mec. 234 | P a g e

Chapitre 21 la porte. Jouvris les yeux sur Q uelquun tambourinaitlumire douce et indirecte. Les une pice pleine de rideaux du salon ntaient pas aussi pais que ceux de la chambre. Voil pourquoi je dormais ici, et Jean-Claude l-bas. Je luttai pour enfiler le jean que javais abandonn sur la moquette et criai : Jarrive ! Aprs un court silence, jeus limpression que mon visiteur attaquait le battant coups de pied. Bradford avaitil envoy ses collgues me rveiller en fanfare ? Je mapprochai de la porte, Browning l a main. Il tait douteux que des agents fdraux se montrent aussi impolis. Plaque cont re le mur, je demandai : Qui est-ce ? Dorcas Bouvier. (Nouveau coup de pied rage ur.) Ouvrezmoi ! Je regardai par lilleton. Ctait bien Dorcas Bouvier, ou sa jumelle malfique. Elle ne semblait pas arme. Je glissai le Browning dans la ceinture de mo n jean. Mon tee-shirt marrivait mi-cuisses et il tait presque assez ample pour cac her une mitraillette. Je dverrouillai la porte et me plaai sur le ct. Dorcas louvrit et entra. Je refermai derrire elle, mis le verrou et madossai au battant pour lobse rver. Elle traversa la pice tel un flin exotique, ses longs cheveux auburn se bala nant dans son dos chacun de ses pas. Puis elle se tourna vers moi et me foudroya de ses yeux turquoise qui ressemblaient tant ceux de son frre. Ses pupilles rduite s une tte dpingle lui donnaient lair dtre aveugle. O est-il ? O est qui ? 235 |

Elle me toisa en silence quelques instants, puis fona vers la porte de la chambre coucher. Je navais pas le temps de lintercepter, et je ntais pas encore dispose lui tirer dessus. Quand je la rejoignis, elle avait dj fait deux pas dans la pice et stai t ptrifie, contemplant le lit dun air abasourdi. Il faut dire quil y avait de quoi. Jean-Claude tait allong sur le dos, une paule et un bras mortellement ples reposant au-dessus du drap pourpre qui lui montait jusqu la poitrine. Dans la pnombre, ses c heveux se fondaient avec la taie doreiller, encadrant son visage blanc et thr. Jason gisait sur le ventre. Le drap recouvrait tout juste ses fesses et une de ses ja mbes. Il se dressa sur les coudes et tourna la tte vers nous. Ses cheveux blonds lui tombaient devant les yeux. Il cligna des paupires comme si nous lavions arrach un profond sommeil. Puis son regard se posa sur Dorcas, et il sourit. Ce nest pas Magnus, souffla Dorcas. Bien observ, raillai-je. Vous voulez en parler ct ? Ne vou s gnez surtout pas pour moi, dit Jason. Alors quil se retournait, le drap glissa s ur ses hanches. Dorcas tourna les talons et quitta la pice grandes enjambes. Je re fermai la porte au moment o Jason clatait de rire. Ma visiteuse semblait branle voir e gne. Ctait bon savoir. Moi aussi, je me sentais mal laise, mais je ne voyais pas c mment y remdier. Tenter de sexpliquer, dans ce genre de situation, ne marche jamai s. Les gens pensent toujours au pire. Je nessayai donc pas de me disculper, me co ntentant de la dvisager sans rien dire. Elle refusa de soutenir mon regard. Aprs u n long silence gnant qui lui fit monter le rouge aux joues, elle lcha enfin : Je n e sais pas quoi dire. Je pensais trouver mon frre ici. Jtais certaine que... 236 | P a g e

Enfin, elle planta ses yeux dans les miens. Elle retrouvait dj son assurance et el le ntait pas seulement l pour tirer Magnus de mon lit. Pourquoi pensiez-vous que vo tre frre serait ici ? Je peux masseoir ? Je fis signe que oui. Elle prit place dan s un des fauteuils, le dos trs droit et les jambes serres comme une vraie dame. Ma belle-mre, Judith, aurait t fire delle. Je posai les fesses sur laccoudoir du canap, arce que je ne pouvais pas masseoir avec le Browning dans mon jean. Et comme je nta is pas sre de la raction de Dorcas, si elle dcouvrait que jtais arme, jaimais autant n pas le sortir devant elle. Certaines personnes sont terrorises par la vue dun fli ngue. Allez comprendre pourquoi... Je sais que Magnus tait avec vous la nuit dern ire. Avec moi ? Je ne veux pas dire... (De nouveau, elle rougit.) Pas de cette fao n. Mais je sais que vous vous tes vus. Il vous en a parl ? Elle secoua la tte et se s cheveux glissrent sur ses paules comme de la fourrure. Ou comme ceux de Magnus. Je vous ai vus ensemble. Jtudiai son visage, tentant de dchiffrer son expression. V ous ntiez pas l la nuit dernire. O a ? demanda-t-elle. Je fronai les sourcils. Com nous avez-vous vus ? Donc, vous admettez que vous avez vu Magnus la nuit dernire ! Ce que je veux savoir, cest comment vous nous avez vus ensemble. a ne regarde qu e moi. Magnus ma dit que vous tiez plus doue que lui pour la vision distance. Cest v rai ? Bon sang, que ne vous a-t-il donc pas racont ? De nouveau, elle tait en colre . Ses motions se tlescopaient sur ses traits et dans sa voix. 237 | P a g e

Il ne ma pas expliqu pourquoi il stait enfui devant la police. Dorcas baissa les yeu x sur ses mains. Je lignore aussi. a na pas de sens. Mais je sais quil na pas tu ces nfants. Je suis daccord avec vous sur ce point. Elle carquilla les yeux. Je croyai s que vous aviez dit la police quil tait coupable. Je secouai la tte. Non. Jai dit q uil aurait pu le faire. Pas quil lavait fait. Mais... linspectrice semblait tellemen t sre delle. Elle ma rvl que linformation venait de vous. Vous parlez du sergent Fre nt ? Oui. Ne croyez pas tout ce quelle vous raconte, surtout mon sujet. Elle na pa s lair de beaucoup mapprcier. Si vous ne lui avez pas dit que Magnus tait lassassin, pourquoi en a-t-elle aprs lui ? Il navait aucune raison de tuer ces enfants. Magnu s nest plus recherch pour ces meurtres. Personne ne vous a prvenue ? Non. a signifie quil peut rentrer la maison ? Ce nest pas aussi simple... Magnus a fait usage dun glamour sur les flics pour leur chapper. Cest un dlit en soi. Ils risquent de labatt re vue. Ils ne plaisantent pas avec lusage illgal de magie. Et je ne peux pas les en blmer. Je vous ai vue parler avec Magnus. Vous tiez dehors. Effectivement, nous nous sommes vus la nuit dernire. Vous lavez dit la police ? Non. Pourquoi ? Magn s est probablement coupable de quelque chose, sinon, il ne se serait pas enfui. Mais il ne mrite pas dtre abattu comme un chien. Cest vrai. Quest-ce qui vous a fait croire quil serait dans mon lit ? Une fois encore, elle baissa les yeux. 238 | P a g e

Mon frre peut se montrer trs persuasif. Je ne me souviens pas de la dernire fois o u ne femme lui a dit non. Mais je mexcuse davoir pens a de vous. Elle sinterrompit, reg arda vers la porte de la chambre, se tourna vers moi et rougit de nouveau. Je nal lais pas lui expliquer les circonstances qui avaient conduit deux hommes dans mo n lit. La couverture et loreiller abandonns sur le canap indiquaient assez claireme nt que je navais pas dormi avec eux. Au moins, je lesprais. Que voulez-vous de moi, mademoiselle Bouvier ? Je veux retrouver Magnus avant quil se fasse tuer. Je pen sais que vous pourriez maider. Comment avez-vous pu le balancer aux flics ? Vous savez pourtant ce que cest que dtre diffrente... Je voulais lui demander si a se voya it tant que a. Lisaitelle le mot ncromancienne sur mon front ? Mais je me retins. Si la rponse tait oui , je ntais pas sre de vouloir lentendre. Sil ne stait pas flics lauraient seulement interrog. Ils navaient pas assez de preuves pour larrter. Savez-vous pourquoi il a fait a ? Jai beau me creuser la tte, je ne comprends pas. Mon frre est un peu amoral, mademoiselle Blake, mais ce nest pas un mchant homme. J e ntais pas certaine quon puisse tre un peu amoral, mais bon... Sil se rend moi, e conduirai au poste de police et jassurerai sa protection. Cela mis part, je ne vois pas ce que je peux faire. Je suis alle tous les endroits o il aurait pu se rfu gier, mais il ntait nulle part. Jai mme t voir au tumulus. Quel tumulus ? Dorcas me r garda, les sourcils froncs. Il ne vous a pas parl de la crature ? Jenvisageai de men tir pour lui soutirer des informations, mais son regard mapprit que javais dj laiss p asser ma chance. Non. 239 | P a g e

videmment. Sil vous en avait parl, la police serait dj sur place avec de la dynamite. a ne la tuerait pas, mais a bousillerait nos glyphes de protection. Quelle crature ? Magnus vous a-t-il dit une chose que vous nayez pas rpte la police ? Je rflchis lques instants avant davouer : Non. Alors, il a eu raison de ne pas vous en parle r. Mais en ce moment, jessaie de laider. Parce que vous vous sentez coupable ? Peu t-tre... Dorcas me dvisagea. Ses pupilles avaient repris leur taille normale et el le ressemblait presque une humaine ordinaire. Presque. Comment vous faire confia nce ? Vous ne pouvez pas. Mais je veux vraiment aider votre frre. Parlez-moi, mad emoiselle Bouvier ! Vous devez me donner votre parole de ne pas tout rpter aux fli cs. Je suis srieuse. Sils interviennent, ils risquent de librer la crature, et des g ens mourront. Jhsitai un instant, mais je ne voyais aucune raison de mler la police a. Daccord, je vous donne ma parole. Je ne suis peut-tre pas aussi doue que Magnus pour les glamours, mais un serment prt un fairie est chose srieuse, mademoiselle Bl ake. Ceux qui nous mentent le regrettent toujours. Cest une menace ? Considrez a co mme un avertissement. Lair ondula entre nous comme la chaleur montant dune route g oudronne en plein t. Les pupilles de Dorcas tournoyrent comme des vortex miniatures. Tout bien pes, jaurais peut-tre d lui montrer mon flingue. Ne jouez pas a avec moi criai-je. Je ne suis pas dhumeur. 240 | P a g e

Sa magie parut se rsorber comme de leau qui disparat dans la fissure dun rocher. Je savais quelle tait toujours l, sous la surface. Mais je me collette souvent avec de s vampires et des loups-garous. Dorcas Bouvier navait aucune chance de mimpression ner. Magnus semblait avoir hrit du plus gros des pouvoirs familiaux. Il tait bien p lus effrayant quelle. Ctait pour massurer que nous nous comprenions, mademoiselle Bl ake. Si vous parlez aux flics et quils librent la crature, vous serez responsable d es morts quelle provoquera. Daccord, jai pig. Maintenant, racontez-moi ce que vous s avez delle. Magnus vous a-t-il parl de notre anctre, Llyn Bouvier ? Oui. Il fut le premier Europen sinstaller dans la rgion. Il pousa une fille du coin et convertit sa tribu au christianisme. Ctait un fey. Dorcas hocha la tte. Il avait amen un autre f ey avec lui, une crature dune intelligence infrieure quil avait enferme dans une bote magique. Mais le monstre schappa et massacra presque toute la tribu dont nous desc endons. Llyn parvint le capturer de nouveau avec laide dun chaman indien, mais il ne reprit jamais son contrle sur lui. Il put seulement lemprisonner. De quel genre de fairie sagissait-il ? Squelette sanglant nest pas seulement le nom de notre ba r. Cest le diminutif de Tte corche, Squelette Sanglant. Mais cest une comptine pour e nfants ! Pourquoi votre anctre aurait-il voulu capturer un de ces monstres ? Ils nont pas de trsor voler et ne ralisent pas de souhaits. moins que je me trompe... N on, vous avez absolument raison. Dans ce cas, pourquoi lavoir captur ? La plupart des enfants ns dun humain et dun fairie nont pas beaucoup de magie. Cest ce quaffirme t les lgendes, mais Magnus prouve quelles ont tort. Llyn Bouvier conclut une sorte de pacte pour lui et ses descendants. Nous aurions tous des pouvoirs feys, mais il y aurait un prix payer. 241 | P a g e

Elle faisait traner en longueur, et je navais pas eu mon quota de sommeil. Venez-e n au fait, mademoiselle Bouvier. Ce suspens me fatigue. Avez-vous envisag quil soi t pnible pour moi de vous raconter tout a ? Non. Et si cest le cas, je men excuse. M on anctre avait captur Squelette Sanglant pour pouvoir prparer une potion avec son sang. Mais il devait en absorber des doses intervalles rguliers pour que la magie ne labandonne pas. Voil pourquoi il dcida de le garder en cage. Et comment les aut res feys ragirent-ils ? Il fut forc de quitter lEurope pour ne pas tre tu. Car il est interdit de nous exploiter les uns les autres de cette faon. Je comprends pourqu oi. Son acte barbare nous donna le pouvoir des glamours. Mais ctait un don achet au prix du sang. Aprs avoir captur Tte corche, Squelette Sanglant pour la deuxime fois, mon anctre renona sa potion. Il avait enfin compris que ctait mal. Sa magie diminua, mais elle coulait dj dans les veines des enfants quil avait engendrs. Et elle sest t ransmise au fil des gnrations. Jusqu nous. Donc, rsumai-je, vous gardez toujours Tte rche, Squelette Sanglant dans une bote ? Dorcas sourit, et son visage parut soudai n jeune et ravissant. Je navais aucun moyen de deviner son ge : elle navait pas la moindre ridule. Aprs son vasion, Tte corche, Squelette Sanglant grandit jusqu attein sa taille maximum, et il devint un vritable gant. Aujourdhui, il est emprisonn dans un tumulus de terre et de magie. Vous dites quil a pratiquement radiqu une tribu ? Elle hocha la tte. Je dois voir ce tumulus. Vous avez promis... Jai jur de ne rien dire la police, mais vous venez de mavouer quune crature monstrueuse, avec des antcd ents 242 | P a g e

criminels, est emprisonne prs dici. Je dois massurer quelle ne schappera pas. Notre ille veille sur elle depuis des sicles, mademoiselle Blake. Nous savons ce que no us faisons. Si je ne peux pas en parler aux flics, je veux au moins vrifier de me s propres yeux. Dorcas se leva et me toisa de toute sa hauteur, comme si elle es sayait de mintimider. Pour que vous puissiez indiquer le chemin la police, aprs ? Vous me prenez pour une idiote ? Je nindiquerai rien personne, mais je dois aller sur les lieux. Si cette crature schappe et que la police nest pas prpare larrter, rai responsable des victimes quelle fera. Il est impossible darrter Squelette Sangl ant. Il est immortel, mademoiselle Blake. Il ne mourrait pas, mme si vous lui cou piez la tte. La police aggraverait la situation. L, elle marquait un point. Jai qua nd mme besoin de le voir par moi-mme, insistai-je. Vous tes une femme ttue. Oui, je peux tre vraiment pnible. Ne perdons pas de temps, voulez-vous ? Conduisez-moi au tumulus, et si je juge que cest sr, je vous laisserai veiller sur cette crature san s en parler personne. Et si vous jugez que ce nest pas sr ? Nous contacterons une sorcire pour lui demander ce quelle prconise. Vous nappellerez pas les flics ? Quand je me fais cambrioler, jappelle les flics. Si jai un problme avec la magie, jappell e quelquun qui sy connat. Vous tes une femme trange. Je ne vous comprends pas. Moi a ssi, il y a des tas de choses que je ne comprends pas, si a peut vous rconforter. Alors, vous allez me montrer ce tumulus, oui ou non ? Daccord. Je vous y conduira i. Quand ? 243 | P a g e

Sans Magnus, nous allons tre dbords, au bar. Donc, pas aujourdhui. Venez me rejoindr e l-bas, demain vers 15 heures. Jaimerais amener mon assistant. Un des hommes que jai vus dans votre chambre ? Non. Pourquoi voulez-vous quil nous accompagne ? Parc e que je suis charge de sa formation, et quil naura pas beaucoup dautres occasions d e voir de la magie fey en action. Elle rflchit quelques instants, puis hocha la tte . Daccord, vous pouvez amener votre assistant. Mais personne dautre. Croyez-moi, m ademoiselle Bouvier, Larry me suffira. Mes amis mappellent Dorrie, dit-elle. Et m oi, Anita, rpliquai-je en lui tendant la main. Elle avait une poigne de main ferme et trs agrable, pour une femme. Je sais, cest un commentaire sexiste, mais la plup art des nanas ne savent pas serrer une main correctement. Dorcas prolongea le co ntact plus longtemps que ncessaire. Quand elle sursauta, je me souvins de la clai rvoyance de Magnus. Les yeux carquills, elle retira vivement sa main et la porta s a poitrine comme si elle stait brle. Je vois du sang, de la douleur et de la mort. E lle vous suit comme une ombre, Anita Blake. Ses yeux se glacrent dhorreur. Et tout a parce quelle avait eu une brve vision de moi, de ma vie et de mon pass. Je ne dtou rnai pas le regard. Je navais pas avoir honte. Parfois, je prfrerais bosser dans un autre secteur, mais la ncromancie est mon mtier. Et ce que je suis. Dorcas battit lentement des paupires. Je ne vous sous-estimerai pas, Anita. Elle semblait rede venue normale. Enfin, aussi normale qu son arrive, cest--dire pas tellement. Pour la premire fois, je la dvisageai en me demandant si ce que je voyais tait bien rel. Uti lisait-elle un glamour pour se donner une apparence normale ? Pour paratre moins puissante quelle ne ltait ? 244 | P a g e

Et jen ferai autant avec vous, Dorrie. De nouveau, elle madressa le ravissant sour ire qui lui donnait lair si jeune et si vulnrable. Une illusion ? Alors, demain, l ana-t-elle. demain. Elle partit, et je fermai la porte derrire elle. Ainsi, Magnus et sa famille taient les gardiens dun monstre immortel. Cela avait-il un rapport avec sa fuite de la veille ? Dorrie ne le pensait pas, et elle tait bien place pou r le savoir. Mais une aura de pouvoir planait dans la pice, un soupon de magie qui flottait dans lair comme un parfum, et dont je navais pas eu conscience jusqu son dp art. Dorrie tait peut-tre aussi doue que Magnus pour les glamours. Peut-tre les util isait-elle seulement de manire un peu plus subtile. Devais-je vraiment lui faire confiance ? a restait voir. Pourquoi avais-je demand si Larry pouvait nous accompa gner ? Parce que je savais que a lui ferait plaisir. De plus, a compenserait la fao n dont je lavais trait devant Jason. Mais en sentant le pouvoir de Dorcas Bouvier en suspension dans lair comme un fantme, je ntais plus trs sre que ce soit une bonne i de. Et puis merde : je savais que a nen tait pas une ! a ne mempcherait pas daller au ndez-vous et demmener Larry. Il avait le droit de maccompagner. Et mme celui de ris quer sa vie, si a lui chantait. Je ne pourrais pas le protger ternellement. Tt ou ta rd, il devrait apprendre soccuper de lui-mme. Je dtestais a, mais a ny changeait rien Je ntais pas encore prte lui enlever sa laisse, mais il allait falloir donner un p eu de mou. En esprant quil ne sen serve pas pour se pendre. 245 | P a g e

Chapitre 22 e dormis la plus grande partie de la journe. mon rveil, je dcouvris que personne ne voulait de moi dans le jeu. Mes petits camarades prenaient trs au srieux la menac e du procs Quinlan. Du coup, je me fis refouler de tous les cts. Mme lagent Bradford mordonna de plier bagages, menaant de me jeter en prison pour obstruction la justi ce. Jaime les gens qui savent faire preuve de gratitude. Partout o jallai, je me he urtai un mur. La seule personne qui acceptait encore de me parler ? Dolph, bien sr ! Mais il put seulement me dire que Jeff Quinlan et le corps de sa sur navaient pas t retrouvs. Magnus tait toujours port disparu. Les flics interrogeaient des gens et cherchaient des indices pendant que je me tournais les pouces, mais ils ne dco uvrirent rien de plus intressant que moi. Je regardai tomber la nuit avec un cert ain soulagement. Au moins, jallais pouvoir passer laction. Larry tait retourn dans s a chambre sans que je le lui demande. Il voulait peut-tre me laisser un peu dintim it avec Jean-Claude. a, ctait une ide effrayante. Mais il madressait encore la parole. Plus que je pouvais en dire de la plupart des gens impliqus dans cette affaire. Jouvris les rideaux et regardai les vitres virer au noir. Un peu plus tt, je mtais b ross les dents dans la salle de bains de Larry. La mienne me semblait soudain hor s limites. Je ne voulais pas voir Jason poil (sans mauvais jeu de mots), et enco re moins Jean-Claude. Javais donc squatt une partie de la suite de mon assistant. Jentendis la porte de la chambre souvrir derrire moi, mais je ne bougeai pas. Inuti le : je savais dj qui ctait. Quon ne me demande pas comment. Bonsoir, Jean-Claude. 24 6 | P a g e J

Bonsoir, ma petite. Je me retournai. La pice tait quasiment plonge dans le noir. La seule lumire venait des lampadaires de la rue et de lenseigne de lhtel. Jean-Claude avana dans cette douce phosphorescence. Le col de sa chemise blanche montait si haut quil masquait totalement son cou. Une douzaine de boutons de nacre scintilla ient entre les plis du tissu. Une veste courte, presque trop noire pour quon la v oie dans lobscurit, cachait ses manches, laissant seulement dpasser leurs extrmits em peses qui lui couvraient moiti les mains. Jean-Claude leva un bras dans la lumire, et ses manchettes se rabattirent en arrire pour lui laisser une totale libert de m ouvement. Comme toujours, les jambes de son pantalon noir moulant taient enfiles d ans ses cuissardes de cuir noir tenues en place par des boucles mtalliques. a te p lat ? demanda-t-il. Cest assez chicos. Chicos ? rpta-t-il, amus. Vous tes incapab cepter un compliment, laccusaije. Toutes mes excuses, ma petite. Je navais pas com pris que cen tait un. Merci. De rien. Maintenant, pouvons-nous aller chercher votr e cercueil ? Jean-Claude scarta de la lumire. Ainsi, je ne pouvais plus voir son vi sage. tcouter, a a lair si simple... Pourquoi : a ne lest pas ? Le silence qui su ait si pais que le salon me sembla brusquement vide. Je faillis appeler Jean-Clau de pour massurer quil tait toujours l. Mais javanai vers le bar et allumai le spot pla c au-dessus. Une douce lumire blanche dissipa la pnombre, donnant la pice des allure s de caverne claire. a me rconforta vaguement... Mais je tournais le dos lendroit o j pensais que Jean-Claude devait tre, et je narrivais toujours pas sentir sa prsence . 247 | P a g e

Je me retournai. Il stait assis dans un fauteuil. Jeus beau le regarder, je ne dist inguai pas de mouvement. Comme un arrt sur image. Jaimerais bien que vous ne fassi ez pas a. Jean-Claude tourna la tte vers moi. Le blanc de ses yeux avait disparu, laissant deux puits de tnbres dont la lumire diffuse faisait jaillir des tincelles b leues. Faire quoi, ma petite ? Je secouai la tte. Rien. Quy a-t-il de si compliqu d ans ce que nous nous apprtons faire ? Jai limpression que vous ne mavez pas tout dit . Il se leva dun mouvement fluide, comme sil avait saut une tape du processus pour p asser instantanment de ltat assis ltat debout. Selon nos rgles, Seraphina devrait m ier ce soir. Cest le nom de la matresse de Branson ? Il hocha la tte. Vous ne craig nez pas que je le dise aux flics ? Je vais te conduire elle, ma petite. Ton impa tience naura pas le temps de te faire commettre une erreur. Si javais t coince l toute la journe, sans rien faire, mais en connaissant ce nom, aurais-je tent de localis er Seraphina ? Probablement. Certainement. Trs bien. Allons-y. Jean-Claude entrep rit de faire les cent pas en souriant. Ma petite, comprends-tu ce quun dfi signifi e ? Que nous allons les combattre, elle et ses serviteurs ? Il simmobilisa dans l a lumire et se hissa sur un tabouret. Il ny a aucune peur en toi, constata-t-il. J e haussai les paules. Avoir peur ne sert rien. En revanche, tre prpar est prcieux. E vous, vous avez peur delle ? Je le dvisageai, tentant de percer son masque de per fection. Je ne crains pas son pouvoir. Sur ce plan-l, je pense que nous sommes pr esque gaux. Disons simplement que je me mfie. Je suis sur son territoire, avec pou r toute escorte un de 248 | P a g e

mes loups, ma servante humaine et M. Lawrence. Ce nest pas comme a que je limpressi onnerai... Pourquoi navez-vous pas amen plus de gens ? Ou de loups-garous... Si jav ais eu le temps dobtenir une escorte plus consquente, je laurais fait. Mais dans la prcipitation, je navais pas le loisir de discuter. tes-vous en danger ? Il clata dun rire dsagrable. Elle demande si je suis en danger ! Quand le Conseil ma dit de div iser mon territoire, il ma promis dinstaller Branson une matresse dune puissance gale ou infrieure la mienne. Mais personne ne sattendait que je vienne la rencontrer a ussi dsarm. Je fronai les sourcils. De quoi parlez-vous ? Quel Conseil ? Tu nous frq uentes depuis si longtemps et tu nas pas entendu parler du Conseil ? Inutile de v ous payer ma tte. Contentez-vous de mexpliquer. Notre Conseil existe depuis trs lon gtemps. Ce nest pas un gouvernement, plutt un tribunal ou une force de police. Ava nt que les autorits humaines fassent de nous des citoyens part entire, nous avions trs peu de rgles et une seule loi : Tu nattireras point lattention sur toi. Cest ce le que Tepes a oublie. Tepes ? lanai-je, incrdule. Vlad Tepes ? Vous voulez dire, D racula ? Jean-Claude ne rpondit pas. Parfaitement impassible, il ressemblait une magnifique statue, pour autant que les yeux dune statue puissent briller comme de s saphirs. Je narrivais pas dchiffrer son expression, et je ntais dailleurs pas cense russir. Je ne vous crois pas. propos du Conseil, de notre loi ou de Tepes ? De Te pes. Oh, je peux tassurer que nous lavons tu. 249 | P a g e

vous entendre, vous tiez l quand a sest produit. Il est mort quand, au XVe sicle ? yons... tait-ce en 1476, ou en 1477 ? murmura JeanClaude comme sil faisait un gros effort de mmoire. Vous ntes pas si vieux. En es-tu certaine, ma petite ? Il tourna vers moi le visage fig qui me mettait si mal laise. Mme ses yeux taient morts et vi des. Jeus limpression de regarder un automate particulirement russi. Oui, jen suis ce rtaine. Il sourit et soupira. Alors, la vie faute dun terme plus appropri revint s ur son visage et dans son corps. Comme si Pinocchio venait de sanimer devant moi. Et merde ! Ravi de constater que je russis encore te dsaronner de temps en temps, ma petite. Je ne relevai pas. Il savait quel effet il produisait sur moi. Si Ser aphina est votre gale, vous vous occuperez delle, et je descendrai tous les autres . a ne sera pas aussi simple. a ne lest jamais. (Je me mordillai la lvre.) Vous croy ez quelle va vous dfier ? Je nen suis pas sr cent pour cent. Mais tu dois tre consci nte que cest une possibilit. Il y a autre chose que je dois savoir ? Le sourire de Jean-Claude slargit, rvlant la pointe de ses canines. Il tait dune beaut couper le ffle dans cette lumire. Ple, mais pas trop. Je lui touchai la main. Vous tes tide. O ui, ma petite. Et alors ? Vous avez dormi toute la journe. Vous devriez tre froid au toucher jusqu ce que vous vous nourrissiez. Il se contenta de river sur moi ses yeux o jaurais pu si facilement me noyer. Et merde ! Je partis vers la chambre. I l ne tenta pas de marrter, ce qui aggrava ma nervosit. Je courais presque lorsque ja tteignis la porte. 250 | P a g e

Je distinguai dabord une forme ple sur le lit. Jactionnai linterrupteur et une lumire crue inonda la pice. Jason gisait sur le ventre, ses cheveux blonds brillants su r loreiller sombre. Il tait nu, part un slip turquoise. Je mapprochai de lui en reg ardant son dos et en priant pour le voir respirer. Enfin, je vis sa poitrine se soulever, et le nud qui stait form dans la mienne se desserra quelque peu. Je dus mag enouiller sur le bord du lit pour latteindre. Quand je touchai son paule, il remua un peu. Je le forai rouler sur le flanc. Il se laissa faire comme un poids mort, totalement passif. Deux filets carlates coulaient le long de son cou. Il ny avait pas beaucoup de sang sur les draps, mais je navais aucun moyen de savoir combien il en avait perdu. Combien Jean-Claude lui en avait pris. Jason eut un sourire paresseux. Tu vas bien ? minquitai-je. Alors quil se tournait sur le dos, sa main g lissa autour de ma taille. Jimagine que a veut dire oui. Je tentai de descendre du lit, mais son bras me tenait fermement. Il mattira contre sa poitrine. Avant dtre plaque contre lui, je parvins dgainer mon Browning. Il aurait pu men empcher, mais i l nessaya pas. Je lui enfonai le canon entre les ctes. Mon autre main tait presse sur sa poitrine nue, sefforant de maintenir une certaine distance entre nos deux visa ges. Jason leva la tte. Je nhsiterai pas tirer, le prvins-je. Il simmobilisa, les l s quelques centimtres des miennes. Je gurirai. Tu crois quun simple baiser vaut la peine de te faire trouer la peau ? Je ne sais pas encore. Mais beaucoup de gens semblent le penser. Il approcha son visage du mien trs lentement, pour me laisser le temps de prendre ma dcision. Jason, lche-la immdiatement ! 251 | P a g e

La voix de Jean-Claude rsonna linfini dans la chambre. Jason obit. Je mloignai du lit , le flingue toujours dans la main. Jai besoin de mon loup ce soir, Anita. Essaie de ne pas le descendre avant que nous soyons ressortis de lantre de Seraphina. D ites-lui darrter de me brancher. Oh, je le ferai, ma petite. Je le ferai... Jason se radossa son oreiller. Les mains croises sur le ventre, il plia un genou. Sa po sture tait dtendue, presque lascive, mais il navait pas quitt Jean-Claude des yeux. Tu es un familier presque parfait, Jason, mais ne me provoque pas. Vous ne mavez jamais interdit de la toucher. Je le fais maintenant. Jason se redressa. Trs bien . partir de cet instant, je me conduirai en parfait gentleman. Jy compte bien, so uffla Jean-Claude. Il se tenait sur le seuil de la chambre, toujours aussi sduisa nt mais dangereux. Je le sentais dans lair et lentendais dans sa voix. Laisse-nous , ma petite, ordonna-t-il. Nous navons pas de temps perdre ! lanai-je. Jean-Claude me regarda. Je vis que le blanc de ses yeux ntait pas rapparu. Tu essaies de le pr otger ? Je ne veux pas que vous lui fassiez de mal parce quil sest montr un peu trop entreprenant avec moi. Pourtant, tu tais prte lui tirer dessus. Je haussai les pau les. Je nai jamais dit que jtais logique : seulement srieuse. Jean-Claude clata de ri re. Son changement dhumeur nous ft sursauter, Jason et moi. Son rire tait aussi ric he et pais que du chocolat. On aurait presque pu le cueillir dans lair pour le man ger. 252 | P a g e

Je regardai Jason. Il observait Jean-Claude comme un chien bien dress observe son matre, cherchant deviner ce qui lui ferait plaisir. Habille-toi, mon loup. Et to i, ma petite, tu dois te changer. Je portais un jean noir et un polo bleu marine . Pourquoi ? Je suis parfaitement dcente. Justement. Ce soir, nous devons en mett re plein la vue nos interlocuteurs. Je ne te le demanderais pas si a ntait pas impo rtant. Il est hors de question que je porte une robe. Bien entendu... Je me cont enterai de quelque chose dun peu plus styl. Si ton jeune ami na rien de convenable se mettre, Jason lui prtera des vtements. Ils doivent faire peu prs la mme taille. J e vous laisse en parler vous-mme Larry. Si tu veux, ma petite. Et maintenant, va. Laisse Jason shabiller en paix. Je resterai ici jusqu ce que tu te sois change. Je voulais me rebeller, car je naime pas quon me dise ce que je dois porter. Mais je renonai. Jai frquent assez de vampires pour savoir quils admirent tout ce qui est spe ctaculaire et dangereux. Si Jean-Claude jugeait utile de leur en mettre plein la vue, il avait sans doute raison. Faire un effort vestimentaire ne me tuerait pa s... Franchement, jignorais tout des rgles qui sappliquaient dans une situation de ce genre. Mais je souponnais quil ny en avait aucune. Au moment de faire mes bagage s, je navais pas prvu de me prsenter devant une matresse vampire. Du coup, mes optio ns taient un peu limites. Joptai pour un chemisier rouge vermillon avec un col haut , une lavallire en dentelle et des manches volants : un truc assez victorien qui aurait pu paratre conservateur sil navait pas t dune couleur aussi criarde. Je navais as envie de le mettre, parce que je savais davance quil plairait Jean-Claude. La c ouleur excepte, ctait tout fait le genre de vtement quil aurait pu porter. 253 | P a g e

Jenfilai ma veste noire passe-partout sur le chemisier. Mes deux flingues, mes de ux couteaux, ma croix en pendentif... Jtais pare. Pouvons-nous sortir, ma petite ? lana Jean-Claude dans la chambre. Oui. Il ouvrit la porte et mtudia de pied en cap. Tu es splendide, ma petite. Japprcie le maquillage. Je suis oblige den porter quand je mets du rouge. Sinon, jai lair dun cadavre. videmment... As-tu dautres chaussures ? Seulement des escarpins talons hauts. Je bouge mieux avec les Nike. Ce chemis ier est plus que je nen esprais. Garde tes baskets. Au moins, elles sont noires. J ason sortit de la chambre, vtu dun pantalon de cuir noir assez moulant pour que je sache quil ne portait rien en dessous, et dune chemise vaguement orientale dun ble u doux parfaitement assorti ses yeux. Les manches bouffantes, le col relev ferm pa r un bouton, lensemble tait couvert de broderies bleu fonc et dor. Chaque fois que J ason remuait, les pans de tissu scartaient assez pour rvler son ventre plat. Il avai t enfil des bottes de cuir souple qui lui montaient jusquaux genoux. Tu as le mme t ailleur que Jean-Claude, ou quoi ? grommelai-je. ct deux, javais lair dune souillon. i tu voulais bien aller chercher M. Kirkland... Nous partirons ds quil sera prt. La rry ne voudra peut-tre pas se changer. Si cest le cas, quil reste comme il est. Je ne le forcerai pas. Je ntais pas certaine de croire Jean-Claude, mais jallai quand mme chercher Larry. Il accepta de regarder les fringues de Jason, mais sans prome ttre de trouver quelque chose qui lui irait. Il ressortit de la chambre vtu dun je an indigo et dune paire de Nike. Il avait troqu son tee-shirt contre une chemise 2 54 | P a g e

de soie dun bleu vibrant qui faisait ressortir la couleur de ses yeux. Un blouson de cuir noir un tantinet trop large au niveau des paules cachait son holster. Ma is ctait toujours mieux que la veste de flanelle quil portait jusque-l. Il avait rab attu le col de la chemise par-dessus le blouson, pour quil encadre son visage. Tu devrais voir les trucs quil a dans sa valise, dit-il en secouant la tte comme sil narrivait pas y croire. Je ne saurais mme pas comment les enfiler. Tu es trs lgant, e complimentai-je. Merci. On peut y aller, maintenant ? Oui, ma petite. Il sera intressant de revoir Seraphina aprs deux sicles. Je sais que cest la soire des retrou vailles, pour vous, mais essayez de ne pas oublier la raison de votre prsence ici . Xavier dtient Jeff Quinlan. Qui sait ce quil lui fait subir ? Je veux ramener ce garon chez lui sain et sauf. Cest sa deuxime nuit entre les mains de ce monstre. N ous devons le rcuprer ce soir, ou trouver quelquun dautre qui en soit capable. Dans ce cas, mettons-nous en route, dit Jean-Claude. Seraphina nous attend. Il sembla it presque impatient, comme sil avait hte de la revoir. Pour la premire fois, je me demandai si Seraphina et lui avaient t amants. Je savais que Jean-Claude ntait pas puceau. Mais savoir quil avait eu dautres matresses et en rencontrer une taient deux choses diffrentes. Je fus surprise de constater que a me turlupinait. Jean-Claude me sourit comme sil avait devin quoi je pensais. Le blanc de ses yeux tait rapparu, lui donnant de nouveau lair presque humain. Presque. 255 | P a g e

Chapitre 23 ean-Claude traversa le parking grandes enjambes. Entre ses fringues, sa beaut surn aturelle et son allure fline, il me semblait que des flashes auraient d crpiter sur son passage, des gens se prcipitant pour lui rclamer un autographe. Jason, Larry et moi le suivmes tel lentourage dune star ce que nous tions, en un sens, que a me pl aise ou non. Mais pour sauver Jeff Quinlan, jtais prte lcher les bottes de Jean-Clau de autant quil voudrait. Mme moi, je peux ramper un peu, si cest pour une bonne cau se. Vous conduisez, ou vous mindiquez le chemin de la maison de Seraphina ? deman dai-je. Je te guiderai tape aprs tape. Vous croyez que je vais courir chez les flic s pour leur donner ladresse de la matresse de la ville ? Non, rpondit-il. Et je dus men contenter. Malgr tous mes froncements de sourcils, il najouta rien. Nous montme s dans la Jeep. Inutile de prciser qui eut droit la place dhonneur ct de moi... Nous nous engagemes sur lavenue principale de Branson, le Strip. La circulation tait si dense que les voitures roulaient pare-chocs contre pare-chocs. Aux heures de po inte, il faut parfois deux plombes pour parcourir les six kilomtres du Strip. Jea n-Claude me fit tourner dans une petite rue que je pris dabord pour une impasse, mais qui nous permit dviter le plus gros des embouteillages. Parachut dans le centr e de Branson, on ne le devinerait jamais, mais ds quon sort de la ville et quon fra nchit la colline laquelle elle est adosse, on se retrouve en pleine cambrousse. M ontagnes, forts, maisons habites par des gens qui ne 256 | P a g e J

gagnent pas leur vie grce au tourisme... Sur le Strip, tout est nons et artifices. Mais un quart dheure aprs lavoir laiss derrire nous, nous nous retrouvmes sur une rou te qui serpentait entre les monts Ozark. Les tnbres se pressaient autour de la Jee p. part le faisceau de nos phares, la seule lumire tait celle des toiles qui se dtac haient contre le ciel nocturne. On dirait que vous vous rjouissez de revoir Serap hina, malgr la disparition de votre cercueil, dis-je. Jean-Claude se tourna vers moi autant que sa ceinture de scurit ly autorisait. Javais insist pour que chaque pas sager boucle la sienne, ce qui lavait beaucoup amus. Je suppose quil tait idiot de v ouloir protger un mort des accidents de la route, mais ctait moi qui conduisais. Je pense que Seraphina me considre toujours comme le trs jeune vampire quelle a connu il y a des sicles. Si elle me prenait pour un adversaire digne delle, elle maurait affront directement, ou elle sen serait prise mon escorte. Elle ne se serait pas contente de voler mon cercueil. Bref, elle est trop sre delle. tant un membre de vot re escorte, lana Larry, puis-je suggrer que cest peut-tre vous qui faites preuve dun excs de confiance ? Jean-Claude le regarda. Seraphina avait dj des sicles quand je la i rencontre. Les limites du pouvoir dun vampire sont souvent tablies au bout de deu x ou trois cents ans. Et je connais les siennes, Lawrence. Cessez de mappeler Law rence. Mon nom est Larry. Jean-Claude soupira. Tu las bien dress, ma petite. Il tai t dj comme a quand jai hrit de lui. Vraiment ? Cest regrettable... Il donnait tout allures de runion de famille hostile moins que cette expression ne soit un plonas me ? Jesprais quil avait raison. Mais si jai appris une chose sur les vampires, cest quils narrtent pas de sortir de nouveaux lapins 257 | P a g e

de leur cape. Des gros lapins carnivores aux crocs acrs qui bouffent les yeux des spectateurs sils ne font pas attention. Et le louveteau, il va faire quoi, au jus te ? demandai-je. Ce quon me dira, rpondit Jason. Gnial. Nous continumes en silence. Jean-Claude se donne rarement la peine de faire simplement la conversation, et je ntais pas dhumeur bavarder. La visite chez Seraphina se droulerait peut-tre sans e ncombres, mais quelque part, Jeff Quinlan passait sa deuxime nuit conscutive entre les bras attentionns de Xavier. Il y avait de quoi baliser. Prends la prochaine droite, ma petite. La voix de Jean-Claude me fit sursauter, tant je mtais laiss abs orber par le silence et les tnbres. Je ralentis, ne voulant surtout pas rater lembr anchement. Bientt, japerus une alle de gravier tout fait anodine, sur ma droite. Je my engageai prudemment. Elle navait rien de spcial, mais elle tait trs troite, et les arbres qui la flanquaient me donnaient limpression de rouler dans un tunnel. Leur s branches nues se refermaient au-dessus de notre tte, caressant le toit de la Je ep de leurs doigts noueux. De quoi vous filer une attaque de claustrophobie. Le faisceau des phares glissait sur les troncs sombres, rebondissant chaque ornire. Mince alors ! lcha Larry, le visage press contre la vitre. Si je ne savais pas quil y a une maison au bout de ce chemin, je ferais demi-tour. Cest lide, fit Jean-Clau de. La plupart des Anciens chrissent leur tranquillit par-dessus tout. Les phares de la Jeep clairrent un trou aussi large que la route. On et dit, cet endroit, que les coulements deau de pluie avaient grignot la chausse au fil des ans. Larry tira s ur sa ceinture de scurit pour se pencher entre les siges avant. Quest devenue la rou te ? demanda-t-il en plissant les yeux. La Jeep peut passer, affirmai-je. Tu en es sre ? Quasiment. 258 | P a g e

Jean-Claude stait radoss son sige. Il semblait dtendu, comme sil coutait une musique e je ne pouvais pas entendre ou quil pensait des choses que je ne pourrais jamais comprendre. Pourquoi na-t-elle pas fait goudronner cette route ? demanda Jason. Voil dj presque un an quelle est l. Je le regardai par-dessus mon paule, fascine de d vrir quil tait mieux renseign que moi sur les affaires de JeanClaude. Cest la douve de sa forteresse, expliqua Jean-Claude. Sa barrire contre les intrus. Beaucoup de vampires trouvent leur nouveau statut lgal difficile accepter, et ils continuent se cacher. Les roues glissrent sur le bord du trou. Jeus limpression de menfoncer d ans un cratre. Mais la Jeep parvint gravir lautre ct. Si nous avions eu une voiture ordinaire, nous aurions t obligs de labandonner l pour continuer pied. Aprs, la route montait sur une centaine de mtres. Soudain, japerus une troue entre les arbres sur l e ct droit. Elle ne semblait pas assez large pour que je puisse y faire passer la Jeep pas sans bousiller la peinture. Seul le clair de lune qui perait un peu la vgt ation mavait permis de la voir. Des herbes folles poussaient entre les graviers d e ce qui, jadis, avait d tre une alle. Cest l ? demandai-je par acquit de conscience. Je crois, rpondit Jean-Claude. Je braquai droite toute et coutai les branches gri ffer les flancs de la Jeep. Jesprais quelle appartenait au cabinet de Stirling, et quil ne se contentait pas de la louer. Nous mergemes de lautre ct des arbres. Une clai rire baigne par la lumire argente du clair de lune stendait devant nous. Lherbe tait pe ras, comme si quelquun stait excit avec une tondeuse, lautomne prcdent. Le terra ntait doucement jusquau pied dune montagne. Une maison dlabre se dressait devant nou s, les cailles de peinture accroches sa faade voquant les vtements en lambeaux dun ac ident de la route. Le grand porche de pierre engloutissait ses portes et ses fentr es tel un 259 | P a g e

puits dombre. Sur larrire du btiment, je voyais un verger labandon et, au-del, une fo touffue. teins tes phares, ma petite, ordonna Jean-Claude. Je sondai les tnbres du porche sans la moindre envie dobir. Pourquoi le clair de lune ne perait-il pas ces fichues ombres ? Ma petite... Tes phares. Jobtemprai regret. Le clair de lune ill uminait notre Jeep et la clairire o nous nous tions arrts, mais le porche restait noi r et immobile comme la surface dun encrier. Jean-Claude dfit sa ceinture de scurit e t sortit. Les garons limitrent. Je fus la dernire descendre de la voiture. Des pierr es plates poses dans lherbe formaient une alle incurve qui menait au pied des marche s du porche. Sur un ct de la porte dentre, je distinguai une baie vitre aux carreaux briss. Quelquun avait clou du contreplaqu lintrieur. La fentre, de lautre ct de l ait intacte, mais tellement sale quon ne pouvait pas voir travers. Les ombres sem blaient tellement paisses quon aurait pu les toucher. a me rappela les tnbres do lp jailli pour gorger ladjoint Coltrain. Mais javais pu voir travers ces tnbres-l... quoi, ces ombres ? Un tour de magie, affirma Jean-Claude. Rien de plus. Sans hsi tation, il gravit les marches de son pas lger. Sil tait inquiet, il le cachait bien . Jason monta derrire lui, et Larry et moi nous contentmes davancer normalement. Le mieux que nous puissions faire. Les ombres taient plus froides quelles ne lauraien t d et Larry frissonna. Mais je ne captai aucune onde de pouvoir. La contre-porte avait t arrache de ses gonds. Malgr la protection du porche, la porte intrieure tait dforme par lhumidit. Des feuilles mortes que le vent avait pousses jusque-l samassaien au pied de la rambarde. Vous tes sr que cest l ? demanda Larry. Certain, rpondit Je n-Claude. Je comprenais le scepticisme de Larry. Sans ces ombres incongrues, jaur ais pens que la maison tait dserte. Ces ombres doivent dcourager les visiteurs, avana i-je. 260 | P a g e

Sr que je ne viendrais pas chercher des bonbons ici le soir dHalloween, grommela L arry. Jean-Claude nous regarda par-dessus son paule. Notre htesse approche. La por te ronge par les intempries souvrit devant nous. Je mtais attendue un grincement de g onds rouills, comme dans toute maison hante qui se respecte, mais elle ne fit pas le moindre bruit. Une femme apparut sur le seuil. Il ny avait pas de lumire dans l a pice, derrire elle. Mais malgr lobscurit, je compris aussitt deux choses : ctait un ampire, et elle ntait pas assez ge pour tre Seraphina. Elle devait mesurer environ ci nq centimtres de plus que moi. Dans une main, elle tenait une bougie teinte. Mes c heveux se hrissrent sur ma nuque quand elle invoqua son pouvoir. La mche de la boug ie sembrasa toute seule... La vampire avait des cheveux bruns coups trs court sur l e dessus et carrment rass sur les cts. Des clous en argent piquetaient les lobes de ses oreilles et une feuille dmail vert suspendue une chanette dargent pendait la gau che. Elle portait une robe de cuir rouge dont seul le bustier archimoulant mavait permis de deviner son sexe dans le noir. La jupe vase partir des hanches lui tomb ait jusquaux chevilles. Une robe du soir en cuir. Ouah ! Elle fit la grimace, dvoi lant ses crocs. Je suis Ivy. Sa voix avait un accent rieur. Contrairement au rir e de Jean-Claude, qui exprimait toujours quelque chose de sexuel, le sien tait co upant comme du verre bris. Pas conu pour exciter ceux qui lentendaient, mais pour l eur faire du mal ou les terrifier. Entrez dans notre demeure, et soyez les bienv enus. Une formulation un peu trop guinde, comme un discours prpar lavance... ou une incantation que je ne comprenais pas. Merci pour ta gnreuse invitation, Ivy, dit J ean-Claude. 261 | P a g e

Soudain, je maperus quil tenait la main de la vampire dans la sienne. Je ne lavais p as vu tendre le bras pour la prendre. Comme si javais loup quelques secondes du fi lm. Et en juger par lexpression dIvy, je ntais pas la seule. Elle semblait trs irrite Lentement, Jean-Claude porta sa main ses lvres sans la quitter du regard, histoi re danticiper une ventuelle attaque. Quelques gouttes de cire coulrent le long de l a bougie blanche quIvy tenait dans son poing nu beaucoup plus vite quelles ne laura ient d. Jean-Claude posa les lvres sur le dos de son autre main, et la lcha juste t emps pour quelle puisse changer sa prise. Mais la vampire resta plante l sans bronc her, laissant la substance brlante lui dgouliner sur la peau. Seule une lueur, dan s son regard, indiqua que a lui faisait mal. La cire durcit sur sa main lgrement ro ugie. Ivy lignora. La cire cessa aussitt de couler. Dhabitude, quand une bougie com mence fondre aussi vite, elle continue. Mais la cire forma une petite flaque dore autour de la mche, comme une goutte deau sous tension. Mon regard passa dun vampir e lautre et je secouai la tte. Le mot infantile me vint lesprit. Mais je me gardai de le prononcer voix haute. Pour ce que jen savais, a pouvait tre un rituel vampiri que trs ancien. Mme si jen doutais franchement. Vos compagnons ne dsirent-ils pas en trer ? Ivy scarta et leva la bougie au-dessus de sa tte pour clairer notre chemin. J ean-Claude se campa de lautre ct de la porte, nous obligeant passer entre Ivy et lu i pour entrer dans la maison. Je lui faisais confiance pour ne pas me croquer. E t mme pour empcher Ivy de me croquer. Mais quil ait lair de samuser autant ne me plai sait pas. Chaque fois que jai t en prsence de vampires qui samusent, a a fini par mal tourner. Jason passa entre les deux vampires. Larry regarda. Je haussai les paule s et avanai mon tour. Il me suivit de prs, 262 | P a g e

persuad que tout se passerait bien sil restait avec moi. Et il avait raison. Proba blement. 263 | P a g e

