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OCTAVE MIRBEAU JULES HURET

CORRESPONDANCE
dition tablie, prsente et annote par Pierre Michel

DU LROT, diteur TUSSON, CHARENTE

OCTAVE MIRBEAU ET JULES HURET


Ldition dune Correspondance gnrale, telle que celle dOctave Mirbeau1, est une uvre de longue haleine, qui prsente un intrt historique vident, puisquelle permet dembrasser toute la carrire dun homme qui a particip tous les grands combats de son temps, tant littraires et esthtiques que politiques et sociaux2. Non seulement on peut suivre sa vie mois aprs mois, parfois mme au jour le jour, mieux apprhender son volution, ses hsitations, ses atermoiements et ses contradictions, et participer pour ainsi dire en direct la gense de ses uvres majeures et aux pripties des luttes quil a engages sur tous les fronts, mais on a de surcrot le moyen de confronter les lettres intimes aux lettres publiques ou officielles, et du mme coup dtre tmoin des stratgies mises en uvre par un journaliste et crivain aux prises avec les diteurs, les directeurs des grands quotidiens, et les gens de thtre. Il est mme, loccasion, loisible de le prendre plaisamment en flagrant dlit de mensonge, de flagornerie ou de duplicit. Le prix payer, outre linvitable incompltude propre au genre, cest la discontinuit de la lecture, la juxtaposition de lettres de nature diffrente et dintrt variable, adresses des personnages fort divers, et, partant, le risque de sauter continuellement du coq lne. La chronologie y trouve certes son compte, mais, passer dun correspondant lautre, il nest pas toujours ais de suivre les mandres dune carrire aux multiples facettes, et la multiplicit mme des relations entretenues par un auteur qui occupe autant de place dans le champ mdiatique nuit un peu ltude des rapports particuliers quil entretient avec chacun de ses amis et connaissances. En revanche, une correspondance partielle, surtout si elle est croise ce qui, pour Mirbeau, ne concerne malheureusement que celle avec Paul Hervieu, Camille Pissarro, Stphane Mallarm et mile Zola3, et, degr moindre, au prix dun regrettable dsquilibre, celles avec Jules Huret, Jean Grave et Jean-Franois Raffalli permet de mieux suivre les affaires quil a traiter avec ses correspondants et de mieux cerner les particularits du lien individualis qui attache lcrivain chacun de ses amis. Ainsi les lettres au thoricien et militant anarchiste Jean Grave4 rvlent-elles une certaine distance et une apprciation quelque peu divergente sur le rle de lcrivain, que ne compensent pas totalement leurs convergences politiques et idologiques, cependant que la correspondance avec le peintre Jean-Franois Raffalli5 tmoigne dune amiti fonde sur un malentendu et qui sest effiloche au fil des annes, jusqu la rupture, advenue brutalement lorsque lcrivain a dcid unilatralement dy mettre un terme. Les lettres de jeunesse son confident Alfred Bansard des Bois6, longues et travailles, constituent visiblement un entranement littraire en mme temps quun thrapeutique dfouloir, et leur destinataire nest gure quune utilit transparente, au demeurant vite oublie quand Mirbeau finit par raliser son rve de quitter le
Correspondance gnrale, Lge dHomme, Lausanne, trois volumes parus en 2003, 2005 et 2009. Voir ses Combats politiques, Librairie Sguier, 1990, ses Combats esthtiques, Sguier, 1993, LAffaire Dreyfus, Sguier, 1993, et ses Combats littraires, LAge dHomme, 2006. 3 Voir Correspondance avec Camille Pissarro, ditions du Lrot, 1990, et, pour Zola, les Cahiers naturalistes, n 64, 1990. La correspondance avec Hervieu nest malheureusement pas complte, mais elle est de loin la plus abondante, et elle marche dans les deux sens ; mais je nen ai pas encore ralis une dition spare. En revanche, il ne reste quasiment rien des lettres de Claude Monet et dAuguste Rodin adresses Mirbeau, ce qui est une perte immense pour lhistoire de ces deux dieux de [son] cur . 4 Publies en 1994 aux ditions du Fourneau. 5 Publie aux ditions du Lrot en 1993. 6 Publies aux ditions du Limon en 1989.
