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La Reine Margot

Dumas, Alexandre

Publication: 1845 Catgorie(s): Fiction, Historique, Moderne (<1799) Source: http://www.ebooksgratuits.com

A Propos Dumas: Alexandre Dumas, pre, born Dumas Davy de la Pailleterie (July 24, 1802 December 5, 1870) was a French writer, best known for his numerous historical novels of high adventure which have made him one of the most widely read French authors in the world. Many of his novels, including The Count of Monte Cristo, The Three Musketeers, and The Man in the Iron Mask were serialized, and he also wrote plays and magazine articles and was a prolific correspondent. Source: Wikipedia Disponible sur Feedbooks pour Dumas: Les Trois mousquetaires (1844) Le Comte de Monte-Cristo - Tome I (1845) Le Comte de Monte-Cristo - Tome II (1845) Le Comte de Monte-Cristo - Tome III (1845) Le Comte de Monte-Cristo - Tome IV (1845) Vingt ans aprs (1845) Joseph Balsamo - Tome I (Les Mmoires d'un mdecin) (1848) Divers contes (1870) Joseph Balsamo - Tome II (Les Mmoires d'un mdecin) (1848) Ange Pitou - Tome I (Les Mmoires d'un mdecin) (1851) Note: This book is brought to you by Feedbooks http://www.feedbooks.com Strictly for personal use, do not use this file for commercial purposes.

Partie 1

Chapitre

Le latin de M. de Guise
Le lundi, dix-huitime jour du mois daot 1572, il y avait grande fte au Louvre. Les fentres de la vieille demeure royale, ordinairement si sombres, taient ardemment claires ; les places et les rues attenantes, habituellement si solitaires, ds que neuf heures sonnaient Saint-GermainlAuxerrois, taient, quoiquil ft minuit, encombres de populaire. Tout ce concours menaant, press, bruyant, ressemblait, dans lobscurit, une mer sombre et houleuse dont chaque flot faisait une vague grondante ; cette mer, pandue sur le quai, o elle se dgorgeait par la rue des Fosss-Saint-Germain et par la rue de lAstruce, venait battre de son flux le pied des murs du Louvre et de son reflux la base de lhtel de Bourbon qui slevait en face. Il y avait, malgr la fte royale, et mme peut-tre cause de la fte royale, quelque chose de menaant dans ce peuple, car il ne se doutait pas que cette solennit, laquelle il assistait comme spectateur, ntait que le prlude dune autre remise huitaine, et laquelle il serait convi et sbattrait de tout son cur. La cour clbrait les noces de madame Marguerite de Valois, fille du roi Henri II et sur du roi Charles IX, avec Henri de Bourbon, roi de Navarre. En effet, le matin mme, le cardinal de Bourbon avait uni les deux poux avec le crmonial usit pour les noces des filles de France, sur un thtre dress la porte de Notre-Dame. Ce mariage avait tonn tout le monde et avait fort donn songer quelques-uns qui voyaient plus clair que les autres ; on comprenait peu le rapprochement de deux partis aussi haineux que ltaient cette heure le parti protestant et le parti catholique : on se demandait comment le jeune prince de Cond pardonnerait au duc dAnjou, frre du roi, la mort de son pre assassin Jarnac par Montesquiou. On se demandait comment le jeune duc de Guise pardonnerait lamiral de Coligny la mort du sien assassin Orlans par Poltrot du Mr. Il y a plus : Jeanne de

Navarre, la courageuse pouse du faible Antoine de Bourbon, qui avait amen son fils Henri aux royales fianailles qui lattendaient, tait morte il y avait deux mois peine, et de singuliers bruits staient rpandus sur cette mort subite. Partout on disait tout bas, et en quelques lieux tout haut, quun secret terrible avait t surpris par elle, et que Catherine de Mdicis, craignant la rvlation de ce secret, lavait empoisonne avec des gants de senteur qui avaient t confectionns par un nomm Ren, Florentin fort habile dans ces sortes de matires. Ce bruit stait dautant plus rpandu et confirm, quaprs la mort de cette grande reine, sur la demande de son fils, deux mdecins, desquels tait le fameux Ambroise Par, avaient t autoriss ouvrir et tudier le corps, mais non le cerveau. Or, comme ctait par lodorat quavait t empoisonne Jeanne de Navarre, ctait le cerveau, seule partie du corps exclue de lautopsie, qui devait offrir les traces du crime. Nous disons crime, car personne ne doutait quun crime net t commis. Ce ntait pas tout : le roi Charles, particulirement, avait mis ce mariage, qui non seulement rtablissait la paix dans son royaume, mais encore attirait Paris les principaux huguenots de France, une persistance qui ressemblait de lenttement. Comme les deux fiancs appartenaient, lun la religion catholique, lautre la religion rforme, on avait t oblig de sadresser pour la dispense Grgoire XIII, qui tenait alors le sige de Rome. La dispense tardait, et ce retard inquitait fort la feue reine de Navarre ; elle avait un jour exprim Charles IX ses craintes que cette dispense narrivt point, ce quoi le roi avait rpondu : Nayez souci, ma bonne tante, je vous honore plus que le pape, et aime plus ma sur que je ne le crains. Je ne suis pas huguenot, mais je ne suis pas sot non plus, et si monsieur le pape fait trop la bte, je prendrai moi-mme Margot par la main, et je la mnerai pouser votre fils en plein prche. Ces paroles staient rpandues du Louvre dans la ville, et, tout en rjouissant fort les huguenots, avaient considrablement donn penser aux catholiques, qui se demandaient tout bas si le roi les trahissait rellement, ou bien ne jouait pas quelque comdie qui aurait un beau matin ou un beau soir son dnouement inattendu. Ctait vis--vis de lamiral de Coligny surtout, qui depuis cinq ou six ans faisait une guerre acharne au roi, que la conduite de Charles IX paraissait inexplicable : aprs avoir mis sa tte prix cent cinquante mille cus dor, le roi ne jurait plus que par lui, lappelant son pre et dclarant tout haut quil allait confier dsormais lui seul la conduite de la guerre ; cest au point que Catherine de Mdicis, elle-mme, qui jusqualors avait

rgl les actions, les volonts et jusquaux dsirs du jeune prince, paraissait commencer sinquiter tout de bon, et ce ntait pas sans sujet, car, dans un moment dpanchement Charles IX avait dit lamiral propos de la guerre de Flandre : Mon pre, il y a encore une chose en ceci laquelle il faut bien prendre garde : cest que la reine mre, qui veut mettre le nez partout comme vous savez, ne connaisse rien de cette entreprise ; que nous la tenions si secrte quelle ny voie goutte, car, brouillonne comme je la connais, elle nous gterait tout. Or, tout sage et expriment quil tait, Coligny navait pu tenir secrte une si entire confiance ; et quoiquil ft arriv Paris avec de grands soupons, quoique son dpart de Chtillon une paysanne se ft jete ses pieds, en criant : Oh ! monsieur, notre bon matre, nallez pas Paris, car si vous y allez vous mourrez, vous et tous ceux qui iront avec vous ; ces soupons staient peu peu teints dans son cur et dans celui de Tligny, son gendre, auquel le roi de son ct faisait de grandes amitis, lappelant son frre comme il appelait lamiral son pre, et le tutoyant, ainsi quil faisait pour ses meilleurs amis. Les huguenots, part quelques esprits chagrins et dfiants, taient donc entirement rassurs : la mort de la reine de Navarre passait pour avoir t cause par une pleursie, et les vastes salles du Louvre staient emplies de tous ces braves protestants auxquels le mariage de leur jeune chef Henri promettait un retour de fortune bien inespr. Lamiral de Coligny, La Rochefoucault, le prince de Cond fils, Tligny, enfin tous les principaux du parti, triomphaient de voir tout-puissants au Louvre et si bien venus Paris ceux-l mmes que trois mois auparavant le roi Charles et la reine Catherine voulaient faire pendre des potences plus hautes que celles des assassins. Il ny avait que le marchal de Montmorency que lon cherchait vainement parmi tous ses frres, car aucune promesse navait pu le sduire, aucun semblant navait pu le tromper, et il restait retir en son chteau de lIsle-Adam, donnant pour excuse de sa retraite la douleur que lui causait encore la mort de son pre le conntable Anne de Montmorency, tu dun coup de pistolet par Robert Stuart, la bataille de Saint-Denis. Mais comme cet vnement tait arriv depuis plus de trois ans et que la sensibilit tait une vertu assez peu la mode cette poque, on navait cru de ce deuil prolong outre mesure que ce quon avait bien voulu en croire. Au reste, tout donnait tort au marchal de Montmorency ; le roi, la reine, le duc dAnjou et le duc dAlenon faisaient merveille les honneurs de la royale fte.

Le duc dAnjou recevait des huguenots eux-mmes des compliments bien mrits sur les deux batailles de Jarnac et de Moncontour, quil avait gagnes avant davoir atteint lge de dix-huit ans, plus prcoce en cela que navaient t Csar et Alexandre, auxquels on le comparait en donnant, bien entendu, linfriorit aux vainqueurs dIssus et de Pharsale ; le duc dAlenon regardait tout cela de son il caressant et faux ; la reine Catherine rayonnait de joie et, toute confite en gracieusets, complimentait le prince Henri de Cond sur son rcent mariage avec Marie de Clves ; enfin MM. de Guise eux-mmes souriaient aux formidables ennemis de leur maison, et le duc de Mayenne discourait avec M. de Tavannes et lamiral sur la prochaine guerre quil tait plus que jamais question de dclarer Philippe II. Au milieu de ces groupes allait et venait, la tte lgrement incline et loreille ouverte tous les propos, un jeune homme de dix-neuf ans, lil fin, aux cheveux noirs coups trs court, aux sourcils pais, au nez recourb comme un bec daigle, au sourire narquois, la moustache et la barbe naissantes. Ce jeune homme, qui ne stait fait remarquer encore quau combat dArnay-le-Duc o il avait bravement pay de sa personne, et qui recevait compliments sur compliments, tait llve bien-aim de Coligny et le hros du jour ; trois mois auparavant, cest--dire lpoque o sa mre vivait encore, on lavait appel le prince de Barn ; on lappelait maintenant le roi de Navarre, en attendant quon lappelt Henri IV. De temps en temps un nuage sombre et rapide passait sur son front ; sans doute il se rappelait quil y avait deux mois peine que sa mre tait morte, et moins que personne il doutait quelle ne ft morte empoisonne. Mais le nuage tait passager et disparaissait comme une ombre flottante ; car ceux qui lui parlaient, ceux qui le flicitaient, ceux qui le coudoyaient, taient ceux-l mmes qui avaient assassin la courageuse Jeanne dAlbret. quelques pas du roi de Navarre, presque aussi pensif, presque aussi soucieux que le premier affectait dtre joyeux et ouvert, le jeune duc de Guise causait avec Tligny. Plus heureux que le Barnais, vingt-deux ans sa renomme avait presque atteint celle de son pre, le grand Franois de Guise. Ctait un lgant seigneur, de haute taille, au regard fier et orgueilleux, et dou de cette majest naturelle qui faisait dire, quand il passait, que prs de lui les autres princes paraissaient peuple. Tout jeune quil tait, les catholiques voyaient en lui le chef de leur parti, comme les huguenots voyaient le leur dans ce jeune Henri de Navarre dont nous venons de tracer le portrait. Il avait dabord port le titre de prince de

Joinville, et avait fait, au sige dOrlans, ses premires armes sous son pre, qui tait mort dans ses bras en lui dsignant lamiral Coligny pour son assassin. Alors le jeune duc, comme Annibal, avait fait un serment solennel : ctait de venger la mort de son pre sur lamiral et sur sa famille, et de poursuivre ceux de sa religion sans trve ni relche, ayant promis Dieu dtre son ange exterminateur sur la terre jusquau jour o le dernier hrtique serait extermin. Ce ntait donc pas sans un profond tonnement quon voyait ce prince, ordinairement si fidle sa parole, tendre la main ceux quil avait jur de tenir pour ses ternels ennemis et causer familirement avec le gendre de celui dont il avait promis la mort son pre mourant. Mais, nous lavons dit, cette soire tait celle des tonnements. En effet, avec cette connaissance de lavenir qui manque heureusement aux hommes, avec cette facult de lire dans les curs qui nappartient malheureusement qu Dieu, lobservateur privilgi auquel il et t donn dassister cette fte, et joui certainement du plus curieux spectacle que fournissent les annales de la triste comdie humaine. Mais cet observateur qui manquait aux galeries intrieures du Louvre, continuait dans la rue regarder de ses yeux flamboyants et gronder de sa voix menaante : cet observateur ctait le peuple, qui, avec son instinct merveilleusement aiguis par la haine, suivait de loin les ombres de ses ennemis implacables et traduisait leurs impressions aussi nettement que peut le faire le curieux devant les fentres dune salle de bal hermtiquement ferme. La musique enivre et rgle le danseur, tandis que le curieux voit le mouvement seul et rit de ce pantin qui sagite sans raison, car le curieux, lui, nentend pas la musique. La musique qui enivrait les huguenots, ctait la voix de leur orgueil. Ces lueurs qui passaient aux yeux des Parisiens au milieu de la nuit, ctaient les clairs de leur haine qui illuminaient lavenir. Et cependant tout continuait dtre riant lintrieur, et mme un murmure plus doux et plus flatteur que jamais courait en ce moment par tout le Louvre : cest que la jeune fiance, aprs tre alle dposer sa toilette dapparat, son manteau tranant et son long voile, venait de rentrer dans la salle de bal, accompagne de la belle duchesse de Nevers, sa meilleure amie, et mene par son frre Charles IX, qui la prsentait aux principaux de ses htes. Cette fiance, ctait la fille de Henri II, ctait la perle de la couronne de France, ctait Marguerite de Valois, que, dans sa familire tendresse pour elle, le roi Charles IX nappelait jamais que ma sur Margot.

Certes jamais accueil, si flatteur quil ft, navait t mieux mrit que celui quon faisait en ce moment la nouvelle reine de Navarre. Marguerite cette poque avait vingt ans peine, et dj elle tait lobjet des louanges de tous les potes, qui la comparaient les uns lAurore, les autres Cythre. Ctait en effet la beaut sans rivale de cette cour o Catherine de Mdicis avait runi, pour en faire ses sirnes, les plus belles femmes quelle avait pu trouver. Elle avait les cheveux noirs, le teint brillant, lil voluptueux et voil de longs cils, la bouche vermeille et fine, le cou lgant, la taille riche et souple, et, perdu dans une mule de satin, un pied denfant. Les Franais, qui la possdaient, taient fiers de voir clore sur leur sol une si magnifique fleur, et les trangers qui passaient par la France sen retournaient blouis de sa beaut sils lavaient vue seulement, tourdis de sa science sils avaient caus avec elle. Cest que Marguerite tait non seulement la plus belle, mais encore la plus lettre des femmes de son temps, et lon citait le mot dun savant italien qui lui avait t prsent, et qui, aprs avoir caus avec elle une heure en italien, en espagnol, en latin et en grec, lavait quitte en disant dans son enthousiasme : Voir la cour sans voir Marguerite de Valois, cest ne voir ni la France ni la cour. Aussi les harangues ne manquaient pas au roi Charles IX et la reine de Navarre ; on sait combien les huguenots taient harangueurs. Force allusions au pass, force demandes pour lavenir furent adroitement glisses au roi au milieu de ces harangues ; mais toutes ces allusions, il rpondait avec ses lvres ples et son sourire rus : En donnant ma sur Margot Henri de Navarre, je donne mon cur tous les protestants du royaume. Mot qui rassurait les uns et faisait sourire les autres, car il avait rellement deux sens : lun paternel, et dont en bonne conscience Charles IX ne voulait pas surcharger sa pense ; lautre injurieux pour lpouse, pour son mari et pour celui-l mme qui le disait, car il rappelait quelques sourds scandales dont la chronique de la cour avait dj trouv moyen de souiller la robe nuptiale de Marguerite de Valois. Cependant M. de Guise causait, comme nous lavons dit, avec Tligny ; mais il ne donnait pas lentretien une attention si soutenue quil ne se dtournt parfois pour lancer un regard sur le groupe de dames au centre duquel resplendissait la reine de Navarre. Si le regard de la princesse rencontrait alors celui du jeune duc, un nuage semblait obscurcir ce front charmant autour duquel des toiles de diamants formaient une tremblante aurole, et quelque vague dessein perait dans son attitude impatiente et agite.

La princesse Claude, sur ane de Marguerite, qui depuis quelques annes dj avait pous le duc de Lorraine, avait remarqu cette inquitude, et elle sapprochait delle pour lui en demander la cause, lorsque chacun scartant devant la reine mre, qui savanait appuye au bras du jeune prince de Cond, la princesse se trouva refoule loin de sa sur. Il y eut alors un mouvement gnral dont le duc de Guise profita pour se rapprocher de madame de Nevers, sa belle-sur, et par consquent de Marguerite. Madame de Lorraine, qui navait pas perdu la jeune reine des yeux, vit alors, au lieu de ce nuage quelle avait remarqu sur son front, une flamme ardente passer sur ses joues. Cependant le duc sapprochait toujours, et quand il ne fut plus qu deux pas de Marguerite, celle-ci, qui semblait plutt le sentir que le voir, se retourna en faisant un effort violent pour donner son visage le calme et linsouciance ; alors le duc salua respectueusement, et, tout en sinclinant devant elle, murmura demi-voix : Ipse attuli. Ce qui voulait dire : Je lai apport, ou apport moi-mme. Marguerite rendit sa rvrence au jeune duc, et, en se relevant, laissa tomber cette rponse : Noctu pro more. Ce qui signifiait : Cette nuit comme dhabitude. Ces douces paroles, absorbes par lnorme collet goudronn de la princesse comme par lenroulement dun porte-voix, ne furent entendues que de la personne laquelle on les adressait ; mais si court quet t le dialogue, sans doute il embrassait tout ce que les deux jeunes gens avaient se dire, car aprs cet change de deux mots contre trois, ils se sparrent, Marguerite le front plus rveur, et le duc le front plus radieux quavant quils se fussent rapprochs. Cette petite scne avait eu lieu sans que lhomme le plus intress la remarquer et paru y faire la moindre attention, car, de son ct, le roi de Navarre navait dyeux que pour une seule personne qui rassemblait autour delle une cour presque aussi nombreuse que Marguerite de Valois, cette personne tait la belle madame de Sauve. Charlotte de Beaune-Semblanay, petite-fille du malheureux Semblanay et femme de Simon de Fizes, baron de Sauve, tait une des dames datours de Catherine de Mdicis, et lune des plus redoutables auxiliaires de cette reine, qui versait ses ennemis le philtre de lamour quand elle nosait leur verser le poison florentin ; petite, blonde, tour tour ptillante de vivacit ou languissante de mlancolie, toujours prte lamour et lintrigue, les deux grandes affaires qui, depuis cinquante

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ans, occupaient la cour des trois rois qui staient succd ; femme dans toute lacception du mot et dans tout le charme de la chose, depuis lil bleu languissant ou brillant de flammes jusquaux petits pieds mutins et cambrs dans leurs mules de velours, madame de Sauve stait, depuis quelques mois dj, empare de toutes les facults du roi de Navarre, qui dbutait alors dans la carrire amoureuse comme dans la carrire politique ; si bien que Marguerite de Navarre, beaut magnifique et royale, navait mme plus trouv ladmiration au fond du cur de son poux ; et, chose trange et qui tonnait tout le monde, mme de la part de cette me pleine de tnbres et de mystres, cest que Catherine de Mdicis, tout en poursuivant son projet dunion entre sa fille et le roi de Navarre, navait pas discontinu de favoriser presque ouvertement les amours de celui-ci avec madame de Sauve. Mais malgr cette aide puissante et en dpit des murs faciles de lpoque, la belle Charlotte avait rsist jusque-l ; et de cette rsistance inconnue, incroyable, inoue, plus encore que de la beaut et de lesprit de celle qui rsistait, tait ne dans le cur du Barnais une passion qui, ne pouvant se satisfaire, stait replie sur elle-mme et avait dvor dans le cur du jeune roi la timidit, lorgueil et jusqu cette insouciance, moiti philosophique, moiti paresseuse, qui faisait le fond de son caractre. Madame de Sauve venait dentrer depuis quelques minutes seulement dans la salle de bal : soit dpit, soit douleur, elle avait rsolu dabord de ne point assister au triomphe de sa rivale, et, sous le prtexte dune indisposition, elle avait laiss son mari, secrtaire dtat depuis cinq ans, venir seul au Louvre. Mais en apercevant le baron de Sauve sans sa femme, Catherine de Mdicis stait informe des causes qui tenaient sa bien-aime Charlotte loigne ; et, apprenant que ce ntait quune lgre indisposition, elle lui avait crit quelques mots dappel, auxquels la jeune femme stait empresse dobir. Henri, tout attrist quil avait t dabord de son absence, avait cependant respir plus librement lorsquil avait vu M. de Sauve entrer seul ; mais au moment o, ne sattendant aucunement cette apparition, il allait en soupirant se rapprocher de laimable crature quil tait condamn, sinon aimer, du moins traiter en pouse, il avait vu au bout de la galerie surgir madame de Sauve ; alors il tait demeur clou sa place, les yeux fixs sur cette Circ qui lenchanait elle comme un lien magique, et, au lieu de continuer sa marche vers sa femme, par un mouvement dhsitation qui tenait bien plus ltonnement qu la crainte, il savana vers madame de Sauve. De leur ct les courtisans, voyant que le roi de Navarre, dont on connaissait dj le cur inflammable, se rapprochait de la belle

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Charlotte, neurent point le courage de sopposer leur runion ; ils sloignrent complaisamment, de sorte quau mme instant o Marguerite de Valois et M. de Guise changeaient les quelques mots latins que nous avons rapports, Henri, arriv prs de madame de Sauve, entamait avec elle en franais fort intelligible, quoique saupoudr daccent gascon, une conversation beaucoup moins mystrieuse. Ah ! ma mie ! lui dit-il, vous voil donc revenue au moment o lon mavait dit que vous tiez malade et o javais perdu lesprance de vous voir ? Votre Majest, rpondit madame de Sauve, aurait-elle la prtention de me faire croire que cette esprance lui avait beaucoup cot perdre ? Sang-diou ! je crois bien, reprit le Barnais ; ne savez-vous point que vous tes mon soleil pendant le jour et mon toile pendant la nuit ? En vrit je me croyais dans lobscurit la plus profonde, lorsque vous avez paru tout lheure et avez soudain tout clair. Cest un mauvais tour que je vous joue alors, Monseigneur. Que voulez-vous dire, ma mie ? demanda Henri. Je veux dire que lorsquon est matre de la plus belle femme de France, la seule chose quon doive dsirer, cest que la lumire disparaisse pour faire place lobscurit, car cest dans lobscurit que nous attend le bonheur. Ce bonheur, mauvaise, vous savez bien quil est aux mains dune seule personne, et que cette personne se rit et se joue du pauvre Henri. Oh ! reprit la baronne, jaurais cru, au contraire, moi, que ctait cette personne qui tait le jouet et la rise du roi de Navarre. Henri fut effray de cette attitude hostile, et cependant il rflchit quelle trahissait le dpit, et que le dpit nest que le masque de lamour. En vrit, dit-il, chre Charlotte, vous me faites l un injuste reproche, et je ne comprends pas quune si jolie bouche soit en mme temps si cruelle. Croyez-vous donc que ce soit moi qui me marie ? Eh ! non, ventre saint gris ! ce nest pas moi ! Cest moi, peut-tre ! reprit aigrement la baronne, si jamais peut paratre aigre la voix de la femme qui nous aime et qui nous reproche de ne pas laimer. Avec vos beaux yeux navez-vous pas vu plus loin, baronne ? Non, non, ce nest pas Henri de Navarre qui pouse Marguerite de Valois. Et qui est-ce donc alors ? Eh, sang-diou ! cest la religion rforme qui pouse le pape, voil tout.

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Nenni, nenni, Monseigneur, et je ne me laisse pas prendre vos jeux desprit, moi : Votre Majest aime madame Marguerite, et je ne vous en fais pas un reproche, Dieu men garde ! elle est assez belle pour tre aime. Henri rflchit un instant, et tandis quil rflchissait, un bon sourire retroussa le coin de ses lvres. Baronne, dit-il, vous me cherchez querelle, ce me semble, et cependant vous nen avez pas le droit ; quavez-vous fait, voyons ! pour mempcher dpouser madame Marguerite ? Rien ; au contraire, vous mavez toujours dsespr. Et bien men a pris, Monseigneur ! rpondit madame de Sauve. Comment cela ? Sans doute, puisque aujourdhui vous en pousez une autre. Ah ! je lpouse parce que vous ne maimez pas. Si je vous eusse aim, Sire, il me faudrait donc mourir dans une heure ! Dans une heure ! Que voulez-vous dire, et de quelle mort seriez-vous morte ? De jalousie car dans une heure la reine de Navarre renverra ses femmes, et Votre Majest ses gentilshommes. Est-ce l vritablement la pense qui vous proccupe, ma mie ? Je ne dis pas cela. Je dis que, si je vous aimais, elle me proccuperait horriblement. Eh bien, scria Henri au comble de la joie dentendre cet aveu, le premier quil et reu, si le roi de Navarre ne renvoyait pas ses gentilshommes ce soir ? Sire, dit madame de Sauve, regardant le roi avec un tonnement qui cette fois ntait pas jou, vous dites l des choses impossibles et surtout incroyables. Pour que vous le croyiez, que faut-il donc faire ? Il faudrait men donner la preuve, et cette preuve, vous ne pouvez me la donner. Si fait, baronne, si fait. Par saint Henri ! je vous la donnerai, au contraire, scria le roi en dvorant la jeune femme dun regard embras damour. Votre Majest ! murmura la belle Charlotte en baissant la voix et les yeux. Je ne comprends pas Non, non ! il est impossible que vous chappiez au bonheur qui vous attend.

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Il y a quatre Henri dans cette salle, mon adore ! reprit le roi : Henri de France, Henri de Cond, Henri de Guise, mais il ny a quun Henri de Navarre. Eh bien ? Eh bien, si vous avez ce Henri de Navarre prs de vous toute cette nuit Toute cette nuit ? Oui ; serez-vous certaine quil ne sera pas prs dune autre ? Ah ! si vous faites cela, Sire, scria son tour la dame de Sauve. Foi de gentilhomme, je le ferai. Madame de Sauve leva ses grands yeux humides de voluptueuses promesses et sourit au roi, dont le cur semplit dune joie enivrante. Voyons, reprit Henri, en ce cas, que direz-vous ? Oh ! en ce cas, rpondit Charlotte, en ce cas je dirai que je suis vritablement aime de Votre Majest. Ventre-saint-gris ! vous le direz donc, car cela est, baronne. Mais comment faire ? murmura madame de Sauve. Oh ! par Dieu ! baronne, il nest point que vous nayez autour de vous quelque camrire, quelque suivante, quelque fille dont vous soyez sre ? Oh ! jai Dariole, qui mest si dvoue quelle se ferait couper en morceaux pour moi : un vritable trsor. Sang-diou ! baronne, dites cette fille que je ferai sa fortune quand je serai roi de France, comme me le prdisent les astrologues. Charlotte sourit ; car ds cette poque la rputation gasconne du Barnais tait dj tablie lendroit de ses promesses. Eh bien, dit-elle, que dsirez-vous de Dariole ? Bien peu de chose pour elle, tout pour moi. Enfin ? Votre appartement est au-dessus du mien ? Oui. Quelle attende derrire la porte. Je frapperai doucement trois coups ; elle ouvrira, et vous aurez la preuve que je vous ai offerte. Madame de Sauve garda le silence pendant quelques secondes ; puis, comme si elle et regard autour delle pour ntre pas entendue, elle fixa un instant la vue sur le groupe o se tenait la reine mre ; mais si court que fut cet instant, il suffit pour que Catherine et sa dame datours changeassent chacune un regard.

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Oh ! si je voulais, dit madame de Sauve avec un accent de sirne qui et fait fondre la cire dans les oreilles dUlysse, si je voulais prendre Votre Majest en mensonge. Essayez, ma mie, essayez Ah ! ma foi ! javoue que jen combats lenvie. Laissez-vous vaincre : les femmes ne sont jamais si fortes quaprs leur dfaite. Sire, je retiens votre promesse pour Dariole le jour o vous serez roi de France. Henri jeta un cri de joie. Ctait juste au moment o ce cri schappait de la bouche du Barnais que la reine de Navarre rpondait au duc de Guise : Noctu pro more : Cette nuit comme dhabitude. Alors Henri sloigna de madame de Sauve aussi heureux que ltait le duc de Guise en sloignant lui-mme de Marguerite de Valois. Une heure aprs cette double scne que nous venons de raconter, le roi Charles et la reine mre se retirrent dans leurs appartements ; presque aussitt les salles commencrent se dpeupler, les galeries laissrent voir la base de leurs colonnes de marbre. Lamiral et le prince de Cond furent reconduits par quatre cents gentilshommes huguenots au milieu de la foule qui grondait sur leur passage. Puis Henri de Guise, avec les seigneurs lorrains et les catholiques, sortirent leur tour, escorts des cris de joie et des applaudissements du peuple. Quant Marguerite de Valois, Henri de Navarre et madame de Sauve, on sait quils demeuraient au Louvre mme.

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Chapitre

La chambre de la reine de Navarre


Le duc de Guise reconduisit sa belle-sur, la duchesse de Nevers, en son htel qui tait situ rue du Chaume, en face de la rue de Brac, et aprs lavoir remise ses femmes, passa dans son appartement pour changer de costume, prendre un manteau de nuit et sarmer dun de ces poignards courts et aigus quon appelait une foi de gentilhomme, lesquels se portaient sans lpe ; mais au moment o il le prenait sur la table o il tait dpos, il aperut un petit billet serr entre la lame et le fourreau. Il louvrit et lut ce qui suit : Jespre bien que M. de Guise ne retournera pas cette nuit au Louvre, ou, sil y retourne, quil prendra au moins la prcaution de sarmer dune bonne cotte de mailles et dune bonne pe. Ah ! ah ! dit le duc en se retournant vers son valet de chambre, voici un singulier avertissement, matre Robin. Maintenant faites-moi le plaisir de me dire quelles sont les personnes qui ont pntr ici pendant mon absence. Une seule, Monseigneur. Laquelle ? M. du Gast. Ah ! ah ! En effet, il me semblait bien reconnatre lcriture. Et tu es sr que du Gast est venu, tu las vu ? Jai fait plus, Monseigneur, je lui ai parl. Bon ; alors je suivrai le conseil. Ma jaquette et mon pe. Le valet de chambre, habitu ces mutations de costumes, apporta lune et lautre. Le duc alors revtit sa jaquette, qui tait en chanons de mailles si souples que la trame dacier ntait gure plus paisse que du velours ; puis il passa par-dessus son jaque des chausses et un pourpoint gris et argent, qui taient ses couleurs favorites, tira de longues bottes qui montaient jusquau milieu de ses cuisses, se coiffa dun toquet de velours noir sans plume ni pierreries, senveloppa dun manteau de couleur sombre, passa un poignard sa ceinture, et, mettant son pe aux

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mains dun page, seule escorte dont il voult se faire accompagner, il prit le chemin du Louvre. Comme il posait le pied sur le seuil de lhtel, le veilleur de SaintGermain-lAuxerrois venait dannoncer une heure du matin. Si avance que ft la nuit et si peu sres que fussent les rues cette poque, aucun accident narriva laventureux prince par le chemin, et il arriva sain et sauf devant la masse colossale du vieux Louvre, dont toute les lumires staient successivement teintes, et qui se dressait, cette heure, formidable de silence et dobscurit. En avant du chteau royal stendait un foss profond, sur lequel donnaient la plupart des chambres des princes logs au palais. Lappartement de Marguerite tait situ au premier tage. Mais ce premier tage, accessible sil ny et point eu de foss, se trouvait, grce au retranchement, lev de prs de trente pieds, et, par consquent, hors de latteinte des amants et des voleurs, ce qui nempcha point M. le duc de Guise de descendre rsolument dans le foss. Au mme instant, on entendit le bruit dune fentre du rez-de-chausse qui souvrait. Cette fentre tait grille ; mais une main parut, souleva un des barreaux descells davance, et laissa pendre, par cette ouverture, un lacet de soie. Est-ce vous, Gillonne ? demanda le duc voix basse. Oui, Monseigneur, rpondit une voix de femme dun accent plus bas encore. Et Marguerite ? Elle vous attend. Bien. ces mots le duc fit signe son page, qui, ouvrant son manteau, droula une petite chelle de corde. Le prince attacha lune des extrmits de lchelle au lacet qui pendait. Gillonne tira lchelle elle, lassujettit solidement ; et le prince, aprs avoir boucl son pe son ceinturon, commena lescalade, quil acheva sans accident. Derrire lui, le barreau reprit sa place, la fentre se referma, et le page, aprs avoir vu entrer paisiblement son seigneur dans le Louvre, aux fentres duquel il lavait accompagn vingt fois de la mme faon, salla coucher, envelopp dans son manteau, sur lherbe du foss et lombre de la muraille. Il faisait une nuit sombre, et quelques gouttes deau tombaient tides et larges des nuages chargs de soufre et dlectricit. Le duc de Guise suivit sa conductrice, qui ntait rien moins que la fille de Jacques de Matignon, marchal de France ; ctait la confidente toute particulire de Marguerite, qui navait aucun secret pour elle, et lon prtendait quau nombre des mystres quenfermait son incorruptible

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fidlit, il y en avait de si terribles que ctaient ceux-l qui la foraient de garder les autres. Aucune lumire ntait demeure ni dans les chambres basses ni dans les corridors ; de temps en temps seulement un clair livide illuminait les appartements sombres dun reflet bleutre qui disparaissait aussitt. Le duc, toujours guid par sa conductrice qui le tenait par la main, atteignit enfin un escalier en spirale pratiqu dans lpaisseur dun mur et qui souvrait par une porte secrte et invisible dans lantichambre de lappartement de Marguerite. Lantichambre, comme les autres salles du bas, tait dans la plus profonde obscurit. Arrivs dans cette antichambre, Gillonne sarrta. Avez-vous apport ce que dsire la reine ? demanda-t-elle voix basse. Oui, rpondit le duc de Guise ; mais je ne le remettrai qu Sa Majest elle-mme. Venez donc et sans perdre un instant ! dit alors au milieu de lobscurit une voix qui fit tressaillir le duc, car il la reconnut pour celle de Marguerite. Et en mme temps une portire de velours violet fleurdelis dor se soulevant, le duc distingua dans lombre la reine elle-mme, qui, impatiente, tait venue au-devant de lui. Me voici, madame, dit alors le duc. Et il passa rapidement de lautre ct de la portire qui retomba derrire lui. Alors ce fut, son tour, Marguerite de Valois de servir de guide au prince dans cet appartement dailleurs bien connu de lui, tandis que Gillonne, reste la porte, avait, en portant le doigt sa bouche, rassur sa royale matresse. Comme si elle et compris les jalouses inquitudes du duc, Marguerite le conduisit jusque dans sa chambre coucher ; l elle sarrta. Eh bien, lui dit-elle, tes-vous content, duc ? Content, madame, demanda celui-ci, et de quoi, je vous prie ? De cette preuve que je vous donne, reprit Marguerite avec un lger accent de dpit, que jappartiens un homme qui, le soir de son mariage, la nuit mme de ses noces, fait assez peu de cas de moi pour ntre pas mme venu me remercier de lhonneur que je lui ai fait non pas en le choisissant, mais en lacceptant pour poux. Oh ! madame, dit tristement le duc, rassurez-vous, il viendra, surtout si vous le dsirez.

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Et cest vous qui dites cela, Henri, scria Marguerite, vous qui, entre tous, savez le contraire de ce que vous dites ! Si javais le dsir que vous me supposez, vous euss-je donc pri de venir au Louvre ? Vous mavez pri de venir au Louvre, Marguerite, parce que vous avez le dsir dteindre tout vestige de notre pass, et que ce pass vivait non seulement dans mon cur, mais dans ce coffre dargent que je vous rapporte. Henri, voulez-vous que je vous dise une chose ? reprit Marguerite en regardant fixement le duc, cest que vous ne me faites plus leffet dun prince, mais dun colier ! Moi nier que je vous ai aim ! moi vouloir teindre une flamme qui mourra peut-tre, mais dont le reflet ne mourra pas ! Car les amours des personnes de mon rang illuminent et souvent dvorent toute lpoque qui leur est contemporaine. Non, non, mon duc ! Vous pouvez garder les lettres de votre Marguerite et le coffre quelle vous a donn. De ces lettres que contient le coffre elle ne vous en demande quune seule, et encore parce que cette lettre est aussi dangereuse pour vous que pour elle. Tout est vous, dit le duc ; choisissez donc l-dedans celle que vous voudrez anantir. Marguerite fouilla vivement dans le coffre ouvert, et dune main frmissante prit lune aprs lautre une douzaine de lettres dont elle se contenta de regarder les adresses, comme si linspection de ces seules adresses sa mmoire lui rappelait ce que contenaient ces lettres ; mais arrive au bout de lexamen elle regarda le duc, et, toute plissante : Monsieur, dit-elle, celle que je cherche nest pas l. Lauriez-vous perdue, par hasard ; car, quant lavoir livre Et quelle lettre cherchez-vous, madame ? Celle dans laquelle je vous disais de vous marier sans retard. Pour excuser votre infidlit ? Marguerite haussa les paules. Non, mais pour vous sauver la vie. Celle o je vous disais que le roi, voyant notre amour et les efforts que je faisais pour rompre votre future union avec linfante de Portugal, avait fait venir son frre le btard dAngoulme et lui avait dit en lui montrant deux pes : De celle-ci tue Henri de Guise ce soir, ou de celle-l je te tuerai demain. Cette lettre, o est-elle ? La voici, dit le duc de Guise en la tirant de sa poitrine. Marguerite la lui arracha presque des mains, louvrit avidement, sassura que ctait bien celle quelle rclamait, poussa une exclamation de joie et lapprocha de la bougie. La flamme se communiqua aussitt de la mche au papier, qui en un instant fut consum ; puis, comme si Marguerite et craint

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quon pt aller chercher limprudent avis jusque dans les cendres, elle les crasa sous son pied. Le duc de Guise, pendant toute cette fivreuse action, avait suivi des yeux sa matresse. Eh bien, Marguerite, dit-il quand elle eut fini, tes-vous contente maintenant ? Oui ; car, maintenant que vous avez pous la princesse de Porcian, mon frre me pardonnera votre amour ; tandis quil ne met pas pardonn la rvlation dun secret comme celui que, dans ma faiblesse pour vous, je nai pas eu la puissance de vous cacher. Cest vrai, dit le duc de Guise ; dans ce temps-l vous maimiez. Et je vous aime encore, Henri, autant et plus que jamais. Vous ? Oui, moi ; car jamais plus quaujourdhui je neus besoin dun ami sincre et dvou. Reine, je nai pas de trne ; femme, je nai pas de mari. Le jeune prince secoua tristement la tte. Mais quand je vous dis, quand je vous rpte, Henri, que mon mari non seulement ne maime pas, mais quil me hait, mais quil me mprise ; dailleurs, il me semble que votre prsence dans la chambre o il devrait tre fait bien preuve de cette haine et de ce mpris. Il nest pas encore tard, madame, et il a fallu au roi de Navarre le temps de congdier ses gentilshommes, et, sil nest pas venu, il ne tardera pas venir. Et moi je vous dis, scria Marguerite avec un dpit croissant, moi je vous dis quil ne viendra pas. Madame, scria Gillonne en ouvrant la porte et en soulevant la portire, madame, le roi de Navarre sort de son appartement. Oh ! je le savais bien, moi, quil viendrait ! scria le duc de Guise. Henri, dit Marguerite dune voix brve et en saisissant la main du duc, Henri, vous allez voir si je suis une femme de parole, et si lon peut compter sur ce que jai promis une fois. Henri, entrez dans ce cabinet. Madame, laissez-moi partir sil en est temps encore, car songez qu la premire marque damour quil vous donne je sors de ce cabinet, et alors malheur lui ! Vous tes fou ! entrez, entrez, vous dis-je, je rponds de tout. Et elle poussa le duc dans le cabinet. Il tait temps. La porte tait peine ferme derrire le prince que le roi de Navarre, escort de deux pages qui portaient huit flambeaux de cire jaune sur deux candlabres, apparut souriant sur le seuil de la chambre. Marguerite cacha son trouble en faisant une profonde rvrence.

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Vous ntes pas encore au lit, madame ? demanda le Barnais avec sa physionomie ouverte et joyeuse ; mattendiez-vous, par hasard ? Non, monsieur, rpondit Marguerite, car hier encore vous mavez dit que vous saviez bien que notre mariage tait une alliance politique, et que vous ne me contraindriez jamais. la bonne heure ; mais ce nest point une raison pour ne pas causer quelque peu ensemble. Gillonne, fermez la porte et laissez-nous. Marguerite, qui tait assise, se leva, et tendit la main comme pour ordonner aux pages de rester. Faut-il que jappelle vos femmes ? demanda le roi. Je le ferai si tel est votre dsir, quoique je vous avoue que, pour les choses que jai vous dire, jaimerais mieux que nous fussions en tte--tte. Et le roi de Navarre savana vers le cabinet. Non ! scria Marguerite en slanant au-devant de lui avec imptuosit ; non, cest inutile, et je suis prte vous entendre. Le Barnais savait ce quil voulait savoir ; il jeta un regard rapide et profond vers le cabinet, comme sil et voulu, malgr la portire qui le voilait, pntrer dans ses plus sombres profondeurs ; puis, ramenant ses regards sur sa belle pouse ple de terreur : En ce cas, madame, dit-il dune voix parfaitement calme, causons donc un instant. Comme il plaira Votre Majest, dit la jeune femme en retombant plutt quelle ne sassit sur le sige que lui indiquait son mari. Le Barnais se plaa prs delle. Madame, continua-t-il, quoi quen aient dit bien des gens, notre mariage est, je le pense, un bon mariage. Je suis bien vous et vous tes bien moi. Mais, dit Marguerite effraye. Nous devons en consquence, continua le roi de Navarre sans paratre remarquer lhsitation de Marguerite, agir lun avec lautre comme de bons allis, puisque nous nous sommes aujourdhui jur alliance devant Dieu. Nest-ce pas votre avis ? Sans doute, monsieur. Je sais, madame, combien votre pntration est grande, je sais combien le terrain de la cour est sem de dangereux abmes ; or, je suis jeune, et, quoique je naie jamais fait de mal personne, jai bon nombre dennemis. Dans quel camp, madame, dois-je ranger celle qui porte mon nom et qui ma jur affection au pied de lautel ? Oh ! monsieur, pourriez-vous penser

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Je ne pense rien, madame, jespre, et je veux massurer que mon esprance est fonde. Il est certain que notre mariage nest quun prtexte ou quun pige. Marguerite tressaillit, car peut-tre aussi cette pense stait-elle prsente son esprit. Maintenant, lequel des deux ? continua Henri de Navarre. Le roi me hait, le duc dAnjou me hait, le duc dAlenon me hait, Catherine de Mdicis hassait trop ma mre pour ne point me har. Oh ! monsieur, que dites-vous ? La vrit, madame, reprit le roi, et je voudrais, afin quon ne crt pas que je suis dupe de lassassinat de M. de Mouy et de lempoisonnement de ma mre, je voudrais quil y et ici quelquun qui pt mentendre. Oh ! monsieur, dit vivement Marguerite, et de lair le plus calme et le plus souriant quelle pt prendre, vous savez bien quil ny a ici que vous et moi. Et voil justement ce qui fait que je mabandonne, voil ce qui fait que jose vous dire que je ne suis dupe ni des caresses que me fait la maison de France, ni de celles que me fait la maison de Lorraine. Sire ! Sire ! scria Marguerite. Eh bien, quy a-t-il, ma mie ? demanda Henri souriant son tour. Il y a, monsieur, que de pareils discours sont bien dangereux. Non, pas quand on est en tte--tte, reprit le roi. Je vous disais donc Marguerite tait visiblement au supplice ; elle et voulu arrter chaque parole sur les lvres du Barnais ; mais Henri continua avec son apparente bonhomie : Je vous disais donc que jtais menac de tous cts, menac par le roi, menac par le duc dAlenon, menac par le duc dAnjou, menac par la reine mre, menac par le duc de Guise, par le duc de Mayenne, par le cardinal de Lorraine, menac par tout le monde, enfin. On sent cela instinctivement ; vous le savez, madame. Eh bien ! contre toutes ces menaces qui ne peuvent tarder de devenir des attaques, je puis me dfendre avec votre secours ; car vous tes aime, vous, de toutes les personnes qui me dtestent. Moi ? dit Marguerite. Oui, vous, reprit Henri de Navarre avec une bonhomie parfaite ; oui, vous tes aime du roi Charles ; vous tes aime, il appuya sur le mot, du duc dAlenon ; vous tes aime de la reine Catherine ; enfin, vous tes aime du duc de Guise. Monsieur, murmura Marguerite.

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Eh bien ! quy a-t-il donc dtonnant que tout le monde vous aime ? ceux que je viens de vous nommer sont vos frres ou vos parents. Aimer ses parents ou ses frres, cest vivre selon le cur de Dieu. Mais enfin, reprit Marguerite oppresse, o voulez-vous en venir, monsieur ? Jen veux venir ce que je vous ai dit ; cest que si vous vous faites, je ne dirai pas mon amie, mais mon allie, je puis tout braver ; tandis quau contraire, si vous vous faites mon ennemie, je suis perdu. Oh ! votre ennemie, jamais, monsieur ! scria Marguerite. Mais mon amie, jamais non plus ? Peut-tre. Et mon allie ? Certainement. Et Marguerite se retourna et tendit la main au roi. Henri la prit, la baisa galamment, et la gardant dans les siennes bien plus dans un dsir dinvestigation que par un sentiment de tendresse : Eh bien, je vous crois, madame, dit-il, et vous accepte pour allie. Ainsi donc on nous a maris sans que nous nous connussions, sans que nous nous aimassions ; on nous a maris sans nous consulter, nous quon mariait. Nous ne nous devons donc rien comme mari et femme. Vous voyez, madame, que je vais au-devant de vos vux, et que je vous confirme ce soir ce que je vous disais hier. Mais nous, nous nous allions librement, sans que personne nous y force, nous, nous allions comme deux curs loyaux qui se doivent protection mutuelle et sallient ; cest bien comme cela que vous lentendez ? Oui, monsieur, dit Marguerite en essayant de retirer sa main. Eh bien, continua le Barnais les yeux toujours fixs sur la porte du cabinet, comme la premire preuve dune alliance franche est la confiance la plus absolue, je vais, madame, vous raconter dans ses dtails les plus secrets le plan que jai form leffet de combattre victorieusement toutes ces inimitis. Monsieur, murmura Marguerite en tournant son tour et malgr elle les yeux vers le cabinet, tandis que le Barnais, voyant sa ruse russir, souriait dans sa barbe. Voici donc ce que je vais faire, continua-t-il sans paratre remarquer le trouble de la jeune femme ; je vais Monsieur, scria Marguerite en se levant vivement et en saisissant le roi par le bras, permettez que je respire ; lmotion la chaleur jtouffe. En effet Marguerite tait ple et tremblante comme si elle allait se laisser choir sur le tapis.

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Henri marcha droit une fentre situe bonne distance et louvrit. Cette fentre donnait sur la rivire. Marguerite le suivit. Silence ! silence ! Sire ! par piti pour vous, murmura-t-elle. Eh ! madame, fit le Barnais en souriant sa manire, ne mavezvous pas dit que nous tions seuls ? Oui, monsieur ; mais navez-vous pas entendu dire qu laide dune sarbacane, introduite travers un plafond ou travers un mur, on peut tout entendre ? Bien, madame, bien, dit vivement et tout bas le Barnais. Vous ne maimez pas, cest vrai ; mais vous tes une honnte femme. Que voulez-vous dire, monsieur ? Je veux dire que si vous tiez capable de me trahir, vous meussiez laiss continuer puisque je me trahissais tout seul. Vous mavez arrt. Je sais maintenant que quelquun est cach ici ; que vous tes une pouse infidle, mais une fidle allie, et dans ce moment-ci, ajouta le Barnais en souriant, jai plus besoin, je lavoue, de fidlit en politique quen amour Sire, murmura Marguerite confuse. Bon, bon, nous parlerons de tout cela plus tard, dit Henri, quand nous nous connatrons mieux. Puis, haussant la voix : Eh bien, continua-t-il, respirez-vous plus librement cette heure, madame ? Oui, Sire, oui, murmura Marguerite. En ce cas reprit le Barnais, je ne veux pas vous importuner plus longtemps. Je vous devais mes respects et quelques avances de bonne amiti ; veuillez les accepter comme je vous les offre, de tout mon cur. Reposez-vous donc et bonne nuit. Marguerite leva sur son mari un il brillant de reconnaissance et son tour lui tendit la main. Cest convenu, dit-elle. Alliance politique, franche et loyale ? demanda Henri. Franche et loyale, rpondit la reine. Alors le Barnais marcha vers la porte, attirant du regard Marguerite comme fascine. Puis, lorsque la portire fut retombe entre eux et la chambre coucher : Merci, Marguerite, dit vivement Henri voix basse, merci ! Vous tes une vraie fille de France. Je pars tranquille. dfaut de votre amour, votre amiti ne me fera pas dfaut. Je compte sur vous, comme de votre ct vous pouvez compter sur moi. Adieu, madame.