Chapitre 24 a porte se referma derrire nous sans que personne ne lait touche au moins, pas avec les mains. Simples tours de magie ou non, ces petites dmonstrations de pouvoir c ommenaient me porter sur les nerfs. Dans la maison, lair tait immobile et sentait l e renferm, avec de lgers relents de moisissure. Nous tions dans un salon vide de to ut meuble. Mme les yeux ferms, nimporte qui aurait devin quil navait pas servi depuis longtemps. Sur notre gauche, une arche donnait sur une pice plus petite. Je disti nguai un lit fait, mais tellement couvert de poussire quil semblait gris. Dans un coin, le miroir dune coiffeuse refltait le reste de la chambre. Ivy marcha vers un e porte, au fond du salon, lourlet de sa robe traant un sillon dans la poussire qui couvrait le plancher. Un rayon de lumire filtrait sous le battant : de la lumire dore et plus dense que celle de llectricit, laurais pari que les occupants de cette ma ison taient de grands consommateurs de bougies. La porte souvrit avant quIvy latteig ne. Une cascade de lumire sen dversa ; elle me parut dautant plus brillante que jtais reste longtemps dans le noir. La silhouette dun vampire se dcoupa sur le seuil. Il t ait petit et mince, avec un visage trop juvnile pour tre sduisant mignon semblait u n terme plus appropri. Encore un gamin... et dj mort. Il devait avoir au moins dixhuit ans, puisque la vampirisation de mineurs tait illgale, mais il avait lair si dl icat, presque inachev... Il avait d tre transform peu de temps auparavant, car sa pe au tait encore bronze, comme sil avait pass le plus clair de son existence humaine s e faire dorer sur une plage. Je suis Bruce, se prsenta-t-il, embarrass. 264 | P a g e L

Ctait peut-tre cause de ses vtements. Il portait un smoking gris clair queue-de-pie, avec une bande anthracite le long des jambes du pantalon. Ses gants blancs taien t assortis ce quon pouvait voir de sa chemise. Son gilet de soie avait la mme coul eur que sa veste, son nud papillon et sa pochette tant rouges comme la robe dIvy. I ls ressemblaient un jeune couple en route pour leur bal de la promo. Deux chande liers de la taille dun homme encadraient la porte, rpandant dans la pice une lumire dore fluctuante. Deux fois plus grande que le salon, la salle avait d servir jadis de cuisine. Mais contrairement aux pices de devant, elle avait fait lobjet dun eff ort de redcoration. Un tapis persan aux couleurs si vives quil ressemblait un vitr ail couvrait partiellement le sol. Les murs latraux disparaissaient sous des tapi sseries. La premire reprsentait une licorne fuyant devant une meute de chiens ; lau tre, une scne de bataille tellement passe quon distinguait peine la silhouette des protagonistes. Des draperies de soie, pendues au plafond, masquaient le fond de la pice. Je remarquai une porte ouverte sur leur gauche. Ivy posa sa bougie dans la bobche vide dun chandelier. Puis elle se campa en face de Jean-Claude et leva l a tte pour le regarder dans les yeux. Vous tes si beau, susurra-t-elle en caressan t les revers de sa veste. Je croyais quils mavaient menti. Que personne ne pouvait tre beau ce point ! Elle commena dfaire un par un les boutons de nacre de la chemi se de Jean-Claude, en partant du col et en descendant jusqu sa ceinture. Lorsquelle atteignit le dernier, il carta sa main. Ivy eut lair de trouver ce geste trs amusa nt. Elle se dressa sur la pointe des pieds, pressant ses deux mains et ses avant bras sur la poitrine de Jean-Claude. Sa bouche entrouverte se tendit vers lui. V ous baisez aussi bien que vous tes beau ? souffla-t-elle. On ma dit que oui. Mais vous tes tellement beau. Personne ne pourrait tre un si bon coup. 265 | P a g e

Jean-Claude posa dlicatement les mains de chaque ct de son visage et lui sourit. Se s lvres rouges entrouvertes, Ivy se laissa aller contre lui. Jean-Claude naccentua pas la pression de ses mains. Pourtant, le sourire dIvy disparut comme le soleil couchant englouti par lhorizon. Elle glissa lentement vers le bas pour se retrou ver les deux pieds plat sur le sol. Dans le berceau des mains de Jean-Claude, so n visage tait dpourvu de toute expression. Bruce la tira en arrire. Ivy trbucha et e lle serait tombe sil ne lavait pas retenue. Elle cligna des yeux et promena au tour delle un regard berlu, comme si elle sattendait tre ailleurs. Jean-Claude ne souriai t plus. Voil longtemps que je navais pas t trait comme un vulgaire objet de plaisir. Trs longtemps... Ivy tait affaisse dans les bras de Bruce, ptrifie de frayeur. Elle r epoussa son chevalier servant, se redressa de toute sa hauteur, puis tira sur le s plis de sa robe rouge. La peur avait disparu de son visage. Il ne restait quune vague tension dans ses yeux. Comment avez-vous fait a ? demanda-t-elle JeanClaud e. Jai des sicles de pratique, ma jeune amie. Vous ntes pas cens pouvoir hypnotiser n autre vampire. Ah bon ? rpliqua Jean-Claude, faussement tonn. Ne vous moquez pas de moi. Jprouvais une certaine compassion pour elle. Jean-Claude peut vraiment tre pnible, quand il veut. On ta demand de nous conduire quelque part, mon enfant. Alor s, fais-le. Ivy se tenait devant lui, les poings serrs. Sous leffet de la colre, se s iris marron dbordrent sur le blanc de ses yeux, jusqu ce quelle ait lair aveugle. So n pouvoir se dchana dans la pice, rampant sur ma peau et hrissant mes poils comme un doigt qui les aurait effleurs dans le mauvais sens. Instinctivement, je portai l a main mon Browning. 266 | P a g e

Non, Anita. Ce ne sera pas ncessaire, dit Jean-Claude. Cette petite ne me fera pa s de mal. Elle peut montrer ses crocs, mais moins de vouloir mourir sur ce ravis sant tapis, elle ferait mieux de se rappeler qui je suis. Le matre de la ville ! Sa voix rsonna dans la maison comme un grondement de tonnerre jusqu ce que lair soit charg dchos si denses que jeus limpression de respirer ses mots. Quand le son retomb a, je tremblais de tout mon corps. Ivy stait ressaisie. Elle semblait toujours fur ieuse, mais ses yeux avaient repris leur aspect normal. Bruce lui avait pos une m ain sur lpaule, comme sil ntait pas certain de sa raction. Ivy se dgagea et, dun gest racieux, dsigna la porte ouverte, au fond de la pice. Nous sommes censs vous emmene r en bas. Dautres... amis... vous y attendent. Jean-Claude fit une courbette thtral e sans la quitter des yeux. Aprs toi, ma douce. Une dame doit toujours tre devant un gentleman, jamais derrire. Dans ce cas, votre servante humaine peut marcher ct d e moi. Et puis quoi encore ? criai-je. Elle tourna vers moi un regard innocent. Mais peut-tre ntes-vous pas une dame... (Elle avana vers moi avec un balancement de hanches exagr.) Nous auriez-vous amen une servante humaine qui nest pas une dame, Je an-Claude ? Anita est une dame. Marche prs delle, ma petite, mais sois prudente. Q uavez-vous foutre de ce que ces trous du cul pensent de moi ? Si tu nes pas une da me, tu ne peux tre quune catin. Et tu dtesterais savoir ce qui arrive aux catins hu maines ici, rpliqua-t-il, accabl, comme sil en avait lui-mme fait lexprience et nen ga dait pas un trs bon souvenir. Ivy me sourit en battant des cils. Je plongeai mes yeux dans les siens et lui rendis son sourire. 267 | P a g e

Vous tes humaine. Vous ne pouvez pas soutenir mon regard. Pas comme a ! Surprise, surprise... Nous y allons ? simpatienta Jean-Claude. Ivy se rembrunit, mais elle passa la porte et descendit deux marches, en tenant sa jupe dune main pour ne pas se prendre les pieds dedans. Puis elle me regarda par-dessus son paule. Vous ven ez ? Je lignorai et demandai Jean-Claude : Jusqu quel point dois-je tre prudente ? L arry et Jason sapprochrent de moi. Dfends-toi sils font usage de violence. Mais ne s ois pas la premire faire couler le sang ou porter un coup. Dfendstoi, mais nattaque pas, ma petite. Ce soir, il sagit dun jeu. Les mises ne sont pas si leves, moins qu e tu les fasses grimper. Je naime pas a du tout. Je sais, mais fais montre dindulge nce envers nous, ma petite. Pense lhumain que tu veux sauver, et tente de contrler ta merveilleuse imptuosit. Alors, humaine ? Ivy mattendait, tapant du pied telle u ne enfant capricieuse. Jarrive. Je ne courus pas pour la rattraper, me forant pren dre tout mon temps, mme si le poids de son regard sur ma peau me donnait des dmang eaisons. Je mimmobilisai en haut des marches pour regarder vers le bas. De lair fr oid et humide me caressait le visage, charriant une odeur de renferm et de moisis sure. Je compris quil ny avait pas de fentre lendroit o nous allions, et devinai que de leau devait attaquer les murs. Une cave. Je dteste les caves ! Jinspirai une gou le dair ftide et mengageai dans lescalier. Je navais jamais vu de marches aussi larges conduire un sous-sol. Le bois tait encore brut et rugueux, comme si le charpenti er navait pas eu le temps de le poncer et de le vernir. Il y avait assez de place pour que nous marchions toutes les deux de front. Sauf que je nen avais pas envi e. Ivy ntait peuttre pas une menace pour Jean-Claude, mais je navais pas 268 | P a g e

dillusions sur ce quelle tait capable de me faire. Ctait un bb-matresse qui navait p teint lapoge de sa puissance, mais son pouvoir bouillonnait sous la surface et fri ssonnait sur ma peau. Je marrtai donc une marche au-dessus delle, attendant quelle r eparte. Ivy sourit. Elle sentait ma peur. Si nous sommes toutes deux des dames, nous devrions marcher ensemble. Venez, Anita, dit-elle en me tendant la main. De scendez avec moi. Je ne voulais pas tre aussi prs delle. Si elle me sautait dessus, je naurais pas le temps de faire grand-chose. Je pourrais peut-tre dgainer mon Bro wning... peut-tre pas. Ne pas avoir le droit de sortir une arme la premire magaait. Et a me foutait les jetons. Une des astuces qui mont garde en vie est de tirer dabor d et de poser des questions ensuite. Linverse allait contre tous mes instincts. L a servante humaine de Jean-Claude aurait-elle peur de moi ? lana Ivy. Sa silhouet te se dcoupait contre la pnombre de la cage descalier. Derrire elle, la cave ressemb lait un prcipice bant. Mais je venais dapprendre quIvy ne pouvait pas percevoir les marques vampiriques, sinon, elle aurait su que je ntais pas la servante de Jean-Cl aude au sens exact du terme. Elle ntait pas aussi doue quelle le pensait... Jignorai la main quelle tendait vers moi et descendis la marche qui nous sparait. Mon paule frla sa peau nue et jeus limpression que des vers de terre rampaient le long de mon bras. Je continuai menfoncer dans les tnbres, la main gauche sur la rampe. Les tal ons dIvy claqurent sur les marches de bois alors quelle se htait de me rattraper. Je sentais lirritation monter delle comme une vague de chaleur. Derrire nous, jentendi s les hommes sengager leur tour dans lescalier, mais je ne tournai pas la tte pour vrifier. Ce soir, nous jouions qui serait une poule mouille. Un des jeux auxquels je suis trs forte. Nous descendmes paule contre paule, tels deux canassons tirant un e carriole, ma main gauche sur la rampe, 269 | P a g e

celles dIvy soulevant sa jupe. Je mefforai de maintenir une allure qui rendait tout glissement vampirique impossible, moins quIvy puisse lviter. Visiblement, elle ne le pouvait pas. Elle me saisit le bras droit et me fora me tourner vers elle. Il mtait interdit de dgainer mon flingue, et puisque je portais des fourreaux de poig net, je ne pouvais pas non plus sortir un de mes couteaux pour le moment. Jtais fa ce face avec une vampire hostile. La seule chose qui pouvait me sauver ? Quelle na it pas lintention de me tuer. Savoir que ma survie dpendait de la bienveillance dIv y me semblait une mauvaise ide. Sa colre se dversa sur moi en mme temps quune vague d e chaleur. Je sentis sa main, brlante travers le cuir de ma veste et ne tentai pa s de me dgager. Les cratures capables de soulever des Toyota bout de bras lchent ra rement leur proie contre leur gr. Son contact ne me faisait pas mal, mais javais q uelque difficult convaincre mon corps quil en serait toujours ainsi. Javais le sent iment de me tenir prs dun brasier. Si Ivy avait mis toute cette chaleur volontairem ent, jaurais trouv a impressionnant. Mme comme a, jtais impressionne. Dici quelques , elle serait aussi effrayante que lenfer. Si ce ntait pas dj le cas. Je pouvais touj ours soutenir son regard, profond sy noyer et brillant dune lumire intrieure. a me se rait dun grand secours si elle dcidait de marracher la gorge. Si tu lui fais du mal , Ivy, je considrerai que notre trve est rompue, dit Jean-Claude en glissant jusqu n ous et en simmobilisant une marche au-dessus. Et tu nas pas envie que a arrive. Il laissa courir ses doigts le long de la mchoire dIvy. Je sentis un clair de pouvoir voler de lui jusqu elle, puis filer vers moi. Je hoquetai, mais Ivy me lcha. Mon br as pendait mollement contre mon flanc, engourdi comme si javais dormi dessus. Je naurais mme pas pu tenir un flingue. Je voulus demander Jean-Claude ce quil avait 2 70 | P a g e

encore foutu, mais je mabstins. Tant que je recouvrais lusage de mon bras, nous po urrions en parler plus tard. Bruce se faufila entre nous, se penchant vers Ivy t el un petit ami inquiet. Et en sondant son visage, je compris que ctait le cas. Jtai s prte parier que ctait elle qui lavait transform. Ivy le poussa si fort quil perdit ilibre et dgringola dans lescalier. Les tnbres lengloutirent. Pourquoi la vampire bou geait-elle encore la perfection, alors que je narrivais plus sentir le bout de me s doigts ? Une vague de chaleur sengouffra dans la cage descalier. Sur son passage , des flambeaux sembrasrent dans les torchres fixes aux murs. Une grosse lampe krosne suspendue au plafond salluma. Ses parois vitres explosrent et sa flamme nue dansa a u bout de sa mche. Seraphina te forcera nettoyer, lcha Jean-Claude, comme si Ivy ta it une gamine capricieuse qui venait de renverser son verre de lait. La vampire descendit les dernires marches en ondulant des hanches. Seraphina sen moquera. Le v erre bris et les flammes ont tant dusages intressants... Je naimais pas la faon dont elle avait dit a... La cave tait noire. Murs noirs, plancher noir, plafond noir. Ja vais limpression dtre enferme dans une grande bote sombre. Des chanes taient accroche ux murs. Les menottes qui les prolongeaient paraissaient garnies de fourrure. De s lanires de cuir pendaient du plafond telles dobscnes dcorations. Dans toute la pice , il y avait... des instruments. Jen reconnus certains : un chevalet, une vierge de fer... Tout a ressemblait du matriel sadomasochiste. On devinait quoi a devait s ervir, mais pas comment a fonctionnait. Et il ny avait jamais de mode demploi. Un f ilet deau coulait par une bonde ouverte, au centre du plancher. Mais jtais prte pari er quelle laissait souvent passer autre chose que de la condensation. Larry desce ndit la dernire marche et simmobilisa prs de moi. 271 | P a g e

Cest bien ce que je pense ? Si tu crois que ce sont des instruments de torture, o ui... Je me forai de serrer le poing une fois, puis une autre. Les sensations rev enaient dans mon bras engourdi. Je croyais quils ne devaient pas nous faire de ma l. Cest surtout cens nous effrayer... Et a marche ! Moi non plus, je naimais pas la dco, mais je sentais de nouveau ma main. Autrement dit, je pouvais me servir dun f lingue en cas de besoin. Une porte que je navais pas vue souvrit sur notre gauche. Un panneau secret. Un vampire entra, oblig de se plier en deux pour passer la po rte. Puis il redressa sa silhouette impossiblement grande et mince, la limite du cadavrique. Il ne stait pas encore nourri ce soir et ne gaspillait pas une goutte de son pouvoir pour se donner une apparence prsentable. Sa peau couleur de vieux parchemin tait tendue sur ses os comme un film plastique tir craquer. Ses yeux enfo ncs dans leurs orbites taient bleus et morts comme ceux dun poisson. Ses mains dchar nes et osseuses aux doigts incroyablement longs, ressemblaient des araignes blanch es jaillissant de ses manches. Il approcha de nous grandes enjambes, les pans de son manteau volant derrire lui comme une cape. Il tait entirement vtu de noir ; seul e sa peau et ses cheveux blancs coups trs court trahissaient sa prsence. Tandis quil se dplaait dans la pice obscure, on et dit que sa tte et ses mains flottaient dans l es airs. Je secouai la tte pour chasser cette image. Quand je me retournai vers l ui, il semblait un peu plus normal. Il utilise ses pouvoirs pour paratre plus eff rayant, murmurai-je. En effet, ma petite. Quelque chose dans la voix de Jean-Cla ude me fora me retourner. Un instant, je lus de la peur dans ses yeux. Que se pas se-t-il, Jean-Claude ? 272 | P a g e

Les rgles nont pas chang. Ne dgaine pas darme. Ne porte pas le premier coup. Ils ne p euvent pas nous faire de mal, sauf si nous les enfreignions. Pourquoi avez-vous si peur tout coup ? Ce nest pas Seraphina... Quest-ce que a veut dire ? Il clata de rire. Un cho joyeux se rpercuta contre les murs de la cave. Mais quand je sentis s on arrire-got dans le fond de ma gorge, il tait amer. a signifie, ma petite, que je suis un imbcile. 273 | P a g e

Chapitre 25 e rire de Jean-Claude explosa, comme si le son saccrochait aux murs et se fragmen tait. O est Seraphina ? demanda-t-il. Ivy et Bruce sortirent de la pice. Jignorais o ils allaient, mais a devait forcment tre mieux quici. Combien de salles de torture une maison de cette taille pouvait-elle abriter ? La rponse ne mintressait pas vrai ment... Le grand vampire nous tudia de ses yeux aussi inexpressifs que ceux dun ca davre. Quand il prit la parole, je ne pus mempcher de sursauter. Il avait une voix basse et profonde, comme celle dun acteur ou dun chanteur dopra. Pleine dune rsonance qui ntait pas due ses pouvoirs vampiriques. Comme dans un numro de ventriloquie ou un mauvais doublage, je mattendais voir ses lvres fines remuer contretemps, mais ce ne fut pas le cas. Vous devez passer par moi avant que Seraphina vous reoive. Tu me surprends, Janos, lana Jean-Claude en finissant de descendre les marches. T u es plus puissant que Seraphina. Comment expliquer que tu la serves ? Quand tu la verras, tu comprendras. Maintenant, venez donc vous joindre nous. La nuit com mence peine, et je veux tous vous voir nus et sanguinolents avant laube. Qui est ce type ? demandai-je. Javais recouvr lusage de ma main. Du coup, je pouvais me per mettre de jouer les insolentes. Jean-Claude simmobilisa sur la dernire marche. Jas on resta prudemment derrire lui. Aucun de nous navait hte de voir ce qui nous atten dait dans ce sous-sol. Le vampire tourna son regard mort vers moi. Je suis Janos . 274 | P a g e L

Et je vous en flicite. Mais selon les rgles, vous ne pouvez pas nous toucher. moin s que quelque chose mait chapp... Il est trs rare que quelque chose tchappe, ma petit , fit Jean-Claude. Personne ne vous fera de mal sans votre consentement, dit Jan os. Dans ce cas, nous navons rien craindre, rpliquai-je. Janos sourit, et la peau de son visage se tendit comme du papier. Un instant, je crus que ses os allaient la dchirer. Son sourire tait joliment hideux. Nous verrons. Jean-Claude descendit la dernire marche et avana dans la pice. Jason le suivit. Aprs quelques secondes dhsi tation, je fis de mme. Larry membota le pas comme un brave petit soldat. Cette sall e... Ctait ton ide, nest-ce pas, Janos ? demanda Jean-Claude. Je ne fais rien sans la ccord de ma matresse. Seraphina ne peut pas tre ta matresse. Elle nest pas assez pui ssante. Et pourtant, je suis ici. Jean-Claude contourna le chevalet en laissant courir une main blanche sur son bois sombre. Seraphina na jamais t porte sur la tort ure. Elle a beaucoup de dfauts, mais le sadisme nen fait pas partie. (Il simmobilis a devant Janos.) Je pense que tu es le matre, et quelle te sert de couverture. Co mme cest elle qui rgne officiellement sur la ville, on vient la dfier. Quand elle m ourra, tu te trouveras une autre marionnette. Je te jure que Seraphina est ma mat resse. Considre cette salle comme la rcompense accorde un fidle serviteur. Janos pro mena autour de lui un regard de propritaire, ici un marchand admirant ses tagres bi en garnies. Et quel sort nous rserve le fidle serviteur ? Encore un peu de patienc e, mon garon. Tu ne tarderas pas le dcouvrir. 275 | P a g e

Je trouvais bizarre dentendre quelquun appeler JeanClaude mon garon , comme sil tait n jeune cousin que Janos avait vu grandir. Staient-ils rencontrs quand JeanClaude ta it un bb vampire ? Un mort-vivant rcemment transform ? O memmenez-vous ? Vous me fait s mal ! cria une voix fminine. Ivy et Bruce revinrent par la porte drobe, tranant un e jeune fille entre eux. Au sens littral du terme. La malheureuse laissait pendre ses jambes comme un chien, quand on essaie de lemmener chez le vtrinaire. Mais ell e devait peser cinquantecinq kilos toute mouille, et elle ntait pas de taille ralen tir deux vampires. Ses cheveux blonds coups au carr effleuraient ses paules. Elle a vait de grands yeux bleus rougis davoir trop pleur, et la figure strie de coules de mascara. Ivy semblait beaucoup samuser. Bruce, pas tant que a. mon avis, il avait peur de Janos. Et je pouvais difficilement lui en vouloir. La fille regarda Jano s en silence pendant une seconde, puis elle hurla. Ivy la gifla dun air absent, c omme elle aurait flanqu une tape un chien trop bruyant. La fille gmit et se tut, l e regard riv sur le sol, des larmes dgoulinant le long de ses joues. Nous tions seu ls dans la cave avec Janos et deux jeunes vampires. Jtais prte parier que nous pouv ions nous les faire. Deux autres vampires entrrent, encadrant une seconde fille, qui ne se faisait pas traner. Celle-l avait les yeux brillants de colre derrire ses lunettes, le dos trs droit et les poings serrs. Elle tait petite et un peu potele, m ais pas vraiment grosse, comme sil avait suffi dune pousse de croissance pour tout arranger. Ses cheveux taient dun brun terne, comme ses petits yeux et les taches d e son qui constellaient son visage. En revanche, sa personnalit navait rien de ter ne. Elle me plut instantanment. Piti, Lisa, relve-toi ! Elle paraissait presque aus si gne que furieuse. 276 | P a g e

Mais la fille blonde se contenta de sangloter de plus belle. Les deux vampires d e sexe fminin qui venaient de nous rejoindre ntaient pas jeunes. Vtues de cuir noir, toutes les deux frlaient le mtre quatre-vingts. La premire avait de longs cheveux blonds tresss dans le dos, la seconde des mches brunes qui tombaient autour de son visage. Leurs bras nus taient fins mais muscls. Elles ressemblaient des gardettes du corps sorties dun film despionnage. Mais le pouvoir quelles irradiaient navait r ien dun effet spcial deux ronds. Il se dversa dans la pice comme un torrent deau glac . Quand il me frappa de plein fouet, jen eus le souffle coup et le sentis sinfiltre r douloureusement dans mes os. Derrire moi, Larry lcha un petit cri. Je le regarda i pour massurer que ctait juste cause des deux vampires, et quun autre monstre ne ve nait pas de surgir dans mon dos. Vous faites quoi ici : tenir une htellerie pour vampires de plus de cinq sicles ? lanai-je. Tout le monde se tourna vers moi. Les deux buveuses de sang me firent un sourire fort dplaisant, me fixant comme si jtais un chocolat de Nol et se demandant quoi jtais fourre. Caramel mou ou noisette dure ? Il mest dj arriv que des hommes me dshabillent du regard. Mais jamais quon essaie de simaginer quoi je ressemblerais sans ma peau. Beuuurk ! Vous avez quelque chose ajouter ? demanda Janos. Vous ne pouvez pas amener deux mineures ici et vous att endre ce que nous ne fassions rien. Anita, nous nous attendons ce que vous fassi ez des tas de choses... Cette phrase ne me plut pas du tout. Quest-ce que cest cen s signifier ? Premirement, ces jeunes femmes ne sont pas mineures, nest-ce pas, mes demoiselles ? La brune le regarda en silence. Lisa secoua la tte sans dtacher le r egard du plancher. Dites-lui votre ge, ordonna Janos. 277 | P a g e

Aucune delles ne rpondit. Ivy tira sur les cheveux de Lisa, assez fort pour quelle crie. Dix-huit ans ! Jai dix-huit ans ! Ivy et Bruce la lchrent, et elle scroula sur le sol. Ton ge, grogna une des vampires. Les yeux de la brune scarquillrent derrire s es lunettes. Jai dix-neuf ans. Je reconnus de la peur derrire sa colre. Daccord, ell es sont majeures. Mais un humain non consentant reste un humain non consentant, quel que soit son ge. Auriez-vous lintention de faire la police ici ? demanda Jano s, amus. Non, mais je ne resterai pas les bras croiss vous regarder les malmener. Vous avez une trs haute opinion de vous-mme, Anita. Beaucoup dassurance. a me plat. I l est toujours plus divertissant de briser quelquun qui a de la volont. Les faible s plient, pleurent et rampent, mais les braves demandent presque toujours quon le ur fasse mal. (Il tendit sa main dcharne.) Voulez-vous que je vous fasse mal ? Je navais pas oubli la mise en garde de Jean-Claude, mais tant pis ! Jallais dgainer mo n Browning. Soudain, Jean-Claude se dressa ct de moi, une main autour du poignet d e Janos, qui eut lair impressionn pas autant que moi, mais quand mme... Je navais pa s vu JeanClaude bouger. Apparemment, Janos non plus. a, ctait balze ! Je laissai ret omber ma main. Jtais pourtant sre de me sentir mieux un flingue la main. Cela dit, le but de lexercice de ce soir ntait pas de se sentir mieux, mais de rester en vie. Vous ne devez pas nous toucher. Vous avez promis. Janos se dgagea lentement de ltr einte de Jean-Claude. Seraphina tient toujours ses promesses. Dans ce cas, que f ont ces deux jeunes filles ici ? Veux-tu dire que ces humains... (Janos nous dsig na, Larry et moi)... ne resteraient pas les bras croiss nous regarder torturer de s inconnues ? 278 | P a g e

Il semblait surpris, mais pas franchement mcontent. Malheureusement, oui, rpondit Jean-Claude. Comme Anita vient de le mentionner. Et sils sopposent nous, tu interv iendras pour les protger ? En cas de besoin. Janos sourit, et jentendis sa peau cr aquer sous la pression de ses os. Magnifique. Je vis un frisson courir le long d u dos de Jean-Claude. Bon sang, je ne comprenais vraiment rien ce qui se passait ! Ces deux jeunes filles sont venues ici de leur plein gr. Elles savaient ce que nous tions, et elles ont accept de nous aider divertir nos invits. Je regardai la brune. Cest vrai ? Une vampire lui posa une main sur lpaule. Doucement, mais cela s uffit la faire rpondre : Nous sommes venues de notre plein gr, mais nous ne pensio ns pas... La main de la vampire serra plus fort. La brune se tordit de douleur, mais elle nmit pas un son. Elles sont venues de leur plein gr, et elles sont majeur es, rsuma Janos. Alors, que va-t-il se passer maintenant ? demandai-je. Ivy, ench ane celle-l par l, ordonna Janos en dsignant une paire de menottes doubles de fourrur e, gauche de la porte. Ivy et Bruce forcrent Lisa se lever et la poussrent vers le mur. Dos face au centre de la pice, je vous prie... Je me rapprochai de Jean-Cla ude. Je naime pas a du tout, murmurai-je tout en sachant que les autres mentendraie nt quand mme. Moi non plus, ma petite. Ne pouvons-nous pas les arrter sans rompre la trve ? Non. Sauf sils menacent de sen prendre directement nous. 279 | P a g e

Que se passera-t-il si je romps la trve ? Ils tenteront de nous tuer. Il y avait cinq vampires dans la pice, dont trois plus vieux que Jean-Claude. Si je levais l e petit doigt, nous mourrions tous. Et merde ! La blonde sanglota et se dbattit q uand Ivy et Bruce lattachrent au mur. Elle tirait trs fort sur ses bras. Sans la fo urrure des menottes, elle se serait fait saigner les poignets. Une femme entra d ans la cave par la porte latrale. Elle tait grande plus encore que Jean-Claude. Sa peau avait la couleur dun caf o on a vers une double dose de crme. Ses longs cheveux noirs tresss lui tombaient jusqu la taille. Elle portait une combinaison de cuir n oir moulante qui ne laissait pas grand-chose limagination. Ses talons martelaient le sol dune manire trs humaine. Mais elle ntait pas humaine. Kissa, la salua Jean-Cl aude. Tu es toujours avec Seraphina. Il semblait surpris. Nous navons pas tous au tant de chance que toi. La voix de Kissa tait paisse comme du miel. Une odeur pice p lanait dans lair. Je naurais su dire si ctait son parfum ou une illusion. Son visage aux pommettes hautes ne portait pas trace de maquillage. Pourtant, elle tait trs belle. Mais je me demandais de quoi elle aurait eu lair si elle navait pas embrum m on esprit. Parce quaucun tre humain naurait pu irradier la sexualit ltat pur qui len oppait. Je suis dsol que tu sois encore l, Kissa. conomise ta piti, Jean-Claude. Ser phina a promis que je pourrais mamuser avec toi avant que Janos brise ton corps s i dlicieux. Six vampires, dont quatre plus vieux que Jean-Claude. La situation ne samliorait pas, loin de l. Enchanez lautre fille ici. Janos dsigna une deuxime pair e menottes droite de la porte. La brune secoua la tte. Pas question ! 280 | P a g e

Elle se jeta terre et utilisa tous ses muscles. Pas pour se dbattre, mais pour re ster l o elle tait. Elle se dbrouillait beaucoup mieux que sa copine. Deux vampires ge s de plusieurs sicles, et assez puissantes pour que leur proximit me fasse grincer des dents, durent lempoigner et la porter jusquau mur. Alors, elle hurla, ses cri s rauques et rageurs se succdant comme si elle ne devait jamais sarrter. La vampire brune la cloua contre le mur, lautre lui attachant les poignets. Je ne peux pas regarder a, souffla Larry. Tout prs de moi, il ignorait peut-tre que les vampires ta ient capables dentendre ses chuchotements. Non que a ait eu la moindre importance. Moi non plus. Puisque nous allions nous faire tuer, autant en emmener le maximu m possible avec nous, rsolus-je. Jean-Claude se tourna, comme sil nous avait senti s porter la main nos flingues. Ma petite, monsieur Kirkland, ne dgainez pas vos a rmes. Ils nont pas lintention de commettre un acte illgal. Ces jeunes filles sont v enues pour les divertir. Ils ne les tueront pas. Vous en tes sr ? demandai-je. Je ne suis plus sr de rien, mais je crois quils tiendront parole. Ces jeunes filles s ont effrayes et un peu contusionnes, mais jusquici, ils ne leur ont pas fait de mal . Pas fait de mal ? lana Larry. Il tait outr, et je ne pouvais pas le lui reprocher . Les vampires ont une conception trs particulire du mal, nest-ce pas, Jean-Claude ? lchai-je amrement. Il soutint mon regard. Ne me fixe pas de cet air accusateur, ma petite. Souvienstoi que cest toi qui mas demand de te conduire ici. Ne rejette p as la faute sur moi. Trouvez-vous nos divertissements si ennuyeux ? demanda Jano s. Nous nous demandions surtout si nous allions vous tuer maintenant, ou attendr e encore un peu, rpliquai-je calmement. Il gloussa. 281 | P a g e

Allez-y, Anita, rompez la trve ! Je vous en prie. Jadorerais avoir un prtexte pour tester un de mes nouveaux gadgets sur vous. mon avis, vous rsisteriez longtemps. Cela dit, ce sont parfois les fanfarons qui cdent les premiers. Je ne fanfaronne pas, Janos. Je dis la pure vrit. Elle est persuade de ce quelle avance, dclara Kissa . En effet, fit Janos. Il mane delle un parfum de sincrit aussi incongru que savoure ux. Lisa avait cess de se dbattre. Affaisse dans ses chanes, elle balbutiait des par oles incohrentes. La brune tait immobile, les poings serrs pour tenter de contrler s es tremblements. Ces jeunes filles sont venues ici en qute de sensations fortes. Et nous allons leur en donner pour leur argent, promit Janos. Les deux vampires ouvrirent des panneaux dans les murs noirs. Chacune en sortit un fouet. Les fill es ne pouvaient pas les voir, heureusement... Rester inactive devenait insupport able. a aurait ananti quelque chose en moi. Je prfrais mourir en me battant et en em menant quelques monstres avec moi. Ce serait toujours mieux que rien. Mais avant de me suicider, je tentai de parlementer. Si vous nessayez pas de nous pousser r ompre la trve, quesprez-vous donc ? Oh, des tas de choses, Anita, dit Janos. Je dtes tais la faon dont il prononait mon nom cette inflexion intime et vaguement amuse, c omme si nous tions des amis ou des ennemis de toujours. Que voulez-vous, Janos ? Nest-ce pas toi de ngocier au nom de tes serviteurs ? demanda-t-il Jean-Claude. An ita se dbrouille trs bien toute seule. Nouveau rictus de Janos. Si tu le dis... Le s deux vampires approchrent des filles en brandissant leurs fouets pour quelles p uissent les voir. Quest-ce que cest ? demanda Lisa, affole. 282 | P a g e

Des fouets, rpondit son amie brune dune voix qui, contrairement son corps, ne trem blait pas. Les deux vampires reculrent dun pas, sans doute pour bnficier de lallonge ncessaire au maniement de leurs instruments de torture. Allez-vous enfin me dire ce que vous voulez ? lanai-je. tes-vous familire avec le concept de correction par procuration ? Je sais quautrefois, les hritiers dune famille royale avaient des ser viteurs qui recevaient le fouet leur place quand on les avait punis. Excellent ! me flicita Janos. De nos jours, peu de gens ont des notions dhistoire. Mais quel rapport avec ces filles ? Elles vont recevoir le fouet la place des deux jeunes hommes qui vous accompagnent. Les deux vampires droulrent leurs fouets et les fire nt claquer. Elles ne touchrent pas les filles, mais la brune poussa un cri trangl q uand une lanire siffla prs de son oreille. La blonde se plaqua contre le mur en sa nglotant : Piti, piti, piti. Ne leur faites pas de mal, implora Larry. Seriez-vous prt prendre leur place ? demanda Janos. Enfin, je compris o il voulait en venir. V ous ne pouvez pas nous toucher sans notre accord. Espce de fils de pute pervers ! Rpondez-moi, mon garon. Seriez-vous prt prendre leur place ? Larry hocha la tte. Je lui saisis le bras. Non. Le choix lui appartient ! lana Janos. Lche-moi, Anita. J e le regardai dans les yeux, cherchant voir sil comprenait quoi il sengageait. Tu nas pas ide de ce quun fouet peut faire de la chair humaine. Oh, nous pouvons y remd ier, massura Janos. 283 | P a g e

Dun geste vif, les vampires dchirrent le dos des chemisiers de leurs victimes. La b londe hurla. Nous ne pouvons pas les regarder faire, insista Larry. Il avait rai son. Que a me plaise ou non, il avait raison. Moi, jai vu ce que peut infliger un fouet, dit Jason. Ne leur faites pas de mal. Je tournai la tte vers lui. Tu nas pa s lair du genre te sacrifier pour autrui. Il haussa les paules. Nous avons tous no s moments de faiblesse. Accepteriez-vous plus facilement si je vous faisais une promesse ? demanda Janos. Dans le cas o vos compagnons prendraient la place de ce s filles, nous ne leur infligerons pas de dommages permanents. Larry est un simp le humain. Le choc pourrait le tuer. Cest dj arriv. Nous ferons attention. Nous voul ons seulement notre livre de chair et notre litre de sang. Au sens figur, bien sr, se hta-t-il dajouter. Votre ami conservera des cicatrices jusquau jour de sa mort, mais rien de plus. Cest ridicule ! criai-je. Si on sort nos flingues, on a une ch ance de se les faire ? demanda Larry. Je dtournai le regard. Il me toucha le bras . Anita ? Nous pourrions en emmener avec nous. Mais pas tous. Et quand nous sero ns morts, qui aidera ces filles ? Je secouai la tte. Il doit y avoir un meilleur moyen. Larry se tourna vers Jean-Claude. Il est sincre quand il dit quil ne me tue ra pas ? La parole de Janos a toujours t fiable. En tout cas, elle ltait il y a deux sicles. Pouvons-nous leur faire confiance ? demanda Jason. Non, rpondis-je. Si ! lana Jean-Claude. Je le foudroyai du regard. 284 | P a g e

Je sais que tu prfrerais rgler a coups de pistolet, mais tu russirais seulement no faire tuer. Ou transformer en vampires... Larry me posa les mains sur les paules et me fora me tourner vers lui. a ira, promit-il. Non, a nira pas du tout. Cest eux que nous puissions faire pour le moment. Ne te sacrifie pas. Je nai pas le ch oix. Et je suis un grand garon, tu ten souviens ? Je peux prendre soin de moi. Je le serrai dans mes bras. Je ne savais pas quoi faire dautre. a va bien se passer, me chuchota-t-il loreille. Je me contentai de hocher la tte. Ma voix risquait de m e trahir et je mefforce de ne jamais mentir. a ne se passerait pas bien du tout. J e le savais. Larry le savait. Nous le savions tous. Jason avana vers les vampires . Oh non, mon brave mtamorphe, nous ne voulons pas tenchaner au mur. Mais vous avez dit... Jai dit que toi et ton compagnon pouviez prendre la place de ces filles, mais pas comme a. Laisse lhumain recevoir des coups de fouet. Toi, je te destine s atisfaire les dsirs de mes deux beauts, Bettina et Pallas. Jason tudia les deux vam pires qui staient tournes vers nous. Jessayai de porter sur elles le regard dun homme de vingt ans. Elles avaient la poitrine gnreuse et la taille mince. Lune avait un visage de sorcire et lautre les yeux un peu trop petits, mais ctaient de simples dtai ls. Elles ntaient pas franchement belles, simplement sduisantes comme peuvent ltre ce rtaines femmes trs grandes avec des jambes interminables. Un dtail qui aurait larg ement suffi, si elles avaient t humaines. Perplexe, Jason frona les sourcils. On di rait que je men tire meilleur compte que Larry... Changeras-tu davis si je prcise q ue tu devras le faire ici, par terre, devant nous tous ? demanda Janos. 285 | P a g e

Si je refuse, vous ferez fouetter la fille ? Janos hocha la tte. Dans ce cas, jacc epte, fit Jason, hsitant. tre bestial en priv tait une chose. Ltre en public en devena it une autre. Alors, approche, et que le spectacle commence ! cria Janos. Jason regarda Jean-Claude, comme un petit garon, le jour de la rentre des classes, qui s e demande si ses camarades ne vont pas sen prendre lui pendant la rcr. Jean-Claude ne lui prodigua pas de paroles rconfortantes. Son expression toujours fige et indch iffrable, il se contenta dun bref hochement de tte qui aurait pu vouloir dire a va aller ou Dpchons-nous den finir . Je regardai les paules de Jason se soulever alors uil prenait une profonde inspiration, et lentendis expirer comme un athlte avant le dpart dune course. Pourquoi les choses quon ferait volontiers en dautres circonstan ces deviennentelles si rpugnantes quand on ne nous laisse pas le choix ? Tu as dj t a vec lun de nous ? demanda Janos. Jason secoua la tte. Janos lui posa une main sur lpaule. Il neut pas lair dapprcier. Les plaisirs qui tattendent sont infinis, mon je mtamorphe. Des plaisirs quaucun humain ni garou ne aurait te donner. Des sensatio ns que seuls les morts peuvent offrir. Les deux vampires staient places au fond de la pice, dans un espace dgag entre les engins de torture. Elles avaient pos leurs fo uets aux pieds des filles, histoire de nous rappeler ce qui se passerait si quel quun prenait peur et dcidait de faire marche arrire. Si Jason voulait baiser des va mpires, a ne me drangeait pas. De toute faon, il ne mappartenait pas de le protger. M ais leurs bats ne dureraient pas ternellement. Je ne pouvais pas leur laisser Larr y et rester l pendant quon le torturerait. Cela dit, si je faisais des miennes, et supposer que nous russissions sortir vivants de la cave ce qui semblait assez pe u probable , tous les vampires de cette maison se lanceraient nos trousses. Il de vait y en avoir dautres, ctait sr. 286 | P a g e

Puis une ide me traversa lesprit. Quavait dit JeanClaude ? Sils rompaient la trve les premiers, nous pourrions dgainer nos armes. Voil qui ouvrait un tas de possibilits . La blonde dfit sa tresse et secoua la tte. Ses cheveux se dployrent comme un ridea u de soie jaune. Un instant, ils dissimulrent son visage, lui donnant un air plus doux, presque humain. Ce ntait peut-tre quune illusion... Jason passa les mains dan s ses mches avant de lenlacer. Puisquil tait oblig dy passer, il semblait dcid en p er un maximum. Il est toujours agrable de voir quelquun faire montre de conscience professionnelle... La vampire brune sapprocha et pressa son corps vtu de cuir con tre le dos de Jason. Il tait beaucoup plus petit quelles, sa tte leur arrivant au n iveau des seins. Il enfouit son visage dans la poitrine de la blonde, qui dlaa son gilet et en carta les pans pour quil puisse lui sucer les mamelons. Je dtournai la tte. Pas trs porte sur le voyeurisme, jai une fcheuse tendance rougir. Ivy et Bruce se dplacrent le long du mur et simmobilisrent dans le coin le plus proche du trio. B ruce semblait embarrass et fascin. Il narrivait pas dtacher son regard de Jason et d es deux vampires. Ivy ne paraissait pas gne. Les lvres entrouvertes, elle se laissa glisser le long du mur, sa robe rouge remontant sur ses cuisses tandis quelle se mettait quatre pattes. Avoir suivi des yeux le dplacement dIvy et de Bruce ramena mon regard vers le spectacle en cours. La chemise de Jason avait disparu. Il po rtait seulement son pantalon et ses bottes, tout comme ses deux partenaires. gen oux, le dos arqu, il sappuyait contre la brune, qui laissa courir ses mains le lon g de sa poitrine nue. Jason tourna la tte vers elle en lui offrant ses lvres. Leur baiser fut long, profond et plus explorateur quun examen mdical. Face eux, la blo nde tait assise jambes cartes. Elle avait dj dboutonn la braguette de son pantalon de uir et sattaquait maintenant celui de Jason. Visiblement, ctait une vraie blonde. P ourquoi cela me surprenait-il ? 287 | P a g e

Ivy tendit une main pour lui tirer les cheveux. Ivy, tu nas pas t invite te joindre eux ! cria Janos. Elle retira sa main mais ne recula pas, aussi prs de laction quel le pouvait ltre sans y prendre part. Bruce tait toujours plaqu contre le mur, bouche be et un peu en sueur, mais il navait pas lair de vouloir sapprocher davantage. Jan os observait la scne avec un calme olympien. Un rictus dformait ses lvres et, pour la premire fois, japerus de la lumire dans ses yeux de poisson mort. Il prenait son pied. Jean-Claude tait adoss un cadre mtallique qui imitait la forme dun corps humai n. Lui aussi observait le spectacle, mais son visage tait toujours impassible. Qu and il saperut que je le regardais, son expression ne se modifia pas dun iota. Il ta it aussi repli sur lui-mme et solitaire que sil tait dans une pice vide. Daprs ce que e voyais, il ne respirait pas. Son cur battait-il toujours quand il tait ainsi imm obile ? Kissa tait campe prs de la porte que nous navions pas franchie. Elle avait c rois les bras sur son ventre. Pour quelquun qui avait tellement envie de se taper Jean-Claude, elle ne semblait pas apprcier le spectacle. Ou elle montait peut-tre la garde pour nous empcher de fuir, Larry et moi. Larry avait recul pour sloigner au tant que possible du trio qui se contorsionnait sur le sol. Le dos plaqu au mur, il cherchait dsesprment un dtail sur lequel fixer son attention, mais elle revenait sans cesse vers lautre bout de la pice. Ctait comme essayer de ne pas regarder un ac cident ferroviaire. On na pas envie de voir a, mais si a doit vraiment arriver, on na pas non plus envie de dtourner les yeux. Aprs tout, quand se prsentera une autre occasion dassister un carnage pareil ? Une partie fine entre deux vampires et un loupgarou ne devait pas tre un spectacle banal pour Larry. a ne ltait mme pas pour mo i... Les deux filles enchanes au mur ne pouvaient pas voir ce qui se passait. Ctait sans doute aussi bien. Un gmissement sourd retentit lautre bout de la pice. Je tour nai la tte. Son pantalon baiss rvlant ses fesses fermes et lisses, Jason allait et v enait rythmiquement, en appui sur les bras, seule la moiti infrieure de son corps t ant en contact 288 | P a g e

avec la blonde, qui se tortillait sous lui. Quand elle se redressa pour chercher la bouche de Jason avec la sienne, ses seins jaillirent de son gilet de cuir te lle une offrande. La vampire brune darda une langue rose et lcha lentement la col onne vertbrale de Jason. Un frisson courut le long de son dos. Plaisir ou dgot ? Im possible dire. Vu de lextrieur, leffet tait le mme. Je me dtournai, mais limage tai ve comme au fer rouge dans mon esprit. Je sentis de la chaleur me monter aux joue s. Et merde ! Larry carquilla les yeux. Je vis toute couleur dserter son visage, j usqu ce que sa peau soit aussi blanche quune feuille de papier. Je luttai quelques instants avant de capituler et de me concentrer sur le spectacle, telle la femme de Lot risquant tout pour un dernier coup dil interdit. Jason stait croul, le visage enfoui dans les cheveux de la blonde, qui avait la tte tourne vers nous. Sa chair avait fondu et on devinait le contour de ses os. Ses lvres dsormais inexistantes f aisaient paratre ses crocs encore plus longs, puisquelle navait plus de bouche pour les cacher. La brune tait toujours agenouille derrire Jason, entre les jambes de l a blonde. Elle passa les mains sur son visage, dont une moiti commenait pourrir. P uis elle fit courir ses doigts dans ses longs cheveux noirs, qui se dtachrent par poignes. Alors quelle se tournait lgrement vers nous, la peau du ct gauche de son visa ge tomba sur le sol avec un bruit mouill. Je dglutis avec difficult et reculai pour rejoindre Larry. Il ntait plus blanc, mais vert... mon tour, maintenant, lana une voix fminine. Contre ma volont, je tournai de nouveau la tte vers le trio. Je ne su pportais pas de les regarder... et je ne supportais pas de ne pas les regarder. Jason se redressa sur ses bras, comme sil voulait faire des pompes. Quand il aperu t le visage de la blonde, ses paules se contractrent, et sa colonne vertbrale se ra idit. Il scarta delle trs lentement et posa les fesses sur ses talons. 289 | P a g e

La brune lui caressa le dos, laissant sur sa chair une trane de substance molle et verdtre. Cette fois, je fus certaine que le frisson qui parcourut Jason navait ri en voir avec du plaisir. De lautre ct de la pice, je vis sa poitrine se soulever et sabaisser de plus en plus vite, comme sil hyperventilait. Il continua regarder dro it devant lui, sans faire mine de se tourner vers la brune. Comme si elle allait disparatre sil ne lui prtait aucune attention. Elle lui passa ses bras demi dcomposs autour des paules, appuya son visage pourrissant dans le creux de son cou et lui chuchota quelque chose. Jason sarracha son treinte et battit en retraite. Sa poit rine nue tait couverte de lambeaux de chair. Ses yeux carquills contenaient beaucou p trop de blanc, et il semblait incapable de respirer. Un filament pais glissa le long de son cou. Il lcarta dun geste vif, comme il let fait dune araigne rampant sur a peau. Il tait plaqu contre le mur noir, le pantalon baiss sur les cuisses. La blo nde se redressa et rampa vers lui, tendant une main qui ntait plus quossements couv erts de lambeaux de chair dessche. La brune, en revanche, faisait dans lhumidit. Ell e gisait sur le dos, un fluide sombre suintant de son corps et formant une flaqu e sous elle. Entre les pans de son gilet de cuir dfait, ses seins pendaient comme deux outres flasques. Je suis prte, dclara-t-elle dune voix toujours claire et dis tincte qui naurait pas d pouvoir sortir de ses lvres en dcomposition. La blonde sais it le bras de Jason. Il hurla. Jean-Claude continuait les observer sans bouger. Malgr moi, je fis un pas vers eux. Jen fus la premire surprise. Dun instant lautre, j e mattendais sentir une odeur de pourriture envahir mes narines, mais lair tait tou jours aussi frais. Je mimmobilisai prs de Jean-Claude. Cest une illusion ? Il ne to urna pas la tte vers moi. Non, ma petite. Je touchai son avant-bras du bout de lin dex. Il tait aussi dur que du bois. Rien voir avec de la chair. 290 | P a g e