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Perche de son enfance pour gagner la capitale, o pourront enfin spanouir les ambitions couves dans son cercueil notarial. Au contraire, ses nombreuses lettres Auguste Rodin7 sont gnralement courtes et pratiques, et elles ne comportent que fort peu de confidences littraires ou danalyses esthtiques, le sculpteur tant mal laise avec les mots et les concepts, et il ny est jamais question de sujets politiques qui eussent pu faire clater de dommageables diffrends8. Entente parfaite au contraire avec Camille Pissarro9, en qui Mirbeau voit un pre idal : son admiration pour le peintre se double dun profond et affectueux respect pour lhomme, le pater familias et le citoyen engag dans le combat libertaire, et il nen est que plus regrettable et humainement douloureux quun malentendu stupide ait interrompu leurs relations pendant prs de dix ans. La relation avec Claude Monet10 est moins filiale et moins politique, mais elle a t plus constante et durable et elle na souffert daucune susceptibilit mal place. Quant Paul Hervieu, le principal correspondant de Mirbeau, qui lui voue une tendresse invariablement raffirme la fin de chaque missive, il a t son confident attitr pendant de longues annes, partir de 1883, et les changes pistolaires de deux crivains mutuellement dvous et reconnaissants, qui ne se cachent rien et sont au cur de la bataille littraire11 , fourmillent dinformations de premire main et danecdotes cocasses et rvlatrices, qui constituent un vritable trsor pour la connaissance de la littrature de la fin du sicle. Reste que le ver tait dans le fruit ds le dbut des annes 1890 et que, au fur et mesure que Paul Hervieu tait attir par le monde, auquel il avait consacr des romans pourtant fort critiques, poursuivait avec persvrance son cursus honorum et satisfaisait des ambitions sociales et acadmiques totalement trangres aux valeurs mirbelliennes, lauteur de LAbb Jules se sentait de moins en moins sur la mme longueur dondes. Comment situer sa relation avec Jules Huret, dans ce panorama ? Ce qui frappe, lire leur correspondance, cest la fraternit spirituelle et la complicit qui les unissent ds leur premire rencontre, qui laisse au jeune journaliste une impression inoubliable . Une fois jet aux orties le matre de la premire et respectueuse lettre du cadet et abolie la distance, de gnration et de statut social, qui et pu les sparer, la convergence des tempraments et des perceptions du monde est saisissante, comme en tmoigne demble cette trange assertion de Jules Huret : Je ne veux pas chercher dmler prsent, dans le ddale de mes sensations, celles par qui, spontanment, je devins vtre, mais je vous prie de croire leur sincrit. Tous deux sont au premier chef des journalistes rebelles, mais qui ont su, grce leur fermet sur les principes et leur souplesse dans les relations humaines, crer un rapport de forces favorable qui leur a permis, non sans mal, de se frayer un chemin vers la clbrit, dans un monde de requins sur lequel ils jettent un regard dpourvu de la moindre complaisance 12. Tous deux manifestent galement une insatiable curiosit des tres et des choses13 , mais
Publies aux ditions du Lrot en 1988. Lecteur du Petit journal, Rodin est tranger aux luttes politiques et gobe beaucoup de mensonges de la presse. Anti-dreyfusard honteux, il a refus la souscription pour son Balzac parce que, sur la liste des souscripteurs, lexception de Jean-Louis Forain, ne figuraient que des dreyfusards, au premier rang desquels son chantre Octave Mirbeau 9 Voir Correspondance avec Camille Pissarro, ditions du Lrot, 1990. 10 Voir Correspondance avec Claude Monet, ditions du Lrot, 1990. 11 Lexpression est de Philippe Gille, alors critique littraire au Figaro, et a t reprise par Alain Pags, comme titre de son Essai sur la rception du naturalisme lpoque de Germinal (Sguier, 1989). 12 Mirbeau crit par exemple, dans la prface Tout yeux, tout oreilles : Par malheur, en France, le journal appartient presque exclusivement de pauvres petits boutiquiers sans initiative qui tremblent de mcontenter, propos de tout et de rien, ce quils appellent leur clientle, ou des financiers de vol court qui ne cherchent que les basses rapines et les chantages vulgaires (voir le texte complet de la prface en annexe). Huret de son ct, parle, en aot 1891, dun milieu de bassesses, de mensonge et denvie .