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Et Henri baisa la main de sa femme en la pressant doucement ; puis, dun pas agile, il retourna chez lui en se disant tout bas dans le corridor : Qui diable est chez elle ? Est-ce le roi, est-ce le duc dAnjou, est-ce le duc dAlenon, est-ce le duc de Guise, est-ce un frre, est-ce un amant, est-ce lun et lautre ? En vrit, je suis presque fch davoir demand maintenant ce rendez-vous la baronne ; mais puisque je lui ai engag ma parole et que Dariole mattend nimporte ; elle perdra un peu, jen ai peur, ce que jai pass par la chambre coucher de ma femme pour aller chez elle, car, ventre-saint-gris ! cette Margot, comme lappelle mon beau-frre Charles IX, est une adorable crature. Et dun pas dans lequel se trahissait une lgre hsitation Henri de Navarre monta lescalier qui conduisait lappartement de madame de Sauve. Marguerite lavait suivi des yeux jusqu ce quil et disparu, et alors elle tait rentre dans sa chambre. Elle trouva le duc la porte du cabinet : cette vue lui inspira presque un remords. De son ct le duc tait grave, et son sourcil fronc dnonait une amre proccupation. Marguerite est neutre aujourdhui, dit-il, Marguerite sera hostile dans huit jours. Ah ! vous avez cout ? dit Marguerite. Que vouliez-vous que je fisse dans ce cabinet ? Et vous trouvez que je me suis conduite autrement que devait se conduire la reine de Navarre ? Non, mais autrement que devait se conduire la matresse du duc de Guise. Monsieur, rpondit la reine, je puis ne pas aimer mon mari, mais personne na le droit dexiger de moi que je le trahisse. De bonne foi, trahiriez-vous le secret de la princesse de Porcian, votre femme ? Allons, allons, madame, dit le duc en secouant la tte, cest bien. Je vois que vous ne maimez plus comme aux jours o vous me racontiez ce que tramait le roi contre moi et les miens. Le roi tait le fort et vous tiez les faibles. Henri est le faible et vous tes les forts. Je joue toujours le mme rle, vous le voyez bien. Seulement vous passez dun camp lautre. Cest un droit que jai acquis, monsieur, en vous sauvant la vie. Bien, madame ; et comme quand on se spare on se rend entre amants tout ce quon sest donn, je vous sauverai la vie mon tour, si loccasion sen prsente, et nous serons quittes.

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Et sur ce le duc sinclina et sortit sans que Marguerite ft un geste pour le retenir. Dans lantichambre il trouva Gillonne, qui le conduisit jusqu la fentre du rez-de-chausse, et dans les fosss son page avec lequel il retourna lhtel de Guise. Pendant ce temps, Marguerite, rveuse, alla se placer sa fentre. Quelle nuit de noces ! murmura-t-elle ; lpoux me fuit et lamant me quitte ! En ce moment passa de lautre ct du foss, venant de la Tour du Bois, et remontant vers le moulin de la Monnaie, un colier le poing sur la hanche et chantant : Pourquoi doncques, quand je veux Ou mordre tes beaux cheveux, Ou baiser ta bouche aime, Ou toucher ton beau sein, Contrefais-tu la nonnain Dedans un clotre enferme ? Pour qui gardes-tu tes yeux Et ton sein dlicieux, Ton front, ta lvre jumelle ? En veux-tu baiser Pluton, L-bas, aprs que Caron Taura mise en sa nacelle ? Aprs ton dernier trpas, Belle, tu nauras l-bas Quune bouchette blmie ; Et quand, mort, je te verrai, Aux ombres je navouerai Que jadis tu fus ma mie. Doncques, tandis que tu vis, Change, matresse, davis, Et ne mpargne ta bouche ; Car au jour o tu mourras, Lors tu te repentiras De mavoir t farouche. Marguerite couta cette chanson en souriant avec mlancolie ; puis, lorsque la voix de lcolier se fut perdue dans le lointain, elle referma la fentre et appela Gillonne pour laider se mettre au lit.

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Chapitre

Un roi pote
Le lendemain et les jours qui suivirent se passrent en ftes, ballets et tournois. La mme fusion continuait de soprer entre les deux partis. Ctaient des caresses et des attendrissements faire perdre la tte aux plus enrags huguenots. On avait vu le pre Cotton dner et faire dbauche avec le baron de Courtaumer, le duc de Guise remonter la Seine en bateau de symphonie avec le prince de Cond. Le roi Charles paraissait avoir fait divorce avec sa mlancolie habituelle, et ne pouvait plus se passer de son beau-frre Henri. Enfin la reine mre tait si joyeuse et si occupe de broderies, de joyaux et de panaches, quelle en perdait le sommeil. Les huguenots, quelque peu amollis par cette Capoue nouvelle, commenaient revtir les pourpoints de soie, arborer les devises et parader devant certains balcons comme sils eussent t catholiques. De tous cts ctait une raction en faveur de la religion rforme, croire que toute la cour allait se faire protestante. Lamiral lui-mme, malgr son exprience, sy tait laiss prendre comme les autres, et il en avait la tte tellement monte, quun soir il avait oubli, pendant deux heures, de mcher son cure-dent, occupation laquelle il se livrait dordinaire depuis deux heures de laprs-midi, moment o son dner finissait, jusqu huit heures du soir, moment auquel il se remettait table pour souper. Le soir o lamiral stait laiss aller cet incroyable oubli de ses habitudes, le roi Charles IX avait invit goter avec lui, en petit comit, Henri de Navarre et le duc de Guise. Puis, la collation termine, il avait pass avec eux dans sa chambre, et l il leur expliquait lingnieux mcanisme dun pige loups quil avait invent lui-mme, lorsque, sinterrompant tout coup : Monsieur lamiral ne vient-il donc pas ce soir ? demanda-t-il ; qui la aperu aujourdhui et qui peut me donner de ses nouvelles ?

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Moi, dit le roi de Navarre, et au cas o Votre Majest serait inquite de sa sant, je pourrais la rassurer, car je lai vu ce matin six heures et ce soir sept. Ah ! ah ! fit le roi, dont les yeux un instant distraits se reposrent avec une curiosit perante sur son beau-frre, vous tes bien matineux, Henriot, pour un jeune mari ! Oui, Sire, rpondit le roi de Barn, je voulais savoir de lamiral, qui sait tout, si quelques gentilshommes que jattends encore ne sont point en route pour venir. Des gentilshommes encore ! vous en aviez huit cents le jour de vos noces, et tous les jours il en arrive de nouveaux, voulez-vous donc nous envahir ? dit Charles IX en riant. Le duc de Guise frona le sourcil. Sire, rpliqua le Barnais, on parle dune entreprise sur les Flandres, et je runis autour de moi tous ceux de mon pays et des environs que je crois pouvoir tre utiles Votre Majest. Le duc, se rappelant le projet dont le Barnais avait parl Marguerite le jour de ses noces, couta plus attentivement. Bon ! bon ! rpondit le roi avec son sourire fauve, plus il y en aura, plus nous serons contents ; amenez, amenez, Henri. Mais qui sont ces gentilshommes ? des vaillants, jespre ? Jignore, Sire, si mes gentilshommes vaudront jamais ceux de Votre Majest, ceux de monsieur le duc dAnjou ou ceux de monsieur de Guise, mais je les connais et sais quils feront de leur mieux. En attendez-vous beaucoup ? Dix ou douze encore. Vous les appelez ? Sire, leurs noms mchappent, et, lexception de lun deux, qui mest recommand par Tligny comme un gentilhomme accompli et qui sappelle de la Mole, je ne saurais dire De la Mole ! nest-ce point un Lerac de La Mole, reprit le roi fort vers dans la science gnalogique, un Provenal ? Prcisment, Sire ; comme vous voyez, je recrute jusquen Provence. Et moi, dit le duc de Guise avec un sourire moqueur, je vais plus loin encore que Sa Majest le roi de Navarre, car je vais chercher jusquen Pimont tous les catholiques srs que jy puis trouver. Catholiques ou huguenots, interrompit le roi, peu mimporte, pourvu quils soient vaillants.

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Le roi, pour dire ces paroles qui, dans son esprit, mlaient huguenots et catholiques, avait pris une mine si indiffrente que le duc de Guise en fut tonn lui-mme. Votre Majest soccupe de nos Flamands ? dit lamiral qui le roi, depuis quelques jours, avait accord la faveur dentrer chez lui sans tre annonc, et qui venait dentendre les dernires paroles du roi. Ah ! voici mon pre lamiral, scria Charles IX en ouvrant les bras ; on parle de guerre, de gentilshommes, de vaillants, et il arrive ; ce que cest que laimant, le fer sy tourne ; mon beau-frre de Navarre et mon cousin de Guise attendent des renforts pour votre arme. Voil ce dont il tait question. Et ces renforts arrivent, dit lamiral. Avez-vous eu des nouvelles, monsieur ? demanda le Barnais. Oui, mon fils, et particulirement de M. de La Mole ; il tait hier Orlans, et sera demain ou aprs-demain Paris. Peste ! monsieur lamiral est donc ncromant, pour savoir ainsi ce qui se fait trente ou quarante lieues de distance ! Quant moi, je voudrais bien savoir avec pareille certitude ce qui se passa ou ce qui sest pass devant Orlans ! Coligny resta impassible ce trait sanglant du duc de Guise, lequel faisait videmment allusion la mort de Franois de Guise, son pre, tu devant Orlans par Poltrot de Mr, non sans soupon que lamiral eut conseill le crime. Monsieur, rpliqua-t-il froidement et avec dignit, je suis ncromant toutes les fois que je veux savoir bien positivement ce qui importe mes affaires ou celles du roi. Mon courrier est arriv dOrlans il y a une heure, et, grce la poste, a fait trente-deux lieues dans la journe. M. de La Mole, qui voyage sur son cheval, nen fait que dix par jour, lui, et arrivera seulement le 24. Voil toute la magie. Bravo, mon pre ! bien rpondu, dit Charles IX. Montrez ces jeunes gens que cest la sagesse en mme temps que lge qui ont fait blanchir votre barbe et vos cheveux : aussi allons-nous les envoyer parler de leurs tournois et de leurs amours, et rester ensemble parler de nos guerres. Ce sont les bons cavaliers qui font les bons rois, mon pre. Allez, messieurs, jai causer avec lamiral. Les deux jeunes gens sortirent, le roi de Navarre dabord, le duc de Guise ensuite ; mais, hors de la porte, chacun tourna de son ct aprs une froide rvrence.

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Coligny les avait suivis des yeux avec une certaine inquitude, car il ne voyait jamais rapprocher ces deux haines sans craindre quil nen jaillt quelque nouvel clair. Charles IX comprit ce qui se passait dans son esprit, vint lui, et appuyant son bras au sien : Soyez tranquille, mon pre, je suis l pour maintenir chacun dans lobissance et le respect. Je suis vritablement roi depuis que ma mre nest plus reine, et elle nest plus reine depuis que Coligny est mon pre. Oh ! Sire, dit lamiral, la reine Catherine Est une brouillonne. Avec elle il ny a pas de paix possible. Ces catholiques italiens sont enrags et nentendent rien qu exterminer. Moi, tout au contraire, non seulement je veux pacifier, mais encore je veux donner de la puissance ceux de la religion. Les autres sont trop dissolus, mon pre, et ils me scandalisent par leurs amours et par leurs drglements. Tiens, veux-tu que je te parle franchement, continua Charles IX en redoublant dpanchement, je me dfie de tout ce qui mentoure, except de mes nouveaux amis ! Lambition des Tavannes mest suspecte. Vieilleville naime que le bon vin, et il serait capable de trahir son roi pour une tonne de malvoisie. Montmorency ne se soucie que de la chasse, et passe son temps entre ses chiens et ses faucons. Le comte de Retz est Espagnol, les Guises sont Lorrains : il ny a de vrais Franais en France, je crois, Dieu me pardonne ! que moi, mon beau-frre de Navarre et toi. Mais, moi, je suis enchan au trne et ne puis commander des armes. Cest tout au plus si on me laisse chasser mon aise Saint-Germain et Rambouillet. Mon beau-frre de Navarre est trop jeune et trop peu expriment. Dailleurs, il me semble en tout point tenir de son pre Antoine que les femmes ont toujours perdu. Il ny a que toi, mon pre, qui sois la fois brave comme Julius Csar, et sage comme Plato. Aussi, je ne sais ce que je dois faire, en vrit : te garder comme conseiller ici, ou tenvoyer l-bas comme gnral. Si tu me conseilles, qui commandera ? Si tu commandes, qui me conseillera ? Sire, dit Coligny, il faut vaincre dabord, puis le conseil viendra aprs la victoire. Cest ton avis, mon pre ? eh bien, soit. Il sera fait selon ton avis. Lundi tu partiras pour les Flandres, et moi, pour Amboise. Votre Majest quitte Paris ? Oui. Je suis fatigu de tout ce bruit et de toutes ces ftes. Je ne suis pas un homme daction, moi, je suis un rveur. Je ntais pas n pour tre roi, jtais n pour tre pote. Tu feras une espce de conseil qui gouvernera tant que tu seras la guerre ; et pourvu que ma mre nen soit pas, tout ira bien. Moi, jai dj prvenu Ronsard de venir me rejoindre ; et l,

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tous les deux loin du bruit, loin du monde, loin des mchants, sous nos grands bois, aux bords de la rivire, au murmure des ruisseaux, nous parlerons des choses de Dieu, seule compensation quil y ait en ce monde aux choses des hommes. Tiens, coute ces vers, par lesquels je linvite me rejoindre ; je les ai faits ce matin. Coligny sourit. Charles IX passa sa main sur son front jaune et poli comme de livoire, et dit avec une espce de chant cadenc les vers suivants : Ronsard, je connais bien que si tu ne me vois Tu oublies soudain de ton grand roi la voix, Mais, pour ton souvenir, pense que je noublie Continuer toujours dapprendre en posie, Et pour ce jai voulu tenvoyer cet crit, Pour enthousiasmer ton fantastique esprit. Donc ne tamuse plus aux soins de ton mnage, Maintenant nest plus temps de faire jardinage ; Il faut suivre ton roi, qui taime par sus tous, Pour les vers qui de toi coulent braves et doux, Et crois, si tu ne viens me trouver Amboise, Quentre nous adviendra une bien grande noise. Bravo ! Sire, bravo ! dit Coligny ; je me connais mieux en choses de guerre quen choses de posie, mais il me semble que ces vers valent les plus beaux que fassent Ronsard, Dorat et mme Michel de lHospital, chancelier de France. Ah ! mon pre ! scria Charles IX, que ne dis-tu vrai ! car le titre de pote, vois-tu, est celui que jambitionne avant toutes choses ; et, comme je le disais il y a quelques jours mon matre en posie : Lart de faire des vers, dt-on sen indigner, Doit tre plus haut prix que celui de rgner ; Tous deux galement nous portons des couronnes : Mais roi, je les reus, pote, tu les donnes ; Ton esprit, enflamm dune cleste ardeur, clate par soi-mme et moi par ma grandeur. Si du ct des dieux je cherche lavantage, Ronsard est leur mignon et je suis leur image. Ta lyre, qui ravit par de si doux accords, Te soumet les esprits dont je nai que les corps ; Elle ten rend le matre et te fait introduire O le plus fier tyran na jamais eu dempire. Sire, dit Coligny, je savais bien que Votre Majest sentretenait avec les Muses, mais jignorais quelle en et fait son principal conseil. Aprs toi, mon pre, aprs toi ; et cest pour ne pas me troubler dans mes relations avec elles que je veux te mettre la tte de toutes choses. coute donc : il faut en ce moment que je rponde un nouveau madrigal

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que mon grand et cher pote ma envoy je ne puis donc te donner cette heure tous les papiers qui sont ncessaires pour te mettre au courant de la grande question qui nous divise, Philippe II et moi. Il y a, en outre, une espce de plan de campagne qui avait t fait par mes ministres. Je te chercherai tout cela et je te le remettrai demain matin. quelle heure, Sire ? dix heures ; et si par hasard jtais occup de vers, si jtais enferm dans mon cabinet de travail eh bien, tu entrerais tout de mme, et tu prendrais tous les papiers que tu trouverais sur cette table, enferms dans ce portefeuille rouge ; la couleur est clatante, et tu ne ty tromperas pas ; moi, je vais crire Ronsard. Adieu, Sire. Adieu, mon pre. Votre main ? Que dis-tu, ma main ? dans mes bras, sur mon cur, cest l ta place. Viens, mon vieux guerrier, viens. Et Charles IX, attirant lui Coligny qui sinclinait, posa ses lvres sur ses cheveux blancs. Lamiral sortit en essuyant une larme. Charles IX le suivit des yeux tant quil put le voir, tendit loreille tant quil put lentendre ; puis, lorsquil ne vit et nentendit plus rien, il laissa, comme ctait son habitude, retomber sa tte ple sur son paule, et passa lentement de la chambre o il se trouvait dans son cabinet darmes. Ce cabinet tait la demeure favorite du roi ; ctait l quil prenait ses leons descrime avec Pompe, et ses leons de posie avec Ronsard. Il y avait runi une grande collection darmes offensives et dfensives des plus belles quil avait pu trouver. Aussi toutes les murailles taient tapisses de haches, de boucliers, de piques, de hallebardes, de pistolets et de mousquetons, et le jour mme un clbre armurier lui avait apport une magnifique arquebuse sur le canon de laquelle taient incrusts en argent ces quatre vers que le pote royal avait composs lui-mme : Pour maintenir la foy, Je suis belle et fidle ; Aux ennemis du roy Je suis belle et cruelle. Charles IX entra donc, comme nous lavons dit, dans ce cabinet, et, aprs avoir ferm la porte principale par laquelle il tait entr, il alla soulever une tapisserie qui masquait un passage donnant sur une chambre o une femme agenouille devant un prie-Dieu disait ses prires. Comme ce mouvement stait fait avec lenteur et que les pas du roi, assourdis par le tapis, navaient pas eu plus de retentissement que ceux

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dun fantme, la femme agenouille, nayant rien entendu, ne se retourna point et continua de prier, Charles demeura un instant debout, pensif et la regardant. Ctait une femme de trente-quatre trente-cinq ans, dont la beaut vigoureuse tait releve par le costume des paysannes des environs de Caux. Elle portait le haut bonnet qui avait t si fort la mode la Cour de France pendant le rgne dIsabeau de Bavire, et son corsage rouge tait tout brod dor, comme le sont aujourdhui les corsages des contadines de Nettuno et de Sora. Lappartement quelle occupait depuis tantt vingt ans tait contigu la chambre coucher du roi, et offrait un singulier mlange dlgance et de rusticit. Cest quen proportion peu prs gale, le palais avait dteint sur la chaumire, et la chaumire sur le palais. De sorte que cette chambre tenait un milieu entre la simplicit de la villageoise et le luxe de la grande dame. En effet, le prie-Dieu sur lequel elle tait agenouille tait de bois de chne merveilleusement sculpt, recouvert de velours crpines dor ; tandis que la bible, car cette femme tait de la religion rforme, tandis que la bible dans laquelle elle lisait ses prires tait un de ces vieux livres moiti dchirs, comme on en trouve dans les plus pauvres maisons. Or, tout tait lavenant de ce prie-Dieu et de cette bible. Eh ! Madelon ! dit le roi. La femme agenouille releva la tte en souriant, cette voix familire ; puis, se levant : Ah ! cest toi, mon fils ! dit-elle. Oui, nourrice, viens ici. Charles IX laissa retomber la portire et alla sasseoir sur le bras du fauteuil. La nourrice parut. Que me veux-tu, Charlot ? dit-elle. Viens ici et rponds tout bas. La nourrice sapprocha avec cette familiarit qui pouvait venir de cette tendresse maternelle que la femme conoit pour lenfant quelle a allait, mais laquelle les pamphlets du temps donnent une source infiniment moins pure. Me voil, dit-elle, parle. Lhomme que jai fait demander est-il l ? Depuis une demi-heure. Charles se leva, sapprocha de la fentre, regarda si personne ntait aux aguets, sapprocha de la porte, tendit loreille pour sassurer que personne ntait aux coutes, secoua la poussire de ses trophes darmes, caressa un grand lvrier qui le suivait pas pas, sarrtant quand son

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matre sarrtait, reprenant sa marche quand son matre se remettait en mouvement ; puis, revenant sa nourrice : Cest bon, nourrice, fais-le entrer. La bonne femme sortit par le mme passage qui lui avait donn entre, tandis que le roi allait sappuyer une table sur laquelle taient poses des armes de toute espce. Il y tait peine, que la portire se souleva de nouveau et donna passage celui quil attendait. Ctait un homme de quarante ans peu prs, lil gris et faux, au nez recourb en bec de chat-huant, au facis largi par des pommettes saillantes : son visage essaya dexprimer le respect et ne put fournir quun sourire hypocrite sur ses lvres blmies par la peur. Charles allongea doucement derrire lui une main qui se porta sur un pommeau de pistolet de nouvelle invention, et qui partait laide dune pierre mise en contact avec une roue dacier, au lieu de partir laide dune mche, et regarda de son il terne le nouveau personnage que nous venons de mettre en scne ; pendant cet examen il sifflait avec une justesse et mme avec une mlodie remarquable un de ses airs de chasse favoris. Aprs quelques secondes, pendant lesquelles le visage de ltranger se dcomposa de plus en plus : Cest bien vous, dit le roi, que lon nomme Franois de LouviersMaurevel ? Oui, Sire. Commandant des ptardiers ? Oui, Sire. Jai voulu vous voir. Maurevel sinclina. Vous savez, continua Charles en appuyant sur chaque mot, que jaime galement tous mes sujets. Je sais, balbutia Maurevel, que Votre Majest est le pre de son peuple. Et que huguenots et catholiques sont galement mes enfants. Maurevel resta muet ; seulement, le tremblement qui agitait son corps devint visible au regard perant du roi, quoique celui auquel il adressait la parole ft presque cach dans lombre. Cela vous contrarie, continua le roi, vous qui avez fait une si rude guerre aux huguenots ? Maurevel tomba genoux. Sire, balbutia-t-il, croyez bien Je crois, continua Charles IX en arrtant de plus en plus sur Maurevel un regard qui, de vitreux quil tait dabord, devenait presque flamboyant ; je crois que vous aviez bien envie de tuer Moncontour M. lamiral qui sort dici ; je crois que vous avez manqu votre coup, et

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qualors vous tes pass dans larme du duc dAnjou, notre frre ; enfin, je crois qualors vous tes pass une seconde fois chez les princes, et que vous y avez pris du service dans la compagnie de M. de Mouy de SaintPhale Oh ! Sire ! Un brave gentilhomme picard ? Sire, Sire, scria Maurevel, ne maccablez pas ! Ctait un digne officier, continua Charles IX, et au fur et mesure quil parlait, une expression de cruaut presque froce se peignait sur son visage, lequel vous accueillit comme un fils, vous logea, vous habilla, vous nourrit. Maurevel laissa chapper un soupir de dsespoir. Vous lappeliez votre pre, je crois, continua impitoyablement le roi, et une tendre amiti vous liait au jeune de Mouy, son fils ? Maurevel, toujours genoux, se courbait de plus en plus, cras sous la parole de Charles IX, debout, impassible et pareil une statue dont les lvres seules eussent t doues de vie. propos continua le roi, ntait-ce pas dix mille cus que vous deviez toucher de M. de Guise au cas o vous tueriez lamiral ? Lassassin, constern, frappait le parquet de son front. Quant au sieur de Mouy, votre bon pre, un jour vous lescortiez dans une reconnaissance quil poussait vers Chevreux. Il laissa tomber son fouet et mit pied terre pour le ramasser. Vous tiez seul avec lui, alors vous prtes un pistolet dans vos fontes, et, tandis quil se penchait, vous lui bristes les reins ; puis le voyant mort, car vous le tutes du coup, vous prtes la fuite sur le cheval quil vous avait donn. Voil lhistoire, je crois ? Et comme Maurevel demeurait muet sous cette accusation, dont chaque dtail tait vrai, Charles IX se remit siffler avec la mme justesse et la mme mlodie le mme air de chasse. Or l, matre assassin, dit-il au bout dun instant, savez-vous que jai grande envie de vous faire pendre ? Oh ! Majest ! scria Maurevel. Le jeune de Mouy men suppliait encore hier, et en vrit je ne savais que lui rpondre, car sa demande est fort juste. Maurevel joignit les mains. Dautant plus juste que, comme vous le disiez, je suis le pre de mon peuple, et que, comme je vous rpondais, maintenant que me voil raccommod avec les huguenots ils sont tout aussi bien mes enfants que les catholiques.

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Sire, dit Maurevel compltement dcourag, ma vie est entre vos mains, faites-en ce que vous voudrez. Vous avez raison, et je nen donnerais pas une obole. Mais, Sire, demanda lassassin, ny a-t-il donc pas un moyen de racheter mon crime ? Je nen connais gure. Toutefois, si jtais votre place, ce qui nest pas, Dieu merci ! Eh bien, Sire ! si vous tiez ma place ? murmura Maurevel, le regard suspendu aux lvres de Charles. Je crois que je me tirerais daffaire, continua le roi. Maurevel se releva sur un genou et sur une main en fixant ses yeux sur Charles pour sassurer quil ne raillait pas. Jaime beaucoup le jeune de Mouy, sans doute, continua le roi, mais jaime beaucoup aussi mon cousin de Guise ; et si lui me demandait la vie dun homme dont lautre me demanderait la mort, javoue que je serais fort embarrass. Cependant, en bonne politique comme en bonne religion, je devrais faire ce que me demanderait mon cousin de Guise, car de Mouy, tout vaillant capitaine quil est, est bien petit compagnon, compar un prince de Lorraine. Pendant ces paroles, Maurevel se redressait lentement et comme un homme qui revient la vie. Or, limportant pour vous serait donc, dans la situation extrme o vous tes, de gagner la faveur de mon cousin de Guise ; et ce propos je me rappelle une chose quil me contait hier. Maurevel se rapprocha dun pas. Figurez-vous, Sire, me disait-il, que tous les matins, dix heures, passe dans la rue Saint-Germain-lAuxerrois, revenant du Louvre, mon ennemi mortel ; je le vois passer dune fentre grille du rez-de-chausse ; cest la fentre du logis de mon ancien prcepteur, le chanoine Pierre Piles. Je vois donc passer tous les jours mon ennemi, et tous les jours je prie le diable de labmer dans les entrailles de la terre. Dites donc, matre Maurevel, continua Charles, si vous tiez le diable, ou si du moins pour un instant vous preniez sa place, cela ferait peut-tre plaisir mon cousin de Guise ? Maurevel retrouva son infernal sourire, et ses lvres, ples encore deffroi, laissrent tomber ces mots : Mais, Sire, je nai pas le pouvoir douvrir la terre, moi. Vous lavez ouverte, cependant, sil men souvient bien, au brave de Mouy. Aprs cela, vous me direz que cest avec un pistolet Ne lavezvous plus, ce pistolet ?

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Pardonnez, Sire, reprit le brigand peu prs rassur, mais je tire mieux encore larquebuse que le pistolet. Oh ! fit Charles IX, pistolet ou arquebuse, peu importe, et mon cousin de Guise, jen suis sr, ne chicanera pas sur le choix du moyen ! Mais, dit Maurevel, il me faudrait une arme sur la justesse de laquelle je pusse compter, car peut-tre me faudra-t-il tirer de loin. Jai dix arquebuses dans cette chambre, reprit Charles IX, avec lesquelles je touche un cu dor cent cinquante pas. Voulez-vous en essayer une ? Oh ! Sire ! avec la plus grande joie, scria Maurevel en savanant vers celle qui tait dpose dans un coin, et quon avait apporte le jour mme Charles IX. Non, pas celle-l, dit le roi, pas celle-l, je la rserve pour moi-mme. Jaurai un de ces jours une grande chasse, o jespre quelle me servira. Mais toute autre votre choix. Maurevel dtacha une arquebuse dun trophe. Maintenant, cet ennemi, Sire, quel est-il ? demanda lassassin. Est-ce que je sais cela, moi ? rpondit Charles IX en crasant le misrable de son regard ddaigneux. Je le demanderai donc M. de Guise, balbutia Maurevel. Le roi haussa les paules. Ne demandez rien, dit-il ; M. de Guise ne rpondrait pas. Est-ce quon rpond ces choses-l ? Cest ceux qui ne veulent pas tre pendus deviner. Mais enfin quoi le reconnatrai-je ? Je vous ai dit que tous les matins dix heures il passait devant la fentre du chanoine. Mais beaucoup passent devant cette fentre. Que Votre Majest daigne seulement mindiquer un signe quelconque. Oh ! cest bien facile. Demain, par exemple, il tiendra sous son bras un portefeuille de maroquin rouge. Sire, il suffit. Vous avez toujours ce cheval que vous a donn M. de Mouy, et qui court si bien ? Sire, jai un barbe des plus vites. Oh ! je ne suis pas en peine de vous ! seulement il est bon que vous sachiez que le clotre a une porte de derrire. Merci, Sire. Maintenant priez Dieu pour moi. Eh ! mille dmons ! priez le diable bien plutt ; car ce nest que par sa protection que vous pouvez viter la corde.

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Adieu, Sire. Adieu. Ah ! propos, monsieur de Maurevel, vous savez que si dune faon quelconque on entend parler de vous demain avant dix heures du matin, ou si lon nen entend pas parler aprs, il y a une oubliette au Louvre ! Et Charles IX se remit siffler tranquillement et plus juste que jamais son air favori.

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Chapitre

La soire du 24 aot 1572


Notre lecteur na pas oubli que dans le chapitre prcdent il a t question dun gentilhomme nomm La Mole, attendu avec quelque impatience par Henri de Navarre. Ce jeune gentilhomme, comme lavait annonc lamiral, entrait Paris par la porte Saint-Marcel vers la fin de la journe du 24 aot 1572, et jetant un regard assez ddaigneux sur les nombreuses htelleries qui talaient sa droite et sa gauche leurs pittoresques enseignes, laissa pntrer son cheval tout fumant jusquau cur de la ville, o, aprs avoir travers la place Maubert, le Petit-Pont, le pont Notre-Dame, et long les quais, il sarrta au bout de la rue de Bresec, dont nous avons fait depuis la rue de lArbre-Sec, et laquelle, pour la plus grande facilit de nos lecteurs, nous conserverons son nom moderne. Le nom lui plut sans doute, car il y entra, et comme sa gauche une magnifique plaque de tle grinant sur sa tringle, avec accompagnement de sonnettes, appelait son attention, il fit une seconde halte pour lire ces mots : la Belle-toile, crits en lgende sous une peinture qui reprsentait le simulacre le plus flatteur pour un voyageur affam : ctait une volaille rtissant au milieu dun ciel noir, tandis quun homme manteau rouge tendait vers cet astre dune nouvelle espce ses bras, sa bourse et ses vux. Voil, se dit le gentilhomme, une auberge qui sannonce bien, et lhte qui la tient doit tre, sur mon me, un ingnieux compre. Jai toujours entendu dire que la rue de lArbre-Sec tait dans le quartier du Louvre ; et pour peu que ltablissement rponde lenseigne, je serai merveille ici. Pendant que le nouveau venu se dbitait lui-mme ce monologue, un autre cavalier, entr par lautre bout de la rue, cest--dire par la rue Saint-Honor, sarrtait et demeurait aussi en extase devant lenseigne de la Belle-toile.

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Celui des deux que nous connaissons, de nom du moins, montait un cheval blanc de race espagnole, et tait vtu dun pourpoint noir, garni de jais. Son manteau tait de velours violet fonc : il portait des bottes de cuir noir, une pe poigne de fer cisel, et un poignard pareil. Maintenant, si nous passons de son costume son visage, nous dirons que ctait un homme de vingt-quatre vingt-cinq ans, au teint basan, aux yeux bleus, la fine moustache, aux dents clatantes, qui semblaient clairer sa figure lorsque souvrait, pour sourire dun sourire doux et mlancolique, une bouche dune forme exquise et de la plus parfaite distinction. Quant au second voyageur, il formait avec le premier venu un contraste complet. Sous son chapeau, bords retrousss, apparaissaient, riches et crpus, des cheveux plutt roux que blonds ; sous ses cheveux, un il gris brillait la moindre contrarit dun feu si resplendissant, quon et dit alors un il noir. Le reste du visage se composait dun teint ros, dune lvre mince, surmonte dune moustache fauve et de dents admirables. Ctait en somme, avec sa peau blanche, sa haute taille et ses larges paules, un fort beau cavalier dans lacception ordinaire du mot, et depuis une heure quil levait le nez vers toutes les fentres, sous le prtexte dy chercher des enseignes, les femmes lavaient fort regard ; quant aux hommes, qui avaient peut-tre prouv quelque envie de rire en voyant son manteau triqu, ses chausses collantes et ses bottes dune forme antique, ils avaient achev ce rire commenc par un Dieu vous garde ! des plus gracieux, lexamen de cette physionomie qui prenait en une minute dix expressions diffrentes, sauf toutefois lexpression bienveillante qui caractrise toujours la figure du provincial embarrass. Ce fut lui qui sadressa le premier lautre gentilhomme qui, ainsi que nous lavons dit, regardait lhtellerie de la Belle-toile. Mordi ! monsieur, dit-il avec cet horrible accent de la montagne qui ferait au premier mot reconnatre un Pimontais entre cent trangers, ne sommes-nous pas ici prs du Louvre ? En tout cas, je crois que vous avez eu mme got que moi : cest flatteur pour ma seigneurie. Monsieur, rpondit lautre avec un accent provenal qui ne le cdait en rien laccent pimontais de son compagnon, je crois en effet que cette htellerie est prs du Louvre. Cependant, je me demande encore si jaurai lhonneur davoir t de votre avis. Je me consulte. Vous ntes pas dcid, monsieur ? la maison est flatteuse, pourtant. Aprs cela, peut-tre me suis-je laiss tenter par votre prsence. Avouez nanmoins que voil une jolie peinture ?

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Oh ! sans doute ; mais cest justement ce qui me fait douter de la ralit : Paris est plein de pipeurs, ma-t-on dit, et lon pipe avec une enseigne aussi bien quavec autre chose. Mordi ! monsieur, reprit le Pimontais, je ne minquite pas de la piperie, moi, et si lhte me fournit une volaille moins bien rtie que celle de son enseigne, je le mets la broche lui-mme et je ne le quitte pas quil ne soit convenablement rissol. Entrons, monsieur. Vous achevez de me dcider, dit le Provenal en riant ; montrez-moi donc le chemin, monsieur, je vous prie. Oh ! monsieur, sur mon me, je nen ferai rien, car je ne suis que votre humble serviteur, le comte Annibal de Coconnas. Et moi, monsieur, je ne suis que le comte Joseph-Hyacinthe-Boniface de Lerac de la Mole, tout votre service. En ce cas, monsieur, prenons-nous par le bras et entrons ensemble. Le rsultat de cette proposition conciliatrice fut que les deux jeunes gens qui descendirent de leurs chevaux en jetrent la bride aux mains dun palefrenier, se prirent par le bras, et, ajustant leurs pes, se dirigrent vers la porte de lhtellerie, sur le seuil de laquelle se tenait lhte. Mais, contre lhabitude de ces sortes de gens, le digne propritaire navait paru faire aucune attention eux, occup quil tait de confrer trs attentivement avec un grand gaillard sec et jaune enfoui dans un manteau couleur damadou, comme un hibou sous ses plumes. Les deux gentilshommes taient arrivs si prs de lhte et de lhomme au manteau amadou avec lequel il causait, que Coconnas, impatient de ce peu dimportance quon accordait lui et son compagnon, tira la manche de lhte. Celui-ci parut alors se rveiller en sursaut et congdia son interlocuteur par un Au revoir. Venez tantt, et surtout tenez-moi au courant de lheure. Eh ! monsieur le drle, dit Coconnas, ne voyez-vous pas que lon a affaire vous ? Ah ! pardon, messieurs, dit lhte ; je ne vous voyais pas. Eh ! mordi ! il fallait nous voir ; et maintenant que vous nous avez vus, au lieu de dire monsieur tout court, dites monsieur le comte , sil vous plat. La Mole se tenait derrire, laissant parler Coconnas, qui paraissait avoir pris laffaire son compte. Cependant il tait facile de voir ses sourcils froncs quil tait prt lui venir en aide quand le moment dagir serait arriv. Eh bien, que dsirez-vous, monsieur le comte ? demanda lhte du ton le plus calme.

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Bien cest dj mieux, nest-ce pas ? dit Coconnas en se retournant vers La Mole, qui fit de la tte un signe affirmatif. Nous dsirons, M. le comte et moi, attirs que nous sommes par votre enseigne, trouver souper et coucher dans votre htellerie. Messieurs, dit lhte, je suis au dsespoir ; mais il ny a quune chambre, et je crains que cela ne puisse vous convenir. Eh bien, ma foi, tant mieux, dit La Mole ; nous irons loger ailleurs. Ah ! mais non, mais non, dit Coconnas. Je demeure, moi ; mon cheval est harass. Je prends donc la chambre, puisque vous nen voulez pas. Ah ! cest autre chose, rpondit lhte en conservant toujours le mme flegme impertinent. Si vous ntes quun, je ne puis pas vous loger du tout. Mordi ! scria Coconnas, voici, sur ma foi ! un plaisant animal. Tout lheure nous tions trop de deux, maintenant nous ne sommes pas assez dun ! Tu ne veux donc pas nous loger, drle ? Ma foi, messieurs, puisque vous le prenez sur ce ton, je vous rpondrai avec franchise. Rponds, alors, mais rponds vite. Eh bien, jaime mieux ne pas avoir lhonneur de vous loger. Parce que ? demanda Coconnas blmissant de colre. Parce que vous navez pas de laquais, et que, pour une chambre de matre pleine, cela me ferait deux chambres de laquais vides. Or, si je vous donne la chambre de matre, je risque fort de ne pas louer les autres. Monsieur de La Mole, dit Coconnas en se retournant, ne vous semble-t-il pas comme moi que nous allons massacrer ce gaillard-l ? Mais cest faisable, dit La Mole en se prparant comme son compagnon rouer lhtelier de coups de fouet. Mais malgr cette double dmonstration, qui navait rien de bien rassurant de la part de deux gentilshommes qui paraissaient si dtermins, lhtelier ne stonna point, et se contentant de reculer dun pas afin dtre chez lui : On voit, dit-il en goguenardant, que ces messieurs arrivent de province. Paris, la mode est passe de massacrer les aubergistes qui refusent de louer leurs chambres. Ce sont les grands seigneurs quon massacre et non les bourgeois, et si vous criez trop fort, je vais appeler mes voisins ; de sorte que ce sera vous qui serez rous de coups, traitement tout fait indigne de deux gentilshommes. Mais il se moque de nous, scria Coconnas exaspr, mordi !

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Grgoire, mon arquebuse ! dit lhte en sadressant son valet, du mme ton quil et dit : Un sige ces messieurs. Trippe del papa ! hurla Coconnas en tirant son pe ; mais chauffezvous donc, monsieur de La Mole ! Non pas, sil vous plat, non pas ; car tandis que nous nous chaufferons, le souper refroidira, lui. Comment ! vous trouvez ? scria Coconnas. Je trouve que M. de la Belle-toile a raison ; seulement il sait mal prendre ses voyageurs, surtout quand ces voyageurs sont des gentilshommes. Au lieu de nous dire brutalement : Messieurs, je ne veux pas de vous, il aurait mieux fait de nous dire avec politesse : Entrez, messieurs, quitte mettre sur son mmoire : chambre de matre, tant ; chambre de laquais, tant ; attendu que si nous navons pas de laquais nous comptons en prendre. Et, ce disant, La Mole carta doucement lhtelier, qui tendait dj la main vers son arquebuse, fit passer Coconnas et entra derrire lui dans la maison. Nimporte, dit Coconnas, jai bien de la peine remettre mon pe dans le fourreau avant de mtre assur quelle pique aussi bien que les lardoires de ce gaillard-l. Patience, mon cher compagnon, dit La Mole, patience ! Toutes les auberges sont pleines de gentilshommes attirs Paris pour les ftes du mariage ou pour la guerre prochaine de Flandre, nous ne trouverions plus dautres logis ; et puis, cest peut-tre la coutume Paris de recevoir ainsi les trangers qui y arrivent. Mordi ! comme vous tes patient ! murmura Coconnas en tortillant de rage sa moustache rouge et en foudroyant lhte de ses regards. Mais que le coquin prenne garde lui : si sa cuisine est mauvaise, si son lit est dur, si son vin na pas trois ans de bouteille, si son valet nest pas souple comme un jonc. L, l, l, mon gentilhomme, fit lhte en aiguisant sur un repassoir le couteau de sa ceinture ; l, tranquillisez-vous, vous tes en pays de Cocagne. Puis tout bas et en secouant la tte : Cest quelque huguenot, murmura-t-il ; les tratres sont si insolents depuis le mariage de leur Barnais avec mademoiselle Margot ! Puis, avec un sourire qui et fait frissonner ses htes sils lavaient vu, il ajouta : Eh ! eh ! ce serait drle quil me ft justement tomb des huguenots ici et que

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! souperons-nous ? demanda aigrement Coconnas, interrompant les aparts de son hte. Mais, comme il vous plaira, monsieur, rpondit celui-ci, radouci sans doute par la dernire pense qui lui tait venue. Eh bien, il nous plat, et promptement, rpondit Coconnas. Puis se retournant vers La Mole : , monsieur le comte, tandis que lon nous prpare notre chambre, dites moi : est-ce par hasard vous avez trouv Paris une ville gaie, vous ? Ma foi, non, dit La Mole ; il me semble ny avoir vu encore que des visages effarouchs ou rbarbatifs. Peut-tre aussi les Parisiens ont-ils peur de lorage. Voyez comme le ciel est noir et comme lair est lourd. Dites-moi, comte, vous cherchez le Louvre, nest-ce pas ? Et vous aussi, je crois, monsieur de Coconnas. Eh bien, si vous voulez, nous le chercherons ensemble. Hein ! fit La Mole, nest-il pas un peu tard pour sortir. Tard ou non, il faut que je sorte. Mes ordres sont prcis. Arriver au plus vite Paris, et, aussitt arriv, communiquer avec le duc de Guise. ce nom du duc de Guise, lhte sapprocha, fort attentif. Il me semble que ce maraud nous coute, dit Coconnas, qui, en sa qualit de Pimontais, tait fort rancunier, et qui ne pouvait passer au matre de la Belle-toile la faon peu civile dont il recevait les voyageurs. Oui, messieurs, je vous coute, dit celui-ci en mettant la main son bonnet, mais pour vous servir. Jentends parler du grand duc de Guise et jaccours. quoi puis-je vous tre bon, mes gentilshommes ? Ah ! ah ! ce mot magique, ce quil parat, car dinsolent te voil devenu obsquieux. Mordi ! matre, matre comment tappelles-tu ? Matre La Hurire, rpondit lhte sinclinant. Eh bien, matre La Hurire, crois-tu que mon bras soit moins lourd que celui de M. le duc de Guise, qui a le privilge de te rendre si poli ? Non, monsieur le comte, mais il est moins long, rpliqua La Hurire. Dailleurs, ajouta-t-il, il faut vous dire que ce grand Henri est notre idole, nous autres Parisiens. Quel Henri ? demanda La Mole. Il me semble quil ny en a quun, dit laubergiste. Pardon, mon ami, il y en a encore un autre dont je vous invite ne pas dire de mal ; cest Henri de Navarre, sans compter Henri de Cond, qui a bien aussi son mrite. Ceux-l, je ne les connais pas, rpondit lhte. Oui, mais moi je les connais, dit La Mole, et comme je suis adress au roi Henri de Navarre, je vous invite nen pas mdire devant moi.

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Lhte, sans rpondre M. de La Mole, se contenta de toucher lgrement son bonnet, et continuant de faire les doux yeux Coconnas : Ainsi, monsieur va parler au grand duc de Guise ? Monsieur est un gentilhomme bien heureux ; et sans doute quil vient pour ? Pour quoi ? demanda Coconnas. Pour la fte, rpondit lhte avec un singulier sourire. Vous devriez dire pour les ftes, car Paris en regorge, de ftes, ce que jai entendu dire ; du moins on ne parle que de bals, de festins, de carrousels. Ne samuse-t-on pas beaucoup Paris, hein ? Mais modrment, monsieur, jusqu prsent du moins, rpondit lhte ; mais on va samuser, je lespre. Les noces de Sa Majest le roi de Navarre attirent cependant beaucoup de monde en cette ville, dit La Mole. Beaucoup de huguenots, oui, monsieur, rpondit brusquement La Hurire ; puis se reprenant : Ah ! pardon, dit-il ; ces messieurs sont peuttre de la religion ? Moi, de la religion ! scria Coconnas ; allons donc ! je suis catholique comme notre saint-pre le pape. La Hurire se retourna vers La Mole comme pour linterroger ; mais ou La Mole ne comprit pas son regard, ou il ne jugea point propos dy rpondre autrement que par une autre question. Si vous ne connaissez point Sa Majest le roi de Navarre, matre La Hurire, dit-il, peut-tre connaissez-vous M. lamiral ? Jai entendu dire que M. lamiral jouissait de quelque faveur la cour ; et comme je lui tais recommand, je dsirerais, si son adresse ne vous corche pas la bouche, savoir o il loge. Il logeait rue de Bthisy, monsieur, ici droite, rpondit lhte avec une satisfaction intrieure qui ne put sempcher de devenir extrieure. Comment, il logeait ? demanda La Mole ; est-il donc dmnag ? Oui, de ce monde peut-tre. Quest-ce dire ? scrirent ensemble les deux gentilshommes, lamiral dmnag de ce monde ! Quoi ! monsieur de Coconnas, poursuivit lhte avec un malin sourire, vous tes de ceux de Guise, et vous ignorez cela ? Quoi cela ? Quavant-hier, en passant sur la place Saint-Germain-lAuxerrois, devant la maison du chanoine Pierre Piles, lamiral a reu un coup darquebuse. Et il est tu ? scria La Mole.

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Non, le coup lui a seulement cass le bras et coup deux doigts ; mais on espre que les balles taient empoisonnes. Comment, misrable ! scria La Mole, on espre ! Je veux dire quon croit, reprit lhte ; ne nous fchons pas pour un mot : la langue ma fourch. Et matre La Hurire, tournant le dos La Mole, tira la langue Coconnas de la faon la plus goguenarde, accompagnant ce geste dun coup dil dintelligence. En vrit ! dit Coconnas rayonnant. En vrit ! murmura La Mole avec une stupfaction douloureuse. Cest comme jai lhonneur de vous le dire, messieurs, rpondit lhte. En ce cas, dit La Mole, je vais au Louvre sans perdre un moment. Y trouverai-je le roi Henri ? Cest possible, puisquil y loge. Et moi aussi je vais au Louvre, dit Coconnas. Y trouverai-je le duc de Guise ? Cest probable, car je viens de le voir passer il ny a quun instant, avec deux cents gentilshommes. Alors, venez, monsieur de Coconnas, dit La Mole. Je vous suis, monsieur, dit Coconnas. Mais votre souper, mes gentilshommes ? demanda matre La Hurire. Ah ! dit La Mole, je souperai peut-tre chez le roi de Navarre. Et moi chez le duc de Guise, dit Coconnas. Et moi, dit lhte, aprs avoir suivi des yeux les deux gentilshommes qui prenaient le chemin du Louvre, moi, je vais fourbir ma salade, mcher mon arquebuse et affiler ma pertuisane. On ne sait pas ce qui peut arriver.