Et a, cest une illusion ? Non, ma petite. Enfin, il me regarda, ses yeux entirement bleus. Les deux formes sont relles. Mme quelques centimtres de lui, je ne le voyai s toujours pas respirer. La brune stait mise quatre pattes et tendait vers Jason u ne main qui tombait en morceaux chaque mouvement. Le loup-garou hurla en se pres sant contre le mur comme sil esprait le traverser. Il se cacha le visage, me faisa nt penser un enfant qui tente dignorer les monstres tapis sous son lit. Mais il nta it plus un enfant, et il savait que les monstres taient rels. Il faut laider, croas sai-je sans savoir auquel de nous deux je madressais. Je vais voir ce que je peux faire, dit Jean-Claude. Je me tournai vers lui quand jentendis ses paroles suiva ntes rsonner dans ma tte. aucun moment, ses lvres ne remurent. Sils rompent la trve s premiers, ma petite, tu seras libre de massacrer les occupants de cette pice. J e linterrogeai du regard, mais son expression tait toujours aussi impassible. Seul lcho de sa voix, dans ma tte, me convainquit que je navais pas rv. Je navais pas le t mps de protester contre cette intrusion mentale. Plus tard. Nous en discuterions plus tard... Janos ! Ce mot se rpercuta contre les murs de la pice, faisant vibre r la plante de mes pieds comme le roulement dun tambour. Janos se retourna vers J ean-Claude, lair ravi. Tu mas appel ? Je te dfie ! Trois mots trs ordinaires, mais q i me mirent les nerfs vif. Si le ton de Jean-Claude perturba Janos, il nen laissa rien paratre. Tu nas aucune chance de me vaincre, dit-il calmement. a reste dtermi er, tu ne crois pas ? 291 | P a g e

Janos sourit sen faire craquer la peau. Si, par miracle, tu triomphais, quexigerai s-tu de moi ? Que tu laisses passer mon escorte sans lui faire de mal. Je me rac lai la gorge. Mon escorte, et les deux filles, corrigea Jean-Claude. Et si je ga gne, quoi aurais-je droit ? Que veux-tu ? Tu sais trs bien ce que nous voulons. D is-le. Vous renoncerez votre droit de passage. Nous pourrons faire de vous ce qu e nous dsirerons. Quil en soit ainsi, lcha Jean-Claude. (Il dsigna les deux vampires pourrissantes.) Dis-leur de laisser mon loup tranquille. Elles ne lui feront pa s de mal, promit Janos. En revanche, si tu choues... Jen ferai cadeau mes deux bea uts. Un bruit trangl, comme un cri quon ravale, monta de la gorge de Jason. Les main s de la brune se posrent sur son ventre et descendirent lentement vers son intimi t. Il hurla et la repoussa, mais moins de recourir la violence, il tait coinc. Et s i nous rompions la trve les premiers, nous tions morts. En revanche, sils la brisai ent dabord... Jean-Claude et Janos staient placs face face au centre de la pice. Jean -Claude avait les pieds carts et plants dans le sol comme sil sapprtait se battre phy iquement. Son adversaire avait adopt une posture nonchalante. Tu vas tout perdre, Jean-Claude. Que mijotes-tu donc ? Il secoua la tte. Le dfi a t lanc et accept. Qua nds-tu, Janos ? Aurais-tu enfin peur de moi ? Peur de toi ? Jamais ! Tu ne meffra yais pas il y a deux sicles, et tu ne meffraies toujours pas aujourdhui. Assez parl. .. Bien que basse et douce, la voix de Jean-Claude porta clans toute la pice. Ell e monta lassaut des murs pour retomber comme une pluie noire charge de colre. Janos clata dun rire qui navait aucune des qualits de celui de Jean-Claude. 292 | P a g e

Dansons donc ! Le silence sabattit si brusquement sur la cave que je crus tre deve nue sourde. Puis je mavisai que jentendais toujours mes battements de cur et le san g qui me martelait les tympans. Des volutes dair chaud montrent entre les deux vam pires, comme sur une route goudronne en pleine canicule. Mais ce qui se dversa sur ma peau ntait pas de la chaleur. Ctait du pouvoir. Un maelstrm de pouvoir. Javais dj nti Jean-Claude affronter des vampires, et je navais jamais rien prouv de tel. Le v ent qui manait des deux adversaires faisait voler mes cheveux en arrire. La chair du visage de Jean-Claude fondait vue dil, sa peau blanche luisant comme de lalbtre p oli, ses yeux semblables deux flammes bleues qui faisaient couler un feu couleur de saphir dans ses veines. Son humanit se consumait, et a nallait pas suffire. Il allait perdre. moins que les autres rompent la trve les premiers. Kissa montait t oujours la garde prs de la porte, lair impassible. Elle ne pouvait donc mtre daucun s ecours . Les deux cratures moiti dcomposes rampaient toujours sur Jason. Seuls Bruce et Ivy taient encore debout : le premier terrifi, la seconde trs excite. La bouche e ntrouverte, elle observait les deux matresses vampires en se lchant la lvre infrieur e. Javais t capable de soutenir son regard et a lavait agace. Ma dcision fut prise en n clin dil. Je traversai la pice. Quand je passais derrire Jean-Claude, le flux de p ouvoir se tendit vers moi et menveloppa. Je continuai marcher et il retomba, mais ma peau frissonnait lendroit o il mavait touche. Si je ne faisais rien, la situatio n nallait pas tarder dgnrer. Kissa me suivit du regard, les yeux plisss. Je lignorai. Un seul matre vampire la fois... Je mimmobilisai devant Ivy, qui continua regarder JeanClaude et Janos sans me prter attention. 293 | P a g e

Jouvris la bouche. Quand je parlais, le son de ma propre voix me pera les tympans. Je vous dfie ! Ivy cligna des yeux comme si je venais dapparatre devant elle. Quest -ce que tu as dit ? Je vous dfie, rptai-je. Je restai impassible et mefforai ne pas enser ce que jtais en train de faire. Ivy clata de rire. Tu es folle. Je suis une m atresse vampire. Tu ne peux pas me dfier. Mais je peux soutenir votre regard, rpliq uai-je. Je mautorisai un sourire. Surtout ne pas rflchir et ne pas laisser ma peur se manifester. videmment, il me suffit dy penser pour la sentir me nouer lestomac. Ivy clata dun rire aigu cristallin comme du verre bris. lentendre, je sentais pratiq uement ma peau se fendiller. Que diable tais-je en train de faire ? Une bourrasqu e me frappa par-derrire, manquant me projeter contre elle. Je regardai par-dessus mon paule, juste temps pour voir Jean-Claude tituber, un peu de sang coulant de sa main. Janos ne transpirait mme pas. Quoi que je sois en train de faire, javais intrt agir vite. Quand Jean-Claude aura perdu, je demanderai Janos de lobliger me aiser. Ton matre sera le jouet de tout le monde, et toi aussi. Mon regard se riva sur les cratures pourrissantes qui torturaient Jason. Ce fut une motivation suff isante. Je me tournai vers Ivy. Vous ne ferez rien du tout ! Vous narrivez mme pas forcer une pauvre humaine dtourner les yeux ! Elle me foudroya du regard, sa colr e jaillissant comme la flamme dune allumette. Je vis le brun de ses iris envahir le blanc qui les entourait. prsent, ses yeux voquaient deux flaques de lumire sombr e. Mon pouls tait si prcipit quil menaait de 294 | P a g e

mtouffer, et une petite voix dans ma tte me hurlait : Cours ! Cours ! Mais je resta i l et soutins son regard sans ciller. Ivy tait une matresse vampire, mais une jeun e matresse. Dans un sicle, elle pourrait croquer dix cingles comme moi au petit djeu ner. Pour linstant, jesprais quune seule serait encore trop. Elle siffla en dcouvrant ses canines. Trs impressionnant, fis-je. On dirait une chienne qui montre les cr ocs. Cette chienne-l pourrait tarracher la gorge. Sa voix devenue basse et malfique rampa le long de ma colonne vertbrale jusqu ce que jaie utilis le plus gros de ma vo lont pour mempcher de frissonner. Comme je navais pas confiance en mes propres corde s vocales, je rpliquai trs lentement : Essayez donc. Elle se rua en avant. Mais je lavais vue bouger et sentie avant mme quelle bondisse. Je me jetai en arrire. Elle me saisit par le bras et me souleva de terre, le coude plaqu contre le corps pou r un meilleur appui. Sa force tait incroyable. Elle aurait pu me broyer le bras s ans mme y penser... Mais Kissa se matrialisa nos cts. Repose-la immdiatement ! Ivy m jeta travers la pice. De lair siffla mes oreilles, le monde se brouillant devant mes yeux comme si je devenais aveugle. Puis il y eut un bruit sourd. 295 | P a g e

Chapitre 26 e heurtai violemment le mur den face et le frappai des deux bras pour absorber un e partie de limpact avant que ma tte le touche. Alors, je me sentis glisser vers l e sol encore que glisser ne soit pas forcment le mot juste : il implique une cert aine lenteur, et ma chute neut rien de lent. Je mcroulai, le souffle coup, clignant des yeux pour rassocier les fragments colors qui refusaient de former des images d istinctes. La premire qui simposa moi fut un visage dcompos, encadr par quelques mche de cheveux noirs. La langue de la vampire remua derrire ses dents brises ; un flu ide noir plus pais que du sang jaillit de sa bouche. Je me redressai sur les geno ux. Des bras squelettiques me saisirent par les paules tandis que les lvres dessches de la blonde me chuchotaient : Viens jouer. Quelque chose de dur et de raide sen fona dans mon oreille. Ctait sa langue. Je me dgageai et mloignai prcipitamment, mais es griffes restrent accroches au cuir de ma veste. Ses mains, qui auraient d tre aus si friables que des brindilles mortes, avaient la rsistance de lacier. Ils ont rom pu la trve, ma petite. Je ne pourrai pas retenir Janos longtemps. Je levai les ye ux et aperus Jean-Claude genoux, les mains tendues vers son adversaire. Toujours debout, il ne faisait rien de particulier. Je navais que quelques secondes. Je re nonai chapper aux deux vampires. Elles se jetrent sur moi. Dans le fouillis de leur s membres dcharns, je dgainai mon Browning et tirai bout portant sur la poitrine de 296 | P a g e J

la brune. Elle vacilla, mais ne seffondra pas. Des crocs senfoncrent dans mon cou. Je hurlai. Une dtonation retentit de lautre ct de la pice, mais je neus pas le temps d e regarder. Soudain, Jason se dressa mes cts et carta la blonde. Ma deuxime balle fi t clater le crne pourrissant de la brune, qui scroula dans une mare de liquide visqu eux. Je me tournai vers Jean-Claude. Il tait prostr sur le sol. Une flaque rouge f onc stait forme devant lui, et son bras restait tendu vers Janos. Son adversaire fit un petit geste sec. Du sang jaillit du corps de Jean-Claude. Il scroula, une rafa le de pouvoir faisant voler mes cheveux en arrire. Soudain, une odeur de dcomposit ion envahit la pice. Prise de nause, je tirai sur la grande silhouette noire de Ja nos. Le matre vampire se tourna vers moi au ralenti, comme si javais tout le temps de viser et de tirer une deuxime fois. Pourtant, il tait face moi quand jappuyai s ur la dtente. La balle latteignit la poitrine. Il tituba mais ne tomba pas. Je bra quai mon flingue sur son crne rond et squelettique. Quand sa main blanche se leva et sabaissa, jeus limpression que des griffes invisibles venaient de me lacrer le b ras. Je tirai, mais son attaque dvia ma main et la balle lui effleura seulement l a joue. Janos fit un nouveau geste. Je vis du sang dgouliner le long de mon avant -bras. Il cherchait meffrayer. Je navais pas vraiment mal. Enfin, pas autant que si l mavait griffe pour de bon. Un second flingue cracha. Janos vacilla alors quune ba lle senfonait dans son paule. Larry se tenait derrire lui, larme la main. Ma vision s e brouilla, comme si une nappe de brume se formait derrire mes yeux. Je baissai l e bras pour viser une cible plus large le torse de Janos et appuyai de nouveau s ur la dtente. Jentendis la balle de Larry passer au-dessus de ma tte et scraser contr e le mur derrire moi. Une exclamation angoisse mapprit que Jason tait toujours dans les parages. 297 | P a g e

Je vis Janos foncer vers la porte, avec le sentiment de regarder un film au rale nti travers un brouillard si pais que je parvenais peine distinguer les contours des protagonistes. Je tirai encore deux balles et sus que je lavais touch au moins une fois. Quand il fut sorti de la pice, je tombai quatre pattes et attendis que ma vision sclaircisse. Au milieu de la cave, Jean-Claude gisait toujours dans une mare de sang. Est-il mort ? me demandai-je. Je sais, cest une question stupide p ropos dun vampire. Mais dans ltat o jtais, javais des excuses. Je regardai derrire mo Jason parpillait les morceaux des deux vampires. Il dchiquetait leurs corps mains nues, faisant craquer leurs os et les jetant le plus loin possible les uns des a utres, comme si cette destruction mthodique pouvait effacer ce quelles lui avaient fait. Bruce tait allong sur le dos au pied du mur. Sa veste de smoking tait imbibe de sang, et il ne bougeait pas. Je nen aurais pas mis ma tte couper, mais il sembl ait mort. Ivy et Kissa ntaient plus en vue. Larry tait toujours camp de lautre ct de l pice, son flingue braqu comme sil navait pas compris que Janos avait disparu. Autre ment dit, lescorte du matre de Saint Louis avait survcu. Restait savoir si on pouva it en dire autant de JeanClaude. Nosant pas me relever, de peur que la tte me tour ne, je rampai vers lui. Jeus limpression quil me fallut une ternit pour latteindre, co mme si ma vision ntait pas ma seule fonction affecte par le pouvoir de Janos. Le te mps que je magenouille prs de lui, javais en partie recouvr lusage de mes yeux. Je le regardai, panique. Comment dterminer si un vampire est mort ? Parfois, JeanClaude navait pas de pouls. Son cur ne battait pas, et il pouvait se passer de respirer. Merde, merde, merde ! Je rengainai mon Browning. Il ne restait plus rien flingu er, et javais besoin de mes mains. Mes doigts laissrent des traces sanglantes sur mon chemisier, et pour la premire fois, je regardai mes bras. 298 | P a g e

On et dit que des ongles crochus mavaient griff les avantbras travers les manches, c orchant le dessus de mes mains en fin de course. Les gratignures taient assez prof ondes, mais elles guriraient. Avec un peu de chance, elles ne laisseraient pas de cicatrices. Je touchai lpaule de Jean-Claude. Sa chair tait parfaitement normale. Je le fis rouler sur le dos. Sa main tomba sur le sol avec la mollesse typique d es cadavres encore tides. Par quelque trange tour de magie, son visage tait redeven u plus humain que je ne lavais jamais vu. Sinon quaucun tre humain ne pouvait tre au ssi beau. Je posai deux doigts dans son cou, lendroit o jaurais d pouvoir lui prendr e le pouls. Mais je ne sentis rien. Quelque chose me brla les yeux, et ma gorge s e serra. Je nallais pas pleurer. Pas encore. Je ntais mme pas certaine de le vouloir . Quand un vampire est-il mort pour de bon ? Peut-on le ressusciter en lui faisa nt du bouche--bouche ou un massage cardiaque ? Aprs tout, il respirait, la plupart du temps, et son cur battait en gnral. Quil ne batte pas en ce moment ntait sans dou e pas trs bon signe. Je positionnai sa tte, lui pinai le nez et soufflai dans sa bo uche. Sa poitrine se souleva. Je lui soufflai encore deux fois dans la bouche, s ans russir activer ses fonctions respiratoires. Alors, je dboutonnai sa chemise, l ocalisai lemplacement audessus de son sternum et pressai avec les deux mains. Une fois, deux fois, trois fois... Quinze fois. Jason sapprocha de moi en titubant e t se laissa tomber genoux. Il est parti ? Je ne sais pas. Jappuyais assez fort po ur briser les ctes dun tre humain, mais Jean-Claude nen tait pas un. Il gisait, ragiss ant comme un pantin dsarticul quand je le faisais bouger. Ses lvres entrouvertes, s es yeux clos ourls par la dentelle sombre de ses cils pais, des boucles noires enc adraient toujours son visage si ple. 299 | P a g e

Je mtais souvent reprsent Jean-Claude mort. Une ou deux fois, javais pens le tuer moi mme. prsent, jprouvais des motions conflictuelles. La situation me paraissait injuste . Il tait venu ici cause de moi, parce que je le lui avais demand. Maintenant, il t ait mort pour de bon, et ctait en partie ma faute. Si javais vraiment d tuer Jean-Cl aude, jaurais voulu appuyer moi-mme sur la dtente et regarder ses yeux pendant quil crevait. Jamais je navais souhait que a se passe ainsi. Je tentai de me reprsenter u n monde sans lui. Son corps magnifique pourrissant enfin dans la tombe quil mritai t tant... Je secouai la tte. Pas question de laisser faire a, si javais une chance de le sauver ! Il existe une chose, une seule, que tous les morts respectent et quils dsirent vraiment. Le sang. Avant de souffler de nouveau dans sa bouche, je l a barbouillai de mon propre sang. Quand mes lvres se posrent sur les siennes, je s entis son got mtallique. Mais Jean-Claude ne ragit pas. Larry saccroupit prs de nous. O est pass Janos ? Il navait pas pu voir travers le brouillard, et je navais pas le temps de lui expliquer. Surveille la porte, et tire sur quiconque la franchira. Puis-je laisser partir les filles ? Bien sr. Je les avais compltement oublies, ces deux-l. Tout comme Jeff Quinlan. Je les aurais tous abandonns avec joie pour voir Jean-Claude cligner des yeux. Bon, je naurais peuttre pas fait a si on mavait donn l e choix, mais cet instant, ils ntaient pour moi que des trangers. Contrairement Jea nClaude. Avec plus de sang, peut-tre..., dit Jason. Je levai la tte vers lui. Cest une proposition ? Un seul dentre nous ne peut pas le ramener sans y laisser la vi e, mais je veux bien taider. 300 | P a g e

Tu las dj nourri une fois, ce soir. Tu crois que tu pourrais recommencer ? Je suis un loup-garou, donc je rcupre vite. Et mon sang est plus nourrissant que celui dun humain. Il contient plus de pouvoir. Alors, je le regardai vraiment. Il tait couv ert dune substance visqueuse. Une grosse tache sombre maculait sa joue gauche. Se s yeux bleus navaient plus rien de dangereux. Son regard tait hant. Il y a des chos es plus marquantes que la souffrance physique. Je pris une profonde inspiration et sortis un couteau de son fourreau. Puis je mentaillai le poignet gauche. La do uleur fut aigu et immdiate. Lignorant, je collai la plaie contre les lvres de Jean-C laude. Du sang emplit sa bouche, dborda au coin de ses lvres et coula le long de s a joue. Je lui massai la gorge pour le forcer avaler. Comme il rirait sil savait que je mtais enfin ouvert les veines pour lui ! Pour linstant, il ne ragissait toujo urs pas. Et merde ! Je lui soufflai dans la bouche, gotant mon propre sang, et sa poitrine se souleva. Vivez, vivez, vivez, lui ordonnai-je en silence. Jean-Clau de frissonna. Sa gorge se convulsa et dglutit. Je me redressai. Alors que jcartais ma main de sa bouche, il me saisit brusquement le poignet. Je me retins pour ne pas crier. Avec sa force surnaturelle, il aurait pu me broyer les os. Ses yeux ta ient toujours ferms. Seuls ses doigts, serrs sur mon poignet, mindiquaient que nous progressions. Je posai une main sur sa poitrine. Il ne respirait pas encore de lui-mme, et je ne percevais pas de battements de cur. tait-ce mauvais signe ? Bon s igne ? Indiffrent ? Du diable si je le savais. Jean-Claude, vous mentendez ? Cest A nita. Il se redressa lgrement et pressa mon poignet ensanglant contre sa bouche. Lo rsquil me mordit, je hoquetai de douleur. prsent, il sagrippait mon bras avec les d eux mains et suait frocement la plaie. Si nous avions t en train de faire 301 | P a g e

lamour, jaurais peut-tre trouv a bon. L, a faisait un mal de chien. Et merde, souffl je. Quest-ce qui ne va pas ? demanda Larry. a fait mal. Je croyais que ctait cens agrable, dit Lisa. Je secouai la tte. Seulement quand on est sous contrle hypnotiqu e, la dtrompai-je. Combien de temps a prendra ? demanda Larry. Le temps quil faudra ... Surveille la porte. Quelle porte ? Laisse tomber. Tire sur tout ce qui entre ra, un point cest tout. La tte commenait me tourner. Combien de sang JeanClaude ava it-il bu ? Jason, je me sens toute flapie. Il ne veut pas me lcher. Jason saisit les poignets de Jean-Claude et tira, sans plus de rsultat. Je suppose que je pour rais lui briser tous les doigts pour te librer, mais... Je sais : a risquerait de lnerver. La nause massaillait et je sentais de la bile envahir ma bouche. Je devais me sortir de l. Lchez-moi, Jean-Claude ! Putain de bordel, lchez-moi ! Les paupires toujours closes, le visage impassible, il se nourrissait comme un bb, avec une dter mination aveugle. Mais ctait ma vie quil buvait. Je la sentais couler le long de mo n bras. Mon pouls me martelait les tempes comme si je piquais un sprint. Mon cur battait de plus en plus vite. Abreuvait Jean-Claude de plus en plus vite. Me tua it de plus en plus vite. Des taches noires dansrent devant mes yeux. Lobscurit grig notait la lumire. Je dgainai mon Browning. Quest-ce que tu fais ? lana Jason. Il est en train de me vider. Il ne sait pas ce quil fait. Le rsultat sera le mme. 302 | P a g e

Quelque chose vient de bouger en haut de lescalier, annona Larry. Gnial. Jean-Claud e, lchez-moi, tout de suite ! Je pressai le canon de mon flingue sur la peau liss e de son front. Les tnbres dvoraient ma vision et la nause me brlait la gorge. Je me penchai sur lui et chuchotai : Je vous en prie, Jean-Claude, lchez-moi. Cest Anita . Je me redressai. Des vampires approchent, dit Larry. Dpchez-vous. Je contemplai le visage magnifique qui tait en train de me dvorer vive, et mon index se raidit s ur la dtente. Jean-Claude ouvrit les yeux. Je dpliai mon doigt pour lempcher dcraser l a dtente. Jean-Claude se laissa aller sur le sol. Il tenait encore mon poignet, m ais il ne buvait plus. Sa bouche tait macule de sang. Mon flingue restait braqu sur lui. Ah, ma petite, jai comme une impression de dj-vu. Elle nest qu moiti exacte. forai pour dgager mon poignet. Il me laissa faire contrecur. Je massis sur mes talo ns, le Browning pos sur mes genoux. Larry tait accroupi au pied de lescalier, fling ue la main. Javais limpression de le regarder du fond dun tunnel, comme si jtais trs oin de lui et pas du tout concerne par la situation. Jason sallongea sur le sol po isseux. Je fronai les sourcils. Dans le cou, a fait moins mal, rpondit-il ma questi on muette. Jean-Claude rampa sur lui. Sans quil ait le lui demander, Jason tourna la tte. Jean-Claude pressa sa bouche couverte de sang sur la veine du mtamorphe, et je vis jouer les muscles de ses mchoires alors quil enfonait ses crocs dans la p eau tendre. Mme si javais su que a faisait moins mal cet endroit, jaurais quand mme p rfr mentailler le poignet, et entretenir lillusion quil ne sagissait pas dun geste tr time. Ce que faisaient Jean-Claude et Jason ressemblait beaucoup trop un acte se xuel. 303 | P a g e

Anita ! Je me retournai vers lescalier. Larry tait seul au pied des marches. Les d eux filles avaient recul vers le fond de la pice et la blonde piquait de nouveau u ne crise dhystrie. Honntement, je ne pouvais pas lui en vouloir. Je secouai la tte p our claircir ma vision, saisis mon Browning au prix dun violent effort et le point ai vers lescalier en calant ma main gauche sous mon avant-bras droit. Je tremblai s et a nallait pas maider viser juste. Une bourrasque de pouvoir souffla travers la pice, me picotant la peau. On pouvait presque le sentir, comme une odeur de drap s parfums dans le noir. Je me demandais si JeanClaude et moi avions mis la mme onde pendant quil se nourrissait. Si ctait le cas, je ne men tais pas aperue. Une forme bl anche apparut dans lencadrement de la porte, au sommet des marches. Il me fallut une seconde pour comprendre de quoi il sagissait. Un mouchoir attach au bout dun bto n. Quest-ce que cest ? Un drapeau de trve, ma petite. Je ne dtournai pas mon attenti on de lescalier pour regarder do venait cette voix paisse comme du miel. Plus que ja mais, chaque mot de Jean-Claude caressait mon corps endolori. Ctait encore meilleu r ou pire que dhabitude. Assez jouissif pour effacer toutes les douleurs et dissi per toutes les souffrances. Je dglutis et baissai mon flingue vers le sol. Arrtez a ! Cessez de vous introduire dans ma tte ! Toutes mes excuses, ma petite. Jai enco re ton got dans la bouche. Tes battements de cur affols me reviennent comme un souv enir chri. Je vais matriser mon enthousiasme, Anita, mais cela me cotera un gros ef fort. Un trs gros effort. On et dit que je venais de le laisser me peloter, et quil en voulait davantage. Je le regardai. Il tait assis prs du corps moiti nu de Jason , qui contemplait le plafond, les paupires lourdes et les yeux mi-clos, comme sil somnolait. Du sang coulait de deux petites plaies, dans son cou. Il navait pas lai r de souffrir. Au 304 | P a g e

contraire. Javais en partie tanch la soif dvorante de JeanClaude et il stait montr plu doux avec Jason. Tant mieux pour lui. Pouvons-nous parler ? Une voix dhomme, dan s le couloir... Elle mtait vaguement familire, mais je narrivais pas la replacer. An ita, que veux-tu que je fasse ? demanda Larry. Cest un drapeau de trve, dis-je ave c difficult. Javais la bouche pteuse, mais mes paroles rsonnrent assez clairement mes oreilles. Pourtant, je me sentais comme ivre ou drogue. Magnus descendit lescalie r. Un instant, je crus que jhallucinais. Je ne mattendais pas du tout a. Il tait ent irement vtu de blanc, du smoking aux chaussures. Le tissu semblait luire contre sa peau bronze. Ses longs cheveux taient attachs sur sa nuque par un ruban blanc. Il tenait toujours son drapeau improvis la main, et se dplaait dune dmarche gracieuse, p resque identique au glissement des vampires. Larry garda son flingue braqu sur lu i. Restez o vous tes, ordonna-t-il. Il semblait effray mais dtermin, et son bras ne t remblait pas. Nous avons dj dit que les balles en argent ne marchent pas sur les f eys, fit Magnus. Qui a prtendu que ce flingue contenait des balles en argent ? rpl iqua Larry. Un bon mensonge. Jtais fire de lui. Dans mon tat, je naurais jamais pens Anita ? Le regard de Magnus dpassa Larry comme sil ntait pas l. Pourtant, il simmobi isa dans lescalier. votre place, je ferais ce quil dit, Magnus. Que voulezvous ? I l sourit et carta les bras, sans doute pour montrer quil ntait pas arm. Mais je savai s, et Larry aussi, quil tait assez dangereux comme a. Je nai pas lintention de vous f aire de mal. Nous savons quIvy a rompu la trve la premire. Seraphina vous prsente 30 5 | P a g e

ses plus sincres excuses. Elle demande que vous alliez directement dans sa salle daudience. Il ny aura plus de tests. Nous avons fait preuve dune incroyable grossire t face un matre en visite. Allons-nous le croire ? lanai-je la cantonade. Il dit l vrit, dclara Jean-Claude. Laisse-le passer, Larry. Tu es sre que cest une bonne id Non, mais fais-le quand mme. Larry baissa son flingue, lair contrari. Magnus desce ndit les dernires marches en souriant. Il le dpassa et lui tourna ostensiblement l e dos. Son arrogance me fit souhaiter que Larry en profite pour le descendre. Il sarrta un mtre du reste de notre groupe. Nous tions toujours assis par terre ou all ong, dans le cas de Jason. Magnus baissa sur nous un regard amus et vaguement surp ris. Quest-ce que vous fichez ici ? demandai-je brusquement. Jean-Claude me regar da. Apparemment, vous vous connaissez. Cest Magnus Bouvier. Et je ne comprends pa s ce quil fout avec eux. Magnus desserra sa cravate et carta le col amidonn de a ch emise. Je me doutais un peu de ce quil essayait de me montrer, mais je ne pouvais pas le voir du sol, et je ntais pas sre de russir me lever seule. Si vous voulez qu e je regarde, il va falloir que vous vous baissiez. Avec plaisir. Il sagenouilla devant moi. Il avait deux traces de morsure moiti cicatrises dans le cou. Merde al ors ! Pourquoi ? Il baissa les yeux sur mon poignet ensanglant. Je pourrais vous demander la mme chose. Jai donn du sang Jean-Claude pour lui sauver la vie. Et vous , quelle est votre excuse ? Il sourit. Rien daussi altruiste, je le crains. 306 | P a g e

Magnus dfit son ruban et laissa ses cheveux se rpandre sur ses paules. Sans me quit ter des yeux, il se mit quatre pattes et sapprocha de Jean-Claude. Il se dplaait co mme sil avait des muscles des endroits o les humains ne sont pas censs en avoir. On aurait cru voir bouger un gros flin. Il simmobilisa devant Jean-Claude, si prs de lui quils se touchaient presque. Puis il ramena ses cheveux sur le ct et lui offrit son cou. Non, dit Jean-Claude. Que se passe-t-il ? demanda Larry. Une excellent e question. Je navais pas de bonne rponse. Ni mme de mauvaise. Dun haussement dpaules, Magnus dfit sa veste de smoking et la laissa glisser terre. Il dboutonna sa manch e droite, la releva jusqu son coude et tendit son poignet nu Jean-Claude. Sa peau t ait lisse, dpourvue de la moindre marque. Jean-Claude prit sa main et la porta se s lvres. Je faillis dtourner les yeux, mais je me ravisai. Ne pas regarder, cest se mentir : faire semblant quil ne se passe rien, alors quon sait trs bien que cest fa ux. Jean-Claude effleura le poignet de Magnus de ses lvres, puis le lcha. Cest une offre trs gnreuse, mais je serais compltement saoul si je buvais votre sang en plus du leur. Saoul ? rptai-je, incrdule. Vous dconnez, ou quoi ? Ah, ma petite. Toujours aussi raffine... La ferme ! Perdre une grande quantit de sang te rend irritable. Allez vous faire foutre ! Il clata dun rire doux et sucr, indescriptible comme le g ot dune friandise interdite qui ne serait pas seulement calorique, mais empoisonne. genoux devant lui, Magnus le regardait toujours. Vous ne voulez pas me goter ? J ean-Claude secoua la tte, comme sil craignait que sa voix le trahisse. Ses yeux pti llaient dun amusement rprim. Le sang a t offert. 307 | P a g e

Magnus revint vers moi quatre pattes. Ses cheveux lui cachaient une moiti de la f igure, dvoilant seulement un de ses yeux turquoise qui brillait comme un joyau tr avers ses mches. Aucun humain navait des yeux de cette couleur. Un litre de sang, une livre de chair, chuchota-t-il, son visage quelques centimtres du mien. Puis i l se pencha comme pour membrasser. Je me jetai en arrire et, dsquilibre, tombai sur l e dos. Ce ntait pas franchement mieux. Magnus rampa au-dessus de moi, mais je lui enfonai le canon de mon Browning entre les ctes. Reculez ou je tire, menaai-je. Il battit en retraite pas trs loin. Je me redressai en gardant mon flingue braqu sur lui dune seule main. Mon bras tremblait beaucoup plus que dhabitude. Bon sang, ques t-ce qui vous prend ? Jean-Claude claira ma lanterne. Janos a parl de nous prendre du sang et de la chair, ce soir. titre dexcuse, Seraphina nous offre du sang et de la chair... Magnus tait toujours quatre pattes, lair toujours aussi dangereux. Je baissai mon Browning. Non, merci. Sans faon. Magnus sassit sur les talons et pa ssa les mains dans ses cheveux pour les ramener en arrire. Vous avez refus les off randes de paix de Seraphina. Refusez-vous galement ses excuses ? Conduisez-nous S eraphina, et vous aurez rempli votre mission, dit Jean-Claude. Magnus ne me quit ta pas des yeux. Et vous, Anita ? Suffira-t-il que je vous conduise Seraphina ? Accepterez-vous ses excuses ? Pourquoi le ferais-je ? Anita nest pas une matresse ! cria Jean-Claude. Cest mon pardon que vous devriez implorer. Je fais ce quon ma o rdonn, rpliqua Magnus. Anita a dfi Ivy en duel de volonts. Et Ivy a perdu. Pourtant, elle ma projete travers la pice, dis-je. 308 | P a g e

Elle a recouru la force physique, ma petite. Parce quelle narrivait pas triompher dune humaine avec sa seule volont ou ses pouvoirs vampiriques. Elle a perdu face t oi. Et alors ? Alors, tu tes autoproclame matresse, et tu as prouv que tu en tais un . Cest ridicule ! lanai-je. Je ne suis pas une vampire ! Je nai pas parl de matresse vampire : juste de matresse. Matresse quoi, dans ce cas ? Matresse humaine ? Jean-C laude carta les mains en signe dignorance, puis se tourna vers Magnus. Quen dit Ser aphina ? Elle ma ordonn de vous conduire elle, cest tout. Jean-Claude hocha la tte e t se releva comme une marionnette dont on vient dactionner les ficelles. Il sembl ait frais et dispos, bien quencore barbouill de sang. Comment osait-il avoir lair t ellement en forme quand jtais dans cet tat merdique ? Il baissa les yeux sur Jason et moi. Son trange bonne humeur tait soudain revenue. Il me sourit. Mme avec sa bou che macule de sang, il tait dune beaut couper le souffle. Ses yeux brillaient comme sil tait le seul connatre un secret trs amusant. Je ne suis pas sr que mes compagnon puissent marcher. Ils se sentent un peu vids, en ce moment. Il gloussa de sa pro pre plaisanterie. Vous tes ivre, laccusai-je. Cest bien possible. On ne peut pas tr ivre de sang. Je viens de boire celui de deux mortels dont aucun nest vritablemen t humain. Je ne voulais pas entendre a. Pourtant, je ne pus mempcher de demander : De quoi parlez-vous ? Une bonne rasade de ncromancienne avec un soupon de loup-gar ou : un cocktail qui ferait tourner la tte de nimporte quel vampire. 309 | P a g e

De nouveau, il gloussa. Jean-Claude ne gloussait jamais. Je dcidai de lignorer. Ja son, tu peux te lever ? Je crois. Sa voix tait pteuse mais pas ensommeille, plutt lo urde dune langueur post-cotale. Finalement, jtais plutt contente que Jean-Claude mait fait mal en me mordant. Larry ? Larry sapprocha de nous en surveillant Magnus du coin de lil. Il navait pas rengain son flingue et il ne semblait pas du tout content . On peut lui faire confiance ? demanda-t-il. On na pas vraiment le choix. Aide-m oi me relever, et fichons le camp dici avant que Face-de-Crocs meure de rire. Il me tendit la main et je me propulsai en position verticale. La tte me tourna un i nstant. Rien de plus. Sans que jaie le lui demander, Larry aida Jason, qui vacill a, mais parvint rester debout. Tu peux marcher ? lui demandai-je. Si tu y arrive s, jy arriverai aussi. a, cest un homme comme je les aime. Je fis un pas, puis un a utre, en gardant le regard riv devant moi. Larry et Jason me suivirent. Jean-Clau de se releva avec difficult, sans cesser de rire tout bas. Magnus nous attendait au pied de lescalier, sa veste de smoking plie sur un avant-bras. Il avait mme ratt ach ses cheveux. Jason fit un cart pour contourner les restes dchiquets de ses deux ex-amantes. Il ramassa sa chemise, qui dissimula sa poitrine souille, mais pas le s traces de substance visqueuse qui maculaient son visage et ses cheveux raidis. Le dos des habits de Jean-Claude tait tout poisseux de sang moiti sch. Quant moi... Je prfrais ne pas faire linventaire de mes taches. Une bonne chose que je sois pre sque entirement vtue de noir... Mais mon joli chemisier tait sans doute foutu. Larr y tait le seul encore prsentable. Pourvu que a dure ! 310 | P a g e

Les deux filles staient caches sous lescalier pendant que nous parlions. Jaurais pari que ctait une ide de la brune. Lisa semblait trop terrorise pour rflchir, et plus for e raison pour faire preuve dintelligence. Je ne pouvais pas le lui reprocher, mai s lhystrie mne souvent la mort... La brune approcha de Larry. Lisa lui embota le pas , la tenant si fort par le bras quil aurait fallu un chirurgien pour les sparer. M aintenant, nous aimerions rentrer chez nous. Croyezvous que cest possible ? deman da la brune. Je la regardai dans les yeux et hochai la tte. Larry me jeta un rega rd interrogateur. Magnus ? Il frona les sourcils, toujours plant au pied des march es comme un guide touristique ou un matre dhtel prt nous escorter ltage. Vous ma el ? Je veux que vous laissiez partir ces filles sans leur faire de mal. Il les dt ailla longuement. Pourquoi pas ? Seraphina les avait fait amener pour vous. Elle s ne nous servent plus rien. Je naimais pas la faon dont il avait dit a. Sans leur faire de mal, Magnus, insistai-je. Vous comprenez ce que a signifie ? Il se tourn a vers moi et sourit. Elles franchissent cette porte sur leurs deux pieds et ren trent chez elles. a vous convient ? Pourquoi vous montrez-vous si coopratif tout c oup ? demandai-je, souponneuse. Les laisser partir saines et sauves vous convainc rait de notre bonne foi ? Oui. Si vous les librez, je passerai lponge. Magnus hocha la tte. Dans ce cas, considrez que cest chose faite. Ne devez-vous pas dabord en rf r votre matresse ? Ma matresse ordonne, Anita, et jobis. 311 | P a g e

Il avait dit a en souriant, mais je lus une grande duret dans ses yeux, et la cris pation de ses mains ne mchappa pas. tre son toutou ne vous plat pas... Peut-tre, mai je ne peux pas y faire grand-chose. (Il sengagea dans lescalier.) Vous venez ? Je an-Claude simmobilisa au pied des marches. Tu as besoin daide, ma petite ? Jai bu u ne grande quantit de ton sang, et tu ne rcupres pas aussi vite que mon loup. De fai t, lescalier me semblait beaucoup plus imposant vu den bas. Nanmoins, je secouai la tte. Je me dbrouillerai. Je nen doute pas, ma petite. Je nen ai jamais dout. Il sa ocha de moi. Mais au lieu de me chuchoter loreille, je lentendis parler dans ma tte . Tu es faible, Anita. Laisse-moi taider. Putain, arrtez de faire a ! lanai-je. Il s oupira. Comme tu voudras, ma petite. Il gravit les marches en les touchant peine , comme sil lvitait. Larry et les filles passrent ensuite. Aucun deux ne semblait fa tigu. Je leur embotai le pas en tranant les pieds. Jason ferma la marche. Il avait les yeux cerns. La morsure de Jean-Claude avait peut-tre t agrable, mais donner autan t de sang fatigue mme les loups-garous. Si Jean-Claude avait propos de le porter j usquen haut, aurait-il accept ? Jason vit que je lobservais. Au lieu de sourire, il soutint mon regard sans ciller. Il aurait peut-tre refus lui aussi. Visiblement, nous avions tous dcid de faire notre mauvaise tte, ce soir. 312 | P a g e

Chapitre 27 es draperies de soie avaient t cartes, rvlant un trne dans le coin droit, au fond de l pice. Il ny avait pas dautre mot. Chaise naurait pas rendu justice aux dorures et a ux joyaux incrusts dans le bois. Une multitude de coussins taient parpills sur le so l comme pour accueillir un harem ou une famille de petits chiens toiletts et enru banns. Mais ils taient vides. On et dit une scne de thtre avant le lever du rideau. Un e tapisserie avait t pousse sur le ct, rvlant une porte tenue ouverte par un morceau d bois triangulaire. Lair printanier pntrait par lentrebillement, chassant lodeur de po urriture. Je venais douvrir la bouche pour dire : Venez, les filles , quand le ven t devint plus froid et souffla plus fort. Alors, je sus que ce ntait pas du vent. Ma peau me picota, et les muscles de mes paules et de mes bras se contractrent. Que st-ce que cest ? demanda Larry. Des fantmes, rpondis-je. Des fantmes ? Quest-ce qui foutent ici ? Seraphina peut invoquer des spectres, expliqua JeanClaude. Une cap acit unique au sein de notre communaut... Kissa apparut sur le seuil. Son bras dro it pendait contre son flanc, et du sang coulait lentement de son paule. Cest ton uv re ? Larry hocha la tte. Je lui ai tir dessus, mais a na pas eu lair de la ralentir beaucoup. Tu las blesse. Il carquilla les yeux. Gnial... 313 | P a g e L

Cette ide ne semblait pas le rjouir, et je le comprenais. Les matres vampires blesss ont tendance devenir irritables. Seraphina vous invite la rejoindre dehors, lana Kissa. Magnus se laissa tomber sur les coussins avec la grce dun gros chat. Visib lement, ce ntait pas la premire fois quil se pelotonnait l. Il avait ses petites habi tudes. Vous ne venez pas ? lui demandai-je. Jai dj vu le spectacle. Jean-Claude mar cha vers la porte. Jason le suivit deux pas en arrire, comme un brave toutou. Les deux filles saccrochaient la veste de Larry. Ctait lui qui les avait dtaches et elle s lavaient vu flinguer les mchants. leurs yeux, il tait un hros. Comme tous les hros, il se serait fait tuer pour les protger, si ncessaire. Soudain, Jean-Claude appar ut mes cts. Quest-ce qui ne va pas, ma petite ? Je prfrerais faire sortir les fill par-devant. Pourquoi ? Parce que rien de bon ne nous attend de ce ct, et que je ne veux pas quelles voient a. Que se passe-t-il ? demanda Jason, un peu en retrait. Il ne cessait de serrer et de desserrer les poings. Une demiheure plus tt, il tait beaucoup plus dtendu que a. Comme nous tous. Jean-Claude se tourna vers Kissa. At-il dit vrai ? demanda-t-il en dsignant Magnus. Les filles sont-elles libres de partir ? Elles le sont, dit Kissa. Ainsi la dcid notre matresse. Jean-Claude se tour na vers les deux filles. Allez-y. Elles se regardrent, puis consultrent Larry du r egard. Seules ? balbutia Lisa. La brune secoua la tte. Ne fais pas la difficile. (Elle regarda Larry.) Merci. De rien. Soyez prudentes sur le chemin du retour. L a brune avana vers la pice de devant, Lisa toujours pendue son bras. Par la porte ouverte, nous les vmes sortir de 314 | P a g e

la maison. Aucune crature malfique ne se jeta sur elles. Pas un cri ne dchira la nu it. a alors... Et maintenant, ma petite, es-tu prte ? Nous devons prsenter nos resp ects la matresse des lieux. Jean-Claude fit un pas en avant sans me quitter des y eux. Jason tait dj ses cts, les mains toujours tremblantes. Je hochai la tte et leur mbotai le pas. Larry resta prs de moi telle une deuxime ombre. Je sentais sa peur c omme un tremblement sur ma peau. Je comprenais quil ait les jetons. Janos avait b attu JeanClaude. Or, Janos servait Seraphina, qui devait donc pouvoir vaincre Je an-Claude les doigts dans le nez. Et je ne parlais mme pas de sa pitoyable escort e nous. Si javais deux sous de bon sens, je tirerais sur cette vampire ds que je l a verrais. Mais nous tions venus rclamer son aide, ce qui limitait un peu mes opti ons. Le vent froid soulevait nos cheveux comme sil avait des mains. Il tait presqu e vivant. Je nen avais jamais senti qui me donne envie de le repousser, comme un rencard trop entreprenant. Pourtant, je navais pas peur. Mme si jaurais d. Les fantme s navaient rien deffrayant. Je ne pouvais pas en dire autant de la personne qui le s avait invoqus. Mais je me sentais encore dtache de tout. Pas franchement concerne. .. Voil ce qui arrive quand on perd trop de sang. Nous franchmes le seuil et desce ndmes deux petites marches de pierre. Des ranges darbres fruitiers rabougris se dre ssaient derrire la maison. Un mur de tnbres se dcoupait dans le fond du verger. Un m ur dombre si dense que je ne pouvais pas voir travers, les branches nues se dtacha nt dessus comme en plein jour. Quest-ce que cest ? demandai-je. Certains de nous p euvent tisser des voiles dombres et de tnbres autour deux, rpondit Jean-Claude. Je sa is. Jai dj vu a quand Coltrain sest fait tuer. Mais cest un putain de mur ! Assez imp essionnant, reconnut le vampire. Je le regardai. Malgr le clair de lune, je ne pu s dchiffrer son expression. 315 | P a g e

Une tincelle blanche apparut derrire les ombres. Des rayons de lumire froide transp ercrent les tnbres et les consumrent comme du papier. Quand les derniers lambeaux dob scurit furent retombs, une silhouette ple se tenait entre les arbres. Mme cette dist ance, personne naurait pu la prendre pour une humaine. Elle ne faisait dailleurs p as deffort pour sen donner lair. Une phosphorescence blanche planait audessus de sa tte comme un nuage scintillant ou un non dcolor long de plusieurs mtres. Des formes aux contours imprcis grouillaient lintrieur. Cest ce que je pense ? demanda Larry. es fantmes, fis-je. Et merde ! Tu las dit. Les fantmes se dployrent parmi les arbres Ils saccrochrent aux branches mortes comme une nue de bourgeons prcoces si des bour geons avaient pu remuer et luire. De nouveau, ltrange vent plaqua mes cheveux en a rrire. Une longue ligne de formes lumineuses piqua vers le sol et fona sur nous. A nita ! beugla Larry. Ignore-les. Ils ne peuvent pas te faire de mal tant que tu ne leur prtes aucune attention. Le premier fantme tait grand et mince, avec une bou che qui ressemblait un rond de fume. Il me frappa la poitrine, et le choc me parc ourut comme une dcharge dlectricit, faisant tressauter les muscles de mes bras. Larr y hoqueta. Quest-ce que ctait ? demanda Jason. Je serrai les dents. Continuez avanc er et ignorez-les. a ntait pas mon intention, mais en pressant lallure, je me retrou vai en tte de notre groupe. Le fantme suivant se dressa devant mon visage. Un inst ant, jeus la sensation dtouffer, mais je continuai marcher, et elle se dissipa. Jea n-Claude me toucha le bras. Je levai les yeux vers lui. De toute vidence, il essa yait de me dire quelque chose. Il me 316 | P a g e

dpassa sans me quitter du regard. Je hochai la tte et le laissai faire. Aprs tout, a ne me cotait rien. Je naime pas a, dit Larry. Moi non plus, renchrit Jason. Il sach rnait repousser un petit tourbillon de brume blanche. Mais chaque geste, le spec tre gagnait en solidit. Bientt, un visage se forma au centre du brouillard. Je rev ins vers Jason et le saisis par les bras. Ignore-le. Le fantme se percha sur son p aule. Il avait un gros nez et des yeux demi forms. Je sentis les bras de Jason se raidir sous mes mains. Chaque fois que tu leur prtes attention, tu leur donnes u n peu plus de pouvoir pour se manifester, expliquai-je. Un autre fantme percuta m on dos. Jeus limpression quun bloc de glace me traversait le corps. Il ressortit pa r ma poitrine. La sensation tait dplaisante, mais pas vraiment douloureuse, et je savais quelle ne durerait pas. Puis le fantme plongea dans le torse de Jason. Si je ne lui avais pas tenu les bras, il se serait sans doute griff et dbattu. Tous l es muscles de son corps tressautaient. Quand le fantme eut merg dans son dos, ses pa ules saffaissrent, et il me regarda avec des yeux carquills dhorreur. Je fus ravie de dcouvrir quil pouvait encore avoir peur. Les deux vampires semblaient lui avoir a rrach une partie de son courage. Rien de critiquable l-dedans... Moi aussi, sa pla ce, jaurais pt les plombs. Larry sursauta quand un fantme le traversa, mais ce fut t out. Il avait les yeux ronds dapprhension, mais il savait o tait le vritable danger p as chez ces fantmes. Jean-Claude se rapprocha de nous. Quest-ce qui ne va pas, mon loup ? Dans sa voix, je captai une nuance davertissement et de colre. Son familie r tait en train de faillir sa rputation. Tout va bien, rpondis-je la place de Jason . Je lui pressai le bras. Il dglutit et hocha la tte. 317 | P a g e