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sans se bercer de la moindre illusion sur les hommes14. Tous deux sont des observateurs distancis de la comdie sociale et de la comdie littraire15, dont les bouffonneries excitent, certes, lantiseptique et philosophique ironie de ces deux fauves16, mais les amusent moins quelles ne les attristent et ne les dgotent17. Tous deux ont le tourment de la vrit et conoivent pareillement leur rle, voire leur mission, dcrivains de romancier pour lun et denquteur globe trotter pour lautre : ils sont des veilleurs de conscience, des arracheurs de masques, des rvlateurs de ce qui grouille dinnommable sous le vernis de respectabilit des puissants de ce monde, lun grce une pdagogie de choc et lcho mdiatique des scandales quil suscite, lautre, le petit reporter des deux clbres enqutes devenu un grand journaliste , grce son il perant, qui pntre en tous lieux et en toutes mes18, et son art daccoucher les esprits et damener les interviews se dboutonner malgr quils en aient : Avec une adresse qui sait seffacer, au moyen dinterrogations insidieuses et polies qui nont lair de rien, M. Jules Huret oblige chacun se rvler tout entier, montrer ce quil y a en lui, sous le maquillage des faux sentiments et des grandes ides, de grotesque, de ridicule, de grimaant. Il force les confidences, extirpe les bas aveux, il apprivoise les inoubliables rancunes19. Pour mener bien ce travail de dvoilement des sordides ralits caches de la socit et des dessous les moins avouables des individus, nos pourfendeurs des tartufferies bourgeoises, nos aptres de la vrit envers et contre tout et surtout contre tous se doivent de prserver farouchement leur libert intellectuelle, de ntre dupes daucune des grimaces destines manipuler le bon peuple, de ne se laisser griser par aucun mot, par aucune mode, par aucun ftichisme , et de refuser toute langue de bois, ft-elle pour la bonne cause : M. Jules Huret a aussi cette supriorit, dans un milieu livr toutes les superstitions, tous les prjugs, toutes les jobardises du boulevard, dtre rest un solide esprit, affranchi de tous les genres de ftichisme, mme du ftichisme parisien. Pour comprendre les phnomnes de la vie il ne demande conseil qu la raison et la science. Il a horreur des mtaphysiques, de leurs tnbres paisses et poisseuses20. Sils conoivent leur devoir dhommes de plume dans le mme esprit, cest selon des modalits diffrentes Huret nest pas un caricaturiste, il prfre les faits avrs aux anecdotes, il a un idal dobjectivit, alors que Mirbeau, le Daumier des Lettres, est friand danecdotes, fussent-elles controuves, et se situe tout entier du ct de la subjectivit et sur des terrains diffrents : Jules Huret na pas publi de romans, ni fait reprsenter de comdies, et de son ct Mirbeau, sil a, au dbut de sa carrire journalistique, effectu quelques reportages pour divers quotidiens, na jamais men denqute digne de ce nom 21 ni t ce quon appelle un grand reporter. Il apparat nanmoins tout naturel que les deux hommes se
Lexpression est de Jean tienne Huret, dans le mmoire dactylographi quil a consacr son grandpre en 1958, lInstitut dtudes Politiques de Paris. 14 [...] philosophe, vous connaissez les hommes, et savez quelle ordure cest , crit Mirbeau son ami, en novembre 1905. 15 Tous fumistes , constate Mirbeau la lecture de lEnqute sur lvolution littraire. Et dajouter : Et comme lme littraire est laide, et comme elle est, disons-le notre honte, bte ! 16 Dans sa lettre du 15 aot 1891, Jules Huet voit en son nouvel ami un lion devenu philosophe . 17 Dans sa lettre-prface du Journal dune femme de chambre, Mirbeau voque cette tristesse et ce comique dtre un homme que Jules Huret ressent, autant que lui, devant les masques humains . 18 Ctait dj le cas du diablotin aux pieds fourchus des Chroniques du Diable de 1885. 19 Octave Mirbeau, LEnqute littraire , Lcho de Paris, 25 aot 1891 (voir le texte complet de larticle en annexe). Dans sa prface Tout yeux tout oreilles, il rend hommage de nouveau lart de Jules Huret de rendre plus visible, plus sensible, plus strictement exact le caractre vrai des tres et des choses quil nous dpeint . 20 Octave Mirbeau, prface Tout yeux, tout oreilles (texte reproduit en annexe). 21 La seule exception est sa srie de 1907, Mdecins du jour , parue dans les colonnes du Matin. Mais elle ne comporte que six articles et nest donc en rien comparable aux volumes massifs que Jules Huret a publis la suite de ses multiples priples travers le monde.