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Chapitre

Du Louvre en particulier et de la vertu en gnral


Les deux gentilshommes, renseigns par la premire personne quils rencontrrent, prirent la rue dAveron, la rue Saint-Germain-lAuxerrois, et se trouvrent bientt devant le Louvre, dont les tours commenaient se confondre dans les premires ombres du soir. Quavez-vous donc ? demanda Coconnas La Mole, qui, arrt la vue du vieux chteau, regardait avec un saint respect ces ponts-levis, ces fentres troites et ces clochetons aigus qui se prsentaient tout coup ses yeux. Ma foi, je nen sais rien, dit La Mole, le cur me bat. Je ne suis cependant pas timide outre mesure ; mais je ne sais pourquoi ce palais me parat sombre, et, dirai-je ? terrible ! Eh bien, moi, dit Coconnas, je ne sais ce qui marrive, mais je suis dune allgresse rare. La tenue est pourtant quelque peu nglige, continua-t-il en parcourant des yeux son costume de voyage. Mais, bah ! on a lair cavalier. Puis, mes ordres me recommandaient la promptitude. Je serai donc le bienvenu, puisque jaurai ponctuellement obi. Et les deux jeunes gens continurent leur chemin agits chacun des sentiments quils avaient exprims. Il y avait bonne garde au Louvre ; tous les postes semblaient doubls. Nos deux voyageurs furent donc dabord assez embarrasss. Mais Coconnas, qui avait remarqu que le nom du duc de Guise tait une espce de talisman prs des Parisiens, sapprocha dune sentinelle, et, se rclamant de ce nom tout-puissant, demanda si, grce lui, il ne pourrait point pntrer dans le Louvre. Ce nom paraissait faire sur le soldat son effet ordinaire ; cependant, il demanda Coconnas sil navait point le mot dordre. Coconnas fut forc davouer quil ne lavait point. Alors, au large, mon gentilhomme, dit le soldat. ce moment, un homme qui causait avec lofficier du poste, et qui, tout en causant, avait

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entendu Coconnas rclamer son admission au Louvre, interrompit son entretien, et, venant lui : Goi fouloir, fous, monsir di Gouise ? dit-il. Moi, vouloir lui parler, rpondit Coconnas en souriant. Imbossible ! le dugue il tre chez le roi. Cependant jai une lettre davis pour me rendre Paris. Ah ! fous afre eine lettre dafis ? Oui, et jarrive de fort loin. Ah ! fous arrife de fort loin ? Jarrive du Pimont. Pien ! pien ! Cest autre chose. Et fous fous abbelez ? Le comte Annibal de Coconnas. Pon ! pon ! Tonnez la lettre, monsir Annipal, tonnez. Voici, sur ma parole, un bien galant homme, dit La Mole se parlant lui-mme ; ne pourrai-je point trouver le pareil pour me conduire chez le roi de Navarre. Mais tonnez donc la lettre, continua le gentilhomme allemand en tendant la main vers Coconnas qui hsitait. Mordi ! reprit le Pimontais, dfiant comme un demi-Italien, je ne sais si je dois Je nai pas lhonneur de vous connatre, moi, monsieur. Je suis Pesme. Jabbartiens M. le dugue de Gouise. Pesme, murmura Coconnas ; je ne connais pas ce nom l. Cest monsieur de Besme, mon gentilhomme, dit la sentinelle. La prononciation vous trompe, voil tout. Donnez votre lettre monsieur, allez, jen rponds. Ah ! monsieur de Besme, scria Coconnas, je le crois bien si je vous connais ! comment donc ! avec le plus grand plaisir. Voici ma lettre. Excusez mon hsitation. Mais on doit hsiter quand on veut tre fidle. Pien, pien, dit de Besme, il ny afre pas besoin dexguses. Ma foi, monsieur, dit La Mole en sapprochant son tour, puisque vous tes si obligeant, voudriez-vous vous charger de ma lettre comme vous venez de le faire de celle de mon compagnon ? Comment fous abbelez-vous ? Le comte Lerac de La Mole. Le gonte Lerag de La Mole. Oui. Che ne gonnais pas. Il est tout simple que je nai pas lhonneur dtre connu de vous, monsieur, je suis tranger, et, comme le comte de Coconnas, jarrive ce soir de bien loin.

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Et to arrifez-vous ? De Provence. Avec eine lettre ? Oui, avec une lettre. Pourmonsir de Gouise ? Non, pour Sa Majest le roi de Navarre. Che ne souis bas au roi de Navarre, monsir, rpondit Besme avec un froid subit, che ne buis donc bas me charger de votre lettre. Et Besme, tournant les talons La Mole, entra dans le Louvre en faisant signe Coconnas de le suivre. La Mole demeura seul. Au mme moment, par la porte du Louvre, parallle celle qui avait donn passage Besme et Coconnas, sortit une troupe de cavaliers dune centaine dhommes. Ah ! ah ! dit la sentinelle son camarade, cest de Mouy et ses huguenots ; ils sont rayonnants. Le roi leur aura promis la mort de lassassin de lamiral ; et comme cest dj lui qui a tu le pre de Mouy, le fils fera dune pierre deux coups. Pardon, fit La Mole sadressant au soldat, mais navez-vous pas dit, mon brave, que cet officier tait monsieur de Mouy ? Oui-da, mon gentilhomme. Et que ceux qui laccompagnaient taient taient des parpaillots Je lai dit. Merci, dit La Mole, sans paratre remarquer le terme de mpris employ par la sentinelle. Voil tout ce que je voulais savoir. Et se dirigeant aussitt vers le chef des cavaliers : Monsieur, dit-il en labordant, japprends que vous tes monsieur de Mouy. Oui, monsieur, rpondit lofficier avec politesse. Votre nom, bien connu parmi ceux de la religion, menhardit madresser vous, monsieur, pour vous demander un service. Lequel, monsieur ? Mais, dabord, qui ai-je lhonneur de parler ? Au comte Lerac de La Mole. Les deux jeunes gens se salurent. Je vous coute, monsieur, dit de Mouy. Monsieur, jarrive dAix, porteur dune lettre de M. dAuriac, gouverneur de la Provence. Cette lettre est adresse au roi de Navarre et contient des nouvelles importantes et presses Comment puis-je lui remettre cette lettre ? comment puis-je entrer au Louvre ? Rien de plus facile que dentrer au Louvre, monsieur, rpliqua de Mouy ; seulement, je crains que le roi de Navarre ne soit trop occup

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cette heure pour vous recevoir. Mais nimporte, si vous voulez me suivre, je vous conduirai jusqu son appartement. Le reste vous regarde. Mille fois merci ! Venez, monsieur, dit de Mouy. de Mouy descendit de cheval, jeta la bride aux mains de son laquais, sachemina vers le guichet, se fit reconnatre de la sentinelle, introduisit La Mole dans le chteau, et, ouvrant la porte de lappartement du roi : Entrez, monsieur, dit-il, et informez-vous. Et saluant La Mole, il se retira. La Mole, demeur seul, regarda autour de lui. Lantichambre tait vide, une des portes intrieures tait ouverte. Il fit quelques pas et se trouva dans un couloir. Il frappa et appela sans que personne rpondt. Le plus profond silence rgnait dans cette partie du Louvre. Qui donc me parlait, pensa-t-il, de cette tiquette si svre ? On va et on vient dans ce palais comme sur une place publique. Et il appela encore, mais sans obtenir un meilleur rsultat que la premire fois. Allons, marchons devant nous, pensa-t-il ; il faudra bien que je finisse par rencontrer quelquun. Et il sengagea dans le couloir, qui allait toujours sassombrissant. Tout coup la porte oppose celle par laquelle il tait entr souvrit, et deux pages parurent, portant des flambeaux et clairant une femme dune taille imposante, dun maintien majestueux, et surtout dune admirable beaut. La lumire porta en plein sur La Mole, qui demeura immobile. La femme sarrta, de son ct, comme La Mole stait arrt du sien. Que voulez-vous, monsieur ? demanda-t-elle au jeune homme dune voix qui bruit ses oreilles comme une musique dlicieuse. Oh ! madame, dit La Mole en baissant les yeux, excusez-moi, je vous prie. Je quitte M. de Mouy, qui a eu lobligeance de me conduire jusquici, et je cherchais le roi de Navarre. Sa Majest nest point ici, monsieur ; elle est, je crois, chez son beau frre. Mais, en son absence, ne pourriez-vous dire la reine Oui, sans doute, madame, reprit La Mole, si quelquun daignait me conduire devant elle. Vous y tes, monsieur. Comment ! scria La Mole. Je suis la reine de Navarre, dit Marguerite. La Mole fit un mouvement tellement brusque de stupeur et deffroi que la reine sourit.

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Parlez vite, monsieur, dit-elle, car on mattend chez la reine mre. Oh ! madame, si vous tes si instamment attendue, permettez-moi de mloigner, car il me serait impossible de vous parler en ce moment. Je suis incapable de rassembler deux ides ; votre vue ma bloui. Je ne pense plus, jadmire. Marguerite savana pleine de grce et de beaut vers ce jeune homme qui, sans le savoir, venait dagir en courtisan raffin. Remettez-vous, monsieur, dit-elle. Jattendrai et lon mattendra. Oh ! pardonnez-moi, madame, si je nai point salu dabord Votre Majest avec tout le respect quelle a le droit dattendre dun de ses plus humbles serviteurs, mais Mais, continua Marguerite, vous maviez prise pour une de mes femmes. Non, madame, mais pour lombre de la belle Diane de Poitiers. On ma dit quelle revenait au Louvre. Allons, monsieur, dit Marguerite, je ne minquite plus de vous, et vous ferez fortune la cour. Vous aviez une lettre pour le roi, ditesvous ? Ctait fort inutile. Mais, nimporte, o est-elle ? Je la lui remettrai Seulement, htez-vous, je vous prie. En un clin dil La Mole carta les aiguillettes de son pourpoint, et tira de sa poitrine une lettre enferme dans une enveloppe de soie. Marguerite prit la lettre et regarda lcriture. Ntes-vous pas monsieur de La Mole, dit-elle. Oui, madame. Oh ! mon Dieu ! aurais-je le bonheur que mon nom ft connu de Votre Majest ? Je lai entendu prononcer par le roi mon mari, et par mon frre le duc dAlenon. Je sais que vous tes attendu. Et elle glissa dans son corsage, tout raide de broderies et de diamants, cette lettre qui sortait du pourpoint du jeune homme, et qui tait encore tide de la chaleur de sa poitrine. La Mole suivait avidement des yeux chaque mouvement de Marguerite. Maintenant, monsieur, dit-elle, descendez dans la galerie au-dessous, et attendez jusqu ce quil vienne quelquun de la part du roi de Navarre ou du duc dAlenon. Un de mes pages va vous conduire. ces mots Marguerite continua son chemin. La Mole se rangea contre la muraille. Mais le passage tait si troit, et le vertugadin de la reine de Navarre si large, que sa robe de soie effleura lhabit du jeune homme, tandis quun parfum pntrant spandait l o elle avait pass. La Mole frissonna par tout son corps, et, sentant quil allait tomber, chercha un appui contre le mur.

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Marguerite disparut comme une vision. Venez-vous, monsieur ? dit le page charg de conduire La Mole dans la galerie infrieure. Oh ! oui, oui, scria La Mole enivr, car comme le jeune homme lui indiquait le chemin par lequel venait de sloigner Marguerite, il esprait, en se htant, la revoir encore. En effet en arrivant au haut de lescalier, il laperut ltage infrieur ; et soit hasard, soit que le bruit de ses pas ft arriv jusqu elle, Marguerite ayant relev la tte, il put la voir encore une fois. Oh ! dit-il, en suivant le page, ce nest pas une mortelle, cest une desse ; et, comme dit Virgilius Maro : Et vera incessu patuit dea. Eh bien ? demanda le jeune page. Me voici, dit La Mole ; pardon, me voici. Le page prcda La Mole, descendit un tage, ouvrit une premire porte, puis une seconde et sarrtant sur le seuil : Voici lendroit o vous devez attendre, lui dit-il. La Mole entra dans la galerie, dont la porte se referma derrire lui. La galerie tait vide, lexception dun gentilhomme qui se promenait, et qui, de son ct, paraissait attendre. Dj le soir commenait faire tomber de larges ombres du haut des votes, et, quoique les deux hommes fussent peine vingt pas lun de lautre, ils ne pouvaient distinguer leurs visages. La Mole sapprocha. Dieu me pardonne ! murmura-t-il quand il ne fut plus qu quelques pas du second gentilhomme, cest M. le comte de Coconnas que je retrouve ici. Au bruit de ses pas, le Pimontais stait dj retourn, et le regardait avec le mme tonnement quil en tait regard. Mordi ! scria-t-il, cest M. de La Mole, ou le diable memporte ! Ouf ! que fais-je donc l ! je jure chez le roi ; mais bah ! il parat que le roi jure bien autrement encore que moi, et jusque dans les glises. Eh, mais ! nous voici donc au Louvre ? Comme vous voyez, M. de Besme vous a introduit ? Oui. Cest un charmant Allemand que ce M. de Besme Et vous, qui vous a servi de guide ? M. de Mouy Je vous disais bien que les huguenots ntaient pas trop mal en cour non plus Et avez-vous rencontr M. de Guise ? Non, pas encore Et vous, avez-vous obtenu votre audience du roi de Navarre ?

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Non ; mais cela ne peut tarder. On ma conduit ici, et lon ma dit dattendre. Vous verrez quil sagit de quelque grand souper, et que nous serons cte cte au festin. Quel singulier hasard, en vrit ! Depuis deux heures le sort nous marie Mais quavez-vous ? vous semblez proccup Moi ! dit vivement La Mole en tressaillant, car en effet il demeurait toujours comme bloui par la vision qui lui tait apparue ; non, mais le lieu o nous nous trouvons fait natre dans mon esprit une foule de rflexions. Philosophiques, nest-ce pas ? cest comme moi. Quand vous tes entr, justement, toutes les recommandations de mon prcepteur me revenaient lesprit. Monsieur le comte, connaissez-vous Plutarque ? Comment donc ! dit La Mole en souriant, cest un de mes auteurs favoris. Eh bien, continua Coconnas gravement, ce grand homme ne me parat pas stre abus quand il compare les dons de la nature des fleurs brillantes, mais phmres, tandis quil regarde la vertu comme une plante balsamique dun imprissable parfum et dune efficacit souveraine pour la gurison des blessures. Est-ce que vous savez le grec, monsieur de Coconnas ? dit La Mole en regardant fixement son interlocuteur. Non pas ; mais mon prcepteur le savait, et il ma fort recommand, lorsque je serais la cour, de discourir sur la vertu. Cela, dit-il, a fort bon air. Aussi, je suis cuirass sur ce sujet, je vous en avertis. propos, avezvous faim ? Non. Il me semblait cependant que vous teniez la volaille embroche de la Belle-toile ; moi, je meurs dinanition. Eh bien, monsieur de Coconnas, voici une belle occasion dutiliser vos arguments sur la vertu et de prouver votre admiration pour Plutarque, car ce grand crivain dit quelque part : Il est bon dexercer lme la douleur et lestomac la faim. Prepon esti tn men psuchn odun, ton de gastra sem asken. Ah a ! vous le savez donc, le grec ? scria Coconnas stupfait. Ma foi, oui ! rpondit La Mole ; mon prcepteur me la appris, moi. Mordi ! comte, votre fortune est assure en ce cas ; vous ferez des vers avec le roi Charles IX, et vous parlerez grec avec la reine Marguerite.

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Sans compter, ajouta La Mole en riant, que je pourrai encore parler gascon avec le roi de Navarre. En ce moment, lissue de la galerie qui aboutissait chez le roi souvrit ; un pas retentit, on vit dans lobscurit une ombre sapprocher. Cette ombre devint un corps. Ce corps tait celui de M. de Besme. Il regarda les deux jeunes gens sous le nez, afin de reconnatre le sien, et fit signe Coconnas de le suivre. Coconnas salua de la main La Mole. De Besme conduisit Coconnas lextrmit de la galerie, ouvrit une porte, et se trouva avec lui sur la premire marche dun escalier. Arriv l, il sarrta, et regardant tout autour de lui, puis en haut, puis en bas : Monsir de Gogonnas, dit-il, o temeurez-fous ? lauberge de la Belle-toile, rue de lArbre-Sec. Pon, pon ! tre teux pas tizi Rentez-fous fite fotre hodel, et ste nuit Il regarda de nouveau autour de lui. Eh bien, cette nuit ? demanda Coconnas. Eh pien, ste nuit, refenez ici afec un groix planche fotre jabeau. Li mot di basse, il sera Gouise. Chut ! pouche glose. Mais quelle heure dois-je venir ? Gand fous ententrez le doguesin. Comment, le doguesin ? demanda Coconnas. Foui, le doguesin : pum ! pum ! Ah ! le tocsin ? Oui, ctre cela que che tisais. Cest bien ! on y sera, dit Coconnas. Et saluant de Besme, il sloigna en se demandant tout bas : Que diable veut-il donc dire, et propos de quoi sonnera-t-on le tocsin ? Nimporte ! je persiste dans mon opinion : cest un charmant Tdesco que M. de Besme. Si jattendais le comte de La Mole ? Ah ! ma foi, non ; il est probable quil soupera avec le roi de Navarre. Et Coconnas se dirigea vers la rue de lArbre-Sec, o lattirait comme un aimant lenseigne de la Belle-toile. Pendant ce temps une porte de la galerie correspondant aux appartements du roi de Navarre souvrit, et un page savana vers M. de La Mole. Cest bien vous qui tes le comte de La Mole ? dit-il. Cest moi-mme. O demeurez-vous ? Rue de lArbre-Sec, la Belle-toile.

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Bon ! cest la porte du Louvre. coutez Sa Majest vous fait dire quelle ne peut vous recevoir en ce moment ; peut-tre cette nuit vous enverra-t-elle chercher. En tout cas, si demain matin vous naviez pas reu de ses nouvelles, venez au Louvre. Mais si la sentinelle me refuse la porte ? Ah ! cest juste Le mot de passe est Navarre ; dites ce mot, et toutes les portes souvriront devant vous. Merci. Attendez, mon gentilhomme ; jai ordre de vous reconduire jusquau guichet, de peur que vous ne vous perdiez dans le Louvre. propos, et Coconnas ? se dit La Mole lui-mme quand il se trouva hors du palais. Oh ! il sera rest souper avec le duc de Guise. Mais en rentrant chez matre La Hurire, la premire figure quaperut notre gentilhomme fut celle de Coconnas attabl devant une gigantesque omelette au lard. Oh ! oh ! scria Coconnas en riant aux clats, il parat que vous navez pas plus dn chez le roi de Navarre que je nai soup chez M. de Guise. Ma foi, non. Et la faim vous est-elle venue ? Je crois que oui. Malgr Plutarque ? Monsieur le comte, dit en riant La Mole, Plutarque dit dans un autre endroit : Quil faut que celui qui a partage avec celui qui na pas. Voulez-vous, pour lamour de Plutarque, partager votre omelette avec moi, nous causerons de la vertu en mangeant ? Oh ! ma foi, non, dit Coconnas ; cest bon quand on est au Louvre, quon craint dtre cout et quon a lestomac vide. Mettez-vous l, et soupons. Allons, je vois que dcidment le sort nous a faits insparables. Couchez-vous ici ? Je nen sais rien. Ni moi non plus. En tout cas je sais bien o je passerai la nuit, moi. O cela ? O vous la passerez vous-mme, cest immanquable. Et tous deux se mirent rire, en faisant de leur mieux honneur lomelette de matre La Hurire.

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La dette paye
Maintenant, si le lecteur est curieux de savoir pourquoi M. de La Mole navait pas t reu par le roi de Navarre, pourquoi M. de Coconnas navait pu voir M. de Guise, et enfin pourquoi tous deux, au lieu de souper au Louvre avec des faisans, des perdrix et du chevreuil, soupaient lhtel de la Belle-toile avec une omelette au lard, il faut quil ait la complaisance de rentrer avec nous au vieux palais des rois et de suivre la reine Marguerite de Navarre que La Mole avait perdue de vue lentre de la grande galerie. Tandis que Marguerite descendait cet escalier, le duc Henri de Guise, quelle navait pas revu depuis la nuit de ses noces, tait dans le cabinet du roi. cet escalier que descendait Marguerite, il y avait une issue. ce cabinet o tait M. de Guise, il y avait une porte. Or, cette porte et cette issue conduisaient toutes deux un corridor, lequel corridor conduisait lui-mme aux appartements de la reine mre Catherine de Mdicis. Catherine de Mdicis tait seule, assise prs dune table, le coude appuy sur un livre dheures entrouvert, et la tte pose sur sa main encore remarquablement belle, grce au cosmtique que lui fournissait le Florentin Ren, qui runissait la double charge de parfumeur et dempoisonneur de la reine mre. La veuve de Henri II tait vtue de ce deuil quelle navait point quitt depuis la mort de son mari. Ctait cette poque une femme de cinquante-deux cinquante-trois ans peu prs, qui conservait, grce son embonpoint plein de fracheur, les traits de sa premire beaut. Son appartement, comme son costume, tait celui dune veuve. Tout y tait dun caractre sombre : toffes, murailles, meubles. Seulement, au-dessus dune espce de dais couvrant un fauteuil royal, o pour le moment dormait couche la petite levrette favorite de la reine mre, laquelle lui avait t donne par son gendre Henri de Navarre et avait reu le nom mythologique de Phb, on voyait peint au naturel un arc-en-ciel entour

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de cette devise grecque que le roi Franois Ier lui avait donne : Phs pherei de kai athzn, et qui peut se traduire par ce vers franais : Il porte la lumire et la srnit. Tout coup, et au moment o la reine mre paraissait plonge au plus profond dune pense qui faisait clore sur ses lvres peintes avec du carmin un sourire lent et plein dhsitation, un homme ouvrit la porte, souleva la tapisserie et montra son visage ple en disant : Tout va mal. Catherine leva la tte et reconnut le duc de Guise. Comment, tout va mal ! rpondit-elle. Que voulez-vous dire, Henri ? Je veux dire que le roi est plus que jamais coiff de ses huguenots maudits, et que, si nous attendons son cong pour excuter la grande entreprise, nous attendrons encore longtemps et peut-tre toujours. Quest-il donc arriv ? demanda Catherine en conservant ce visage calme qui lui tait habituel, et auquel elle savait cependant si bien, selon loccasion, donner les expressions les plus opposes. Il y a que tout lheure, pour la vingtime fois, jai entam avec Sa Majest cette question de savoir si lon continuerait de supporter les bravades que se permettent, depuis la blessure de leur amiral, messieurs de la religion. Et que vous a rpondu mon fils ? demanda Catherine. Il ma rpondu : Monsieur le duc, vous devez tre souponn du peuple comme auteur de lassassinat commis sur mon second pre monsieur lamiral ; dfendez-vous comme il vous plaira. Quant moi, je me dfendrai bien moi-mme si lon minsulte Et sur ce il ma tourn le dos pour aller donner souper ses chiens. Et vous navez point tent de le retenir ? Si fait. Mais il ma rpondu avec cette voix que vous lui connaissez et en me regardant de ce regard qui nest qu lui : Monsieur le duc, mes chiens ont faim, et ce ne sont pas des hommes pour que je les fasse attendre Sur quoi je suis venu vous prvenir. Et vous avez bien fait, dit la reine mre. Mais que rsoudre ? Tenter un dernier effort. Et qui lessaiera ? Moi. Le roi est-il seul ? Non ! Il est avec M. de Tavannes. Attendez-moi ici. Ou plutt suivez-moi de loin. Catherine se leva aussitt et prit le chemin de la chambre o se tenaient, sur des tapis de Turquie et des coussins de velours, les lvriers favoris du roi. Sur des perchoirs scells dans la muraille taient deux ou trois faucons de choix

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et une petite pie-griche avec laquelle Charles IX samusait voler les petits oiseaux dans le jardin du Louvre et dans ceux des Tuileries, quon commenait btir. Pendant le chemin la reine mre stait arrang un visage ple et plein dangoisse, sur lequel roulait une dernire ou plutt une premire larme. Elle sapprocha sans bruit de Charles IX, qui donnait ses chiens des fragments de gteaux coups en portions pareilles. Mon fils ! dit Catherine avec un tremblement de voix si bien jou quil fit tressaillir le roi. Quavez-vous, madame ? dit le roi en se retournant vivement. Jai, mon fils, rpondit Catherine, que je vous demande la permission de me retirer dans un de vos chteaux, peu mimporte lequel, pourvu quil soit bien loign de Paris. Et pourquoi cela, madame ? demanda Charles IX en fixant sur sa mre son il vitreux qui, dans certaines occasions, devenait si pntrant. Parce que chaque jour je reois de nouveaux outrages de ceux de la religion, parce quaujourdhui je vous ai entendu menacer par les protestants jusque dans votre Louvre, et que je ne veux plus assister de pareils spectacles. Mais enfin, ma mre, dit Charles IX avec une expression pleine de conviction, on leur a voulu tuer leur amiral. Un infme meurtrier leur avait dj assassin le brave M. de Mouy, ces pauvres gens. Mort de ma vie, ma mre ! il faut pourtant une justice dans un royaume. Oh ! soyez tranquille, mon fils, dit Catherine, la justice ne leur manquera point, car si vous la leur refusez, ils se la feront leur manire : sur M. de Guise aujourdhui, sur moi demain, sur vous plus tard. Oh ! madame, dit Charles IX laissant percer dans sa voix un premier accent de doute, vous croyez ? Eh ! mon fils, reprit Catherine, sabandonnant tout entire la violence de ses penses, ne savez-vous pas quil ne sagit plus de la mort de M. Franois de Guise ou de celle de M. lamiral, de la religion protestante ou de la religion catholique, mais tout simplement de la substitution du fils dAntoine de Bourbon au fils de Henri II ? Allons, allons, ma mre, voici que vous retombez encore dans vos exagrations habituelles ! dit le roi. Quel est donc votre avis, mon fils ? Dattendre, ma mre ! dattendre. Toute la sagesse humaine est dans ce seul mot. Le plus grand, le plus fort et le plus adroit surtout est celui qui sait attendre.

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Attendez donc ; mais moi je nattendrai pas. Et sur ce, Catherine fit une rvrence, et, se rapprochant de la porte, sapprta reprendre le chemin de son appartement. Charles IX larrta. Enfin, que faut-il donc faire, ma mre ! dit-il, car je suis juste avant toute chose, et je voudrais que chacun ft content de moi. Catherine se rapprocha. Venez, monsieur le comte, dit-elle Tavannes, qui caressait la piegriche du roi, et dites au roi ce qu votre avis il faut faire. Votre Majest me permet-elle ? demanda le comte. Dis, Tavannes ! dis. Que fait Votre Majest la chasse quand le sanglier revient sur elle ? Mordieu ! monsieur, je lattends de pied ferme, dit Charles IX, et je lui perce la gorge avec mon pieu. Uniquement pour lempcher de vous nuire, ajouta Catherine. Et pour mamuser, dit le roi avec un soupir qui indiquait le courage pouss jusqu la frocit ; mais je ne mamuserais pas tuer mes sujets, car enfin, les huguenots sont mes sujets aussi bien que les catholiques. Alors, Sire, dit Catherine, vos sujets les huguenots feront comme le sanglier qui on ne met pas un pieu dans la gorge : ils dcoudront votre trne. Bah ! vous croyez, madame, dit le roi dun air qui indiquait quil najoutait pas grande foi aux prdictions de sa mre. Mais navez-vous pas vu aujourdhui M. de Mouy et les siens ? Oui, je les ai vus, puisque je les quitte ; mais que ma-t-il demand qui ne soit pas juste ? Il ma demand la mort du meurtrier de son pre et de lassassin de lamiral ! Est-ce que nous navons pas puni M. de Montgommery de la mort de mon pre et de votre poux, quoique cette mort ft un simple accident ? Cest bien, Sire, dit Catherine pique, nen parlons plus. Votre Majest est sous la protection du Dieu qui lui donna la force, la sagesse et la confiance ; mais moi, pauvre femme, que Dieu abandonne sans doute cause de mes pchs, je crains et je cde. Et sur ce, Catherine salua une seconde fois et sortit, faisant signe au duc de Guise, qui sur ces entrefaites tait entr, de demeurer sa place pour tenter encore un dernier effort. Charles IX suivit des yeux sa mre, mais sans la rappeler cette fois ; puis il se mit caresser ses chiens en sifflant un air de chasse. Tout coup il sinterrompit. Ma mre est bien un esprit royal, dit-il ; en vrit elle ne doute de rien. Allez donc, dun propos dlibr, tuer quelques douzaines de

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huguenots, parce quils sont venus demander justice ! Nest-ce pas leur droit aprs tout ? Quelques douzaines, murmura le duc de Guise. Ah ! vous tes l, monsieur ! dit le roi faisant semblant de lapercevoir pour la premire fois ; oui, quelques douzaines ; le beau dchet ! Ah ! si quelquun venait me dire : Sire, vous serez dbarrass de tous vos ennemis la fois, et demain il nen restera pas un pour vous reprocher la mort des autres, ah ! alors, je ne dis pas ! Et bien, Sire. Tavannes, interrompit le roi, vous fatiguez Margot, remettez-la au perchoir. Ce nest pas une raison, parce quelle porte le nom de ma sur la reine de Navarre, pour que tout le monde la caresse. Tavannes remit la pie sur son bton, et samusa rouler et drouler les oreilles dun lvrier. Mais, Sire, reprit le duc de Guise, si lon disait Votre Majest : Sire, Votre Majest sera dlivre demain de tous ses ennemis. Et par lintercession de quel saint ferait-on ce miracle ? Sire, nous sommes aujourdhui le 24 aot, ce serait donc par lintercession de saint Barthlemy. Un beau saint, dit le roi, qui sest laiss corcher tout vif ! Tant mieux ! plus il a souffert, plus il doit avoir gard rancune ses bourreaux. Et cest vous, mon cousin, dit le roi, cest vous qui avec votre jolie petite pe poigne dor, tuerez dici demain dix mille huguenots ! Ah ! ah ! ah ! mort de ma vie ! que vous tes plaisant, monsieur de Guise ! Et le roi clata de rire, mais dun rire si faux, que lcho de la chambre le rpta dun ton lugubre. Sire, un mot, un seul, poursuivit le duc tout en frissonnant malgr lui au bruit de ce rire qui navait rien dhumain. Un signe, et tout est prt. Jai les Suisses, jai onze cents gentilshommes, jai les chevau-lgers, jai les bourgeois : de son ct, Votre Majest a ses gardes, ses amis, sa noblesse catholique Nous sommes vingt contre un. Eh bien, puisque vous tes si fort, mon cousin, pourquoi diable venez-vous me rebattre les oreilles de cela ? Faites sans moi, faites ! Et le roi se retourna vers ses chiens. Alors la portire se souleva et Catherine reparut. Tout va bien, dit-elle au duc, insistez, il cdera. Et la portire retomba sur Catherine sans que Charles IX la vt ou du moins fit semblant de la voir.

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Mais encore, dit le duc de Guise, faut-il que je sache si en agissant comme je le dsire, je serai agrable Votre Majest. En vrit, mon cousin Henri, vous me plantez le couteau sur la gorge ; mais je rsisterai, mordieu ! ne suis-je donc pas le roi ? Non, pas encore, Sire ; mais, si vous voulez, vous le serez demain. Ah ! continua Charles IX, on tuerait donc aussi le roi de Navarre, le prince de Cond dans mon Louvre ! Ah ! Puis il ajouta dune voix peine intelligible : Dehors, je ne dis pas. Sire, scria le duc, ils sortent ce soir pour faire dbauche avec le duc dAlenon, votre frre. Tavannes, dit le roi avec une impatience admirablement bien joue, ne voyez-vous pas que vous taquinez mon chien ! Viens, Acton, viens. Et Charles IX sortit sans en vouloir couter davantage, et rentra chez lui en laissant Tavannes et le duc de Guise presque aussi incertains quauparavant. Cependant une scne dun autre genre se passait chez Catherine, qui, aprs avoir donn au duc de Guise le conseil de tenir bon, tait rentre dans son appartement, o elle avait trouv runies les personnes qui, dordinaire, assistaient son coucher. son retour Catherine avait la figure aussi riante quelle tait dcompose son dpart. Peu peu elle congdia de son air le plus agrable ses femmes et ses courtisans ; il ne resta bientt prs delle que madame Marguerite, qui, assise sur un coffre prs de la fentre ouverte, regardait le ciel, absorbe dans ses penses. Deux ou trois fois, en se retrouvant seule avec sa fille, la reine mre ouvrit la bouche pour parler, mais chaque fois une sombre pense refoula au fond de sa poitrine les mots prts schapper de ses lvres. Sur ces entrefaites, la portire se souleva et Henri de Navarre parut. La petite levrette, qui dormait sur le trne, bondit et courut lui. Vous ici, mon fils ! dit Catherine en tressaillant, est-ce que vous soupez au Louvre ? Non, madame, rpondit Henri, nous battons la ville ce soir avec MM. dAlenon et de Cond. Je croyais presque les trouver occups vous faire la cour. Catherine sourit. Allez, messieurs, dit-elle, allez Les hommes sont bien heureux de pouvoir courir ainsi Nest-ce pas, ma fille ? Cest vrai, rpondit Marguerite, cest une si belle et si douce chose que la libert.

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Cela veut-il dire que jenchane la vtre, madame ? dit Henri en sinclinant devant sa femme. Non, monsieur ; aussi ce nest pas moi que je plains, mais la condition des femmes en gnral. Vous allez peut-tre voir M. lamiral, mon fils ? dit Catherine. Oui, peut-tre. Allez-y ; ce sera dun bon exemple, et demain vous me donnerez de ses nouvelles. Jirai donc, madame, puisque vous approuvez cette dmarche. Moi, dit Catherine, je napprouve rien Mais qui va l ? Renvoyez, renvoyez. Henri fit un pas vers la porte pour excuter lordre de Catherine ; mais au mme instant la tapisserie se souleva, et madame de Sauve montra sa tte blonde. Madame, dit-elle, cest Ren le parfumeur, que Votre Majest a fait demander. Catherine lana un regard aussi prompt que lclair sur Henri de Navarre. Le jeune prince rougit lgrement, puis presque aussitt plit dune manire effrayante. En effet, on venait de prononcer le nom de lassassin de sa mre. Il sentit que son visage trahissait son motion, et alla sappuyer sur la barre de la fentre. La petite levrette poussa un gmissement. Au mme instant deux personnes entraient, lune annonce et lautre qui navait pas besoin de ltre. La premire tait Ren, le parfumeur, qui sapprocha de Catherine avec toutes les obsquieuses civilits des serviteurs florentins ; il tenait une bote, quil ouvrit, et dont on vit tous les compartiments remplis de poudres et de flacons. La seconde tait madame de Lorraine, sur ane de Marguerite. Elle entra par une petite porte drobe qui donnait dans le cabinet du roi et, toute ple et toute tremblante, esprant ntre point aperue de Catherine qui examinait avec madame de Sauve le contenu de la bote apporte par Ren, elle alla sasseoir ct de Marguerite, prs de laquelle le roi de Navarre se tenait debout, la main sur le front, comme un homme qui cherche se remettre dun blouissement. En ce moment Catherine se retourna. Ma fille, dit-elle Marguerite, vous pouvez-vous retirer chez vous. Mon fils, dit-elle, vous pouvez aller vous amuser par la ville. Marguerite se leva, et Henri se retourna moiti. Madame de Lorraine saisit la main de Marguerite.

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Ma sur, lui dit-elle tout bas et avec volubilit, au nom de M. de Guise, qui vous sauve comme vous lavez sauv, ne sortez pas dici, nallez pas chez vous ! Hein ! que dites-vous, Claude ? demanda Catherine en se retournant. Rien, ma mre. Vous avez parl tout bas Marguerite. Pour lui souhaiter le bonsoir seulement, madame, et pour lui dire mille choses de la part de la duchesse de Nevers. Et o est-elle, cette belle duchesse ? Prs de son beau-frre M. de Guise. Catherine regarda les deux femmes de son il souponneux, et fronant le sourcil : Venez , Claude ! dit la reine mre. Claude obit. Catherine lui saisit la main. Que lui avez-vous dit ? indiscrte que vous tes ! murmura-t-elle en serrant le poignet de sa fille la faire crier. Madame, dit sa femme Henri, qui, sans entendre, navait rien perdu de la pantomime de la reine, de Claude et de Marguerite ; madame, me ferez-vous lhonneur de me donner votre main baiser ? Marguerite lui tendit une main tremblante. Que vous a-t-elle dit ? murmura Henri en se baissant pour rapprocher ses lvres de cette main. De ne pas sortir. Au nom du Ciel, ne sortez pas non plus ! Ce ne fut quun clair ; mais la lueur de cet clair, si rapide quelle ft, Henri devina tout un complot. Ce nest pas le tout, dit Marguerite ; voici une lettre quun gentilhomme provenal a apporte. M. de La Mole ? Oui. Merci, dit-il en prenant la lettre et en la serrant dans son pourpoint. Et passant devant sa femme perdue, il alla appuyer sa main sur lpaule du Florentin. Eh bien, matre Ren, dit-il, comment vont les affaires commerciales ? Mais assez bien, Monseigneur, assez bien, rpondit lempoisonneur avec son perfide sourire. Je le crois bien, dit Henri, quand on est comme vous le fournisseur de toutes les ttes couronnes de France et de ltranger. Except de celle du roi de Navarre, rpondit effrontment le Florentin.

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Ventre-saint-gris ! matre Ren, dit Henri, vous avez raison ; et cependant ma pauvre mre, qui achetait aussi chez vous, vous a recommand moi en mourant, matre Ren. Venez me voir demain ou aprsdemain en mon appartement et apportez-moi vos meilleures parfumeries. Ce ne sera point mal vu, dit en souriant Catherine, car on dit Que jai le gousset fin, reprit Henri en riant ; qui vous a dit cela, ma mre ? est-ce Margot ? Non, mon fils, dit Catherine, cest madame de Sauve. En ce moment madame la duchesse de Lorraine, qui, malgr les efforts quelle faisait, ne pouvait se contenir, clata en sanglots. Henri ne se retourna mme pas. Ma sur, scria Marguerite en slanant vers Claude, quavezvous ? Rien, dit Catherine en passant entre les deux jeunes femmes, rien : elle a cette fivre nerveuse que Mazille lui recommande de traiter avec des aromates. Et elle serra de nouveau et avec plus de vigueur encore que la premire fois le bras de sa fille ane ; puis, se retournant vers la cadette : , Margot, dit-elle, navez-vous pas entendu que, dj, je vous ai invite vous retirer chez vous ? Si cela ne suffit pas, je vous lordonne. Pardonnez-moi, madame, dit Marguerite tremblante et ple, je souhaite une bonne nuit Votre Majest. Et jespre que votre souhait sera exauc. Bonsoir, bonsoir. Marguerite se retira toute chancelante en cherchant vainement rencontrer un regard de son mari, qui ne se retourna pas mme de son ct. Il se fit un instant de silence pendant lequel Catherine demeura les yeux fixs sur la duchesse de Lorraine, qui de son ct, sans parler, regardait sa mre les mains jointes. Henri tournait le dos, mais voyait la scne dans une glace, tout en ayant lair de friser sa moustache avec une pommade que venait de lui donner Ren. Et vous, Henri, dit Catherine, sortez-vous toujours ? Ah ! oui ! cest vrai ! scria le roi de Navarre. Ah ! par ma foi ! joubliais que le duc dAlenon et le prince de Cond mattendent : ce sont ces admirables parfums qui menivrent et, je crois, me font perdre la mmoire. Au revoir, madame. Au revoir ! Demain, vous mapprendrez des nouvelles de lamiral, nest ce pas ? Je naurai garde dy manquer. Eh bien, Phb ! quy a-t-il ? Phb ! dit la reine mre avec impatience.

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Rappelez-la, madame, dit le Barnais, car elle ne veut pas me laisser sortir. La reine mre se leva, prit la petite chienne par son collier et la retint, tandis que Henri sloignait le visage aussi calme et aussi riant que sil net pas senti au fond de son cur quil courait danger de mort. Derrire lui, la petite chienne lche par Catherine de Mdicis slana pour le rejoindre ; mais la porte tait referme, et elle ne put que glisser son museau allong sous la tapisserie en poussant un hurlement lugubre et prolong. Maintenant, Charlotte, dit Catherine madame de Sauve, va chercher M. de Guise et Tavannes, qui sont dans mon oratoire, et reviens avec eux pour tenir compagnie la duchesse de Lorraine qui a ses vapeurs.

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Chapitre

La nuit du 24 aot 1572


Lorsque La Mole et Coconnas eurent achev leur maigre souper, car les volailles de lhtellerie de la Belle-toile ne flambaient que sur lenseigne, Coconnas fit pivoter sa chaise sur un de ses quatre pieds, tendit les jambes, appuya son coude sur la table, et dgustant un dernier verre de vin : Est-ce que vous allez vous coucher incontinent, monsieur de la Mole ? demanda-t-il. Ma foi ! jen aurais grande envie, monsieur, car il est possible quon vienne me rveiller dans la nuit. Et moi aussi, dit Coconnas ; mais il me semble, en ce cas, quau lieu de nous coucher et de faire attendre ceux qui doivent nous envoyer chercher, nous ferions mieux de demander des cartes et de jouer. Cela fait quon nous trouverait tout prpars. Jaccepterais volontiers la proposition, monsieur ; mais pour jouer je possde bien peu dargent ; peine si jai cent cus dor dans ma valise ; et encore, cest tout mon trsor. Maintenant, cest moi de faire fortune avec cela. Cent cus dor ! scria Coconnas, et vous vous plaignez ! Mordi ! mais moi, monsieur, je nen ai que six. Allons donc, reprit La Mole, je vous ai vu tirer de votre poche une bourse qui ma paru non seulement fort ronde, mais on pourrait mme dire quelque peu boursoufle. Ah ! ceci, dit Coconnas, cest pour teindre une ancienne dette que je suis oblig de payer un vieil ami de mon pre que je souponne dtre comme vous tant soit peu huguenot. Oui, il y a l cent nobles la rose, continua Coconnas en frappant sur sa poche ; mais ces cent nobles la rose appartiennent matre Mercandon ; quant mon patrimoine personnel, il se borne, comme je vous lai dit, six cus. Comment jouer, alors ?

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Et cest prcisment cause de cela que je voulais jouer. Dailleurs, il mtait venu une ide. Laquelle ? Nous venons tous deux Paris dans un mme but ? Oui. Nous avons chacun un protecteur puissant ? Oui. Vous comptez sur le vtre comme je compte sur le mien ? Oui. Eh bien, il mtait venu dans la pense de jouer dabord notre argent, puis la premire faveur qui nous arrivera, soit de la cour, soit de notre matresse En effet, cest fort ingnieux ! dit La Mole en souriant ; mais javoue que je ne suis pas assez joueur pour risquer ma vie tout entire sur un coup de cartes ou de ds, car de la premire faveur qui nous arrivera vous et moi dcoulera probablement notre vie tout entire. Eh bien, laissons donc l la premire faveur de la cour, et jouons la premire faveur de notre matresse. Je ny vois quun inconvnient, dit La Mole. Lequel ? Cest que je nai point de matresse, moi. Ni moi non plus ; mais je compte bien ne pas tarder en avoir une ! Dieu merci ! on nest point taill de faon manquer de femmes. Aussi, comme vous dites, nen manquerez-vous point, monsieur de Coconnas ; mais, comme je nai point la mme confiance dans mon toile amoureuse, je crois que ce serait vous voler que de mettre mon enjeu contre le vtre. Jouons donc jusqu concurrence de vos six cus, et, si vous les perdiez par malheur et que vous voulussiez continuer le jeu, eh bien, vous tes gentilhomme, et votre parole vaut de lor. la bonne heure ! scria Coconnas, et voil qui est parler ; vous avez raison, monsieur, la parole dun gentilhomme vaut de lor, surtout quand ce gentilhomme a du crdit la cour. Aussi, croyez que je ne me hasarderais pas trop en jouant contre vous la premire faveur que je devrais recevoir. Oui, sans doute, vous pouvez la perdre ; mais moi, je ne pourrais pas la gagner ; car, tant au roi de Navarre, je ne puis rien tenir de M. le duc de Guise. Ah ! parpaillot ! murmura lhte tout en fourbissant son vieux casque, je tavais donc bien flair. Et il sinterrompit pour faire le signe de la croix.

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Ah , dcidment, reprit Coconnas en battant les cartes que venait de lui apporter le garon, vous en tes donc ? De quoi ? De la religion. Moi ? Oui, vous. Eh bien ! mettez que jen sois ! dit La Mole en souriant. Avez-vous quelque chose contre nous ? Oh ! Dieu merci, non ; cela mest bien gal. Je hais profondment la huguenoterie, mais je ne dteste pas les huguenots, et puis cest la mode. Oui, rpliqua La Mole en riant, tmoin larquebusade de M. lamiral ! Jouerons-nous aussi des arquebusades ? Comme vous voudrez, dit Coconnas ; pourvu que je joue, peu mimporte quoi. Jouons donc, dit La Mole en ramassant ses cartes et en les rangeant dans sa main. Oui, jouez et jouez de confiance ; car, duss-je perdre cent cus dor comme les vtres, jaurai demain matin de quoi les payer. La fortune vous viendra donc en dormant ? Non, cest moi qui irai la trouver. O cela, dites-moi ? jirai avec vous ! Au Louvre. Vous y retournez cette nuit ? Oui, cette nuit jai une audience particulire du grand duc de Guise. Depuis que Coconnas avait parl daller chercher fortune au Louvre, La Hurire stait interrompu de fourbir sa salade et stait venu placer derrire la chaise de La Mole, de manire que Coconnas seul le pt voir, et de l il lui faisait des signes que le Pimontais, tout son jeu et sa conversation, ne remarquait pas. Eh bien, voil qui est miraculeux ! dit La Mole, et vous aviez raison de dire que nous tions ns sous une mme toile. Moi aussi jai rendezvous au Louvre cette nuit ; mais ce nest pas avec le duc de Guise, moi, cest avec le roi de Navarre. Avez-vous un mot dordre, vous ? Oui. Un signe de ralliement ? Non. Eh bien, jen ai un, moi. Mon mot dordre est ces paroles du Pimontais, La Hurire fit un geste si expressif, juste au moment o lindiscret gentilhomme relevait la tte, que Coconnas sarrta ptrifi

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bien plus de ce geste encore que du coup par lequel il venait de perdre trois cus. En voyant ltonnement qui se peignait sur le visage de son partner, La Mole se retourna ; mais il ne vit pas autre chose que son hte derrire lui, les bras croiss et coiff de la salade quil lui avait vu fourbir linstant auparavant. Quavez-vous donc ? dit La Mole Coconnas. Coconnas regardait lhte et son compagnon sans rpondre, car il ne comprenait rien aux gestes redoubls de matre La Hurire. La Hurire vit quil devait venir son secours : Cest que, dit-il rapidement, jaime beaucoup le jeu, moi, et comme je mtais approch pour voir le coup sur lequel vous venez de gagner, monsieur maura vu coiff en guerre, et cela laura surpris de la part dun pauvre bourgeois. Bonne figure, en effet ! scria La Mole en clatant de rire. Eh, monsieur ! rpliqua La Hurire avec une bonhomie admirablement joue et un mouvement dpaule plein du sentiment de son infriorit, nous ne sommes pas des vaillants, nous autres, et nous navons pas la tournure raffine. Cest bon pour les braves gentilshommes comme vous de faire reluire les casques dors et les fines rapires, et pourvu que nous montions exactement notre garde Ah ! ah ! dit La Mole en battant les cartes son tour, vous montez votre garde ? Eh ! mon Dieu, oui, monsieur le comte ; je suis sergent dune compagnie de milice bourgeoise. Et cela dit, tandis que La Mole tait occup donner les cartes, La Hurire se retira en posant un doigt sur ses lvres pour recommander la discrtion Coconnas, plus interdit que jamais. Cette prcaution fut cause sans doute quil perdit le second coup presque aussi rapidement quil venait de perdre le premier. Eh bien, dit La Mole, voil qui fait juste vos six cus ! Voulez-vous votre revanche sur votre fortune future ? Volontiers, dit Coconnas, volontiers. Mais avant de vous engager plus avant, ne me disiez-vous pas que vous aviez rendez-vous avec M. de Guise ? Coconnas tourna ses regards vers la cuisine et vit les gros yeux de La Hurire qui rptaient le mme avertissement. Oui, dit-il ; mais il nest pas encore lheure. Dailleurs, parlons un peu de vous, monsieur de la Mole.

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Nous ferions mieux, je crois, de parler du jeu, mon cher monsieur de Coconnas, car, ou je me trompe fort, ou me voil encore en train de vous gagner six cus. Mordi ! cest la vrit On me lavait toujours dit, que les huguenots avaient du bonheur au jeu. Jai envie de me faire huguenot, le diable memporte ! Les yeux de La Hurire tincelrent comme deux charbons ; mais Coconnas, tout son jeu, ne les aperut pas. Faites, comte, faites, dit La Mole, et quoique la faon dont la vocation vous est venue soit singulire, vous serez le bien reu parmi nous. Coconnas se gratta loreille. Si jtais sr que votre bonheur vient de l, dit-il, je vous rponds bien car, enfin, je ne tiens pas normment la messe, moi, et ds que le roi ny tient pas non plus Et puis cest une si belle religion, dit La Mole, si simple, si pure ! Et puis elle est la mode, dit Coconnas, et puis elle porte bonheur au jeu, car, le diable memporte ! il ny a das que pour vous ; et cependant je vous examine depuis que nous avons les cartes aux mains : vous jouez franc jeu, vous ne trichez pas il faut que ce soit la religion Vous me devez six cus de plus, dit tranquillement La Mole. Ah ! comme vous me tentez ! dit Coconnas, et si cette nuit je ne suis pas content de M. de Guise Eh bien ? Eh bien, demain je vous demande de me prsenter au roi de Navarre ; et, soyez tranquille, si une fois je me fais huguenot, je serai plus huguenot que Luther, que Calvin, que Mlanchthon et que tous les rformistes de la terre. Chut ! dit La Mole, vous allez vous brouiller avec notre hte. Oh ! cest vrai ! dit Coconnas en tournant les yeux vers la cuisine. Mais non, il ne nous coute pas ; il est trop occup en ce moment. Que fait-il donc ? dit La Mole, qui, de sa place, ne pouvait lapercevoir. Il cause avec Le diable memporte ! cest lui ! Qui, lui ? Cette espce doiseau de nuit avec lequel il causait dj quand nous sommes arrivs, lhomme au pourpoint jaune et au manteau amadou. Mordi ! quel feu il y met ! Eh ! dites donc, matre La Hurire ! est-ce que vous faites de la politique, par hasard ?