Jean-Claude marcha vers la silhouette blanche dun pas gracieux et nonchalant, fai sant comme sil navait pas aussi peur que nous. Ce qui tait peut-tre le cas... Jentrana i Jason sa suite. Larry stait plac derrire moi. Nous marchions comme de simples huma ins que nous ntions pas tout fait, et nous devions avoir lair de braves petits sold ats au dtail prs que je tenais le loup-garou par la main. Je sentais sa paume tran spirer contre la mienne. Mais je ne pouvais pas me permettre davoir un mtamorphe h ystrique sur les bras. Ma main droite tait toujours libre de dgainer un flingue ou un couteau. Nous avions dj bless nos htes. Sils se conduisaient mal, nous pourrions f inir le travail. Ou mourir en essayant. Jean-Claude nous guida entre les arbres nus, les fantmes rampant sur leurs branches tels des serpents. Il simmobilisa deux mtres de la vampire. Je mattendais ce quil sincline devant elle, mais il ne le fit pas. Salutations, Seraphina. Salutations, Jean-Claude. Elle portait une robe bla nche toute simple dont les plis soyeux tombaient jusqu ses pieds. Des gants blancs couvraient presque entirement ses bras. Ses cheveux gris stris de mches blanches ta ient tenus par un bandeau dargent et de perles. Ou peut-tre un diadme je ne suis pa s trs cale en matire de bijoux. Son visage rid tait dlicatement maquill, mais pas asse pour cacher son grand ge. Pourtant, les vampires ne sont pas censs vieillir. Cest tout lintrt du truc, non ? Passerons-nous lintrieur ? demanda-t-elle. Si tu veux, dit Jean-Claude. Tu peux mescorter comme dans le bon vieux temps. Mais ce nest plu s le bon vieux temps, Seraphina. Nous sommes tous les deux des matres prsent. Beau coup de matres me servent, Jean-Claude. Moi, je ne sers que moi-mme. Elle hocha la tte. Je comprends. Mais a ne tempche pas de te conduire en gentleman. 318 | P a g e

Jean-Claude prit une inspiration assez profonde pour que je lentende. Il lui offr it son bras, Seraphina enroulant une main gante autour de son poignet. Les fantmes flottaient derrire elle comme une immense trane. Ils nous effleurrent, un souffle qui nous picota la peau, puis slevrent jusqu trois mtres du sol. Vous pouvez marcher vec nous, dit Seraphina. Ils ne vous molesteront pas. Comme cest rconfortant, grina i-je. Elle me sourit. Ctait difficile dire avec le clair de lune et la phosphoresc ence qui manait delle, mais il me sembla que ses yeux taient gris, ou peut-tre bleus . Je navais pas besoin de voir leur couleur exacte pour ne pas aimer ce quils expr imaient. Jtais trs impatiente de faire ta connaissance, ncromancienne. Jaimerais pou oir en dire autant. Son sourire ne bougea pas dun iota, comme si son visage tait u n masque dlicatement sculpt. Je plongeai brivement mes yeux dans les siens. Ils ne tentrent pas de mhypnotiser, mais je sentis en eux une nergie contenue, comme une f lamme sourde brlant sous la surface et attendant une occasion de jaillir pour nou s consumer tous. Je ne pouvais pas valuer son ge, car elle men empchait. Je navais ja mais rencontr de vampire qui en soit capable. Certains pouvaient se faire passer pour plus jeunes quils ne ltaient, mais aucun naurait russi me bloquer compltemen raphina se dtourna et entra dans la maison. Jean-Claude laida monter les marches, comme si elle en avait besoin. Lagrable sensation de dtachement provoque par la pert e de sang se dissipait peu peu, me laissant consciente, vivante et bien dtermine l e rester. Peut-tre cause de la main de Jason dans la mienne... La sueur sur sa pa ume. Sa proximit et sa ralit. Je me sentais effraye, et Seraphina navait encore rien fait. a ne prsageait pas grand-chose de bon. Les fantmes entrrent dans la maison, ce rtains passant par la porte et dautres se contentant de traverser les murs. On 31 9 | P a g e

aurait pu sattendre ce quils fassent du bruit en sarrachant au bois plop ! , mais s morts-vivants se dplacent toujours dans un silence absolu. Ils lvitrent vers le p lafond et rebondirent doucement comme des ballons gonfls lhlium, ou se laissrent gli sser le long du mur, derrire le trne. Dans la lumire des bougies, ils taient aussi t ranslucides que des bulles. Seraphina prit place sur son trne. ses pieds, Magnus t ait pelotonn dans les coussins. Une lueur de colre brilla dans son regard et dispa rut aussitt. Il naimait pas tre le jouet de Seraphina. Un point de plus pour lui. V iens tasseoir prs de moi, Jean-Claude, dit Seraphina en indiquant les coussins, du ct oppos celui de Magnus. Fairie et matre vampire. Ils auraient fait un duo intressa nt. Non, lcha Jean-Claude. Ce simple mot tait un avertissement. Lentement, je lchai la main de Jason. Si nous devions nous battre, jaurais besoin des deux miennes. Seraphina clata de rire. Avec ce son, son pouvoir brisa les digues qui le contena ient pour dferler sur nous. Il fona tel un cheval lanc au galop, faisant vibrer tou t mon corps, asschant ma bouche et me coupant le souffle. Seraphina navait pas bes oin de me frapper pour me faire mal. Il lui suffisait de rester sur son trne et d e me balancer son pouvoir. Elle pouvait me broyer les os et les rduire en poudre distance. Quelque chose me toucha le bras. Je sursautai et fis volteface, avec li mpression de me dplacer au ralenti. Jeus du mal focaliser ma vision sur Jean-Claud e, mais une fois que jy parvins, le pouvoir crasant de Seraphina reflua comme locan mare basse. Je pris une profonde inspiration, puis une autre, et encore une, chac une plus ferme que la prcdente. Une illusion, chuchotai-je. Une putain dillusion. O ui, ma petite. Jean-Claude se dtourna de moi pour sapprocher de Larry et de Jason, toujours figs dans leur transe. 320 | P a g e

Je me tournai vers le trne. Les fantmes formaient un nimbe lumineux autour de Sera phina. Trs impressionnant, mais pas autant que ses yeux. Un instant, il me sembla quils taient deux puits sans fond. Puis je me forai baisser la tte et tudier lourl de sa robe blanche. Ne peux-tu pas soutenir mon regard ? Je fis un signe de dngati on. Comment pourrais-tu tre une ncromancienne puissante, si tu nes mme pas fichue de soutenir mon regard ? Et si a navait t que a ! Carrment accable par sa prsence, jt rbe en deux comme une petite vieille. Je me redressai de toute ma modeste hauteur , mais gardai le regard riv sur le sol. Vous navez que six ou sept sicles... Lentem ent, je levai les yeux, centimtre par centimtre, le long des plis de sa robe blanc he, jusqu ce que son menton entre dans mon champ de vision. Comment diable tes-vous devenue si puissante en aussi peu de temps ? Tant de bravache ! Regarde-moi dan s les yeux, et je te rpondrai. Jai envie de savoir, mais pas ce point. Seraphina g loussa un gloussement bas et malfique qui rampa le long de ma colonne vertbrale. A h, Janos, Ivy, comme cest gentil de vous joindre nous ! Janos entra dun pas glissa nt, suivi de prs par Ivy. Son visage tait toujours aussi ple, mais moins dcharn. Mme s l aurait eu du mal se faire passer pour un humain, il avait lair un peu moins mon strueux que lorsque je lavais vu pour la premire fois. Et il semblait compltement r emis de notre affrontement. Et merde ! Quelque chose ne va pas, ncromancienne ? d emanda Seraphina. Je dteste gaspiller autant de balles. De nouveau, elle mit un gl oussement sourd, et je me sentis ltroit dans ma peau. 321 | P a g e

Janos est trs talentueux, dit-elle. Quand il passa devant nous, je vis des trous dans sa chemise. Au moins, javais endommag sa garde-robe. Ivy paraissait en pleine forme. Stait-elle enfuie ds que nous avions commenc tirer ? Avait-elle abandonn Bruc e son sort ? Janos mit un genou en terre au milieu des coussins. Ivy limita. Tte b aisse, ils restrent immobiles, attendant que leur matresse daigne leur prter attenti on. Kissa sapprocha de Magnus. Elle saignait toujours et son bras pendait contre son flanc. Je vis son regard se poser sur les deux vampires agenouills, puis sur Seraphina. Elle semblait... inquite. Quelque chose de dplaisant se prparait. Quest-c e qui tamne ici, Jean-Claude ? demanda Seraphina. Il semble que tu dtiennes un obje t qui mappartient... Janos ? Le vampire se leva. Il sortit de la pice et revint trs vite, portant un gros sac de tissu qui me ft penser celui du Pre Nol. Il dft le cord on qui le maintenait ferm et le vida aux pieds de Jean-Claude. Des clats de bois s ombre et poli, aucun ntant assez long pour faire un pieu dcent, formrent une petite pile sur le sol. Ils taient encore blancs et hrisss dchardes aux endroits o ils avaien t t dcoups. Avec mes compliments, dclara Janos. Il fit tomber les derniers morceaux e t sagenouilla de nouveau. Jean-Claude tudia les restes de son cercueil. Cest infant ile de ta part, Seraphina. Ce genre de raction ne maurait pas surpris il y a quelq ues sicles. Mais maintenant... Dun geste, il dsigna les fantmes et laura de pouvoir q ui lenveloppait. Comment as-tu russi asservir Janos ? Tu le craignais, autrefois.. . 322 | P a g e

Dis-moi ce que tu veux, Jean-Claude, avant que je mimpatiente et que je te dfie. I l sourit et sinclina gracieusement, les bras en arrire comme un acteur de thtre salu ant son public la fin dune reprsentation. Quand il se redressa, son sourire avait disparu, et son visage tait redevenu un masque. Xavier est sur ton territoire. Cr ois-tu que jaurais pu sentir la prsence de ta ncromancienne et pas celle de Xavier ? rpliqua Seraphina. Je sais quil est ici. Sil me dfie, je lui rglerai son compte. As -tu autre chose me dire, ou tais-tu seulement venu me prvenir ? Si oui, je trouve a trs touchant. Je maperois que tu es plus puissante que Xavier, concda Jean-Claude. Mais il massacre des humains. Depuis quelque temps, il a repris lhabitude de dcoup er ses familiers, et il vient denlever un jeune homme. Il attire lattention sur no us. Dans ce cas, laisse le Conseil se charger de lui. Tu es la matresse de ce ter ritoire, Seraphina. Il tappartient de faire la police. Je nai pas besoin de toi po ur me rappeler mes devoirs. Javais dj des sicles quand tu as t transform. lpoque, quun giton pour tout vampire qui dsirait samuser avec toi. Notre beau Jean-Claude. Elle avait dit a comme si la beaut tait un dfaut. Je sais trs bien ce que jtais, Ser ina, rpliqua JeanClaude. Mais aujourdhui, je suis le matre de Saint Louis, et jobis a ux lois du Conseil. Nous ne devons pas autoriser nos semblables massacrer des hu mains. Cest mauvais pour les affaires. Laisse Xavier tuer des centaines dhumains, si a lui chante. Il en restera toujours assez. Sympa, commentai-je. Seraphina se retourna vers moi, et je regrettai de navoir pas tenu ma langue. Son pouvoir puis ait comme les battements dun cur gigantesque. Comment oses-tu me critiquer ? 323 | P a g e

Jentendis le bruissement de sa robe de soie alors quelle se levait. Personne dautre ne bougea. Sa robe glissa sur les coussins, puis sur le sol pendant quelle appro chait de moi. Je ne voulais pas quelle me touche. Je me forai relever les yeux et vis sa main gante fuser vers moi, rapide comme un serpent. Je hoquetai de surpris e. Du sang dgoulina le long de mes doigts. Meeerde ! La blessure tait plus profond e que celle inflige par Janos, et elle faisait beaucoup plus mal. Je soutins le r egard de Seraphina. La colre me rendait trs courageuse... ou trs stupide. Ses yeux t aient blancs, comme deux lunes captives piques au milieu de son visage. Et ils map pelaient. Je voulais me jeter dans ses bras ples, sentir le contact de ses lvres d ouces, la caresse aigu de ses canines. Je dsirais que son corps me berce, quelle me tienne comme ma mre le faisait jadis. Elle prendrait soin de moi jamais. Elle ne partirait pas, elle ne mourrait pas, elle ne mabandonnerait pas... Cette ide marrta net. Je me ptrifiai au bord des coussins, lourlet de la robe de Seraphina frlant l e sol devant mes pieds. Il maurait suffi de tendre la main pour la toucher. La pe ur amplifiait le martlement de mon sang mes tempes, et je sentais mon pouls dans ma gorge. Seraphina carta les bras. Viens moi, mon enfant, et je resterai toujour s avec toi. Sa voix exprimait tout ce quil y avait de bon en ce monde : la tideur, la nourriture, un refuge contre tout ce qui blesse et doit... cet instant, je sus que je navais qu me laisser aller dans son treinte pour quelle chasse jamais le mal. Je restai plante l, les poings serrs, la peau brlante du dsir de la sentir menlacer. Du sang coulait toujours de ma main. Jenfonai mes ongles dans la blessure pour avi ver la douleur. Et je secouai la tte. Viens moi, mon enfant, et je serai ta mre ja mais. Enfin, je recouvrai lusage de ma voix. Un peu trangle, mais suffisante pour a rticuler : 324 | P a g e

Tout le monde meurt un jour, salope ! Vous ntes pas immortelle. Aucun de vous ne le st. Je sentis mon pouvoir frissonner comme la surface dune mare o on a jet un caill ou. Je reculai de deux pas et dus mobiliser tout le courage qui me restait pour ne pas tourner les talons et menfuir en courant. Courir, courir, courir jusqu ce qu e je sois loin delle. Au lieu de a, je regardai autour de moi. Les autres ntaient pa s rests inactifs pendant ce petit dialogue. Janos stait rapproch de Jean-Claude. Ils ne se battaient plus coups de pouvoirs vampiriques, mais une menace vidente plan ait dans lair. Kissa se tenait sur le ct, du sang gouttant sur les coussins, ses pi eds. Je narrivais pas dchiffrer son expression. On aurait dit de la stupfaction. Iv y stait redresse et me regardait en souriant, ravie que jaie failli tomber dans les bras de Seraphina. Personne navait t aussi prs de me faire succomber. Pas mme Jean-Cl aude. Au-del de la terreur, glace jusqu la moelle, javais chapp son emprise, mais c emporaire. Javais senti son esprit effleurer le mien. Si Seraphina me voulait, el le pouvait mavoir. Pas avec ses illusions ni ses tours de magie : la force brute suffirait. Je ne lui tomberais peut-tre jamais dans les bras, mais elle tait capab le de me briser. Cette ide avait quelque chose de presque apaisant. Puisque je ne pouvais rien y faire, autant ne pas trop y penser. Seules les choses quon peut c ontrler valent la peine quon sen proccupe. Les autres finissent par sarranger delles-m es ou par vous tuer. Dans un cas comme dans lautre, ruminer naurait servi rien. Tu as raison, ncromancienne ! lana Seraphina. Nous sommes tous mortels dans cette pic e. Les vampires vivent si longtemps quils ont parfois tendance loublier. Ce ntait pa s une question, et jtais tout fait daccord avec elle. Je me contentai donc de la re garder ans rien dire. Janos ma dit que tu avais une aura de pouvoir, et quil sen tai t servi contre toi, comme il aurait pu le faire avec un vampire. Je viens de rec ommencer linstant, quand je tai 325 | P a g e

entaill la main. Je navais jamais rencontr dhumain quon puisse blesser ainsi. Quelle aura de pouvoir ? Cest ce qui ta permis de te soustraire ma magie. Aucun autre hu main naurait pu me tenir tte, et trs peu de vampires en seraient capables. Ravie dav oir pu vous impressionner. Je nai jamais dit que jtais impressionne, ncromancienne. J e haussai les paules. Daccord. Vous vous fichez de tous les humains sans exception , et vous vous moquez de passer inaperue. Je ne connais pas votre Conseil, et jign ore ce que ses membres feront pour vous punir de ne pas nous avoir aids. Mais je sais ce que je ferai, moi... De quoi parles-tu ? Je suis lexcutrice de vampires of ficielle de cet tat. Xavier et sa clique ont enlev un jeune garon. Je veux le rcuprer vivant. Ou vous cooprez, ou jirai au tribunal rclamer un mandat dexcution contre vou s. Jean-Claude, raisonne-la, ou je la tue. La loi humaine est de son ct, Seraphina . Que signifie la loi humaine pour nous ? Le Conseil dit quelle nous gouverne com me elle gouverne les humains. Lignorer reviendrait dfier le Conseil. Je ne te croi s pas. Tu sens que je dis la vrit. Je ne pouvais pas te mentir il y a deux sicles, et je ne le peux toujours pas aujourdhui. Jean-Claude stait exprim trs calmement, ave c beaucoup dassurance. Et depuis quand en est-il ainsi ? Depuis que le Conseil a compris lintrt de garder profil bas. Les ntres veulent largent, le pouvoir et la libe rt darpenter les villes en toute scurit. Ils nont plus envie de se cacher, Seraphina. Tu es convaincu de ce que tu racontes. Cela, au moins, est vrai... 326 | P a g e

Elle baissa les yeux vers moi, et le poids de son regard, mme quand je ne mefforais pas de le soutenir, tait pareil une main gante me clouant au sol. Je parvins rest er debout, mais cela me cota un gros effort. En principe, on sincline devant un te l pouvoir. On se prosterne. On le vnre. Arrtez a, Seraphina. Vos tours de magie deux sous ne marchent pas sur moi, et vous le savez. Le nud de mon estomac, en revanc he, nen tait pas. Tu as peur de moi, humaine. Je sens ta frayeur sur ma langue. Il ne manquait plus que a. Daccord, vous me faites peur. Vous terrorisez probablemen t tout le monde dans cette pice. Et alors ? Elle se redressa de toute sa hauteur. Je vais te montrer, dit-elle dune voix douce. Elle fit un geste de sa main gante. Je me raidis, persuade que jallais recevoir une autre coupure, mais elle ne vint jamais. Un hurlement dchira lair. Je fis volte-face. Du sang dgoulinait sur le visa ge dIvy. Une autre coupure apparut sur son bras nu, puis deux autres sur son visa ge. De longues plaies aux bords bien nets, chaque fois que Seraphina agitait la main. Seraphina, piti ! cria Ivy. Elle tomba genoux parmi les coussins, une main tendue vers son bourreau. Seraphina, matresse, piti ! Seraphina la contourna dun pa s arien. Si tu ttais retenue, ils seraient nous. Je connais leur cur, leur esprit et leurs terreurs les plus intimes. Nous aurions pu les briser. Ils auraient rompu la trve, et nous nous serions repus deux. Elle tait presque arrive mon niveau. Java is envie de reculer, mais elle aurait interprt a comme une preuve de faiblesse. Pui s sa robe effleura ma jambe, et ma fiert senvola. Je ne voulais pas quelle me touc he, un point cest tout. Je fis un pas en arrire. Seraphina me saisit le poignet. J e ne lavais pas vue bouger. 327 | P a g e

Je regardai sa main gante comme si un serpent venait de senrouler autour de mon br as. tout prendre, jaurais prfr. Viens, ncromancienne. Aide-moi punir la mchante v e. Non, merci, dclinai-je dune voix tremblante. Seraphina navait rien fait dautre qu e me toucher. Mais le contact renforce tous les pouvoirs. Si elle essayait ses t ours de magie sur moi, jtais foutue. Ivy se serait rjouie de te voir souffrir, ncrom ancienne. Cest son problme, pas le mien. Je faisais de gros efforts pour me concen trer sur le tissu de la robe de Seraphina. Mais javais une envie terrible de leve r les yeux et de croiser son regard. Pourtant, je rsistai. Je ne crois pas que a v enait de son pouvoir : simplement de ma propre fascination morbide. Et il est di fficile de jouer les dures cuire quand on a les yeux baisss comme une enfant pris e en faute et quon vous tient par la main. Ivy gisait sur le sol, en appui sur se s bras tendus. Son ravissant visage ntait plus quune masse de coupures. Los dune pomm ette brillait dans la lumire des bougies, et les muscles de son bras droit ensang lant taient vif. Elle leva les yeux vers moi. Derrire sa douleur, je vis une haine assez brlante pour allumer un feu. Sa colre jaillissait delle comme une vague dacide . Seraphina sagenouilla prs dIvy en mentranant avec elle. Je regardai Jean-Claude par -dessus mon paule. Janos avait pos une main sur sa poitrine. Larry articula silenc ieusement le mot flingue . Je secouai la tte. Elle ne mavait pas fait mal. Pas enco re. Sa main tira sur mon bras assez fort pour que ma tte se tourne vers elle. Sou dain, nous nous retrouvmes face face. Ses yeux, dont jaurais jur quils taient gris ou bleu ple quelques minutes plus tt, avaient dsormais une chaude couleur noisette. L es yeux de ma mre ! 328 | P a g e

Seraphina esprait sans doute que ce serait une vision rconfortante ou attirante po ur moi. Mais elle se trompait. Mon sang se glaa dans mes veines. Arrtez a ! Tu nen a s pas vraiment envie, susurra-t-elle. Jessayai de me dgager. Autant tenter de dplac er le soleil vers lautre bout du ciel. Vous navez que la mort moffrir. Ma mre morte dans vos yeux morts. Je sondai ces yeux bruns que je croyais ne jamais revoir en ce monde et je criais. Parce que je ne pouvais pas dtourner le regard. Seraphina ne my autoriserait pas et je ne pouvais pas lutter contre son pouvoir pas tant q uelle me tenait. Vous tes un cadavre ambulant, et tout le reste nest que mensonges ! Je ne suis pas morte, Anita. Dans ses paroles, jentendis lcho de la voix de ma mre . Elle leva son autre main pour me caresser la joue. Je tentai de fermer les yeu x ou de regarder ailleurs. Impossible ! Une trange paralysie semparait de moi, com me quand on est sur le point de sendormir, que le corps semble peser une tonne et que tout mouvement devient hors de question. Cette main se tendit vers moi au r alenti. Si elle me touchait, je tomberais dans les bras de Seraphina. Oui, je mac crocherais elle en sanglotant. Je me souvins du visage de ma mre la dernire fois q ue je lavais vue. Son cercueil tait en bois sombre, couvert dun tapis de roses. Je savais quelle tait dedans, mais on ne mavait pas laiss la voir. Tous les adultes de ma vie avaient cd lhystrie. La pice rsonnait de leurs gmissements et de leurs pleurs on pre tait effondr sur le sol. Il ne mtait daucune utilit. Je voulais ma mre. Les fe irs de son cercueil taient en argent. Quand je les avais ouverts, un cri trangl ava it retenti derrire moi. Je navais pas beaucoup de temps. Le couvercle tait lourd, m ais javais donn une bonne pousse et il stait soulev. 329 | P a g e

Javais pu apercevoir du satin blanc et des ombres... Puis ma tante Mattie mavait t ire en arrire. Le couvercle tait retomb et elle avait remis les fermoirs en place av ant de mentraner plus loin. Je ne mtais pas dbattue. Jen avais assez vu. Ctait comme arder une image dont on sait ce quelle est cense reprsenter, mais quon narrive pas co mprendre. Il mavait fallu des annes pour saisir. Ce que javais vu ntait pas ma mre. a e pouvait pas tre ma si jolie maman. Une coquille vide abandonne. Tout juste bonne enfermer dans une bote pour la laisser pourrir. Je rouvris les yeux. Ceux de Ser aphina taient redevenus gris. Je dgageai mon poignet de son treinte et crachai : La douleur aide. Je me relevai et mcartai delle. Elle ne tenta pas de men empcher. Une bonne chose, parce que je tremblais de la tte aux pieds, et pas cause delle. Les s ouvenirs aussi ont des crocs. Seraphina resta agenouille prs dIvy. Trs impressionnan t, ncromancienne, dclara-t-elle. Je taiderai retrouver le garon que tu cherches. Je trouvai bizarre quelle soit tout coup dispose cooprer. Bizarre, et inquitant. Pourq oi ? Parce que depuis que jai atteint lapoge de mes pouvoirs, personne na pu chapper mes illusions deux fois dans la mme nuit. Personne de vivant... ni de mort. Elle saisit Ivy par un bras et lattira sur ses genoux, o la vampire saigna sur sa robe blanche. Souviens-toi de a, jeune matresse vampire : cette humaine a russi l o tu as hou. Elle sest dresse contre moi, et elle a gagn. Ivy hoqueta. Seraphina la repoussa sans mnagements. Tu es indigne de mon attention. Disparais ! Seraphina se redres sa. Le sang frais se dtachait violemment sur sa robe et sur ses gants. Tu nous as tous impressionns, ncromancienne. Maintenant, pars, et emmne tes amis. 330 | P a g e

Elle se dtourna et regagna son trne. Mais au lieu de sy asseoir, elle resta plante d evant, le dos vers nous et une main sur un accoudoir. Ctait peut-tre un effet de mo n imagination, mais elle semblait trs lasse, tout coup. Les fantmes descendirent d u plafond et vinrent lenvelopper dune brume blanche tourbillonnante. Je ne disting uai pas autant de formes individuelles quavant, comme sils avaient perdu une parti e de leur solidit. Partez ! nous ordonna Seraphina sans se retourner. La porte de derrire tait ouverte, mais Jean-Claude marcha vers celle de devant. Je nallais pas discuter. Tant que nous sortions dici, peu mimportait par quel ct. Nous traversmes l a pice trs calmement. Javais envie de courir. Prs de moi, je voyais la pomme dAdam de Larry tressauter cause de leffort quil faisait pour ne pas prendre ses jambes son cou. Jason atteignit la porte avec quelques pas davance sur nous, mais il sarrta e t se retourna pour nous faire signe de passer les premiers. Un geste de domestiq ue. En voyant ses yeux terrifis, je sus combien il lui avait cot. Larry et moi fran chmes le seuil de la maison. Jason nous suivit, tandis que Jean-Claude fermait la marche. La porte claqua derrire nous. Nous tions dehors. Pour la premire fois de m a vie, je compris quon mavait laiss partir. Je ne mtais pas chappe en me battant ou en bluffant mes adversaires. Seraphina tait peut-tre impressionne. a ne laurait pas empch de nous retenir si elle lavait voulu. Et tre autorise partir ntait pas du tout la mm chose que remporter une victoire. Je ne reviendrais jamais ici de mon plein gr e t napprocherais plus jamais de Seraphina, moins quon my oblige. Mme si je mtais bien rouille, je ntais pas certaine de pouvoir recommencer. La matresse vampire aurait pu mavoir. Elle connaissait tous mes secrets, et elle tait capable de me raconter de s mensonges qui valaient presque le coup de renoncer mon me immortelle. Et merde ! 331 | P a g e

Chapitre 28 e retour lhtel, Jason me bouscula dans sa hte de gagner la salle de bains. Je vais prendre une douche. Son attitude ntait gure courtoise, mais il empestait le cadavre dcompos. Malgr la fracheur, nous avions d rouler vitres baisses. La plupart du temps, quand on pue, on ne sent pas la puanteur des autres. Javais un peu de substance visqueuse sur moi, et je sentais toujours Jason. Certaines odeurs sont trop uniq ues pour passer inaperues. Attends, le retint Larry. Jason se tourna vers lui, so urcils froncs. Prends plutt ma salle de bains. (Il leva une main avant que je puis se protester.) Il reste une heure avant laube. Si nous voulons coucher tout le mo nde avant, mieux vaut utiliser les deux. Je pensais que nous dormirions tous dan s ma suite. Pourquoi ? Jean-Claude se tenait prs de la causeuse, lair aussi sduisan t quinutile. Jason semblait impatient. Pour avoir la scurit du nombre. Larry secoua la tte. Daccord, mais je peux quand mme emmener le mtamorphe dans ma chambre et le laisser se doucher. A moins que tu me fasses mme pas confiance pour a ? De nouveau , je vis de la colre dans ses yeux. Je te fais confiance, Larry. Tu tes bien dbroui ll ce soir. Je mattendais un sourire. Je ne lobtins pas. Jai tu Bruce, lcha-t-il av une expression mortellement srieuse. Je hochai la tte. 332 | P a g e D

Un moment, jai cru que nous allions devoir buter tout le monde... Moi aussi. (Il se laissa tomber dans un fauteuil.) Ctait la premire fois que je tuais quelquun. Bru ce tait un vampire. Ce nest pas comme de descendre une personne. Ben voyons ! comb ien de cadavres as-tu fait du bouche-bouche, rcemment ? Je regardai Jean-Claude. I l fit la grimace, et je haussai les paules. Un seul. Jean-Claude, vous pourriez n ous laisser un peu dintimit ? Jentendrai ce que vous dites, o que je sois dans cette pice, me rappela-t-il. Mais les apparences seront sauves. Ne discutez pas, sil vo us plat. Il inclina la tte et entrana Jason vers la fentre. Je savais quaucune de nos paroles ne lui chapperait, mais au moins, il ne serait pas plant ct de nous. Tu nar ives pas croire quil soit vraiment mort, nest-ce pas ? attaqua Larry. Tu as vu ce qui est arriv Bettina et Pallas. Les vampires sont des cadavres pourrissants. Tou t le reste nest quillusion. Tu penses quil ressemble parfois a ? Je regardai quelque s instants le dos de Jean-Claude. Je crains que oui. Alors, comment peux-tu sort ir avec lui ? demanda Larry. Je secouai la tte. Je nen sais rien. Cadavre ou pas, tu tes donn du mal pour le maintenir en vie. (Voyant lexpression de mon visage, il se hta de rectifier :) Vivant, mort-vivant, peu importe comment tu le qualifies. Tu as donn ton sang pour lui. Tu avais peur quil soit vraiment mort. Et alors ? E t alors, jai tu un autre tre vivant, ou mort-vivant, Bruce tait transform depuis si p eu de temps quil semblait encore humain. 333 | P a g e

a explique sans doute pourquoi une seule balle dans la poitrine a suffi pour lui rgler son compte. Que suis-je cens ressentir ? Au sujet de sa mort ? Oui. Ce sont des monstres, Larry. Certains plus agrables regarder que les autres... Mais ce so nt tous des monstres. Ne loublie jamais ! Peux-tu me dire honntement que tu considr es JeanClaude comme un monstre ? Malgr moi, je faillis tourner la tte vers le vamp ire, mais je me retins. Oui. Sans le moindre doute. Maintenant, dit Jean-Claude, demande-lui si elle se considre comme un monstre. Il se cala contre le dossier d e la causeuse, les bras croiss. Larry frona les sourcils, perplexe. Anita ? Je me mordis la lvre. Parfois, admis-je. Jean-Claude sourit. Tu vois, Lawrence ? Anita pense que nous sommes tous des monstres. Pas Larry ! lanai-je. Laisse-lui le temp s. Ctait bien ce qui minquitait. Je vous ai demand un peu dintimit, lauriez-vous ou Je noublie jamais rien, ma petite, mais mon loup nest pas le seul avoir besoin de se laver. Seul notre jeune ami est encore dune propret immacule. Je dtaillai Larry. Pas une goutte de sang sur ses vtements... Ctait le seul qui ne se soit pas battu a u corps corps avec un vampire ce soir. Il haussa les paules. Dsol de navoir russi vaincre personne de me saigner dessus. 334 | P a g e

Ne plaisante pas avec a, le rabrouai-je. Je pense que Seraphina toffrira une secon de chance. Cest tristement vrai, ma petite. Combien de temps pouvez-vous tenir sa ns cercueil ? De nouveau, Jean-Claude sourit. Tu tinquites de mon bien-tre. Je suis trs touch. Ne me gonflez pas ! Je me suis ouvert une putain de veine pour vous. S i je ne tai pas assez remercie de mavoir sauv la vie ce soir, ma petite, je men excus e. Je le dvisageai. Il avait lair aimable, mais ctait un masque. Lexpression quil adop tait quand il ne voulait pas que je sache quoi il pensait... Laissez tomber. Je noublierai pas ma dette envers toi, ma petite. Tu aurais pu tre dbarrasse de moi. Me rci. Pour une fois, il semblait sincre. De rien. Il faut absolument que je me lav e, dit Jason, une pointe dhystrie dans la voix. Jaurais pari que a ntait pas seulement la salet matrielle quil voulait nettoyer. Mais les souvenirs ne seffacent pas si fac ilement. Et cest bien dommage. Allez-y, tous les deux... Jason se douchera dans l a suite de Larry. Ce sera plus pratique. Larry fit la grimace. Merci. Quand jai d it que tu ttais bien dbrouill ce soir, Je le pensais. Enfin, jobtins le sourire que ja ttendais. Viens, Jason. De leau chaude et des serviettes propres tattendent. Larry tint la porte pour Jason et esquissa un petit salut militaire dans ma direction . Une fois encore, je me retrouvai seule avec Jean-Claude. Cette nuit ne finirai t-elle donc jamais ? Vous navez pas rpondu ma question sur le cercueil. a devrait a ller une ou deux nuits de plus. 335 | P a g e

Comment se peut-il que Seraphina, qui tait votre gale en termes de pouvoir, soit d evenue ce que nous avons vu tout lheure ? Il secoua la tte. Franchement, je nen ai pas la moindre ide, ma petite. Jai t trs dsagrablement surpris. Elle ntait pas oblig ous laisser partir. Sans nous faire de mal, elle aurait pu nous retenir toute la journe. tes-vous tonn quelle nous ait relchs ? Oui. (Il scarta de la causeuse.) re ta douche, ma petite. Jattendrai le retour de nos jeunes messieurs. Je pensais vous laisser y aller le premier, pour que vous puissiez nettoyer le sang, dans vos cheveux. Jean-Claude porta une main ses boucles noires et grimaa de dgot. Cest r ugnant, mais je prfrerais pr endre un bain. a durera plus longtemps quune douche. Il vaut donc mieux que tu passes la premire. Je le regardai en silence. Si tu ne te dpches pas, je naurai pas le temps de me laver avant laube. Et je dtesterais souille r tes draps propres. Je pris une profonde inspiration et expirai lentement. Dacco rd. Mais vitez de faire irruption dans la salle de bains pendant que jy serai, dacc ord ? Tu as ma parole dhonneur. Ouais... Bizarrement, je le croyais. a fait un bai l que Jean-Claude essaie de me sduire. Un assaut frontal nest pas son style. Jallai prendre ma douche. 336 | P a g e

Chapitre 29 onnie mavait trane chez Victorias Secret. Je lui avais fait remarquer que personne n e verrait mes sousvtements ou mes chemises de nuit, part les autres nanas dans le vestiaire du club de gym. Toi, tu les verras, avait-elle rpliqu. Sa logique mchappa it, mais je mtais quand mme laiss convaincre dacheter un peignoir en panne de velours bordeaux. Ce soir-l, il scintillait sur ma peau ple, parfaitement assorti aux ecc hymoses qui fleurissaient sur mon dos. Rien de tel que vous faire balancer contr e un mur pour prendre de belles couleurs. La trace de morsure tait assez superfic ielle. Difficile pour des crocs humanodes de senfoncer correctement selon cet angl e-l... Les marques de canines, sur mon poignet, taient dj plus profondes. Deux petit s trous bien nets, presque dlicats. a ne faisait pas aussi mal que a aurait d. La sa live des vampires contient peut-tre un anesthsiant. Je narrivais toujours pas croir e que javais laiss JeanClaude me mordre. Et merde ! Je resserrai les plis du peign oir autour de moi. Le tissu tait assez pais pour me rchauffer par une soire hivernal e. Avec ses larges manchettes et sa bordure de soie, il avait lair un peu masculi n et vaguement victorien. Quand je le portais, javais lair presque fragile, comme une poupe moiti nue. Jenfilai un maxi tee-shirt noir dessous. a gchait un peu leffet, mais a serait toujours mieux que de parader devant les garons avec une simple culo tte sous mon peignoir. Je rcuprai le Browning sur le tabouret o je lavais pos, lemmena i avec moi dans la chambre et hsitai. Cest vrai, je me balade toujours arme. Et je dors mme avec un flingue. Mais je ne me sentais pas trop denfiler un holster. Je r enonai donc au 337 | P a g e R

Browning, me contentant de glisser le Firestar dans la poche de mon peignoir, qu i tombait un peu bizarrement sur le ct droit. Comme a, si une crature mal intentionne franchissait la porte, je serais prte la recevoir. Quand je passai dans le salon , Jean-Claude tait prs de la fentre. Il avait ouvert les rideaux pour sonder les tnbr es. Quand la porte souvrit, il se tourna vers moi, mme si je savais quil mavait ente ndue approcher bien avant a. Ma petite, tu es ravissante. Cest le seul peignoir qu e jaie, me dfendis-je. videmment... De nouveau ce masque damusement. Cette fois, jaur ais aim savoir quoi il pensait. Son regard bleu nuit trs intense contrastait avec son expression nonchalante. En fin de compte, je navais peut-tre pas envie de savo ir quoi il pensait... O sont Larry et Jason ? Venus et repartis... O a ? Jason a t un petit creux, et Lawrence la emmen chercher manger avec la Jeep. Vous avez dj en tendu parler du service dtage ? Laube approche, ma petite, et le menu est plutt limi t. Jason ma donn son sang deux fois, cette nuit. Il avait besoin de protines. Ou il se mettait en qute dun fast-food, ou il mangeait Lawrence. Jai pens que tu prfrerais l a premire solution. Trs drle. Vous nauriez pas d les laisser partir seuls. Nous nav plus rien craindre de Seraphina prsent, ma petite, et tant quils restent en ville , nos jeunes amis nauront rien redouter de Xavier non plus. Comment pouvez-vous e n tre si sr ? demandai-je en croisant les bras. Jean-Claude sadossa la fentre et me dvisagea. Ton M. Kirkland sest bien comport. Je pense que tu tinquites pour rien. So coup dclat de tout lheure ne garantira pas ternellement sa scurit. 338 | P a g e

Le soleil se lvera bientt. Mme Xavier ne saurait supporter la lumire du jour. Tous l es vampires du coin se mettent dj labri. Ils nauront pas le temps de chasser nos com pagnons. Je le dvisageai, en tentant de lire au-del de son expression plaisante. Ja imerais en tre aussi certaine que vous... Alors, Jean-Claude me sourit et scarta du mur. Il se dfit de sa veste et la laissa tomber sur la moquette. Que faites-vous ? Je me dshabille. Du pouce, je dsignai la chambre. Faites-le l-bas. Il commena d tonner sa chemise. Dans la pice d ct. Tout de suite ! criai-je. Il sortit de son pant alon les pans de sa chemise blanche et sapprocha de moi en dfaisant les derniers b outons. La chair de sa poitrine et de son ventre tait plus colore que le tissu. Go nfl bloc, il avait retrouv son apparence humaine, et ctait en partie grce mon sang. uelques taches avaient travers ses vtements pour scher sur sa peau, souillant son c orps si parfait. Je mattendais ce quil essaie de membrasser ou un truc dans le genr e, mais il me dpassa sans me toucher. Le dos de sa chemise tait bruntre et raidi. U n bruit de dchirure retentit quand Jean-Claude le dtacha de sa peau. Il laissa tom ber le haillon sur la moquette et passa dans la chambre. Je restai plante l, fixan t la porte derrire laquelle il avait disparu. Javais vu des cicatrices blanchtres d ans son dos. Enfin, je pensais que ctaient des cicatrices. Difficile dire, avec to ut ce sang... Quelques minutes plus tard, jentendis leau couler dans la salle de b ains. Je massis sur un fauteuil, ne sachant pas que faire. Au bout dun long moment , leau sarrta de couler. Il y eut un instant de silence, puis un clapotis. Jean-Cla ude venait dentrer dans la baignoire. Et il navait pas ferm la porte de la salle de bains derrire lui. Gnial. 339 | P a g e

Ma petite, appela-t-il. Je ne rpondis pas. Ma petite, je sais que tu es l. Je tente nds respirer. Je mapprochai de la porte de la chambre, attentive ne pas regarder dans la salle de bains. Puis je madossai au mur et croisai les bras sur ma poitri ne. Oui ? Il ny a pas de serviettes propres. Que voulez-vous que jy fasse ? Pourra is-tu appeler la rception et demander quon nous en monte ? a doit pouvoir se faire, grognai-je. Merci. Je marchai vers le tlphone grands pas furieux. Il stait aperu de labsence de serviettes propres avant dentrer dans la baignoire. Moi-mme, je savais quil nen restait pas, mais javais t trop occupe lcouter sbattre dans leau pour y colre tait dirige contre moi autant que contre lui. Jean-Claude a toujours t un fils de pute pnible. Jaurais d faire plus attention. Jtais dans une chambre dhtel qui ress mblait une foutue suite nuptiale, avec Jean-Claude nu et dgoulinant deau savonneus e dans la pice voisine. Aprs ce que je lavais vu faire avec Jason, je naurais pas d pr ouver la moindre attirance sexuelle. Et pourtant... Peut-tre tait-ce seulement une habitude. Ou Larry avait-il raison ? Je ne voulais pas croire que Jean-Claude ta it un cadavre pourrissant comme les autres. Jappelai la rception et rclamai des ser viettes propres. Pas de problme, me rpondit-on. Elles arrivaient tout de suite. Pe rsonne ne me fit remarquer lheure tardive, ni ne me posa de question. En gnral, lama bilit des employs dun htel est proportionnelle aux tarifs quil applique. Une femme de chambre vint frapper la porte de la suite. Elle tenait quatre grandes serviette s moelleuses. Je la regardai en hsitant. Aprs tout, jaurais pu lui demander de les porter Jean-Claude. Madame ? 340 | P a g e

Je pris les serviettes, la remerciai et fermai la porte. Je ne pouvais pas laiss er une inconnue voir quil y avait un vampire nu dans ma baignoire. Je ntais mme pas sre que laspect vampire soit le plus embarrassant. Les filles convenables ne se re trouvent pas avec un mle humain ou non dans leur baignoire 4 heures du matin. Je ntais peut-tre pas une fille convenable. Et lavais-je seulement t un jour ? La chambre tait plonge dans le noir. La seule lumire, qui venait de la salle de bains, dcoupai t un rectangle brillant sur la moquette. Je serrai les serviettes contre ma poit rine, pris une profonde inspiration et entrai dans la chambre. De l, je pouvais v oir la baignoire, mais Dieu merci, pas entire. Japercevais simplement un bout de p orcelaine blanche et une montagne de bulles. Du coup, les muscles de mes paules s e dtendirent un peu. Les bulles peuvent cacher beaucoup de pchs. Je mimmobilisai sur le seuil de la salle de bains. Jean-Claude tait adoss au rebord de la baignoire, sur lequel il avait tendu ses deux bras. Ses cheveux noirs humides, quil avait dj sh ampouins, pendaient sur ses paules nues. Sa tte tait appuye contre le carrelage du mu r. Sous ses paupires closes, ses cils formaient deux demi-lunes sombres sur ses j oues ples. Des gouttes deau saccrochaient son visage et ce que je pouvais voir de s on corps. Il semblait presque endormi. Un genou mergea de la masse de bulles blan ches, mouill et dgoulinant. Jean-Claude tourna la tte vers moi et ouvrit les yeux. Ses prunelles bleues semblaient encore plus sombres que dhabitude, peut-tre cause de leau qui alourdissait et fonait ses cheveux. Je pris une courte inspiration et lchai : Voici vos serviettes. Peux-tu les poser l, sil te plat ? demanda-t-il avec u n geste languissant. L, ctait sur labattant des toilettes, quil avait ferm et qui se rouvait porte de la baignoire. Je vais plutt les mettre sur le lavabo, proposai-je . 341 | P a g e

Pour que je fiche de leau partout en sortant de la baignoire, avant de pouvoir le s attraper ? La voix de Jean-Claude tait neutre, dpourvue de tout pouvoir vampiriq ue et quasiment atone. Il avait raison. Il ne se jetterait pas sur moi quand je passerais prs de lui. Si avait t son intention, il laurait dj fait. Dieu sait que les casions navaient pas manqu. Je me comportais comme une idiote. Je posai les servie ttes, en faisant trs attention ne pas regarder la baignoire. Tu dois avoir des ta s de questions sur ce qui sest pass tout lheure, lana Jean-Claude. Je le regardai. S ur son torse nu, leau refltait la lumire comme du mercure. Un peu de mousse tremblo tait sous un de ses mamelons. Saisie par une horrible envie de lcarter, je reculai jusquau mur du fond. Offrir des rponses de votre plein gr ne vous ressemble pas, d is-je. Je me sens dhumeur gnreuse, ce soir. Sa voix tait alourdie par lapproche du so mmeil. Si vous ntiez pas nu dans un bain de mousse, me feriezvous la mme propositio n ? Peut-tre pas. Mais si je dois satisfaire ta curiosit dvorante, nest-ce pas plus amusant ainsi ? Amusant pour qui ? Pour nous deux, si seulement tu voulais ladmet tre. Malgr moi, je souris. Je nen avais pas eu lintention, ne dsirant pas me dlecter de le voir tout mouill et couvert de savon. Je voulais avoir peur de lui et javais peur de lui, mais a ne mempchait pas de le dsirer. De brler denvie de laisser mes mai ns courir le long de sa chair nue et de toucher ce que les bulles dissimulaient. Je ne voulais pas faire lamour je narrivais mme pas imaginer a , mais je me serais ien laiss tenter par une petite exploration. Et je dtestais a. Jean-Claude tait un c adavre. La scne dont javais t tmoin ce soir aurait d men convaincre. Tu fronces les rcils, ma petite. Pourquoi ? Je vous ai demand si les deux vampires pourrissantes taient une illusion, et vous mavez rpondu que non. Je vous ai 342 | P a g e

demand si votre apparence tait relle, et vous avez rpondu que oui. Les deux formes ta ient relles ! Cest vrai. tes-vous un cadavre pourrissant ? Jean-Claude ramena ses b ras le long de ses flancs et se laissa glisser dans leau savonneuse jusqu ce que sa tte seule merge encore des bulles. Ce nest pas une de mes formes. Ce nest pas une r onse. Il sortit une main ple de leau, une poigne de mousse reposant dans sa paume c omme une boule de neige. Il existe diffrentes capacits vampiriques, ma petite. Tu le sais. Quel rapport avec la choucroute ? Il leva son autre main et joua avec l a mousse, la faisant passer de lune lautre. Janos et ses deux compagnes sont dun t ype diffrent du mien. Et beaucoup plus rare. Si tu me vois un jour sous la forme dun cadavre pourrissant, cest que je serai bel et bien mort. Mais eux, ils peuvent se dcomposer et se reconstituer volont, ce qui les rend infiniment plus difficile s tuer. Le feu est le seul moyen de garantir quils ne reviendront pas. Je vous tr ouve bien bavard tout coup, lchai-je sur un ton souponneux. Vous ne mavez jamais rvl utant dinformations la fois. Jean-Claude rentra ses mains dans leau et se redressa , des paquets de mousse sur le torse. Cest parce que jai peur que tu croies que ce qui est arriv Jason se produise entre nous... Nous ne mettrons jamais cette thori e lpreuve. Tu sembles bien sre de toi. Ton dsir flotte dans lair comme un parfum, et ourtant, tu es vraiment persuade que nous ne ferons jamais lamour. Comment peux-tu avoir envie de moi presque autant que jai envie de toi et tre convaincue que nos deux corps ne suniront jamais ? Pas certaine davoir une rponse, je glissai le long du mur et massis sur le carrelage, les genoux plis contre la poitrine. Mon flingue tapa contre le mur. 343 | P a g e

Cest comme a, cest tout. Je ne pourrais pas. Une partie de moi le regrettait. Mais une partie seulement. Pourquoi, ma petite ? Le sexe est une question de confianc e. Il faut que jaie confiance en quelquun pour faire lamour avec lui. Or, je nai pas confiance en vous. Il riva sur moi ses yeux si bleus. Tu es sincre, nest-ce pas ? Absolument. Je ne te comprends pas, ma petite. Jessaie, mais en vain. Vous aussi , vous tes une nigme pour moi, si a peut vous consoler. a ne me console pas. Si tu ta is une femme normale, nous aurions couch ensemble depuis longtemps. Jean-Claude s oupira et se redressa encore, leau ne lui arrivant plus quau niveau de la taille. v idemment, si tu tais une femme normale, je ne crois pas que je taimerais. Cest la p oursuite qui vous excite. Le dfi. Exact, mais dans ton cas, il ny a pas que a. Si s eulement tu voulais bien me croire... Il se pencha en avant, ramena ses genoux c ontre sa poitrine nue et les entoura de ses bras en arrondissant les paules. Alor s, japerus les cicatrices blanches qui couraient le long de son dos pour disparatre dans leau. Elles ntaient pas si nombreuses, mais quand mme. Do viennent ces cicatric s sur votre dos ? demandai-je. Sauf si elles vous ont t infliges avec un objet bni, vous auriez d pouvoir les gurir. Jean-Claude tourna la tte vers moi et appuya la jo ue sur ses genoux pour me regarder. Tout coup, il semblait plus jeune, plus huma in, presque vulnrable. Pas si je les ai rcoltes avant ma mort. Qui vous a fouett ? is le corrig par procuration du fils dun aristocrate. Vous dites la vrit, nest-ce ? Oui. 344 | P a g e