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soient apprcis ds leur premire rencontre, pour les besoins de lEnqute sur lvolution littraire, et que se soit noue entre eux une amiti qui durera jusqu la mort du plus jeune et qui est ponctue par une foule de services rciproques et daveux de reconnaissance et dadmiration. Cest sur le mode de la complicit, qui autorise tous les gentes de plaisanterie, ft-ce sur le dos de la flotte russe ou de la marine de Lanessan , quon peut dcouvrir leurs changes pistolaires. Face ce jeune confrre dont le combat est complmentaire du sien, qui est capable dune subtile ironie et qui partage ses admirations et ses excrations, Mirbeau se sent demble tellement laise quil se dboutonne son tour, comme il ne la gure fait depuis ses lointaines lettres de jeunesse Alfred Bansard, mme dans ses missives Paul Hervieu, que ses frquentations mondaines ont passablement guind. Il se permet des familiarits inhabituelles avec celui quil qualifie plaisamment d ami dsagrable, et quon aime pourtant , d ami paresseux et lubrique , de sacr cochon dHuret , ou de trs sale type, mais que jai la btise daimer comme un frre . Il va jusqu lui prter un sex appeal et des prouesses sexuelles hors du commun, qui seraient bien de nature sduire de belles femmes maries et fidles, telles que Madame Eugne Fasquelle, lpouse de leur commun diteur et tte de Turc22 ( Jai dit Mme Fasquelle que vous tiez trs amoureux delle, et que vous tiez un amant hroque, capable de renouveler les douze chevauches dHercule. Et l-dessus elle sest mise rver... ), ou la clbre actrice Rjane, compagne du directeur de thtre Paul Porel : Et si, par-dessus le march, il fallait faire une... minette laborieuse et savante sa dame... eh bien !... eh bien !... (septembre 1897). Avoir les mmes valeurs et concevoir complmentairement leurs missions respectives nimplique pas pour autant que les deux amis soient absolument daccord sur tout. Et, au fil des lettres et des plaisanteries y parsemes, trois points semblent susceptibles de laisser entrevoir des nuances, voire des divergences. Sur lidal politique tout dabord. On sait que Mirbeau, profondment libertaire de cur depuis bien longtemps, a attendu 1890 et Jean Tartas23 pour se rallier officiellement la doctrine de Bakounine et de Jean Grave, laquelle il restera fermement attach jusqu ses derniers jours : son idal ne saurait donc tre que celui de lanarchie, o les individus seraient le plus libres possible et o ltat honni, ennemi de toutes les liberts, serait rduit son minimum de malfaisance24 . Jules Huret, lui, se rclame apparemment du socialisme. Nous ignorons ce que ce mot-valise pouvait bien reprsenter pour lui. Mais, aux yeux de son ami anarchiste, il fait du mme coup figure de ralli au collectivisme niveleur, qui suscite son effroi, parce quil y entrevoit des lendemains totalitaires avant la lettre 25 et qui ne manqueront pas de dchanter cruellement. Comme nanmoins leurs relations nen ont pas t le moins du monde affectes, en dpit dune virulente et incongrue sortie contre Camille de Sainte-Croix auquel Mirbeau suppose son ami capable de stre tratreusement associ26, force est den conclure que le socialisme dHuret nest pas plus collectiviste que celui de Jaurs,
Dailleurs sa grossiret et sa sottise me deviennent de jour en jour plus intolrables , crit Mirbeau en septembre 1901. 23 Jean Tartas a paru dans L'cho de Paris le 14 juillet 1890. Il est accessible sur Internet : http://www.scribd.com/doc/8403850/Octave-Mirbeau-Jean-Tartas. 24 Interview de Mirbeau dans Le Gaulois du 25 fvrier 1894. 25 Dans le tableau que Mirbeau trace du collectivisme abhorr, il nest pas interdit de voir comme une prescience du stalinisme : Quest donc le collectivisme, sinon une effroyable aggravation de ltat, sinon la mise en tutelle violente et morne de toutes les forces individuelles dun pays, de toutes ses nergies vivantes, de tout son sol, de tout son outillage, de toute son intellectualit, par un tat plus compressif quaucun autre, par une discipline dtat plus touffante et qui na pas dautre nom dans la langue que lesclavage dtat ( Questions sociales , 20 dcembre 1896 ; texte reproduit en annexe). 26 Et vers quels socialismes marcageux, vers quels paludens collectivismes promenez-vous votre actuelle hure, Huret ? (dcembre 92). De son ct, Huret lui jette amicalement un Anarchiste ! qui se voudrait vainement charg de mpris (19 avril 1895).