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Mais cette fois la rponse de matre La Hurire fut un geste si nergique et si imprieux, que, malgr son amour pour le carton peint, Coconnas se leva et alla lui. Quavez-vous donc ? demanda La Mole. Vous demandez du vin, mon gentilhomme ? dit La Hurire saisissant vivement la main de Coconnas, on va vous en donner. Grgoire ! du vin ces messieurs ! Puis loreille : Silence, lui glissa-t-il, silence, sur votre vie ! et congdiez votre compagnon. La Hurire tait si ple, lhomme jaune si lugubre, que Coconnas ressentit comme un frisson, et se retournant vers La Mole : Mon cher monsieur de la Mole, lui dit-il, je vous prie de mexcuser. Voil cinquante cus que je perds en un tour de main. Je suis en malheur ce soir, et je craindrais de membarrasser. Fort bien, monsieur, fort bien, dit La Mole, votre aise. Dailleurs, je ne suis point fch de me jeter un instant sur mon lit. Matre La Hurire ! Monsieur le comte ? Si lon venait me chercher de la part du roi de Navarre, vous me rveilleriez. Je serai tout habill, et par consquent vite prt. Cest comme moi, dit Coconnas ; pour ne pas faire attendre Son Altesse un seul instant, je vais me prparer le signe. Matre La Hurire, donnez-moi des ciseaux et du papier blanc. Grgoire ! cria La Hurire, du papier blanc pour crire une lettre, des ciseaux pour en tailler lenveloppe ! Ah , dcidment, se dit lui-mme le Pimontais, il se passe ici quelque chose dextraordinaire. Bonsoir, monsieur de Coconnas ! dit La Mole. Et vous, mon hte, faites-moi lamiti de me montrer le chemin de ma chambre. Bonne chance, notre ami ! Et La Mole disparut dans lescalier tournant, suivi de La Hurire. Alors lhomme mystrieux saisit son tour le bras de Coconnas, et, lattirant lui, il lui dit avec volubilit : Monsieur, vous avez failli rvler cent fois un secret duquel dpend le sort du royaume. Dieu a voulu que votre bouche ft ferme temps. Un mot de plus, et jallais vous abattre dun coup darquebuse. Maintenant nous sommes seuls, heureusement, coutez. Mais qui tes-vous, pour me parler avec ce ton de commandement ? demanda Coconnas.

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Avez-vous, par hasard, entendu parler du sire de Maurevel ? Le meurtrier de lamiral ? Et du capitaine de Mouy. Oui, sans doute. Eh bien, le sire de Maurevel, cest moi. Oh ! oh ! fit Coconnas. coutez-moi donc. Mordi ! Je crois bien que je vous coute. Chut ! fit le sire de Maurevel en portant son doigt sa bouche. Coconnas demeura loreille tendue. On entendit en ce moment lhte refermer la porte dune chambre, puis la porte du corridor, y mettre les verrous, et revenir prcipitamment du ct des deux interlocuteurs. Il offrit alors un sige Coconnas, un sige Maurevel, et en prenant un troisime pour lui : Tout est bien clos, dit-il, monsieur de Maurevel, vous pouvez parler. Onze heures sonnaient en Saint-Germain-lAuxerrois. Maurevel compta lun aprs lautre chaque battement de marteau qui retentissait vibrant et lugubre dans la nuit, et quand le dernier se fut teint dans lespace : Monsieur, dit-il en se retournant vers Coconnas tout hriss laspect des prcautions que prenaient les deux hommes, monsieur, tesvous bon catholique ? Mais je le crois, rpondit Coconnas. Monsieur, continua Maurevel, tes-vous dvou au roi ? De cur et dme. Je crois mme que vous moffensez, monsieur, en madressant une pareille question. Nous naurons pas de querelle l-dessus ; seulement, vous allez nous suivre. O cela ? Peu vous importe. Laissez-vous conduire. Il y va de votre fortune et peut-tre de votre vie. Je vous prviens, monsieur, qu minuit jai affaire au Louvre. Cest justement l que nous allons. M. de Guise my attend. Nous aussi. Mais jai un mot de passe particulier, continua Coconnas un peu mortifi de partager lhonneur de son audience avec le sire de Maurevel et matre La Hurire. Nous aussi.

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Mais jai un signe de reconnaissance. Maurevel sourit, tira de dessous son pourpoint une poigne de croix en toffe blanche, en donna une La Hurire, une Coconnas, et en prit une pour lui. La Hurire attacha la sienne son casque, Maurevel en fit autant de la sienne son chapeau. Oh ! dit Coconnas stupfait, le rendez-vous, le mot dordre, le signe de ralliement, cest donc pour tout le monde ? Oui, monsieur ; cest--dire pour tous les bons catholiques. Il y a fte au Louvre alors, banquet royal, nest-ce pas ? scria Coconnas, et lon en veut exclure ces chiens de huguenots ? Bon ! bien ! merveille ! Il y a assez longtemps quils y paradent. Oui, il y a fte au Louvre, dit Maurevel, il y a banquet royal, et les huguenots y seront convis Il y a plus, ils seront les hros de la fte, ils paieront le banquet, et, si vous voulez bien tre des ntres, nous allons commencer par aller inviter leur principal champion, leur Gdon, comme ils disent. M. lamiral ? scria Coconnas. Oui, le vieux Gaspard, que jai manqu comme un imbcile, quoique jaie tir sur lui avec larquebuse mme du roi. Et voil pourquoi, mon gentilhomme, je fourbissais ma salade, jaffilais mon pe et je repassais mes couteaux, dit dune voix stridente matre La Hurire travesti en guerre. ces mots, Coconnas frissonna et devint fort ple, car il commenait comprendre. Quoi, vraiment ! scria-t-il, cette fte, ce banquet cest on va Vous avez t bien long deviner, monsieur, dit Maurevel, et lon voit bien que vous ntes pas fatigu comme nous des insolences de ces hrtiques. Et vous prenez sur vous, dit-il, daller chez lamiral, et de ? Maurevel sourit, et attirant Coconnas contre la fentre : Regardez, dit-il ; voyez-vous, sur la petite place, au bout de la rue, derrire lglise, cette troupe qui se range silencieusement dans lombre ? Oui. Les hommes qui composent cette troupe ont, comme matre La Hurire, vous et moi, une croix au chapeau. Eh bien ? Eh bien, ces hommes, cest une compagnie de Suisses des petits cantons, commands par Toquenot ; vous savez que messieurs des petits cantons sont les compres du roi. Oh ! oh ! fit Coconnas.

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Maintenant, voyez cette troupe de cavaliers qui passe sur le quai ; reconnaissez-vous son chef ? Comment voulez-vous que je le reconnaisse ? dit Coconnas tout frmissant, je suis Paris de ce soir seulement. Eh bien, cest celui avec qui vous avez rendez-vous minuit au Louvre. Voyez, il va vous y attendre. Le duc de Guise ? Lui-mme. Ceux qui lescortent sont Marcel, ex-prvt des marchands, et J. Choron, prvt actuel. Les deux derniers vont mettre sur pied leurs compagnies de bourgeois ; et tenez, voici le capitaine du quartier qui entre dans la rue : regardez bien ce quil va faire. Il heurte chaque porte. Mais quy a-t-il donc sur les portes auxquelles il heurte ? Une croix blanche, jeune homme ; une croix pareille celle que nous avons nos chapeaux. Autrefois on laissait Dieu le soin de distinguer les siens ; aujourdhui nous sommes plus civiliss, et nous lui pargnons cette besogne. Mais chaque maison laquelle il frappe souvre, et de chaque maison sortent des bourgeois arms. Il frappera la ntre comme aux autres, et nous sortirons notre tour. Mais, dit Coconnas, tout ce monde sur pied pour aller tuer un vieil huguenot ! Mordi ! cest honteux ! cest une affaire dgorgeurs et non de soldats ! Jeune homme, dit Maurevel, si les vieux vous rpugnent, vous pourrez en choisir de jeunes. Il y en aura pour tous les gots. Si vous mprisez les poignards, vous pourrez vous servir de lpe ; car les huguenots ne sont pas gens se laisser gorger sans se dfendre, et, vous le savez, les huguenots, jeunes ou vieux, ont la vie dure. Mais on les tuera donc tous, alors ? scria Coconnas. Tous. Par ordre du roi ? Par ordre du roi et de M. de Guise. Et quand cela ? Quand vous entendrez la cloche de Saint-Germain-lAuxerrois. Ah ! cest donc pour cela que cet aimable Allemand, qui est M. de Guise comment lappelez-vous donc ? M. de Besme ? Justement. Cest donc pour cela que M. de Besme me disait daccourir au premier coup de tocsin ?

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Vous avez donc vu M. de Besme ? Je lai vu et je lui ai parl. O cela ? Au Louvre. Cest lui qui ma fait entrer, qui ma donn le mot dordre, qui ma Regardez. Mordi ! cest lui-mme. Voulez-vous lui parler ? Sur mon me ! je nen serais pas fch. Maurevel ouvrit doucement la fentre. Besme, en effet, passait avec une vingtaine dhommes. Guise et Lorraine ! dit Maurevel. Besme se retourna, et, comprenant que ctait lui quon avait affaire, il sapprocha. Ah ! ah ! ctre fous, monsir de Maurefel. Oui, cest moi ; que cherchez-vous ? Jy cherche lauperge de la Belle-toile, pour brvenir un certain monsir Gogonnas. Me voici, monsieur de Besme ! dit le jeune homme. Ah ! pon, ah ! pien Vous tes brt ? Oui. Que faut-il faire ? Ce que vous tira monsir de Maurefel. Ctre un bon gatholique. Vous lentendez ? dit Maurevel. Oui, rpondit Coconnas. Mais vous, monsieur de Besme, o allezvous ? Moi ? dit de Besme en riant Oui, vous ? Moi, je fas tire un betit mot lamiral. Dites-lui-en deux, sil le faut, dit Maurevel, et que cette fois, sil se relve du premier, il ne se relve pas du second. Soyez dranguille, monsir de Maurefel, soyez dranguille, et tressezmoi pien ce cheune homme-l. Oui, oui, nayez pas de crainte, les Coconnas sont de fins limiers, et bons chiens chassent de race. Atieu ! Allez. Et fous ? Commencez toujours la chasse, nous arriverons pour la cure. De Besme sloigna et Maurevel ferma la fentre.

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Vous lentendez, jeune homme ? dit Maurevel ; si vous avez quelque ennemi particulier, quand il ne serait pas tout fait huguenot, mettez-le sur la liste, et il passera avec les autres. Coconnas, plus tourdi que jamais de tout ce quil voyait et de tout ce quil entendait, regardait tour tour lhte, qui prenait des poses formidables, et Maurevel, qui tirait tranquillement un papier de sa poche. Quant moi, voil ma liste, dit-il ; trois cents. Que chaque bon catholique fasse, cette nuit, la dixime partie de la besogne que je ferai, et il ny aura plus demain un seul hrtique dans le royaume ! Chut ! dit La Hurire. Quoi ? rptrent ensemble Coconnas et Maurevel. On entendit vibrer le premier coup de beffroi Saint-GermainlAuxerrois. Le signal ! scria Maurevel. Lheure est donc avance ? Ce ntait que pour minuit, mavait-on dit Tant mieux ! Quand il sagit de la gloire de Dieu et du roi, mieux vaut les horloges qui avancent que celles qui retardent. En effet, on entendit tinter lugubrement la cloche de lglise. Bientt un premier coup de feu retentit, et presque aussitt la lueur de plusieurs flambeaux illumina comme un clair la rue de lArbre-Sec. Coconnas passa sur son front sa main humide de sueur. Cest commenc, scria Maurevel, en route ! Un moment, un moment ! dit lhte ; avant de nous mettre en campagne, assurons-nous du logis, comme on dit la guerre. Je ne veux pas quon gorge ma femme et mes enfants pendant que je serai dehors : il y a un huguenot ici. M. de La Mole ? scria Coconnas avec un soubresaut. Oui ! le parpaillot sest jet dans la gueule du loup. Comment ! dit Coconnas, vous vous attaqueriez votre hte ? Cest son intention surtout que jai repass ma rapire. Oh ! oh ! fit le Pimontais en fronant le sourcil. Je nai jamais tu personne que mes lapins, mes canards et mes poulets, rpliqua le digne aubergiste ; je ne sais donc trop comment my prendre pour tuer un homme. Eh bien, je vais mexercer sur celui-l. Si je fais quelque gaucherie, au moins personne ne sera l pour se moquer de moi. Mordi, cest dur ! objecta Coconnas. M. de La Mole est mon compagnon, M. de La Mole a soup avec moi, M. de La Mole a jou avec moi. Oui, mais M. de La Mole est un hrtique, dit Maurevel. M.

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de La Mole est condamn ; et si nous ne le tuons pas, dautres le tueront. Sans compter, dit lhte, quil vous a gagn cinquante cus. Cest vrai, dit Coconnas, mais loyalement, jen suis sr. Loyalement ou non, il vous faudra toujours le payer ; tandis que, si je le tue, vous tes quitte. Allons, allons ! dpchons, messieurs, scria Maurevel ; une arquebusade, un coup de rapire, un coup de marteau, un coup de chenet, un coup de ce que vous voudrez ; mais finissons-en, si vous voulez arriver temps, comme nous avons promis, pour aider M. de Guise chez lamiral. Coconnas soupira. Jy cours ! scria La Hurire, attendez-moi. Mordi ! scria Coconnas, il va faire souffrir ce pauvre garon, et le voler peut-tre. Je veux tre l pour lachever, sil est besoin, et empcher quon ne touche son argent. Et m par cette heureuse ide, Coconnas monta lescalier derrire matre La Hurire, quil eut bientt rejoint ; car, mesure quil montait, par un effet de la rflexion sans doute, La Hurire ralentissait le pas. Au moment o il arrivait la porte, toujours suivi de Coconnas, plusieurs coups de feu retentirent dans la rue. Aussitt on entendit La Mole sauter de son lit et le plancher crier sous ses pas. Diable ! murmura La Hurire un peu troubl, il est rveill, je crois ! a men a lair, dit Coconnas. Et il va se dfendre ? Il en est capable. Dites donc, matre La Hurire, sil allait vous tuer, a serait drle. Hum ! hum ! fit lhte. Mais, se sentant arm dune bonne arquebuse, il se rassura et enfona la porte dun vigoureux coup de pied. On vit alors La Mole, sans chapeau, mais tout vtu, retranch derrire son lit, son pe entre ses dents et ses pistolets la main. Oh ! oh ! dit Coconnas en ouvrant les narines en vritable bte fauve qui flaire le sang, voil qui devient intressant, matre La Hurire. Allons, allons ! en avant ! Ah ! lon veut massassiner, ce quil parat ! cria La Mole dont les yeux flamboyaient, et cest toi, misrable ? Matre La Hurire ne rpondit cette apostrophe quen abaissant son arquebuse et quen mettant le jeune homme en joue. Mais La Mole avait vu la dmonstration, et, au moment o le coup partit, il se jeta genoux, et la balle passa pardessus sa tte.

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moi ! cria La Mole, moi, monsieur de Coconnas ! moi ! monsieur de Maurevel, moi ! cria La Hurire. Ma foi, monsieur de la Mole ! dit Coconnas, tout ce que je puis dans cette affaire est de ne point me mettre contre vous. Il parat quon tue cette nuit les huguenots au nom du roi. Tirez-vous de l comme vous pourrez. Ah ! tratres ! ah ! assassins ! cest comme cela ! eh bien, attendez. Et La Mole, visant son tour, lcha la dtente dun de ses pistolets. La Hurire, qui ne le perdait pas de vue, eut le temps de se jeter de ct ; mais Coconnas, qui ne sattendait pas cette riposte, resta la place o il tait et la balle lui effleura lpaule. Mordi ! cria-t-il en grinant des dents, jen tiens ; nous deux donc ! puisque tu le veux. Et, tirant sa rapire, il slana vers La Mole. Sans doute, sil et t seul, La Mole let attendu ; mais Coconnas avait derrire lui matre La Hurire qui rechargeait son arquebuse, sans compter Maurevel qui, pour se rendre linvitation de laubergiste, montait les escaliers quatre quatre. La Mole se jeta donc dans un cabinet, et verrouilla la porte derrire lui. Ah ! schelme ! scria Coconnas furieux, heurtant la porte du pommeau de sa rapire, attends, attends. Je veux te trouer le corps dautant de coups dpe que tu mas gagn dcus ce soir ! Ah ! je viens pour tempcher de souffrir ! ah ! je viens pour quon ne te vole pas, et tu me rcompenses en menvoyant une balle dans lpaule ! attends ! birbonne ! attends ! Sur ces entrefaites, matre La Hurire sapprocha et dun coup de crosse de son arquebuse fit voler la porte en clats. Coconnas slana dans le cabinet, mais il alla donner du nez contre la muraille : le cabinet tait vide et la fentre ouverte. Il se sera prcipit, dit lhte ; et comme nous sommes au quatrime, il est mort. Ou il se sera sauv par le toit de la maison voisine, dit Coconnas en enjambant la barre de la fentre et en sapprtant le suivre sur ce terrain glissant et escarp. Mais Maurevel et La Hurire se prcipitrent sur lui, et le ramenant dans la chambre : tes-vous fou ? scrirent-ils tous deux la fois. Vous allez vous tuer. Bah, dit Coconnas, je suis montagnard, moi, et habitu courir dans les glaciers. Dailleurs, quand un homme ma insult une fois, je

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monterais avec lui jusquau ciel, ou je descendrais avec lui jusquen enfer, quelque chemin quil prt pour y arriver. Laissez-moi faire. Allons donc ! dit Maurevel, ou il est mort, ou il est loin maintenant. Venez avec nous ; et si celui-l vous chappe, vous en trouverez mille autres sa place. Vous avez raison, hurla Coconnas. Mort aux huguenots ! Jai besoin de me venger, et le plus tt sera le mieux. Et tous trois descendirent lescalier comme une avalanche. Chez lamiral ! cria Maurevel. Chez lamiral ! rpta La Hurire. Chez lamiral, donc ! puisque vous le voulez, dit son tour Coconnas. Et tous trois slancrent de lhtel de la Belle-toile, laiss en garde Grgoire et aux autres garons, se dirigeant vers lhtel de lamiral, situ rue de Bthisy ; une flamme brillante et le bruit des arquebusades les guidaient de ce ct. Eh ! qui vient l ? scria Coconnas. Un homme sans pourpoint et sans charpe. Cen est un qui se sauve, dit Maurevel. vous, vous ! vous qui avez des arquebuses, scria Coconnas. Ma foi, non, dit Maurevel ; je garde ma poudre pour meilleur gibier. vous, La Hurire. Attendez, attendez, dit laubergiste en ajustant. Ah ! oui, attendez, scria Coconnas ; et en attendant il va se sauver. Et il slana la poursuite du malheureux quil eut bientt rejoint, car il tait dj bless. Mais au moment o, pour ne pas le frapper par derrire, il lui criait : Tourne, mais tourne donc ! un coup darquebuse retentit, une balle siffla aux oreilles de Coconnas, et le fugitif roula comme un livre atteint dans sa course la plus rapide par le plomb du chasseur. Un cri de triomphe se fit entendre derrire Coconnas ; le Pimontais se retourna, et vit La Hurire agitant son arme. Ah ! cette fois, scria-t-il, jai trenn au moins. Oui, mais vous avez manqu me percer doutre en outre, moi. Prenez garde, mon gentilhomme, prenez garde, cria La Hurire. Coconnas fit un bond en arrire. Le bless stait relev sur un genou ; et, tout entier la vengeance, il allait percer Coconnas de son poignard au moment mme o lavertissement de son hte avait prvenu le Pimontais. Ah ! vipre ! scria Coconnas.

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Et, se jetant sur le bless, il lui enfona trois fois son pe jusqu la garde dans la poitrine. Et maintenant, scria Coconnas laissant le huguenot se dbattre dans les convulsions de lagonie, chez lamiral ! chez lamiral ! Ah ! ah ! mon gentilhomme, dit Maurevel, il parat que vous y mordez. Ma foi, oui, dit Coconnas. Je ne sais pas si cest lodeur de la poudre qui me grise ou la vue du sang qui mexcite, mais, mordi ! je prends got la tuerie. Cest comme qui dirait une battue lhomme. Je nai encore fait que des battues lours ou au loup, et sur mon honneur la battue lhomme me parat plus divertissante. Et tous trois reprirent leur course.

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Chapitre

Les massacrs
Lhtel quhabitait lamiral tait, comme nous lavons dit, situ rue de Bthisy. Ctait une grande maison slevant au fond dune cour avec deux ailes en retour sur la rue. Un mur ouvert par une grande porte et par deux petites grilles donnait entre dans cette cour. Lorsque nos trois guisards atteignirent lextrmit de la rue de Bthisy, qui fait suite la rue des Fosss-Saint-Germain-lAuxerrois, ils virent lhtel entour de Suisses, de soldats et de bourgeois en armes ; tous tenaient la main droite ou des pes, ou des piques, ou des arquebuses, et quelques-uns, la main gauche, des flambeaux qui rpandaient sur cette scne un jour funbre et vacillant, lequel, suivant le mouvement imprim, spandait sur le pav, montait le long des murailles ou flamboyait sur cette mer vivante o chaque arme jetait son clair. Tout autour de lhtel et dans les rues Tirechappe, tienne et Bertin-Poire, luvre terrible saccomplissait. De longs cris se faisaient entendre, la mousqueterie ptillait, et de temps en temps quelque malheureux, moiti nu, ple, ensanglant, passait, bondissant comme un daim poursuivi, dans un cercle de lumire funbre o semblait sagiter un monde de dmons. En un instant, Coconnas, Maurevel et La Hurire, signals de loin par leurs croix blanches et accueillis par des cris de bienvenue, furent au plus pais de cette foule haletante et presse comme une meute. Sans doute ils neussent pas pu passer ; mais quelques-uns reconnurent Maurevel et lui firent faire place. Coconnas et La Hurire se glissrent sa suite ; tous trois parvinrent donc se glisser dans la cour. Au centre de cette cour, dont les trois portes taient enfonces, un homme, autour duquel les assassins laissaient un vide respectueux, se tenait debout, appuy sur une rapire nue, et les yeux fixs sur un balcon lev de quinze pieds peu prs et stendant devant la fentre principale de lhtel. Cet homme frappait du pied avec impatience, et de temps en temps se retournait pour interroger ceux qui se trouvaient les plus proches de lui.

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Rien encore, murmura-t-il. Personne Il aura t prvenu, il aura fui. Quen pensez-vous, Du Gast ? Impossible, Monseigneur. Pourquoi pas ? Ne mavez-vous pas dit quun instant avant que nous arrivassions, un homme sans chapeau, lpe nue la main et courant comme sil tait poursuivi, tait venu frapper la porte, et quon lui avait ouvert ? Oui, Monseigneur ; mais presque aussitt M. de Besme est arriv, les portes ont t enfonces, lhtel cern. Lhomme est bien entr, mais coup sr il na pu sortir. Eh ! mais, dit Coconnas La Hurire, est-ce que je me trompe, ou nest-ce pas M. de Guise que je vois l ? Lui-mme, mon gentilhomme. Oui, cest le grand Henri de Guise en personne, qui attend sans doute que lamiral sorte pour lui en faire autant que lamiral en a fait son pre. Chacun a son tour, mon gentilhomme, et, Dieu merci ! cest aujourdhui le ntre. Hol ! Besme ! hol ! cria le duc de sa voix puissante, nest-ce donc point encore fini ? Et, de la pointe de son pe impatiente comme lui, il faisait jaillir des tincelles du pav. En ce moment, on entendit comme des cris dans lhtel, puis des coups de feu, puis un grand mouvement de pieds et un bruit darmes heurtes, auquel succda un nouveau silence. Le duc fit un mouvement pour se prcipiter dans la maison. Monseigneur, Monseigneur, lui dit Du Gast en se rapprochant de lui et en larrtant, votre dignit vous commande de demeurer et dattendre. Tu as raison, Du Gast ; merci ! jattendrai. Mais, en vrit, je meurs dimpatience et dinquitude. Ah ! sil mchappait ! Tout coup le bruit des pas se rapprocha les vitres du premier tage silluminrent de reflets pareils ceux dun incendie. La fentre, sur laquelle le duc avait tant de fois lev les yeux, souvrit ou plutt vola en clats ; et un homme, au visage ple et au cou blanc tout souill de sang, apparut sur le balcon. Besme ! cria le duc ; enfin cest toi ! Eh bien ? eh bien ? Foil, foil ! rpondit froidement lAllemand, qui, se baissant, se releva presque aussitt en paraissant soulever un poids considrable. Mais les autres, demanda impatiemment le duc, les autres, o sontils ? Les autres, ils achfent les autres. Et toi, toi ! quas-tu fait ?

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Moi, fous allez foir ; regulez-vous un beu. Le duc fit un pas en arrire. En ce moment on put distinguer lobjet que Besme attirait lui dun si puissant effort. Ctait le cadavre dun vieillard. Il le souleva au-dessus du balcon, le balana un instant dans le vide, et le jeta aux pieds de son matre. Le bruit sourd de la chute, les flots de sang qui jaillirent du corps et diaprrent au loin le pav, frapprent dpouvante jusquau duc lui-mme ; mais ce sentiment dura peu, et la curiosit fit que chacun savana de quelques pas, et que la lueur dun flambeau vint trembler sur la victime. On distingua alors une barbe blanche, un visage vnrable, et des mains raidies par la mort. Lamiral, scrirent ensemble vingt voix qui ensemble se turent aussitt. Oui, lamiral. Cest bien lui, dit le duc en se rapprochant du cadavre pour le contempler avec une joie silencieuse. Lamiral ! lamiral ! rptrent demi-voix tous les tmoins de cette terrible scne, se serrant les uns contre les autres, et se rapprochant timidement de ce grand vieillard abattu. Ah ! te voil donc, Gaspard ! dit le duc de Guise triomphant ; tu as fait assassiner mon pre, je le venge ! Et il osa poser le pied sur la poitrine du hros protestant. Mais aussitt les yeux du mourant souvrirent avec effort, sa main sanglante et mutile se crispa une dernire fois, et lamiral, sans sortir de son immobilit, dit au sacrilge dune voix spulcrale : Henri de Guise, un jour aussi tu sentiras sur ta poitrine le pied dun assassin. Je nai pas tu ton pre. Sois maudit ! Le duc, ple et tremblant malgr lui, sentit un frisson de glace courir par tout son corps ; il passa la main sur son front comme pour en chasser la vision lugubre ; puis, quand il la laissa retomber, quand il osa reporter la vue sur lamiral, ses yeux staient referms, sa main tait redevenue inerte, et un sang noir panch de sa bouche sur sa barbe blanche avait succd aux terribles paroles que cette bouche venait de prononcer. Le duc releva son pe avec un geste de rsolution dsespre. Eh bien, monsir, lui dit Besme, tes-fous gontent ? Oui, mon brave, oui, rpliqua Henri, car tu as veng Le dugue Franois, nest-ce pas ? La religion, reprit Henri dune voix sourde. Et maintenant, continuat-il en se retournant vers les Suisses, les soldats et les bourgeois qui encombraient la cour et la rue, luvre, mes amis, luvre !

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Eh ! bonjour, monsieur de Besme, dit alors Coconnas sapprochant avec une sorte dadmiration de lAllemand, qui, toujours sur le balcon, essuyait tranquillement son pe. Cest donc vous qui lavez expdi ? cria La Hurire en extase ; comment avez-vous fait cela, mon digne gentilhomme ? Oh ! pien zimblement, pien zimblement : il avre entendu tu pruit, il avre oufert son borte, et moi ly avre pass mon rapir tans le corps lui. Mais ce nest bas le dout, che grois que le Tligny en dient, che lendens grier. En ce moment, en effet, quelques cris de dtresse qui semblaient pousss par une voix de femme se firent entendre ; des reflets rougetres illuminrent une des deux ailes formant galerie. On aperut deux hommes qui fuyaient poursuivis par une longue file de massacreurs. Une arquebusade tua lun ; lautre trouva sur son chemin une fentre ouverte, et, sans mesurer la hauteur, sans sinquiter des ennemis qui lattendaient en bas, il sauta intrpidement dans la cour. Tuez ! tuez ! crirent les assassins en voyant leur victime prte leur chapper. Lhomme se releva en ramassant son pe, qui, dans sa chute, lui tait chappe des mains, prit sa course tte baisse travers les assistants, enculbuta trois ou quatre, en pera un de son pe, et au milieu du feu des pistolades, au milieu des imprcations des soldats furieux de lavoir manqu, il passa comme lclair devant Coconnas, qui lattendait la porte, le poignard la main. Touch ! cria le Pimontais en lui traversant le bras de sa lame fine et aigu. Lche ! rpondit le fugitif en fouettant le visage de son ennemi avec la lame de son pe, faute despace pour lui donner un coup de pointe. Oh ! mille dmons ! scria Coconnas, cest monsieur de la Mole ! Monsieur de la Mole ! rptrent La Hurire et Maurevel. Cest celui qui a prvenu lamiral ! crirent plusieurs soldats. Tue ! tue ! hurla-t-on de tous cts. Coconnas, La Hurire et dix soldats slancrent la poursuite de La Mole, qui, couvert de sang et arriv ce degr dexaltation qui est la dernire rserve de la vigueur humaine, bondissait par les rues, sans autre guide que linstinct. Derrire lui, les pas et les cris de ses ennemis lperonnaient et semblaient lui donner des ailes. Parfois une balle sifflait son oreille et imprimait tout coup sa course, prs de se ralentir, une nouvelle rapidit. Ce ntait plus une respiration, ce ntait plus une haleine qui sortait de sa poitrine, mais un rle sourd, mais un rauque hurlement. La sueur et le sang

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dgouttaient de ses cheveux et coulaient confondus sur son visage. Bientt son pourpoint devint trop serr pour les battements de son cur, et il larracha. Bientt son pe devint trop lourde pour sa main, et il la jeta loin de lui. Parfois il lui semblait que les pas sloignaient et quil tait prs dchapper ses bourreaux ; mais aux cris de ceux-ci, dautres massacreurs qui se trouvaient sur son chemin et plus rapprochs quittaient leur besogne sanglante et accouraient. Tout coup il aperut la rivire coulant silencieusement sa gauche ; il lui sembla quil prouverait, comme le cerf aux abois, un indicible plaisir sy prcipiter, et la force suprme de la raison put seule le retenir. sa droite ctait le Louvre, sombre, immobile, mais plein de bruits sourds et sinistres. Sur le pont-levis entraient et sortaient des casques, des cuirasses, qui renvoyaient en froids clairs les rayons de la lune. La Mole songea au roi de Navarre comme il avait song Coligny : ctaient ses deux seuls protecteurs. Il runit toutes ses forces, regarda le ciel en faisant tout bas le vu dabjurer sil chappait au massacre, fit perdre par un dtour une trentaine de pas la meute qui le poursuivait, piqua droit vers le Louvre, slana sur le pont ple-mle avec les soldats, reut un nouveau coup de poignard qui glissa le long des ctes, et, malgr les cris de : Tue ! tue ! qui retentissaient derrire lui et autour de lui, malgr lattitude offensive que prenaient les sentinelles, il se prcipita comme une flche dans la cour, bondit jusquau vestibule, franchit lescalier, monta deux tages, reconnut une porte et sy appuya en frappant des pieds et des mains. Qui est l ?murmura une voix de femme. Oh ! mon Dieu ! mon Dieu ! murmura La Mole, ils viennent je les entends les voil je les vois Cest moi ! moi ! Qui vous ? reprit la voix. La Mole se rappela le mot dordre. Navarre ! Navarre ! cria-t-il. Aussitt la porte souvrit. La Mole, sans voir, sans remercier Gillonne, fit irruption dans un vestibule, traversa un corridor, deux ou trois appartements, et parvint enfin dans une chambre claire par une lampe suspendue au plafond. Sous des rideaux de velours fleurdelis dor, dans un lit de chne sculpt, une femme moiti nue, appuye sur son bras, ouvrait des yeux fixes dpouvante. La Mole se prcipita vers elle. Madame ! scria-t-il, on tue, on gorge mes frres ; on veut me tuer, on veut mgorger aussi. Ah ! vous tes la reine sauvez-moi. Et il se prcipita ses pieds, laissant sur le tapis une large trace de sang.

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En voyant cet homme ple, dfait, agenouill devant elle, la reine de Navarre se dressa pouvante, cachant son visage entre ses mains et criant au secours. Madame, dit La Mole en faisant un effort pour se relever, au nom du Ciel, nappelez pas, car si lon vous entend, je suis perdu ! Des assassins me poursuivent, ils montaient les degrs derrire moi. Je les entends les voil ! les voil ! Au secours ! rpta la reine de Navarre, hors delle, au secours ! Ah ! cest vous qui mavez tu ! dit La Mole au dsespoir. Mourir par une si belle voix, mourir par une si belle main ! Ah ! jaurais cru cela impossible ! Au mme instant la porte souvrit et une meute dhommes haletants, furieux, le visage tach de sang et de poudre, arquebuses, hallebardes et pes en arrt, se prcipita dans la chambre. leur tte tait Coconnas, ses cheveux roux hrisss, son il bleu ple dmesurment dilat, la joue toute meurtrie par lpe de La Mole, qui avait trac sur les chairs son sillon sanglant : ainsi dfigur, le Pimontais tait terrible voir. Mordi ! cria-t-il, le voil, le voil ! Ah ! cette fois, nous le tenons, enfin ! La Mole chercha autour de lui une arme et nen trouva point. Il jeta les yeux sur la reine et vit la plus profonde piti peinte sur son visage. Alors il comprit quelle seule pouvait le sauver, se prcipita vers elle et lenveloppa dans ses bras. Coconnas fit trois pas en avant, et de la pointe de sa longue rapire troua encore une fois lpaule de son ennemi, et quelques gouttes de sang tide et vermeil diaprrent comme une rose les draps blancs et parfums de Marguerite. Marguerite vit couler le sang, Marguerite sentit frissonner ce corps enlac au sien, elle se jeta avec lui dans la ruelle. Il tait temps. La Mole, au bout de ses forces, tait incapable de faire un mouvement ni pour fuir, ni pour se dfendre. Il appuya sa tte livide sur lpaule de la jeune femme, et ses doigts crisps se cramponnrent, en la dchirant, la fine batiste brode qui couvrait dun flot de gaze le corps de Marguerite. Ah ! madame ! murmura-t-il dune voix mourante, sauvez-moi ! Ce fut tout ce quil put dire. Son il voil par un nuage pareil la nuit de la mort sobscurcit ; sa tte alourdie retomba en arrire, ses bras se dtendirent, ses reins plirent et il glissa sur le plancher dans son propre sang, entranant la reine avec lui.

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En ce moment Coconnas, exalt par les cris, enivr par lodeur du sang, exaspr par la course ardente quil venait de faire, allongea le bras vers lalcve royale. Un instant encore et son pe perait le cur de La Mole, et peut-tre en mme temps celui de Marguerite. laspect de ce fer nu, et peut-tre plutt encore la vue de cette insolence brutale, la fille des rois se releva de toute sa taille et poussa un cri tellement empreint dpouvante, dindignation et de rage, que le Pimontais demeura ptrifi par un sentiment inconnu ; il est vrai que, si cette scne se ft prolonge renferme entre les mmes acteurs, ce sentiment allait se fondre comme neige matinale au soleil davril. Mais tout coup, par une porte cache dans la muraille slana un jeune homme de seize dix-sept ans, vtu de noir, ple et les cheveux en dsordre. Attends, ma sur, attends, cria-t-il, me voil ! me voil ! Franois ! Franois ! mon secours ! dit Marguerite. Le duc dAlenon ! murmura La Hurire en baissant son arquebuse. Mordi, un fils de France ! grommela Coconnas en reculant dun pas. Le duc dAlenon jeta un regard autour de lui. Il vit Marguerite chevele, plus belle que jamais, appuye la muraille, entoure dhommes la fureur dans les yeux, la sueur au front, et lcume la bouche. Misrables ! scria-t-il. Sauvez-moi, mon frre ! dit Marguerite puise. Ils veulent massassiner. Une flamme passa sur le visage ple du duc. Quoiquil ft sans armes, soutenu, sans doute par la conscience de son nom, il savana les poings crisps contre Coconnas et ses compagnons, qui reculrent pouvants devant les clairs qui jaillissaient de ses yeux. Assassinerez-vous ainsi un fils de France ? voyons ! Puis, comme ils continuaient de reculer devant lui : , mon capitaine des gardes, venez ici, et quon me pende tous ces brigands ! Plus effray la vue de ce jeune homme sans armes quil ne let t laspect dune compagnie de retres ou de lansquenets, Coconnas avait dj gagn la porte. La Hurire redescendait les degrs avec des jambes de cerf, les soldats sentrechoquaient et se culbutaient dans le vestibule pour fuir au plus tt, trouvant la porte trop troite compare au grand dsir quils avaient dtre dehors. Pendant ce temps, Marguerite avait instinctivement jet sur le jeune homme vanoui sa couverture de damas, et stait loigne de lui. Quand le dernier meurtrier eut disparu, le duc dAlenon se retourna.

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Ma sur, scria-t-il en voyant Marguerite toute marbre de sang, serais tu blesse ? Et il slana vers sa sur avec une inquitude qui et fait honneur sa tendresse, si cette tendresse net pas t accuse dtre plus grande quil ne convenait un frre. Non, dit-elle, je ne le crois pas, ou, si je le suis, cest lgrement. Mais ce sang, dit le duc en parcourant de ses mains tremblantes tout le corps de Marguerite ; ce sang, do vient-il ? Je ne sais, dit la jeune femme. Un de ces misrables a port la main sur moi, peut-tre tait-il bless. Port la main sur ma sur ! scria le duc. Oh ! si tu me lavais seulement montr du doigt, si tu mavais dit lequel, si je savais o le trouver ! Chut ! dit Marguerite. Et pourquoi ? dit Franois. Parce que si lon vous voyait cette heure dans ma chambre Un frre ne peut-il pas visiter sa sur, Marguerite ? La reine arrta sur le duc dAlenon un regard si fixe et cependant si menaant, que le jeune homme recula. Oui, oui, Marguerite, dit-il, tu as raison, oui, je rentre chez moi. Mais tu ne peux rester seule pendant cette nuit terrible. Veux-tu que jappelle Gillonne ? Non, non, personne ; va-ten, Franois, va-ten par o tu es venu. Le jeune prince obit ; et peine eut-il disparu, que Marguerite, entendant un soupir qui venait de derrire son lit, slana vers la porte du passage secret, la ferma au verrou, puis courut lautre porte, quelle ferma de mme, juste au moment o un gros darchers et de soldats qui poursuivaient dautres huguenots logs dans le Louvre passait comme un ouragan lextrmit du corridor. Alors, aprs avoir regard avec attention autour delle pour voir si elle tait bien seule, elle revint vers la ruelle de son lit, souleva la couverture de damas qui avait drob le corps de La Mole aux regards du duc dAlenon, tira avec effort la masse inerte dans la chambre, et, voyant que le malheureux respirait encore, elle sassit, appuya sa tte sur ses genoux, et lui jeta de leau au visage pour le faire revenir. Ce fut alors seulement que, leau cartant le voile de poussire, de poudre et de sang qui couvrait la figure du bless, Marguerite reconnut en lui ce beau gentilhomme qui, plein dexistence et despoir, tait trois ou quatre heures auparavant venu lui demander sa protection prs du roi de Navarre, et lavait, en la laissant rveuse elle-mme, quitte bloui de sa beaut.

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Marguerite jeta un cri deffroi, car maintenant ce quelle ressentait pour le bless ctait plus que de la piti, ctait de lintrt ; en effet, le bless pour elle ntait plus un simple tranger, ctait presque une connaissance. Sous sa main le beau visage de La Mole reparut bientt tout entier, mais ple, alangui par la douleur ; elle mit avec un frisson mortel et presque aussi ple que lui la main sur son cur, son cur battait encore. Alors elle tendit cette main vers un flacon de sels qui se trouvait sur une table voisine et le lui fit respirer. La Mole ouvrit les yeux. Oh ! mon Dieu ! murmura-t-il, o suis-je ? Sauv ! Rassurez-vous, sauv ! dit Marguerite. La Mole tourna avec effort son regard vers la reine, la dvora un instant des yeux et balbutia : Oh ! que vous tes belle ! Et, comme bloui, il referma aussitt la paupire en poussant un soupir. Marguerite jeta un lger cri. Le jeune homme avait pli encore, si ctait possible ; et elle crut un instant que ce soupir tait le dernier. Oh ! mon Dieu, mon Dieu ! dit-elle, ayez piti de lui ! En ce moment on heurta violemment la porte du corridor. Marguerite se leva moiti, soutenant La Mole par-dessous lpaule. Qui va l ? cria-t-elle. Madame, madame, cest moi, moi ! cria une voix de femme. Moi, la duchesse de Nevers. Henriette ! scria Marguerite. Oh ! il ny a pas de danger, cest une amie, entendez-vous, monsieur ? La Mole fit un effort et se souleva sur un genou. Tchez de vous soutenir tandis que je vais ouvrir la porte, dit la reine. La Mole appuya sa main terre, et parvint garder lquilibre. Marguerite fit un pas vers la porte ; mais elle sarrta tout coup, frmissant deffroi. Ah ! tu nes pas seule ? scria-t-elle en entendant un bruit darmes. Non, je suis accompagne de douze gardes que ma laisss mon beau frre M. de Guise. M. de Guise ! murmura La Mole. Oh ! lassassin ! lassassin ! Silence, dit Marguerite, pas un mot. Et elle regarda tout autour delle pour voir o elle pourrait cacher le bless. Une pe, un poignard ! murmura La Mole. Pour vous dfendre ? inutile ; navez-vous pas entendu ? ils sont douze et vous tes seul.

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Non pas pour me dfendre, mais pour ne pas tomber vivant entre leurs mains. Non, non, dit Marguerite, non, je vous sauverai. Ah ! ce cabinet ! venez, venez. La Mole fit un effort, et soutenu par Marguerite il se trana jusquau cabinet. Marguerite referma la porte derrire lui, et serrant la clef dans son aumnire : Pas un cri, pas une plainte, pas un soupir, lui glissa-t-elle travers le lambris, et vous tes sauv. Puis jetant un manteau de nuit sur ses paules, elle alla ouvrir son amie qui se prcipita dans ses bras. Ah ! dit-elle, il ne vous est rien arriv, nest-ce pas, madame ? Non, rien, dit Marguerite, croisant son manteau pour quon ne vt point les taches de sang qui maculaient son peignoir. Tant mieux, mais en tout cas, comme M. le duc de Guise ma donn douze gardes pour me reconduire son htel, et que je nai pas besoin dun si grand cortge, jen laisse six Votre Majest. Six gardes du duc de Guise valent mieux cette nuit quun rgiment entier des gardes du roi. Marguerite nosa pas refuser ; elle installa ses six gardes dans le corridor, et embrassa la duchesse qui, avec les six autres, regagna lhtel du duc de Guise, quelle habitait en labsence de son mari.

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Chapitre

Les massacreurs
Coconnas navait pas fui, il avait fait retraite. La Hurire navait pas fui, il stait prcipit. Lun avait disparu la manire du tigre, lautre celle du loup. Il en rsulta que La Hurire se trouvait dj sur la place Saint-Germain lAuxerrois, que Coconnas ne faisait encore que sortir du Louvre. La Hurire, se voyant seul avec son arquebuse au milieu des passants qui couraient, des balles qui sifflaient et des cadavres qui tombaient des fentres, les uns entiers, les autres par morceaux, commena avoir peur et chercher prudemment regagner son htellerie ; mais comme il dbouchait de la rue de lArbre-Sec par la rue dAveron, il tomba dans une troupe de Suisses et de chevau-lgers : ctait celle que commandait Maurevel. Eh bien, scria celui qui stait baptis lui-mme du nom de Tueur de roi, vous avez dj fini ? Vous rentrez, mon hte ? et que diable avezvous fait de notre gentilhomme pimontais ? il ne lui est pas arriv malheur ? Ce serait dommage, car il allait bien. Non pas, que je pense, reprit La Hurire, et jespre quil va nous rejoindre. Do venez-vous ? Du Louvre, o je dois dire quon nous a reus assez rudement. Et qui cela ? M. le duc dAlenon. Est-ce quil nen est pas, lui ? Monseigneur le duc dAlenon nest de rien que de ce qui le touche personnellement ; proposez-lui de traiter ses deux frres ans en huguenots, et il en sera : pourvu toutefois que la besogne se fasse sans le compromettre. Mais nallez-vous point avec ces braves gens, matre La Hurire ? Et o vont-ils ?

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Oh ! mon Dieu ! rue Montorgueil ; il y a l un ministre huguenot de ma connaissance ; il a une femme et six enfants. Ces hrtiques engendrent normment. Ce sera curieux. Et vous, o allez-vous ? Oh ! moi, je vais une affaire particulire. Dites donc, ny allez pas sans moi, dit une voix qui fit tressaillir Maurevel ; vous connaissez les bons endroits et je veux en tre. Ah ! cest notre Pimontais, dit Maurevel. Cest M. de Coconnas, dit La Hurire. Je croyais que vous me suiviez. Peste ! vous dtalez trop vite pour cela ; et puis, je me suis un peu dtourn de la ligne droite pour aller jeter la rivire un affreux enfant qui criait : bas les papistes, vive lamiral ! Malheureusement, je crois que le drle savait nager. Ces misrables parpaillots, si on veut les noyer, il faudra les jeter leau comme les chats, avant quils voient clair. Ah ! vous dites que vous venez du Louvre ? Votre huguenot sy tait donc rfugi ? demanda Maurevel. Oh ! mon Dieu, oui ! Je lui ai envoy un coup de pistolet au moment o il ramassait son pe dans la cour de lamiral ; mais je ne sais comment cela sest fait, je lai manqu. Oh ! moi, dit Coconnas, je ne lai pas manqu ; je lui ai donn de mon pe dans le dos, que la lame en tait humide cinq pouces de la pointe. Dailleurs, je lai vu tomber dans les bras de Marguerite, jolie femme, mordi ! Cependant, javoue que je ne serais pas fch dtre tout fait sr quil est mort. Ce gaillard-l mavait lair dtre dun caractre fort rancunier, et il serait capable de men vouloir toute sa vie. Mais ne disiez-vous pas que vous alliez quelque part ? Vous tenez donc venir avec moi ? Je tiens ne pas rester en place, mordi ! Je nen ai encore tu que trois ou quatre, et, quand je me refroidis, mon paule me fait mal. En route ! en route ! Capitaine ! dit Maurevel au chef de la troupe, donnez-moi trois hommes et allez expdier votre ministre avec le reste. Trois Suisses se dtachrent et vinrent se joindre Maurevel. Les deux troupes cependant marchrent cte cte jusqu la hauteur de la rue Tirechappe ; l, les chevau-lgers et les Suisses prirent la rue de la Tonnellerie, tandis que Maurevel, Coconnas, La Hurire et ses trois hommes suivaient la rue de la Ferronnerie, prenaient la rue Trousse-Vache et gagnaient la rue Sainte-Avoye.

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Mais o diable nous conduisez-vous ? dit Coconnas, que cette longue marche sans rsultat commenait ennuyer. Je vous conduis une expdition brillante et utile la fois. Aprs lamiral, aprs Tligny, aprs les princes huguenots, je ne pouvais rien vous offrir de mieux. Prenez donc patience. Cest rue du Chaume que nous avons affaire, et dans un instant nous allons y tre. Dites-moi, demanda Coconnas, la rue du Chaume nest-elle pas proche du Temple ? Oui, pourquoi ? Ah ! cest quil y a l un vieux crancier de notre famille, un certain Lambert Mercandon, auquel mon pre ma recommand de rendre cent nobles la rose que jai l cet effet dans ma poche. Eh bien, dit Maurevel, voil une belle occasion de vous acquitter envers lui. Comment cela ? Cest aujourdhui le jour o lon rgle ses vieux comptes. Votre Mercandon est-il huguenot ? Oh ! oh ! fit Coconnas, je comprends, il doit ltre. Chut ! nous sommes arrivs. Quel est ce grand htel avec son pavillon sur la rue ? Lhtel de Guise. En vrit, dit Coconnas, je ne pouvais pas manquer de venir ici, puisque jarrive Paris sous le patronage du grand Henri. Mais, mordi ! tout est bien tranquille dans ce quartier-ci, mon cher, cest tout au plus si lon entend le bruit des arquebusades : on se croirait en province ; tout le monde dort, ou que le diable memporte ! En effet, lhtel de Guise lui-mme semblait aussi tranquille que dans les temps ordinaires. Toutes les fentres en taient fermes, et une seule lumire brillait derrire la jalousie de la fentre principale du pavillon qui avait, lorsquil tait entr dans la rue, attir lattention de Coconnas. Un peu au-del de lhtel de Guise, cest--dire au coin de la rue du Petit-Chantier et de celle des Quatre-Fils, Maurevel sarrta. Voici le logis de celui que nous cherchons, dit-il. De celui que vous cherchez, cest--dire, fit La Hurire. Puisque vous maccompagnez, nous le cherchons. Comment ! cette maison qui semble dormir dun si bon sommeil Justement ! Vous, La Hurire, vous allez utiliser lhonnte figure que le ciel vous a donne par erreur, en frappant cette maison. Passez votre arquebuse M. de Coconnas, il y a une heure que je vois quil la lorgne. Si vous tes introduit, vous demanderez parler au seigneur de Mouy.