Cest pour a que Janos a agi ainsi ce soir : pour vous rappeler do vous venez ? Oui. Vous ntes pas n noble ? Jai vu le jour dans une maison au sol en terre battue, ma pe tite. Ben voyons ! Il releva la tte. Si je devais rinventer mes origines, jaurais ch oisi quelque chose de plus romantique ou de plus original que fils de paysan. Do nc, vous tiez domestique dans un chteau ? Jtais le compagnon du fils unique de mon m atre. Chaque fois quil se faisait tailler de nouveaux vtements, jen recevais aussi. Nous avons eu le mme prcepteur et le mme professeur dquitation. ses cts, jai appris aniement de lpe, les danses et la bonne faon de se tenir table. Et quand il faisait une btise, cest moi qui tais puni sa place, parce quil tait le seul fils de ses paren ts, lhritier dun nom trs ancien. Il se radossa au bord de la baignoire, se recroquev illant sur lui-mme. De nos jours, ds que des parents donnent une fesse leur enfant, les mes bien pensantes sinsurgent et parlent de maltraitance. Les gens nont aucune ide de ce quest la vritable maltraitance. Quand jtais petit garon, tout le monde trou vait normal de fouetter un enfant dsobissant ou de le battre jusquau sang. Y compri s les aristocrates. Mais mes matres navaient quun seul fils, et ils voulaient le prs erver. Ils donnrent de largent mes parents pour pouvoir memmener chez eux. La dame du manoir mavait choisi cause de ma beaut. Plus tard, la vampire qui me transforma me dit la mme chose. Attendez une minute ! lanai-je. Jean-Claude tourna la tte ver s moi pour me faire sentir le poids de ses yeux bleus. Je fis un gros effort afi n de ne pas dtourner le regard. 345 | P a g e

Ce visage et ce corps magnifiques ne sont quune illusion vampirique, pas vrai ? P ersonne ne pourrait tre aussi beau. Je tai dj expliqu que mes pouvoirs ne sont pas re sponsables de la faon dont tu me vois... Au moins, la plupart du temps. Seraphina a dit que vous tiez le giton de tous les vampires qui dsiraient samuser avec vous. Quest-ce que a signifie ? Les vampires tuent des humains pour se nourrir, mais il s ont des tas dautres raisons de les transformer. Largent, le pouvoir, lamour... En ce qui me concerne, ce fut le dsir sexuel. Quand jtais encore jeune et faible, ils me faisaient circuler parmi eux. Et quand un deux se lassait de moi, il y en ava it toujours un autre pour prendre sa place. Je le regardai, horrifie. Vous avez r aison. Si vous deviez inventer une histoire, a ne serait pas celle-l. La vrit est so uvent hideuse ou dcevante, ma petite, ne trouves-tu pas ? Je hochai la tte. Seraph ina avait lair g. Je croyais que les vampires ntaient pas censs vieillir... Nous gard ns lapparence que nous avions au moment de notre mort. Connaissiez-vous Seraphina quand vous tiez jeune ? Oui. Avez-vous couch avec elle ? Oui. Comment avez-vous p u la laisser vous toucher ? Je lui avais t donn par un matre vampire face auquel ell e ferait ple figure, mme avec ses nouveaux pouvoirs. (JeanClaude plongea son regar d dans le mien.) Elle sait ce que tu veux. Elle connat ton souhait le plus cher, ton dsir le plus brlant, et elle peut le raliser ou, au moins, ten donner limpression . Que ta-t-elle offert, ma petite ? Qua-t-elle pu te proposer ce soir pour manquer te faire craquer ? Je dtournai les yeux. Et vous ? Que vous a-t-elle offert jadi s ? 346 | P a g e

Du pouvoir. Je sursautai. Du pouvoir ? Jean-Claude hocha la tte. Celui de leur cha pper tous. Mais vous aviez dj la capacit de devenir un matre vampire. Elle tait en v us depuis le dbut. Sinon, personne naurait pu vous la confrer. Il eut un sourire qu i navait rien de joyeux. Je le sais prsent. Mais lpoque, je croyais que Seraphina t la seule qui me sauverait dune ternit de... Jean-Claude nacheva pas sa phrase. Il se laissa glisser sous leau, seules quelques mches noires flottant encore la surfa ce de la baignoire. Puis il se redressa en expirant bruyamment et en clignant de s paupires. Ses cils pais taient colls entre eux. Il passa les mains dans ses cheveu x mouills, qui se rpandirent sur ses paules. Vos cheveux ntaient pas si longs la prem ire fois que nous nous sommes rencontrs. Jai remarqu que tu aimais a chez un homme. i vous tes mort, comment peuvent-ils continuer pousser ? a, cest une question laque lle je te laisserai trouver la rponse. Il tordit sa chevelure pour lessorer, puis tendit la main vers la pile de serviettes. Je me relevai prcipitamment. Je vous l aisse vous rhabiller. Jason et Larry sont revenus ? Pas encore. Dans ce cas, je ne vais pas me rhabiller tout de suite. Il se releva en attirant une serviette l ui. Jeus une brve vision de son corps nu et ple, dgoulinant deau mousseuse, avant que la serviette sinterpose. temps. Je menfuis de la salle de bains. 347 | P a g e

Chapitre 30 e me pelotonnai dans le fauteuil le plus loign de la chambre. Mais je ne pus dtache r mon regard de la porte ouverte. Et merde ! Jaurais voulu prendre mes jambes mon cou, ntait que a naurait servi rien. Ce ntait pas de Jean-Claude que je me mfiais. s de moi. Je touchai le Firestar, dans la poche de mon peignoir. Il tait lisse, d ur et rassurant, mais il ne maiderait pas sur ce coup-l. La violence est une chose que je comprends. Le sexe me pose plus de problmes. Honntement, je navais pas envi e de coucher avec JeanClaude, mais jesprais voir encore un bout de sa chair nue. L a ligne de sa cuisse, ou peut-tre... Je pressai les paumes de mes mains contre me s yeux, comme pour chasser limage qui venait de simposer moi. Ma petite ? Sa voix semblait beaucoup plus proche que si elle venait de la salle de bains. Je ne vou lais pas regarder, comme si je risquais de devenir aveugle, conformment aux menac es de grand-maman Blake. Mais je sentis lair se dplacer alors quil sapprochait de mo i. Millimtre par millimtre, je baissai mes mains. JeanClaude tait agenouill devant m oi, une paisse serviette blanche enroule autour de la taille. Je laissai mes mains retomber sur mes genoux. Des gouttes deau perlaient toujours sur sa peau. Il stait peign, mais ses cheveux encore mouills, plaqus en arrire, dcouvraient plus son visag e que dhabitude. Sans le contraste de ses boucles noires, ses yeux semblaient plu s clairs. Jean-Claude posa une main sur chaque accoudoir et se pencha vers moi. Ses lvres effleurrent les miennes en un 348 | P a g e J

baiser fugitif, presque chaste. Puis il scarta de moi, lcha le fauteuil et sassit su r ses talons. Javais limpression que mon cur tait remont dans ma gorge, et a ntait pa ause de la peur. Jean-Claude me prit doucement les mains, les souleva et les pos a sur ses paules nues. Sa peau tait tide, lisse et humide. Il ne me serrait pas du tout les poignets. Jaurais facilement pu me dgager, et je savais quil naurait rien f ait pour men empcher. Mais lorsquil fit courir ses mains le long de mon torse, je ma rrachai son treinte. Il ne pronona pas un mot, nesquissa pas le moindre geste, se c ontentant de rester agenouill et de me dvisager. Je voyais pulser la veine de son cou, et javais envie de la toucher. Je posai de nouveau mes mains sur ses paules e t approchai mon visage du sien. Alors que ses lvres venaient ma rencontre, je le saisis par le menton et lui tournai la tte sur le ct. Puis jappuyai mes lvres sur son cou, les entrouvris et ttonnai jusqu ce que je sente son pouls battre contre ma la ngue. Il avait un got de savon parfum, deau et de propret. Je me laissai glisser ter re et me retrouvai agenouille face lui. prsent, il tait plus grand que moi, mais pa s trop. Je lchai leau sur sa poitrine et mautorisai faire une chose dont javais envi e depuis des mois. Alors que ma langue lui caressait le mamelon, je le sentis fr issonner. Quand il dfit la ceinture de mon peignoir, je ne protestai pas. Je le l aissai glisser ses mains sous la panne de velours et les poser sur ma taille. Se ul mon tee-shirt sparait encore sa chair de la mienne. Ses doigts remontrent le lo ng de mes flancs et caressrent ma poitrine. Pendant ce temps, mon flingue se bala nait dans la poche de mon peignoir dfait. Un mouvement qui me distrayait et mirrita it. Je levai mon visage vers celui de Jean-Claude. Ses bras glissrent derrire mon dos et me pressrent contre la longue ligne humide de son corps. Sa serviette tait dangereusement prs de se dtacher. Ses lvres caressrent les miennes. Doucement dabord, puis avec de plus en plus davidit. Pour un peu, il maurait 349 | P a g e

presque fait mal. Ses bras taient verrouills autour de mes paules. Mes mains descen dirent vers sa taille et dcouvrirent que la serviette tait dj dfaite. Le bout de mes doigts effleurant le haut de ses fesses, je maperus que seule la pression de nos c orps lempchait de tomber. Jean-Claude me dvorait la bouche. Je sentis quelque chose daigu, de douloureux. Je me rejetai en arrire et gotai mon propre sang. Jean-Claud e me lcha. Il se rassit sur ses talons, la serviette pose sur ses genoux. Dsol, ma p etite. Je me suis laiss emporter. Je touchai ma langue et retirai mes doigts tachs de sang. Vous mavez mordue. Encore une fois, je suis dsol. Je nen doute pas. Ne e pas les offenses. Tu viens dadmettre, pour ton bnfice autant que pour le mien, que tu prouves de lattirance envers moi. Je massis sur le sol au pied du fauteuil, mon peignoir toujours ouvert et mon tee-shirt remont jusqu la taille. Je suppose quil ta it un peu tard pour protester de mon innocence. Daccord, de lattirance. Vous tes co ntent ? Presque, dit-il. prsent, je voyais autre chose dans ses yeux. Quelque cho se de sombre, de liquide et dinfiniment ancien. Je peux toffrir mon corps mortel e t bien plus encore, ma petite. Bien plus quaucun amant humain. Tu nas jamais rien connu de semblable. Perdrai-je un peu de sang chaque fois ? Ctait un accident. Je le regardai en silence. Ple et mouill, agenouill devant moi avec une pauvre serviet te chiffonne qui ne masquait pas grand-chose de sa nudit. Cest la premire fois que j e trompe Richard, dclarai-je enfin. Tu sors avec moi depuis des semaines. 350 | P a g e

Je secouai la tte. Ce ntait pas tromper. Contrairement ce que je viens de faire. Da ns ce cas, puis-je te demander si tu mas tromp avec Richard ? Je navais pas envie d e rpondre. Allez vous habiller. Cest vraiment ce que tu veux ? Subitement gne, je dt urnai le regard. Oui. Sil vous plat. Jean-Claude se releva en tenant la serviette. Je baissai les yeux, et neus pas besoin de voir son visage pour savoir quil souri ait. Il gagna la chambre sans prendre la peine de senvelopper de la serviette. Se s muscles bougeaient sous sa peau, de sa taille jusqu ses mollets, et je profitai du spectacle jusqu ce quil passe dans la pice voisine. Je touchai ma langue du bout du doigt. Elle saignait encore. Voil ce qui arrive quand on embrasse un vampire. Rien que dy repenser, a me rendait nerveuse. Ma petite ? appela Jean-Claude. Oui. Tu as un sche-cheveux ? Dans ma valise. Servez-vous. Dieu merci, je lavais trane prs de la porte de la salle de bains pour mpargner la peine de revenir la chercher en sortant de la douche. Un bon point pour ma paresse. Maintenant que mes hormones refluaient, lembarras reprenait le dessus. Jentendis mon sche-cheveux se mettre en marche, et me demandai si Jean-Claude se tenait nu devant le miroir pendant quil se coiffait. Jtais parfaitement consciente davoir simplement approcher de la porte pour le vrifier. Je me relevai, descendis mon tee-shirt sur mes cuisses, nouai la ceinture de mon peignoir et massis sur le canap en tournant le dos la chambre. Co mme a, je ne serais pas tente. Je sortis le Firestar de ma poche et le posai sur l a table basse, devant moi. Toujours aussi solide et aussi sombre, il semblait me fixer dun air accusateur. 351 | P a g e

Le sche-cheveux sarrta. Ma petite ? appela de nouveau Jean-Claude. Quoi encore ? Vi ens me parler pendant que le soleil se lve. Je levai les yeux vers la fentre dont il avait ouvert les rideaux. Dehors, le ciel tait moins sombre. Il ny avait pas en core de lumire, mais il sclaircissait peu peu. Je refermai les rideaux et passai da ns la pice voisine, laissant le Firestar sur la table. De toute faon, le Browning t ait dans la chambre. Jean-Claude avait proprement repli le couvre-lit et la couve rture au pied du lit. Seul le drap couleur de vin rouge cachait son corps jusqu la taille. Ses doux cheveux noirs bouclaient sur la taie doreiller. Tu peux venir ta llonger prs de moi, si tu veux. Je madossai au mur et secouai la tte. Je ne te prop ose pas de faire lamour, ma petite. Laube est trop proche pour a. Je toffre une moit i du lit... Je dormirai sur le canap, mais merci quand mme. Un sourire lgrement moque ur retroussa le coin de ses lvres. Son arrogance habituelle refaisait surface. Il tait presque rconfortant de sapercevoir que rien navait chang. Ce nest pas en moi qu tu nas pas confiance. Cest en toi. Je haussai les paules. Il tira le drap sur sa p oitrine un geste presque protecteur. a vient, dit-il avec une trace de peur dans la voix. Quest-ce qui vient ? Le soleil. Je regardai les rideaux tirs, contre le m ur du fond. Ils taient trop pais pour laisser entrer la lumire, mais un rayon gristr e soulignait leurs contours. a va aller, mme sans votre cercueil ? demandai-je. Ta nt que personne nouvrira les rideaux... Je taime, ma petite. Autant que jen suis ca pable. Je ne sus pas quoi rpondre. Je vous dsire ne me semblait gure appropri. Je v us aime aussi et t un mensonge. 352 | P a g e

La lumire blanchit autour des rideaux. Le corps de JeanClaude saffaissa sur le lit . Il roula sur le ct, une main tendue, lautre plaquant le drap sur sa poitrine. Alo rs quil se tournait vers la fentre, je sentis le got de sa peur sur ma langue. Magen ouillant prs du lit, je faillis lui prendre la main, mais je me retins. Et mainte nant, que va-t-il se passer ? Si tu veux le savoir, tu nas qu regarder. Je mattendai s ce que ses yeux papillotent et ce que a voix devienne pteuse comme sil sendormait . Mais cela ne se passa pas ainsi. La douleur le fit grimacer. a fait mal, chucho ta-t-il. Puis ses paupires se fermrent dun coup, et son visage se dtendit. Javais dj v mourir des gens, regard la lumire steindre dans leurs yeux et senti leur me schapper e leur corps. Et ce fut ce qui arriva. Quand le soleil levant dcoupa une ligne bl anche autour des rideaux, Jean-Claude mourut. Son souffle schappa de ses poumons e n un sifflement rauque. Agenouille prs du lit, je frissonnai. Bon sang, je savais reconnatre un cadavre quand jen voyais un. Et merde ! Les bras croiss sur le drap e t le menton pos dessus, jobservai Jean-Claude, attendant quil respire ou quil bouge. Mais une immobilit parfaite stait empare de lui. Je tendis une main vers son bras. Un instant, mes doigts simmobilisrent au-dessus de sa peau. Puis je le touchai. Sa chair tait encore tide, encore humaine, mais il ne bougeait pas. Je lui saisis le poignet : pas de pouls. Aucun sang ne circulait dans son corps. Sapercevait-il q ue jtais l ? Me sentait-il le toucher ? Je le contemplai pendant ce qui me parut un e ternit. Javais enfin la rponse ma question. Les vampires taient morts. La force qui les animait ressemblait mon pouvoir : une forme de ncromancie. Voil qui clairait l a ncrophilie sous un nouveau jour, sans mauvais jeu de mots. 353 | P a g e

Javais cru sentir son me schapper de son corps. tait-ce le fruit de mon imagination ? Les vampires ne sont pas censs avoir une me cest bien l le problme... Pourtant, java s peru lenvol de quelque chose. Si ce ntait pas une me, de quoi pouvait-il sagir ? Et si ctait une me, o allait-elle pendant la journe ? Qui veillait sur les mes des vampir es alors quils gisaient morts labri du soleil ? Quelquun frappa la porte de ma suit e. Les garons taient de retour. Je me levai en resserrant la ceinture de mon peign oir. Javais soudain trs froid, et je ne comprenais pas pourquoi. Je marchai vers l a porte. La coupure de ma langue avait presque cess de saigner. 354 | P a g e

Chapitre 31 e rvais. Dans mon rve, quelquun me tenait sur ses genoux. Des bras lisses et bruns menveloppaient. Je levai les yeux vers le visage rieur de ma mre, la plus belle fe mme du monde... Je me pelotonnai contre elle et inspirai lodeur propre de sa peau . Elle avait toujours senti le talc Hypnotique. Elle se pencha et membrassa sur l es lvres. Javais oubli le got de son rouge, la faon dont elle me frottait la bouche a vec son pouce et clatait de rire parce quelle mavait barbouille. Cette fois, quand e lle retira son doigt, il tait macul dune substance plus brillante, plus liquide que dhabitude. Du sang. Elle stait pique avec une pingle nourrice. Fais un bisou sur mo bobo pour le gurir, Anita , ditelle en me tendant son pouce. Mais trop de sang co ulait le long de sa main en filets carlates. Je levai de nouveau les yeux vers so n visage. Lui aussi ruisselait de sang. Je me rveillai en sursaut sur le canap de velours, haletante. Je sentais encore le got de son rouge lvres sur ma bouche, et lodeur du talc Hypnotique saccrochait moi. Larry se redressa sur la causeuse en se frottant les yeux. Quest-ce qui se passe ? Le tlphone a sonn ? Non. Jai fait un cau hemar. Il hocha la tte, stira, puis frona les sourcils. Tu tes mis du parfum ? Que v ux-tu dire ? Du parfum ou du talc. Tu ne sens pas ? Je dglutis et faillis mtrangler . Si, je le sens. Je poussai ma couverture et jetai loreiller travers la pice. Lar ry posa les pieds sur le sol. 355 | P a g e J

Mais enfin, quest-ce qui tarrive ? Javanai vers la fentre et tirai les rideaux. La po rte de la chambre ferme, Jean-Claude tait en scurit. Jason devait dormir avec lui. D ebout dans la lumire du soleil, je laissai sa chaleur me pntrer et mappuyai contre l a vitre tide. Alors seulement, je maperus que je ne portais rien dautre quun maxi tee -shirt par-dessus ma culotte. Tant pis. Je restai plante devant la fentre plusieur s minutes, attendant que les battements de mon cur ralentissent. Seraphina ma envo y un rve, expliquai-je. Lodeur que tu sens cest le parfum de ma mre. Larry me rejoign it. Il portait un short de gym et un tee-shirt vert. Ses cheveux roux et boucls ta ient tout bouriffs. Quand il entra dans la lumire, il plissa les yeux. Je croyais q ue seul un vampire ayant une connexion avec toi une prise sur toi pouvait envahi r tes rves, dit-il. Je le croyais aussi. Alors, comment ai-je pu sentir le parfum de ton rve ? Le front appuy contre la vitre, je secouai la tte. Je ne sais pas. Se raphina ta marque ? Je ne sais pas. Il me posa une main sur lpaule et la pressa. a v aller. Je me dgageai et fis les cent pas dans le salon. Non, a nira pas du tout, L arry ! Seraphina a envahi mes rves. Jusque-l, personne dautre que Jean-Claude ny tait parvenu. Je marrtai net en mavisant que ctait faux. Nikolaos lavait fait. Mais seulem ent aprs mavoir mordue. Quoi quil en soit, ctait trs mauvais signe. Que vas-tu faire demanda Larry. La tuer. Lassassiner, tu veux dire. Sil ne mavait pas dvisage de ses grands yeux srieux, jaurais rpondu : Et comment ! Mais il est dur de plaisanter 356 | P a g e

avec ces choses-l quand quelquun vous regarde comme si vous veniez de flanquer un coup de pied son chiot prfr. Je vais essayer davoir un mandat. Et si tu ny arrives s ? Si cest elle ou moi, Larry, ce sera elle. Daccord ? Il me dvisagea tristement. Ce que jai fait la nuit dernire... Ctait un meurtre. Je le sais. Mais au moins, je na vais rien prmdit. Reste dans ce mtier assez longtemps, et a finira par tarriver. Il s coua la tte. Je ne crois pas. Crois ce que tu veux, mais cest quand mme la vrit. Ces cratures sont trop dangereuses pour quon respecte les rgles quand on joue avec elle s. Si tu en es persuade ce point, comment peux-tu sortir avec Jean-Claude ? Le la isser te toucher ? Je nai jamais dit que jtais logique. Tu ne peux pas te justifier , pas vrai ? Justifier quoi ? Vouloir tuer Seraphina, ou sortir avec Jean-Claude ? Les deux. Anita, si tu fais partie des mchants, tu ne peux pas faire partie de s gentils. Jouvris la bouche et la refermai. Que pouvais-je rpondre ? Je suis une gentille, Larry, lchai-je enfin. Mais je refuse de devenir une martyre. Si a moblig e enfreindre la loi, tant pis. Alors, tu vas rclamer un mandat dexcution ? insistatil avec une expression parfaitement neutre. Soudain, il semblait beaucoup plus vieux. Presque solennel, malgr ses cheveux roux dresss sur sa tte. Je regardais Lar ry vieillir sous mes yeux. Pas en termes dge, mais dexprience. Quelques mois plus tt, il navait pas du tout ce regard. Le regard de quelquun qui en avait trop vu, trop fait. Il sefforait de rester Sire Galaad, mais Galaad avait Dieu de son ct. Larry na vait que moi. a ne suffisait pas. Le seul moyen dobtenir un mandat serait de menti r, disje. 357 | P a g e

Je sais. Seraphina na enfreint aucune loi pour le moment. Je ne mentirai pas ce s ujet. Larry sourit. Je prfre a. Quand avons-nous rendez-vous avec Dorcas Bouvier ? 15 heures. As-tu trouv ce que tu pourrais sacrifier pour relever les zombies de S tirling ? Non. Que comptes-tu lui dire ? Je ne sais pas encore. Jaimerais vraimen t savoir pourquoi il veut la peau de Magnus. Pour sapproprier son terrain, avana L arry. Le cabinet de Stirling a parl de la famille Bouvier dans son ensemble. a sig nifie que Magnus nest pas le seul leur intenter un procs. Donc, le tuer ne rsoudrai t rien. Alors, pourquoi ? Cest justement la question que je me pose. Nous devons parler Magnus. Et de prfrence loin des oreilles de Seraphina. Ce nest pas moi qui t e contredirai. Mais avant, je voudrais me procurer de longuent antifairies. Du qu oi ? Tu nas pas eu de cours sur les fairies ? Ctait une UV facultative, dit-il pite usement. Longuent antifairies immunise contre leurs glamours. Juste au cas o Magnu s nous cacherait quelque chose de pire que Seraphina. Rien ne peut tre pire que a, affirma Larry. Sans doute, concdai-je. Mais a empchera Magnus de faire usage de sa magie sur nous. Cest une prcaution que nous ferions aussi bien de prendre avant da ller voir Dorrie. Elle nest peut-tre pas aussi effrayante que son frre, mais elle b rille, et jaimerais autant quelle ne brille pas sur nous. Tu crois que Seraphina r etrouvera Jeff Quinlan ? 358 | P a g e

Si quelquun en est capable, cest elle. Elle semblait persuade de russir vaincre Xavi er. Cela dit, Jean-Claude tait convaincu de la vaincre, elle. Et il se trompait. Donc, nous sommes dans le camp de Seraphina ? Prsent comme a, a navait rien dattrayant . Pourtant, je hochai la tte. choisir entre un vampire qui respecte la plupart de s lois, et un autre qui massacre des gamins... Ouais, on est dans son camp. Il ny a pas cinq minutes, tu parlais de la tuer. Je me retiendrai jusqu ce quelle ait sa uv Jeff et but Xavier. Pourquoi le tuerait-elle ? demanda Larry. Parce quil massacr e des humains sur son territoire. Elle peut dire ce quelle veut, cest quand mme un dfi son autorit. Et il mtonnerait que Xavier relche Jeff sans se battre. Que lui est il arriv la nuit dernire, daprs toi ? Y penser ne sert rien. Nous faisons dj tout n e possible pour lui. Nous pourrions parler de Seraphina au FBI, proposa Larry. I l vaut mieux pas. Les matres vampires ne cooprent pas avec les flics moins dy tre fo rcs. Les policiers ont pass trop dannes leur tirer dessus vue. Daccord. Nous devon uand mme trouver un sacrifice assez important pour relever les morts du cimetire, ce soir. Je vais y rflchir, promis-je. Tu nas vraiment aucune ide pour le moment ? L arry semblait surpris. moins de recourir un sacrifice humain, je ne crois pas po uvoir ranimer plusieurs zombies vieux de trois sicles, avouai-je. Mme moi, jai mes l imites. Ravi de tentendre ladmettre. Malgr moi, je souris. Jespre que a restera ent nous... 359 | P a g e

Larry me tendit une main, et je frappai dedans. Il frappa la mienne en retour, e t je me sentis tout de suite mieux. Les amis, a a quand mme du bon ! 360 | P a g e

Chapitre 32 orcas Bouvier tait adosse une voiture dans le parking. Ses cheveux scintillaient a u soleil, tourbillonnant comme des remous la surface dun torrent chaque fois quell e bougeait. Un jean et un dbardeur kaki moulaient sa silhouette irrprochable. Larr y tenta de ne pas la reluquer trop ouvertement, mais ctait difficile. Il portait u n tee-shirt bleu, un jean, des Nike blanches et une surchemise en flanelle carre aux qui dissimulait son holster dpaule. De mon ct, javais enfil un jean, un polo bleu marine, des Nike noires et une chemise bleue deux tailles trop grande pour moi. Javais d lemprunter Larry, car ma veste en cuir tait couverte de poix vampirique, et il me fallait quelque chose pour cacher mon Browning. Se balader avec un flingu e en vue rend les gens nerveux. Larry et moi avions lair de nous fournir dans le mme magasin. Dorrie scarta de la voiture. Y allons-nous ? Nous aimerions dabord parl er Magnus, dclarai-je. Pour pouvoir le livrer aux flics ? Je secouai la tte. Pour dcouvrir pourquoi Stirling a tellement envie de le tuer. Jignore o il est. (Dorrie dut lire du scepticisme sur mon visage, car elle ajouta :) Et mme si je le savais , je ne vous le dirais pas. Les gens qui font usage de magie sur la police risqu ent la peine de mort. Je ne trahirai pas mon frre. Je ne suis pas flic, lui rappe lai-je. Elle plissa les yeux. tes-vous venue examiner le tumulus de Squelette San glant, ou minterroger sur Magnus ? 361 | P a g e D

Pourquoi nous attendiez-vous dehors ? Vous auriez pu rester l longtemps. Je savai s que vous seriez lheure. Ses pupilles tournoyrent et rtrcirent jusqu devenir deux po nts minuscules, comme les yeux dun perroquet surexcit. Daccord, allons-y. Dorrie no us fit contourner le restaurant adoss la lisire des bois et sengagea sur un chemin peine assez large pour laisser passer un homme adulte. Mme si nous marchions en f ile indienne, les branches me fouettaient les paules, et les feuilles vert tendre peine closes frottaient contre mes joues comme du velours. Des racines saillaien t certains endroits, des mauvaises herbes ayant commenc envahir la piste, comme s i elle ntait plus autant frquente quautrefois. Dorrie se dplaait sur le sol accident c aisance, en ondulant des hanches. Visiblement, ce chemin lui tait familier. Mai s il ny avait pas que a. Les branches qui saccrochaient ma chemise ne se prenaient jamais dans ses cheveux. Les racines qui menaaient de me faire trbucher ne la rale ntissaient pas. Nous avions trouv de longuent dans une boutique de dittique. Donc, q ue les buissons scartent pour elle et pas pour nous ne pouvait pas tre une illusion . Les glamours des Bouvier ntaient peut-tre pas la seule chose dont nous devions no us inquiter. Voil pourquoi, exceptionnellement, javais charg mon Browning avec des b alles ordinaires, que avais d acheter pour la circonstance. Larry aussi tait charg bloc, et pour la premire fois, je regrettais quil nait pas deux flingues au lieu dun . Javais gard mon Firestar et ses balles en argent, mais si un vampire nous sautai t dessus, Larry ne pourrait pas se dfendre. videmment, nous tions en plein jour, et les fairies me proccupaient beaucoup plus que les buveurs de sang pour le moment . Nous avions du sel dans nos poches de chemise : pas une grosse quantit, juste a ssez pour lancer sur un fey ou sur un objet enchant par un fey. Le sel neutralise la magie des fairies. Temporairement, mais cest mieux que rien. 362 | P a g e

Une petite brise balaya le chemin et se transforma brusquement en bourrasque. Lai r embaumait le frais et le neuf, limagine que le commencement des temps devait av oir cette odeur : le pain tide, le linge propre, le printemps... lui ralit, il empe stait srement lozone et leau croupie. La ralit sent toujours plus mauvais que les rves veills. Dorrie simmobilisa et se tourna vers nous. Les arbres en travers du chemin ne sont quune illusion. Ignorez-les. Quels arbres ? demanda Larry. Je jurai intri eurement. Il aurait t bien de ne pas trahir notre petit secret. Dorrie revint vers nous. Elle mtudia un moment, puis fit la grimace comme si elle avait vu quelque c hose de rpugnant. Vous portez de longuent, dit-elle. Magnus a tent de nous charmer deux fois. La prudence est la mre de la sret, me dfendis-je. Dans ce cas, nos illusi ons ne vous gneront pas. Elle fit volte-face et repartit dun bon pas, nous laissan t trbucher derrire elle. Le chemin dbouchait sur une clairire parfaitement circulair e. Au centre se dressait un petit tumulus surmont dune croix celtique en pierre bl anche et couvert dune masse de fleurs bleu vif. Le sol disparaissait sous ces cam panules paisses et charnues, la couleur plus intense que celle du ciel. Je ny conn ais pas grand-chose en botanique, mais je sais que les campanules ne poussent pa s spontanment en Amrique du Nord. Pour les cultiver dans le Missouri, il faudrait leur consacrer plus deau que raisonnable. Mais en voyant ce tapis magnifique ento ur darbres, je trouvais que a en valait la peine. Dorrie stait ptrifie parmi les fleur qui lui arrivaient jusquaux genoux. Bouche be, son ravissant visage dform par une e xpression horrifie, elle regardait son frre. Magnus Bouvier tait agenouill au sommet du tumulus, prs de la croix. Sa bouche tait rouge de sang frais. Quelque chose re muait autour et devant lui. Un truc que je sentais plus 363 | P a g e

que je le voyais. Si ctait une illusion, longuent aurait d mimmuniser. Je tentai de lo bserver de biais. Parfois, la vision priphrique marche mieux sur les phnomnes magiqu es. Du coin de lil, je distinguai lair qui ondulait en formant une silhouette plus massive que celle dun homme. Magnus se tourna et nous aperut. Alors quil se relevai t brusquement, les ondulations se dissiprent comme si elles navaient jamais exist. Il sessuya la bouche dun revers de la manche. Dorrie..., dit-il dune voix douce. Sa sur courut au sommet du tumulus. Blasphme ! cria-t-elle avant de le gifler. Jenten dis le bruit que fit sa main en claquant sur la joue de Magnus. Ouille, souffla Larry. Pourquoi est-elle en colre ? Dorrie frappa de nouveau Magnus, si fort quil en tomba sur le cul au milieu des fleurs. Comment as-tu pu ? fulmina-t-elle. Com ment as-tu pu faire une chose aussi vile ? Quest-ce quil a fait ? demanda Larry. I l sest nourri de Tte corche, Squelette Sanglant. Comme son anctre, expliquai-je. Dorr ie se tourna vers nous. Elle semblait hagarde et horrifie, comme si elle avait su rpris son frre en train de molester des enfants. Ctait interdit. (Elle se retourna vers Magnus.) Et tu le savais ! Je voulais le pouvoir, Dorrie, se dfendit son frre . Quel mal ai-je fait ? Quel mal ? Quel mal ? Dorrie le saisit par les cheveux e t le fora se redresser sur les genoux, exposant des traces de morsure dans son co u. Voil pourquoi cette crature peut tappeler. Et pourquoi un des Daoine Sidhe, ft-il un btard comme toi, est appel par la mort. Elle le lcha si brusquement quil tomba q uatre pattes. Puis elle sassit prs de lui et se mit pleurer. 364 | P a g e

Javanai vers eux. Les campanules scartrent sur mon passage comme les flots de la mer Rouge devant Mose. Elles ne remurent pas : simplement, elles ntaient jamais l o je pos ais les pieds. Doux Jsus, hoqueta Larry. Jhallucine, ou ces fleurs bougent ? Pas e xactement, rpondit Magnus. Il descendit du monticule de terre et simmobilisa sa ba se. Il portait encore le smoking de la veille, enfin, ce quil en restait. La tach e de sang, sur sa manche, brillait sur le tissu blanc. Nous nous fraymes un chemi n parmi les campanules qui bougeaient... et ne bougeaient pas... pour le rejoind re au pied du tumulus. Magnus avait coinc ses cheveux derrire ses oreilles de faon dgager son visage. Et non, ses oreilles ntaient pas pointues. Je me demande bien do v ient cette rumeur idiote. Il soutint mon regard sans broncher. Sil avait honte de ce quil avait fait, a ne se voyait pas. Dorrie continuait pleurer comme si son cur allait se briser. Maintenant, vous savez, lcha Magnus. On ne peut pas saigner un fairie, dans sa chair ou ailleurs, sans magie rituelle, lanai-je. Jai lu le sort, Magnus. Il me sourit, et son sourire tait toujours aussi sduisant malgr le sang qu i maculait les coins de sa bouche. Jai d me lier la crature, avoua-t-il. Lui donner un peu de ma mortalit pour avoir son sang. Le sort nest pas cens vous aider tirer du sang, insistaije. Il a t conu pour permettre aux fairies de sentre-tuer. Si la cra ture a reu un peu de votre mortalit, avez-vous reu un peu de son immortalit ? demand a Larry. Une bonne question. En effet, dit Magnus, mais ce nest pas pour a que je lai fait. Tu las fait pour le pouvoir, espce de fils de pute ! grogna Dorrie. Elle descendit du tumulus, glissant parmi les tranges fleurs. 365 | P a g e

Tu voulais lancer de vrais glamours, avoir de la vraie magie. Mon Dieu, Magnus, tu dois boire son sang depuis ton adolescence. cette poque, tes pouvoirs se sont soudain dvelopps. Nous avons tous cru que ctait cause de la pubert. Je crains que no , chre sur ! lana Magnus. Dorrie lui cracha la figure. Notre famille a t maudite et ie cette terre pour racheter le pch de notre anctre. Ce pch que tu viens de commettre ton tour. Squelette Sanglant sest chapp la dernire fois que quelquun a tent de boire s on sang. Il na pas boug dici, ces dix dernires annes. Quen sais-tu ? Comment peux-t e certain que la crature nbuleuse que tu as appele nest pas sortie de sa prison pour effrayer des enfants ? Tant quelle ne leur fait pas de mal, o est le problme ? rpli qua Magnus. Attendez une minute, dit Larry. Pourquoi ferait-elle peur aux enfant s ? Je te lai dj dit : cest une vieille comptine. Tte corche, Squelette Sanglant ta ns manger les enfants dsobissants. Une ide horrible me traversa lesprit. Javais vu un vampire utiliser une pe, mais tais-je absolument sre que ctait bien a ? Non... Quand crature sest chappe, autrefois, et quelle a massacr la tribu indienne, a-t-elle utili s une arme, ou seulement ses mains ? demandai-je. Je lignore, rpondit Dorrie. Cest i mportant ? Oh, mon Dieu, souffla Larry. a pourrait ltre, dis-je. Vous pensez ces m urtres, cest a ? lana Magnus. Vous vous trompez. Squelette Sanglant ne peut pas se manifester physiquement. Jy ai veill. En es-tu certain, cher frre ? En es-tu absolu ment certain ? 366 | P a g e

La voix de Dorrie tranchait et dcoupait. Elle maniait le mpris comme une arme. Oui , jen suis certain. Nous devons faire appel une sorcire, dclarai-je. Je ne suis pas assez cale en la matire. Dorrie hocha la tte. Je comprends. Le plus tt sera le mieu x. Tte corche, Squelette Sanglant nest pas responsable de ces meurtres, insista Magn us. Dans votre propre intrt, je lespre, dis-je. Pourquoi ? Parce que cinq personnes sont mortes. Des gamins qui navaient rien fait pour mriter a. Il est emprisonn par u ne combinaison de pouvoir indien, chrtien et fey. Il ne peut pas se librer. Je con tournai lentement le tumulus. Les campanules charnues scartaient toujours devant m oi. Je tentai dobserver mes pieds, mais cela me fit tourner la tte, parce que les fleurs bougeaient... sans bouger. Ctait comme essayer de les regarder clore. On a b eau savoir que le processus est en cours, on narrive jamais le saisir. Je me tour nai vers le tumulus. Comme je nessayais pas de percevoir les morts, la lumire du j our ne me gnait pas. Il abritait de la magie, une putain de quantit de magie. Je na vais encore jamais senti de la magie fey. Pourtant, il y avait l quelque chose de familier, et ce ntait pas le pouvoir chrtien. De la ncromancie, compris-je. Elle a particip llaboration du sort demprisonnement. (Jachevai mon tour du tumulus et me cam pai devant Magnus.) Un petit sacrifice humain, peut-tre ? Pas exactement. Nous ne recourions jamais un sacrifice humain, affirma Dorrie. Elle, peut-tre pas. Mais son frre, je nen tais pas si sre. Toutefois, je me gardai de le lui dire. Elle tait dj assez bouleverse. Sil ne sagit pas dun sacrifice, de quoi sagit-il ? 367 | P a g e

Nos anctres sont ensevelis dans trois de ces collines, rpondit Magnus. Leurs corps sont des pieux qui immobilisent le vieux Squelette Sanglant. Comment pouvez-vou s ignorer lesquelles de ces collines appartenaient votre famille ? Tout a remonte plus de trois cents ans. Il ny avait pas dactes de proprit, lpoque. Au dbut, je n s sr cent pour cent que celle qui intresse Stirling en fasse partie. Mais quand il s ont commenc les travaux dexcavation, je lai senti. Il frissonna et se recroquevil la sur lui-mme, comme si la temprature avait brusquement baiss. Vous ne pouvez pas relever les morts pour lui. Si vous le faites, vous librerez Squelette Sanglant. Et le sort ncessaire pour larrter est trs compliqu. Je ne suis pas certain de russir e lancer et je ne connais pas de chaman indien. Tu as pitin tout ce que nous reprse ntions, dit Dorrie. Seraphina vous a offert quoi ? demandai-je Magnus. De quoi p arlez-vous ? Elle offre chacun dexaucer le dsir le plus secret de son cur. Quel tait le vtre, Magnus ? La libert et le pouvoir. Elle ma promis de dgoter un autre gardie n pour Tte corche, Squelette Sanglant. Elle a dit quelle trouverait un moyen de me p ermettre de conserver le pouvoir que je lui avais emprunt, tout en mpargnant la pei ne davoir veiller sur lui. Et vous lavez crue ? Je suis la seule personne de ma fa mille qui a ce pouvoir. Nous serons ses gardiens jamais, pour nous punir davoir v ol son pouvoir et de lavoir laiss tuer. Il tomba genoux dans les campanules. Quand il baissa la tte, ses cheveux tombrent devant son visage. Je ne serai jamais libre , murmura-t-il. Tu ne le mrites pas ! cracha Dorrie. Pourquoi Seraphina voulait-e lle que vous la serviez ? Elle a peur de crever. Selon elle, boire le sang de qu elquun qui a une aussi grande longvit que la mienne laide maintenir la mort distance . 368 | P a g e

Cest absurde ! lana Larry. Seraphina est un vampire. Mais elle nest pas immortelle pour autant, lui rappelaije. Magnus leva la tte. Ses tranges yeux turquoise scinti llaient travers ses cheveux brillants. Ainsi agenouill parmi les fleurs, il navait pas lair trs humain. Elle a peur de la mort, rpta-t-il dune voix sourde. Elle a peur de vous. Il me sembla quun infime cho prolongeait sa phrase. Elle a failli mavoir la nuit dernire. Pourquoi aurait-elle peur de moi ? Vous avez amen la mort parmi n ous. Ce ntait srement pas la premire fois. Elle ma choisi pour ma longvit et pour ang immortel. Vous serez la prochaine sur sa liste. Peut-tre embrassera-t-elle la mort au lieu de fuir devant elle. Cette ide me donna la chair de poule. Mes poil s se hrissrent sur mes avant-bras. Ctait le but de la dmonstration dhier soir ? Ell oulait prendre lascendant sur son vieil ennemi Jean-Claude. Mais surtout, elle se demandait si votre pouvoir saurait faire la diffrence. Si elle buvait votre sang , deviendraitelle immortelle ? Pourriez-vous maintenir la mort distance delle grce votre ncromancie ? Tu pourrais quitter la ville, proposa Larry. Je secouai la tte . Les matres vampires nabandonnent pas si facilement. Je vais dire Stirling que je ne relverai pas ses morts. Et comme je suis la seule pouvoir le faire... Il ne n ous rendra pas le terrain pour autant, coupa Magnus de sa voix trange. Sil se cont ente de faire sauter le haut de la montagne, le rsultat sera le mme. Cest vrai, Dor rie ? Probablement... Alors, que voulez-vous que je fasse ? Magnus rampa vers mo i parmi les fleurs, mobservant travers le rideau brillant de ses cheveux. Ses yeu x taient un tourbillon bleu vert qui me faisait tourner la tte. 369 | P a g e

Je dtournai le regard. Relevez seulement une poigne de morts. En seriez-vous capab le ? Sans problme. Mais croyez-vous que les avocats des deux parties accepteront de sen contenter ? Jy veillerai. Dorrie ? Je men occuperai avec lui. Je me retourna i vers Magnus. Seraphina va-t-elle vraiment sauver ce garon ? Oui. Dans ce cas, n ous nous reverrons ce soir. Non. Je serai encore ivre mort. Ce nest pas la panace, mais a maide la supporter. Trs bien. Je relverai une poigne de cadavres et je prse rai le sort demprisonnement. Si vous russissez, vous aurez toute notre gratitude, affirma Magnus. quatre pattes dans les campanules, il semblait dangereux, effray ant et magnifique comme un prdateur. Sa gratitude pourrait valoir quelque chose, si Seraphina ne le tuait pas dabord. Et si elle ne me tuait pas dabord. 370 | P a g e

Chapitre 33 lus tard dans la journe, jappelai lagent spcial Bradford. Ses hommes et lui navaient pas trouv Xavier, ni Jeff Quinlan ni de vampires me faire excuter. Pourquoi diable lui tlphonais-je ? Je ntais pas implique dans cette enqute, lavais-je dj oubli ? J pas oubli. Eh oui, les deux plus jeunes victimes avaient t sexuellement molestes, m ais pas le jour de leur mort. Jaurais sans doute d balancer Magnus, mais il tait le seul matriser le sort demprisonnement. Il ne nous servirait rien derrire les barre aux. Dorrie connaissait une sorcire du coin en qui elle avait confiance. Javais pe ns que Squelette Sanglant tait peut-tre notre psychopathe. Nayant jamais vu un vampi re se dissimuler aussi totalement moi que celui qui avait tu Coltrain, je lavais a jout ma liste de suspects, mais sans en parler aux flics. prsent, je me rjouissais de ne pas lavoir fait. Les viols taient forcment luvre de Xavier. Et lide quune compt dorigine cossaise commette des meurtres dans le monde rel semblait un peu tire par les cheveux, mme pour moi. Dans le ciel, dpais nuages scintillants comme des joyaux moutonnaient dun bout lautre de lhorizon, voquant une couverture quune bte gigantesq e aurait lacre avec ses griffes. travers les troues, quelques toiles semblables des diamants piquetaient le velours de lobscurit. Debout au sommet de la montagne, je regardais le ciel en inspirant lair printanier pleins poumons. Larry se tenait me s cts, le nez lev et les yeux refltant le clair de lune. Finissons-en, dit Stirling. Je me tournai vers lui. Bayard et Mlle Harrison taient l aussi. Beau les avait ac compagns, mais je lui avais demand dattendre au pied de la montagne. Sil pointait le bout de son 371 | P a g e P

nez au cimetire, avais-je dit, je lui collerais une balle entre les deux yeux. St irling navait pas eu lair de me croire, mais la menace avait fait son petit effet sur le contrematre. Vous ntes pas un grand amateur des beauts de la nature, nest-ce p as, Raymond ? lanai-je sur un ton moqueur. Mme dans la pnombre, je le vis se rembru nir. Je veux en terminer au plus vite avec cette histoire, mademoiselle Blake. C urieusement, jtais daccord avec lui. Et a me rendait nerveuse. Je naimais pas Raymond . a me donnait envie de le contredire, daccord ou pas avec lui. Mais je ne discuta i pas. Un bon point pour moi. Je vais faire mon boulot, Raymond. Ne vous inquitez pas. Cessez de mappeler par mon prnom, mademoiselle Blake, sil vous plat. Il stait e prim les dents serres, mais il avait dit sil vous plat . Trs bien. Je vais faire mo oulot, monsieur Stirling. a vous va ? Il hocha la tte. Merci. Et maintenant, cesso ns de tergiverser. Mettezvous au travail. Jouvris la bouche pour lui balancer une rplique cinglante, mais Larry murmura : Anita... Comme dhabitude, il avait raison . Aussi amusant que ce soit, asticoter Stirling servirait seulement repousser linv itable. Jen avais ras le bol de Stirling, de Magnus et de Branson en gnral. Je voul ais finir ma mission et rentrer chez moi. Bon, peut-tre pas tout de suite. Dune fao n ou dune autre, je ne repartirais pas sans avoir dlivr Jeff Quinlan. La chvre pouss a un blement aigu. Attache au milieu du cimetire, elle avait un pelage tachet brun e t blanc, des oreilles toutes molles et des yeux jaunes. Visiblement, elle aimait quon lui gratte la tte. Larry lavait caresse dans la Jeep, pendant le trajet. Une m auvaise ide. Il ne faut jamais faire ami-ami avec les sacrifices. Aprs, il est enc ore plus difficile de les gorger. 372 | P a g e

Moi, je navais pas caress la chvre. Mettons a sur le compte de mes annes dexprience. C t la premire chvre de Larry. Il apprendrait. Que a lui plaise ou non. Deux autres c hvres nous attendaient au pied de la montagne. Lune delles tait encore plus petite e t plus mignonne que celle-l. Les avocats des Bouvier ne devraient-ils pas tre l, ma demoiselle Blake ? demanda Bayard. Les Bouvier ont estim que leur prsence ntait pas ncessaire, rpondis-je. Pourquoi donc ? stonna Stirling. Parce quils me font confianc . Ils savent que je ne leur mentirai pas. Stirling me dvisagea longuement. Je ne voyais pas bien ses yeux, mais je sentais les rouages tourner dans sa tte. Vous a llez mentir pour eux, nest-ce pas ? demanda-t-il dune voix froide. Je ne mens jama is au sujet des morts, monsieur Stirling. Sur les vivants, parfois, mais jamais au sujet des morts. Et les Bouvier ne mont pas propos dargent. Quelle autre raison de les aider pourrais-je avoir ? Larry sabstint dintervenir. Lui aussi regardait S tirling, peut-tre en se demandant ce quil dirait sil linterrogeait. Je vois. Pouvons -nous commencer, maintenant ? Stirling semblait soudain trs raisonnable. Toute sa colre et sa mfiance avaient bien d aller quelque part. Mais elles ntaient plus dans sa voix. Oui. Je maccroupis et ouvris le sac de gym pos mes pieds. Jen avais apport un autre avec mon ncessaire antivampires. Avant, je nen avais quun, et je transfrais mes affaires selon mes besoins. Jen avais achet un second aprs mtre pointe un soir da ns un cimetire avec un assortiment de pieux trs impressionnant, mais peu appropri p our relever des zombies. Sans compter quil est illgal de se balader avec du matos antivampires sans mandat dexcution. La loi de Brewster changera peut-tre les choses . En attendant, je garde mes deux sacs. Un bordeaux et un blanc, faciles disting uer dans le noir. 373 | P a g e

Le sac zombies de Larry tait dun vert presque fluo, avec un logo des Tortues Ninja . Je nosais pas lui demander comment tait son sac vampires. Voyons si jai bien tout compris, dit-il en tirant la fermeture clair de son sac. Je sortis mon pot dongue nt. Certains ranimateurs utilisent des rcipients spciaux en terre cuite ou en verre souffl la main, avec des symboles sotriques gravs sur les cts. Moi, je me sers dun ux bocal qui a autrefois contenu les haricots verts en conserve de grand-maman B lake. Larry saisit un pot de beurre de cacahoutes qui portait encore son tiquette. La varit extra-croquante. Miam-miam ! Nous devons relever un minimum de trois zom bies, cest bien a ? Exact. Il balaya du regard les ossements parpills. Il est toujou rs difficile de relever les morts dune fosse commune... Il ne sagit pas dune fosse commune, mais dun ancien cimetire qui a t retourn. a devrait tre plus facile. Pourqu ? Je posai ma machette sur le sol, ct du pot donguent. Parce que des rituels ont t e fectus sur chaque tombe, pour y lier lindividu quelle abritait, expliquai-je. Donc, en appelant, nous aurons une meilleure de chance davoir une raction de lindividu e n question. Dobtenir une raction ? De le ranimer, si tu prfres. Larry hocha la tte sortit de son sac une lame incurve plutt effrayante. On aurait dit un cimeterre. Do tiens-tu a ? demandai-je. Il pencha la tte. Jaurais jur quil rougissait, mme si ctait r dire dans la pnombre. Dun type de la fac. Et lui, do le tenait-il ? Il me dvisag dun air surpris. Je ne sais pas. Il y a un problme ? 374 | P a g e