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qui Mirbeau finira par rendre hommage, en aot 189827, et que, par ailleurs, leur souhait commun de voir sauter la vieille socit pourrie ne sen accommode pas moins des privilges et commodits quelle offre, en attendant le grand soir. Deuxime diffrence dapprciation relativement au duel. Aprs stre battu quatre fois en duel lpoque des Grimaces, Mirbeau sest bien rsolu ne plus jamais recourir cette pratique barbare, qui met lhomme honorable la merci de lhomme dhonneur et voit le triomphe de la bte brute, du gorille, sur ltre pensant. Il a consacr deux chroniques pour dmystifier le duel propos du duel , paru dans Le Figaro le 27 dcembre 1888, et Le Duel , dans L'cho de Paris du 28 juin 1892 et a tourn les duellistes en drision dans une de ses Lettres de ma chaumire de 1885, Le Duel de Pescaire et de Cassaire . On est tonn de voir que Jules Huret, dans une des trop rares lettres de lui qui ont t retrouves, prtend discerner dhumaines excuses aux duels28 pourquoi me dissimulerais-je le petit bouillonnement joyeux que je sens me monter du cur la tte quand je me trouve devant un adversaire arm ? et nenvisage lhumanisation des relations entre les hommes que dans un avenir des plus lointains : Ce que je peux faire, cest rfrner souvent les brutalits sourdes, et cela fera que, dans cinq cents ans, les enfants de mon sang auront sans doute lhorreur du combat (19 avril 1895). Il apparat alors que le courageux dmasqueur des Tartuffes de la haute nest pas lui-mme compltement dpourvu de prjugs. Prjugs aussi quand il se rvle bien timor face des femmes sexuellement mancipes telles que la Germaine Lechat de Les affaires sont les affaires, ou la femme de chambre Clestine, dont la tranquille libert de murs serait susceptible de constituer un bien mauvais exemple pour les jeunes filles de la bourgeoisie que Mirbeau, par bonheur, consent pargner en se gardant bien de les mettre en scne dans le journal de sa chambrire29 ! Quant la troisime diffrence de point de vue telle du moins quelle semble se profiler , elle concerne la famille et la procration. Mirbeau est no-malthusien30 et son pessimisme radical lui fait mme envisager froidement le refus de transmettre la vie et, partant, lextinction de lespce humaine31. En 1900, il a consacr une srie de six articles du Journal, Dpopulation , stigmatiser la monstrueuse politique nataliste en vigueur, qui est destine produire de la chair usines et canons, et il est partisan de rduire au minimum le nombre denfants par famille, afin de leur donner plus de chances de recevoir lducation, laffection et le bien-tre matriel qui leur sont dus. Aussi ne semble-t-il gure enthousiasm par la deuxime paternit de son ami : tes-vous pre ? Une fois de plus ? , crit-il en aot 1907, sous-entendant que cest une fois de trop. Et un mois plus tard, plus brutalement encore : Mais dites donc, en voil assez, hein ? Et donnez votre femme un peu de rpit, pour quelle vive, elle aussi, une vie tranquille et heureuse. Largument du bientre de la femme, qui ne saurait tre condamne au lapinisme zolien de Fcondit, est nouveau sous la plume de notre no-malthusien, hraut, depuis 1890, du droit imprescriptible lavortement, et qui, dordinaire, invoque plutt les droits imprescriptibles des enfants. * * *

27 Dans son article de LAurore du 8 aot 1898, un proltaire . Il oppose alors Jean Jaurs, la grande parole , Jules Guesde, coupable de ne pas vouloir sengager dans le combat des dreyfusistes pour la Vrit et la Justice. 28 Il vient justement de se battre en duel, la veille, et se sent bien oblig de tenter de se justifier. 29 Voir en annexe larticle de Jules Huret sur Le Journal dune femme de chambre. 30 Voir Pierre Michel, Octave Mirbeau et le no-malthusianisme , Cahiers Octave Mirbeau, n 16, paratre en mars 2009. 31 Voir en annexe son interview par Jules Huret, propos du Journal dune femme de chambre.