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Ah ! ah ! fit Coconnas, je comprends : vous avez aussi un crancier dans le quartier du Temple, ce quil parat. Justement, continua Maurevel. Vous monterez donc en jouant le huguenot, vous avertirez de Mouy de tout ce qui se passe ; il est brave, il descendra Et une fois descendu ? demanda La Hurire. Une fois descendu, je le prierai daligner son pe avec la mienne. Sur mon me, cest dun brave gentilhomme, dit Coconnas, et je compte faire exactement la mme chose avec Lambert Mercandon ; et sil est trop vieux pour accepter, ce sera avec quelquun de ses fils ou de ses neveux. La Hurire alla sans rpliquer frapper la porte ; ses coups, retentissant dans le silence de la nuit, firent ouvrir les portes de lhtel de Guise et sortir quelques ttes par ses ouvertures : on vit alors que lhtel tait calme la manire des citadelles, cest--dire parce quil tait plein de soldats. Ces ttes rentrrent presque aussitt, devinant sans doute de quoi il tait question. Il loge donc l, votre M. de Mouy ? dit Coconnas montrant la maison o La Hurire continuait de frapper. Non, cest le logis de sa matresse. Mordi ! quelle galanterie vous lui faites ! lui fournir loccasion de tirer lpe sous les yeux de sa belle ! Alors nous serons les juges du camp. Cependant jaimerais assez me battre moi-mme. Mon paule me brle. Et votre figure, demanda Maurevel, elle est aussi fort endommage. Coconnas poussa une espce de rugissement. Mordi ! dit-il, jespre quil est mort, ou sans cela je retournerais au Louvre pour lachever. La Hurire frappait toujours. Bientt une fentre du premier tage souvrit, et un homme parut sur le balcon en bonnet de nuit, en caleon et sans armes. Qui va l ? cria cet homme. Maurevel fit un signe ses Suisses, qui se rangrent sous une encoignure, tandis que Coconnas saplatissait de luimme contre la muraille. Ah ! monsieur de Mouy, dit laubergiste de sa voix cline, est-ce vous ? Oui, cest moi : aprs ? Cest bien lui, murmura Maurevel en frmissant de joie.

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Eh ! monsieur, continua La Hurire, ne savez-vous point ce qui se passe ? On gorge M. lamiral, on tue les religionnaires nos frres. Venez vite leur aide, venez. Ah ! scria de Mouy, je me doutais bien quil se tramait quelque chose pour cette nuit. Ah ! je naurais pas d quitter mes braves camarades. Me voici, mon ami, me voici, attendez-moi. Et sans refermer la fentre, par laquelle sortirent quelques cris de femme effraye, quelques supplications tendres, M. de Mouy chercha son pourpoint, son manteau et ses armes. Il descend, il descend ! murmura Maurevel ple de joie. Attention, vous autres ! glissa-t-il dans loreille des Suisses. Puis retirant larquebuse des mains de Coconnas et soufflant sur la mche pour sassurer quelle tait toujours bien allume : Tiens, La Hurire, ajouta-t-il laubergiste, qui avait fait retraite vers le gros de la troupe, reprends ton arquebuse. Mordi ! scria Coconnas, voici la lune qui sort dun nuage pour tre tmoin de cette belle rencontre. Je donnerais beaucoup pour que Lambert Mercandon ft ici et servt de second M. de Mouy. Attendez, attendez ! dit Maurevel. M. de Mouy vaut dix hommes lui tout seul, et nous en aurons peut-tre assez nous six nous dbarrasser de lui. Avancez, vous autres, continua Maurevel en faisant signe aux Suisses de se glisser contre la porte, afin de le frapper quand il sortira. Oh ! oh ! dit Coconnas en regardant ces prparatifs, il parat que cela ne se passera point tout fait comme je my attendais. Dj on entendait le bruit de la barre que tirait de Mouy. Les Suisses taient sortis de leur cachette pour prendre leur place prs de la porte. Maurevel et La Hurire savanaient sur la pointe du pied, tandis que, par un reste de gentilhommerie, Coconnas restait sa place, lorsque la jeune femme, laquelle on ne pensait plus, parut son tour au balcon et poussa un cri terrible en apercevant les Suisses, Maurevel et La Hurire. de Mouy, qui avait dj entrouvert la porte, sarrta. Remonte, remonte, cria la jeune femme ; je vois reluire des pes, je vois briller la mche dune arquebuse. Cest un guet-apens. Oh ! oh ! reprit en grondant la voix du jeune homme, voyons un peu ce que veut dire tout ceci. Et il referma la porte, remit la barre, repoussa le verrou et remonta. Lordre de bataille de Maurevel fut chang ds quil vit que de Mouy ne sortirait point. Les Suisses allrent se poster de lautre ct de la rue, et La Hurire, son arquebuse au poing, attendit que lennemi repart la

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fentre. Il nattendit pas longtemps. de Mouy savana prcd de deux pistolets dune longueur si respectable, que La Hurire, qui le couchait dj en joue, rflchit soudain que les balles du huguenot navaient pas plus de chemin faire pour arriver dans la rue que sa balle lui nen avait pour arriver au balcon. Certes, se dit-il, je puis tuer ce gentilhomme, mais aussi ce gentilhomme peut me tuer du mme coup. Or, comme au bout du compte matre La Hurire, aubergiste de son tat, ntait soldat que par circonstance, cette rflexion le dtermina faire retraite et chercher un abri langle de la rue de Braque, assez loigne pour quil et quelque difficult trouver de l, avec une certaine certitude, surtout la nuit, la ligne que devait suivre sa balle pour arriver jusqu de Mouy. de Mouy jeta un coup dil autour de lui et savana en seffaant comme un homme qui se prpare un duel ; mais voyant que rien ne venait : a, dit-il, il parat, monsieur le donneur davis, que vous avez oubli votre arquebuse ma porte. Me voil, que me voulez-vous ? Ah ! ah ! se dit Coconnas, voici en effet un brave. Eh bien, continua de Mouy, amis ou ennemis, qui que vous soyez, ne voyez-vous pas que jattends ? La Hurire garda le silence. Maurevel ne rpondit point, et les trois Suisses demeurrent cois. Coconnas attendit un instant ; puis, voyant que personne ne soutenait la conversation entame par La Hurire et continue par de Mouy, il quitta son poste, savana jusquau milieu de la rue, et mettant le chapeau la main : Monsieur, dit-il, nous ne sommes pas ici pour un assassinat, comme vous pourriez le croire, mais pour un duel Jaccompagne un de vos ennemis qui voudrait avoir affaire vous pour terminer galamment une vieille discussion. Eh ! mordi ! avancez donc, monsieur de Maurevel, au lieu de tourner le dos : monsieur accepte. Maurevel ! scria de Mouy ; Maurevel, lassassin de mon pre ! Maurevel, le Tueur du roi ! Ah ! pardieu, oui, jaccepte. Et, ajustant Maurevel qui allait frapper lhtel de Guise pour y chercher du renfort, il pera son chapeau dune balle. Au bruit de lexplosion, aux cris de Maurevel, les gardes qui avaient ramen la duchesse de Nevers sortirent, accompagns de trois ou quatre gentilshommes suivis de leurs pages, et savancrent vers la maison de la matresse du jeune de Mouy. Un second coup de pistolet, tir au milieu de la troupe, fit tomber mort le soldat qui se trouvait le plus proche de Maurevel ; aprs quoi de Mouy

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se trouvant sans armes, ou du moins avec des armes inutiles, puisque ses pistolets taient dchargs et que ses adversaires taient hors de la porte de lpe, sabrita derrire la galerie du balcon. Cependant et l les fentres commenaient de souvrir aux environs, et, selon lhumeur pacifique ou belliqueuse de leurs habitants, se refermaient ou se hrissaient de mousquets ou darquebuses. moi, mon brave Mercandon ! scria de Mouy en faisant signe un homme dj vieux qui, dune fentre qui venait de souvrir en face de lhtel de Guise, cherchait voir quelque chose dans cette confusion. Vous appelez, sire de Mouy ? cria le vieillard ; est-ce vous quon en veut ? Cest moi, cest vous, cest tous les protestants ; et, tenez, en voil la preuve. En effet, en ce moment de Mouy avait vu se diriger contre lui larquebuse de La Hurire. Le coup partit ; mais le jeune homme eut le temps de se baisser, et la balle alla briser une vitre au-dessus de sa tte. Mercandon ! scria Coconnas, qui la vue de cette bagarre tressaillait de plaisir et avait oubli son crancier, mais qui cette apostrophe de de Mouy le rappelait : Mercandon, rue du Chaume, cest bien cela ! Ah ! il demeure l, cest bon ; nous allons avoir affaire chacun notre homme. Et tandis que les gens de lhtel de Guise enfonaient les portes de la maison o tait de Mouy ; tandis que Maurevel, un flambeau la main, essayait dincendier la maison ; tandis que, les portes une fois brises, un combat terrible sengageait contre un seul homme qui, chaque coup de rapire, abattait son ennemi, Coconnas essayait, laide dun pav, denfoncer la porte de Mercandon, qui, sans sinquiter de cet effort solitaire, arquebusait de son mieux sa fentre. Alors tout ce quartier dsert et obscur se trouva illumin comme en plein jour, peupl comme lintrieur dune fourmilire ; car, de lhtel de Montmorency, six ou huit gentilshommes huguenots, avec leurs serviteurs et leurs amis, venaient de faire une charge furieuse et commenaient, soutenus par le feu des fentres, faire reculer les gens de Maurevel et ceux de lhtel de Guise, quils finirent par acculer lhtel do ils taient sortis. Coconnas, qui navait point encore achev denfoncer la porte de Mercandon quoiquil sescrimt de tout son cur, fut pris dans ce brusque refoulement. Sadossant alors la muraille et mettant lpe la main, il commena non seulement se dfendre, mais encore attaquer avec des cris si terribles, quil dominait toute cette mle. Il ferrailla ainsi de droite

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et de gauche, frappant amis et ennemis, jusqu ce quun large vide se ft opr autour de lui. mesure que sa rapire trouait une poitrine et que le sang tide claboussait ses mains et son visage, lui, lil dilat, les narines ouvertes, les dents serres, regagnait le terrain perdu et se rapprochait de la maison assige. de Mouy, aprs un combat terrible livr dans lescalier et le vestibule, avait fini par sortir en vritable hros de sa maison brlante. Au milieu de toute cette lutte, il navait pas cess de crier : moi, Maurevel ! Maurevel, o es-tu ? linsultant par les pithtes les plus injurieuses. Il apparut enfin dans la rue, soutenant dun bras sa matresse, moiti nue et presque vanouie, et tenant un poignard entre ses dents. Son pe, flamboyante par le mouvement de rotation quil lui imprimait, traait des cercles blancs ou rouges, selon que la lune en argentait la lame ou quun flambeau en faisait reluire lhumidit sanglante. Maurevel avait fui. La Hurire, repouss par de Mouy jusqu Coconnas, qui ne le reconnaissait pas et le recevait la pointe de son pe, demandait grce des deux cts. En ce moment, Mercandon laperut, le reconnut son charpe blanche pour un massacreur. Le coup partit. La Hurire jeta un cri, tendit les bras, laissa chapper son arquebuse, et, aprs avoir essay de gagner la muraille pour se retenir quelque chose, tomba la face contre terre. de Mouy profita de cette circonstance, se jeta dans la rue de Paradis et disparut. La rsistance des huguenots avait t telle, que les gens de lhtel de Guise, repousss, taient rentrs et avaient ferm les portes de lhtel, dans la crainte dtre assigs et pris chez eux. Coconnas, ivre de sang et de bruit, arriv cette exaltation o, pour les gens du Midi surtout, le courage se change en folie, navait rien vu, rien entendu. Il remarqua seulement que ses oreilles tintaient moins fort, que ses mains et son visage se schaient un peu, et, abaissant la pointe de son pe, il ne vit plus prs de lui quun homme couch, la face noye dans un ruisseau rouge, et autour de lui que maisons qui brlaient. Ce fut une bien courte trve, car au moment o il allait sapprocher de cet homme, quil croyait reconnatre pour La Hurire, la porte de la maison quil avait vainement essay de briser coups de pavs souvrit, et le vieux Mercandon, suivi de son fils et de ses deux neveux, fondit sur le Pimontais, occup reprendre haleine. Le voil ! le voil ! scrirent-ils tout dune voix. Coconnas se trouvait au milieu de la rue, et, craignant dtre entour par ces quatre hommes qui lattaquaient la fois, il fit, avec la vigueur dun de ces

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chamois quil avait si souvent poursuivis dans les montagnes, un bond en arrire, et se trouva adoss la muraille de lhtel de Guise. Une fois tranquillis sur les surprises, il se remit en garde et redevint railleur. Ah ! ah ! pre Mercandon ! dit-il, vous ne me reconnaissez pas ? Oh ! misrable ! scria le vieux huguenot, je te reconnais bien, au contraire ; tu men veux ! moi, lami, le compagnon de ton pre ? Et son crancier, nest-ce pas ? Oui, son crancier, puisque cest toi qui le dis. Eh bien, justement, rpondit Coconnas, je viens rgler nos comptes. Saisissons-le, lions-le, dit le vieillard aux jeunes gens qui laccompagnaient, et qui sa voix slancrent contre la muraille. Un instant, un instant, dit en riant Coconnas. Pour arrter les gens il vous faut une prise de corps et vous avez nglig de la demander au prvt. Et ces paroles il engagea lpe avec celui des jeunes gens qui se trouvait le plus proche de lui, et au premier dgagement lui abattit le poignet avec sa rapire. Le malheureux se recula en hurlant. Et dun ! dit Coconnas. Au mme instant, la fentre sous laquelle Coconnas avait cherch un abri souvrit en grinant. Coconnas fit un soubresaut, craignant une attaque de ce ct ; mais, au lieu dun ennemi, ce fut une femme quil aperut ; au lieu de larme meurtrire quil sapprtait combattre, ce fut un bouquet qui tomba ses pieds. Tiens ! une femme ! dit-il. Il salua la dame de son pe et se baissa pour ramasser le bouquet. Prenez garde, brave catholique, prenez garde, scria la dame. Coconnas se releva, mais pas si rapidement que le poignard du second neveu ne fendt son manteau et nentamt lautre paule. La dame jeta un cri perant. Coconnas la remercia et la rassura dun mme geste, slana sur le second neveu, qui rompit ; mais au second appel son pied de derrire glissa dans le sang. Coconnas slana sur lui avec la rapidit du chat-tigre, et lui traversa la poitrine de son pe. Bien, bien, brave cavalier ! cria la dame de lhtel de Guise, bien ! je vous envoie du secours. Ce nest point la peine de vous dranger pour cela, madame ! dit Coconnas. Regardez plutt jusquau bout, si la chose vous intresse, et vous allez voir comment le comte Annibal de Coconnas accommode les huguenots. En ce moment le fils du vieux Mercandon tira presque bout portant un coup de pistolet Coconnas, qui tomba sur un genou.

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La dame de la fentre poussa un cri, mais Coconnas se releva ; il ne stait agenouill que pour viter la balle, qui alla trouver le mur deux pieds de la belle spectatrice. Presque en mme temps, de la fentre du logis de Mercandon partit un cri de rage, et une vieille femme, qui sa croix et son charpe blanche reconnut Coconnas pour un catholique, lui lana un pot de fleurs qui latteignit au dessus du genou. Bon ! dit Coconnas ; lune me jette des fleurs, lautre les pots. Si cela continue, on va dmolir les maisons. Merci, ma mre, merci ! cria le jeune homme. Va, femme, va ! dit le vieux Mercandon, mais prends garde nous ! Attendez, monsieur de Coconnas, attendez, dit la jeune dame de lhtel de Guise ; je vais faire tirer aux fentres. Ah a ! cest donc un enfer de femmes, dont les unes sont pour moi et les autres contre moi ! dit Coconnas. Mordi ! finissons-en. La scne, en effet, tait bien change, et tirait videmment son dnouement. En face de Coconnas, bless il est vrai, mais dans toute la vigueur de ses vingt-quatre ans, mais habitu aux armes, mais irrit plutt quaffaibli par les trois ou quatre gratignures quil avait reues, il ne restait plus que Mercandon et son fils : Mercandon, vieillard de soixante soixante-dix ans ; son fils, enfant de seize dix-huit ans : ce dernier ple, blond et frle, avait jet son pistolet dcharg et par consquent devenu inutile, et agitait en tremblant une pe de moiti moins longue que celle du Pimontais ; le pre, arm seulement dun poignard et dune arquebuse vide, appelait au secours. Une vieille femme, la fentre en face, la mre du jeune homme, tenait la main un morceau de marbre et sapprtait le lancer. Enfin Coconnas, excit dun ct par les menaces, de lautre par les encouragements, fier de sa double victoire, enivr de poudre et de sang, clair par la rverbration dune maison en flammes, exalt par lide quil combattait sous les yeux dune femme dont la beaut lui avait sembl aussi suprieure que son rang lui paraissait incontestable ; Coconnas, comme le dernier des Horaces, avait senti doubler ses forces, et voyant le jeune homme hsiter, il courut lui et croisa sur sa petite pe sa terrible et sanglante rapire. Deux coups suffirent pour la lui faire sauter des mains. Alors Mercandon chercha repousser Coconnas, pour que les projectiles lancs par la fentre latteignissent plus srement. Mais Coconnas, au contraire, pour paralyser la double attaque du vieux Mercandon, qui essayait de le percer de son poignard, et de la mre du jeune homme, qui tentait de lui briser la tte avec la pierre quelle sapprtait lui lancer, saisit son adversaire bras-le-corps, le

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prsentant tous les coups comme un bouclier, et ltouffant dans son treinte herculenne. moi, moi ! scria le jeune homme, il me brise la poitrine ! moi, moi ! Et sa voix commena de se perdre dans un rle sourd et trangl. Alors, Mercandon cessa de menacer, il supplia. Grce ! grce ! dit-il, monsieur de Coconnas ! grce ! cest mon unique enfant ! Cest mon fils ! cest mon fils ! cria la mre, lespoir de notre vieillesse ! ne le tuez pas, monsieur ! ne le tuez pas ! Ah ! vraiment ! cria Coconnas en clatant de rire. Que je ne le tue pas ! et que voulait-il donc me faire avec son pe et son pistolet ? Monsieur, continua Mercandon en joignant les mains, jai chez moi lobligation souscrite par votre pre, je vous la rendrai ; jai dix mille cus dor, je vous les donnerai ; jai les pierreries de notre famille, et elles seront vous ; mais ne le tuez pas, ne le tuez pas ! Et moi, jai mon amour, dit demi-voix la femme de lhtel de Guise, et je vous le promets. Coconnas rflchit une seconde, et soudain : tes-vous huguenot ? demanda-t-il au jeune homme. Je le suis, murmura lenfant. En ce cas, il faut mourir ! rpondit Coconnas en fronant les sourcils et en approchant de la poitrine de son adversaire la misricorde acre et tranchante. Mourir ! scria le vieillard, mon pauvre enfant ! mourir ! Et un cri de mre retentit si douloureux et si profond, quil branla pour un moment la sauvage rsolution du Pimontais. Oh ! madame la duchesse ! scria le pre se tournant vers la femme de lhtel de Guise, intercdez pour nous, et tous les matins et tous les soirs votre nom sera dans nos prires. Alors, quil se convertisse ! dit la dame de lhtel de Guise. Je suis protestant, dit lenfant. Meurs donc, dit Coconnas en levant sa dague, meurs donc puisque tu ne veux pas de la vie que cette belle bouche toffrait. Mercandon et sa femme virent la lame terrible luire comme un clair au dessus de la tte de leur fils. Mon fils, mon Olivier, hurla la mre, abjure abjure ! Abjure, cher enfant ! cria Mercandon, se roulant aux pieds de Coconnas, ne nous laisse pas seuls sur la terre. Abjurez tous ensemble ! cria Coconnas ; pour un Credo, trois mes et une vie ! Je le veux bien, dit le jeune homme.

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Nous le voulons bien, crirent Mercandon et sa femme. genoux, alors ! fit Coconnas, et que ton fils rcite mot mot la prire que je vais te dire. Le pre obit le premier. Je suis prt, dit lenfant. Et il sagenouilla son tour. Coconnas commena alors lui dicter en latin les paroles du Credo. Mais, soit hasard, soit calcul, le jeune Olivier stait agenouill prs de lendroit o avait vol son pe. peine vit-il cette arme la porte de sa main, que, sans cesser de rpter les paroles de Coconnas, il tendit le bras pour la saisir. Coconnas aperut le mouvement, tout en faisant semblant de ne pas le voir. Mais au moment o le jeune homme touchait du bout de ses doigts crisps la poigne de larme, il slana sur lui, et le renversant : Ah ! tratre ! dit-il. Et il lui plongea sa dague dans la gorge. Le jeune homme jeta un cri, se releva convulsivement sur un genou et retomba mort. Ah ! bourreau ! hurla Mercandon, tu nous gorges pour nous voler les cent nobles la rose que tu nous dois. Ma foi non, dit Coconnas, et la preuve En disant ces mots, Coconnas jeta aux pieds du vieillard la bourse quavant son dpart son pre lui avait remise pour acquitter sa dette avec son crancier. Et la preuve, continua-t-il, cest que voil votre argent. Et toi, voici ta mort ! cria la mre de la fentre. Prenez garde, monsieur de Coconnas, prenez garde, dit la dame de lhtel de Guise. Mais avant que Coconnas et pu tourner la tte pour se rendre ce dernier avis ou pour se soustraire la premire menace, une masse pesante fendit lair en sifflant, sabattit plat sur le chapeau du Pimontais, lui brisa son pe dans la main et le coucha sur le pav, surpris, tourdi, assomm, sans quil et pu entendre le double cri de joie et de dtresse qui se rpandit de droite et de gauche. Mercandon slana aussitt, le poignard la main, sur Coconnas vanoui. Mais en ce moment la porte de lhtel de Guise souvrit, et le vieillard, voyant luire les pertuisanes et les pes, senfuit ; tandis que celle quil avait appele madame la duchesse, belle dune beaut terrible la lueur de lincendie, blouissante de pierreries et de diamants, se penchait, moiti hors de la fentre, pour crier aux nouveaux venus, le bras tendu vers Coconnas : L ! l ! en face de moi ; un gentilhomme vtu dun pourpoint rouge. Celui-l, oui, oui, celui-l !

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Chapitre

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Mort, messe ou Bastille


Marguerite, comme nous lavons dit, avait referm sa porte et tait rentre dans sa chambre. Mais comme elle y entrait, toute palpitante, elle aperut Gillonne, qui, penche avec terreur vers la porte du cabinet, contemplait des traces de sang parses sur le lit, sur les meubles et sur le tapis. Ah ! madame, scria-t-elle en apercevant la reine. Oh ! madame, estil donc mort ? Silence ! Gillonne, dit Marguerite de ce ton de voix qui indique limportance de la recommandation. Gillonne se tut. Marguerite tira alors de son aumnire une petite clef dore, ouvrit la porte du cabinet et montra du doigt le jeune homme sa suivante. La Mole avait russi se soulever et sapprocher de la fentre. Un petit poignard, de ceux que les femmes portaient cette poque, stait rencontr sous sa main, et le jeune gentilhomme lavait saisi en entendant ouvrir la porte. Ne craignez rien, monsieur, dit Marguerite, car, sur mon me, vous tes en sret. La Mole se laissa retomber sur ses genoux. Oh ! madame, scria-t-il, vous tes pour moi plus quune reine, vous tes une divinit. Ne vous agitez pas ainsi, monsieur, scria Marguerite, votre sang coule encore Oh ! regarde, Gillonne, comme il est ple Voyons, o tes-vous bless ? Madame, dit La Mole en essayant de fixer sur des points principaux la douleur errante par tout le corps, je crois avoir reu un premier coup de dague lpaule et un second dans la poitrine ; les autres blessures ne valent point la peine quon sen occupe. Nous allons voir cela, dit Marguerite ; Gillonne, apporte ma cassette de baumes. Gillonne obit et rentra, tenant dune main la cassette, et de lautre une aiguire de vermeil et du linge de fine toile de Hollande.

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Aide-moi le soulever, Gillonne, dit la reine Marguerite, car, en se soulevant lui-mme, le malheureux a achev de perdre ses forces. Mais, madame, dit La Mole, je suis tout confus ; je ne puis souffrir en vrit Mais, monsieur, vous allez vous laisser faire, que je pense, dit Marguerite ; quand nous pouvons vous sauver, ce serait un crime de vous laisser mourir. Oh ! scria La Mole, jaime mieux mourir que de vous voir, vous, la reine, souiller vos mains dun sang indigne comme le mien Oh ! jamais ! jamais ! Et il se recula respectueusement. Votre sang, mon gentilhomme, reprit en souriant Gillonne, eh ! vous en avez dj souill tout votre aise le lit et la chambre de Sa Majest. Marguerite croisa son manteau sur son peignoir de batiste, tout clabouss de petites taches vermeilles. Ce geste, plein de pudeur fminine, rappela La Mole quil avait tenu dans ses bras et serr contre sa poitrine cette reine si belle, si aime, et ce souvenir une rougeur fugitive passa sur ses joues blmies. Madame, balbutia-t-il, ne pouvez-vous mabandonner aux soins dun chirurgien ? Dun chirurgien catholique, nest-ce pas ? demanda la reine avec une expression que comprit La Mole, et qui le fit tressaillir. Ignorez-vous donc, continua la reine avec une voix et un sourire dune douceur inoue, que, nous autres filles de France, nous sommes leves connatre la valeur des plantes et composer des baumes ? car notre devoir, comme femmes et comme reines, a t de tout temps dadoucir les douleurs ! Aussi valons-nous les meilleurs chirurgiens du monde, ce que disent nos flatteurs du moins. Ma rputation, sous ce rapport, nest-elle pas venue votre oreille ? Allons, Gillonne, louvrage ! La Mole voulait essayer de rsister encore ; il rpta de nouveau quil aimait mieux mourir que doccasionner la reine ce labeur, qui pouvait commencer par la piti et finir par le dgot. Cette lutte ne servit qu puiser compltement ses forces. Il chancela, ferma les yeux, et laissa retomber sa tte en arrire, vanoui pour la seconde fois. Alors Marguerite, saisissant le poignard quil avait laiss chapper, coupa rapidement le lacet qui fermait son pourpoint, tandis que Gillonne, avec une autre lame, dcousait ou plutt tranchait les manches de La Mole.

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Gillonne, avec un linge imbib deau frache, tancha le sang qui schappait de lpaule et de la poitrine du jeune homme, tandis que Marguerite, dune aiguille dor la pointe arrondie, sondait les plaies avec toute la dlicatesse et lhabilet que matre Ambroise Par et pu dployer en pareille circonstance. Celle de lpaule tait profonde, celle de la poitrine avait gliss sur les ctes et traversait seulement les chairs ; aucune des deux ne pntrait dans les cavits de cette forteresse naturelle qui protge le cur et les poumons. Plaie douloureuse et non mortelle, Acerrimum humeri vulnus, non autem lethale, murmura la belle et savante chirurgienne ; passe-moi du baume et prpare de la charpie, Gillonne. Cependant Gillonne, qui la reine venait de donner ce nouvel ordre, avait dj essuy et parfum la poitrine du jeune homme et en avait fait autant de ses bras models sur un dessin antique, de ses paules gracieusement rejetes en arrire, de son cou ombrag de boucles paisses et qui appartenait bien plutt une statue de marbre de Paros quau corps mutil dun homme expirant. Pauvre jeune homme, murmura Gillonne en regardant non pas tant son ouvrage que celui qui venait den tre lobjet. Nest-ce pas quil est beau ? dit Marguerite avec une franchise toute royale. Oui, madame. Mais il me semble quau lieu de le laisser ainsi couch terre nous devrions le soulever et ltendre sur le lit de repos contre lequel il est seulement appuy. Oui, dit Marguerite, tu as raison. Et les deux femmes, sinclinant et runissant leurs forces, soulevrent La Mole et le dposrent sur une espce de grand sofa dossier sculpt qui stendait devant la fentre, quelles entrouvrirent pour lui donner de lair. Le mouvement rveilla La Mole, qui poussa un soupir et, rouvrant les yeux, commena dprouver cet incroyable bien-tre qui accompagne toutes les sensations du bless, alors qu son retour la vie il retrouve la fracheur au lieu des flammes dvorantes, et les parfums du baume au lieu de la tide et nausabonde odeur du sang. Il murmura quelques mots sans suite, auxquels Marguerite rpondit par un sourire en posant le doigt sur sa bouche. En ce moment le bruit de plusieurs coups frapps une porte retentit. On heurte au passage secret, dit Marguerite. Qui donc peut venir, madame ? demanda Gillonne effraye.

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Je vais voir, dit Marguerite. Toi, reste auprs de lui et ne le quitte pas dun seul instant. Marguerite rentra dans sa chambre, et, fermant la porte du cabinet, alla ouvrir celle du passage qui donnait chez le roi et chez la reine mre. Madame de Sauve ! scria-t-elle en reculant vivement et avec une expression qui ressemblait sinon la terreur, du moins la haine, tant il est vrai quune femme ne pardonne jamais une autre femme de lui enlever mme un homme quelle naime pas. Madame de Sauve ! Oui, Votre Majest ! dit celle-ci en joignant les mains. Ici, vous, madame ! continua Marguerite de plus en plus tonne, mais aussi dune voix plus imprative. Charlotte tomba genoux. Madame, dit-elle, pardonnez-moi, je reconnais quel point je suis coupable envers vous ; mais, si vous saviez ! la faute nest pas tout entire moi, et un ordre exprs de la reine mre Relevez-vous, dit Marguerite, et comme je ne pense pas que vous soyez venue dans lesprance de vous justifier vis--vis de moi, dites-moi pourquoi vous tes venue. Je suis venue, madame, dit Charlotte toujours genoux et avec un regard presque gar, je suis venue pour vous demander sil ntait pas ici. Ici, qui ? de qui parlez-vous, madame ? car, en vrit, je ne comprends pas. Du roi ! Du roi ? vous le poursuivez jusque chez moi ! Vous savez bien quil ny vient pas, cependant ! Ah ! madame ! continua la baronne de Sauve sans rpondre toutes ces attaques et sans mme paratre les sentir ; ah ! plt Dieu quil y ft ! Et pourquoi cela ? Eh ! mon Dieu ! madame, parce quon gorge les huguenots, et que le roi de Navarre est le chef des huguenots. Oh ! scria Marguerite en saisissant madame de Sauve par la main et en la forant de se relever, oh ! je lavais oubli ! Dailleurs, je navais pas cru quun roi pt courir les mmes dangers que les autres hommes. Plus, madame, mille fois plus, scria Charlotte. En effet, madame de Lorraine mavait prvenue. Je lui avais dit de ne pas sortir. Serait-il sorti ? Non, non, il est dans le Louvre. Il ne se retrouve pas. Et sil nest pas ici Il ny est pas. Oh ! scria madame de Sauve avec une explosion de douleur, cen est fait de lui, car la reine mre a jur sa mort.

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Sa mort ! Ah ! dit Marguerite, vous mpouvantez. Impossible ! Madame, reprit madame de Sauve avec cette nergie que donne seule la passion, je vous dis quon ne sait pas o est le roi de Navarre. Et la reine mre, o est-elle ? La reine mre ma envoye chercher M. de Guise et M. de Tavannes, qui taient dans son oratoire, puis elle ma congdie. Alors, pardonnezmoi, madame ! je suis remonte chez moi, et comme dhabitude, jai attendu. Mon mari, nest-ce pas ? dit Marguerite. Il nest pas venu, madame. Alors, je lai cherch de tous cts ; je lai demand tout le monde. Un seul soldat ma rpondu quil croyait lavoir aperu au milieu des gardes qui laccompagnaient lpe nue quelque temps avant que le massacre comment, et le massacre est commenc depuis une heure. Merci, madame, dit Marguerite ; et quoique peut-tre le sentiment qui vous fait agir soit une nouvelle offense pour moi, merci. Oh ! alors, pardonnez-moi, madame ! dit-elle, et je rentrerai chez moi plus forte de votre pardon ; car je nose vous suivre, mme de loin. Marguerite lui tendit la main. Je vais trouver la reine Catherine, dit-elle ; rentrez chez vous. Le roi de Navarre est sous ma sauvegarde, je lui ai promis alliance et je serai fidle ma promesse. Mais si vous ne pouvez pntrer jusqu la reine mre, madame ? Alors, je me tournerai du ct de mon frre Charles, et il faudra bien que je lui parle. Allez, allez, madame, dit Charlotte en laissant le passage libre Marguerite, et que Dieu conduise Votre Majest. Marguerite slana par le couloir. Mais arrive lextrmit, elle se retourna pour sassurer que madame de Sauve ne demeurait pas en arrire. Madame de Sauve la suivait. La reine de Navarre lui vit prendre lescalier qui conduisait son appartement, et poursuivit son chemin vers la chambre de la reine. Tout tait chang ; au lieu de cette foule de courtisans empresss, qui dordinaire ouvrait ses rangs devant la reine en la saluant respectueusement, Marguerite ne rencontrait que des gardes avec des pertuisanes rougies et des vtements souills de sang, ou des gentilshommes aux manteaux dchirs, la figure noircie par la poudre, porteurs dordres et de dpches, les uns entrant et les autres sortant : toutes ces alles et venues faisaient un fourmillement terrible et immense dans les galeries.

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Marguerite nen continua pas moins daller en avant et parvint jusqu lantichambre de la reine mre. Mais cette antichambre tait garde par deux haies de soldats qui ne laissaient pntrer que ceux qui taient porteurs dun certain mot dordre. Marguerite essaya vainement de franchir cette barrire vivante. Elle vit plusieurs fois souvrir et se fermer la porte, et chaque fois, par lentrebillement, elle aperut Catherine rajeunie par laction, active comme si elle navait que vingt ans, crivant, recevant des lettres, les dcachetant, donnant des ordres, adressant ceux-ci un mot, ceux-l un sourire, et ceux auxquels elle souriait plus amicalement taient ceux qui taient plus couverts de poussire et de sang. Au milieu de ce grand tumulte qui bruissait dans le Louvre, quil emplissait deffrayantes rumeurs, on entendait clater les arquebusades de la rue de plus en plus rptes. Jamais je narriverai jusqu elle, se dit Marguerite aprs avoir fait prs des hallebardiers trois tentatives inutiles. Plutt que de perdre mon temps ici, allons donc trouver mon frre. En ce moment passa M. de Guise ; il venait dannoncer la reine la mort de lamiral et retournait la boucherie. Oh ! Henri ! scria Marguerite, o est le roi de Navarre ? Le duc la regarda avec un sourire tonn, sinclina, et, sans rpondre, sortit avec ses gardes. Marguerite courut un capitaine qui allait sortir du Louvre et qui, avant de partir, faisait charger les arquebuses de ses soldats. Le roi de Navarre ? demanda-t-elle ; monsieur, o est le roi de Navarre ? Je ne sais, madame, rpondit celui-ci, je ne suis point des gardes de Sa Majest. Ah ! mon cher Ren ! scria Marguerite en reconnaissant le parfumeur de Catherine cest vous vous sortez de chez ma mre savezvous ce quest devenu mon mari ? Sa Majest le roi de Navarre nest point mon ami, madame vous devez vous en souvenir. On dit mme, ajouta-t-il avec une contraction qui ressemblait plus un grincement qu un sourire, on dit mme quil ose maccuser davoir, de complicit avec madame Catherine, empoisonn sa mre. Non ! non ! scria Marguerite, ne croyez pas cela, mon bon Ren ! Oh ! peu mimporte, madame ! dit le parfumeur ; ni le roi de Navarre ni les siens ne sont plus gure craindre en ce moment. Et il tourna le dos Marguerite. Oh ! monsieur de Tavannes, monsieur de Tavannes !

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scria Marguerite, un mot, un seul, je vous prie ! Tavannes qui passait, sarrta. O est Henri de Navarre ? dit Marguerite. Ma foi ! dit-il tout haut, je crois quil court la ville avec MM. dAlenon et Cond. Puis, si bas que Marguerite seule put lentendre : Belle Majest, dit-il, si vous voulez voir celui pour tre la place duquel je donnerais ma vie, allez frapper au cabinet des Armes du roi. Oh ! merci, Tavannes ! dit Marguerite, qui, de tout ce que lui avait dit Tavannes, navait entendu que lindication principale ; merci, jy vais. Et elle prit sa course tout en murmurant : Oh ! aprs ce que je lui ai promis, aprs la faon dont il sest conduit envers moi quand cet ingrat Henri stait cach dans le cabinet, je ne puis le laisser prir ! Et elle vint heurter la porte des appartements du roi ; mais ils taient ceints intrieurement par deux compagnies des gardes. On nentre point chez le roi, dit lofficier en savanant vivement. Mais moi ? dit Marguerite. Lordre est gnral. Moi, la reine de Navarre ! moi, sa sur ! Ma consigne nadmet point dexception, madame ; recevez donc mes excuses. Et lofficier referma la porte. Oh ! il est perdu, scria Marguerite alarme par la vue de toutes ces figures sinistres, qui, lorsquelles ne respiraient pas la vengeance, exprimaient linflexibilit. Oui, oui, je comprends tout on sest servi de moi comme dun appt je suis le pige o lon prend et gorge les huguenots Oh ! jentrerai, duss-je me faire tuer. Et Marguerite courait comme une folle par les corridors et par les galeries, lorsque tout coup passant devant une petite porte, elle entendit un chant doux, presque lugubre, tant il tait monotone. Ctait un psaume calviniste que chantait une voix tremblante dans la pice voisine. La nourrice du roi mon frre, la bonne Madelon elle est l ! scria Marguerite en se frappant le front, claire par une pense subite ; elle est l ! Dieu des chrtiens, aide-moi ! Et Marguerite, pleine desprance, heurta doucement la petite porte. En effet, aprs lavis qui lui avait t donn par Marguerite, aprs son entretien avec Ren, aprs sa sortie de chez la reine mre, laquelle, comme un bon gnie, avait voulu sopposer la pauvre petite Phb, Henri de Navarre avait rencontr quelques gentilshommes catholiques qui, sous prtexte de lui faire honneur, lavaient reconduit chez lui, o lattendaient une vingtaine de huguenots, lesquels staient runis chez

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le jeune prince, et, une fois runis, ne voulaient plus le quitter, tant depuis quelques heures le pressentiment de cette nuit fatale avait plan sur le Louvre. Ils taient donc rests ainsi sans quon et tent de les troubler. Enfin, au premier coup de la cloche de Saint-Germain-lAuxerrois, qui retentit dans tous ces curs comme un glas funbre, Tavannes entra, et, au milieu dun silence de mort, annona Henri que le roi Charles IX voulait lui parler. Il ny avait point de rsistance tenter, personne nen eut mme la pense. On entendait les plafonds, les galeries et les corridors du Louvre craquer sous les pieds des soldats runis tant dans les cours que dans les appartements, au nombre de prs de deux mille. Henri, aprs avoir pris cong de ses amis, quil ne devait plus revoir, suivit donc Tavannes, qui le conduisit dans une petite galerie contigu au logis du roi, o il le laissa seul, sans armes et le cur gonfl de toutes les dfiances. Le roi de Navarre compta ainsi, minute par minute, deux mortelles heures, coutant avec une terreur croissante le bruit du tocsin et le retentissement des arquebusades ; voyant, par un guichet vitr, passer, la lueur de lincendie, au flamboiement des torches, les fuyards et les assassins ; ne comprenant rien ces clameurs de meurtre et ces cris de dtresse ; ne pouvant souponner enfin, malgr la connaissance quil avait de Charles IX, de la reine mre et du duc de Guise, lhorrible drame qui saccomplissait en ce moment. Henri navait pas le courage physique ; il avait mieux que cela, il avait la puissance morale : craignant le danger, il laffrontait en souriant, mais le danger du champ de bataille, le danger en plein air et en plein jour, le danger aux yeux de tous, quaccompagnaient la stridente harmonie des trompettes et la voix sourde et vibrante des tambours Mais l, il tait sans armes, seul, enferm, perdu dans une demi-obscurit, suffisante peine pour voir lennemi qui pouvait se glisser jusqu lui et le fer qui le voulait percer. Ces deux heures furent donc pour lui les deux heures peut-tre les plus cruelles de sa vie. Au plus fort du tumulte, et comme Henri commenait comprendre que, selon toute probabilit, il sagissait dun massacre organis, un capitaine vint chercher le prince et le conduisit, par un corridor, lappartement du roi. leur approche la porte souvrit, derrire eux la porte se referma, le tout comme par enchantement, puis le capitaine introduisit Henri prs de Charles IX, alors dans son cabinet des Armes. Lorsquils entrrent, le roi tait assis dans un grand fauteuil, ses deux mains poses sur les deux bras de son sige et la tte retombant sur sa

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poitrine. Au bruit que firent les nouveaux venus, Charles IX releva son front, sur lequel Henri vit couler la sueur par grosses gouttes. Bonsoir, Henriot, dit brutalement le jeune roi. Vous, La Chastre, laissez-nous. Le capitaine obit. Il se fit un moment de sombre silence. Pendant ce moment, Henri regarda autour de lui avec inquitude et vit quil tait seul avec le roi. Charles IX se leva tout coup. Par la mordieu ! dit-il en retroussant dun geste rapide ses cheveux blonds et en essuyant son front en mme temps, vous tes content de vous voir prs de moi, nest-ce pas, Henriot ? Mais sans doute, Sire, rpondit le roi de Navarre, et cest toujours avec bonheur que je me trouve auprs de Votre Majest. Plus content que dtre l-bas, hein ? reprit Charles IX, continuant suivre sa pauvre pense plutt quil ne rpondait au compliment de Henri. Sire, je ne comprends pas, dit Henri. Regardez et vous comprendrez. Dun mouvement rapide, Charles IX marcha ou plutt bondit vers la fentre. Et, attirant lui son beau-frre, de plus en plus pouvant, il lui montra lhorrible silhouette des assassins, qui, sur le plancher dun bateau, gorgeaient ou noyaient les victimes quon leur amenait chaque instant. Mais, au nom du Ciel, scria Henri tout ple, que se passe-t-il donc cette nuit ? Cette nuit, monsieur, dit Charles IX, on me dbarrasse de tous les huguenots. Voyez-vous l-bas, au-dessus de lhtel de Bourbon, cette fume et cette flamme ? Cest la fume et la flamme de la maison de lamiral, qui brle. Voyez-vous ce corps que de bons catholiques tranent sur une paillasse dchire, cest le corps du gendre de lamiral, le cadavre de votre ami Tligny. Oh ! que veut dire cela ? scria le roi de Navarre, en cherchant inutilement son ct la poigne de sa dague et tremblant la fois de honte et de colre, car il sentait que tout la fois on le raillait et on le menaait. Cela veut dire, scria Charles IX furieux, sans transition et blmissant dune manire effrayante, cela veut dire que je ne veux plus de huguenot autour de moi, entendez-vous, Henri ? Suis-je le roi ? suis-je le matre ? Mais, Votre Majest Ma Majest tue et massacre cette heure tout ce qui nest pas catholique ; cest son plaisir. tes-vous catholique ? scria Charles, dont la colre montait incessamment comme une mare terrible.

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Sire, dit Henri, rappelez-vous vos paroles : Quimporte la religion de qui me sert bien ! Ha ! ha ! ha ! scria Charles en clatant dun rire sinistre ; que je me rappelle mes paroles, dis-tu, Henri ! Verba volant, comme dit ma sur Margot. Et tous ceux-l, regarde, ajouta-t-il en montrant du doigt la ville, ceux-l ne mavaient-ils pas bien servi aussi ? ntaient-ils pas braves au combat, sages au conseil, dvous toujours ? Tous taient des sujets utiles ! mais ils taient huguenots, et je ne veux que des catholiques. Henri resta muet. , comprenez-moi donc, Henriot ! scria Charles IX. Jai compris, Sire. Eh bien ? Eh bien, Sire, je ne vois pas pourquoi le roi de Navarre ferait ce que tant de gentilshommes ou de pauvres gens nont pas fait. Car enfin, sils meurent tous, ces malheureux, cest aussi parce quon leur a propos ce que Votre Majest me propose, et quils ont refus comme je refuse. Charles saisit le bras du jeune prince, et fixant sur lui un regard dont latonie se changeait peu peu en un fauve rayonnement : Ah ! tu crois, dit-il, que jai pris la peine doffrir la messe ceux quon gorge l-bas ? Sire, dit Henri en dgageant son bras, ne mourrez-vous point dans la religion de vos pres ? Oui, par la mordieu ! et toi ? Eh bien, moi aussi, Sire, rpondit Henri. Charles poussa un rugissement de rage, et saisit dune main tremblante son arquebuse, place sur une table. Henri, coll contre la tapisserie, la sueur de langoisse au front, mais, grce cette puissance quil conservait sur lui-mme, calme en apparence, suivait tous les mouvements du terrible monarque avec lavide stupeur de loiseau fascin par le serpent. Charles arma son arquebuse, et frappant du pied avec une fureur aveugle : Veux-tu la messe ? scria-t-il en blouissant Henri du miroitement de larme fatale. Henri resta muet. Charles IX branla les votes du Louvre du plus terrible juron qui soit jamais sorti des lvres dun homme, et de ple quil tait, il devint livide. Mort, messe ou Bastille ! scria-t-il en mettant le roi de Navarre en joue. Oh ! Sire ! scria Henri, me tuerez-vous, moi votre frre ? Henri venait dluder, avec cet esprit incomparable qui tait une des plus puissantes facults de son organisation, la rponse que lui

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demandait Charles IX ; car, sans aucun doute, si cette rponse et t ngative, Henri tait mort. Aussi, comme aprs les derniers paroxysmes de la rage se trouve immdiatement le commencement de la raction, Charles IX ne ritra pas la question quil venait dadresser au prince de Navarre, et aprs un moment dhsitation, pendant lequel il fit entendre un rugissement sourd, il se retourna vers la fentre ouverte, et coucha en joue un homme qui courait sur le quai oppos. Il faut cependant bien que je tue quelquun, scria Charles IX, livide comme un cadavre, et dont les yeux sinjectaient de sang. Et lchant le coup, il abattit lhomme qui courait. Henri poussa un gmissement. Alors, anim par une effrayante ardeur, Charles chargea et tira sans relche son arquebuse, poussant des cris de joie chaque fois que le coup avait port. Cest fait de moi, se dit le roi de Navarre ; quand il ne trouvera plus personne tuer, il me tuera. Eh bien, dit tout coup une voix derrire les princes, est-ce fait ? Ctait Catherine de Mdicis, qui, pendant la dernire dtonation de larme, venait dentrer sans tre entendue. Non, mille tonnerres denfer ! hurla Charles en jetant son arquebuse par la chambre Non, lentt il ne veut pas ! Catherine ne rpondit point. Elle tourna lentement son regard vers la partie de la chambre o se tenait Henri, aussi immobile quune des figures de la tapisserie contre laquelle il tait appuy. Alors elle ramena sur Charles un il qui voulait dire : Alors, pourquoi vit-il ? Il vit il vit murmura Charles IX, qui comprenait parfaitement ce regard et qui y rpondait, comme on le voit, sans hsitation ; il vit, parce quil est mon parent. Catherine sourit. Henri vit ce sourire et reconnut que ctait Catherine surtout quil lui fallait combattre. Madame, lui dit-il, tout vient de vous, je le vois bien, et rien de mon beau-frre Charles ; cest vous qui avez eu lide de mattirer dans un pige ; cest vous qui avez pens faire de votre fille lappt qui devait nous perdre tous ; cest vous qui mavez spar de ma femme, pour quelle net pas lennui de me voir tuer sous ses yeux Oui, mais cela ne sera pas ! scria une autre voix haletante et passionne que Henri reconnut linstant et qui fit tressaillir Charles IX de surprise et Catherine de fureur. Marguerite ! scria Henri. Margot ! dit Charles IX.

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Ma fille ! murmura Catherine. Monsieur, dit Marguerite Henri, vos dernires paroles maccusaient, et vous aviez la fois tort et raison : raison, car en effet je suis bien linstrument dont on sest servi pour vous perdre tous ; tort, car jignorais que vous marchiez votre perte. Moi-mme, monsieur, telle que vous me voyez, je dois la vie au hasard, loubli de ma mre, peuttre ; mais sitt que jai appris votre danger, je me suis souvenue de mon devoir. Or, le devoir dune femme est de partager la fortune de son mari. Vous exile-t-on, monsieur, je vous suis dans lexil ; vous emprisonne-ton, je me fais captive ; vous tue-t-on, je meurs. Et elle tendit son mari une main que Henri saisit, sinon avec amour, du moins avec reconnaissance. Ah ! ma pauvre Margot, dit Charles IX, tu ferais bien mieux de lui dire de se faire catholique ! Sire, rpondit Marguerite avec cette haute dignit qui lui tait si naturelle, Sire, croyez-moi, pour vous-mme ne demandez pas une lchet un prince de votre maison. Catherine lana un regard significatif Charles. Mon frre, scria Marguerite, qui, aussi bien que Charles IX, comprenait la terrible pantomime de Catherine, mon frre, songez-y, vous avez fait de lui mon poux. Charles IX, pris entre le regard impratif de Catherine et le regard suppliant de Marguerite comme entre deux principes opposs, resta un instant indcis ; enfin, Oromase lemporta. Au fait, madame, dit-il en se penchant loreille de Catherine, Margot a raison et Henriot est mon beau-frre. Oui, rpondit Catherine en sapprochant son tour de loreille de son fils, oui mais sil ne ltait pas ?