Cest juste que... Ce nest pas un peu trop pour gorger une malheureuse chvre ? Je lai bien en main. Et je trouve que a fait cool. Je laissai tomber. Avais-je vraiment besoin dune machette pour dcapiter des poulets ? Non plus. Pour gorger une vache, e n revanche... On me demandera pourquoi je navais pas de vache sacrifier ce soir-l. Tout simplement parce quaucun fermier navait voulu en vendre une Bayard. Ce crtin avait eu lide brillante dexpliquer pourquoi il en avait besoin. Les bons chrtiens de Branson voulaient bien vendre leurs vaches pour quon les mange, mais pas pour quo n relve des zombies. Jappelle a de la discrimination. Les morts les plus rcents ont environ deux sicles, pas vrai ? reprit Larry. Oui. Et nous devons en relever au m oins trois en assez bon tat pour rpondre nos questions. Cest le plan. On peut faire a ? Cest le plan. Il carquilla les yeux. Tu ne sais pas si nous pouvons le faire, hein ? chuchota-til, lair abasourdi. Il nous arrive souvent de relever trois zomb ies en une nuit. Nous enchanerons juste un peu plus vite que dhabitude. Il ne nous arrive pas souvent de relever trois zombies vieux de deux sicles en une nuit, di t Larry. En fait, a ne nous est encore jamais arriv. Cest vrai, mais la thorie reste la mme. La thorie ? strangla Larry. Je sais que les ennuis ne sont pas loin quand t u commences parler de thorie. On est vraiment censs pouvoir faire a ? Honntement, no n. Mais le facteur le plus dterminant, en matire de ncromancie, est la confiance en soi. Croire ou non quon peut russir une chose. Donc... Jtais tente de mentir. Pourta nt, je mabstins. Javais tabli une tradition de franchise entre Larry et moi, et je nallais pas la rompre pour si peu. 375 | P a g e

Je pense que nous pouvons, rpondis-je. Mais tu nen es pas certaine. Non. Putain, A nita... Pas daffolement. Je te dis que cest possible... Mais tu nen es pas sre... J ne suis pas non plus certaine que nous survivrons au vol de retour vers Saint L ouis. a ne mempchera pas de monter dans lavion. Ctait cens me rconforter ? Oui. le, mais je ne peux pas faire mieux. Si tu veux des certitudes, reconvertis-toi d ans lexpertise comptable. Je suis nul en maths. Moi aussi. Il prit une profonde i nspiration et expira lentement. Daccord, patronne. Comment allons-nous combiner n os pouvoirs ? Je le lui expliquai. Cool. Il navait plus lair nerveux : juste impat ient. Larry aspirait peut-tre devenir excuteur de vampires, mais ctait dabord un rani ateur. Pas un choix de carrire, un don... ou une maldiction. Personne ne peut appr endre quelquun relever les morts sil na pas le pouvoir dans le sang. La gntique est ne chose merveilleuse. Cest elle qui dcide quon aura les yeux marron, les cheveux f riss et la capacit danimer des zombies. Quel onguent veux-tu utiliser ? demanda Lar ry. Le mien. Je lui avais donn ma recette pour en prparer, en prcisant que certains ingrdients comme la moisissure de cimetire taient incontournables, mais quil restai t nanmoins une marge dimprovisation. Chaque ranimateur a sa propre recette. Je ne p ouvais pas deviner ce que sentirait longuent de Larry, et comme nous devions util iser le mme pour partager nos pouvoirs, je prfrais prendre le mien. 376 | P a g e

En ralit, je ntais pas certaine quil soit indispensable dutiliser le mme onguent. Mais javais partag mes pouvoirs trois fois seulement, dont deux avec lhomme qui mavait fo rme. Chaque fois, nous avions utilis le mme onguent. Chaque fois, javais servi de fo cus. a signifiait que je dirigeais les oprations. Comme il seyait mon caractre. Pou rrais-je servir de focus ? demanda Larry. Pas ce soir, mais une autre fois ? Si la situation se reprsente, nous essaierons, promis-je. Jignorais si Larry avait le pouvoir ncessaire pour tre un focus. Manny, lhomme qui mavait forme, ne le possdait p as. Trs peu de ranimateurs peuvent servir de focus. Ceux qui en sont capables veill ent la mfiance des autres. Larry et moi allions partager nos pouvoirs au sens lit tral du terme. Beaucoup de mes collgues sy refuseraient. Selon une thorie en vigueur , il existe un risque que le focus vole les pouvoirs de son assistant de faon per manente. Mais je ny crois pas. La ranimation nest pas un charme matriel quon peut se mettre dans la poche. Cest un don inscrit dans les cellules de notre corps. Il fa it partie de nous. On ne peut pas nous en priver. Jouvris le bocal, et une odeur de sapin de Nol embauma soudain lair. Jutilise toujours beaucoup de romarin. Longuen t tait pais et froid, avec une texture de cire. Les fragments de moisissure phosph orescente sen dtachaient comme des lucioles. Je badigeonnai le front et les joues de Larry. Il souleva son tee-shirt pour que je puisse en taler sur sa poitrine, a u niveau du cur. Ce ntait pas de la tarte avec les lanires de son holster, mais nous avions dcid demmener un flingue chacun. Javais laiss mes couteaux et mon Firestar da ns la Jeep. Quand jeffleurai la peau de Larry, je sentis son cur battre sous ma ma in. Je lui tendis le pot. Il plongea deux doigts dedans et traa des lignes donguen t sur ma figure. Sa main ne tremblait pas. La concentration ttanisait son visage, et son regard tait mortellement srieux. 377 | P a g e

Je dboutonnai mon polo. Larry glissa sa main par le col ouvert. Quand il frotta l e haut de mon sein gauche, ses doigts accrochrent la chane de mon crucifix, qui scha ppa de mon polo. Je le fourrai de nouveau lintrieur, tout contre ma peau. Lorsque Larry eut termin, il me rendit le pot, et je revissai le couvercle. Il ne sagissai t pas de laisser scher longuent. Je navais jamais entendu parler dun ranimateur qui a it fait ce que nous tions sur le point de tenter. Lge des corps me proccupait moins que lparpillement de leurs ossements. Mme en les relevant lun aprs lautre, ce ntait p gagn davance. Comment ranimer trois zombies et pas un de plus, alors quils taient mlan gs les uns aux autres ? Je navais pas de noms appeler. Pas de site bien dfini encer cler avec mon pouvoir. Comment faire ? Du diable si je le savais. Pour linstant, nous devions dabord tracer le cercle. Un seul problme la fois. Assure-toi davoir de longuent sur les deux mains, recommandai-je. Larry se frotta les mains comme sil se les savonnait. Cest fait, patronne. Et maintenant ? Je sortis de mon sac une c oupe en argent, un truc michemin entre un bol et un saladier, mais qui scintilla it au clair de lune comme un morceau de ciel tomb terre. Larry carquilla les yeux. Tu nes pas oblig dutiliser un rcipient en argent, le tranquillisai-je. Il ny a pas d e symboles sur celui-l. Un Tupperware ferait sans doute laffaire, mais du fluide v ital va couler l-dedans. Sers-toi de quelque chose de joli pour tmoigner ton respe ct peu importe la matire ou la forme. Ce nest quun rcipient, daccord ? Larry hocha la tte. Pourquoi ne pas avoir amen les autres chvres tout lheure ? Redescendre les che rcher nous fera perdre du temps. Je haussai les paules. Dabord, elles auraient pan iqu. Ensuite, je trouve cruel dgorger leur copine sous leurs yeux, et de les prvenir quelles sont les prochaines sur la liste. 378 | P a g e

Mon prof de zoologie dirait que tu les humanises. Laisse-le dire ! Je sais quelle s sentent la douleur et la peur. a me sufft. Tu naimes pas faire a non plus... Non. Tu veux maider la tenir, ou lui donner la carotte ? Quelle carotte ? Je sortis de mon sac une carotte entire, encore coiffe de ses fanes. Cest a que tu as achet lp e pendant que je tattendais dans la Jeep avec les chvres ? Oui. Je tendis la carot te bout de bras. Biquette tira sur sa corde pour sen emparer. Je la laissai croqu er les fanes. Elle bla et tira un peu plus fort. Je lui accordai une bouche supplme ntaire de verdure. Son moignon de queue remua. Une chvre heureuse ! Je donnai la coupe en argent Larry. Pose-la par terre, sous sa gorge. Quand le sang commencer a couler, recueilles-en le plus possible. Je tenais la machette derrire mon dos, dans ma main droite, et la carotte dans la gauche, avec limpression dtre un dentist e qui dissimule ses instruments de torture a un enfant. Biquette arracha les fan es dun coup de dents, et jattendis pendant quelle mchait. Larry sagenouilla prs delle et plaa la coupe lendroit voulu. Jagitai la partie orange de la carotte sous le mus eau de la chvre, juste hors de sa porte. Elle tendit le cou et tira sur sa corde d e plus belle pour latteindre. Je posai ma machette contre sa gorge poilue, et sen tis ses efforts faire vibrer la lame. Puis je tranchai dun coup sec. La machette t ait bien affte et javais de lentranement. Il ny eut pas de bruit : seulement les yeux arquills de Biquette, puis son sang dgoulinant de la plaie bante. Larry ramassa la coupe et lapprocha pour ne pas en perdre une goutte. Du sang claboussa ses mains e t les manches de son tee-shirt bleu. La chvre tomba genoux. Un liquide sombre et scintillant, plus noir que rouge, emplit la coupe. Il y a des morceaux de carott e dedans, dit Larry. a ne fait rien, le rassurai-je. Cest de la matire inerte. 379 | P a g e

La tte de Biquette sinclina lentement en avant jusqu ce quelle touche le sol. Un sacr ifice presque parfait. Les chvres sont des animaux capricieux, souvent peu cooprat ifs. Mais parfois, je tombe sur un spcimen comme Biquette, qui se laisse sagement faire. Bien entendu, nous nen avions pas termin pour autant. Jappuyai la lame de l a machette sur mon avant-bras gauche et mentaillai. La douleur fut aigu et immdiate . Je tendis le bras au-dessus de la coupe, laissant les gouttes paisses se mler au sang de la chvre. Relve ta manche et donne-moi ton bras droit, ordonnaije. Larry ne discuta pas. Je lui avais racont ce qui se passerait, mais ctait quand mme une be lle preuve de confiance. Son visage lev vers moi ne portait pas trace dapprhension. Mon Dieu ! Je lui entaillai le bras. Il frmit mais ne fit pas mine de se dgager. Laisse couler ton sang dans la coupe. Alors quil obissait, je sentis les prmices du pouvoir frissonner sur ma peau. Mon pouvoir, celui de Larry, celui du sacrifice rituel. Larry me regardait, les yeux carquills. Je magenouillai face lui et posai la machette en travers de la coupe. Je lui tendis la main gauche. Il me donna sa droite. Nous entrelames nos doigts et pressmes lune contre lautre les blessures de n os avant-bras respectifs. De sa main libre, chacun de nous agrippait le bord de la coupe. Nos sangs se mlaient et dgoulinaient jusqu nos coudes avant de goutter dan s la coupe et sur la lame dacier. Lentement, je dtachai ma main de celle de Larry, puis memparai de la coupe. Comme dhabitude, il suivit tous mes gestes. Il aurait pu les reproduire les yeux ferms. Javanai vers le bord du cercle que je me reprsenta is en imagination et plongeai ma main dans la coupe. Le sang tait encore tonnammen t tide, presque chaud. De ma main gauche, je saisis le manche de la machette et m e servis de la lame pour faire couler du sang sur le sol, derrire moi. 380 | P a g e

Je sentais Larry debout au centre du cercle que je traais comme si une corde nous reliait. chacun de mes pas, cette corde se tendait un peu plus, tel un lastique quon tord. Et chacun de mes pas, chacune des gouttes de sang qui se dversait mes p ieds, le pouvoir augmentait. La terre en tait assoiffe. Je navais jamais relev les m orts sur un terrain ayant dj subi des rituels de ncromancie. Magnus aurait pu me prv enir. Il ntait peut-tre pas au courant. En tout cas, il tait charitable de ma part d e lenvisager. De toute faon, a navait plus dimportance. Il y avait de la magie ici po ur le sang et pour la mort. Quelque chose avait hte que je ferme le cercle et que je relve les dfunts. Je percevais une soif dvorante. Je revins mon point de dpart. Il ne manquait plus quun filet de sang pour fermer le cercle. La ligne de pouvoir , entre Larry et moi, tait si tendue quelle me faisait mal. Tout a tait la fois effr ayant et excitant. Nous avions rveill quelque chose de trs ancien, qui dormait depu is longtemps. Cette pense me fit hsiter, mincitant ne pas achever le trac du cercle. De lenttement, de la peur... Je ne comprenais pas ce que je ressentais. Ctait la ma gie de quelquun dautre, le sort de quelquun dautre. Nous lavions dclench, mais jignor ce quil allait faire. Nous pourrions relever nos morts, mais a quivaudrait marcher sur une corde raide entre lautre sort et... je ne savais pas quoi. Je sentais le vieux Squelette Sanglant sous son tumulus, des kilomtres de l, avec limpression qui l mobservait et me pressait de faire le dernier pas. Je secouai la tte comme sil po uvait me voir. Je ne comprenais pas assez bien le sort pour prendre ce risque. Q uest-ce qui ne va pas ? demanda Larry dune voix trangle. Le pouvoir que nous nutilisi ons pas tait en train de nous touffer, et que je sois damne si je savais quen faire. Du coin de lil, je perus un mouvement. Ivy tait l. Elle portait des chaussures de ra ndonne montantes, avec dpaisses chaussettes blanches replies par-dessus, un bas de s urvtement coup au-dessus du genou et une brassire rose 381 | P a g e

fluo moulante sous une chemise de flanelle carreaux. La chanette de sa boucle dore ille scintillait dans le clair de lune. Il suffisait de laisser tomber une dernir e goutte de sang et le cercle se fermerait. Je pourrais men servir pour me protger delle... et deux tous. Personne ne pourrait le franchir, moins que je ly autorise. Enfin, des dmons ou des anges y arriveraient peut-tre, mais des vampires, srement pas. Je sentis le triomphe de la crature emprisonne sous le tumulus. Elle voulait que je ferme le cercle. Alors, je lanai la coupe et la machette derrire moi, vers Larry, afin quaucune goutte de sang ne puisse couler sur le trac pour lachever. Ivy se rua vers moi avec la rapidit dun clair, si vite que les contours de sa silhouet te se brouillrent sous mes yeux. Je portai la main mon flingue et le sentis gliss er hors de son holster avant quelle me percute. Limpact me fit lcher le Browning. Q uand je heurtai le sol, je navais plus rien dans les mains. 382 | P a g e

Chapitre 34 I vy se redressa en dcouvrant ses crocs. Anita ! cria Larry. Jentendis une dtonation et le bruit sourd de limpact. La balle la tteignit lpaule et la fit lgrement vaciller. Mais aussitt, la vampire se retourna ver s moi en souriant. Elle me saisit par les paules et nous fit rouler sur le sol. J e me retrouvai au-dessus delle, une de ses mains plaque sur ma nuque. Elle serra j usqu ce que je lche un hoquet de douleur. Si tu ne jettes pas ton joujou, je lui br ise la colonne vertbrale, menaa-t-elle. Elle me tuera de toute faon, Larry, haletai -je. Ne lcoute pas. Anita... Tout de suite, ou je la tue sous tes yeux. Tire-lui d essus ! Mais Larry ntait pas bien plac pour a. Il devrait dabord me contourner, et Iv y aurait le temps de me buter dix fois avant quil y parvienne. Alors quelle tirait sur mon cou, je pris appui sur mon bras droit tendu. Elle devrait me briser que lque chose pour mattirer elle. Si ctait la nuque, cen serait fini de moi, mais un br as cass me ferait seulement mal. Jentendis quelque chose heurter le sol avec un br uit lourd et mat. Le flingue de Larry. Et merde ! Ivy tirait de plus en plus for t. La paume de ma main senfona dans la terre assez pour y laisser une empreinte. J e peux te casser le bras et tamener moi, ricana-t-elle. toi de choisir : la manire douce, ou la manire forte ? La manire forte, crachai-je, les dents serres. Alors q uelle tendait une main vers mon bras, une ide me traversa lesprit. Je me laissai t omber sur elle de tout mon 383 | P a g e

poids. Cela la prit au dpourvu, et me gagna quelques secondes pour tirer sur la c hane de mon crucifix. Ivy me caressa les cheveux comme une amante, pressant mon v isage contre sa joue avec ce qui ressemblait presque de la douceur. Dans trois n uits, tu maimeras, Anita, chuchota-t-elle mon oreille. Tu me vnreras. Mme pas pour r ire. La chane glissa par louverture de mon polo, et le crucifix tomba sur sa gorge . Il y eut un clair de lumire blanche aveuglante, puis une vague de chaleur qui me roussit la pointe des cheveux. Ivy hurla et griffa la croix, luttant pour se dga ger. Je restai quatre pattes, le crucifix se balanant sous moi. Les flammes bleublanc moururent, parce que le bijou ne touchait plus de chair vampirique, mais i l continua luire comme une toile captive, et Ivy recula prcipitamment. Je ne savai s pas o tait mon flingue, mais la lame polie de la machette se dtachait sur la terr e sombre. Jempoignai son manche deux mains et me relevai. Larry tait derrire moi : il brandissait son propre crucifix au bout de sa chane tendue craquer. La lumire b lanche qui brillait au centre me blessait presque les yeux. Ivy hurla de nouveau , se couvrant le visage avec les mains. Elle aurait pu senfuir, mais elle restait fige, comme paralyse par la vue de deux croix et des deux croyants qui les tendai ent vers elle. Ton flingue, dis-je Larry. Je ne sais pas o il est. Chacun de nous avait choisi une arme dun noir mat, afin quelles ne refltent pas la lumire et ne no us transforment pas en cibles. Du coup, elles taient virtuellement invisibles pou r nous aussi. Nous marchmes sur le vampire, qui leva les deux bras devant son vis age et hurla : Nooon ! 384 | P a g e

Elle avait recul quasiment jusquau bord du cercle. Si elle avait pris ses jambes s on cou, nous ne laurions pas poursuivie, mais elle ne le fit pas. Elle ne pouvait peut-tre pas. Dun coup port vers le haut, je lui enfonai la machette dans les ctes. Du sang se dversa sur la lame et dgoulina sur mes mains. Je remontai jusqu son cur et donnai une dernire impulsion pour le couper en deux. Les bras dIvy retombrent lent ement, rvlant ses yeux carquills de surprise et de douleur. Elle regarda la lame qui lavait ventre, comme si elle ne comprenait pas ce quelle faisait l. La chair de son cou tait noircie lendroit o ma croix lavait brle. Ivy tomba genoux, et je mcroula elle sans lcher ma machette. Elle ne mourut pas. Je ne mattendais pas ce quelle le fasse. Je retirai la lame violemment, lui infligeant encore plus de dgts. Elle mit un gargouillis mais ne seffondra pas. Touchant sa poitrine et son ventre, elle ex amina le liquide sombre et brillant qui couvrait ses mains, comme si elle navait jamais vu de sang. Dj, le flot ralentissait. Si je ne la tuais pas trs vite, sa pla ie se refermerait. Je me relevai, brandis la machette deux mains et labattis de t outes mes forces sur sa nuque. La lame senfona et se coina dans ses vertbres. Ivy le va les yeux vers moi. Je dgageai la machette et mapprtai lui porter le coup de grce. Elle me regarda faire, trop mal en point pour senfuir. Je lui avais demi section n la moelle pinire, et elle me dvisageait encore. Si je ne lachevais pas, elle russira it rgnrer mme aprs un coup aussi terrible. Jabattis ma machette une dernire fois et tis ses os cder. La lame ressortit de lautre ct. La tte de la vampire glissa de ses pa ules. Son sang coula sur le trac du cercle et le ferma. Une vague de pouvoir nous submergea. Larry tituba et tomba genoux. La lumire de nos croix sestompa comme ce lle des toiles au lever du jour. De toute faon, Ivy tait morte. Les crucifix ne pou vaient plus rien pour nous. Que se passe-t-il ? haleta Larry. 385 | P a g e

Je sentais le pouvoir menvelopper comme de leau, menaant de mtouffer. Je le respirais , labsorbant par chacun de mes pores. Je poussai un cri muet et plongeai travers les couches de ce pouvoir. linstant o je heurtai le sol, je le sentis au-dessous d e moi, stirant sous la terre et se tendant vers lextrieur du cercle. Je gisais sur d es ossements. Ils sagitaient comme une crature remuant dans son sommeil. Je me red ressai sur les genoux en prenant appui sur mes mains. Mes doigts senfoncrent dans la terre, effleurant un cubitus qui remuait dj. Je me relevai avec difficult, accab le par la pression du pouvoir. Les ossements fendaient la terre pour se rassemble r. Le sol se soulevait et vibrait comme si des taupes gantes creusaient leurs tun nels sous mes pieds. Larry aussi stait relev. Que se passe-t-il ? rpta-t-il, paniqu. uelque chose de mauvais pour nous. Je navais jamais vu de cadavres se reconstitue r. Dhabitude, les zombies que je relve sortent de leur tombe en un seul morceau. J e navais pas compris que ctait comme assembler un puzzle macabre... Un squelette se forma mes pieds ; de la chair apparut sur ses os et, comme de largile modele par la main dun sculpteur, dessina une silhouette humaine. Anita ? Je me tournai vers Larry. Il dsignait un squelette cheval sur le trac du cercle. Pour linstant, seule la moiti de son corps allonge tait couverte de chair, mais elle se pressait contre la barrire de pouvoir intangible. Puis la terre sursauta une dernire fois et la m agie se rpandit lextrieur. Jentendis un pop dans ma tte, comme si quelquun venait aire sauter le bouchon dune bouteille de champagne. Dans le cercle, la pression d iminua de manire perceptible, lair charg de pouvoir dvalant le flanc de la montagne telles les 386 | P a g e

flammes dun incendie. Et partout o il passait, les corps des morts se reconstituai ent. Arrte-le, Anita ! Arrte-le ! Je ne peux pas. La magie meurtrire tapie dans le sol mavait arrach le contrle des vnements. Je pouvais seulement regarder et sentir le pouvoir se rpandre. Assez de pouvoir pour le chevaucher linfini. Assez de pouvoir pour relever un millier de morts. Quand Tte corche, Squelette Sanglant jaillit de sa prison, je le sus et sentis le pouvoir saffaisser sur lui-mme au moment o il rec ouvrait sa libert. Puis le pouvoir se replia dans le cercle, nous faisant tomber genoux. Les morts luttaient pour merger de la terre comme des nageurs prenant pie d sur le rivage. Quand une vingtaine se furent relevs et immobiliss, leur regard v ide riv devant eux, le pouvoir se rpandit de nouveau vers lextrieur, en qute de quelq ue chose dautre ranimer. Cette fois, je pouvais larrter. Le fairie stait retir de la rtie. Il avait eu ce quil voulait. Je rappelai le pouvoir, le ramenant vers moi c omme un serpent quon sort de son trou en le tirant par la queue. Puis je le proje tai sur les zombies en ordonnant : Vivez. Leur chair ride et dessche se gonfla. Leu rs yeux morts brillrent. Les lambeaux de leurs vtements se recollrent. De la terre tomba en pluie dune robe de guingan. Une femme aux cheveux aile de corbeau, la pe au mate et aux yeux comme ceux de Magnus me regardait. Ils me fixaient tous. Vin gt morts, tous gs de plus de deux sicles et qui auraient pu passer sans problme pour des vivants. Doux Jsus, souffla Larry. Moi-mme, javais du mal y croire. Trs impres ionnant, mademoiselle Blake. La voix de Stirling rsonna douloureusement mes oreil les, comme sil naurait pas d tre l, appartenant une ralit sans rapport avec celle de s zombies quasiment parfaits. Le 387 | P a g e

fairie tait libre, mais javais accompli ma mission. Pour tout le bien que a allait nous faire... Lesquels dentre vous sont des Bouvier ? Il y eut un brouhaha de voi x, la plupart sexprimant en franais. Ils taient presque tous de la famille de Magnu s. La femme se prsenta sous le nom dAnias Bouvier. Elle semblait trs vivante. On di rait que vous allez devoir dplacer votre htel, commentai-je. a mtonnerait beaucoup, r liqua Stirling. Je me tournai vers lui. Il avait sorti un gros flingue argent et luisant. Un .45 chrom. Il le tenait comme dans un film, hauteur de taille. Avec u ne arme de ce calibre, il ne toucherait pas grand-chose en tirant dans cette pos ition. Au moins, en thorie. Mais comme le canon tait braqu sur nous, je navais pas ht e de le vrifier. Bayard pointait un .22 automatique sur nous. On et dit que ctait la premire fois de sa vie quil avait un flingue dans les mains. Avec un peu de chanc e, il avait oubli denlever le cran de sret. Mlle Harrison brandissait un .38 chrom. E lle avait les jambes cartes, les pieds fermement plants dans le sol malgr ses talons ridicules, et ses bras ne tremblaient pas. Elle tenait son flingue deux mains c omme si elle savait ce quelle faisait. Je la dvisageai. Sous son pais maquillage, s es yeux taient un peu carquills, mais elle ne cillait pas. Elle tait plus exprimente q ue Bayard, et elle avait une meilleure technique que Stirling. Jesprai quelle tait b ien paye. Que se passe-t-il, Stirling ? Ma voix tait calme, mais pleine de pouvoir contenu. Jen dtenais encore assez pour faire retourner les zombies la terre. Asse z pour dclencher un tas de choses dplaisantes. Stirling sourit. Vous avez libr la cra ture. Maintenant, nous pouvons vous tuer. Que vous importe que Squelette Sanglan t soit sorti de sa prison ? 388 | P a g e

Javais beau voir leurs flingues, je ne comprenais toujours pas. Il mest apparu en rve, mademoiselle Blake. Il ma promis les terres des Bouvier. Toutes leurs terres. Ce nest pas lui qui vous signera un acte de vente... Il nen aura pas besoin. Quan d les Bouvier seront morts et que plus personne ne pourra contester lacte de vent e de ce terrain, on dcouvrira quil inclut la totalit de leurs terres. La disparitio n de Magnus ne suffira pas ! lanai-je. Mais je nen tais plus si certaine... Vous fa ites allusion sa sur ? Elle prira aussi facilement que lui. Mon estomac se noua. E t ses enfants ? Tte corche, Squelette Sanglant aime les enfants pardessus tout, dit Stirling. Espce de fils de pute, grogna Larry. Il fit un pas en avant et Mlle Ha rrison braqua son flingue sur lui. Je lui saisis le bras de ma main libre. Dans lautre, je tenais toujours la machette. Larry simmobilisa, mais le .38 resta point sur lui. Je ntais pas sre que a soit une amlioration. La tension faisait vibrer les m uscles du bras de Larry. Je lavais dj vu en rogne, mais jamais ce point. Le pouvoir rpondit sa colre. Tous les zombies se tournrent vers nous dans un bruissement de t issu. Leurs yeux brillants, si vivants, semblaient attendre quelque chose. Place z-vous devant nous, chuchotai-je. Les zombies obirent. Le plus proche se campa im mdiatement devant nous, et je perdis de vue le trio arm. En esprant que la rciproque soit vraie. Tuez-les ! cria Stirling. Je me jetai terre en tentant dentraner Larr y. Il rsista. Puis des dtonations clatrent autour de nous, et il plongea tte la premir e. Et maintenant ? demanda-t-il, la joue presse contre la terre rouge. 389 | P a g e

Les balles frappaient les zombies, qui tressautaient sous limpact. Ils baissrent l eurs yeux si vivants, et de linquitude safficha sur leur visage tandis que des trou s apparaissaient dans leur corps. Mais ils ne souffraient pas. Leur panique tait un rflexe. Quelquun criait, et ce ntait pas nous. Arrtez ! Nous ne pouvons pas faire ! Nous ne pouvons pas les abattre froidement ! Ctait Bayard. Il est un peu tard p our une crise de conscience, rpliqua Mlle Harrison. La premire fois que jentendais le son de sa voix. Elle avait lair assez efficace, dans son genre. Lionel, ou vou s tes avec moi, ou vous tes contre moi. Et merde, marmonnai-je. Je rampai en avant , tentant de voir ce qui se passait. Jcartai une jupe froufroutante juste temps po ur voir Stirling tirer dans le ventre de Bayard. Le .45 cracha et faillit schapper de la main de Stirling, mais il tint bon. moins de trente centimtres, on peut bu ter nimporte qui avec un flingue de ce calibre. Bayard tomba genoux, les yeux levs vers son patron. Il essaya de dire quelque chose, mais aucun son ne sortit de s a gorge. Stirling lui arracha son .22 et le glissa dans la poche de sa veste. Pu is il lui tourna le dos et marcha vers nous. Mlle Harrison hsita un instant et em bota le pas son patron. Bayard scroula sur le flanc, un flot de sang sombre coulant de son ventre. Les verres de ses lunettes refltaient le clair de lune, le faisan t paratre aveugle. Stirling et Mlle Harrison approchaient. Stirling se frayait un chemin parmi les morts comme sils taient de vulgaires arbres et lui un farouche e xplorateur. Les zombies ne scartaient pas. Ils restaient plants l telles des barrires de chair obstine. Je ne leur avais pas dit de bouger, et ils ne bougeraient pour personne. 390 | P a g e

Mlle Harrison avait renonc essayer de passer. Le clair de lune fit tinceler le can on de son .38 alors quelle le calait sur lpaule dun zombie pour nous mettre en joue. Tuez-la, chuchotai-je. Le zombie dont elle se servait comme appui se tourna ver s elle. Elle grogna, et les morts se pressrent autour delle. Larry me regarda. Que leur as-tu dit ? Mlle Harrison hurlait prsent. Des cris aigus terrifis. Elle tira jusqu ce que la gchette de son flingue cliquette dans le vide. Des mains avides se refermrent sur elle. Arrte-les. (Larry me saisit le bras.) Arrte-les ! Je sentais les mains des zombies dchirer la chair de Mlle Harrison. Leurs dents se planter d ans ses paules, lacrer son cou. Le sang de leur victime envahit leur bouche. Et La rry le sentait aussi. Mon Dieu, arrte-les ! genoux, il me tirait sur le bras en s uppliant. Stirling ne stait pas manifest depuis un moment. O tait-il ? Arrtez, chucho ai-je. Les zombies se figrent comme des automates. Mlle Harrison scroula sur le sol en gmissant. Stirling apparut sur un ct, pointant son gros flingue sur nous avec l es deux mains, comme il se doit. Il nous avait contourns pendant que les zombies soccupaient de Mlle Harrison et, prsent, il tait pratiquement sur nous. Il avait d l ui falloir beaucoup de courage pour sapprocher autant des morts-vivants. Les doig ts de Larry se crisprent sur mon bras. Ne fais pas a, Anita. Sil te plat. Mme face au mauvais ct dun canon, il saccrochait sa morale. Ctait admirable. Idiot, mais admirab e. Si vous dites un seul mot, mademoiselle Blake, je vous tue, menaa Stirling. 391 | P a g e

Je me contentai de le dfier du regard, si prs de lui que jaurais pu toucher sa jamb e en tendant la main. Le .45 tait point sur ma tte. Sil appuyait sur la dtente, jtais outue. Il tait trs imprudent de votre part de ne pas nous avoir fait attaquer tous les deux par vos zombies. Jtais daccord avec lui, pour une fois, et je ne pouvais mme pas le lui dire. Javais toujours ma machette la main et tentai de ne pas modif ier ma prise, pour ne pas attirer lattention de Stirling. Mais je dus faire un mo uvement qui me trahit, car il lana : loignez votre main de ce couteau, mademoisell e Blake. Doucement. Je continuai le regarder sans ragir. Maintenant, mademoiselle Blake, sinon... Il arma le chien de son flingue. a na rien dindispensable, mais a p roduit toujours son petit effet. Je lchai la machette. loignez votre main, rpta-t-il . Jobis. Javais une furieuse envie de mcarter de lui, mais je me retins. Quelques cen timtres de plus ou de moins ne feraient pas une grande diffrence sil tirait. Mais s i jessayais de lui sauter dessus... Je navais pas lintention den arriver l. Pourtant, dfaut dautre option, je ne mourrais pas sans me battre. Pouvez-vous rendre ces zo mbies la terre, monsieur Kirkland ? demanda Stirling. Larry hsita. Je ne sais pas . Brave garon. Sil avait dit non, Stirling laurait probablement tu. Et sil avait dit oui, Stirling maurait certainement abattue. Larry me lcha le bras et scarta un peu. Le regard de Stirling se posa brivement sur lui avant de revenir vers moi, mais l e canon de son .45 ne bougea pas. Et merde ! Larry tait toujours genoux. Il conti nuait sloigner, forant Stirling nous surveiller tous les deux la fois. Le .45 se dp aa de deux centimtres vers la droite, dans sa direction. Je 392 | P a g e

retins mon souffle. Pas encore, pas encore... Si jagissais trop tt, je mourrais. L arry plongea vers quelque chose. Le .45 se tourna vers lui. Je passai ma main ga uche derrire la jambe de Stirling et tirai. De la droite, je lui empoignai lentrej ambe et poussai de toutes mes forces. Linverse aurait t plus indiqu pour lui faire m al, mais je parvins le renverser, ce qui tait le but recherch. Stirling tomba en a rrire. Son dos navait pas encore touch le sol quand le canon du .45 se baissa vers moi. Javais espr quil lcherait son arme ou quil serait plus lent ragir. Visiblement, ntait pas mon jour de chance. Jeus une demi-seconde pour dcider si je voulais le dle ster de ses bijoux de famille ou prendre son flingue. Joptai pour la deuxime solut ion. Mais au lieu de tenter de saisir le .45, je balanai mes bras sur le ct pour ba layer ceux de Stirling. Si jarrivais contrler ses mains, je contrlerais son arme. L e coup partit. Je ne regardai pas o. Je navais pas le temps. Ou Larry tait touch, ou il ne ltait pas. Dans la premire hypothse, je ne pouvais rien faire pour lui. Dans la seconde, il pourrait peut-tre faire quelque chose pour moi. Javais russi plaquer les bras de Stirling terre, mais je manquais dun appui. Quand il fora pour les re lever, je ne pus pas len empcher. Je me contentai de planter mes pieds dans le sol et de pousser ses bras au-dessus de sa tte. a tournait la lutte, et mon adversair e devait peser trente kilos de plus que moi. Nous ne jouions pas dans la mme catgo rie. Lchez ce flingue ! La voix de Larry, derrire moi... Je ne pouvais pas dtacher mon regard de larme. Stirling et moi lignormes tous les deux. Je vais tirer, menaa Larry. Cette fois, il parvint attirer lattention de Stirling, qui lui jeta un bre f coup dil. Un instant, je le sentis hsiter. Sans lui lcher les poignets, je me plaq uai sur lui de tout mon poids et lui enfonai mon genou dans lentrejambe. Il poussa un cri trangl et ses bras tremblrent. Je fis remonter mes mains et les refermai su r le .45. Il resserra sa prise. 393 | P a g e

Je levai une jambe et la passai par-dessus son corps pour venir magenouiller sur sa droite. Je calai ses bras contre ma hanche et, profitant de leffet de levier, tirai dun coup sec. Son coude droit se brisa avec un craquement sec. Ses doigts so uvrirent mollement, et le .45 me tomba dans les mains. Je mloignai en rampant. Lar ry nous toisait, son flingue braqu sur la tte de Stirling, qui ne semblait pas sen soucier. Recroquevill sur lui-mme, il se balanait davant en arrire en serrant son bra s bless contre lui. Je le tenais en joue. Tu aurais pu te contenter de te dgager, me dit Larry. Je secouai la tte. Je lui faisais confiance pour tirer sur Stirling en cas de besoin. Mais je savais que lhomme daffaires naurait pas hsit le buter. Je tenais son flingue. Il aurait t dommage de ne pas en profiter. Larry pointa son ar me vers le sol mais continua la tenir deux mains. Cest ton Browning. Tu le veux ? Garde-le jusqu ce que nous soyons en scurit dans la voiture. Je levai les yeux vers les zombies. Ils mobservaient, impassibles. Du sang maculait la bouche de la fem me aux cheveux noirs. Ctait elle qui avait mordu Mlle Harrison au cou. En parlant de Mlle Harrison... Je tournai la tte vers elle. Elle gisait, toujours immobile, sur le sol. vanouie, tout le moins. Le pouvoir commenait seffriter. Si je voulais r endre les morts la terre, ctait maintenant ou jamais. Retournez la terre, ordonnai -je. Regagnez vos tombes, tous autant que vous tes. Les zombies rejoignirent leur s tombes respectives, se croisant les uns les autres comme des enfants pendant u ne partie de chaises musicales. Un par un, ils sallongrent sur le sol, qui les eng loutit comme de leau. La terre remua et se souleva en formant des vagues, jusqu ce quils aient tous disparu. 394 | P a g e

Plus aucun os ne dpassait sous nos pieds. Le sol tait lisse et doux, comme si on v enait de retourner et de ratisser le sommet de la montagne. Le pouvoir se fragme nta et fut de nouveau absorb par la terre. Malgr les apparences, ce ntait pas fini. Loin de l ! Il y avait un fairie en maraude dans le coin. Nous devions prvenir les flics et les envoyer chez les Bouvier. Larry saccroupit prs de Mlle Harrison et l ui posa deux doigts dans le cou pour prendre son pouls. Elle est vivante, annonat-il. Quand il retira sa main, elle tait couverte de sang. Je me tournai vers Sti rling. Il avait cess de sagiter, son bras cass formant un angle bizarre avec le res te de son corps. Dans le regard quil me lana, la haine le disputait la douleur. Si je lui laissais une seconde chance, jtais fichue. Descends-le sil bouge. Larry se releva et pointa docilement le Browning sur Stirling. Je mapprochai de Bayard. Il tait allong sur le flanc. Je distinguai un grand cercle sombre lendroit o son sang avait imbib le sol. Je compris immdiatement quil tait mort jai vu assez de cadavres p our en reconnatre un , mais je magenouillai quand mme, le contournant dabord histoire de garder un il sur Stirling. Non que je naie pas eu confiance en Larry. Mais ce fils de pute avait peut-tre dautres surprises en rserve. Je touchai le cou de Bayar d. Pas de pouls. Sa peau refroidissait dj dans la fracheur nocturne de ce dbut de pr intemps. Le dcs navait pas t instantan. Il tait mort pendant que nous nous battions. S ul, parfaitement conscient de ce qui lui arrivait et davoir t trahi par son patron. Une sale faon de tirer sa rvrence. Je me relevai et baissai les yeux vers Stirling . Je voulais le tuer pour Bayard, Magnus, Dorrie et ses enfants. Pour le punir dtr e un salaud sans cur. Il mavait vue utiliser les zombies comme une arme. Se servir ainsi de la magie tait passible de la peine capitale, et la lgitime dfense ne sera it pas une excuse recevable. 395 | P a g e

Je regardai trs calmement, jetai un coup dil Mlle Harrison, et maperus que jaurais tr bien pu leur coller une balle entre les deux yeux sans que a me donne de cauchema rs. Doux Jsus ! Larry tourna la tte vers moi. Son flingue ne dvia pas de sa cible, mais il avait quitt Stirling des yeux un instant. Pour ce soir, il sen tirerait bo n compte. Ctait pourtant un mauvais rflexe dont je devrais le gurir. Bayard est mort ? Oui. Je rebroussai chemin en me demandant ce que jallais faire. Je ne pensais pas que Larry me laisserait buter Stirling et Mlle Harrison de sang-froid. Une p artie de moi sen rjouissait. Une partie seulement... Une rafale me souffla au visa ge, charriant un bruissement pareil celui de branches darbres ou de vtements agits par le vent. Or, il ny avait pas darbres au sommet de la montagne. Je me retournai en brandissant le .45 deux mains. Janos tait camp devant moi. En voyant son visag e squelettique, je retins mon souffle. Il tait entirement vtu de noir, jusqu ses main s caches par des gants. Un instant, il mapparut comme un crne flottant dans les air s. Nous avons le garon ! lana-t-il. 396 | P a g e

Chapitre 35 os croix taient toujours bien en vue et brillaient dune douce lueur blanche. Rien daveuglant pour le moment : Larry et moi ne courions pas de danger mortel. Mais j e sentis la mienne tidir travers mon polo. Janos mit une main en visire devant ses yeux, comme on fait en conduisant, quand on a le soleil de face. Ayez lamabilit d e cacher ces croix pour que nous puissions parler. Il ne nous avait pas demand de les enlever. Me contenter de glisser la mienne sous mon polo mapparut comme un m oindre mal. Je pourrais toujours la ressortir plus tard. Dune main, je passai la chane dans louverture de mon col, sans pour autant lcher le .45. Alors, je maperus qu e jignorais sil tait charg avec des balles en argent. Et le moment tait mal choisi po ur demander. De toute faon, Stirling maurait probablement menti. Larry mimita. La pn ombre spaissit autour de nous. Et maintenant ? Kissa apparut derrire Janos, tenant Jeff Quinlan devant elle comme un bouclier. Le garon avait perdu ses lunettes ; s ans elles, il semblait encore plus jeune. Kissa lui tordait un bras dans le dos un angle pas tout fait douloureux, mais qui ne ncessitait quune pichenette pour le devenir. Jeff portait un smoking crme avec une pochette deux tons plus fonce asso rtie son nud papillon. Kissa tait tout en cuir noir, la silhouette du gamin compos ant sur ce fond un contraste trs esthtique. Le cur battant la chamade, je dglutis. Q ue se passait-il ? Tu vas bien, Jeff ? Je suppose. Kissa donna la fameuse pichen ette. Il frmit. 397 | P a g e N

Oui, je vais bien. Sa voix tait un peu plus aigu quelle ne laurait d. Il avait peur. Je tendis la main vers lui. Viens l. Pas encore, dit Janos. Bon, a ne cotait rien de ssayer... Que voulez-vous ? Dabord, lchez vos armes. Sinon ? Je connaissais dj la r nse, mais je voulais lentendre de sa bouche. Sinon, Kissa tuera le garon, et vous aurez fait tout a pour rien. Aidez-moi, dit Stirling. Cette femme est compltement folle. Elle a fait attaquer Mlle Harrison par des zombies. Et quand nous avons t ent de nous dfendre, elle a failli nous tuer. Ctait probablement ce quil raconterait au procs. Et les jurs le croiraient. Ils voudraient le croire. Je serais la mchante reine des zombies, et lui la victime innocente. Janos clata de rire, sa peau fin e comme du papier cigarette menaant de se fendre sur ses os. Oh, non, monsieur St irling. Je vous ai observs depuis le dbut. Je vous ai vu assassiner lautre homme. J e ne sais pas de quoi vous parlez. Nous lavions engag, et il sest retourn contre nou s. Ma matresse a ouvert votre esprit Squelette Sanglant. Elle lui a donn la possib ilit de chuchoter dans vos rves, de vous faire miroiter des terres, de largent et d u pouvoir. Tout ce que vous dsiriez. Seraphina a envoy Ivy me tuer. Ou plutt, elle la envoye pour que je la tue, librant ainsi Squelette Sanglant, compris-je. En effe t, dit Janos. Elle lui a dit quelle devait effacer la honte de sa dfaite. En mlimin ant. Oui. Et si Ivy avait russi ? 398 | P a g e

Ma matresse avait foi en vous, Anita. Vous tes la mort descendue parmi nous. Un so uffle de mortalit. Pourquoi voulait-elle librer le fairie ? Dcidment, je posais beau coup de questions ce soir. Elle souhaite goter du sang dimmortel. Un plan bien com plexe, simplement pour amliorer son ordinaire, dis-je. Nous sommes ce que nous ma ngeons, Anita. Rflchissez-y. Je le fis, et mes yeux scarquillrent. Seraphina pense qu n buvant le sang de Squelette Sanglant, elle deviendra vraiment immortelle ? Je savais que vous tiez une fille intelligente. a ne marchera pas. Nous verrons bien. Et vous, quavez-vous y gagner ? Janos inclina la tte, tel un monstrueux oiseau mo mifi. Seraphina est ma matresse, et elle partage toujours son butin. Vous aussi, v ous aspirez limmortalit ? Jaspire au pouvoir, corrigea-t-il. Gnial ! Et penser que ette crature va tuer des enfants ne vous drange pas ? Nous nous nourrissons, Squel ette Sanglant se nourrit... Quelle importance ? Et Squelette Sanglant vous laiss era vous nourrir de lui ? Seraphina a trouv le sort quutilisait lanctre de Magnus Bo uvier. Elle contrle le fairie. Comment ? Janos secoua la tte et sourit. Assez bava rd, Anita. Lchez votre arme ou Kissa se repatra du garon sous vos yeux. Kissa passa une main dans les cheveux de Jeff. Une simple caresse, mais qui lui fit incliner la tte sur le ct, dcouvrant la ligne de son cou. Non ! 399 | P a g e

Jeff tenta de se dgager. Kissa lui tordit le bras assez fort pour lui arracher un cri. Cesse de te dbattre, ou je te casse le bras, grogna-t-elle. La douleur para lysa Jeff. Il riva sur moi ses yeux immenses et terrifis. Sa bouche ne supplierai t pas, mais ses yeux le faisaient pour lui. Les lvres de Kissa se retroussrent, dvo ilant ses canines pointues. Ne faites pas a, dis-je contrecur. Je lanai le .45 sur le sol. Larry mimita. Dsarme deux fois dans la mme nuit. Un record ! 400 | P a g e