La correspondance change entre les deux amis nest pas seulement intressante pour ce quelle rvle de leurs relations, mais aussi pour la masse dinformations quelle apporte sur la vie journalistique, littraire, sociale et politique au tournant du sicle. Limage de la presse qui sen dgage nen ressort pas grandie. Certes, Octave et Jules, avec des armes diffrentes, sont bien parvenus au succs, la clbrit et laisance matrielle pour lun, la richesse pour lautre. Mais que dobstacles ne leur a-t-il pas fallu liminer pour continuer placer leur copie, juge souvent politiquement incorrecte, et pour obtenir une rmunration dcente et la hauteur de leur talent ! Et pourtant Lcho de Paris, Le Figaro et Le Journal ne sont pas les pires du troupeau , et Le Figaro sest mme acquis, sous la frule de Francis Magnard, une rputation douverture desprit. Mais la toutepuissance de propritaires juste soucieux de leur tiroir-caisse et compltement trangers aux choses de lesprit, larbitraire de rdacteurs en chef et de secrtaires de rdaction imbus de leur pouvoir et jaloux de leurs prrogatives, les clabaudages et vilenies en tous genres de chers collgues dvors par lenvie et bien contents de voir liminer un concurrent la premire occasion, les protestations de lecteurs misonistes et les pressions de puissants du jour, toujours prts rcriminer contre des articles trop critiques, tout cela rduit singulirement les marges de manuvre de nos deux plumitifs, qui ne voient pas seulement dans le maniement des mots un vulgaire gagne-pain, mais souhaitent aussi en faire un outil permettant de dvoiler ce qui est cach sous le vernis dapparences trompeuses. Le succs et le talent, loin de leur valoir le plus souvent la reconnaissance ou ladmiration des employeurs, deviennent plus que suspects leurs yeux. Ainsi Mirbeau se sent-il de plus en plus brid au Journal et finit-il par tirer sa rvrence, en juin 1902, comme il la fait, huit ans plus tt, au quotidien de Valentin Simond ; de son ct, Jules Huret perd du jour au lendemain ses moluments Lcho de Paris, en dpit (ou plutt cause) du succs mdiatique de sa clbre Enqute sur lvolution littraire ; et, peine publie en feuilleton sa deuxime grande enqute, sur la question sociale, dont limpact a t considrable, il se voit ensuite raval la Petite chronique des lettres , puis aux chos de thtre du Figaro : pas tout fait les chats crass, certes, mais une sacre rtrogradation tout de mme... Le monde des lettres est-il vraiment au-dessus de ces mesquineries et bassesses ? Pour la plus grande jubilation de son an, la premire enqute dHuret a mis en lumire le vide intellectuel et la prtention sans bornes de nombre de jeunes matres et de moins jeunes aussi , pntrs de leur importance et gonfls dune vanit comique. Laccueil rserv par nombre dcrivains et journalistes au journal de Clestine, en 1900, puis, degr moindre, la grande comdie de Mirbeau, Les affaires sont les affaires, en 1903, confirme, aux yeux du romancier et de son avocat, linvraisemblable pusillanimit et le consternant conformisme du milieu littraire32. Nouvelle confirmation lui en est donne par les manuvres entourant le tout nouveau prix dcern par lacadmie Goncourt, qui tait suppose promouvoir des uvres vraiment neuves, par opposition sa concurrente du Quai Conti. Il les voque, en 1905, dans deux lettres de haute graisse, qui prennent la forme de cocasses procs-verbaux de runions des Dix et sont un des clous de cette correspondance. Il ne faut pas stonner, ds lors, que cette acadmie de rechange ne vaille, tout bien pes, pas beaucoup mieux que lautre et en arrive inluctablement couronner des romans ensevelis presque aussitt sous des couches doubli, dont ils ne sont plus jamais ressortis. Quant au thtre, il est le lieu privilgi de la rencontre entre des spectateurs appartenant aux classes privilgies et qui ne cherchent quun divertissement ou un optimisme synonyme daveuglement volontaire, des acteurs en proie un cabotinisme33 grotesque, des directeurs qui exigent des auteurs un juteux retour sur investissement, et des dramaturges qui sadaptent aux besoins supposs du march et se ravalent au niveau dun public dment crtinis. Pour avoir frquent loges et coulisses et
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Sur ce point, voir en annexe larticle de Jules Huret sur Le Journal dune femme de chambre. Cest le titre dun article de Mirbeau paru dans La France le 25 mars 1885.