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Chapitre

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Laubpine du cimetire des Innocents


Rentre chez elle, Marguerite chercha vainement deviner le mot que Catherine de Mdicis avait dit tout bas Charles IX, et qui avait arrt court le terrible conseil de vie et de mort qui se tenait en ce moment. Une partie de la matine fut employe par elle soigner La Mole, lautre chercher lnigme que son esprit se refusait comprendre. Le roi de Navarre tait rest prisonnier au Louvre. Les huguenots taient plus que jamais poursuivis. la nuit terrible avait succd un jour de massacre plus hideux encore. Ce ntait plus le tocsin que les cloches sonnaient, ctaient des Te Deum, et les accents de ce bronze joyeux retentissant au milieu du meurtre et des incendies, taient peuttre plus tristes la lumire du soleil que ne lavait t pendant lobscurit le glas de la nuit prcdente. Ce ntait pas le tout : une chose trange tait arrive ; une aubpine, qui avait fleuri au printemps et qui, comme dhabitude, avait perdu son odorante parure au mois de juin, venait de refleurir pendant la nuit, et les catholiques, qui voyaient dans cet vnement un miracle et qui, pour la popularisation de ce miracle, faisaient Dieu leur complice, allaient en procession, croix et bannire en tte, au cimetire des Innocents, o cette aubpine fleurissait. Cette espce dassentiment donn par le ciel au massacre qui sexcutait avait redoubl lardeur des assassins. Et tandis que la ville continuait offrir dans chaque rue, dans chaque carrefour, sur chaque place une scne de dsolation, le Louvre avait dj servi de tombeau commun tous les protestants qui sy taient trouvs enferms au moment du signal. Le roi de Navarre, le prince de Cond et La Mole y taient seuls demeurs vivants. Rassure sur La Mole, dont les plaies, comme elle lavait dit la veille, taient dangereuses, mais non mortelles, Marguerite ntait donc plus proccupe que dune chose : sauver la vie de son mari, qui continuait dtre menace. Sans doute le premier sentiment qui stait empar de lpouse tait un sentiment de loyale piti pour un homme auquel elle venait, comme lavait dit lui-mme le Barnais, de jurer sinon amour, du

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moins alliance. Mais, la suite de ce sentiment, un autre moins pur avait pntr dans le cur de la reine. Marguerite tait ambitieuse, Marguerite avait vu presque une certitude de royaut dans son mariage avec Henri de Bourbon, La Navarre, tiraille dun ct par les rois de France, de lautre par les rois dEspagne, qui, lambeau lambeau, avaient fini par emporter la moiti de son territoire, pouvait, si Henri de Bourbon ralisait les esprances de courage quil avait donnes dans les rares occasions quil avait eues de tirer lpe, devenir un royaume rel, avec les huguenots de France pour sujets. Grce son esprit fin et si lev, Marguerite avait entrevu et calcul tout cela. En perdant Henri, ce ntait donc pas seulement un mari quelle perdait, ctait un trne. Elle en tait au plus intime de ces rflexions, lorsquelle entendit frapper la porte du corridor secret ; elle tressaillit, car trois personnes seulement venaient par cette porte : le roi, la reine mre et le duc dAlenon. Elle entrouvrit la porte du cabinet, recommanda du doigt le silence Gillonne et La Mole, et alla ouvrir au visiteur. Ce visiteur tait le duc dAlenon. Le jeune homme avait disparu depuis la veille. Un instant Marguerite avait eu lide de rclamer son intercession en faveur du roi de Navarre ; mais une ide terrible lavait arrte. Le mariage stait fait contre son gr ; Franois dtestait Henri et navait conserv la neutralit en faveur du Barnais que parce quil tait convaincu que Henri et sa femme taient rests trangers lun lautre. Une marque dintrt donne par Marguerite son poux pouvait en consquence, au lieu de lcarter, rapprocher de sa poitrine un des trois poignards qui le menaaient. Marguerite frissonna donc en apercevant le jeune prince plus quelle net frissonn en apercevant le roi Charles IX ou la reine mre ellemme. On net point dit dailleurs, en le voyant, quil se passt quelque chose dinsolite par la ville, ni au Louvre ; il tait vtu avec son lgance ordinaire. Ses habits et son linge exhalaient ces parfums que mprisait Charles IX, mais dont le duc dAnjou et lui faisaient un si continuel usage. Seulement, un il exerc comme ltait celui de Marguerite pouvait remarquer que, malgr sa pleur plus grande que dhabitude, et malgr le lger tremblement qui agitait lextrmit de ses mains, aussi belles et aussi soignes que des mains de femme, il renfermait au fond de son cur un sentiment joyeux. Son entre fut ce quelle avait lhabitude dtre. Il sapprocha de sa sur pour lembrasser. Mais, au lieu de lui tendre ses joues, comme elle

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et fait au roi Charles ou au duc dAnjou, Marguerite sinclina et lui offrit le front. Le duc dAlenon poussa un soupir, et posa ses lvres blmissantes sur ce front que lui prsentait Marguerite. Alors, sasseyant, il se mit raconter sa sur les nouvelles sanglantes de la nuit ; la mort lente et terrible de lamiral ; la mort instantane de Tligny, qui, perc dune balle, rendit linstant mme le dernier soupir. Il sarrta, sappesantit, se complut sur les dtails sanglants de cette nuit avec cet amour du sang particulier lui et ses deux frres. Marguerite le laissa dire. Enfin, ayant tout dit, il se tut. Ce nest pas pour me faire ce rcit seulement que vous tes venu me rendre visite, nest-ce pas, mon frre ? demanda Marguerite. Le duc dAlenon sourit. Vous avez encore autre chose me dire ? Non, rpondit le duc, jattends. Quattendez-vous ? Ne mavez-vous pas dit, chre Marguerite bien-aime, reprit le duc en rapprochant son fauteuil de celui de sa sur, que ce mariage avec le roi de Navarre se faisait contre votre gr. Oui, sans doute. Je ne connaissais point le prince de Barn lorsquon me la propos pour poux. Et depuis que vous le connaissez, ne mavez-vous pas affirm que vous nprouviez aucun amour pour lui ? Je vous lai dit, il est vrai. Votre opinion ntait-elle pas que ce mariage devait faire votre malheur ? Mon cher Franois, dit Marguerite, quand un mariage nest pas la suprme flicit, cest presque toujours la suprme douleur. Eh bien, ma chre Marguerite ! comme je vous le disais, jattends. Mais quattendez-vous, dites ? Que vous tmoigniez votre joie. De quoi donc ai-je me rjouir ? Mais de cette occasion inattendue qui se prsente de reprendre votre libert. Ma libert ! reprit Marguerite, qui voulait forcer le prince aller jusquau bout de sa pense. Sans doute, votre libert ; vous allez tre spare du roi de Navarre. Spare ! dit Marguerite en fixant ses yeux sur le jeune prince.

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Le duc dAlenon essaya de soutenir le regard de sa sur ; mais bientt ses yeux scartrent delle avec embarras. Spare ! rpta Marguerite ; voyons cela, mon frre, car je suis bien aise que vous me mettiez mme dapprofondir la question ; et comment compte-t-on nous sparer ? Mais, murmura le duc, Henri est huguenot. Sans doute ; mais il navait pas fait mystre de sa religion, et lon savait cela quand on nous a maris. Oui, mais depuis votre mariage, ma sur, dit le duc, laissant malgr lui un rayon de joie illuminer son visage, qua fait Henri ? Mais vous le savez mieux que personne, Franois, puisquil a pass ses journes presque toujours en votre compagnie, tantt la chasse, tantt au mail, tantt la paume. Oui, ses journes, sans doute, reprit le duc, ses journes ; mais ses nuits ? Marguerite se tut, et ce fut son tour de baisser les yeux. Ses nuits, continua le duc dAlenon, ses nuits ? Eh bien ? demanda Marguerite, sentant quil fallait bien rpondre quelque chose. Eh bien, il les a passes chez madame de Sauve. Comment le savez-vous ? scria Marguerite. Je le sais parce que javais intrt le savoir, rpondit le jeune prince en plissant et en dchiquetant la broderie de ses manches. Marguerite commenait comprendre ce que Catherine avait dit tout bas Charles IX : mais elle fit semblant de demeurer dans son ignorance. Pourquoi me dites-vous cela, mon frre ? rpondit-elle avec un air de mlancolie parfaitement jou ; est-ce pour me rappeler que personne ici ne maime et ne tient moi : pas plus ceux que la nature ma donns pour protecteurs que celui que lglise ma donn pour poux ? Vous tes injuste, dit vivement le duc dAlenon en rapprochant encore son fauteuil de celui de sa sur, je vous aime et vous protge, moi. Mon frre, dit Marguerite en le regardant fixement, vous avez quelque chose me dire de la part de la reine mre. Moi ! vous vous trompez, ma sur, je vous jure ; qui peut vous faire croire cela ? Ce qui peut me le faire croire, cest que vous rompez lamiti qui vous attachait mon mari ; cest que vous abandonnez la cause du roi de Navarre. La cause du roi de Navarre ! reprit le duc dAlenon tout interdit.

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Oui, sans doute. Tenez, Franois, parlons franc. Vous en tes convenu vingt fois, vous ne pouvez vous lever et mme vous soutenir que lun par lautre. Cette alliance Est devenue impossible, ma sur, interrompit le duc dAlenon. Et pourquoi cela ? Parce que le roi a des desseins sur votre mari. Pardon ! en disant votre mari, je me trompe : cest sur Henri de Navarre que je voulais dire. Notre mre a devin tout. Je malliais aux huguenots parce que je croyais les huguenots en faveur. Mais voil quon tue les huguenots et que dans huit jours il nen restera pas cinquante dans tout le royaume. Je tendais la main au roi de Navarre parce quil tait votre mari. Mais voil quil nest plus votre mari. Quavez-vous dire cela, vous qui tes non seulement la plus belle femme de France, mais encore la plus forte tte du royaume ? Jai dire, reprit Marguerite, que je connais notre frre Charles. Je lai vu hier dans un de ces accs de frnsie dont chacun abrge sa vie de dix ans ; jai dire que ces accs se renouvellent, par malheur, bien souvent maintenant, ce qui fait que, selon toute probabilit, notre frre Charles na pas longtemps vivre ; jai dire enfin que le roi de Pologne vient de mourir et quil est fort question dlire en sa place un prince de la maison de France ; jai dire enfin que, lorsque les circonstances se prsentent ainsi, ce nest point le moment dabandonner des allis qui, au moment du combat, peuvent nous soutenir avec le concours dun peuple et lappui dun royaume. Et vous, scria le duc, ne me faites-vous pas une trahison bien plus grande de prfrer un tranger votre frre ? Expliquez-vous, Franois ; en quoi et comment vous ai-je trahi ? Vous avez demand hier au roi la vie du roi de Navarre ? Eh bien ? demanda Marguerite avec une feinte navet. Le duc se leva prcipitamment, fit deux ou trois fois le tour de la chambre dun air gar, puis revint prendre la main de Marguerite. Cette main tait raide et glace. Adieu, ma sur, dit-il ; vous navez pas voulu me comprendre, ne vous en prenez donc qu vous des malheurs qui pourront vous arriver. Marguerite plit, mais demeura immobile sa place. Elle vit sortir le duc dAlenon sans faire un signe pour le rappeler ; mais peine lavaitelle perdu de vue dans le corridor quil revint sur ses pas. coutez, Marguerite, dit-il, jai oubli de vous dire une chose : cest que demain, pareille heure, le roi de Navarre sera mort.

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Marguerite poussa un cri ; car cette ide quelle tait linstrument dun assassinat lui causait une pouvante quelle ne pouvait surmonter. Et vous nempcherez pas cette mort ? dit-elle ; vous ne sauverez pas votre meilleur et votre plus fidle alli ? Depuis hier, mon alli nest plus le roi de Navarre. Et qui est-ce donc, alors ? Cest M. de Guise. En dtruisant les huguenots, on a fait M. de Guise roi des catholiques. Et cest le fils de Henri II qui reconnat pour son roi un duc de Lorraine ! Vous tes dans un mauvais jour, Marguerite, et vous ne comprenez rien. Javoue que je cherche en vain lire dans votre pense. Ma sur, vous tes daussi bonne maison que madame la princesse de Porcian, et Guise nest pas plus immortel que le roi de Navarre ; eh bien, Marguerite, supposez maintenant trois choses, toutes trois possibles : la premire, cest que Monsieur soit lu roi de Pologne ; la seconde, cest que vous maimiez comme je vous aime ; eh bien, je suis roi de France, et vous et vous reine des catholiques. Marguerite cacha sa tte dans ses mains, blouie de la profondeur des vues de cet adolescent que personne la cour nosait appeler une intelligence. Mais, demanda-t-elle aprs un moment de silence, vous ntes donc pas jaloux de M. le duc de Guise comme vous ltes du roi de Navarre ? Ce qui est fait est fait, dit le duc dAlenon dune voix sourde ; et si jai eu tre jaloux du duc de Guise, eh bien, je lai t. Il ny a quune seule chose qui puisse empcher ce beau plan de russir. Laquelle ? Cest que je naime plus le duc de Guise. Et qui donc aimez-vous, alors ? Personne. Le duc dAlenon regarda Marguerite avec ltonnement dun homme qui, son tour, ne comprend plus, et sortit de lappartement en poussant un soupir et en pressant de sa main glace son front prt se fendre. Marguerite demeura seule et pensive. La situation commenait se dessiner claire et prcise ses yeux ; le roi avait laiss faire la Saint-Barthlemy, la reine Catherine et le duc de Guise lavaient faite. Le duc de Guise et le duc dAlenon allaient se runir pour en tirer le meilleur parti possible. La mort du roi de Navarre tait une consquence naturelle de cette grande catastrophe. Le roi de

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Navarre mort, on semparait de son royaume. Marguerite restait donc veuve, sans trne, sans puissance, et nayant dautre perspective quun clotre o elle naurait pas mme la triste douleur de pleurer son poux qui navait jamais t son mari. Elle en tait l, lorsque la reine Catherine lui fit demander si elle ne voulait pas venir faire avec toute la cour un plerinage laubpine du cimetire des Innocents. Le premier mouvement de Marguerite fut de refuser de faire partie de cette cavalcade. Mais la pense que cette sortie lui fournirait peut-tre loccasion dapprendre quelque chose de nouveau sur le sort du roi de Navarre la dcida. Elle fit donc rpondre que si on voulait lui tenir un cheval prt, elle accompagnerait volontiers Leurs Majests. Cinq minutes aprs, un page vint lui annoncer que, si elle voulait descendre, le cortge allait se mettre en marche. Marguerite fit de la main Gillone un signe pour lui recommander le bless et descendit. Le roi, la reine mre, Tavannes et les principaux catholiques taient dj cheval. Marguerite jeta un coup dil rapide sur ce groupe, qui se composait dune vingtaine de personnes peu prs : le roi de Navarre ny tait point. Mais madame de Sauve y tait ; elle changea un regard avec elle, et Marguerite comprit que la matresse de son mari avait quelque chose lui dire. On se mit en route en gagnant la rue Saint-Honor par la rue de lAstruce. la vue du roi, de la reine Catherine et des principaux catholiques, le peuple stait amass, suivant le cortge comme un flot qui monte, criant : Vive le roi ! vive la messe ! mort aux huguenots ! Ces cris taient accompagns de brandissements dpes rougies et darquebuses fumantes, qui indiquaient la part que chacun avait prise au sinistre vnement qui venait de saccomplir. En arrivant la hauteur de la rue des Prouvelles, on rencontra des hommes qui tranaient un cadavre sans tte. Ctait celui de lamiral. Ces hommes allaient le pendre par les pieds Montfaucon. On entra dans le cimetire des Saints-Innocents par la porte qui souvrait en face de la rue des Chaps, aujourdhui celle des Dchargeurs. Le clerg, prvenu de la visite du roi et de celle de la reine mre, attendait Leurs Majests pour les haranguer. Madame de Sauve profita du moment o Catherine coutait le discours quon lui faisait pour sapprocher de la reine de Navarre et lui demander la permission de lui baiser sa main. Marguerite tendit le bras

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vers elle, madame de Sauve approcha ses lvres de la main de la reine, et, en la baisant lui glissa un petit papier roul dans la manche. Si rapide et si dissimule quet t la retraite de madame de Sauve, Catherine sen tait aperue, elle se retourna au moment o sa dame dhonneur baisait la main de la reine. Les deux femmes virent ce regard qui pntrait jusqu elles comme un clair, mais toutes deux restrent impassibles. Seulement madame de Sauve sloigna de Marguerite, et alla reprendre sa place prs de Catherine. Lorsquelle eut rpondu au discours qui venait de lui tre adress, Catherine fit du doigt, et en souriant, signe la reine de Navarre de sapprocher delle. Marguerite obit. Eh ! ma fille ! dit la reine mre dans son patois italien, vous avez donc de grandes amitis avec madame de Sauve ? Marguerite sourit, en donnant son beau visage lexpression la plus amre quelle put trouver. Oui, ma mre, rpondit-elle, le serpent est venu me mordre la main. Ah ! ah ! dit Catherine en souriant, vous tes jalouse, je crois ! Vous vous trompez, madame, rpondit Marguerite. Je ne suis pas plus jalouse du roi de Navarre que le roi de Navarre nest amoureux de moi. Seulement je sais distinguer mes amis de mes ennemis. Jaime qui maime, et dteste qui me hait. Sans cela, madame, serais-je votre fille ? Catherine sourit de manire faire comprendre Marguerite que, si elle avait eu quelque soupon, ce soupon tait vanoui. Dailleurs, en ce moment, de nouveaux plerins attirrent lattention de lauguste assemble. Le duc de Guise arrivait escort dune troupe de gentilshommes tout chauffs encore dun carnage rcent. Ils escortaient une litire richement tapisse, qui sarrta en face du roi. La duchesse de Nevers ! scria Charles IX. , voyons ! quelle vienne recevoir nos compliments, cette belle et rude catholique. Que ma-t-on dit, ma cousine, que, de votre propre fentre, vous avez giboy aux huguenots, et que vous en avez tu un dun coup de pierre ? La duchesse de Nevers rougit extrmement. Sire, dit-elle voix basse, en venant sagenouiller devant le roi, cest au contraire un catholique bless que jai eu le bonheur de recueillir. Bien, bien, ma cousine ! il y a deux faons de me servir : lune en exterminant mes ennemis, lautre en secourant mes amis. On fait ce quon peut, et je suis sr que si vous eussiez pu davantage, vous leussiez fait.

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Pendant ce temps, le peuple, qui voyait la bonne harmonie qui rgnait entre la maison de Lorraine et Charles IX, criait tue-tte : Vive le roi ! vive le duc de Guise ! vive la messe ! Revenez-vous au Louvre avec nous, Henriette ? dit la reine mre la belle duchesse. Marguerite toucha du coude son amie, qui comprit aussitt ce signe, et qui rpondit : Non pas, madame, moins que Votre Majest ne me lordonne, car jai affaire en ville avec Sa Majest la reine de Navarre. Et quallez-vous faire ensemble ? demanda Catherine. Voir des livres grecs trs rares et trs curieux quon a trouvs chez un vieux pasteur protestant, et quon a transports la tour Saint-Jacquesla-Boucherie, rpondit Marguerite. Vous feriez mieux daller voir jeter les derniers huguenots du haut du pont des Meuniers dans la Seine, dit Charles IX. Cest la place des bons Franais. Nous irons, sil plat Votre Majest, rpondit la duchesse de Nevers. Catherine jeta un regard de dfiance sur les deux jeunes femmes. Marguerite, aux aguets, lintercepta, et se tournant et retournant aussitt dun air fort proccup, elle regarda avec inquitude autour delle. Cette inquitude, feinte ou relle, nchappa point Catherine. Que cherchez-vous ? Je cherche Je ne vois plus, dit-elle. Que cherchez-vous ? qui ne voyez-vous plus ? La Sauve, dit Marguerite. Serait-elle retourne au Louvre ? Quand je te disais que tu tais jalouse ! dit Catherine loreille de sa fille. O bestia ! Allons, allons, Henriette ! continua-t-elle en haussant les paules, emmenez la reine de Navarre. Marguerite feignit encore de regarder autour delle, puis, se penchant son tour loreille de son amie : Emmne-moi vite, lui dit-elle. Jai des choses de la plus haute importance te dire. La duchesse fit une rvrence Charles IX et Catherine, puis sinclinant devant la reine de Navarre : Votre Majest daignera-t-elle monter dans ma litire ? dit-elle. Volontiers. Seulement vous serez oblige de me faire reconduire au Louvre. Ma litire, comme mes gens, comme moi-mme, rpondit la duchesse, sont aux ordres de Votre Majest.

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La reine Marguerite monta dans la litire, et, sur un signe quelle lui fit, la duchesse de Nevers monta son tour et prit respectueusement place sur le devant. Catherine et ses gentilshommes retournrent au Louvre en suivant le mme chemin quils avaient pris pour venir. Seulement, pendant toute la route, on vit la reine mre parler sans relche loreille du roi, en lui dsignant plusieurs fois madame de Sauve. Et chaque fois le roi riait, comme riait Charles IX, cest--dire dun rire plus sinistre quune menace. Quant Marguerite, une fois quelle eut senti la litire se mettre en mouvement, et quelle neut plus craindre la perante investigation de Catherine, elle tira vivement de sa manche le billet de madame de Sauve et lut les mots suivants : Jai reu lordre de faire remettre ce soir au roi de Navarre deux clefs : lune est celle de la chambre dans laquelle il est enferm, lautre est celle de la mienne. Une fois quil sera entr chez moi, il mest enjoint de ly garder jusqu six heures du matin. Que Votre Majest rflchisse, que Votre Majest dcide, que Votre Majest ne compte ma vie pour rien. Il ny a plus de doute, murmura Marguerite, et la pauvre femme est linstrument dont on veut se servir pour nous perdre tous. Mais nous verrons si de la reine Margot, comme dit mon frre Charles, on fait si facilement une religieuse. De qui donc est cette lettre ? demanda la duchesse de Nevers en montrant le papier que Marguerite venait de lire et de relire avec une si grande attention. Ah ! duchesse ! jai bien des choses te dire, rpondit Marguerite en dchirant le billet en mille et mille morceaux.

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Chapitre

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Les confidences
Et, dabord, o allons-nous ? demanda Marguerite. Ce nest pas au pont des Meuniers, jimagine ? Jai vu assez de tueries comme cela depuis hier, ma pauvre Henriette ! Jai pris la libert de conduire Votre Majest Dabord, et avant toute chose, Ma Majest te prie doublier sa majest Tu me conduisais donc lhtel de Guise, moins que vous nen dcidiez autrement. Non pas ! non pas, Henriette ! allons chez toi ; le duc de Guise ny est pas, ton mari ny est pas ? Oh ! non ! scria la duchesse avec une joie qui fit tinceler ses beaux yeux couleur dmeraude ; non ! ni mon beau-frre, ni mon mari, ni personne ! Je suis libre, libre comme lair, comme loiseau, comme le nuage Libre, ma reine, entendez-vous ? Comprenez-vous ce quil y a de bonheur dans ce mot : libre ? Je vais, je viens, je commande ! Ah ! pauvre reine ! vous ntes pas libre, vous ! aussi vous soupirez Tu vas, tu viens, tu commandes ! Est-ce donc tout ? Et ta libert ne sert-elle qu cela ? Voyons, tu es bien joyeuse pour ntre que libre. Votre Majest ma promis dentamer les confidences. Encore Ma Majest ; voyons, nous nous fcherons, Henriette ; as-tu donc oubli nos conventions ? Non, votre respectueuse servante devant le monde, ta folle confidente dans le tte--tte. Nest-ce pas cela, madame, nest-ce pas cela, Marguerite ? Oui, oui ! dit la reine en souriant. Ni rivalits de maisons, ni perfidies damour ; tout bien, tout bon, tout franc ; une alliance enfin offensive et dfensive, dans le seul but de rencontrer et de saisir au vol, si nous le rencontrons, cet phmre quon nomme le bonheur. Bien, ma duchesse ! cest cela ; et pour renouveler le pacte, embrassemoi.

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Et les deux charmantes ttes, lune ple et voile de mlancolie, lautre rose, blonde et rieuse se rapprochrent gracieusement et unirent leurs lvres comme elles avaient uni leurs penses. Donc il y a du nouveau ? demanda la duchesse en fixant sur Marguerite un regard avide et curieux. Tout nest-il pas nouveau depuis deux jours ? Oh ! je parle damour et non de politique, moi. Quand nous aurons lge de dame Catherine, ta mre, nous en ferons, de la politique. Mais nous avons vingt ans, ma belle reine, parlons dautre chose. Voyons, serais-tu marie pour tout de bon ? qui ? dit Marguerite en riant. Ah ! tu me rassures, en vrit. Eh bien, Henriette, ce qui te rassure mpouvante. Duchesse, il faut que je sois marie. Quand cela ? Demain. Ah ! bah ! vraiment ! Pauvre amie ! Et cest ncessaire ? Absolument. Mordi ! comme dit quelquun de ma connaissance, voil qui est fort triste. Tu connais quelquun qui dit : Mordi ? demanda en riant Marguerite. Oui. Et quel est ce quelquun ? Tu minterroges toujours, quand cest toi de parler. Achve, et je commencerai. En deux mots, voici : le roi de Navarre est amoureux et ne veut pas de moi. Je ne suis pas amoureuse ; mais je ne veux pas de lui. Cependant il faudrait que nous changeassions dide lun et lautre, ou que nous eussions lair den changer dici demain. Eh bien, change, toi ! et tu peux tre sre quil changera, lui ! Justement, voil limpossible ; car je suis moins dispose changer que jamais. lgard de ton mari seulement, jespre ! Henriette, jai un scrupule. Un scrupule de quoi ? De religion. Fais-tu une diffrence entre les huguenots et les catholiques ? En politique ? Oui. Sans doute.

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Mais en amour ? Ma chre amie, nous autres femmes, nous sommes tellement paennes, quen fait de sectes nous les admettons toutes, quen fait de dieux nous en reconnaissons plusieurs. En un seul, nest-ce pas ? Oui, dit la duchesse, avec un regard tincelant de paganisme ; oui, celui qui sappelle ros, Cupido, Amor ; oui, celui qui a un carquois, un bandeau et des ailes Mordi ! vive la dvotion ! Cependant tu as une manire de prier qui est exclusive ; tu jettes des pierres sur la tte des huguenots. Faisons bien et laissons dire Ah ! Marguerite, comme les meilleures ides, comme les plus belles actions se travestissent en passant par la bouche du vulgaire ! Le vulgaire ! Mais cest mon frre Charles qui te flicitait, ce me semble ? Ton frre Charles, Marguerite, est un grand chasseur qui sonne du cor toute la journe, ce qui le rend fort maigre Je rcuse donc jusqu ses compliments. Dailleurs, je lui ai rpondu, ton frre Charles Nastu pas entendu ma rponse ? Non, tu parlais si bas ! Tant mieux, jaurai plus de nouveau tapprendre. ! la fin de ta confidence, Marguerite ? Cest que cest que Eh bien ? Cest que, dit la reine en riant, si la pierre dont parlait mon frre Charles tait historique, je mabstiendrais. Bon ! scria Henriette, tu as choisi un huguenot. Eh bien, sois tranquille ! pour rassurer ta conscience, je te promets den choisir un la premire occasion. Ah ! il parat que cette fois tu as pris un catholique ? Mordi ! reprit la duchesse. Bien, bien ! je comprends. Et comment est-il notre huguenot ? Je ne lai pas choisi ; ce jeune homme ne mest rien, et ne me sera probablement jamais rien. Mais enfin, comment est-il ? cela ne tempche pas de me le dire, tu sais combien je suis curieuse. Un pauvre jeune homme beau comme le Nisus de Benvenuto Cellini, et qui sest venu rfugier dans mon appartement. Oh ! oh ! et tu ne lavais pas un peu convoqu ?

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Pauvre garon ! ne ris donc pas ainsi, Henriette, car en ce moment il est encore entre la vie et la mort. Il est donc malade ? Il est grivement bless. Mais cest trs gnant, un huguenot bless ! surtout dans des jours comme ceux o nous nous trouvons ; et quen fais-tu de ce huguenot bless qui ne test rien et ne te sera jamais rien ? Il est dans mon cabinet ; je le cache et je veux le sauver. Il est beau, il est jeune, il est bless. Tu le caches dans ton cabinet, tu veux le sauver ; ce huguenot-l sera bien ingrat sil nest pas trop reconnaissant ! Il lest dj, jen ai bien peur plus que je ne le dsirerais. Et il tintresse ce pauvre jeune homme ? Par humanit seulement. Ah ! lhumanit, ma pauvre reine ! cest toujours cette vertu-l qui nous perd, nous autres femmes ! Oui, et tu comprends : comme dun moment lautre le roi, le duc dAlenon, ma mre, mon mari mme peuvent entrer dans mon appartement Tu veux me prier de te garder ton petit huguenot, nest-ce pas, tant quil sera malade, la condition de te le rendre quand il sera guri ? Rieuse ! dit Marguerite. Non, je te jure que je ne prpare pas les choses de si loin. Seulement, si tu pouvais trouver un moyen de cacher le pauvre garon ; si tu pouvais lui conserver la vie que je lui ai sauve ; eh bien, je tavoue que je ten serais vritablement reconnaissante ! Tu es libre lhtel de Guise, tu nas ni beau-frre, ni mari qui tespionne ou qui te contraigne, et de plus derrire ta chambre, o personne, chre Henriette, na heureusement pour toi le droit dentrer, un grand cabinet pareil au mien. Eh bien, prte-moi ce cabinet pour mon huguenot ; quand il sera guri tu lui ouvriras la cage et loiseau senvolera. Il ny a quune difficult, chre reine, cest que la cage est occupe. Comment ! tu as donc aussi sauv quelquun, toi ? Cest justement ce que jai rpondu ton frre. Ah ! je comprends ; voil pourquoi tu parlais si bas que je ne tai pas entendue. coute, Marguerite, cest une histoire admirable, non moins belle, non moins potique que la tienne. Aprs tavoir laiss six de mes gardes, jtais monte avec les six autres lhtel de Guise, et je regardais piller et brler une maison qui nest spare de lhtel de mon frre que par la rue des Quatre-Fils, quand tout coup jentends crier des femmes et

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jurer des hommes. Je mavance sur le balcon et je vois dabord une pe dont le feu semblait clairer toute la scne elle seule. Jadmire cette lame furieuse : jaime les belles choses, moi ! puis je cherche naturellement distinguer le bras qui la faisait mouvoir, et le corps auquel ce bras appartenait. Au milieu des coups, des cris, je distingue enfin lhomme, et je vois un hros, un Ajax Tlamon ; jentends une voix, une voix de stentor. Je menthousiasme, je demeure toute palpitante, tressaillant chaque coup dont il tait menac, chaque botte quil portait ; a t une motion dun quart dheure, vois-tu, ma reine, comme je nen avais jamais prouv, comme javais cru quil nen existait pas. Aussi jtais l, haletante, suspendue, muette, quand tout coup mon hros a disparu. Comment cela ? Sous une pierre que lui a jete une vieille femme ; alors, comme Cyrus, jai retrouv la voix, jai cri : laide, au secours ! Nos gardes sont venus, lont pris, lont relev, et enfin lont transport dans la chambre que tu me demandes pour ton protg. Hlas ! je comprends dautant mieux cette histoire, chre Henriette, dit Marguerite, que cette histoire est presque la mienne. Avec cette diffrence, ma reine, que servant mon roi et ma religion, je nai point besoin de renvoyer M. Annibal de Coconnas. Il sappelle Annibal de Coconnas ? reprit Marguerite en clatant de rire. Cest un terrible nom, nest-ce pas, dit Henriette. Eh bien, celui qui le porte en est digne. Quel champion, mordi ! et que de sang il a fait couler ! Mets ton masque, ma reine, nous voici lhtel. Pourquoi donc mettre mon masque ? Parce que je veux te montrer mon hros. Il est beau ? Il ma sembl magnifique pendant ses batailles. Il est vrai que ctait la nuit la lueur des flammes. Ce matin, la lumire du jour, il ma paru perdre un peu, je lavoue. Cependant je crois que tu en seras contente. Alors, mon protg est refus lhtel de Guise ; jen suis fche, car cest le dernier endroit o lon viendrait chercher un huguenot. Pas le moins du monde, je le ferai apporter ici ce soir ; lun couchera dans le coin droite, lautre dans le coin gauche. Mais sils se reconnaissent lun pour protestant, lautre pour catholique, ils vont se dvorer. Oh ! il ny a pas de danger. M. de Coconnas a reu dans la figure un coup qui fait quil ny voit presque pas clair ; ton huguenot a reu dans la poitrine un coup qui fait quil ne peut presque pas remuer Et puis,

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dailleurs, tu lui recommanderas de garder le silence lendroit de la religion, et tout ira merveille. Allons, soit ! Entrons, cest conclu. Merci, dit Marguerite en serrant la main de son amie. Ici, madame, vous redevenez Majest, dit la duchesse de Nevers ; permettez-moi donc de vous faire les honneurs de lhtel de Guise, comme ils doivent tre faits la reine de Navarre. Et la duchesse, descendant de sa litire, mit presque un genou en terre pour aider Marguerite descendre son tour ; puis lui montrant de la main la porte de lhtel garde par deux sentinelles, arquebuse la main, elle suivit quelques pas la reine, qui marcha majestueusement prcdant la duchesse, qui garda son humble attitude tant quelle put tre vue. Arrive sa chambre, la duchesse ferma sa porte ; et appelant sa camriste, Sicilienne des plus alertes : Mica, lui dit-elle en italien, comment va M. le comte ? Mais de mieux en mieux, rpondit celle-ci. Et que fait-il ? En ce moment, je crois, madame, quil prend quelque chose. Bien ! dit Marguerite, si lapptit revient, cest bon signe. Ah ! cest vrai ! joubliais que tu es une lve dAmbroise Par. Allez, Mica. Tu la renvoies ? Oui, pour quelle veille sur nous. Mica sortit. Maintenant, dit la duchesse, veux-tu entrer chez lui, veux-tu que je le fasse venir ? Ni lun, ni lautre ; je voudrais le voir sans tre vue. Que timporte, puisque tu as ton masque ? Il peut me reconnatre mes cheveux, mes mains, un bijou. Oh ! comme elle est prudente depuis quelle est marie, ma belle reine ! Marguerite sourit. Eh bien, mais je ne vois quun moyen, continua la duchesse. Lequel ? Cest de le regarder par le trou de la serrure. Soit ! conduis-moi ! La duchesse prit Marguerite par la main, la conduisit une porte sur laquelle retombait une tapisserie, sinclina sur un genou et approcha son il de louverture que laissait la clef absente. Justement, dit-elle, il est table et a le visage tourn de notre ct. Viens.

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La reine Marguerite prit la place de son amie et approcha son tour son il du trou de la serrure. Coconnas, comme lavait dit la duchesse, tait assis une table admirablement servie, et laquelle ses blessures ne lempchaient pas de faire honneur. Ah ! mon Dieu ! scria Marguerite en se reculant. Quoi donc ? demanda la duchesse tonne. Impossible ! Non ! Si ! Oh ! sur mon me ! cest lui-mme. Qui, lui-mme ? Chut ! dit Marguerite en se relevant et en saisissant la main de la duchesse, celui qui voulait tuer mon huguenot, qui la poursuivi jusque dans ma chambre, qui la frapp jusque dans mes bras ! Oh ! Henriette, quel bonheur quil ne mait pas aperue ! Eh bien, alors ! puisque tu las vu luvre, nest-ce pas quil tait beau ? Je ne sais, dit Marguerite, car je regardais celui quil poursuivait. Et celui quil poursuivait sappelle ? Tu ne prononceras pas son nom devant lui ? Non, je te le promets. Lerac de la Mole. Et comment le trouves-tu maintenant ? M. de La Mole ? Non, M. de Coconnas. Ma foi, dit Marguerite, javoue que je lui trouve Elle sarrta. Allons, allons, dit la duchesse, je vois que tu lui en veux de la blessure quil a faite ton huguenot. Mais il me semble, dit Marguerite en riant, que mon huguenot ne lui doit rien, et que la balafre avec laquelle il lui a soulign lil Ils sont quittes, alors, et nous pouvons les raccommoder. Envoie-moi ton bless. Non, pas encore ; plus tard. Quand cela ? Quand tu auras prt au tien une autre chambre. Laquelle donc ? Marguerite regarda son amie, qui, aprs un moment de silence, la regarda aussi et se mit rire. Eh bien, soit ! dit la duchesse. Ainsi donc, alliance plus que jamais ? Amiti sincre toujours, rpondit la reine. Et le mot dordre, le signe de reconnaissance, si nous avons besoin lune de lautre ?

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Le triple nom de ton triple dieu : ros-Cupido-Amor. Et les deux femmes se quittrent aprs stre embrasses pour la seconde fois et stre serr la main pour la vingtime fois.

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Chapitre

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Comme il y a des clefs qui ouvrent les portes auxquelles elles ne sont pas destines
La reine de Navarre, en rentrant au Louvre, trouva Gillonne dans une grande motion. Madame de Sauve tait venue en son absence. Elle avait apport une clef que lui avait fait passer la reine mre. Cette clef tait celle de la chambre o tait renferm Henri. Il tait vident que la reine mre avait besoin, pour un dessein quelconque, que le Barnais passt cette nuit chez madame de Sauve. Marguerite prit la clef, la tourna et la retourna entre ses mains. Elle se fit rendre compte des moindres paroles de madame de Sauve, les pesa lettre par lettre dans son esprit, et crut avoir compris le projet de Catherine. Elle prit une plume, de lencre et crivit sur son papier : Au lieu daller ce soir chez madame de Sauve, venez chez la reine de Navarre. MARGUERITE. Puis elle roula le papier, lintroduisit dans le trou de la clef et ordonna Gillonne, ds que la nuit serait venue, daller glisser cette clef sous la porte du prisonnier. Ce premier soin accompli, Marguerite pensa au pauvre bless ; elle ferma toutes les portes, entra dans le cabinet, et, son grand tonnement, elle trouva La Mole revtu de ses habits encore tout dchirs et tout tachs de sang. En la voyant, il essaya de se lever ; mais, chancelant encore, il ne put se tenir debout et retomba sur le canap dont on avait fait un lit. Mais quarrive-t-il donc, monsieur ? demanda Marguerite, et pourquoi suivez-vous si mal les ordonnances de votre mdecin ? Je vous avais recommand le repos, et voil quau lieu de mobir vous faites tout le contraire de ce que jai ordonn ! Oh ! madame, dit Gillonne, ce nest point ma faute. Jai pri, suppli monsieur le comte de ne point faire cette folie, mais il ma dclar que rien ne le retiendrait plus longtemps au Louvre.

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Quitter le Louvre ! dit Marguerite en regardant avec tonnement le jeune homme, qui baissait les yeux ; mais cest impossible. Vous ne pouvez pas marcher ; vous tes ple et sans force, on voit trembler vos genoux. Ce matin, votre blessure de lpaule a saign encore. Madame, rpondit le jeune homme, autant jai rendu grce Votre Majest de mavoir donn asile hier au soir, autant je la supplie de vouloir bien me permettre de partir aujourdhui. Mais, dit Marguerite tonne, je ne sais comment qualifier une si folle rsolution : cest pire que de lingratitude. Oh ! madame ! scria La Mole en joignant les mains, croyez que, loin dtre ingrat, il y a dans mon cur un sentiment de reconnaissance qui durera toute ma vie. Il ne durera pas longtemps, alors ! dit Marguerite mue cet accent, qui ne laissait pas de doute sur la sincrit des paroles ; car, ou vos blessures se rouvriront et vous mourrez de la perte du sang, ou lon vous reconnatra comme huguenot et vous ne ferez pas cent pas dans la rue sans quon vous achve. Il faut pourtant que je quitte le Louvre, murmura La Mole. Il faut ! dit Marguerite en le regardant de son regard limpide et profond ; puis plissant lgrement : Oh, oui ! je comprends ! dit-elle, pardon, monsieur ! Il y a sans doute, hors du Louvre, une personne qui votre absence donne de cruelles inquitudes. Cest juste, monsieur de la Mole, cest naturel, et je comprends cela. Que ne lavez-vous dit tout de suite, ou plutt comment ny ai-je pas song moi-mme ! Cest un devoir, quand on exerce lhospitalit, de protger les affections de son hte comme on panse des blessures, et de soigner lme comme on soigne le corps. Hlas ! madame, rpondit La Mole, vous vous trompez trangement. Je suis presque seul au monde et tout fait seul Paris, o personne ne me connat. Mon assassin est le premier homme qui jaie parl dans cette ville, et Votre Majest est la premire femme qui my ait adress la parole. Alors, dit Marguerite surprise, pourquoi voulez-vous donc vous en aller ? Parce que, dit La Mole, la nuit passe, Votre Majest na pris aucun repos, et que cette nuit Marguerite rougit. Gillonne, dit-elle, voici la nuit venue, je crois quil est temps que tu ailles porter la clef. Gillonne sourit et se retira. Mais, continua Marguerite, si vous tes seul Paris, sans amis, comment ferez-vous ?

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Madame, jen aurai beaucoup ; car, tandis que jtais poursuivi, jai pens ma mre, qui tait catholique ; il ma sembl que je la voyais glisser devant moi sur le chemin du Louvre, une croix la main, et jai fait vu, si Dieu me conservait la vie, dembrasser la religion de ma mre. Dieu a fait plus que de me conserver la vie, madame ; il ma envoy un de ses anges pour me la faire aimer. Mais vous ne pourrez marcher ; avant davoir fait cent pas vous tomberez vanoui. Madame, je me suis essay aujourdhui dans le cabinet ; je marche lentement et avec souffrance, cest vrai ; mais que jaille seulement jusqu la place du Louvre ; une fois dehors, il arrivera ce quil pourra. Marguerite appuya sa tte sur sa main et rflchit profondment. Et le roi de Navarre, dit-elle avec intention, vous ne men parlez plus. En changeant de religion, avez-vous donc perdu le dsir dentrer son service ? Madame, rpondit La Mole en plissant, vous venez de toucher la vritable cause de mon dpart Je sais que le roi de Navarre court les plus grands dangers et que tout le crdit de Votre Majest comme fille de France suffira peine sauver sa tte. Comment, monsieur ? demanda Marguerite ; que voulez-vous dire et de quels dangers me parlez-vous ? Madame, rpondit La Mole en hsitant, on entend tout du cabinet o je suis plac. Cest vrai, murmura Marguerite pour elle seule, M. de Guise me lavait dj dit. Puis tout haut : Eh bien, ajouta-t-elle, quavez-vous donc entendu ? Mais dabord la conversation que Votre Majest a eue ce matin avec son frre. Avec Franois ? scria Marguerite en rougissant. Avec le duc dAlenon, oui, madame ; puis ensuite, aprs votre dpart, celle de mademoiselle Gillonne avec madame de Sauve. Et ce sont ces deux conversations ? Oui, madame. Marie depuis huit jours peine, vous aimez votre poux. Votre poux viendra son tour comme sont venus M. le duc dAlenon et madame de Sauve. Il vous entretiendra de ses secrets. Eh bien, je ne dois pas les entendre ; je serais indiscret et je ne puis pas je ne dois pas surtout je ne veux pas ltre ! Au ton que La Mole mit prononcer ces derniers mots, au trouble de sa voix, lembarras de sa contenance, Marguerite fut illumine dune rvlation subite.

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Ah ! dit-elle, vous avez entendu de ce cabinet tout ce qui a t dit dans cette chambre jusqu prsent ? Oui, madame. Ces mots furent soupirs peine. Et vous voulez partir cette nuit, ce soir, pour nen pas entendre davantage ? linstant mme, madame ! sil plat Votre Majest de me le permettre. Pauvre enfant ! dit Marguerite avec un singulier accent de douce piti. tonn dune rponse si douce lorsquil sattendait quelque brusque riposte, La Mole leva timidement la tte ; son regard rencontra celui de Marguerite et demeura riv comme par une puissance magntique sur le limpide et profond regard de la reine. Vous vous sentez donc incapable de garder un secret, monsieur de la Mole ? dit doucement Marguerite, qui, penche sur le dossier de son sige, moiti cache par lombre dune tapisserie paisse, jouissait du bonheur de lire couramment dans cette me en restant impntrable ellemme. Madame, dit La Mole, je suis une misrable nature, je me dfie de moi mme, et le bonheur dautrui me fait mal. Le bonheur de qui ? dit Marguerite en souriant ; ah ! oui, le bonheur du roi de Navarre ! Pauvre Henri ! Vous voyez bien quil est heureux, madame ! scria vivement La Mole. Heureux ? Oui, puisque Votre Majest le plaint. Marguerite chiffonnait la soie de son aumnire et en effilait les torsades dor. Ainsi, vous refusez de voir le roi de Navarre, dit-elle, cest arrt, cest dcid dans votre esprit ? Je crains dimportuner Sa Majest en ce moment. Mais le duc dAlenon, mon frre ? Oh ! madame, scria La Mole, M. le duc dAlenon ! non, non ; moins encore M. le duc dAlenon que le roi de Navarre. Parce que ? demanda Marguerite mue au point de trembler en parlant. Parce que, quoique dj trop mauvais huguenot pour tre serviteur bien dvou de Sa Majest le roi de Navarre, je ne suis pas encore assez bon catholique pour tre des amis de M. dAlenon et de M. de Guise. Cette fois, ce fut Marguerite qui baissa les yeux et qui sentit le coup

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vibrer au plus profond de son cur ; elle net pas su dire si le mot de La Mole tait pour elle caressant ou douloureux. En ce moment Gillonne rentra. Marguerite linterrogea dun coup dil. La rponse de Gillonne, renferme aussi dans un regard, fut affirmative. Elle tait parvenue faire passer la clef au roi de Navarre. Marguerite ramena ses yeux sur La Mole, qui demeurait devant elle indcis, la tte penche sur sa poitrine, et ple comme lest un homme qui souffre la fois du corps et de lme. Monsieur de la Mole est fier, dit-elle, et jhsite lui faire une proposition quil refusera sans doute. La Mole se leva, fit un pas vers Marguerite et voulut sincliner devant elle en signe quil tait ses ordres ; mais une douleur profonde, aigu, brlante, vint tirer des larmes de ses yeux, et, sentant quil allait tomber, il saisit une tapisserie, laquelle il se soutint. Voyez-vous, scria Marguerite en courant lui et en le retenant dans ses bras, voyez-vous, monsieur, que vous avez encore besoin de moi ! Un mouvement peine sensible agita les lvres de La Mole. Oh ! oui ! murmura-t-il, comme de lair que je respire, comme du jour que je vois ! En ce moment trois coups retentirent, frapps la porte de Marguerite. Entendez-vous, madame ? dit Gillonne effraye. Dj ! murmura Marguerite. Faut-il ouvrir ? Attends. Cest le roi de Navarre peut-tre. Oh ! madame ! scria La Mole rendu fort par ces quelques mots, que la reine avait cependant prononcs voix si basse quelle esprait que Gillonne seule les aurait entendus ; madame ! je vous en supplie genoux, faites-moi sortir, oui, mort ou vif, madame ! Ayez piti de moi ! Oh ! vous ne me rpondez pas. Eh bien, je vais parler et, quand jaurai parl, vous me chasserez, je lespre. Taisez-vous, malheureux ! dit Marguerite, qui ressentait un charme infini couter les reproches du jeune homme ; taisez-vous donc ! Madame, reprit La Mole, qui ne trouvait pas sans doute dans laccent de Marguerite cette rigueur laquelle il sattendait ; madame, je vous le rpte, on entend tout de ce cabinet. Oh ! ne me faites pas mourir dune mort que les bourreaux les plus cruels noseraient inventer. Silence ! silence ! dit Marguerite. Oh ! madame, vous tes sans piti ; vous ne voulez rien couter, vous ne voulez rien entendre. Mais comprenez donc que je vous aime

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Silence donc, puisque je vous le dis ! interrompit Marguerite en appuyant sa main tide et parfume sur la bouche du jeune homme, qui la saisit entre ses deux mains et lappuya contre ses lvres. Mais, murmura La Mole. Mais taisez-vous donc, enfant ! Quest-ce donc que ce rebelle qui ne veut pas obir sa reine ? Puis, slanant hors du cabinet, elle referma la porte, et sadossant la muraille en comprimant avec sa main tremblante les battements de son cur : Ouvre, Gillonne ! dit-elle. Gillonne sortit de la chambre, et, un instant aprs, la tte fine, spirituelle et un peu inquite du roi de Navarre souleva la tapisserie. Vous mavez mand, madame ? dit le roi de Navarre Marguerite. Oui, monsieur. Votre Majest a reu ma lettre ? Et non sans quelque tonnement, je lavoue, dit Henri en regardant autour de lui avec une dfiance bientt vanouie. Et non sans quelque inquitude, nest-ce pas, monsieur ? ajouta Marguerite. Je vous lavouerai, madame. Cependant, tout entour que je suis dennemis acharns et damis plus dangereux encore peut-tre que mes ennemis, je me suis rappel quun soir javais vu rayonner dans vos yeux le sentiment de la gnrosit : ctait le soir de nos noces ; quun autre jour jy avais vu briller ltoile du courage, et, cet autre jour, ctait hier, jour fix pour ma mort. Eh bien, monsieur ? dit Marguerite en souriant, tandis que Henri semblait vouloir lire jusquau fond de son cur. Eh bien, madame, en songeant tout cela je me suis dit linstant mme, en lisant votre billet qui me disait de venir : Sans amis, comme il est, prisonnier, dsarm, le roi de Navarre na quun moyen de mourir avec clat, dune mort quenregistre lhistoire, cest de mourir trahi par sa femme, et je suis venu. Sire, rpondit Marguerite, vous changerez de langage quand vous saurez que tout ce qui se fait en ce moment est louvrage dune personne qui vous aime et que vous aimez. Henri recula presque ces paroles et son il gris et perant interrogea sous son sourcil noir la reine avec curiosit. Oh ! rassurez-vous, Sire ! dit la reine en souriant ; cette personne, je nai pas la prtention de dire que ce soit moi ! Mais cependant, madame, dit Henri, cest vous qui mavez fait tenir cette clef : cette criture, cest la vtre.