Chapitre 36 Et maintenant ? demandais-je. Seraphina vous attend la fte, rpondit Janos. Elle vo us a envoy des vtements de soire. Vous pourrez vous changer dans la limousine. Quel le fte ? Celle laquelle nous sommes venus vous convier. Seraphina apportera son i nvitation Jean-Claude... a ne me plaisait pas du tout. Je prfrerais rentrer me couc her. Dsol. Personne ne vous demande votre avis. Un autre vampire apparut au sommet de la montagne. La brune qui avait tourment Jason. Elle sapprocha de nous, vtue dun e longue robe noire qui la moulait du cou jusquaux chevilles. Puis elle enlaa Jano s et fourra son nez dans le creux de son paule, nous offrant un aperu de son dos n u. Seul un entrelacs de bretelles noires le recouvrait. Sa robe ondulait comme s i elle risquait de tomber ses pieds au moindre mouvement, et pourtant, elle rest ait bien en place. De la magie vestimentaire. Ses cheveux noirs tresss lindienne, elle semblait vraiment en forme pour quelquun que javais vu semer partout des morc eaux de chair pourrissante vingt-quatre heures auparavant. Je ne parvins pas cac her ma surprise. Je croyais quelle tait morte, dit Larry. Moi aussi. Je naurais jam ais envoy Pallas si javais cru que votre loup-garou tait capable de la tuer, rpliqua Janos. Une autre silhouette mergea des bois obscurs. De longs cheveux blancs enc adraient son visage fin lossature dlicate. Ses yeux brillaient dune lueur rouge. Jav ais dj vu des 401 | P a g e

vampires aux yeux brillants, mais toujours de la couleur de leurs iris. Aucune c rature ayant jadis t humaine navait des yeux carlates... Le nouveau venu portait la t enue traditionnelle des vampires lgants : un smoking noir queue-de-pie et une cape qui lui tombait jusquaux chevilles. Xavier, soufflai-je. Larry me dvisagea. Cest l e tueur en srie ? Je hochai la tte. Alors, quest-ce quil fout l ? Cest comme a que avez trouv Jeff si vite, nest-ce pas ? lanai-je Janos. Vous tes de mche avec Xavier. Seraphina est au courant ? Janos sourit. Elle est la matresse de tous les vampir es de Branson, Anita. Lui compris. Il avait prononc cette dernire phrase comme si a limpressionnait beaucoup. Vous ne pourrez pas boire des cocktails de sang de fai rie pendant longtemps, car si les flics remontent la piste de Xavier jusqu vous... Xavier sest content de suivre les ordres. Il se chargeait du recrutement, dit Jan os, comme si ctait une plaisanterie quil tait seul comprendre. Pourquoi vouliez-vous Ellie Quinlan ? Xavier aime les jeunes garons. Cest sa seule faiblesse. Il a tran sform lamant de la fille, qui a demand la garder prs de lui pour toujours. Ce soir, elle se relvera et se nourrira avec nous. Pas si je pouvais len empcher. Que voulez -vous, Janos ? Jai t envoy pour vous faciliter la vie. Ouais, cest a... Pallas sc Janos et avana jusqu Stirling, qui leva les yeux vers elle en serrant son bras ble ss. a devait faire un mal de chien, mais ce ntait pas de la douleur qui se lisait su r son visage : simplement de la peur. Sa belle arrogance stait 402 | P a g e

envole comme une hirondelle lapproche de lhiver. Il avait lair dun gamin qui vient de sapercevoir que les monstres, sous son lit, sont bien rels. Un troisime vampire ap parut au sommet de la montagne. La copine blonde de Pallas. Elle aussi ptait la s ant, comme si elle ne stait jamais dcompose sous nos yeux. Je navais jamais connu de v ampire qui puisse avoir lair si mort sans ltre vraiment. Vous vous souvenez srement de Bettina, dit Janos. Elle portait une robe noire qui dnudait ses paules ples. Un pan de tissu senroulait autour de son cou et pendait sur le devant. Lensemble tait maintenu en place par une ceinture dore qui soulignait sa taille mince. Sa tresse blonde tait attache en couronne autour de sa tte. Elle avana vers nous. Son visage t ait dune beaut parfaite. La peau sche tombant en lambeaux navait donc t quun cauchemar Enfin, jaurais bien aim... Le feu, avait dit Jean-Claude. Le feu tait le seul moye n sr den venir bout. Janos tendit un bras pour arracher Jeff ltreinte de Kissa. Il a grippa les paules du garon de ses mains gantes de noir. Ses doigts taient plus longs quils ne lauraient d, comme sils avaient une phalange supplmentaire. Alors quils se d achaient sur le tissu crme du smoking de Jeff, je vis que ses index faisaient la mme taille que les majeurs. Encore un mythe qui nen tait pas un, au moins dans le c as de Janos. Jeff avait les yeux tellement carquills que a semblait douloureux. Que se passe-t-il ? demandai-je. Kissa portait une combinaison identique celle que nous lui avions vue dans la salle de torture. Mais a ne pouvait pas tre la mme, par ce que la premire avait t troue par la balle de Larry. Elle se tenait prs de lui, les poings serrs. Immobile comme seuls les morts peuvent ltre. Pourtant, je sentais un e certaine tension en elle. De la mfiance. Elle naimait pas la tournure que prenai ent les vnements. Sa peau mate paraissait trangement ple. Elle ne stait pas encore nou rrie ce soir. Je suis capable de deviner ce genre de 403 | P a g e

choses chez la plupart des buveurs de sang. Mme sil y a toujours des exceptions. X avier se dplaa la vitesse impossible qui transforme les vampires en simples ombres brouilles, et sarrta prs de Mlle Harrison toujours inconsciente. Larry secoua la tte . Il sest tlport, ou quoi ? Non. Il a boug trop vite pour que tes yeux puissent le s ivre... Je pensais que Janos enverrait Kissa rejoindre les autres, mais ce ne fu t pas le cas. Une silhouette rampa par-dessus le bord du plateau, se tranant comm e si chaque mouvement lui faisait mal. Ses mains ples griffaient la terre rouge, et ses bras taient nus malgr la fracheur nocturne. Elle courbait lchin, ses courts che veux bruns lui masquant le visage. Soudain, elle leva la tte vers le ciel. Ses lvr es minces et exsangues stirrent sur ses crocs. Son visage tait ravag par la faim. Je savais que ses yeux taient bruns parce que je les avais vus fixer le plafond de s a chambre dun regard aveugle. Ils ne possdaient pas encore de pouvoir, mais une tin celle brlait dans leurs profondeurs obscures. Une tincelle animale. Quand ils laura ient laiss se nourrir pour la premire fois, elle retrouverait peut-tre sa raison, d e nouveau capable dprouver des motions. Pour le moment, elle ne pensait qu satisfaire son besoin le plus primaire. Cest la personne qui je pense ? demanda Larry. Oui. .. Jeff voulut courir vers elle. Ellie ! Janos le plaqua contre lui, un bras pas s autour de ses paules, comme dans une treinte amoureuse. Jeff tenta de se dgager po ur courir vers sa sur morte. Sur ce coup-l, japprouvais Janos. Les vampires qui vie nnent de subir leur transformation ont tendance manger dabord et poser des questi ons ensuite. La crature qui avait t Ellie Quinlan aurait joyeusement gorg son petit f rre. Elle 404 | P a g e

se serait baigne dans son sang, et quelques minutes, quelques jours ou quelques s emaines plus tard, elle aurait compris ce quelle avait fait. Elle laurait peut-tre mme regrett. Va, Angela, ordonna Janos. Va retrouver Xavier. La rebaptiser ne chan gera pas son identit, dclarai-je. Elle est morte depuis deux ans, et elle sappelle Angela, dit Janos. Elle sappelle Ellie ! lana Jeff. Il avait cess de lutter, mais o bservait sa sur morte, lair horrifi comme sil commenait comprendre. Les gens la reco natront, Janos, insistai-je. Nous serons prudents, Anita. Notre nouvel ange verra seulement ceux que nous voudrons quelle voie. Comme cest mignon. a le sera, quand elle aura bu tout son saoul. Je suis surprise que vous ayez russi la traner jusquic i sans la nourrir dabord. Cest moi qui lai fait. La voix de Xavier tait tonnamment ag rable. Lentendre sortir de ce visage ple et fantomatique me perturbait. Surtout en pensant quelle appartenait un monstre pdophile. Je ltudiai en prenant garde dviter so regard. Trs impressionnant. Andy la transforme et jai transform Andy. Je suis son m re. Andy ne stant pas encore manifest, je dduisis que je lavais tu dans les bois, pend ant la battue avec le shrif St. John. Le moment tait sans doute mal choisi pour voq uer ce sujet. Et qui est votre matre ? Seraphina. Pour le moment, rpondit Xavier. Je regardai Janos. Vous navez pas encore dtermin lequel de vous deux est le dominan t, pas vrai ? Vous perdez votre temps, Anita. Notre matresse vous attend avec imp atience. Finissons-en. Xavier, appelle notre ange. 405 | P a g e

Xavier tendit une main spectrale. Ellie grogna et sapprocha de lui quatre pattes. Sa longue robe noire tait entortille autour de ses jambes. Elle tira dessus dun ge ste agac. Le tissu se dchira comme du papier entre ses mains, et une longue fente rvla ses jambes nues. Ellie saisit la main de Xavier comme si ctait une boue de sauve tage, et se pencha vers son poignet. Seule la main du matre vampire, agrippant se s cheveux, lempcha de mordre dedans. Les morts ne pourront pas te sustenter, Angel a, dit Janos. Nourris-toi plutt des vivants. Pallas et Bettina sagenouillrent de ch aque ct de Stirling. Xavier se laissa gracieusement tomber prs de Mlle Harrison, sa cape noire tale autour de lui comme une mare de sang. Il navait pas lch les cheveux dEllie, qui se retrouva le visage plaqu contre le sol. Elle lui griffa les mains e n poussant des sons trangls qui ressemblaient des miaulements. Aucun humain naurait pu produire des bruits pareils. Mademoiselle Blake, vous reprsentez la loi, sexcl ama Stirling. Vous devez me protger. Je croyais que vous vouliez me traner devant un tribunal, Raymond, rpliquai-je. Sous prtexte que jaurais demand mes zombies de vo us attaquer, vous et Mlle Harrison. Je ne le pensais pas. (Il regarda les vampir es qui lencadraient, puis se tourna vers moi.) Je ne dirai rien. Oui, je nen parle rai personne... Je vous en prie. Vous implorez ma misricorde, Raymond ? Oui, oui, je vous implore. La misricorde dont vous avez fait preuve envers Bayard ? Je vou s en supplie... Bettina caressa la joue de Stirling. Il sursauta comme si elle la vait brl. Je vous en supplie ! Et merde ! Nous ne pouvons pas les regarder faire, dit Larry. Tu as une meilleure ide ? 406 | P a g e

On nabandonne jamais un tre humain aux monstres, pour quelque raison que ce soit. Cest la rgle. Ma rgle. Au moins, a lavait t, lpoque o je croyais savoir qui taie tres. Larry sortit la chane de son tee-shirt. Ne fais pas a ! lanai-je. Ne nous fai s pas tuer pour Raymond Stirling. Sa croix jaillit lair libre. Elle brillait comm e les yeux de Seraphina. Il me regarda sans rien dire. Je soupirai et sortis mon propre crucifix. Une mauvaise initiative... Je sais. Mais je ne peux pas rester inactif. Je sondai son regard, et compris que ctait vrai. Il ne pouvait pas reste r sans rien faire. Moi, jaurais pu. a ne maurait pas ncessairement plu, mais jaurais laiss agir Bettina et Pallas. Il tait encore plus dommage quil soit l pour men empcher . Que croyez-vous faire avec vos ridicules babioles ? demanda Janos. Nous allons arrter a. Vous voulez que cet homme meure, Anita. Pas comme a. Prfreriez-vous que vous laisse utiliser votre arme, et gaspiller tout ce bon sang ? Il moffrait de me laisser descendre Stirling. Je secouai la tte. Ce nest plus une option, prsent. na jamais t une option, rectifia Larry. Je ne relevai pas. Inutile de lui enlever ses illusions. Javanai vers Pallas et Bettina. Larry marcha vers Ellie et Xavier, sa croix tendue au bout de sa chane, comme si a devait la rendre plus efficace. Il ny a rien de mal vouloir faire dans le thtral, mais je devrais lavertir que a ne ser vait rien. Plus tard. Lclat de mon propre crucifix augmenta, jusqu ce que jaie limpre sion de porter une ampoule de cent watts en 407 | P a g e

pendentif. Au-del de la sphre de lumire blanche quil projetait, le monde se rduisait pour moi un disque noir. Xavier stait relev et faisait face Larry, mais les autres avaient battu en retraite, abandonnant momentanment leur proie. Merci, mademoisel le Blake, balbutia Stirling. Merci. Il me saisit la jambe de sa main valide et s e frotta contre moi comme un chien. Je rprimai une forte envie de lui balancer un coup de pied. Remerciez Larry. Moi, je vous aurais laiss crever. Il parut ne pas mentendre. Il sanglotait de soulagement, inondant mes Nike de larmes et de bave. Reculez, je vous prie, ordonna une voix fminine paisse comme du miel. Je clignai des yeux. Kissa brandissait un flingue. Un revolver qui ressemblait un Magnum. D ifficile dire avec cette lumire aveuglante... Mais a faisait srement de trs gros tro us. Jai dit : reculez. Tout de suite. Je croyais que Seraphina voulait me voir, l ui rappelai-je. Elle napprciera pas que vous me tuiez. Oh, pas vous, intervint Jan os. Kissa se contentera de tirer sur votre jeune ami. Je pris une profonde inspi ration. Si vous le tuez, je refuserai de cooprer... Vous vous mprenez, Anita. Ma m atresse na pas besoin de votre coopration. Tout ce quelle espre de vous, elle peut le prendre par la force. Je regardai Janos par-del la lumire brillante. Il serrait J eff contre lui presque affectueusement. Enlevez vos croix et jetez-les vers les bois, ordonna-t-il. Il saisit le visage de Jeff entre ses mains gantes et lui pla nta un baiser sur la joue. Maintenant que nous vous savons prte compromettre votr e scurit pour chacun de ces deux jeunes hommes, nous avons un otage de plus quil es t absolument ncessaire. Il prit Jeff par le cou mais ne serra pas et ne lui fit p as de mal. Pas encore. 408 | P a g e

Enlevez vos croix et jetez-les vers les bois. Je ne vous le dirai pas une troisim e fois. Mais je ne voulais pas renoncer ma croix. Je regardai Larry. Il faisait toujours courageusement face Xavier, son crucifix scintillant de mille feux. Et merde ! Kissa... Tire. Non, me rcriai-je. (Je dfis le fermoir de ma chane.) Cest bon , vous avez gagn. Ne cde pas, Anita ! lana Larry. Je ne les regarderai pas te desce ndre. Pas si je peux lviter. Je laissai la chane senrouler dans ma paume. La croix b rillait dune lueur blanc-bleu comme celle du magnsium. Men dfaire tait une mauvaise i de. Une trs mauvaise ide. Je la jetai vers les bois. Elle laissa derrire elle une tr ane qui voquait une comte et disparut dans le noir. votre tour, maintenant, dit Jano s Larry. Vous serez forc de me descendre. Oh, non ! Nous abattrons plutt le garon, fit Janos. moins que je me nourrisse de lui sous vos yeux. Quen ditesvous ? Dun br as, il plaqua Jeff contre lui. De sa main libre, il carta ses cheveux pour expose r son cou. Larry me regarda. Quest-ce que je fais, Anita ? a, cest toi den dcider. s ne bluffent pas ? Ils vont vraiment le tuer ? Oui. Il jura entre ses dents et laissa la croix retomber sur sa poitrine. Puis il dfit sa chane et la jeta son tou r dans les bois. Avec un peu plus de force que ncessaire, comme sil essayait de se dbarrasser de sa colre en mme temps. Quand la lumire de sa croix se fut vanouie, nou s nous retrouvmes plongs dans lobscurit. Le clair de lune qui mavait paru si brillant une demi-heure plus tt ntait quun ple substitut. Ma vision nocturne revint graduelle ment. Kissa fit un pas en avant, le flingue toujours braqu sur nous. Lors de notr e 409 | P a g e

premire rencontre, elle exsudait la sexualit et la puissance. prsent, elle semblait docile, ple et lasse comme si une partie de son pouvoir lavait dserte. Elle devait se nourrir. Pourquoi ne vous ont-ils pas laiss boire du sang ce soir ? lui demand ai-je. Ce fut Janos qui rpondit. Notre matresse nest pas certaine cent pour cent de la loyaut de Kissa. Elle souhaite la mettre lpreuve, nest-ce pas, ma tnbreuse beaut Kissa riva sur moi ses grands yeux sombres. Au bout de son bras, le flingue ne t remblait pas. Allez-y, mes enfants. Nourrissez-vous. Pallas et Bettina se rappro chrent de Stirling. Elles me dvisagrent par-dessus leur victime et je soutins leur regard. Stirling magrippa la jambe. Vous ne pouvez pas les laisser faire. Piti. Pi ti ! Pallas sagenouilla prs de lui. Bettina le contourna pour se placer du mme ct que moi. Quand elle dtacha la main de Stirling de ma jambe, son postrieur meffleura. Je fis un pas en arrire et lavocat hurla. Xavier et Ellie avaient dj commenc boire le s ang de Mlle Harrison. Larry me dvisagea, les mains vides. Impuissant. Je baissai la tte. Ne me touchez pas ! Ne me touchez pas ! sgosilla Stirling. De sa main valid e, il tenta de repousser Pallas, qui le saisit par le poignet sans difficult. Aye z au moins la dcence de lhypnotiser, criai-je. Pallas leva les yeux vers moi. Aprs quil eut essay de vous tuer ? Pourquoi vous proccupez-vous de son sort ? Je nai pas envie de lentendre brailler... Pallas sourit, et des flammes sombres embrasrent so n regard. Tout ce que vous voudrez, Anita. Elle saisit le menton de Stirling et le fora tourner la tte vers elle. Mademoiselle Blake, aidez-moi, implora-t-il. Aid ez... 410 | P a g e

Les mots moururent sur ses lvres. Je regardai toute lucidit svaporer de ses yeux... Viens moi, Raymond, susurra Pallas. Viens moi. Stirling se redressa et passa son bras valide autour de la vampire. Il tenta den faire autant avec lautre, mais son coude bris refusait de se plier. Bettina le saisit et le tordit dans tous les se ns en riant. Stirling ne ragit pas la douleur. Il se contenta de se pelotonner av idement contre Pallas. Elle lui enfona ses crocs dans le cou. Stirling eut un spa sme, puis il se dtendit et poussa un gmissement extatique. Pallas pencha la tte, sua nt la plaie mais laissant assez de place quelquun dautre pour partager son repas. Bettina ne se fit pas prier. Les deux vampires se nourrirent, leurs ttes si rappr oches que leurs cheveux blonds et bruns se mlaient. Raymond Stirling poussa des pe tits cris de satisfaction pendant quelles le tuaient. Larry alla se camper la lis ire des bois, les bras croiss sur les paules comme sil tentait de streindre lui-mme. D se rconforter... Je restai o jtais et regardai. Javais voulu la mort de Stirling. Dto urner les yeux et t lche de ma part. Et puis, me rappeler qui taient les vritables mon stres ne pouvait pas me faire de mal. Si je me forais tout regarder jusquau bout, peut-tre que je ne loublierais plus. Je regardai le visage bat de Stirling jusqu ce q ue son bras retombe mollement dans le dos de Pallas, et que ses yeux se ferment. La perte de sang et le choc lui firent perdre conscience. Les vampires le serrre nt un peu plus fort et continurent boire. Soudain, il rouvrit grands les yeux, et un gargouillis schappa de sa gorge, la peur dformant ses traits. Sans redresser la tte, Pallas leva une main et lui caressa les cheveux, comme elle laurait fait pou r apaiser un enfant effray. La peur disparut des prunelles de Stirling... et la l umire avec. Je le regardai mourir, et sus que sa dernire expression hanterait mes rves pendant des semaines. 411 | P a g e

Chapitre 37 ne bourrasque souleva un lger nuage de poussire. Puis Jean-Claude apparut comme sil venait de se tlporter. Je navais jamais t aussi heureuse de le voir. Bon, je ne me p rcipitai pas dans ses bras, mais je me rapprochai de lui. Larry mimita. Si Jean-Cl aude ntait pas toujours loption la plus sre, ce soir, il me paraissait infiniment prfr able toutes les autres. Il portait une de ses sempiternelles chemises blanches, avec tellement de dentelle au jabot quon aurait dit quelle moussait. Sa courte ves te blanche lui arrivait peine au niveau de la taille. Un bouillonnement de dente lle schappait des manches et lui couvrait en partie les mains. Son pantalon blanc moulant tait ferm par une ceinture noire, assortie ses bottes de velours. Je ne mat tendais pas te voir ici, Jean-Claude ! lana Janos. Je nen aurais pas mis ma main c ouper, mais il semblait tonn. Tant mieux. Seraphina est venue mapporter son invitat ion, Janos, mais a na pas suffi... Tu me surprends, mon garon. Jai aussi surpris Ser aphina. Jean-Claude paraissait tonnamment calme. Sil trouvait dangereux dtre en infri orit numrique au sommet de cette montagne, il nen laissait rien paratre. Jaurais ador savoir comment il avait surpris Seraphina. Jason apparut en haut du chemin, vena nt de lendroit o Larry et moi avions laiss la Jeep. Il portait un pantalon de cuir noir si moulant quon avait d le peindre sur ses jambes, des bottines de la mme coul eur et pas de chemise. Un collier de chien clout lui ceignait le cou, et il avait enf il une paire de 412 | P a g e U

gants noirs. Cela mis part, il tait nu jusqu la taille. Jesprais quil avait choisi lu -mme sa tenue. Le ct droit de son visage tait tumfi du front jusquau menton, comme si uelque chose de trs gros et de trs lourd lavait percut. Je vois que ton familier est entr dans la bagarre, commenta Janos. Il mappartient dans tous les sens du terme, Janos. Ils mappartiennent tous. Pour cette fois, je ne relevai pas. Si javais le choix entre appartenir Jean-Claude ou Seraphina, je savais qui allait ma prfrence. Larry tait si prs de moi que jaurais pu lui prendre la main. tre inclus dans la mnag erie de Jean-Claude lui dplaisait sans doute... Tu as perdu lhumilit que je trouvai s si attirante chez toi, Jean-Claude. Aurais-tu tout bonnement refus linvitation d e Seraphina ? demanda Janos. Je viendrai sa fte, mais de moi-mme, et avec mon esco rte. Je le regardai. Il avait pt les plombs, ou quoi ? Janos frona les sourcils. Se raphina vous voulait enchans. Mais si nous procdons ma faon, nous survivrons tous c tte nuit, lcha Jean-Claude. Insinues-tu que tu serais prt nous dfier, ici et mainte nant ? demanda Janos. Je ne mourrai pas seul. Vous finiriez peut-tre par mavoir, m ais quel prix ? Si tu acceptes vraiment de venir de ton plein gr, ne perdons pas de temps. Notre matresse nous appelle. Il serait malsant de la faire attendre. San s crier gare, Janos, Bettina et Pallas se propulsrent dans les airs. Ils ne volai ent pas exactement, et ils ne lvitaient pas non plus. Je navais pas de mot pour dcr ire ce quils faisaient. Grand Dieu, souffla Larry. 413 | P a g e

Ctait la premire fois quil voyait a : une occasion marquer dune pierre rouge dans son calendrier. Les autres sparpillrent dans les bois une vitesse hallucinante. Ellie Q uinlan partit avec eux. Janos avait emmen son frre. Jusque-l, jignorais quun vampire pouvait porter plus que son propre poids en volant . Dcidment, jen apprends toutes l es nuits. Nous rcuprmes nos flingues et reprmes le chemin qui descendait vers le sit e de construction. Nos croix taient bel et bien perdues. Jean-Claude nous embota l e pas. Pourtant, je savais quil avait un autre moyen de dplacement. Ltiquette vampir ique jugeait-elle impoli de voler quand on tait accompagn de gens qui ne le pouvai ent pas ? La voiture tait toujours l o je lavais gare. Il restait plusieurs heures av ant laube, et jaspirais rentrer chez moi. Jai pris la libert de choisir les vtements que vous porterez pour la fte de Seraphina, annona Jean-Claude. Ils sont dans la J eep. Je lai ferme cl, lanai-je. Il se contenta de sourire. Je soupirai. Daccord, d rd... Je saisis la poigne de la portire du passager. Elle tait dverrouille. Dans la v oiture, une pile de vtements reposait sur le sige. Ils taient tous en cuir noir. Je secouai la tte. Pas question. Tes vtements sont sur le sige du conducteur, dit Jea nClaude. Ceux-l sont pour Lawrence. Larry regarda par-dessus mon paule. Vous plais antez ? strangla-t-il. Je contournai la Jeep et dcouvris un jean noir propre le plu s moulant que javais et une brassire rouge que je ne me souvenais pas davoir achete. On et dit de la soie. Il y avait aussi un cache-poussire noir que je voyais pour la premire fois. Je lessayai. Il marrivait mi-mollets, et ondulait comme une cape d errire moi chaque mouvement. Pas mal du tout. En revanche, je me serais bien passe de la brassire. 414 | P a g e

Jaime assez, commentai-je. Je ne peux pas en dire autant, grommela Larry. Je ne s ais mme pas comment enfiler ce truc. Jason, aide-le shabiller, ordonna Jean-Claude . Jason saisit le baluchon de cuir et lemporta larrire de la Jeep. Larry le suivit, lair mcontent. Pas de bottes ? demandai-je. Jean-Claude sourit. Je ne pensais pas que tu accepterais de renoncer tes baskets. Et vous avez eu raison. Change-toi vite, ma petite. Nous devons arriver chez Seraphina avant quelle dcide de tuer le garon par dpit. Vous croyez que Xavier la laisserait casser son nouveau joujou ? S i elle est vraiment sa matresse, il naura pas le choix. Allez, dpche-toi ! Je passai de lautre ct de la Jeep, ce qui mamena porte doue et de vue de Larry. Je marr irai. Et puis merde ! Tournant le dos Jean-Claude, je dfis mon holster dpaule. Comm ent avez-vous russi chapper Seraphina ? demandai-je en faisant passer mon polo par -dessus ma tte. Je luttai contre lenvie de regarder derrire moi. De toute faon, je s avais que Jean-Claude mobservait. Jason lui a saut dessus au moment crucial. Sa di version nous a permis de fuir, mais rien dautre. Je crains que ta chambre dhtel soi t un peu en dsordre. Il stait exprim sur un ton si dtach que ma curiosit lemporta. J ai la brassire rouge et me retournai. Il se tenait plus prs de moi que je ne laurai s cru en tendant le bras, il aurait pu me toucher , immobile dans ses vtements bla ncs, immacul et parfait. Reculez de quelques pas, sil vous plat. Je voudrais un peu dintimit. Il sourit mais obit sans discuter. Une premire. Vous a-t-elle sous-estim e point ? 415 | P a g e

Je changeai de jean aussi vite que possible, en mefforant de ne pas penser quil me regardait. Ctait trop embarrassant. Jai t forc de fuir, ma petite. Janos la considre mme sa matresse, et il ma vaincu. Je nai aucune chance de lui rsister... Je remis mo n holster dpaule. Faute de manches, les lanires de cuir mirriteraient la peau, mais ctait mieux que de ne pas pouvoir porter de flingue. Je rcuprai le Firestar que javai s planqu sous mon sige et lenfilai dans la ceinture de mon jean, sur le devant. Pas gnial. a allait se voir, mme avec le cache-poussire. Je le fis passer derrire et le calai dans le creux de mes reins pas lendroit idal pour dgainer rapidement. Puis je sortis mes couteaux de la bote gants et fixai les fourreaux sur mes avant-bras. Dans un petit coffret, javais emport deux croix supplmentaires. Pour une raison qui mchappe, les vampires passent leur temps me piquer les miennes. Jean-Claude obser vait mes prparatifs avec intrt. Ses yeux sombres suivaient mes mouvements comme sil les gravait dans sa mmoire. Je passai le cache-poussire et fis quelques pas histoi re de vrifier que jtais mon aise. Je dgainai mes deux couteaux pour massurer que les manches en cuir ntaient pas trop serres, puis jen fis autant avec mes flingues. Dcidme nt, la position du Firestar ne me convenait pas. Je le fis glisser sur le ct gauch e. Il senfona dans mon flanc de manire trs dsagrable. Mais je pouvais y accder en un l ps de temps raisonnable. Ce soir, ctait plus important que mon confort. Je fourrai un chargeur supplmentaire pour chaque flingue dans les poches du cache-poussire. Ils contenaient des balles ordinaires. Le Browning et le Firestar taient chargs de munitions en argent. Je naimais pas trop a, mais je me doutais que Tte corche, Squel ette Sanglant ferait son apparition pendant la soire. La fte naurait pas t la mme sans lui. Qui sait, peut-tre Magnus nous honorerait-il aussi de sa prsence. Et je voul ais tre arme contre tout ce que je pourrais avoir combattre. 416 | P a g e

Larry sortit de derrire la Jeep. Je me mordis les lvres pour ne pas clater de rire. Non que ses vtements ne lui aillent pas, mais il semblait tellement mal laise ! O n aurait dit quil avait du mal bouger avec son pantalon en cuir. Marche normaleme nt, lui conseilla Jason. Je ne peux pas. Il portait un dbardeur la version mascul ine de ma brassire, mais bleu au lieu de rouge. Des bottines noires et le blouson quil avait emprunt Jason la nuit prcdente compltaient sa tenue. Je regardai ses bott ines. Des baskets noires, passe encore, ma petite. Mais des baskets blanches ave c du cuir noir ? a nirait pas du tout, affirma Jean-Claude. Je me sens ridicule, gm it Larry. Comment pouvez-vous vous balader vtus de la sorte ? Jaime le cuir, se dfe ndit Jason. Nous devons y aller, dit Jean-Claude. Anita, tu conduis ? Je pensais que vous voudriez voler... Il est trs important que nous arrivions ensemble. Lar ry et moi versmes du sel dans nos poches. Entre a et les chargeurs supplmentaires, mon cache-poussire tait moiti dform et ne tombait pas bien du tout. Mais nous nallion pas un dfil de mode. Nous entrmes dans la Jeep. Aussitt, des protestations montrent de la banquette arrire. Cest encore plus inconfortable quand je suis assis ! laveni r, je me souviendrai que tu dtestes le cuir, Lawrence. Je mappelle Larry. Je mis l e contact et mengageai sur le chemin de terre qui reliait le site de construction la route. Seraphina veut devenir immortelle ! lanai-je. Arrive sur la route, je p ris la direction de Branson. videmment, nous nous arrterions avant davoir regagn la ville. Jean-Claude se retourna sur son sige pour me dvisager. Que dis-tu, ma petit e ? 417 | P a g e

Je lui parlai de Tte corche, Squelette Sanglant et lui exposai le plan de Seraphina . Elle est folle, conclus-je. Pas entirement, ma petite. a ne lui confrera peut-tre pas limmortalit, mais a lui donnera des pouvoirs sans prcdent. Nanmoins, a nexplique comment elle est devenue assez puissante pour asservir Janos avant de se nourri r de Magnus Bouvier et de sa crature. Que voulez-vous dire ? Janos vivait dans le vieux pays. Il nen serait pas parti volontairement. Pourtant, il la suivie jusquic i. O a-t-elle pris le pouvoir ncessaire pour le subjuguer ? Magnus nest peut-tre pas le premier fairie dont elle boit le sang, dis-je. moins quelle ait trouv un autre genre de nourriture. Quel genre ? a, ma petite, jaimerais vraiment le savoir. Vou s pensez modifier votre alimentation ? Le pouvoir est toujours tentant, mais pou r ce soir, mes proccupations sont uniquement dordre pratique. Si nous parvenons dco uvrir la source de son pouvoir, nous aurons une chance de la vaincre. Comment ? Jean-Claude secoua la tte. Je lignore. Mais moins de trouver un lapin sortir de no tre chapeau, nous sommes perdus. Il semblait remarquablement calme. Contrairemen t moi. Mon cur battait si fort que je sentais mon pouls dans ma gorge et dans mes poignets. Perdus. Les choses se prsentaient vraiment mal. Et si a ne dpendait que de Seraphina, jtais certaine quelles ne tarderaient pas empirer. 418 | P a g e

Chapitre 38 ous montmes les marches de pierre qui conduisaient au porche. Cette fois, il tait baign par lclat du clair de lune. Il ny avait pas dombres paisses et surnaturelles, au cun indice sur ce qui nous attendait. La maison ressemblait toutes les vieilles baraques abandonnes. Mais mes crampes destomac ne sy laissrent pas prendre. Kissa vi nt nous ouvrir. Derrire elle, une chaude lumire de bougies filtrait de la porte de la pice du fond, confrant des reflets dors aux gouttes de sueur qui perlaient sur son visage. Seraphina continuait la punir. Je me demandais pourquoi, mais en fin de compte, ce ntait pas mon problme. Sans un mot, elle nous invita la suivre. Nous traversmes le salon vide et entrmes dans la grande pice. Seraphina tait assise sur son trne, vtue dune robe de bal blanche qui me fit penser Cendrillon. Ses cheveux ta ient ramasss sur le sommet de son crne, et les diamants piqus dedans scintillrent co mme des flammes lorsquelle nous salua de la tte. Magnus tait pelotonn ses pieds. Il portait un smoking queue-de-pie blanc. Des gants blancs, un haut-de-forme blanc et une canne reposaient prs de ses genoux. Ses longs cheveux auburn formaient la seule tache colore de cette image. Tous les vampires que jai rencontrs font dans le thtral. Janos et ses deux compagnes, toujours en noir, se tenaient derrire le trne tel un rideau de tnbres vivantes. Ellie tait allonge sur le flanc au milieu des cous sins, lair presque humain. Malgr sa robe dchire et tache, elle semblait au comble du ravissement, comme un chat qui vient de laper tout un bol de crme. Ses yeux tincel aient, et un sourire enchant retroussait le coin de ses lvres. Ellie Quinlan, alia s Angela, adorait son nouvel tat de morte-vivante. Pour le moment. 419 | P a g e N

Kissa sapprocha du trne et sagenouilla du ct oppos celui de Magnus, sa combinaison de cuir noir se fondant aux fringues de Janos. Seraphina caressa son visage en sueu r dune main gante de blanc. Elle souriait, et son expression pouvait paratre bienve illante tant quon ne regardait pas ses yeux ples et luisants. On distinguait encor e un soupon de pupille au centre, mais elle disparaissait rapidement. Ses prunell es avaient la mme couleur que sa robe. a, cest de laccessoirisation ! Jeff et Xavier manquaient au tableau. a ne me plut pas. Jouvris la bouche pour demander o ils taie nt, et Jean-Claude me jeta un regard en biais. Pour une fois, cela suffit me fai re taire. Ce soir, il tait le matre et moi la servante. a ne me drangeait pas trop, du moment quil posait les bonnes questions. Nous sommes venus, Seraphina ! lana-til. Remets-nous le garon, et nous te laisserons en paix. La vampire clata de rire. Mais moi, je ne vous laisserai pas en paix, Jean-Claude. Elle tourna vers moi s es yeux phosphorescents. Nia, je suis si contente de te voir. Jen eus le souffle c oup. Nia : le surnom que me donnait ma mre. Quelque chose flamboya dans les yeux de Seraphina, comme un feu aperu de loin. Puis cette lumire se liqufia et refroidit. Elle nessayait pas de mhypnotiser. Pourquoi ? Parce quelle tait certaine de ne pas e n avoir besoin. Ma peau se glaa. Venant de quelquun dautre, jaurais pens que ctait pur arrogance. Mais Seraphina avait raison, et je le savais. Elle moffrait quelque c hose de plus irrsistible que le sexe ou le pouvoir. Un retour aux sources. Menson ge ou pas, ctait une offre tentante. Larry me toucha la main. Tu trembles. Je dglut is avec difficult. Nadmets jamais quel point tu as peur. a gche un peu leffet. Ds 0 | P a g e

Je mcartai de lui. Inutile de faire masse. Puis je regardai Jean-Claude, comme pou r lui demander en silence si jtais sur le point de contrevenir ltiquette vampirique. Elle ta salue comme elle aurait salu un autre matre, dclara-t-il calmement. Rponds e tant que tel. Cette ide ne semblait pas le perturber. Jaurais aim pouvoir en dire autant. Que voulez-vous, Seraphina ? demandai-je. Elle se leva et avana vers moi de son pas arien. Je ne voyais pas ce quil y avait sous sa jupe, mais a ne pouvait pas tre des jambes. Des jambes ne remuent pas comme a. Peuttre quelle lvitait... Dune faon ou dune autre, elle se rapprochait dangereusement. Je brlais denvie de reculer. Pas question quelle soit prs de moi ! Larry se tenait un peu en retrait. Jason stai t camp sur lautre flanc de Jean-Claude. Je ne bougeai pas. Ctait le mieux que je pou vais faire. Quelque chose clignota dans les yeux de Seraphina, comme un mouvemen t capt entre des arbres distants. Des yeux normaux nauraient pas d pouvoir faire a. Je baissai la tte et maperus que je ne me souvenais pas de lavoir regarde en face. Al ors, comment avais-je pu voir ses yeux ? Je la sentis simmobiliser devant moi. Sa main gante entra dans mon champ de vision. Je sursautai et relevai la tte en mme t emps. Je regardai peine son visage, mais a suffit. Dans ses yeux, des flammes brla ient au bout dun trs long tunnel, comme si lintrieur de son crne tait un gouffre de tn es o une crature minuscule avait allum un feu auquel jaurais pu me rchauffer jamais. Je hurlai et me couvris les yeux. Une main se posa sur mon paule. Je me dgageai vi olemment et criai de nouveau. Ma petite, je suis l. Alors, faites quelque chose ! Je suis en train. Elle sera mienne avant le lever du soleil, dit Seraphina. 421 | P a g e

Elle me dsigna dun geste languissant, puis glissa vers Jason et caressa sa poitrin e nue. Le loup-garou ne broncha pas. Je naurais jamais laiss Seraphina me toucher. Mme pour prouver que jtais une dure cuire. Toi, je te donnerai Bettina et Pallas. Elles tapprendront apprcier la chair putrfie. Jason garda le regard riv devant lui, m ais ses yeux scarquillrent. Bettina et Pallas staient cartes de Janos pour venir se pl cer derrire leur matresse. Dans le genre dramatique... Ou je te forcerai peut-tre t e mtamorphoser, jusqu ce que ta forme de loup devienne plus naturelle pour toi que cette coquille humaine, continua Seraphina. (Elle glissa un doigt sous son colli er de chien.) Je tenchanerai au mur, et tu seras mon chien de garde. Assez, Seraph ina, intervint Jean-Claude. La nuit avance. Ces tourments mesquins sont indignes de quelquun qui a autant de pouvoir que toi. Ah, mais je me sens dhumeur assez me squine ce soir, Jean-Claude. Et bientt, jaurai le pouvoir ncessaire pour manifester mon humeur comme il me plaira. Elle se retourna vers Larry. Lui, il rejoindra m on troupeau. Puis elle leva les yeux vers Jea n-Claude. Je navais pas vu quil tait plus grand quelle. Quant toi, mon dlicieux giton, tu nous serviras jusqu la fin des temps. Je suis le matre de Saint Louis prsent, Seraphina. Nous ne pouvons pas nous infliger de tortures lun lautre. Ni nous voler nos possessions, aussi sduisantes s oient-elles. Il me fallut une seconde pour comprendre que les possessions auxque lles il faisait allusion... ctait nous. Seraphina sourit. Tes affaires, ton argent , tes terres et tes gens mappartiendront avant le lever du soleil. Le Conseil pen sait-il vraiment que je me contenterais des miettes tombes de ta table ? 422 | P a g e

Si elle le dfiait officiellement, nous tions tous morts. JeanClaude ne pouvait pas la vaincre, et moi encore moins. Une diversion. Nous avions besoin dune diversio n. Vous portez assez de diamants pour vous lancer vousmme dans les affaires, et p our acheter votre propre maison, lanai-je. Seraphina tourna vers moi ses yeux pho sphorescents, et je regrettai de ne pas avoir ferm ma grande gueule. Crois-tu que je vis ici parce que je nai pas les moyens de faire autrement ? Je ne sais pas. Elle revint en glissant vers son trne et sy assit en lissant sa jupe. Je nai pas co nfiance en vos lois humaines. Alors, je laisse dautres le soin de vivre sous les projecteurs. Et je serai encore ici quand les adeptes de la modernit auront dispa ru. Soudain, elle griffa lair devant elle. Jean-Claude tituba. Du sang dgoulina de sa figure, claboussant sa chemise et sa veste blanche. Quelques gouttes se prire nt dans mes cheveux. Seraphina griffa de nouveau, et une seconde entaille apparu t sur son autre joue, arrosant Jason du sang de son matre. Jean-Claude resta debo ut et nmit pas un son. Il ne porta pas la main ses plaies, restant parfaitement im mobile. La seule chose qui bougeait, ctait le sang qui coulait sur sa figure. Ses yeux taient pareils deux saphirs flottant la surface dun masque ensanglant. Un musc le vif frmit sur sa joue. Los de sa mchoire dnude brillait. Une blessure atrocement p rofonde, mais je savais quil pouvait la gurir... Aussi horrible quelle semblt, elle t ait destine nous faire peur. Cest ce que je me tuais rpter mon cur qui battait la made. Javais envie de dgainer mon flingue et dabattre cette salope. Mais je ne pour rais pas les tuer tous. Et dans le cas de Janos et de ses deux compagnes, mes ba lles en argent ne suffiraient pas. Je nai pas besoin de te tuer, Jean-Claude. Il suffirait de verser du mtal en fusion dans tes plaies pour quelles 423 | P a g e

deviennent permanentes. Ton beau visage serait ravag jamais. Tu pourras toujours faire semblant dtre le matre de Saint Louis, mais cest moi qui rgnerai. Tu seras ma m arionnette. Prononce le mot, Seraphina. Prononce-le, et finissons-en avec ces je ux purils. Jean-Claude stait exprim dune voix parfaitement normale, qui ne trahissait ni douleur ni peur. Dfi. Est-ce le mot que tu souhaites entendre ?demanda Seraph ina. a fera laffaire. Le pouvoir de Jean-Claude rampa sur ma peau. Soudain, il jai llit vers lavant. Je le sentis me dpasser tel un poing gant. Il percuta Seraphina d e plein fouet, parpillant les courants dair dans toute la pice. Le contrecoup dsquili bra Kissa, qui scroula sur les coussins, moiti assomme. Seraphina clata de rire. Mais son hilarit sinterrompit brusquement, comme si elle navait jamais exist. Son visage tait un masque aux yeux de flamme blanche. Sa peau plit jusqu ressembler du marbre translucide sous lequel ses veines couraient comme des lignes de feu bleu. Son p ouvoir envahit la pice ; je le sentis monter comme le niveau de leau pendant une i nondation, et je sus que si elle le relchait, nous nous noierions tous dedans. O s ont vos fantmes, Seraphina ? demandai-je. Un instant, je crus quelle allait mignore r. Puis son visage fig se tourna lentement vers moi. O sont vos fantmes ? rptai-je av ec un peu plus de force. Mme si elle me regardait en face, je naurais pas jur quelle mavait entendue. Ctait comme essayer de dchiffrer lexpression dun animal. Non dune st tue. Il ny avait personne derrire le masque. Vous ne pouvez pas contrler Squelette Sanglant en mme temps queux, cest a ? Alors, vous avez d y renoncer. Seraphina se lev a, et je vis quelle se laissait porter par les courants de son pouvoir pour slever au-dessus des coussins. 424 | P a g e

Lentement, elle monta vers le plafond. Ctait trs impressionnant. Je racontais nimpor te quoi pour gagner du temps mais du temps pour quoi ? Que pouvions-nous faire ? Une voix rsonna dans ma tte. Vos croix, ma petite. Ne sois pas timide cause de mo i. Je ne discutai pas. Mon crucifix mergea de ma brassire, boule de lumire si brill ante quelle en devenait presque douloureuse. Je plissai les yeux et dtournai le re gard, mais russis seulement le poser sur la croix de Larry qui sembrasait son tour . Jean-Claude se recroquevilla sur lui-mme, les bras levs devant le visage pour se protger. Seraphina glapit et retomba moiti sur le sol. Elle pouvait rester debout face une croix, mais pas utiliser sa magie. Elle atterrit dans les froufrous so yeux de sa jupe. Les autres vampires tournrent la tte et levrent les bras en siffla nt. Magnus se releva et sapprocha de nous. Jason vint se planter devant Jean-Clau de et moi. Il me regarda de ses yeux ambrs. La bte, en lui, me fixait par-del lclat d e ma croix, et elle navait pas peur. Je me rjouis brivement davoir emport des balles en argent, juste au cas o. Non, Magnus, pas toi ! cria Seraphina. Magnus hsita, sa ns quitter Jason du regard. Un grognement schappa de la gorge du mtamorphe. Je peux me le faire, affirma Magnus. Un bruit retentit de lautre ct de la porte ouverte qu i menait la cave. Quelquun montait lescalier. Et les marches de bois mettaient des craquements de protestation sous son poids. Une main mergea des tnbres, assez large pour envelopper ma tte. Ses ongles longs et crasseux ressemblaient des griffes. Des vtements en lambeaux pendaient le long dun bras monstrueux. La crature mesurait au moins trois mtres. Elle dut se plier en deux pour franchir la porte, et quand elle se redressa, le sommet de son crne effleura le plafond. Il ny avait pas de p eau sur sa tte norme. La chair tait vif, ouverte comme une 425 | P a g e

plaie. Ses veines puisaient sous la pression du sang quelles charriaient, et pou rtant, elles ne le laissaient pas schapper. La crature ouvrit une bouche garnie de crocs jaunes briss. Je suis l, dit-elle. Il tait terrifiant dentendre des mots schapp r de ce visage corch. La voix grondante, basse et lointaine, semblait venir du fon d dun puits. Soudain, la pice parut beaucoup plus petite. Tte corche, Squelette Sangl ant naurait eu qu tendre un bras pour me toucher. Ce ntait pas bon du tout. Jason ava it recul dun pas pour se rapprocher de nous. Magnus tait retourn ct de Seraphina. Il egardait la crature, lair aussi hbt que nous. Ne lavait-il jamais vue sous sa forme ma trielle ? Viens moi, ordonna Seraphina. Elle tendit les mains au fairie, qui sappr ocha delle avec une grce surprenante. Un peu comme sil tait liquide plutt que solide. Aucune crature aussi massive et aussi hideuse naurait d pouvoir bouger comme du me rcure, mais ctait pourtant le cas. Dans ses mouvements, je retrouvais la grce de Ma gnus et Dorrie... Seraphina prit la grosse patte sale du monstre dans ses mains gantes de blanc. Puis elle releva sa manche dchire, exposant son poignet muscl. Arrte -la, ma petite. Je baissai les yeux vers Jean-Claude, qui se recroquevillait tou jours face au feu des crucifix. Hein ? Si elle boit son sang, les croix risquent de ne plus marcher sur elle. Je ne posai pas de question. Je navais pas le temps . Je dgainai mon Browning et sentis Larry faire de mme avec son flingue. Seraphina se pencha sur le poignet du fairie, la bouche grande ouverte et les crocs dcouve rts. Je pressai la dtente. Le coup latteignit la tempe. Limpact fit reculer son bus te, et du sang coula le long de sa joue. Elle ntait pas immunise contre les balles. 426 | P a g e

a, ctait une bonne nouvelle ! Malheureusement, Janos se jeta aussitt devant elle. Je tirai deux fois, son visage aux yeux morts moins dun mtre de distance de moi. Il me sourit. Mes balles en argent nallaient pas suffire. Larry avait contourn Jean-C laude pour tirer sur Pallas et Bettina. Les deux vampires avancrent vers lui, san s sinquiter des projectiles que crachait son flingue. Kissa resta prostre sur les c oussins. Ellie semblait paralyse par la vue des croix. Squelette Sanglant resta i mmobile face Seraphina, comme sil attendait ses ordres ou quil se moquait de ce qu i se passait autour de lui. Il regardait Magnus dun air trs peu amical. Visiblemen t, il lavait reconnu. La voix de Seraphina retentit derrire le corps de Janos. Don ne-moi ton poignet. Le fairie eut un sourire mauvais. Bientt, je serai libre de t e tuer, lana-t-il Magnus. Je navais pas envie de mettre ce gant en rogne contre moi , mais je ne pouvais pas non plus laisser Seraphina semparer de son pouvoir. Je v isai la tte corche et tirai. Jaurais pu lui cracher dessus, pour tout leffet que a lui fit. Mon initiative ne me valut quun bref coup dil. Je nai pas de raison de ten voul oir. Essaie de ne pas men donner une. En observant son visage monstrueux, je fus force dtre daccord. Mais quel choix me restait-il ? On fait quoi ? demanda Larry. Il avait recul pour se placer dos dos avec moi. Bettina et Pallas simmobilisrent hors de sa porte. Ctait sa croix qui les faisait hsiter, pas son flingue. Jean-Claude tai t tomb genoux, les bras toujours croiss devant le visage, mais il ne stait pas loign, ne sortant pas du rayon protecteur des crucifix. Puisque les balles en argent ne pouvaient rien contre les feys... Jappuyai sur le bouton du Browning pour jecter mon chargeur, pris celui de rechange dans ma poche et lenclenchai. Puis je visai la poitrine de la crature, lendroit o jesprais qutait son cur, et tirai. 427 | P a

Squelette Sanglant rugit tandis quune fleur de sang spanouissait sur ses vtements. Q uand il sentit Seraphina planter les crocs dans son poignet, je le sentis aussi. Un tourbillon de pouvoir balaya la pice, soulevant mes cheveux et hrissant tous l es poils de mon corps. Un instant, je ne pus pas respirer. Lair tait charg de trop de magie... Derrire la silhouette noire de Janos, Seraphina se leva lentement. El le lvita jusquau plafond, baigne par la lumire des croix et souriante. Le trou que j e lui avais fait dans la tte stait dj referm. Des flammes blanches jaillissaient de se s yeux et lchaient son visage. Alors, je sus que nous allions mourir. Xavier appa rut au sommet de lescalier. Il tenait une pe, mais elle tait plus lourde et plus affte que toutes les lames que javais jamais vues. Il regarda Seraphina en souriant. J e tai nourrie, grogna Squelette Sanglant. Libre-moi. Seraphina leva les bras comme pour caresser le plafond. Non, rpondit-elle. Jamais. Je te viderai de ton sang e t je me baignerai dans ton pouvoir. Tu as promis, insista Squelette Sanglant. El le le dfia du regard. cette hauteur, ses yeux arrivaient au niveau de ceux du fai rie. Jai menti, rpliqua-t-elle. Non ! cria Xavier. Il tenta de sapprocher, mais nos croix le maintinrent distance. Je jetai une poigne de sel sur Seraphina et Squel ette Sanglant. Elle me rit au nez. Que fais-tu, Nia ? Il ne faut jamais rompre la promesse faite un fey, lanai-je. a annule le march quon a conclu avec lui. Une pe re ourbe apparut dans les mains de Squelette Sanglant, comme si elle venait de jaill ir de nulle part. Celle que javais vu Xavier manier chez les Quinlan... Combien d e cimeterres moiti aussi hauts que moi pouvait-il exister ? Le fairie la planta d ans la poitrine de Seraphina jusqu la garde, lpinglant en plein vol comme un papillo n. De lacier normal 428 | P a g e

naurait pas pu la blesser, mais du moment quil tait enchant... Squelette Sanglant cl oua Seraphina au mur et retira son arme en lui imprimant un mouvement de rotatio n, pour faire le plus de dgts possible. Seraphina cria et glissa terre, laissant u ne trace ensanglante sur le mur. Squelette Sanglant se tourna vers moi et porta u ne main sa poitrine. Je te pardonne cette blessure, parce que tu mas libr. Lorsquil sera mort, nous naurons plus aucune raison de nous battre. Avant que je puisse rag ir, il embrocha Magnus. Il tait aussi rapide que Xavier. Et merde ! Magnus tomba genoux, la bouche ouverte sur un cri quil navait plus le souffle ncessaire pour pou sser. Squelette Sanglant tira sa lame vers le haut dun coup puissant, et cela me rappela les blessures des garons morts. Sil voulait nous aider chapper Seraphina et ses sides, a ne me posait pas de problme. Mais que se passerait-il ensuite ? Le fa irie retira sa lame de la poitrine de Magnus. Toujours vivant, Bouvier leva les yeux vers moi et me tendit une main suppliante. Jaurais pu le laisser mourir. Mai s quand Squelette Sanglant brandit son arme pour lui porter le coup de grce, je p ointai mon Browning sur lui. Ne bougez plus. Jusqu ce que vous layez limin, vous tes ortel, et les balles peuvent vous tuer. Il se ptrifia. Que veux-tu, humaine ? Cest vous qui avez tu ces garons dans la fort, nest-ce pas ? De sales petits polissons.. . Si je vous laisse partir, tuerez-vous dautres... polissons ? Il me regarda quel ques instants avant de rpondre : Cest ce que je fais. Ce que je suis. Je tirai ava nt de rflchir. Sil bougeait le premier, jtais morte. 429 | P a g e