avoir t tout yeux, tout oreilles, comme la femme de chambre de Mirbeau, pendant des annes de proltariat journalistique, Jules Huret est mieux plac que personne pour dceler les tares dun systme qui a fait son temps, sans pour autant se dpartir jamais dune politesse o lironie latente ne se laisse que subodorer. Mirbeau, quant lui, lorsquil sest tardivement dcid tter son tour dun genre pour lequel il avait dindniables prdispositions, a d tout dabord en passer par les fourches caudines de la diva Sarah Bernhardt34, avant de se confronter durement la Comdie-Franaise, Bastille du conservatisme thtral, au cours de deux longues batailles mdiatiques, quil a remportes de haute lutte et grand fracas mdiatique. Dcidment, la littrature, en proie elle aussi la rclame et au mercantilisme, nest pas beaucoup plus ragotante que le journalisme. Les luttes politiques et sociales dune poque fertile en bouleversements sont un peu moins frquemment voques, et il est bien fcheux, cet gard, que naient pas t retrouves la plupart des lettres changes, durant lAffaire, par nos deux intellectuels dreyfusards, engags pendant deux ans dans la lutte pour la Vrit et la Justice 35. Mais du moins leur vu commun de voir chambouler un dsordre social o tout va rebours du bon sens et de la justice est-il constamment sous-jacent, que ce soit au nom de lanarchisme ou du socialisme, termes aussi vagues que lourds de promesses. Pacifistes et solidaires des misrables et souffrants de ce monde36 , ils partagent le mme dgot et la mme rvolte face au cynisme tranquille des potentats de lindustrie et de la finance et la veulerie et lindiffrence des professionnels de la politique, y compris de ceux qui, tel Clemenceau, ont particip un temps au bon combat, mais oublient vite les valeurs dont ils se rclamaient lorsquils accdent au pouvoir. Particulirement symptomatique est lextraordinaire lettre o Mirbeau dcrit le 1er Mai 1906 Paris et rapporte les propos bruts de dcoffrage de deux clbres constructeurs automobiles, y compris Fernand Charron qui, pourtant, il ddiera La 628-E8 un an plus tard. Si lon ajoute que Mirbeau possde merveille lart de conter des anecdotes aussi jouissives que significatives, et qui font bien rire son correspondant dautrefois et ses lecteurs daujourdhui, il apparatra que cette centaine de lettres de matres de lcriture nest pas seulement le tmoignage dune amiti rare et durable, ni mme un document exceptionnel sur lpoque 1900, mais aussi un lieu de recherche et un exercice dcriture qui lapparentent une cration littraire part entire. Pierre MICHEL Prsident de la Socit Octave Mirbeau http://membres.lycos.fr/octavemirbeau/ http://michelmirbeau.blogspot.com/ http://www.mirbeau.org/

La grande Sarah lui a impos de rdiger quelques rpliques particulirement affligeantes des Mauvais bergers, et il a amrement regrett davoir d cder ce caprice. Voir notre article Octave, Sarah et Les Mauvais bergers , Cahiers Octave Mirbeau, n 13, 2006, pp. 227-231. 35 Jules Huret a t appel tmoigner au procs Zola, en fvrier 1898, et a accompagn Alfred Dreyfus de Rennes Carpentras, au lendemain de sa grce et de sa libration, en septembre 1899. 36 Cest mile Zola qui, propos du Journal dune femme de chambre, crit Mirbeau, en juillet 1900, quil a donn son cur aux misrables et aux souffrants de ce monde . De son ct, Huret a men une importante enqute sur la question sociale, en 1892, une autre sur les grves et la lgislation du travail dans le monde, en 1901, et il a assist au Congrs de la Paix, en octobre 1900.

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