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Cette criture est la mienne, je lavoue, ce billet vient de moi, je ne le nie pas. Quant cette clef, cest autre chose. Quil vous suffise de savoir quelle a pass entre les mains de quatre femmes avant darriver jusqu vous. De quatre femmes ! scria Henri avec tonnement. Oui, entre les mains de quatre femmes, dit Marguerite ; entre les mains de la reine mre, entre les mains de madame de Sauve, entre les mains de Gillonne, et entre les miennes. Henri se mit mditer cette nigme. Parlons raison maintenant, monsieur, dit Marguerite, et surtout parlons franc. Est-il vrai, comme cest aujourdhui le bruit public, que Votre Majest consente abjurer ? Ce bruit public se trompe, madame, je nai pas encore consenti. Mais vous tes dcid, cependant. Cest--dire, je me consulte. Que voulez-vous ? quand on a vingt ans et quon est peu prs roi, ventre-saint-gris ! il y a des choses qui valent bien une messe. Et entre autres choses la vie, nest-ce pas ? Henri ne put rprimer un lger sourire. Vous ne me dites pas toute votre pense, Sire ! dit Marguerite. Je fais des rserves pour mes allis, madame ; car, vous le savez, nous ne sommes encore quallis : si vous tiez la fois mon allie et Et votre femme, nest-ce pas, Sire ? Ma foi, oui et ma femme. Alors ? Alors, peut-tre serait-ce diffrent ; et peut-tre tiendrais-je rester roi des huguenots, comme ils disent Maintenant, il faut que je me contente de vivre. Marguerite regarda Henri dun air si trange quil et veill les soupons dun esprit moins dli que ne ltait celui du roi de Navarre. Et tes-vous sr, au moins, darriver ce rsultat ? dit-elle. Mais peu prs, dit Henri ; vous savez quen ce monde, madame, on nest jamais sr de rien. Il est vrai, reprit Marguerite, que Votre Majest annonce tant de modration et professe tant de dsintressement, quaprs avoir renonc sa couronne, aprs avoir renonc sa religion, elle renoncera probablement, on en a lespoir du moins, son alliance avec une fille de France. Ces mots portaient avec eux une si profonde signification que Henri en frissonna malgr lui. Mais domptant cette motion avec la rapidit de lclair :

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Daignez vous souvenir, madame, quen ce moment je nai point mon libre arbitre. Je ferai donc ce que mordonnera le roi de France. Quant moi, si lon me consultait le moins du monde dans cette question o il ne va de rien moins que de mon trne, de mon bonheur et de ma vie, plutt que dasseoir mon avenir sur les droits que me donne notre mariage forc, jaimerais mieux mensevelir chasseur dans quelque chteau, pnitent dans quelque clotre. Ce calme rsign sa situation, cette renonciation aux choses de ce monde, effrayrent Marguerite. Elle pensa que peut-tre cette rupture de mariage tait convenue entre Charles IX, Catherine et le roi de Navarre. Pourquoi, elle aussi, ne la prendrait-on pas pour dupe ou pour victime ? Parce quelle tait sur de lun et fille de lautre ? Lexprience lui avait appris que ce ntait point l une raison sur laquelle elle pt fonder sa scurit. Lambition donc mordit au cur la jeune femme ou plutt la jeune reine, trop au-dessus des faiblesses vulgaires pour se laisser entraner un dpit damour-propre : chez toute femme, mme mdiocre, lorsquelle aime, lamour na point de ces misres, car lamour vritable est aussi une ambition. Votre Majest, dit Marguerite avec une sorte de ddain railleur, na pas grande confiance, ce me semble, dans ltoile qui rayonne au-dessus du front de chaque roi ? Ah ! dit Henri, cest que jai beau chercher la mienne en ce moment, je ne puis la voir, cache quelle est dans lorage qui gronde sur moi cette heure. Et si le souffle dune femme cartait cet orage, et faisait cette toile aussi brillante que jamais ? Cest bien difficile, dit Henri. Niez-vous lexistence de cette femme, monsieur ? Non, seulement je nie son pouvoir. Vous voulez dire sa volont ? Jai dit son pouvoir, et je rpte le mot. La femme nest rellement puissante que lorsque lamour et lintrt sont runis chez elle un degr gal ; et si lun de ces deux sentiments la proccupe seule, comme Achille elle est vulnrable. Or, cette femme, si je ne mabuse, je ne puis pas compter sur son amour. Marguerite se tut. coutez, continua Henri ; au dernier tintement de la cloche de SaintGermain-lAuxerrois, vous avez d songer reconqurir votre libert quon avait mise en gage pour dtruire ceux de mon parti. Moi, jai d songer sauver ma vie. Ctait le plus press. Nous y perdons la

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Navarre, je le sais bien ; mais cest peu de chose que la Navarre en comparaison de la libert qui vous est rendue de pouvoir parler haut dans votre chambre, ce que vous nosiez pas faire quand vous aviez quelquun qui vous coutait de ce cabinet. Quoique au plus fort de sa proccupation, Marguerite ne put sempcher de sourire. Quant au roi de Navarre, il stait dj lev pour regagner son appartement ; car depuis quelque temps onze heures taient sonnes, et tout dormait ou du moins semblait dormir au Louvre. Henri fit trois pas vers la porte ; puis, sarrtant tout coup, comme sil se rappelait seulement cette heure la circonstance qui lavait amen chez la reine : propos, madame, dit-il, navez-vous point me communiquer certaines choses ; ou ne vouliez-vous que moffrir loccasion de vous remercier du rpit que votre brave prsence dans le cabinet des Armes du roi ma donn hier ? En vrit, madame, il tait temps, je ne puis le nier, et vous tes descendue sur le lieu de la scne comme la divinit antique, juste point pour me sauver la vie. Malheureux ! scria Marguerite dune voix sourde, et saisissant le bras de son mari. Comment donc ne voyez-vous pas que rien nest sauv au contraire, ni votre libert, ni votre couronne, ni votre vie ! Aveugle ! fou ! pauvre fou ! Vous navez pas vu dans ma lettre autre chose, nest-ce pas, quun rendez-vous ? vous avez cru que Marguerite, outre de vos froideurs, dsirait une rparation ? Mais, madame, dit Henri tonn, javoue Marguerite haussa les paules avec une expression impossible rendre. Au mme instant un bruit trange, comme un grattement aigu et press retentit la petite porte drobe. Marguerite entrana le roi du ct de cette petite porte. coutez, dit-elle. La reine mre sort de chez elle, murmura une voix saccade par la terreur et que Henri reconnut linstant mme pour celle de madame de Sauve. Et o va-t-elle ? demanda Marguerite. Elle vient chez Votre Majest. Et aussitt le frlement dune robe de soie prouva, en sloignant, que madame de Sauve senfuyait. Oh ! oh ! scria Henri. Jen tais sre, dit Marguerite. Et moi je le craignais, dit Henri, et la preuve, voyez. Alors, dun geste rapide, il ouvrit son pourpoint de velours noir, et sur sa poitrine fit voir

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Marguerite une fine tunique de mailles dacier et un long poignard de Milan qui brilla aussitt sa main comme une vipre au soleil. Il sagit bien ici de fer et de cuirasse ! scria Marguerite ; allons, Sire, allons, cachez cette dague : cest la reine mre, cest vrai ; mais cest la reine mre toute seule. Cependant Cest elle, je lentends, silence ! Et, se penchant loreille de Henri, elle lui dit voix basse quelques mots que le jeune roi couta avec une attention mle dtonnement. Aussitt Henri se droba derrire les rideaux du lit. De son ct, Marguerite bondit avec lagilit dune panthre vers le cabinet o La Mole attendait en frissonnant, louvrit, chercha le jeune homme, et lui prenant, lui serrant la main dans lobscurit : Silence ! lui dit-elle en sapprochant si prs de lui quil sentit son souffle tide et embaum couvrir son visage dune moite vapeur, silence ! Puis, rentrant dans sa chambre et refermant la porte, elle dtacha sa coiffure, coupa avec son poignard tous les lacets de sa robe et se jeta dans le lit. Il tait temps, la clef tournait dans la serrure. Catherine avait des passe-partout pour toutes les portes du Louvre. Qui est l ? scria Marguerite, tandis que Catherine consignait la porte une garde de quatre gentilshommes qui lavait accompagne. Et, comme si elle et t effraye de cette brusque irruption dans sa chambre, Marguerite sortant de dessous les rideaux en peignoir blanc, sauta bas du lit, et, reconnaissant Catherine, vint, avec une surprise trop bien imite pour que la Florentine elle-mme nen ft pas dupe, baiser la main de sa mre.

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Seconde nuit de noces


La reine mre promena son regard autour delle avec une merveilleuse rapidit. Des mules de velours au pied du lit, les habits de Marguerite pars sur des chaises, ses yeux quelle frottait pour en chasser le sommeil, convainquirent Catherine quelle avait rveill sa fille. Alors elle sourit comme une femme qui a russi dans ses projets, et tirant son fauteuil : Asseyons-nous, Marguerite, dit-elle, et causons. Madame, je vous coute. Il est temps, dit Catherine en fermant les yeux avec cette lenteur particulire aux gens qui rflchissent ou qui dissimulent profondment, il est temps, ma fille, que vous compreniez combien votre frre et moi aspirons vous rendre heureuse. Lexorde tait effrayant pour qui connaissait Catherine. Que va-t-elle me dire ? pensa Marguerite. Certes, en vous mariant, continua la Florentine, nous avons accompli un de ces actes de politique commands souvent par de graves intrts ceux qui gouvernent. Mais il le faut avouer, ma pauvre enfant, nous ne pensions pas que la rpugnance du roi de Navarre pour vous, si jeune, si belle et si sduisante, demeurerait opinitre ce point. Marguerite se leva, et fit, en croisant sa robe de nuit, une crmonieuse rvrence sa mre. Japprends de ce soir seulement, dit Catherine, car sans cela je vous eusse visite plus tt, japprends que votre mari est loin davoir pour vous les gards quon doit non seulement une jolie femme, mais encore une fille de France. Marguerite poussa un soupir, et Catherine, encourage par cette muette adhsion, continua : En effet, que le roi de Navarre entretienne publiquement une de mes filles, qui ladore jusquau scandale, quil fasse mpris pour cet amour de la femme quon a bien voulu lui accorder, cest un malheur auquel nous

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ne pouvons remdier, nous autres pauvres tout-puissants, mais que punirait le moindre gentilhomme de notre royaume en appelant son gendre ou en le faisant appeler par son fils. Marguerite baissa la tte. Depuis assez longtemps, continua Catherine, je vois, ma fille, vos yeux rougis, vos amres sorties contre la Sauve, que la plaie de votre cur ne peut, malgr vos efforts, toujours saigner en dedans. Marguerite tressaillit : un lger mouvement avait agit les rideaux ; mais heureusement Catherine ne sen tait pas aperue. Cette plaie, dit-elle en redoublant daffectueuse douceur, cette plaie, mon enfant, cest la main dune mre quil appartient de la gurir. Ceux qui, en croyant faire votre bonheur, ont dcid votre mariage, et qui, dans leur sollicitude pour vous, remarquent que chaque nuit Henri de Navarre se trompe dappartement ; ceux qui ne peuvent permettre quun roitelet comme lui offense tout instant une femme de votre beaut, de votre rang et de votre mrite, par le ddain de votre personne et la ngligence de sa postrit ; ceux qui voient enfin quau premier vent quil croira favorable, cette folle et insolente tte tournera contre notre famille et vous expulsera de sa maison ; ceux-l nont-ils pas le droit dassurer, en le sparant du sien, votre avenir dune faon la fois plus digne de vous et de votre condition ? Cependant, madame, rpondit Marguerite, malgr ces observations tout empreintes damour maternel, et qui me comblent de joie et dhonneur, jaurai la hardiesse de reprsenter Votre Majest que le roi de Navarre est mon poux. Catherine fit un mouvement de colre, et se rapprochant de Marguerite : Lui, dit-elle, votre poux ? Suffit-il donc pour tre mari et femme que lglise vous ait bnis ? et la conscration du mariage est-elle seulement dans les paroles du prtre ? Lui, votre poux ? Eh ! ma fille, si vous tiez madame de Sauve vous pourriez me faire cette rponse. Mais, tout au contraire de ce que nous attendions de lui, depuis que vous avez accord Henri de Navarre lhonneur de vous nommer sa femme, cest une autre quil en a donn les droits, et, en ce moment mme, dit Catherine en haussant la voix, venez, venez avec moi, cette clef ouvre la porte de lappartement de madame de Sauve, et vous verrez. Oh ! plus bas, plus bas, madame, je vous prie, dit Marguerite, car non seulement vous vous trompez, mais encore Eh bien ?

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Eh bien, vous allez rveiller mon mari. ces mots, Marguerite se leva avec une grce toute voluptueuse, et laissant flotter entrouverte sa robe de nuit, dont les manches courtes laissaient nu son bras dun model si pur, et sa main vritablement royale, elle approcha un flambeau de cire rose du lit, et, relevant le rideau, elle montra du doigt, en souriant sa mre, le profil fier, les cheveux noirs et la bouche entrouverte du roi de Navarre, qui semblait, sur la couche en dsordre, reposer du plus calme et du plus profond sommeil. Ple, les yeux hagards, le corps cambr en arrire comme si un abme se ft ouvert sur ses pas, Catherine poussa, non pas un cri, mais un rugissement sourd. Vous voyez, madame, dit Marguerite, que vous tiez mal informe. Catherine jeta un regard sur Marguerite, puis un autre sur Henri. Elle unit dans sa pense active limage de ce front ple et moite, de ces yeux entours dun lger cercle de bistre, au sourire de Marguerite, et elle mordit ses lvres minces avec une fureur silencieuse. Marguerite permit sa mre de contempler un instant ce tableau, qui faisait sur elle leffet de la tte de Mduse. Puis elle laissa retomber le rideau, et, marchant sur la pointe du pied, elle revint prs de Catherine, et, reprenant sa place sur sa chaise : Vous disiez donc, madame ? La Florentine chercha pendant quelques secondes sonder cette navet de la jeune femme ; puis, comme si ses regards thrs se fussent mousss sur le calme de Marguerite : Rien, dit-elle. Et elle sortit grands pas de lappartement. Aussitt que le bruit de ses pas se fut assourdi dans la profondeur du corridor, le rideau du lit souvrit de nouveau, et Henri, lil brillant, la respiration oppresse, la main tremblante, vint sagenouiller devant Marguerite. Il tait seulement vtu de ses trousses et de sa cotte de mailles, de sorte quen le voyant ainsi affubl, Marguerite, tout en lui serrant la main de bon cur, ne put sempcher dclater de rire. Ah ! madame, ah ! Marguerite, scria-t-il, comment macquitterai-je jamais envers vous ? Et il couvrait sa main de baisers, qui de la main montaient insensiblement au bras de la jeune femme. Sire, dit-elle en se reculant tout doucement, oubliez-vous qu cette heure une pauvre femme, laquelle vous devez la vie, souffre et gmit pour vous ? Madame de Sauve, ajouta-t-elle tout bas, vous a fait le sacrifice de sa jalousie en vous envoyant prs de moi, et peut-tre, aprs vous avoir fait le sacrifice de sa jalousie, vous fait-elle celui de sa vie, car, vous le savez mieux que personne, la colre de ma mre est terrible. Henri frissonna, et, se relevant, fit un mouvement pour sortir.

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Oh ! mais, dit Marguerite avec une admirable coquetterie, je rflchis et me rassure. La clef vous a t donne sans indication, et vous serez cens mavoir accord ce soir la prfrence. Et je vous laccorde, Marguerite ; consentez-vous seulement oublier Plus bas, Sire, plus bas, rpliqua la reine parodiant les paroles que dix minutes auparavant elle venait dadresser sa mre ; on vous entend du cabinet, et comme je ne suis pas encore tout fait libre, Sire, je vous prierai de parler moins haut. Oh ! oh ! dit Henri, moiti riant, moiti assombri, cest vrai ; joubliais que ce nest probablement pas moi qui suis destin jouer la fin de cette scne intressante. Ce cabinet Entrons-y, Sire, dit Marguerite, car je veux avoir lhonneur de prsenter Votre Majest un brave gentilhomme bless pendant le massacre, en venant avertir jusque dans le Louvre Votre Majest du danger quelle courait. La reine savana vers la porte. Henri suivit sa femme. La porte souvrit, et Henri demeura stupfait en voyant un homme dans ce cabinet prdestin aux surprises. Mais La Mole fut plus surpris encore en se trouvant inopinment en face du roi de Navarre. Il en rsulta que Henri jeta un coup dil ironique Marguerite, qui le soutint merveille. Sire, dit Marguerite, jen suis rduite craindre quon ne tue dans mon logis mme ce gentilhomme, qui est dvou au service de Votre Majest, et que je mets sous sa protection. Sire, reprit alors le jeune homme, je suis le comte Lerac de la Mole, que Votre Majest attendait, et qui vous avait t recommand par ce pauvre M. de Tligny, qui a t tu mes cts. Ah ! ah ! fit Henri, en effet, monsieur, et la reine ma remis sa lettre ; mais naviez-vous pas aussi une lettre de M. le gouverneur du Languedoc ? Oui, Sire, et recommandation de la remettre Votre Majest aussitt mon arrive. Pourquoi ne lavez-vous pas fait ? Sire, je me suis rendu au Louvre dans la soire dhier ; mais Votre Majest tait tellement occupe, quelle na pu me recevoir. Cest vrai, dit le roi ; mais vous eussiez pu, ce me semble, me faire passer cette lettre ? Javais ordre, de la part de M. dAuriac, de ne la remettre qu Votre Majest elle-mme ; car elle contenait, ma-t-il assur, un avis si important, quil nosait le confier un messager ordinaire.

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En effet, dit le roi en prenant et en lisant la lettre, ctait lavis de quitter la cour et de me retirer en Barn. M. dAuriac tait de mes bons amis, quoique catholique, et il est probable que, comme gouverneur de province, il avait vent de ce qui sest pass. Ventre-saint-gris ! monsieur, pourquoi ne pas mavoir remis cette lettre il y a trois jours au lieu de ne me la remettre quaujourdhui ? Parce que, ainsi que jai eu lhonneur de le dire Votre Majest, quelque diligence que jaie faite, je nai pu arriver quhier. Cest fcheux, cest fcheux, murmura le roi ; car cette heure nous serions en sret, soit La Rochelle, soit dans quelque bonne plaine, avec deux trois mille chevaux autour de nous. Sire, ce qui est fait est fait, dit Marguerite demi-voix, et, au lieu de perdre votre temps rcriminer sur le pass, il sagit de tirer le meilleur parti possible de lavenir. ma place, dit Henri avec son regard interrogateur, vous auriez donc encore quelque espoir, madame ? Oui, certes, et je regarderais le jeu engag comme une partie en trois points, dont je nai perdu que la premire manche. Ah ! madame, dit tout bas Henri, si jtais sr que vous fussiez de moiti dans mon jeu Si javais voulu passer du ct de vos adversaires, rpondit Marguerite, il me semble que je neusse point attendu si tard. Cest juste, dit Henri, je suis un ingrat, et, comme vous dites, tout peut encore se rparer aujourdhui. Hlas ! Sire, rpliqua La Mole, je souhaite Votre Majest toutes sortes de bonheurs ; mais aujourdhui nous navons plus M. lamiral. Henri se mit sourire de ce sourire de paysan matois que lon ne comprit la cour que le jour o il fut roi de France. Mais, madame, reprit-il en regardant La Mole avec attention, ce gentilhomme ne peut demeurer chez vous sans vous gner infiniment et sans tre expos de fcheuses surprises. Quen ferez-vous ? Mais, Sire, dit Marguerite, ne pourrions-nous le faire sortir du Louvre ? car en tous points je suis de votre avis. Cest difficile. Sire, M. de La Mole ne peut-il trouver un peu de place dans la maison de Votre Majest ? Hlas ! madame, vous me traitez toujours comme si jtais encore roi des huguenots et comme si javais encore un peuple. Vous savez bien que je suis moiti converti et que je nai plus de peuple du tout.

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Une autre que Marguerite se ft empresse de rpondre sur-le-champ : Il est catholique. Mais la reine voulait se faire demander par Henri ce quelle dsirait obtenir de lui. Quant La Mole, voyant cette rserve de sa protectrice et ne sachant encore o poser le pied sur le terrain glissant dune cour aussi dangereuse que ltait celle de France, il se tut galement. Mais, reprit Henri, relisant la lettre apporte par La Mole, que me dit donc M. le gouverneur de Provence, que votre mre tait catholique et que de l vient lamiti quil vous porte ? Et moi, dit Marguerite, que me parliez-vous dun vu que vous avez fait, monsieur le comte, dun changement de religion ? Mes ides se brouillent cet gard ; aidez-moi donc, monsieur de la Mole. Ne sagissait-il pas de quelque chose de semblable ce que parat dsirer le roi ? Hlas ! oui ; mais Votre Majest a si froidement accueilli mes explications cet gard, reprit La Mole, que je nai point os Cest que tout cela ne me regardait aucunement, monsieur. Expliquez au roi, expliquez. Eh bien, quest-ce que ce vu ? demanda le roi. Sire, dit La Mole, poursuivi par des assassins, sans armes, presque mourant de mes deux blessures, il ma sembl voir lombre de ma mre me guidant vers le Louvre une croix la main. Alors jai fait le vu, si javais la vie sauve, dadopter la religion de ma mre, qui Dieu avait permis de sortir de son tombeau pour me servir de guide pendant cette horrible nuit. Dieu ma conduit ici, Sire. Je my vois sous la double protection dune fille de France et du roi de Navarre. Ma vie a t sauve miraculeusement ; je nai donc qu accomplir mon vu, Sire. Je suis prt me faire catholique. Henri frona le sourcil. Le sceptique quil tait comprenait bien labjuration par intrt ; mais il doutait fort de labjuration par la foi. Le roi ne veut pas se charger de mon protg, pensa Marguerite. La Mole cependant demeurait timide et gn entre les deux volonts contraires. Il sentait bien, sans se lexpliquer, le ridicule de sa position. Ce fut encore Marguerite qui, avec sa dlicatesse de femme, le tira de ce mauvais pas. Sire, dit-elle, nous oublions que le pauvre bless a besoin de repos. Moi mme je tombe de sommeil. Eh ! tenez ! La Mole plissait en effet ; mais ctaient les dernires paroles de Marguerite quil avait entendues et interprtes qui le faisaient plir.

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Eh bien, madame, dit Henri, rien de plus simple ; ne pouvons-nous laisser reposer M. de La Mole ? Le jeune homme adressa Marguerite un regard suppliant et, malgr la prsence des deux Majests, se laissa aller sur un sige, bris de douleur et de fatigue. Marguerite comprit tout ce quil y avait damour dans ce regard et de dsespoir dans cette faiblesse. Sire, dit-elle, il convient Votre Majest de faire ce jeune gentilhomme, qui a risqu sa vie pour son roi, puisquil accourait ici pour vous annoncer la mort de lamiral et de Tligny, lorsquil a t bless ; il convient, dis-je, Votre Majest de lui faire un honneur dont il sera reconnaissant toute sa vie. Et lequel, madame ? dit Henri. Commandez, je suis prt. M. de La Mole couchera cette nuit aux pieds de Votre Majest, qui couchera, elle, sur ce lit de repos. Quant moi, avec la permission de mon auguste poux, ajouta Marguerite en souriant, je vais appeler Gillonne et me remettre au lit ; car, je vous le jure, Sire, je ne suis pas celle de nous trois qui ai le moins besoin de repos. Henri avait de lesprit, peut-tre un peu trop mme : ses amis et ses ennemis le lui reprochrent plus tard. Mais il comprit que celle qui lexilait de la couche conjugale en avait acquis le droit par lindiffrence mme quil avait manifeste pour elle ; dailleurs, Marguerite venait de se venger de cette indiffrence en lui sauvant la vie. Il ne mit donc pas damour-propre dans sa rponse. Madame, dit-il, si M. de La Mole tait en tat de passer dans mon appartement, je lui offrirais mon propre lit. Oui, reprit Marguerite, mais votre appartement, cette heure, ne vous peut protger ni lun ni lautre, et la prudence veut que Votre Majest demeure ici jusqu demain. Et, sans attendre la rponse du roi, elle appela Gillonne, fit prparer les coussins pour le roi, et aux pieds du roi un lit pour La Mole, qui semblait si heureux et si satisfait de cet honneur, quon et jur quil ne sentait plus ses blessures. Quant Marguerite, elle tira au roi une crmonieuse rvrence, et, rentre dans sa chambre bien verrouille de tous cts, elle stendit dans son lit. Maintenant, se dit Marguerite elle-mme, il faut que demain M. de La Mole ait un protecteur au Louvre, et tel fait ce soir la sourde oreille qui demain se repentira.

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Puis elle fit signe Gillonne, qui attendait ses derniers ordres, de venir les recevoir. Gillonne sapprocha. Gillonne, lui dit-elle tout bas, il faut que demain, sous un prtexte quelconque, mon frre, le duc dAlenon, ait envie de venir ici avant huit heures du matin. Deux heures sonnaient au Louvre. La Mole causa un instant politique avec le roi, qui peu peu sendormit, et bientt ronfla aux clats, comme sil et t couch dans son lit de cuir de Barn. La Mole et peut-tre dormi comme le roi ; mais Marguerite ne dormait pas ; elle se tournait et se retournait dans son lit, et ce bruit troublait les ides et le sommeil du jeune homme. Il est bien jeune, murmurait Marguerite au milieu de son insomnie, il est bien timide ; peut-tre mme, il faudra voir cela, peut-tre mme sera-t-il ridicule ; de beaux yeux cependant une taille bien prise, beaucoup de charmes ; mais sil allait ne pas tre brave ! Il fuyait Il abjure cest fcheux, le rve commenait bien ; allons Laissons aller les choses et rapportons-nous-en au triple dieu de cette folle Henriette. Et vers le jour Marguerite finit enfin par sendormir en murmurant : ros-Cupido-Amor.

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Chapitre

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Ce que femme veut Dieu le veut


Marguerite ne stait pas trompe : la colre amasse au fond du cur de Catherine par cette comdie, dont elle voyait lintrigue sans avoir la puissance de rien changer au dnouement, avait besoin de dborder sur quelquun. Au lieu de rentrer chez elle, la reine mre monta directement chez sa dame datours. Madame de Sauve sattendait deux visites : elle esprait celle de Henri, elle craignait celle de la reine mre. Au lit, moiti vtue, tandis que Dariole veillait dans lantichambre, elle entendit tourner une clef dans la serrure, puis sapprocher des pas lents et qui eussent paru lourds sils neussent pas t assourdis par dpais tapis. Elle ne reconnut point l la marche lgre et empresse de Henri ; elle se douta quon empchait Dariole de la venir avertir ; et, appuye sur sa main, loreille et lil tendus, elle attendit. La portire se leva, et la jeune femme, frissonnante, vit paratre Catherine de Mdicis. Catherine semblait calme ; mais madame de Sauve habitue ltudier depuis deux ans comprit tout ce que ce calme apparent cachait de sombres proccupations et peut-tre de cruelles vengeances. Madame de Sauve, en apercevant Catherine, voulut sauter en bas de son lit ; mais Catherine leva le doigt pour lui faire signe de rester, et la pauvre Charlotte demeura cloue sa place, amassant intrieurement toutes les forces de son me pour faire face lorage qui se prparait silencieusement. Avez-vous fait tenir la clef au roi de Navarre ? demanda Catherine sans que laccent de sa voix indiqut aucune altration ; seulement ces paroles taient prononces avec des lvres de plus en plus blmissantes. Oui, madame, rpondit Charlotte dune voix quelle tentait inutilement de rendre aussi assure que ltait celle de Catherine. Et vous lavez vu ? Qui ? demanda madame de Sauve.

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Le roi de Navarre ? Non, madame ; mais je lattends, et javais mme cru, en entendant tourner une clef dans la serrure, que ctait lui qui venait. cette rponse, qui annonait dans madame de Sauve ou une parfaite confiance ou une suprme dissimulation, Catherine ne put retenir un lger frmissement. Elle crispa sa main grasse et courte. Et cependant tu savais bien, dit-elle avec son mchant sourire, tu savais bien, Carlotta, que le roi de Navarre ne viendrait point cette nuit. Moi, madame, je savais cela ! scria Charlotte avec un accent de surprise parfaitement bien joue. Oui, tu le savais. Pour ne point venir, reprit la jeune femme frissonnante cette seule supposition, il faut donc quil soit mort ! Ce qui donnait Charlotte le courage de mentir ainsi, ctait la certitude quelle avait dune terrible vengeance, dans le cas o sa petite trahison serait dcouverte. Mais tu nas donc pas crit au roi de Navarre, Carlotta mia ? demanda Catherine avec ce mme rire silencieux et cruel. Non, madame, rpondit Charlotte avec un admirable accent de navet ; Votre Majest ne me lavait pas dit, ce me semble. Il se fit un moment de silence pendant lequel Catherine regarda madame de Sauve comme le serpent regarde loiseau quil veut fasciner. Tu te crois belle, dit alors Catherine ; tu te crois adroite, nest-ce pas ? Non, madame, rpondit Charlotte, je sais seulement que Votre Majest a t parfois dune bien grande indulgence pour moi, quand il sagissait de mon adresse et de ma beaut. Eh bien, dit Catherine en sanimant, tu te trompais si tu as cru cela, et moi je mentais si je te lai dit, tu nes quune sotte et quune laide prs de ma fille Margot. Oh ! ceci, madame, cest vrai ! dit Charlotte, et je nessaierai pas mme de le nier, surtout vous. Aussi, continua Catherine, le roi de Navarre te prfre-t-il de beaucoup ma fille, et ce ntait pas ce que tu voulais, je crois, ni ce dont nous tions convenues. Hlas, madame ! dit Charlotte clatant cette fois en sanglots sans quelle et besoin de se faire aucune violence, si cela est ainsi, je suis bien malheureuse. Cela est, dit Catherine en enfonant comme un double poignard le double rayon de ses yeux dans le cur de madame de Sauve. Mais qui peut vous le faire croire ? demanda Charlotte.

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Descends chez la reine de Navarre, pazza ! et tu y trouveras ton amant. Oh ! fit madame de Sauve. Catherine haussa les paules. Es-tu jalouse, par hasard ? demanda la reine mre. Moi ? dit madame de Sauve, rappelant elle toute sa force prte labandonner. Oui, toi ! je serais curieuse de voir une jalousie de Franaise. Mais, dit madame de Sauve, comment Votre Majest veut-elle que je sois jalouse autrement que damour-propre ? je naime le roi de Navarre quautant quil le faut pour le service de Votre Majest ! Catherine la regarda un moment avec des yeux rveurs. Ce que tu me dis l peut, tout prendre, tre vrai, murmura-t-elle. Votre Majest lit dans mon cur. Et ce cur mest tout dvou ? Ordonnez, madame, et vous en jugerez. Eh bien, puisque tu te sacrifies mon service, Carlotta, il faut, pour mon service toujours, que tu sois trs prise du roi de Navarre, et trs jalouse surtout, jalouse comme une Italienne. Mais, madame, demanda Charlotte, de quelle faon une Italienne estelle jalouse ? Je te le dirai, reprit Catherine. Et, aprs avoir fait deux ou trois mouvements de tte du haut en bas, elle sortit silencieusement et lentement, comme elle tait rentre. Charlotte, trouble par le clair regard de ces yeux dilats comme ceux du chat et de la panthre, sans que cette dilatation lui ft rien perdre de sa profondeur, la laissa partir sans prononcer un seul mot, sans mme laisser son souffle la libert de se faire entendre, et elle ne respira que lorsquelle eut entendu la porte se refermer derrire elle et que Dariole fut venue lui dire que la terrible apparition tait bien vanouie. Dariole, lui dit-elle alors, trane un fauteuil prs de mon lit et passe la nuit dans ce fauteuil. Je ten prie, car je noserais pas rester seule. Dariole obit ; mais malgr la compagnie de sa femme de chambre, qui restait prs delle, malgr la lumire de la lampe quelle ordonna de laisser allume pour plus grande tranquillit, madame de Sauve aussi ne sendormit quau jour, tant bruissait son oreille le mtallique accent de la voix de Catherine. Cependant, quoique endormie au moment o le jour commenait paratre, Marguerite se rveilla au premier son des trompettes, aux premiers aboiements des chiens. Elle se leva aussitt et commena de revtir un costume si nglig quil en tait prtentieux. Alors elle appela ses

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femmes, fit introduire dans son antichambre les gentilshommes du service ordinaire du roi de Navarre ; puis, ouvrant la porte qui enfermait sous la mme clef Henri et de la Mole, elle donna du regard un bonjour affectueux ce dernier, et appelant son mari : Allons, Sire, dit-elle, ce nest pas le tout que davoir fait croire madame ma mre ce qui nest pas, il convient encore que vous persuadiez toute votre cour de la parfaite intelligence qui rgne entre nous. Mais tranquillisez-vous, ajouta-t-elle en riant, et retenez bien mes paroles, que la circonstance fait presque solennelles : Aujourdhui sera la dernire fois que je mettrai Votre Majest cette cruelle preuve. Le roi de Navarre sourit et ordonna quon introduist ses gentilshommes. Au moment o ils le saluaient, il fit semblant de sapercevoir seulement que son manteau tait rest sur le lit de la reine ; il leur fit ses excuses de les recevoir ainsi, prit son manteau des mains de Marguerite rougissante, et lagrafa sur son paule. Puis, se tournant vers eux, il leur demanda des nouvelles de la ville et de la cour. Marguerite remarquait du coin de lil limperceptible tonnement que produisit sur le visage des gentilshommes cette intimit qui venait de se rvler entre le roi et la reine de Navarre, lorsquun huissier entra suivi de trois ou quatre gentilshommes, et annonant le duc dAlenon. Pour le faire venir, Gillonne avait eu besoin de lui apprendre seulement que le roi avait pass la nuit chez sa femme. Franois entra si rapidement quil faillit, en les cartant, renverser ceux qui le prcdaient. Son premier coup dil fut pour Henri. Marguerite neut que le second. Henri lui rpondit par un salut courtois. Marguerite composa son visage, qui exprima la plus parfaite srnit. Dun autre regard vague, mais scrutateur, le duc embrassa alors toute la chambre ; il vit le lit aux tapisseries dranges, le double oreiller affaiss au chevet, le chapeau du roi jet sur une chaise. Il plit ; mais se remettant sur-le-champ : Mon frre Henri, dit-il, venez-vous jouer ce matin la paume avec le roi ? Le roi me fait-il cet honneur de mavoir choisi, demanda Henri, ou nest-ce quune attention de votre part, mon beau-frre ? Mais non, le roi na point parl de cela, dit le duc un peu embarrass ; mais ntes-vous point de sa partie ordinaire ? Henri sourit, car il stait pass tant et de si graves choses depuis la dernire partie quil avait faite avec le roi, quil ny aurait rien eu dtonnant ce que Charles IX et chang ses joueurs habituels.

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Jy vais, mon frre ! dit Henri en souriant. Venez, reprit le duc. Vous vous en allez ? demanda Marguerite. Oui, ma sur. Vous tes donc press ? Trs press. Si cependant je rclamais de vous quelques minutes ? Une pareille demande tait si rare dans la bouche de Marguerite, que son frre la regarda en rougissant et en plissant tour tour. Que va-t-elle lui dire ? pensa Henri non moins tonn que le duc dAlenon. Marguerite, comme si elle et devin la pense de son poux, se retourna de son ct. Monsieur, dit-elle avec un charmant sourire, vous pouvez rejoindre Sa Majest, si bon vous semble, car le secret que jai rvler mon frre est dj connu de vous, puisque la demande que je vous ai adresse hier propos de ce secret a t peu prs refuse par Votre Majest. Je ne voudrais donc pas, continua Marguerite, fatiguer une seconde fois Votre Majest par lexpression mise en face delle dun dsir qui lui a paru tre dsagrable. Quest-ce donc ? demanda Franois en les regardant tous deux avec tonnement. Ah ! ah ! dit Henri en rougissant de dpit, je sais ce que vous voulez dire, madame. En vrit, je regrette de ne pas tre plus libre. Mais si je ne puis donner M. de La Mole une hospitalit qui ne lui offrirait aucune assurance, je nen peux pas moins recommander aprs vous mon frre dAlenon la personne laquelle vous vous intressez. Peut-tre mme, ajouta-t-il pour donner plus de force encore aux mots que nous venons de souligner, peut-tre mme mon frre trouvera-t-il une ide qui vous permettra de garder M. de La Mole ici prs de vous ce qui serait mieux que tout, nest-ce pas, madame ? Allons, allons, se dit Marguerite en elle-mme, eux deux ils vont faire ce que ni lun ni lautre des deux net fait tout seul. Et elle ouvrit la porte du cabinet et en fit sortir le jeune bless aprs avoir dit Henri : Cest vous, monsieur, dexpliquer mon frre quel titre nous nous intressons M. de La Mole. En deux mots Henri, pris au trbuchet, raconta M. dAlenon, moiti protestant par opposition, comme Henri moiti catholique par prudence,

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larrive de La Mole Paris, et comment le jeune homme avait t bless en venant lui apporter une lettre de M. dAuriac. Quand le duc se retourna, La Mole, sorti du cabinet, se tenait debout devant lui. Franois, en lapercevant si beau, si ple, et par consquent doublement sduisant par sa beaut et par sa pleur, sentit natre une nouvelle terreur au fond de son me. Marguerite le prenait la fois par la jalousie et par lamour-propre. Mon frre, lui dit-elle, ce jeune gentilhomme, jen rponds, sera utile qui saura lemployer. Si vous lacceptez pour vtre, il trouvera en vous un matre puissant, et vous en lui un serviteur dvou. En ces temps, il faut bien sentourer, mon frre ! surtout, ajouta-t-elle en baissant la voix de manire que le duc dAlenon lentendt seul, quand on est ambitieux et que lon a le malheur de ntre que troisime fils de France. Elle mit un doigt sur sa bouche pour indiquer Franois que, malgr cette ouverture, elle gardait encore part en elle-mme une portion importante de sa pense. Puis, ajouta-t-elle, peut-tre trouverez-vous, tout au contraire de Henri, quil nest pas sant que ce jeune homme demeure si prs de mon appartement. Ma sur, dit vivement Franois, monsieur de La Mole, si cela lui convient toutefois, sera dans une demi-heure install dans mon logis, o je crois quil na rien craindre. Quil maime et je laimerai. Franois mentait, car au fond de son cur il dtestait dj La Mole. Bien, bien je ne mtais donc pas trompe ! murmura Marguerite, qui vit les sourcils du roi de Navarre se froncer. Ah ! pour vous conduire lun et lautre, je vois quil faut vous conduire lun par lautre. Puis compltant sa pense : Allons, allons, continua-t-elle, bien, Marguerite, dirait Henriette. En effet, une demi-heure aprs, La Mole, gravement catchis par Marguerite, baisait le bas de sa robe et montait, assez lestement pour un bless, lescalier qui conduisait chez M. dAlenon. Deux ou trois jours scoulrent pendant lesquels la bonne harmonie parut se consolider de plus en plus entre Henri et sa femme. Henri avait obtenu de ne pas faire abjuration publique, mais il avait renonc entre les mains du confesseur du roi et entendait tous les matins la messe quon disait au Louvre. Le soir il prenait ostensiblement le chemin de lappartement de sa femme, entrait par la grande porte, causait quelques instants avec elle, puis sortait par la petite porte secrte et montait chez madame de Sauve, qui navait pas manqu de le prvenir de la visite de Catherine et du danger

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incontestable qui le menaait. Henri, renseign des deux cts, redoublait donc de mfiance lendroit de la reine mre, et cela avec dautant plus de raison quinsensiblement la figure de Catherine commenait se drider. Henri en arriva mme voir clore un matin sur ses lvres ples un sourire de bienveillance. Ce jour-l il eut toutes les peines du monde se dcider manger autre chose que des ufs quil avait fait cuire luimme, et boire autre chose que de leau quil avait vu puiser la Seine devant lui. Les massacres continuaient, mais nanmoins allaient steignant ; on avait fait si grande tuerie des huguenots que le nombre en tait fort diminu. La plus grande partie taient morts, beaucoup avaient fui, quelquesuns taient rests cachs. De temps en temps une grande clameur slevait dans un quartier ou dans un autre ; ctait quand on avait dcouvert un de ceux-l. Lexcution alors tait prive ou publique, selon que le malheureux tait accul dans quelque endroit sans issue ou pouvait fuir. Dans le dernier cas, ctait une grande joie pour le quartier o lvnement avait eu lieu : car, au lieu de se calmer par lextinction de leurs ennemis, les catholiques devenaient de plus en plus froces ; et moins il en restait, plus ils paraissaient acharns aprs ces malheureux restes. Charles IX avait pris grand plaisir la chasse aux huguenots ; puis, quand il navait pas pu continuer lui-mme, il stait dlect au bruit des chasses des autres. Un jour, en revenant de jouer au mail, qui tait avec la paume et la chasse son plaisir favori, il entra chez sa mre le visage tout joyeux, suivi de ses courtisans habituels. Ma mre, dit-il en embrassant la Florentine, qui, remarquant cette joie, avait dj essay den deviner la cause ; ma mre, bonne nouvelle ! Mort de tous les diables, savez-vous une chose ? cest que lillustre carcasse de monsieur lamiral, quon croyait perdue, est retrouve ! Ah ! ah ! dit Catherine. Oh ! mon Dieu, oui ! Vous avez eu comme moi lide, nest-ce pas, ma mre, que les chiens en avaient fait leur repas de noce ? mais il nen tait rien. Mon peuple, mon cher peuple, mon bon peuple a eu une ide : il a pendu lamiral au croc de Montfaucon. Du haut en bas Gaspard on a jet, Et puis de bas en haut on la mont. Eh bien ? dit Catherine. Eh bien, ma bonne mre ! reprit Charles IX, jai toujours eu lenvie de le revoir depuis que je sais quil est mort, le cher homme. Il fait beau : tout me semble en fleurs aujourdhui ; lair est plein de vie et de

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parfums ; je me porte comme je ne me suis jamais port ; si vous voulez, ma mre, nous monterons cheval et nous irons Montfaucon. Ce serait bien volontiers, mon fils, dit Catherine, si je navais pas donn un rendez-vous que je ne veux pas manquer ; puis une visite faite un homme de limportance de monsieur lamiral, ajouta-t-elle, il faut convier toute la cour. Ce sera une occasion pour les observateurs de faire des observations curieuses. Nous verrons qui viendra et qui demeurera. Vous avez, ma foi, raison, ma mre ! demain la chose, cela vaut mieux ! Ainsi, faites vos invitations, je ferai les miennes, ou plutt nous ninviterons personne. Nous dirons seulement que nous y allons ; cela fait, tout le monde sera libre. Adieu, ma mre ! je vais sonner du cor. Vous vous puiserez, Charles ! Ambroise Par vous le dit sans cesse, et il a raison ; cest un trop rude exercice pour vous. Bah ! bah ! bah ! dit Charles, je voudrais bien tre sr de ne mourir que de cela. Jenterrerais tout le monde ici, et mme Henriot, qui doit un jour nous succder tous, ce que prtend Nostradamus. Catherine frona le sourcil. Mon fils, dit-elle, dfiez-vous surtout des choses qui paraissent impossibles, et, en attendant, mnagez-vous. Deux ou trois fanfares seulement pour rjouir mes chiens, qui sennuient crever, pauvres btes ! jaurais d les lcher sur le huguenot, cela les aurait rjouis. Et Charles IX sortit de la chambre de sa mre, entra dans son cabinet dArmes, dtacha un cor, en sonna avec une vigueur qui et fait honneur Roland lui-mme. On ne pouvait pas comprendre comment, de ce corps faible et maladif et de ces lvres ples, pouvait sortir un souffle si puissant. Catherine attendait en effet quelquun, comme elle lavait dit son fils. Un instant aprs quil fut sorti, une de ses femmes vint lui parler tout bas. La reine sourit, se leva, salua les personnes qui lui faisaient la cour et suivit la messagre. Le Florentin Ren, celui auquel le roi de Navarre, le soir mme de la Saint-Barthlemy, avait fait un accueil si diplomatique, venait dentrer dans son oratoire. Ah ! cest vous, Ren ! lui dit Catherine, je vous attendais avec impatience. Ren sinclina. Vous avez reu hier le petit mot que je vous ai crit ? Jai eu cet honneur.

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Avez-vous renouvel, comme je vous le disais, lpreuve de cet horoscope tir par Ruggieri et qui saccorde si bien avec cette prophtie de Nostradamus, qui dit que mes fils rgneront tous trois ? Depuis quelques jours, les choses sont bien modifies, Ren, et jai pens quil tait possible que les destines fussent devenues moins menaantes. Madame, rpondit Ren en secouant la tte, Votre Majest sait bien que les choses ne modifient pas la destine ; cest la destine au contraire qui gouverne les choses. Vous nen avez pas moins renouvel le sacrifice, nest-ce pas ? Oui, madame, rpondit Ren, car vous obir est mon premier devoir. Eh bien, le rsultat ? Est demeur le mme, madame. Quoi ! lagneau noir a toujours pouss ses trois cris ? Toujours, madame. Signe de trois morts cruelles dans ma famille ! murmura Catherine. Hlas ! dit Ren. Mais ensuite ? Ensuite, madame, il y avait dans ses entrailles cet trange dplacement du foie que nous avons dj remarqu dans les deux premiers et qui penchait en sens inverse. Changement de dynastie. Toujours, toujours, toujours ? grommela Catherine. Il faudra cependant combattre cela, Ren ! continua-t-elle. Ren secoua la tte. Je lai dit Votre Majest, reprit-il, le destin gouverne. Cest ton avis ? dit Catherine. Oui, madame. Te souviens-tu de lhoroscope de Jeanne dAlbret ? Oui, madame. Redis-le un peu, voyons, je lai oubli, moi. Vives honorata, dit Ren, morieris reformidata, regina amplificabere. Ce qui veut dire, je crois : Tu vivras honore, et elle manquait du ncessaire, la pauvre femme ! Tu mourras redoute, et nous nous sommes moqus delle. Tu seras plus grande que tu nas t comme reine, et voil quelle est morte et que sa grandeur repose dans un tombeau o nous avons oubli de mettre mme son nom. Madame, Votre Majest traduit mal le vives honorata. La reine de Navarre a vcu honore, en effet, car elle a joui, tant quelle a vcu, de lamour de ses enfants et du respect de ses partisans, amour et respect dautant plus sincres quelle tait plus pauvre.