La balle latteignit entre les deux yeux. Il tituba en arrire, mais ne scroula pas. M a petite... Les croix, ou je ne pourrai pas taider. La voix de Jean-Claude ntait pl us quun murmure rauque. Je glissai mon crucifix dans ma brassire. Une seconde plus tard, Larry mimita. Avec la seule lumire des bougies pour lclairer, la pice parut so udain plus inquitante encore. Squelette Sanglant se jeta sur moi. Je tirai, mais il tait si rapide que je ne sus pas si je lavais touch ou non. Le cimeterre descend it vers moi. Jean-Claude se pendit au bras qui le tenait pour dsquilibrer son port eur. Larry se rapprocha de moi, et nous tirmes tous deux dans la poitrine du fair ie. Squelette Sanglant secoua son bras, faisant voler JeanClaude travers la pice et lenvoyant scraser contre un mur. Larry et moi restmes l o nous tions, paule contre le. Je vis le cimeterre sabattre sur nous et compris que je ne pourrais pas mcarter de sa trajectoire temps. Soudain, Xavier se matrialisa devant moi. Avec son trang e lame, il dvia celle du fairie, qui sarrta deux centimtres de mon visage. Lpe de Xa r tait entaille lendroit o lacier du cimeterre lavait mordue. Il poussa de toutes ses forces pour lenfoncer dans la poitrine de Squelette Sanglant, qui hurla et tenta de le frapper, mais Xavier tait trop prs pour quil puisse le repousser avec sa lame gante. Squelette Sanglant tomba genoux. Xavier remua lpe dans sa poitrine comme sil cherchait son cur. Puis il la retira dans une pluie de sang et de fluides corpore ls. Le fairie scroula sur le ventre en hurlant. Il prit appui sur ses mains et ten ta de se relever. Je plaquai le canon de mon Browning contre son crne et tirai au ssi vite que possible. Pas besoin de viser, bout portant. Larry mimita. Nous vidme s nos chargeurs dans la tte de la crature. Quand nous emes fini, elle respirait enc ore. Xavier lui planta son pe dans le dos jusqu la garde, la clouant au 430 | P a g e

sol. Sa poitrine continua se soulever et sabaisser, comme si elle luttait pour re spirer. Jchangeai le Browning contre le Firestar avec un chargeur de balles ordina ires. Trois coups de plus. Comme si une masse critique venait dtre atteinte, la tte de Squelette Sanglant explosa dans une nue de fragments dos, de gouttes de sang et de matire crbrale. Xavier tait cheval sur le dos du fairie, couvert comme moi de ses restes rpugnants. Il dgagea sa lame, tout mousse lendroit o elle avait frott sur s os de Squelette Sanglant. Nous restmes plants face face, de part et dautre du gant mort, isols par une bulle de parfaite comprhension. Votre pe est en fer ? demandaije. Xavier hocha la tte. Ses pupilles taient aussi rouges que des cerises pas coul eur de sang comme celles des albinos, mais vraiment rouges. Aucun humain na des y eux pareils. Vous tes un fey. Ne dites pas de btises. Les fairies ne peuvent pas d evenir des vampires. Tout le monde le sait ! Je secouai la tte. Vous avez trafiqu le sort de Magnus. Cest vous qui lui avez fait a. Il sest fait a tout seul. Avez-vou s aid Squelette Sanglant tuer ces gamins, ou vous tes-vous content de lui donner un e lame ? Je lui abandonnais mes victimes quand je me lassai delles. Il me restait huit balles dans le Firestar. Xavier lut peut-tre mes intentions dans mon regard . Les balles en plomb et en argent ne peuvent pas me blesser, dit-il. Je suis im munis contre ces deux mtaux. O est Jeff Quinlan ? Dans la cave. Allez le chercher. Certainement pas. Ce fut comme si la bulle qui nous enveloppait venait dclater. So udain, je repris conscience du bruit et de lagitation qui rgnaient autour de nous. Xavier mavait hypnotise, et de 431 | P a g e

sales trucs staient produits pendant que jtais sous son emprise. Allong sur le sol, J ason crachait du sang. Sil avait t humain, jaurais jur quil agonisait. tant un lycanth ope, il sen remettrait peut-tre. Un des vampires lavait bless. Jignorais lequel. Jean -Claude gisait sous une masse de corps fminins : Ellie, Kissa, Pallas et Bettina. Sa voix rsonna comme un grondement de tonnerre travers la pice. Elle tait trs impre ssionnante, mais pas encore assez. Ne fais pas a, ma petite ! Janos se tenait prs du trne avec Larry. Il lavait billonn et lui avait attach les mains dans le dos avec un des cordons qui retenaient les tentures. Seraphina tait croule sur son trne, un f lot noir se dversant de sa poitrine ouverte. Je navais jamais vu personne perdre a utant de sang si vite. Sa plaie tait tellement large que je vis son cur battre dan s sa cage thoracique. Que voulez-vous ? demandai-je. Non, ma petite. (Jean-Claud e lutta pour se redresser, mais en vain.) Cest un pige. Sans dconner ? rpliquai-je s ur un ton sec. Je naurais jamais devin. Cest toi quelle veut, ncromancienne ! lana Ja os. Il me fallut quelques secondes pour digrer la nouvelle. Pourquoi ? demandai-j e enfin. Tu lui as vol le sang dun immortel. Donc, tu vas prendre sa place. Squele tte Sanglant ntait pas immortel. Je crois que nous venons de le prouver. Mais il ta it puissant, ncromancienne. Tout comme toi. Seraphina se nourrira de toi, et elle vivra. Et moi ? Toi aussi, tu vivras. jamais, Anita. jamais. Je ne relevai pas le jamais . Je savais que ctait faux. Elle va te prendre, et elle le tuera quand mm ! lana Jean-Claude. Il avait srement raison, mais que pouvais-je faire ? 432 | P a g e

Elle a laiss partir les deux filles, hier soir. Tu nen sais rien, ma petite. Tu le s as revues ? L, il marquait un point. Ncromancienne ! La voix de Janos ramena mon attention vers lui. Seraphina se ratatinait de plus en plus sur son trne. Sa rob e blanche imbibe de sang tait plaque son corps ventr. Viens, ncromancienne, ordonna nos. Viens, ou lhumain prira. Je fis un pas en avant. Non ! cria Jean-Claude. Jano s griffa lair juste au-dessus de la tte de Larry. Son dbardeur bleu se dchira, et du sang coula de sa poitrine. Il ne pouvait pas hurler avec son billon, mais si Jan os ne lavait pas tenu, il se serait croul. Lche tes armes et viens nous, ncromancien e. Ma petite, ne fais pas a. Je ten supplie. Je nai pas le choix, Jean-Claude. Vous le savez. Seraphina le sait aussi, objecta-t-il. Je le regardai se dbattre contr e trois fois son poids de vampires. Il aurait d tre ridicule, mais il ne ltait pas. Elle ne te dsire pas seulement pour elle. Elle veut mempcher de tavoir. Elle te pren dra pour me damer le pion. Cest moi qui vous ai invit jouer cette fois, vous vous souvenez ? Cest ma fte. a, pour tre ma fte, je sentais que a allait ltre plus dun . Javanai vers Janos en mefforant de ne pas regarder derrire lui, histoire de ne pas voir lautre crature dont je me rapprochais. Ma petite, ne fais pas a. Tu es une matr esse reconnue. Elle ne peut pas te prendre par la force. Il faut que tu consente s. Refuse ! Je fis un signe de dngation et continuai avancer. Tes armes dabord, ncro mancienne, dit Janos. Je posai mes deux flingues sur le sol. Larry secouait la tt e et mettait des petits bruits de protestation. Il se dbattit et tomba genoux. Jan os dut lui lcher le cou pour ne pas ltrangler. 433 | P a g e

Maintenant, tes couteaux, ordonna-t-il. Je ne... Nessaie pas de nous mentir. Les couteaux suivirent le mme chemin que le Browning et le Firestar. Mon cur cognait s i fort dans ma poitrine que javais du mal respirer. Je mimmobilisai devant Larry e t plongeai mon regard dans le sien. Puis je lui enlevai son billon un foulard de soie. Ne fais pas a, Anita, me supplia-t-il. Pas pour moi. Je ten prie ! De nouvel les griffures lacrrent son dbardeur. Un peu plus de sang coula. Il hoqueta de doule ur mais ne cria pas. Je levai les yeux vers Seraphina. Vous avez dit que a marcha it seulement sur les gens qui ont une aura de pouvoir. Ton jeune ami a sa propre aura, rvla Janos. Laissez-le partir. Laissez-les tous partir, et je consentirai. Ne fais pas a pour moi, ma petite. Je le fais pour Larry, mais a ne cote rien de vo us ajouter dans la balance, Jason et vous. Janos regarda Seraphina. Elle stait crou le sur le ct, les paupires mi-closes. Viens moi, Anita. Laisse-moi te toucher le bra s, et ils les relcheront tous. Je ten donne ma parole, dun matre un autre. Anita, no n ! Larry lutta, pas pour schapper, mais pour me rejoindre. Janos griffa lair devan t lui, et la manche de son blouson se couvrit de sang. Larry hurla. Arrtez, grogn ai-je. Arrtez. Ne le touchez plus. Ne le touchez jamais plus. Je lui crachai ces mots la figure, sondant ses yeux morts sans rien ressentir. Une main me toucha l e bras. Je sursautai et poussai un cri trangl. Javais laiss la colre me porter jusque -l. Ce que je mapprtai faire me terrifiait beaucoup trop pour que jy pense consciemm ent. 434 | P a g e

Seraphina avait enlev un de ses gants. Ctaient ses doigts nus qui mencerclaient le p oignet. Elle ne serrait pas, ne me faisant pas du tout mal. Pourtant, en regarda nt sa main, pose sur mon bras, je sentis les battements de mon cur saffoler, et je ne pus prononcer un mot. Lche-le, dit-elle. Quand Janos le libra, Larry courut ver s moi. Le vampire lui flanqua un revers nonchalant qui le fit scrouler sur le sol et lenvoya glisser deux mtres plus loin. Je restai ptrifie, la main de Seraphina sur mon bras. Un moment, je crus que Janos avait tu Larry. Mais il gmit et tenta de s e relever. Par-dessus sa tte, mon regard croisa celui de Jean-Claude. Voil des anne s quil me poursuivait de ses assiduits, et jtais sur le point de laisser un autre mat re vampire boire mon sang. Seraphina me fora magenouiller, me serrant le poignet s i fort que je crus quelle lavait bris. La douleur me fit lever la tte. Ses yeux taien t dun brun chaud si fonc quon les aurait presque crus noirs. Et ils me souriaient a vec une infinie douceur. Je sentis le parfum de ma mre, lodeur de sa laque et cell e de sa peau. Je secouai la tte. Ctait un mensonge. Un mensonge. Seraphina se pench a vers moi, et ce furent les pais cheveux noirs de ma mre qui se balancrent autour de son visage pour venir caresser ma joue. Non. Ce nest pas rel, croassai-je. a peu t tre aussi rel que tu le dsires, Nia... Je sondai ses yeux et me sentis tomber dans leur long tunnel obscur, vers la minuscule flamme qui brillait au bout. Je me t endis vers elle de tout mon tre. Elle pouvait rchauffer ma chair, apaiser mon cur. Elle serait tout et tous pour moi. Au loin, comme dans un rve, jentendis Jean-Clau de crier mon nom. Anita ! Mais ctait trop tard. Le feu de Seraphina me donnait la sensation dtre de nouveau complte et intacte. La douleur tait un faible prix payer p our a. 435 | P a g e

Le tunnel noir scroula derrire moi et il ne resta plus rien que les tnbres et lclat de yeux de Seraphina. 436 | P a g e

Chapitre 39 e rvais. Jtais toute petite. Si petite que je tenais sur les genoux de ma mre, seuls mes pieds dpassant. Quand elle menveloppait de ses bras, je me sentais tellement en scurit, persuade que rien ne pourrait jamais me faire mal tant que maman serait l ! Je posai ma tte contre sa poitrine. Jentendais les battements de son cur sous mo n oreille. Ils vibraient avec rgularit, de plus en plus fort contre ma joue. Ce fu t le bruit qui me rveilla. Autour de moi rgnaient des tnbres si impntrables que je cra ignis dtre devenue aveugle. Jtais allonge dans les bras de ma mre. Je mtais endormie s son lit, avec papa et elle... Son cur battait contre mon oreille, mais le rythm e ntait pas le bon. Maman avait un murmure cardiaque . Son pouls hsitait une fractio n de seconde, avant de donner deux impulsions rapides comme pour rattraper le re tard. Mais le cur qui battait contre ma peau tait aussi rgulier quune horloge. Je te ntai de me redresser et me cognai la tte contre quelque chose de dur. Mes mains g lissrent le long du corps auquel jtais couche, caressant une robe de satin sertie de joyaux. Allonge dans lobscurit absolue, je voulus rouler sur le ct et glissai au cre ux dun bras. La chair nue presse contre la mienne tait aussi molle que celle des mo rts, mais son cur rsonnait encore dans les tnbres alors que je luttais pour me dtache r delle. Nous tions serres lune contre lautre. Ce ntait pas un cercueil pour deux. De la sueur ruisselait sur tout mon corps. Soudain, lobscurit me semblait insupportab lement chaude et 437 | P a g e J

touffante. Je ne pouvais pas respirer. Je tentai de rouler sur le dos, mais ctait i mpossible. Il ny avait pas la place. Chacun de mes mouvements faisait remuer son corps inerte et trembler sa chair douce et comme dpourvue dos. Je ne sentais plus le parfum de ma mre. Seulement lodeur dun sang trs ancien, mle une puanteur qui me h sait les poils et que je connaissais bien. La puanteur des vampires. Je hurlai e t me redressai sur mes bras tendus une tentative dsespre pour mettre un peu de dist ance entre nous. Le couvercle du cercueil remua contre mon dos. Je pris appui su r mes mains et marcboutai. Le couvercle bascula brusquement en arrire, et je me re trouvai cheval sur Seraphina, le torse relev comme si jtais en train de faire des p ompes. Une lumire tamise dessina les contours de son visage. Son maquillage soigne ux avait quelque chose de drangeant, comme celui dun cadavre apprt par un croque-mor t. Dans ma hte de sortir de cette foutue bote, je faillis mtaler de tout mon long. L e cercueil de Seraphina tait pos sur lestrade du Squelette sanglant. Ellie se pelot onnait son pied. Je la contournai, mattendant ce quelle me saisisse la cheville au passage. Mais elle ne bougea pas. Elle ne respirait mme pas. Elle tait morte depu is peu donc morte tout court pendant la journe. Seraphina ne respirait pas non pl us, mais son cur battait. Pourquoi ? Pour me rconforter ? Parce quelle mavait touche ? Franchement, je nen avais pas la moindre ide. Si je sortais de l, je poserais la question Jean-Claude. supposer quil soit toujours vivant... Janos tait allong au ce ntre de la salle, sur le dos, les mains croises sur la poitrine. Bettina et Palla s se pelotonnaient contre lui, une de chaque ct. Un deuxime cercueil reposait sur l e plancher de bois. Je navais aucun moyen de savoir quelle heure il tait. Jaurais p ari que Seraphina navait pas besoin de dormir toute la journe. Bien sr que je savais lheure quil tait. 438 | P a g e

Celle de filer dici ! Je lui avais dit que vous ne dormiriez pas si longtemps. Je sursautai et fis volte-face. Magnus tait derrire le comptoir. Les coudes appuys su r le bois, il coupait un citron vert avec un couteau lair mchamment afft. Il posa su r moi ses yeux turquoise, ses longs cheveux auburn encadrant son visage. Soudain , il se redressa et stira. Il portait une de ces chemises jabot quon loue gnralement pour aller avec un smoking. La couleur vert ple du tissu faisait ressortir celle de ses prunelles. Vous mavez fait peur. Il bondit par-dessus le comptoir et atter rit sur ses pieds aussi souplement quun chat. Quand il me sourit, cela navait rien damical. Je naurais pas cru que vous prendriez peur aussi facilement. Je reculai dun pas. Vous avez rcupr sacrement vite. Jai bu du sang dimmortel. a aide. Il me r a avec une chaleur qui ne me plut pas du tout. Cest quoi votre problme ? criai-je. Il rabattit ses cheveux sur son paule droite, puis tira sur le col de sa chemise jusqu ce que les deux premiers boutons sautent et tombent par terre. Une trace de morsure frache se dtachait sur la peau lisse de son cou. Je reculai encore dun pas . Et alors ? (Je passai une main dans mon cou et effleurai deux petits points de chair lgrement boursoufle.) Nous avons des marques assorties. Quest-ce que a peut fa ire ? Seraphina ma interdit de boire. Elle a dit que vous dormiriez toute la jour ne. Quelle saurait vous y forcer. Mais jai pens quelle vous sous-estimait. Un pas de plus vers la porte. Ne faites pas a, Anita. Pourquoi ? Mais je craignais de connatr e la rponse. 439 | P a g e

Seraphina ma demand de vous garder ici jusqu son rveil. (Magnus me sourit presque tr istement.) Asseyez-vous. Je vais vous prparer quelque chose manger. Non, merci. N e vous enfuyez pas, Anita. Ne mobligez pas vous faire du mal. Qui occupe lautre ce rcueil ? demandai-je. La question sembla le surprendre. Il laissa ses cheveux re tomber dans son cou, sa chemise billant sur sa poitrine. Je ne me souvenais pas da voir prt une telle attention son torse muscl les fois prcdentes, ni la faon dont se heveux brillants se balanaient sur ses paules. Les effets de longuent avaient d se d issiper. Arrtez, Magnus. Arrter quoi ? Vos glamours ne marchent pas sur moi. Un gl amour serait une alternative plus plaisante. Qui est dans le cercueil ? insistai -je. Xavier et le garon. Je me lanai vers la sortie. Soudain, Magnus se matrialisa derrire moi. Il tait incroyablement rapide. Javais dj vu mieux, mais pas chez un viva nt. Je ne tentai pas douvrir la porte. Mais je me laissai aller contre lui et le jetai par-dessus mon paule de toutes mes forces, comme si jessayais de lui faire t raverser le plancher. Mon prof de judo aurait t fier de moi. Alors que Magnus seco uait la tte, sonn, et sefforait de reprendre ses esprits, jouvris la porte la vole. L lumire du soleil se dversa dans le bar, tombant sur Janos et ses compagnes. Janos tourna la tte de lautre ct. Je nattendis pas den voir plus et pris mes jambes mon co . La porte claqua derrire moi, mais je ne me retournai pas pour savoir ce qui se passait et traversai le parking toute allure. Jentendis Magnus se lancer ma pours uite, ses pieds martelant les graviers. Je narriverais pas le semer et je le sava is. 440 | P a g e

la dernire seconde, je mimmobilisai et me retournai, lui lanant un coup de pied tou rnant. Il le vit venir et plongea dessous en balayant ma jambe dappui. Nous nous c roulmes tous deux sur le sol. Je lui lanai une poigne de graviers la figure ; il me flanqua son poing dans la mchoire. Quand on reoit un direct en pleine poire, le t emps semble suspendre son cours. Un instant, on reste paralys, incapable de faire autre chose que cligner des yeux. Le visage de Magnus apparut au-dessus de moi. Il ne me demanda pas si a allait, puisquil avait tout fait pour que ce ne soit pa s le cas. Comme dans un brouillard, je le sentis me soulever et me jeter sur ses paules. Le temps que je retrouve lusage de mon corps, je jouissais dune vue impren able sur le sol. Je me tortillai, tentant de me mettre en position pour le frapp er la nuque avec mes mains entrelaces. Je le laissai caler mes jambes contre son torse, mais avant que je puisse ragir, il ouvrit la porte du bar dun coup de pied et me jeta sur le plancher. Puis il sadossa au battant et le verrouilla derrire lu i. Il fallait absolument que vous choisissiez la manire forte, pas vrai ? Je me r elevai et mcartai de lui, une manuvre qui me rapprocha des vampires. Ce ntait pas une amlioration. Je reculai vers le comptoir. Il devait bien y avoir une issue de se cours. Je nen connais pas dautre, rpliquai-je crnement. Magnus prit une profonde ins piration. Dans ce cas, la journe va tre longue. Je posai une main sur le bois liss e du comptoir. Il y a des chances... Le citron vert et le couteau taient quelques centimtres de mes doigts. Je fixai Magnus en faisant attention ne pas les regard er. Pour ne pas attirer son attention. Un truc pas aussi facile quil en a lair. Il sourit et secoua la tte. Ne faites pas a, Anita. 441 | P a g e

Je me tournai vers le comptoir, pris appui de mes deux mains et me propulsai des sus dun coup de reins. Jentendis Magnus approcher dans mon dos, mais je ne regarda i pas pardessus son paule. Il ne faut jamais regarder par-dessus son paule : il y a toujours quelquun qui gagne du terrain sur vous. Je saisis le couteau et roulai simultanment de lautre ct du comptoir. Beaucoup trop vite, le visage de Magnus appa rut au-dessus de moi. Je ntais pas prte. Je pus seulement le regarder, les doigts s errs sur le manche du couteau. Sil avait t un poil moins rapide, jaurais pu lui tranc her la gorge. Au moins, ctait mon plan... Magnus saccroupit sur le comptoir sans me quitter des yeux. Des lumires et des points colors y tourbillonnaient, refltant de s choses qui ntaient pourtant pas l. Il resta perch au-dessus de moi, une main pose s ur le comptoir pour garder son quilibre tandis quil se balanait sur la pointe des p ieds. Ses cheveux tant tombs en avant, dpaisses mches auburn dansaient devant son vis age. Il me faisait le coup du prdateur, comme au tumulus. Mais cette fois, il ntait plus du ct des gentils. Il nessayait mme pas de sen donner lair. Je mattendais ce q me saute dessus. Ce ne fut pas le cas. videmment, il navait pas envie de se battre avec moi : il cherchait seulement mempcher de partir. Je regardai ce quil y avait sous le comptoir. Des bouteilles dalcool, des verres propres, un seau glace, une pile de torchons, des paquets de serviettes en papier. Rien de bien utile pour q uelquun dans ma situation. Et merde ! Je me relevai lentement, le dos coll au mur pour mettre le plus de distance possible entre Magnus et moi. Centimtre par centi mtre, je me dplaai vers lextrmit du comptoir la plus proche de la porte. Magnus mimita en glissant sur la surface de bois polie. Un mouvement peu naturel, mais quil russ issait quand mme rendre gracieux. Il tait plus fort et plus rapide que moi, mais jta is arme. Son couteau semblait de bonne qualit. Conu pour dcouper 442 | P a g e

des aliments, pas des gens, mais un bon couteau reste un bon couteau. Je me forai ne pas serrer le manche trop fort et me dtendre pour ne pas choper une crampe la main. Jallais men sortir. Je russirai. Mon regard se posa sur le cercueil de Serap hina. Je crus la voir respirer. Magnus me sauta dessus. Il me percuta de plein f ouet, et je lui plongeai le couteau dans le ventre. Il grogna alors que le poids de son corps me plaquait sur le sol. Jenfonais le couteau jusquau manche. Le poing de Magnus se referma sur ma main, et il roula sur le ct, marrachant ma seule arme. quatre pattes, je contournai prcipitamment le comptoir. Magnus tait dj de lautre ct l me saisit par le bras et me fora me relever. Du sang souillait le devant de sa chemise. Il brandit le couteau ensanglant sous mon nez. Vous mavez fait mal. Puis il appuya la lame contre ma gorge, me plaqua contre lui et commena reculer. O allo ns-nous ? demandai-je. Vous verrez bien. Mauvaise rponse. Le pied de Magnus heurt a le corps dEllie. En roulant des yeux, je vis le cercueil de Seraphina derrire lu i. Il est sacrement difficile de bouger la tte quand on a un couteau sous la gorg e, au sens littral. Magnus me tira sur le bras, mais je rsistai. Javais parfaitemen t conscience de la pression, sur mon cou, mais Seraphina me faisait plus peur qu e nimporte quelle lame. Venez, Anita. Pas tant que vous ne me direz pas ce que vo us comptez faire... Ellie gisait nos pieds, immobile, flasque et morte. Le sang de Magnus coulait sur son visage dpourvu dexpression. Un des autres vampires prsent s dans la pice laurait peut-tre lch machinalement dans son sommeil, mais Ellie tait be l et bien morte. Encore vide , elle devrait attendre que sa personnalit se reconst ruise. Si cela arrivait un jour. Jai connu des vampires 443 | P a g e

qui ne se sont jamais remis de leur transformation et nont plus rien de commun av ec lhumain quils taient autrefois. Je vais vous mettre dans le cercueil et le verro uiller jusquau rveil de Seraphina. Non. Magnus me serra le bras comme si ses doigt s cherchaient mes os. Sil ne me le cassait pas, jaurais un putain de bleu. Je ne c riai pas, mais cela me demanda un gros effort. Je peux vous torturer de toutes s ortes de faons, Anita. Entrez l-dedans. Rien de ce que vous me ferez ne meffraie au tant que la perspective dtre enferme avec Seraphina, dis-je. Et jtais sincre. Autremen t dit, moins quil soit prt me tuer, son couteau ne pouvait plus lui servir rien. J e me laissai aller contre la lame et il fut forc de lcarter avant quelle senfonce dan s mon cou. Je vis dans ses yeux quelque chose qui ny tait pas avant. De la peur. S quelette Sanglant nest plus parce quil partageait votre mortalit. tiez-vous plus dif ficile tuer avant, Magnus ? Vous navez plus de source dimmortalit o vous rgnrer, ce en a ? Vous tes un peu trop maligne pour votre propre bien... Je souris. Mortel co mme tout le monde ! Pauvre bb. Jencaisserai toujours plus de dommages que vous ne p ouvez men infliger... Si vous le pensiez vraiment, vous ne chercheriez pas me rem ettre dans le cercueil. Sa main remua une vitesse presque vampirique. Il me frap pa et il me fallut une poigne de secondes pour mapercevoir quil mavait coupe. Du sang saccumula dans la plaie et coula le long de mon bras. Magnus lcha mon paule pour m e saisir le poignet, si vite que je ne pus mme pas en profiter. Je regardai le sa ng dgouliner. La blessure ntait pas trs profonde et ne laisserait probablement pas d e cicatrice. De toute faon, je nen tais plus une prs sur ce bras-l. 444 | P a g e

Vous nauriez pas pu choisir le droit ? Je nai presque pas de marques dessus. Dun ge ste vif, Magnus mentailla le bras droit de lpaule jusquau coude. Je ne peux rien ref user une dame. Cette coupure-l tait beaucoup plus profonde que lautre, et elle me f aisait mal. Moi et ma grande gueule ! Une longue ligne carlate se forma le long d e mon biceps droit. Sur mon bras gauche, quelques gouttes de sang restrent suspen dues au niveau de mon coude pli avant de tomber sur la joue dEllie. Elles glissrent sur sa peau ple et sinfiltrrent dans sa bouche. Un picotement dans ma nuque me fit frissonner. Je retins mon souffle. Je sentais le corps pelotonn nos pieds. Nous t ions en pleine journe. Je naurais pas d pouvoir relever un zombie, et encore moins un vampire. Ctait impossible ! Pourtant, je sentais le corps dEllie ragir ma magie. Je savais quelle serait moi si je le voulais. Quest-ce qui se passe ? Magnus me se coua le bras. Je me retournai vers lui. Sans men apercevoir, je dvisageai Ellie. J e navais pas rflchi : ctait tellement inattendu... Je percevais la magie, juste hors de ma porte. Il aurait suffi dun rien pour que je puisse men saisir. Je souris Magn us. Vous avez lintention de me taillader jusqu ce que je grimpe dans le cercueil ? Pourquoi pas ? Le seul moyen de me remettre l-dedans serait de me tuer dabord. Et Seraphina ne veut pas que je meure. Au moins, pas tout de suite. Je marchai sur lui. Il fit mine de reculer, puis se fora tenir sa position. Nos deux corps taient pratiquement presss lun contre lautre. Parfait. Je glissai ma main libre sous sa c hemise et caressai sa peau nue. Magnus carquilla les yeux. Que faites-vous ? Je s ouris et suivis le bord de sa plaie du bout de mon index. Il mit un petit bruit, comme si a faisait mal. Trempant mes 445 | P a g e

doigts dans son sang demi coagul, je lui en barbouillai lestomac. Vous avez vu les cadavres des trois garons quand vous mavez touche, lautre soir, et aprs a, vous vouli ez quand mme coucher avec moi. Vous vous souvenez ? Il prit une inspiration tremb lante. Je retirai ma main couverte de sang de sa chemise et la levai jusqu son vis age pour la lui faire voir. Son souffle acclra. Lentement, je magenouillai devant l ui. Il ne me lcha pas le bras et ne posa pas son couteau, mais il ne tenta pas no n plus de marrter. Je passai ma main sur la bouche dEllie. Le pouvoir sembrasa, cour ant sur ma peau telles des flammes froides. Il remonta le long de mon bras et se communiqua Magnus. Putain ! Magnus abattit le couteau sur moi. Je bloquai son p oignet avec mon avant-bras, calai une paule contre son ventre et poussai sur mes jambes pour me relever sous lui. Il se retrouva en quilibre sur mes paules, mais i l tenait toujours son couteau. Je le projetai sur Ellie et le dfiai du regard, ha letante. Ellie, relve-toi. Les yeux de la vampire souvrirent brusquement. Magnus f it mine de scarter delle. Attrape-le ! ordonnai-je. Ellie lui passa les bras autour de la taille et sagrippa lui. Magnus la frappa avec son couteau, et elle cria. Q ue Dieu me vienne en aide, elle hurla. Les zombies ne hurlaient pas ! Je courus vers la porte. Magnus se lana ma poursuite en tranant Ellie derrire lui. Il bougeai t plus vite que je ne laurais cru, mais pas assez. Je dverrouillai la porte la vole ; un rectangle de lumire pntra dans le bar. Javais fait deux foules dehors quand les premiers cris retentirent. Je regardai par-dessus mon paule. Cette fois, je ne p us pas men empcher. Ellie tait en feu. Magnus tentait de se dgager de son treinte, ma is personne na une poigne aussi solide que les morts. 446 | P a g e

Je fonai vers le parking. Nia, ne ten va pas. La voix marrta net. Je fis volte-face. Magnus avait russi atteindre le seuil. Des flammes blanches enveloppaient Ellie. La chemise et les cheveux du fairie brlaient. Retourne lintrieur, fils de pute ! cr iai-je. Mais jaurais pari quil entendait les mmes choses que moi. Et la voix qui ten tait de me retenir le poussait courir vers moi sous la lumire du jour. Il fit un pas en avant sur le gravier. Retourne te coucher, Nia. Tu es fatigue. Tu dois te r eposer. Soudain, je me sentis lasse, si lasse... Javais conscience de chacune de mes entailles et de mes ecchymoses. Seraphina pouvait me gurir. Elle me toucherai t de ses mains fraches et chasserait la douleur. Magnus scroula au milieu de lalle en hurlant. Ellie fondait sur lui, le brlant vif. Doux Jsus ! Il tendit une main sup pliante vers moi. Aidez-moi ! cria-t-il. Les flammes rongeaient sa chair. Je fis demi-tour et menfuis malgr la voix de Seraphina qui chuchotait mon oreille. Nia, t u as tellement manqu ta maman... 447 | P a g e

Chapitre 40 arrtai une voiture sur la route. Jtais couverte de sang sch et dnormes bleus, griffe ntaille de partout, et pourtant, un couple g me prit en stop. Qui a dit que les bon s Samaritains nexistent plus ? Ils voulaient me conduire au commissariat, et je l es laissai faire. Les gentils policiers me regardrent peine avant de demander si javais besoin dune ambulance. Je rpondis que non, et leur ordonnai de contacter lage nt spcial Bradford de la part dAnita Blake. Ils tentrent de me convaincre de faire un dtour par lhpital de Branson, mais je navais pas le temps. Nous tions dj au milieu e laprs-midi. Il fallait agir avant le coucher du soleil. Je leur demandai denvoyer une voiture de patrouille au Squelette sanglant, afin que personne ne dplace les cercueils. Je leur dis quils trouveraient peut-tre un homme bless dans le parking. Si ctait le cas, ils pouvaient le faire transporter aux urgences. Mais ils ne dev aient entrer dans le bar sous aucun prtexte. Tout le monde hocha la tte et convint avec moi que ctait la chose la plus sage faire. Les flics de la ville avaient fou ill la maison de Seraphina pendant la journe. Ils mapprirent quun certain Kirkland l es avait amens l-bas aprs mon enlvement. Je mis une seconde comprendre quils parlaien t de Larry. Seraphina avait donc tenu parole et laiss partir mes amis. Le soulage ment me coupa les jambes et javais dj bien assez de mal tenir debout. Les flics ava ient dcouvert une douzaine de corps dans la cave de Seraphina. Elle aurait d les e nterrer dans les bois. Pour ce que jen savais, ctaient leurs fantmes quelle appelait. Non que a et la moindre importance prsent. Lessentiel tait 448 | P a g e J

que nous avions un mandat dexcution, et que la police mcoutait, pour une fois. On me fit asseoir dans une salle dinterrogatoire, avec une tasse de caf assez muscl pour participer des championnats dhaltrophilie, et une couverture sur les paules. Je fr issonnais mchamment et je narrivais pas marrter. Bradford arriva. Il sassit en face d e moi et lcha : Il parat que vous avez trouv lantre de la matresse vampire. Jclatai rire qui rsonna sinistrement mes oreilles. Trouv ? Disons plutt que je me suis rveil le dedans. Je portai la tasse de caf ma bouche et dus minterrompre abruptement. Mes mains tremblaient tant que jallais en foutre partout. Je pris une profonde inspi ration et me concentrai sur ma tasse et sur le mouvement lmentaire qui consistait la lever jusqu ma bouche. Ctait dj mieux. Le taux de cafine remonta dans mon sang, et a fbrilit baissa en mme temps. Vous devez aller lhpital, dit Bradford. Je dois da buter Seraphina. Nous avons des mandats dexcution pour elle et tous ses serviteurs impliqus dans cette affaire. Comment voulez-vous procder ? En foutant le feu au S quelette sanglant. Il suffira de bloquer toutes les issues, part la porte de dev ant. Si Magnus est dedans, il sortira. Magnus Bouvier ? demanda Bradford sur un ton qui ne me plut gure. Oui. Les flics ont trouv ce qui restait de lui dans le pa rking. On aurait dit que la moiti suprieure de son corps avait fondu. Sauriez-vous comment cest arriv ? Je bus une autre gorge de caf et soutins son regard sans cille r. Que pouvais-je rpondre ? Les vampires le contrlaient. Il tait cens me garder dans le bar jusqu la tombe de la nuit. Il a peut-tre t puni pour avoir chou. 449 | P a g

Ce que javais fait Magnus et Ellie aurait pu me valoir la peine capitale. Pas que stion que javoue. Les vampires lont puni ? Oui. Bradford me dvisagea un long moment . Puis il hocha la tte et changea de sujet. Ne vont-ils pas tenter de fuir quand nous mettrons le feu ? Je haussai les paules. Le soleil ou les flammes... a fera j uste une diffrence dans le degr de cuisson... Je finis mon caf. Votre protg, M. Kirkl and, a dit que vous aviez t enleve au cimetire. Est-ce aussi votre version des faits ? Cest la vrit, agent Bradford. Ou au moins, une partie. Lomission est un truc merv eilleux. Il sourit et secoua la tte. Je suis sr que vous me cachez des choses. Je foudroyai le Fdral du regard jusqu ce que son sourire se fltrisse. La vrit est une a double tranchant, agent Bradford. Vous ne trouvez pas ? Il se mordilla la lvre a vant de hocher la tte. Parfois, mademoiselle Blake. Parfois... Jappelai lhtel. Il ny avait personne dans la chambre de Larry. Je demandai quon me passe la mienne et i l dcrocha. Il y eut un instant de silence abasourdi quand il comprit que ctait moi. Anita, oh, mon Dieu ! Tu vas bien ? O es-tu ? Je viens te chercher. Au commissar iat. a va... Plus ou moins... Je voudrais que tu mapportes des fringues de rechang e. Celles que je porte puent le vampire. Nous allons excuter Seraphina. Quand ? A ujourdhui. Maintenant. Jarrive tout de suite. Larry ? 450 | P a g e

Jamne les flingues, les couteaux et une croix supplmentaire. Merci. Je nai jamais ssi content dentendre quelquun ! Et moi donc ! Il te faut autre chose ? Jaimerais s avoir si Jason et Jean-Claude sen sont tirs. Oui. Jason est lhpital, mais il vivra. Jean-Claude dort dans ton lit. Aprs tavoir mordue, Seraphina la frapp avec un trange pouvoir. Je lai senti, ctait... incroyable. Elle la assomm et elle est partie. Les au tres lont accompagne. Tout le monde tait vivant, ou en tout cas, pas plus mort quau dbut de cette lamentable histoire. Ctait plus que je navais os esprer. Gnial. tout uite. Je raccrochai et fus saisie dune horrible envie de pleurer. Mais je luttai. Si je commenais, javais peur de ne plus pouvoir marrter. Et je ne devais pas cder lh strie. Pas encore. Avant, javais un boulot terminer. Bradford commandait notre pet ite expdition. Lagent spcial Bradley Bradford oui, Bradley Bradford ; quon ne me dem ande pas ce que ses parents avaient dans la tte quand ils lont baptis semblait croi re que je savais ce que je faisais. Rien de tel que manquer de se faire tuer pou r acqurir de la crdibilit. Pour une fois, badge ou pas, personne ne me contredisait . a me changeait un peu. Je ntreignis pas Larry quand il mapporta mes vtements, car c e fut lui qui me prit dans ses bras. Je me dgageai plus tt que je ne laurais voulu, parce que javais envie de meffondrer contre lui en sanglotant comme une perdue. D e me laisser aller contre un ami. Plus tard, plus tard... Une monstrueuse ecchym ose barrait tout un ct de son visage. On aurait dit quil avait reu un coup de batte de baseball. Il avait de la chance que Janos ne lui ait pas fracass la mchoire. Il mavait apport un jean bleu fonc, un polo rouge, des chaussettes de jogging, mes Ni ke blanches, une croix 451 | P a g e

supplmentaire quil avait trouve dans ma valise, mes couteaux en argent, le Firestar avec son holster de cuisse et le Browning avec son holster dpaule. Il avait oubli de prendre un soutif, mais bon... Tout le reste tait parfait. Les lanires des four reaux irritrent mes avant-bras, mais il tait si bon dtre de nouveau arme que je ny fis mme pas attention. Je ne tentai pas de cacher mes deux flingues. Les flics savai ent qui jtais, et les mchants aussi. Deux heures peine aprs que jeus ramp hors du cer ueil de Seraphina, nous nous garmes devant le Squelette sanglant. Il y avait troi s ambulances, un camion de pompiers, un camionciterne et tout un assortiment de flics : ceux de Branson et de ltat du Missouri, plus les Fdraux. Un vritable menu dgus tation. Sans compter Larry et moi, bien sr. Puisque Magnus tait mort, il ne restai t personne pour protger Seraphina et ses sbires. a ne signifiait pas pour autant q uils soient impuissants. Oh que non ! De ce ct-ci de lEnfer, il nexistait pas de forc e assez grande pour me persuader de retourner dans ce btiment. Par bonheur, nous disposions dune alternative trs satisfaisante. Le camion-citerne contourna le Sque lette sanglant et simmobilisa larrire. Un homme brisa un carreau. Puis ses collgues et lui droulrent leur tuyau, le glissrent dedans et ouvrirent le robinet. Debout da ns la lumire tide du soleil, une douce brise me caressant la peau, je murmurai : Pu isses-tu rtir en Enfer. Tu as dit quelque chose ? demanda Larry. Je secouai la tte. Rien dimportant. Le tuyau frmit et se gonfla. Lodeur enttante du gas-oil emplit lair . Je la sentis se rveiller. Sentis ses yeux souvrir dans le noir... Lodeur du gas-o il nous chatouiller les narines... Mes doigts agripper le bord de son cercueil. Je me couvris le visage avec les mains. Oh, mon Dieu. 452 | P a g e

Larry me toucha lpaule. a ne va pas ? Prends-moi mes flingues. Maintenant. Que... ? Maintenant ! Je laissai retomber mes bras et levai la tte pour le foudroyer du r egard. Et tandis que jobservai son visage familier, je sus que Seraphina le voyai t aussi. Tue-le, chuchota-t-elle. Jarrachai les fourreaux de mes couteaux et les laissai tomber sur le sol. Puis je reculai vers les flics. Je devais tre entoure d e gens arms. Anita, que fais-tu ta pauvre maman ? demanda la voix dans ma tte. Tu nas pas vraiment envie de me faire du mal. Nia, aide-moi. Oh, mon Dieu ! Je pris m es jambes mon cou et faillis renverser Bradford. Aide-moi, Nia. Aide-moi ! Presqu e malgr moi, je portai la main mon Browning. Je serrai les poings si fort que mes ongles senfoncrent dans mes paumes. Bradford, dsarmez-moi, le pressai-je. Tout de suite. Le Fdral me regarda sans comprendre, mais il obit. Que se passe-t-il, Blake ? Des menottes. Vous avez des menottes ? Oui. Je lui tendis mes poignets. Passez -les-moi ! Ma voix ntait plus quun couinement, ma gorge si serre que javais du mal re spirer. Je sentis lodeur du talc Hypnotique et le got du rouge lvres de ma mre sur m es lvres. Bradford boucla les menottes. Je reculai dun bond en regardant mes mains entraves. Jouvris la bouche pour lui dire Enlevez-moi a et la refermai aussitt. Je sentais les cheveux de ma mre me chatouiller le visage. Cest quoi, ce parfum ? dem anda Larry, qui venait de nous rejoindre et fronait les sourcils. 453 | P a g e

Je le regardai, les yeux carquills, incapable de parler et encore moins de bouger. Oh, mon Dieu ! comprit-il. Tu vas la sentir brler. Je ne rpondis pas. Quest-ce que je peux faire ? Aide-moi, gargouillai-je. Quelquun voudrait mexpliquer ce qui se passe ? grogna Bradford. Seraphina essaie de manipuler Anita pour quelle la sauve , expliqua Larry. La vampire ? Elle est rveille ? Oui, dis-je. Seraphina tait sorti e de son cercueil. La jupe de sa robe de bal effleura le chambranle de la porte qui conduisait la cuisine. Elle ne put aller plus loin, car un peu de lumire entr ait dans la pice par lunique fentre. Sur le sol, une norme flaque de gasoil rampait vers elle. Anita, aide maman ! Cest un mensonge, croassai-je. Quest-ce qui est un mensonge ? demanda Bradford. Je secouai la tte. Anita, aide-moi ! Tu ne veux pas que je meure. Pas alors que tu peux me sauver. Je tombai genoux, griffant les gr aviers du parking avec mes mains lies. Dites aux hommes de couper larrive de gasoil . Larry saccroupit prs de moi. Pourquoi ? Ctait une bonne question. Et Seraphina ava it une excellente rponse. Jeff Quinlan est l-dedans. Et merde ! (Larry leva les ye ux vers Bradford.) Nous ne pouvons pas mettre le feu. Il y a un gamin dedans. Br adford fona vers le camion-citerne en faisant de grands gestes. Alors, je captai la jubilation de Seraphina. Elle mavait menti. Xavier avait transform Jeff la veil le. Il ne restait rien de vivant dans ce btiment. 454 | P a g e

Jagrippai le bras de Larry. Larry, cest un mensonge ! Elle a tent de vous manipuler travers moi. Enferme-moi dans une voiture, tout de suite, et dis-leur de brler c et endroit. Mais si Jeff... Ne discute pas. Fais-le ! criai-je en mefforant dignore r la voix dans ma tte. Le parfum du talc Hypnotique tait si fort que je le sentais sur ma langue. Trop fort. Seraphina avait peur. Larry rappela Bradford et ils d urent me porter jusqu une voiture. Je voulus me dbattre quand ils ouvrirent la port ire, mais fis de mon mieux pour me retenir. Ils me posrent larrire et menfermrent. Pr sonnire dune cage de mtal et de verre, je passai mes doigts dans le filet qui sparai t la banquette arrire du sige conducteur et enfonai les mailles dans ma peau jusqu me faire saigner les mains. Mais mme la douleur ne maida pas. Le gas-oil tait partout . Il imbibait le plancher et les meubles, touffant Seraphina. Nia, ne fais pas a ! Ne fais pas de mal maman. vite de me perdre une seconde fois... Je me balanai davan t en arrire, les doigts toujours passs dans le filet mtallique. Bientt. Ce serait bi entt fini. Je sentis une caresse sur mon visage, un souvenir si rel que je ne pus mempcher de tourner la tte pour voir sil y avait quelquun ct de moi. Ma mort sera aussi relle que cette caresse, Anita. Un des hommes jeta une allumette dans le ba r. Les flammes bondirent en rugissant, et je criai avant quelles latteignent. Je f rappai la vitre et hurlai : Nooon ! Une vague de chaleur submergea Seraphina, flt rissant le tissu de sa robe comme les ptales dune fleur fane et dvorant sa chair. Je martelai la vitre jusqu ce que je ne sente plus mes mains. Je devais laider. Il fa llait la sortir de l ! Je me laissai tomber sur le dos et flanquai une ruade dans la vitre. Et une autre, et encore une autre... Chaque fois, londe de choc 455 | P a g e

remontait le long de ma colonne vertbrale jusque dans ma tte, mais je continuai fl anquer des coups de pied jusqu ce que le verre se fendille et tombe en morceaux. p rsent, elle criait mon nom. Anita ! Anita ! Je russis passer la moiti de mon corps hors de la voiture avant quun flic tente de marrter. Je le laissai me saisir le bra s, mais en profitai pour dgager mes jambes. Je devais la sortir de l. Plus rien dau tre ne comptait. Rien. Je mcroulai sur le sol. Le flic navait pas lch mon bras. Je me redressai demi et le projetai par-dessus mon paule. Puis je courus vers lincendie . Dj, je sentais sa chaleur ramper sur ma peau. Nous dvorer vivantes. Quelquun me pl aqua terre. Je lui abattis mes deux poings lis sur la tte. Mon agresseur me lcha, e t je me relevai prcipitamment. Des cris. Des bras qui me ceinturaient, immobilisa ient les miens contre mes flancs, et me soulevaient de terre. Je donnai un coup de talon vicieux dans le genou de leur propritaire, qui ninsista pas. Mais il y av ait dautres bras. Dautres ennemis. Quelquun sassit califourchon sur moi. Une main au ssi grosse que ma tte pressa mon visage contre les graviers. Un autre salaud me c loua les poignets au sol en sappuyant dessus de tout son poids. Un troisime advers aire sassit sur mes jambes. Nia ! Nia ! Je criai avec elle alors que lodeur des chev eux brls et du talc Hypnotique me faisait suffoquer. Du coin de lil, je vis une seri ngue approcher et sanglotai : Non, non ! Maman, maman ! Laiguille senfona dans ma c hair et les tnbres engloutirent le monde. Elles empestaient la chair calcine et ava ient le got du rouge lvres et du sang. 456 | P a g e

Chapitre 41 e passai quelques jours lhpital. cause de mes hmatomes, et de mes plaies, quil fallu t recoudre, mais surtout des brlures au second degr sur mon dos et mes bras. Rien de trop terrible : je ne devrais pas garder de cicatrices, maffirmrent les mdecins. Mais ils ne comprenaient pas do elles venaient. Je navais pas envie de leur expliq uer, essentiellement parce que je ntais pas certaine de pouvoir le faire. Jason av ait des ctes casses, un poumon perfor et dautres lsions internes. Mais il se rtablit p arfaitement, et en un temps record. tre un lycanthrope a aussi des avantages. Jea n-Claude gurit. Son visage redevint le masque de perfection qui avait jadis attir Seraphina. Les clients de Stirling rachetrent le terrain Dorcas Bouvier, et firen t delle une femme riche. Depuis la mort de Squelette Sanglant, plus rien ne la re tenait Branson. Elle tait libre. Les Quinlan portrent plainte contre moi. Les avoc ats de Bert promirent quils russiraient nous viter un procs, mais je ne voyais pas t rop comment. Si javais protg chaque issue de la maison, peut-tre... Mais je naurais s ans doute pas pens la porte du chien. Je mritais srement dtre poursuivie en justice. Je dus annoncer aux Quinlan quEllie tait morte pour de bon. Ils furent obligs de me croire sur parole : il ne restait rien de leur fille pour appuyer mes dires. Qu and un vampire brle, il brle. On ne peut plus lidentifier daprs ses empreintes digita les ou son dossier dentaire. Jeff aussi tait mort pour de bon. Ils avaient perdu leurs deux enfants. a devait forcment tre la faute de quelquun : pourquoi pas la mie nne ? 457 | P a g e J

Javais relev un vampire comme si ctait un zombie, un exploit thoriquement impossible. Je sais que les ncromanciens sont censs pouvoir contrler tous les types de morts-v ivants. Mais cest une lgende, pas la ralit. Pas vrai ? Seraphina est morte, mais mes cauchemars ont survcu. Ils se mlent aux vritables souvenirs du dcs de ma mre. Et ils me pourrissent lexistence. La premire fois que jai un problme dinsomnie... Que faire des deux hommes de ma vie ? Comment le saurais-je ? Les bras de Richard, la chal eur de son corps qui menveloppe voil ce qui se rapproche le plus de ltreinte de ma mr e. Mais ce nest pas pareil, parce que mme si je sais que Richard donnerait sa vie pour moi, cela ne suffirait peut-tre pas me protger. Enfant, je croyais que ctait po ssible. Mais il ny a pas de vritable scurit, ni de refuge ultime. Linnocence perdue n e peut jamais tre retrouve. Parfois, quand je suis avec Richard, jai quand mme envie dy croire de nouveau. Les bras de Jean-Claude nont rien de rconfortant et ne me do nnent pas limpression dtre en scurit. tre avec lui est un plaisir interdit et je sais que je finirai par le regretter. Jai dcid de brler les tapes : je le regrette dj, mais je continue sortir avec lui. Dune faon ou dune autre, Jean-Claude a franchi la lign e que trs peu de vampires avaient dpasse avant lui. Je ne le considre plus comme un monstre. Que Dieu ait piti de mon me ! Fin du tome 5 458 | P a g e