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Oui, dit Catherine, je vous passe le tu vivras honore ; mais morieris reformidata, voyons, comment lexpliquerez-vous ? Comment je lexpliquerai ! Rien de plus facile : Tu mourras redoute. Eh bien, est-elle morte redoute ? Si bien redoute, madame, quelle ne ft pas morte si Votre Majest nen avait pas eu peur. Enfin comme reine, tu grandiras, ou tu seras plus grande que tu nas t comme reine ; ce qui est encore vrai, madame, car en change de la couronne prissable, elle a peut-tre maintenant, comme reine et martyre, la couronne du ciel, et outre cela, qui sait encore lavenir rserv sa race sur la terre ? Catherine tait superstitieuse lexcs. Elle spouvanta plus encore peut-tre du sang-froid de Ren que de cette persistance des augures ; et comme pour elle un mauvais pas tait une occasion de franchir hardiment la situation, elle dit brusquement Ren et sans transition aucune que le travail muet de sa pense : Est-il arriv des parfums dItalie ? Oui, madame. Vous men enverrez un coffret garni. Desquels ? Des derniers, de ceux Catherine sarrta. De ceux quaimait particulirement la reine de Navarre ? reprit Ren. Prcisment. Il nest point besoin de les prparer, nest-ce pas, madame ? car Votre Majest y est cette heure aussi savante que moi. Tu trouves ? dit Catherine. Le fait est quils russissent. Votre Majest na rien de plus me dire ? demanda le parfumeur. Non, non, reprit Catherine pensive ; je ne crois pas, du moins. Si toutefois il y avait du nouveau dans les sacrifices, faites-le-moi savoir. propos, laissons l les agneaux, et essayons des poules. Hlas ! madame, jai bien peur quen changeant la victime nous ne changions rien aux prsages. Fais ce que je dis. Ren salua et sortit. Catherine resta un instant assise et pensive ; puis elle se leva son tour et rentra dans sa chambre coucher, o lattendaient ses femmes et o elle annona pour le lendemain le plerinage Montfaucon. La nouvelle de cette partie de plaisir fut pendant toute la soire le bruit du palais et la rumeur de la ville. Les dames firent prparer leurs toilettes les plus lgantes, les gentilshommes leurs armes et leurs chevaux dapparat. Les marchands fermrent boutiques et ateliers, et les flneurs de la populace turent, par-ci, par-l, quelques huguenots pargns pour

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la bonne occasion, afin davoir un accompagnement convenable donner au cadavre de lamiral. Ce fut un grand vacarme pendant toute la soire et pendant une bonne partie de la nuit. La Mole avait pass la plus triste journe du monde, et cette journe avait succd trois ou quatre autres qui ntaient pas moins tristes. M. dAlenon, pour obir aux dsirs de Marguerite, lavait install chez lui, mais ne lavait point revu depuis. Il se sentait tout coup comme un pauvre enfant abandonn, priv des soins tendres, dlicats et charmants de deux femmes dont le souvenir seul de lune dvorait incessamment sa pense. Il avait bien eu de ses nouvelles par le chirurgien Ambroise Par, quelle lui avait envoy ; mais ces nouvelles, transmises par un homme de cinquante ans, qui ignorait ou feignait dignorer lintrt que La Mole portait aux moindres choses qui se rapportaient Marguerite, taient bien incompltes et bien insuffisantes. Il est vrai que Gillonne tait venue une fois, en son propre nom, bien entendu, pour savoir des nouvelles du bless. Cette visite avait fait leffet dun rayon de soleil dans un cachot, et La Mole en tait rest comme bloui, attendant toujours une seconde apparition, laquelle, quoiquil se ft coul deux jours depuis la premire, ne venait point. Aussi, quand la nouvelle fut apporte au convalescent de cette runion splendide de toute la cour pour le lendemain, fit-il demander M. dAlenon la faveur de laccompagner. Le duc ne se demanda pas mme si La Mole tait en tat de supporter cette fatigue ; il rpondit seulement : merveille ! Quon lui donne un de mes chevaux. Ctait tout ce que dsirait La Mole. Matre Ambroise Par vint comme dhabitude pour le panser. La Mole lui exposa la ncessit o il tait de monter cheval et le pria de mettre un double soin la pose des appareils. Les deux blessures, au reste, taient refermes, celle de la poitrine comme celle de lpaule, et celle de lpaule seule le faisait souffrir. Toutes deux taient vermeilles, comme il convient des chairs en voie de gurison. Matre Ambroise Par les recouvrit dun taffetas gomm fort en vogue cette poque pour ces sortes de cas, et promit La Mole que, pourvu quil ne se donnt point trop de mouvement dans lexcursion quil allait faire, les choses iraient convenablement. La Mole tait au comble de la joie. part une certaine faiblesse cause par la perte de son sang et un lger tourdissement qui se rattachait cette cause, il se sentait aussi bien quil pouvait tre. Dailleurs, Marguerite serait sans doute de cette cavalcade ; il reverrait Marguerite, et

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lorsquil songeait au bien que lui avait fait la vue de Gillonne, il ne mettait point en doute lefficacit bien plus grande de celle de sa matresse. La Mole employa donc une partie de largent quil avait reu en partant de sa famille acheter le plus beau justaucorps de satin blanc et la plus riche broderie de manteau que lui pt procurer le tailleur la mode. Le mme lui fournit encore les bottes de cuir parfum quon portait cette poque. Le tout lui fut apport le matin, une demi-heure seulement aprs lheure pour laquelle La Mole lavait demand, ce qui fait quil neut trop rien dire. Il shabilla rapidement, se regarda dans un miroir, se trouva assez convenablement vtu, coiff, parfum pour tre satisfait de lui-mme ; enfin il sassura par plusieurs tours faits rapidement dans sa chambre qu part plusieurs douleurs assez vives, le bonheur moral ferait taire les incommodits physiques. Un manteau cerise de son invention, et taill un peu plus long quon ne les portait alors, lui allait particulirement bien. Tandis que cette scne se passait au Louvre, une autre du mme genre avait lieu lhtel de Guise. Un grand gentilhomme poil roux examinait devant une glace une raie rougetre qui lui traversait dsagrablement le visage ; il peignait et parfumait sa moustache, et tout en la parfumant, il tendait sur cette malheureuse raie, qui, malgr tous les cosmtiques en usage cette poque sobstinait reparatre, il tendait, dis-je, une triple couche de blanc et de rouge ; mais comme lapplication tait insuffisante, une ide lui vint : un ardent soleil, un soleil daot dardait ses rayons dans la cour ; il descendit dans cette cour, mit son chapeau la main, et, le nez en lair et les yeux ferms, il se promena pendant dix minutes, sexposant volontairement cette flamme dvorante qui tombait par torrents du ciel. Au bout de dix minutes, grce un coup de soleil de premier ordre, le gentilhomme tait arriv avoir un visage si clatant que ctait la raie rouge qui maintenant ntait plus en harmonie avec le reste et qui par comparaison paraissait jaune. Notre gentilhomme ne parut pas moins fort satisfait de cet arc-en-ciel, quil rassortit de son mieux avec le reste du visage, grce une couche de vermillon quil tendit dessus ; aprs quoi il endossa un magnifique habit quun tailleur avait mis dans sa chambre avant quil et demand le tailleur. Ainsi par, musqu, arm de pied en cap, il descendit une seconde fois dans la cour et se mit caresser un grand cheval noir dont la beaut et t sans gale sans une petite coupure qu linstar de celle de son matre lui avait faite dans une des dernires batailles civiles un sabre de retre.

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Nanmoins, enchant de son cheval comme il ltait de lui-mme, ce gentilhomme, que nos lecteurs ont sans doute reconnu sans peine, fut en selle un quart dheure avant tout le monde, et fit retentir la cour de lhtel de Guise des hennissements de son coursier, auxquels rpondaient, mesure quil sen rendait matre, des mordi prononcs sur tous les tons. Au bout dun instant le cheval, compltement dompt, reconnaissait par sa souplesse et son obissance la lgitime domination de son cavalier ; mais la victoire navait pas t remporte sans bruit, et ce bruit (ctait peut-tre l-dessus que comptait notre gentilhomme), et ce bruit avait attir aux vitres une dame que notre dompteur de chevaux salua profondment et qui lui sourit de la faon la plus agrable. Cinq minutes aprs, madame de Nevers faisait appeler son intendant. Monsieur, demanda-t-elle, a-t-on fait convenablement djeuner M. le comte Annibal de Coconnas ? Oui, madame, rpondit lintendant. Il a mme ce matin mang de meilleur apptit encore que dhabitude. Bien, monsieur ! dit la duchesse. Puis se retournant vers son premier gentilhomme : Monsieur dArguzon, dit-elle, partons pour le Louvre et tenez lil, je vous prie, sur M. le comte Annibal de Coconnas, car il est bless, par consquent encore faible, et je ne voudrais pas pour tout au monde quil lui arrivt malheur. Cela ferait rire les huguenots, qui lui gardent rancune depuis cette bienheureuse soire de la Saint-Barthlemy. Et madame de Nevers, montant cheval son tour, partit toute rayonnante pour le Louvre, o tait le rendez-vous gnral. Il tait deux heures de laprs-midi, lorsquune file de cavaliers ruisselants dor, de joyaux et dhabits splendides apparut dans la rue Saint-Denis, dbouchant langle du cimetire des Innocents, et se droulant au soleil entre les deux ranges de maisons sombres comme un immense reptile aux chatoyants anneaux.

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Chapitre

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Le corps dun ennemi mort sent toujours bon


Nulle troupe, si riche quelle soit, ne peut donner une ide de ce spectacle. Les habits soyeux, riches et clatants, lgus comme une mode splendide par Franois Ier ses successeurs, ne staient pas transforms encore dans ces vtements triqus et sombres qui furent de mise sous Henri III ; de sorte que le costume de Charles IX, moins riche, mais peuttre plus lgant que ceux des poques prcdentes, clatait dans toute sa parfaite harmonie. De nos jours, il ny a plus de point de comparaison possible avec un semblable cortge ; car nous en sommes rduits, pour nos magnificences de parade, la symtrie et luniforme. Pages, cuyers, gentilshommes de bas tage, chiens et chevaux marchant sur les flancs et en arrire, faisaient du cortge royal une vritable arme. Derrire cette arme venait le peuple, ou, pour mieux dire, le peuple tait partout. Le peuple suivait, escortait et prcdait ; il criait la fois Nol et Haro, car, dans le cortge, on distinguait plusieurs calvinistes rallis, et le peuple a de la rancune. Ctait le matin, en face de Catherine et du duc de Guise, que Charles IX avait, comme dune chose toute naturelle, parl devant Henri de Navarre daller visiter le gibet de Montfaucon, ou plutt le corps mutil de lamiral, qui tait pendu. Le premier mouvement de Henri avait t de se dispenser de prendre part cette visite. Ctait l o lattendait Catherine. Aux premiers mots quil dit exprimant sa rpugnance, elle changea un coup dil et un sourire avec le duc de Guise. Henri surprit lun et lautre, les comprit, puis se reprenant tout coup : Mais, au fait, dit-il, pourquoi nirais-je pas ? Je suis catholique et je me dois ma nouvelle religion. Puis sadressant Charles IX : Que Votre Majest compte sur moi, lui dit-il, je serai toujours heureux de laccompagner partout o elle ira. Et il jeta autour de lui un coup dil rapide pour compter les sourcils qui se fronaient.

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Aussi celui de tout le cortge que lon regardait avec le plus de curiosit, peut-tre, tait ce fils sans mre, ce roi sans royaume, ce huguenot fait catholique. Sa figure longue et caractrise, sa tournure un peu vulgaire, sa familiarit avec ses infrieurs, familiarit quil portait un degr presque inconvenant pour un roi, familiarit qui tenait aux habitudes montagnardes de sa jeunesse et quil conserva jusqu sa mort, le signalaient aux spectateurs, dont quelques-uns lui criaient : la messe, Henriot, la messe ! Ce quoi Henri rpondait : Jy ai t hier, jen viens aujourdhui, et jy retournerai demain. Ventre saint gris ! il me semble cependant que cest assez comme cela. Quant Marguerite, elle tait cheval, si belle, si frache, si lgante, que ladmiration faisait autour delle un concert dont quelques notes, il faut lavouer, sadressaient sa compagne, madame la duchesse de Nevers, quelle venait de rejoindre, et dont le cheval blanc, comme sil tait fier du poids quil portait, secouait furieusement la tte. Eh bien, duchesse, dit la reine de Navarre, quoi de nouveau ? Mais, madame, rpondit tout haut Henriette, rien que je sache. Puis tout bas : Et le huguenot, demanda-t-elle, quest-il devenu ? Je lui ai trouv une retraite peu prs sre, rpondit Marguerite. Et le grand massacreur de gens, quen as-tu fait ? Il a voulu tre de la fte ; il monte le cheval de bataille de M. de Nevers, un cheval grand comme un lphant. Cest un cavalier effrayant. Je lui ai permis dassister la crmonie, parce que jai pens que prudemment ton huguenot garderait la chambre et que de cette faon il ny aurait pas de rencontre craindre. Oh ! ma foi ! rpondit Marguerite en souriant, ft-il ici, et il ny est pas, je crois quil ny aurait pas de rencontre pour cela. Cest un beau garon que mon huguenot, mais pas autre chose : une colombe et non un milan ; il roucoule, mais ne mord pas. Aprs tout, fit-elle avec un accent intraduisible et en haussant lgrement les paules ; aprs tout, peut-tre lavons-nous cru huguenot, tandis quil tait brahme, et sa religion lui dfend-elle de rpandre le sang. Mais o donc est le duc dAlenon ? demanda Henriette, je ne laperois point. Il doit rejoindre, il avait mal aux yeux ce matin et dsirait ne pas venir ; mais comme on sait que, pour ne pas tre du mme avis que son frre Charles et son frre Henri, il penche pour les huguenots, on lui a fait observer que le roi pourrait interprter mal son absence et il sest

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dcid. Mais, justement, tiens, on regarde, on crie l-bas, cest lui qui sera venu par la porte Montmartre. En effet, cest lui-mme, je le reconnais, dit Henriette. En vrit, mais il a bon air aujourdhui. Depuis quelque temps, il se soigne particulirement : il faut quil soit amoureux. Voyez donc comme cest bon dtre prince du sang : il galope sur tout le monde et tout le monde se range. En effet, dit en riant Marguerite, il va nous craser. Dieu me pardonne ! Mais faites donc ranger vos gentilshommes, duchesse ! car en voici un qui, sil ne se range pas, va se faire tuer. Eh, cest mon intrpide ! scria la duchesse, regarde donc, regarde. Coconnas avait en effet quitt son rang pour se rapprocher de madame de Nevers ; mais au moment mme o son cheval traversait lespce de boulevard extrieur qui sparait la rue du faubourg Saint-Denis, un cavalier de la suite du duc dAlenon, essayant en vain de retenir son cheval emport, alla en plein corps heurter Coconnas. Coconnas branl vacilla sur sa colossale monture, son chapeau faillit tomber, il le retint et se retourna furieux. Dieu ! dit Marguerite en se penchant loreille de son amie, M. de La Mole ! Ce beau jeune homme ple ! scria la duchesse incapable de matriser sa premire impression. Oui, oui ! celui-l mme qui a failli renverser ton Pimontais. Oh ! mais, dit la duchesse, il va se passer des choses affreuses ! ils se regardent, ils se reconnaissent ! En effet, Coconnas en se retournant avait reconnu la figure de La Mole ; et, de surprise, il avait laiss chapper la bride de son cheval, car il croyait bien avoir tu son ancien compagnon, ou du moins lavoir mis pour un certain temps hors de combat. De son ct, La Mole reconnut Coconnas et sentit un feu qui lui montait au visage. Pendant quelques secondes, qui suffirent lexpression de tous les sentiments que couvaient ces deux hommes, ils streignirent dun regard qui fit frissonner les deux femmes. Aprs quoi La Mole ayant regard tout autour de lui, et ayant compris sans doute que le lieu tait mal choisi pour une explication, piqua son cheval et rejoignit le duc dAlenon. Coconnas resta un moment ferme la mme place, tordant sa moustache et en faisant remonter la pointe jusqu se crever lil ; aprs quoi, voyant que La Mole sloignait sans lui rien dire de plus, il se remit lui-mme en route. Ah ! ah ! dit avec une ddaigneuse douleur Marguerite, je ne mtais donc pas trompe Oh ! pour cette fois cest trop fort. Et elle se mordit les lvres jusquau sang.

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Il est bien joli, rpondit la duchesse avec commisration. Juste en ce moment le duc dAlenon venait de reprendre sa place derrire le roi et la reine mre, de sorte que ses gentilshommes, en le rejoignant, taient forcs de passer devant Marguerite et la duchesse de Nevers. La Mole, en passant son tour devant les deux princesses, leva son chapeau, salua la reine en sinclinant jusque sur le cou de son cheval et demeura tte nue en attendant que Sa Majest lhonort dun regard. Mais Marguerite dtourna firement la tte. La Mole lut sans doute lexpression de ddain empreinte sur le visage de la reine et de ple quil tait devint livide. De plus, pour ne pas choir de son cheval il fut forc de se retenir la crinire. Oh ! oh ! dit Henriette la reine, regarde donc, cruelle que tu es ! Mais il va se trouver mal ! Bon ! dit la reine avec un sourire crasant, il ne nous manquerait plus que cela As-tu des sels ? Madame de Nevers se trompait. La Mole, chancelant, retrouva des forces, et, se raffermissant sur son cheval, alla reprendre son rang la suite du duc dAlenon. Cependant on continuait davancer, on voyait se dessiner la silhouette lugubre du gibet dress et trenn par Enguerrand de Marigny. Jamais il navait t si bien garni qu cette heure. Les huissiers et les gardes marchrent en avant et formrent un large cercle autour de lenceinte. leur approche, les corbeaux perchs sur le gibet senvolrent avec des croassements de dsespoir. Le gibet qui slevait Montfaucon offrait dordinaire, derrire ses colonnes, un abri aux chiens attirs par une proie frquente et aux bandits philosophes qui venaient mditer sur les tristes vicissitudes de la fortune. Ce jour-l il ny avait, en apparence du moins, Montfaucon, ni chiens ni bandits. Les huissiers et les gardes avaient chass les premiers en mme temps que les corbeaux, et les autres staient confondus dans la foule pour y oprer quelques-uns de ces bons coups qui sont les riantes vicissitudes du mtier. Le cortge savanait ; le roi et Catherine arrivaient les premiers, puis venaient le duc dAnjou, le duc dAlenon, le roi de Navarre, M. de Guise et leurs gentilshommes ; puis madame Marguerite, la duchesse de Nevers et toutes les femmes composant ce quon appelait lescadron volant de la reine ; puis les pages, les cuyers, les valets et le peuple : en tout dix mille personnes. Au gibet principal pendait une masse informe, un cadavre noir, souill de sang coagul et de boue blanchie par de nouvelles couches de

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poussire. Au cadavre il manquait une tte. Aussi lavait-on pendu par les pieds. Au reste, la populace, ingnieuse comme elle lest toujours, avait remplac la tte par un bouchon de paille sur lequel elle avait mis un masque, et dans la bouche de ce masque, quelque railleur qui connaissait les habitudes de M. lamiral avait introduit un cure-dent. Ctait un spectacle la fois lugubre et bizarre, que tous ces lgants seigneurs et toutes ces belles dames dfilant, comme une procession peinte par Goya, au milieu de ces squelettes noircis et de ces gibets aux longs bras dcharns. Plus la joie des visiteurs tait bruyante, plus elle faisait contraste avec le morne silence et la froide insensibilit de ces cadavres, objets de railleries qui faisaient frissonner ceux-l mme qui les faisaient. Beaucoup supportaient grand-peine ce terrible spectacle ; et sa pleur on pouvait distinguer, dans le groupe des huguenots rallis, Henri, qui, quelle que ft sa puissance sur lui-mme et si tendu que ft le degr de dissimulation dont le Ciel lavait dot, ny put tenir. Il prtexta lodeur impure que rpandaient tous ces dbris humains ; et sapprochant de Charles IX, qui, cte cte avec Catherine, tait arrt devant les restes de lamiral : Sire, dit-il, Votre Majest ne trouve-t-elle pas que, pour rester plus longtemps ici, ce pauvre cadavre sent bien mauvais ? Tu trouves, Henriot ! dit Charles IX, dont les yeux tincelaient dune joie froce. Oui, Sire. Eh bien, je ne suis pas de ton avis, moi le corps dun ennemi mort sent toujours bon. Ma foi, Sire, dit Tavannes, puisque Votre Majest savait que nous devions venir faire une petite visite M. lamiral, elle et d inviter Pierre Ronsard, son matre en posie : il et fait, sance tenante, lpitaphe du vieux Gaspard. Il ny a pas besoin de lui pour cela, dit Charles IX, et nous la ferons bien nous-mme Par exemple, coutez, messieurs, dit Charles IX aprs avoir rflchi un instant : Ci-gt, mais cest mal entendu, Pour lui le mot est trop honnte, Ici lamiral est pendu Par les pieds, faute de tte. Bravo ! bravo ! scrirent les gentilshommes catholiques tout dune voix, tandis que les huguenots rallis fronaient les sourcils en gardant le silence. Quant Henri, comme il causait avec Marguerite et madame de Nevers, il fit semblant de navoir pas entendu.

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Allons, allons, monsieur, dit Catherine, que, malgr les parfums dont elle tait couverte, cette odeur commenait indisposer, allons, il ny a si bonne compagnie quon ne quitte. Disons adieu M. lamiral, et revenons Paris. Elle fit de la tte un geste ironique comme lorsquon prend cong dun ami, et, reprenant la tte de colonne, elle revint gagner le chemin, tandis que le cortge dfilait devant le cadavre de Coligny. Le soleil se couchait lhorizon. La foule scoula sur les pas de Leurs Majests pour jouir jusquau bout des magnificences du cortge et des dtails du spectacle : les voleurs suivirent la foule ; de sorte que, dix minutes aprs le dpart du roi, il ny avait plus personne autour du cadavre mutil de lamiral, que commenaient effleurer les premires brises du soir. Quand nous disons personne, nous nous trompons. Un gentilhomme mont sur un cheval noir, et qui navait pu sans doute, au moment o il tait honor de la prsence des princes, contempler son aise ce tronc informe et noirci, tait demeur le dernier, et samusait examiner dans tous leurs dtails chanes, crampons, piliers de pierre, le gibet enfin, qui lui paraissait sans doute, lui arriv depuis quelques jours Paris et ignorant des perfectionnements quapporte en toute chose la capitale, le parangon de tout ce que lhomme peut inventer de plus terriblement laid. Il nest pas besoin de dire nos lecteurs que cet homme tait notre ami Coconnas. Un il exerc de femme lavait en vain cherch dans la cavalcade et avait sond les rangs sans pouvoir le retrouver. M. de Coconnas, comme nous lavons dit, tait donc en extase devant luvre dEnguerrand de Marigny. Mais cette femme ntait pas seule chercher M. de Coconnas. Un autre gentilhomme, remarquable par son pourpoint de satin blanc et sa galante plume, aprs avoir regard en avant et sur les cts, savisa de regarder en arrire et vit la haute taille de Coconnas et la gigantesque silhouette de son cheval se profiler en vigueur sur le ciel rougi des derniers reflets du soleil couchant. Alors le gentilhomme au pourpoint de satin blanc quitta le chemin suivi par lensemble de la troupe, prit un petit sentier, et, dcrivant une courbe, retourna vers le gibet. Presque aussitt la dame que nous avons reconnue pour la duchesse de Nevers, comme nous avons reconnu le grand gentilhomme au cheval noir pour Coconnas, sapprocha de Marguerite et lui dit : Nous nous sommes trompes toutes deux, Marguerite, car le Pimontais est demeur en arrire, et M. de La Mole la suivi.

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Mordi ! reprit Marguerite en riant, il va donc se passer quelque chose. Ma foi, javoue que je ne serais pas fche davoir revenir sur son compte. Marguerite alors se retourna et vit sexcuter effectivement de la part de La Mole la manuvre que nous avons dite. Ce fut alors au tour des deux princesses quitter la file : loccasion tait des plus favorables ; on tournait devant un sentier bord de larges haies qui remontait, et, en remontant, passait trente pas du gibet. Madame de Nevers dit un mot loreille de son capitaine, Marguerite fit un signe Gillonne, et les quatre personnes sen allrent par ce chemin de traverse sembusquer derrire le buisson le plus proche du lieu o allait se passer la scne dont ils paraissaient dsirer tre spectateurs. Il y avait trente pas environ, comme nous lavons dit, de cet endroit celui o Coconnas, ravi, en extase, gesticulait devant M. lamiral. Marguerite mit pied terre, madame de Nevers et Gillonne en firent autant ; le capitaine descendit son tour, et runit dans ses mains les brides des quatre chevaux. Un gazon frais et touffu offrait aux trois femmes un sige comme en demandent souvent et inutilement les princesses. Une claircie leur permettait de ne pas perdre le moindre dtail. La Mole avait dcrit son cercle. Il vint au pas se placer derrire Coconnas, et, allongeant la main, il lui frappa sur lpaule. Le Pimontais se retourna. Oh ! dit-il, ce ntait donc pas un rve ! et vous vivez encore ! Oui, monsieur, rpondit La Mole, oui, je vis encore. Ce nest pas votre faute, mais enfin je vis. Mordi ! je vous reconnais bien, reprit Coconnas, malgr votre mine ple. Vous tiez plus rouge que cela la dernire fois que nous nous sommes vus. Et moi, dit La Mole, je vous reconnais aussi malgr cette ligne jaune qui vous coupe le visage ; vous tiez plus ple que cela lorsque je vous la fis. Coconnas se mordit les lvres ; mais, dcid, ce quil parat, continuer la conversation sur le ton de lironie, il continua : Cest curieux, nest-ce pas, monsieur de la Mole, surtout pour un huguenot, de pouvoir regarder M. lamiral pendu ce crochet de fer ; et dire cependant quil y a des gens assez exagrs pour nous accuser davoir tu jusquaux huguenotins la mamelle ! Comte, dit La Mole en sinclinant, je ne suis plus huguenot, jai le bonheur dtre catholique.

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Bah ! scria Coconnas en clatant de rire, vous tes converti, monsieur ! oh ! que cest adroit ! Monsieur, continua La Mole avec le mme srieux et la mme politesse, javais fait vu de me convertir si jchappais au massacre. Comte, reprit le Pimontais, cest un vu trs prudent, et je vous en flicite ; nen auriez-vous point fait dautres encore ? Oui, bien, monsieur, jen ai fait un second, rpondit La Mole en caressant sa monture avec une tranquillit parfaite. Lequel ? demanda Coconnas. Celui de vous accrocher l-haut, voyez-vous, ce petit clou qui semble vous attendre au-dessous de M. de Coligny. Comment ! dit Coconnas, comme je suis l, tout grouillant ? Non, monsieur, aprs vous avoir pass mon pe au travers du corps. Coconnas devint pourpre, ses yeux verts lancrent des flammes. Voyez-vous, dit-il en goguenardant, ce clou ! Oui, reprit La Mole, ce clou Vous ntes pas assez grand pour cela, mon petit monsieur ! dit Coconnas. Alors, je monterai sur votre cheval, mon grand tueur de gens ! rpondit La Mole. Ah ! vous croyez, mon cher monsieur Annibal de Coconnas, quon peut impunment assassiner les gens sous le loyal et honorable prtexte quon est cent contre un ; nenni ! Un jour vient o lhomme retrouve son homme, et je crois que ce jour est venu aujourdhui. Jaurais bien envie de casser votre vilaine tte dun coup de pistolet ; mais, bah ! jajusterais mal, car jai la main encore tremblante des blessures que vous mavez faites en tratre. Ma vilaine tte ! hurla Coconnas en sautant de son cheval. terre ! sus ! sus ! monsieur le comte, dgainons. Et il mit lpe la main. Je crois que ton huguenot a dit : Vilaine tte, murmura la duchesse de Nevers loreille de Marguerite ; est-ce que tu le trouves laid ? Il est charmant ! dit en riant Marguerite, et je suis force de dire que la fureur rend M. de La Mole injuste ; mais, chut ! regardons. En effet, La Mole tait descendu de son cheval avec autant de mesure que Coconnas avait mis, lui, de rapidit ; il avait dtach son manteau cerise, lavait pos terre, avait tir son pe et tait tomb en garde. Ae ! fit-il en allongeant le bras. Ouf ! murmura Coconnas en dployant le sien, car tous deux, on se le rappelle, taient blesss lpaule et souffraient dun mouvement trop vif.

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Un clat de rire, mal retenu, sortit du buisson. Les princesses navaient pu se contraindre tout fait en voyant les deux champions se frotter lomoplate en grimaant. Cet clat de rire parvint jusquaux deux gentilshommes, qui ignoraient quils eussent des tmoins, et qui, en se retournant, reconnurent leurs dames. La Mole se remit en garde, ferme, comme un automate, et Coconnas engagea le fer avec un mordi ! des plus accentus. Ah ; mais, ils y vont tout de bon et sgorgeront si nous ny mettons bon ordre. Assez de plaisanteries. Hol ! messieurs ! hol ! cria Marguerite. Laisse ! laisse ! dit Henriette, qui, ayant vu Coconnas luvre, esprait au fond du cur que Coconnas aurait aussi bon march de La Mole quil avait eu des deux neveux et du fils de Mercandon. Oh ! ils sont vraiment trs beaux ainsi, dit Marguerite ; regarde, on dirait quils soufflent du feu. En effet, le combat, commenc par des railleries et des provocations, tait devenu silencieux depuis que les deux champions avaient crois le fer. Tous deux se dfiaient de leurs forces, et lun et autre, chaque mouvement trop vif, tait forc de rprimer un frisson de douleur arrach par les anciennes blessures. Cependant, les yeux fixes et ardents, la bouche entrouverte, les dents serres, La Mole avanait petits pas fermes et secs sur son adversaire qui, reconnaissant en lui un matre en fait darmes, rompait aussi pas pas, mais enfin rompait. Tous deux arrivrent ainsi jusquau bord du foss, de lautre ct duquel se trouvaient les spectateurs. L, comme si sa retraite et t un simple calcul pour se rapprocher de sa dame, Coconnas sarrta, et, sur un dgagement un peu large de La Mole, fournit avec la rapidit de lclair un coup droit, et linstant mme le pourpoint de satin blanc de La Mole simbiba dune tache rouge qui alla slargissant. Courage ! cria la duchesse de Nevers. Ah ! pauvre La Mole ! fit Marguerite avec un cri de douleur. La Mole entendit ce cri, lana la reine un de ces regards qui pntrent plus profondment dans le cur que la pointe dune pe, et sur un cercle tromp se fendit fond. Cette fois les deux femmes jetrent deux cris qui nen firent quun. La pointe de la rapire de La Mole avait apparu sanglante derrire le dos de Coconnas. Cependant ni lun ni lautre ne tomba : tous deux restrent debout, se regardant la bouche ouverte, sentant chacun de son ct quau moindre mouvement quil ferait lquilibre allait lui manquer. Enfin le

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Pimontais, plus dangereusement bless que son adversaire, et sentant que ses forces allaient fuir avec son sang, se laissa tomber sur La Mole, ltreignant dun bras, tandis que de lautre il cherchait dgainer son poignard. De son ct, La Mole runit toutes ses forces, leva la main et laissa retomber le pommeau de son pe au milieu du front de Coconnas, qui, tourdi du coup, tomba ; mais en tombant il entrana son adversaire dans sa chute, si bien que tous deux roulrent dans le foss. Aussitt Marguerite et la duchesse de Nevers, voyant que tout mourants quils taient ils cherchaient encore sachever, se prcipitrent, aides du capitaine des gardes. Mais avant quelles fussent arrives eux, les mains se dtendirent, les yeux se refermrent, et chacun des combattants, laissant chapper le fer quil tenait, se raidit dans une convulsion suprme. Un large flot de sang cumait autour deux. Oh ! brave, brave La Mole ! scria Marguerite, incapable de renfermer plus longtemps en elle son admiration. Ah ! pardon, mille fois pardon de tavoir souponn ! Et ses yeux se remplirent de larmes. Hlas ! hlas ! murmura la duchesse, valeureux Annibal Dites, dites, madame, avez-vous jamais vu deux plus intrpides lions ? Et elle clata en sanglots. Tudieu ! les rudes coups ! dit le capitaine en cherchant tancher le sang qui coulait flots Hol ! vous qui venez, venez plus vite ! En effet, un homme, assis sur le devant dune espce de tombereau peint en rouge, apparaissait dans la brume du soir, chantant cette vieille chanson que lui avait sans doute rappele le miracle du cimetire des Innocents : Bel aubespin fleurissant, Verdissant, Le long de ce beau rivage, Tu es vtu, jusquau bas, Des longs bras Dune lambrusche sauvage. Le chantre rossignolet, Nouvelet, Courtisant sa bien-aime, Pour ses amours allger, Vient loger Tous les ans sous la rame. Or, vis, gentil aubespin,

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Vis sans fin ; Vis, sans que jamais tonnerre Ou la cogne, ou les vents, Ou le temps Te puissent ruer par Hol h ! rpta le capitaine, venez donc quand on vous appelle ! Ne voyez-vous pas que ces gentilshommes ont besoin de secours ? Lhomme au chariot, dont lextrieur repoussant et le visage rude formaient un contraste trange avec la douce et bucolique chanson que nous venons de citer, arrta alors son cheval, descendit, et se baissant sur les deux corps : Voil de belles plaies, dit-il ; mais jen fais encore de meilleures. Qui donc tes-vous ? demanda Marguerite ressentant malgr elle une certaine terreur quelle navait pas la force de vaincre. Madame, rpondit cet homme en sinclinant jusqu terre, je suis matre Caboche, bourreau de la prvt de Paris, et je venais accrocher ce gibet des compagnons pour M. lamiral. Eh bien, moi, je suis la reine de Navarre, rpondit Marguerite ; jetez l vos cadavres, tendez dans votre chariot les housses de nos chevaux, et ramenez doucement derrire nous ces deux gentilshommes au Louvre.

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Chapitre

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Le confrre de matre Ambroise Par


Le tombereau dans lequel on avait plac Coconnas et La Mole reprit la route de Paris, suivant dans lombre le groupe qui lui servait de guide. Il sarrta au Louvre ; le conducteur reut un riche salaire. On fit transporter les blesss chez M. le duc dAlenon, et lon envoya chercher matre Ambroise Par. Lorsquil arriva, ni lun ni lautre navaient encore repris connaissance. La Mole tait le moins maltrait des deux : le coup dpe lavait frapp au-dessous de laisselle droite, mais navait offens aucun organe essentiel ; quant Coconnas, il avait le poumon travers, et le souffle qui sortait par la blessure faisait vaciller la flamme dune bougie. Matre Ambroise Par ne rpondait pas de Coconnas. Madame de Nevers tait dsespre ; ctait elle qui, confiante dans la force, dans ladresse et le courage du Pimontais, avait empch Marguerite de sopposer au combat. Elle et bien fait porter Coconnas lhtel de Guise pour lui renouveler dans cette seconde occasion les soins de la premire ; mais dun moment lautre son mari pouvait arriver de Rome, et trouver trange linstallation dun intrus dans le domicile conjugal. Pour cacher la cause des blessures, Marguerite avait fait porter les deux jeunes gens chez son frre, o lun deux, dailleurs, tait dj install, en disant que ctaient deux gentilshommes qui staient laisss choir de cheval pendant la promenade ; mais la vrit fut divulgue par ladmiration du capitaine tmoin du combat, et lon sut bientt la cour que deux nouveaux raffins venaient de natre au grand jour de la renomme. Soigns par le mme chirurgien qui partageait ses soins entre eux, les deux blesss parcoururent les diffrentes phases de convalescence qui ressortaient du plus ou du moins de gravit de leurs blessures. La Mole, le moins grivement atteint des deux, reprit le premier connaissance.

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Quant Coconnas, une fivre terrible stait empare de lui, et son retour la vie fut signal par tous les signes du plus affreux dlire. Quoique enferm dans la mme chambre que Coconnas, La Mole, en reprenant connaissance, navait pas vu son compagnon, ou navait par aucun signe indiqu quil le vt. Coconnas tout au contraire, en rouvrant les yeux, les fixa sur La Mole, et cela avec une expression qui et pu prouver que le sang que le Pimontais venait de perdre navait en rien diminu les passions de ce temprament de feu. Coconnas pensa quil rvait, et que dans son rve il retrouvait lennemi que deux fois il croyait avoir tu ; seulement le rve se prolongeait outre mesure. Aprs avoir vu La Mole couch comme lui, pans comme lui par le chirurgien, il vit La Mole se soulever sur ce lit, o luimme tait clou encore par la fivre, la faiblesse et la douleur, puis en descendre, puis marcher au bras du chirurgien, puis marcher avec une canne, puis enfin marcher tout seul. Coconnas, toujours en dlire, regardait toutes ces diffrentes priodes de la convalescence de son compagnon dun regard tantt atone, tantt furieux, mais toujours menaant. Tout cela offrait, lesprit brlant du Pimontais un mlange effrayant de fantastique et de rel. Pour lui, La Mole tait mort, bien mort, et mme plutt deux fois quune, et cependant il reconnaissait lombre de ce La Mole couche dans un lit pareil au sien ; puis il vit, comme nous lavons dit, lombre se lever, puis lombre marcher, et, chose effrayante, marcher vers son lit. Cette ombre, que Coconnas et voulu fuir, ft-ce au fond des enfers, vint droit lui et sarrta son chevet, debout et le regardant ; il y avait mme dans ses traits un sentiment de douceur et de compassion que Coconnas prit pour lexpression dune drision infernale. Alors salluma, dans cet esprit, plus malade peut-tre que le corps, une aveugle passion de vengeance. Coconnas neut plus quune proccupation, celle de se procurer une arme quelconque, et, avec cette arme, de frapper ce corps ou cette ombre de La Mole qui le tourmentait si cruellement. Ses habits avaient t dposs sur une chaise, puis emports ; car, tout souills de sang quils taient, on avait jug propos de les loigner du bless, mais on avait laiss sur la mme chaise son poignard dont on ne supposait pas quavant longtemps il et lenvie de se servir. Coconnas vit le poignard ; pendant trois nuits, profitant du moment o La Mole dormait, il essaya dtendre la main jusqu lui ; trois fois la force lui manqua, et il svanouit. Enfin la quatrime nuit, il atteignit larme, la

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saisit du bout de ses doigts crisps, et, en poussant un gmissement arrach par la douleur, il la cacha sous son oreiller. Le lendemain, il vit quelque chose dinou jusque-l : lombre de La Mole, qui semblait chaque jour reprendre de nouvelles forces, tandis que lui, sans cesse occup de la vision terrible, usait les siennes dans lternelle trame du complot qui devait len dbarrasser ; lombre de La Mole, devenue de plus en plus alerte, fit, dun air pensif, deux ou trois tours dans la chambre ; puis enfin, aprs avoir ajust son manteau, ceint son pe, coiff sa tte dun feutre larges bords, ouvrit la porte et sortit. Coconnas respira ; il se crut dbarrass de son fantme. Pendant deux ou trois heures son sang circula dans ses veines plus calme et plus rafrachi quil navait jamais encore t depuis le moment du duel ; un jour dabsence de La Mole et rendu la connaissance Coconnas, huit jours leussent guri peut-tre ; malheureusement La Mole rentra au bout de deux heures. Cette rentre fut pour le Pimontais un vritable coup de poignard, et, quoique La Mole ne rentrt point seul, Coconnas neut pas un regard pour son compagnon. Son compagnon mritait cependant bien quon le regardt. Ctait un homme dune quarantaine dannes, court, trapu, vigoureux, avec des cheveux noirs qui descendaient jusquaux sourcils, et une barbe noire qui, contre la mode du temps, couvrait tout le bas de son visage ; mais le nouveau venu paraissait peu soccuper de mode. Il avait une espce de justaucorps de cuir tout macul de taches brunes, de chausses sang-de-buf, un maillot rouge, de gros souliers de cuir montant au-dessus de la cheville, un bonnet de la mme couleur que ses chausses, et la taille serre par une large ceinture laquelle pendait un couteau cach dans sa gaine. Cet trange personnage, dont la prsence semblait une anomalie dans le Louvre, jeta sur une chaise le manteau brun qui lenveloppait, et sapprocha brutalement du lit de Coconnas, dont les yeux, comme par une fascination singulire, demeuraient constamment fixs sur La Mole, qui se tenait distance. Il regarda le malade, et secouant la tte : Vous avez attendu bien tard, mon gentilhomme ! dit-il. Je ne pouvais pas sortir plus tt, dit La Mole. Eh ! pardieu ! il fallait menvoyer chercher. Par qui ? Ah ! cest vrai ! Joubliais o nous sommes. Je lavais dit ces dames ; mais elles nont point voulu mcouter. Si lon avait suivi mes ordonnances, au lieu de sen rapporter celles de cet ne bt que lon nomme

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Ambroise Par, vous seriez depuis longtemps en tat ou de courir les aventures ensemble, ou de vous redonner un autre coup dpe si ctait votre bon plaisir ; enfin on verra. Entend-il raison, votre ami ? Pas trop. Tirez la langue, mon gentilhomme. Coconnas tira la langue La Mole en faisant une si affreuse grimace, que lexaminateur secoua une seconde fois la tte. Oh ! oh ! murmura-t-il, contraction des muscles. Il ny a pas de temps perdre. Ce soir mme je vous enverrai une potion toute prpare quon lui fera prendre en trois fois, dheure en heure : une fois minuit, une fois une heure, une fois deux heures. Bien. Mais qui la lui fera prendre, cette potion ? Moi. Vous-mme ? Oui. Vous men donnez votre parole ? Foi de gentilhomme ! Et si quelque mdecin voulait en soustraire la moindre partie pour la dcomposer et voir de quels ingrdients elle est forme Je la renverserais jusqu la dernire goutte. Foi de gentilhomme aussi ? Je vous le jure. Par qui vous enverrai-je cette potion ? Par qui vous voudrez. Mais mon envoy Eh bien ? Comment pntrera-t-il jusqu vous ? Cest prvu. Il dira quil vient de la part de M. Ren le parfumeur. Ce Florentin qui demeure sur le pont Saint-Michel ? Justement. Il a ses entres au Louvre toute heure du jour et de la nuit. Lhomme sourit. En effet, dit-il, cest bien le moins que lui doive la reine mre. Cest dit, on viendra de la part de matre Ren le parfumeur. Je puis bien prendre son nom une fois : il a assez souvent, sans tre patent, exerc ma profession. Eh bien, dit La Mole, je compte donc sur vous ? Comptez-y. Quant au paiement

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Oh ! nous rglerons cela avec le gentilhomme lui-mme quand il sera sur pied. Et soyez tranquille, je crois quil sera en tat de vous rcompenser gnreusement. Moi aussi, je crois. Mais, ajouta-t-il avec un singulier sourire, comme ce nest pas lhabitude des gens qui ont affaire moi dtre reconnaissants, cela ne mtonnerait point quune fois sur ses pieds il oublit ou plutt ne se soucit point de se souvenir de moi. Bon ! bon ! dit La Mole en souriant son tour ; en ce cas je serai l pour lui en rafrachir la mmoire. Allons, soit ! dans deux heures vous aurez la potion. Au revoir. Vous dites ? Au revoir. Lhomme sourit. Moi, reprit-il, jai lhabitude de dire toujours adieu. Adieu donc, monsieur de la Mole ; dans deux heures vous aurez votre potion. Vous entendez, elle doit tre prise minuit en trois doses dheure en heure. Sur quoi il sourit, et La Mole resta seul avec Coconnas. Coconnas avait entendu toute cette conversation, mais ny avait rien compris : un vain bruit de paroles, un vain cliquetis de mots taient arrivs jusqu lui. De tout cet entretien, il navait retenu que le mot : Minuit. Il continua donc de suivre de son regard ardent La Mole, qui continua, lui, de demeurer dans la chambre, rvant et se promenant. Le docteur inconnu tint parole, et lheure dite envoya la potion, que La Mole mit sur un petit rchaud dargent. Puis, cette prcaution prise, il se coucha. Cette action de La Mole donna un peu de repos Coconnas ; il essaya de fermer les yeux son tour, mais son assoupissement fivreux ntait quune suite de sa veille dlirante. Le mme fantme qui le poursuivait le jour venait le relancer la nuit ; travers ses paupires arides, il continuait de voir La Mole toujours menaant, puis une voix rptait son oreille : Minuit ! minuit ! minuit ! Tout coup le timbre vibrant de lhorloge sveilla dans la nuit et frappa douze fois. Coconnas rouvrit ses yeux enflamms ; le souffle ardent de sa poitrine dvorait ses lvres arides ; une soif inextinguible consumait son gosier embras ; la petite lampe de nuit brlait comme dhabitude, et sa terne lueur faisait danser mille fantmes aux regards vacillants de Coconnas.

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Il vit alors, chose effrayante ! La Mole descendre de son lit ; puis, aprs avoir fait un tour ou deux dans sa chambre, comme fait lpervier devant loiseau quil fascine, savancer jusqu lui en lui montrant le poing. Coconnas tendit la main vers son poignard, le saisit par le manche, et sapprta ventrer son ennemi. La Mole approchait toujours. Coconnas murmurait : Ah ! cest toi, toi encore, toi toujours ! Viens. Ah ! tu me menaces, tu me montres le poing, tu souris ! viens, viens ! Ah ! tu continues dapprocher tout doucement, pas pas ; viens, viens, que je te massacre ! Et en effet, joignant le geste cette sourde menace, au moment o La Mole se penchait vers lui, Coconnas fit jaillir de dessous ses draps lclair dune lame ; mais leffort que le Pimontais fit en se soulevant brisa ses forces : le bras tendu vers La Mole sarrta moiti chemin, le poignard chappa sa main dbile, et le moribond retomba sur son oreiller. Allons, allons, murmura La Mole en soulevant doucement sa tte et en approchant une tasse de ses lvres, buvez cela, mon pauvre camarade, car vous brlez. Ctait en effet une tasse que La Mole prsentait Coconnas, et que celui-ci avait prise pour ce poing menaant dont stait effarouch le cerveau vide du bless. Mais, au contact velout de la liqueur bienfaisante humectant ses lvres et rafrachissant sa poitrine, Coconnas reprit sa raison ou plutt son instinct : il sentit se rpandre en lui un bien-tre comme jamais il nen avait prouv ; il ouvrit un il intelligent sur La Mole, qui le tenait entre ses bras et lui souriait, et, de cet il contract nagure par une fureur sombre, une petite larme imperceptible roula sur sa joue ardente, qui la but avidement. Mordi ! murmura Coconnas en se laissant aller sur son traversin, si jen rchappe, monsieur de la Mole, vous serez mon ami. Et vous en rchapperez, mon camarade, dit La Mole, si vous voulez boire trois tasses comme celle que je viens de vous donner, et ne plus faire de vilains rves. Une heure aprs, La Mole, constitu en garde-malade et obissant ponctuellement aux ordonnances du docteur inconnu, se leva une seconde fois, versa une seconde portion de la liqueur dans une tasse, et porta cette tasse Coconnas. Mais cette fois le Pimontais, au lieu de lattendre le poignard la main, le reut les bras ouverts, et avala son breuvage avec dlices, puis pour la premire fois sendormit avec tranquillit.

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La troisime tasse eut un effet non moins merveilleux. La poitrine du malade commena de laisser passer un souffle rgulier, quoique haletant encore. Ses membres raidis se dtendirent, une douce moiteur spandit la surface de la peau brlante ; et lorsque le lendemain matre Ambroise Par vint visiter le bless, il sourit avec satisfaction en disant : partir de ce moment je rponds de M. de Coconnas, et ce ne sera pas une des moins belles cures que jaurai faites. Il rsulta de cette scne moiti dramatique, moiti burlesque, mais qui ne manquait pas au fond dune certaine posie attendrissante, eu gard aux murs farouches de Coconnas, que lamiti des deux gentilshommes, commence lauberge de la Belle-toile, et violemment interrompue par les vnements de la nuit de la Saint-Barthlemy, reprit ds lors avec une nouvelle vigueur, et dpassa bientt celles dOreste et de Pylade de cinq coups dpe et dun coup de pistolet rpartis sur leurs deux corps. Quoi quil en soit, blessures vieilles et nouvelles, profondes et lgres, se trouvrent enfin en voie de gurison. La Mole, fidle sa mission de garde-malade, ne voulut point quitter la chambre que Coconnas ne ft entirement guri. Il le souleva dans son lit tant que sa faiblesse ly enchana, laida marcher quand il commena de se soutenir, enfin eut pour lui tous les soins qui ressortaient de sa nature douce et aimante, et qui, seconds par la vigueur du Pimontais, amenrent une convalescence plus rapide quon navait le droit de lesprer. Cependant une seule et mme pense tourmentait les deux jeunes gens : chacun dans le dlire de sa fivre avait bien cru voir sapprocher de lui la femme qui remplissait tout son cur ; mais depuis que chacun avait repris connaissance, ni Marguerite ni madame de Nevers ntaient certainement entres dans la chambre. Au reste, cela se comprenait : lune, femme du roi de Navarre, lautre, belle-sur du duc de Guise pouvaient-elles donner aux yeux de tous une marque si publique dintrt deux simples gentilshommes ? Non. Ctait bien certainement la rponse que devaient se faire La Mole et Coconnas. Mais cette absence, qui tenait peut-tre un oubli total, nen tait pas moins douloureuse. Il est vrai que le gentilhomme qui avait assist au combat tait venu de temps en temps, et comme de son propre mouvement, demander des nouvelles des deux blesss. Il est vrai que Gillonne, pour son propre compte, en avait fait autant ; mais La Mole navait point os parler lune de Marguerite, et Coconnas navait point os parler lautre de madame de Nevers.

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Les revenants
Pendant quelque temps les deux jeunes gens gardrent chacun de son ct le secret enferm dans sa poitrine. Enfin, dans un jour dexpansion, la pense qui les proccupait seule dborda de leurs lvres, et tous deux corroborrent leur amiti par cette dernire preuve, sans laquelle il ny a pas damiti, cest--dire par une confiance entire. Ils taient perdument amoureux, lun dune princesse, lautre dune reine. Il y avait pour les deux pauvres soupirants quelque chose deffrayant dans cette distance presque infranchissable qui les sparait de lobjet de leurs dsirs. Et cependant lesprance est un sentiment si profondment enracin au cur de lhomme, que, malgr la folie de leur esprance, ils espraient. Tous deux, au reste, mesure quils revenaient eux, soignaient fort leur visage. Chaque homme, mme le plus indiffrent aux avantages physiques, a, dans certaines circonstances, avec son miroir des conversations muettes, des signes dintelligence, aprs lesquels il sloigne presque toujours de son confident, fort satisfait de lentretien. Or, nos deux jeunes gens ntaient point de ceux qui leurs miroirs devaient donner de trop rudes avis. La Mole, mince, ple et lgant, avait la beaut de la distinction ; Coconnas, vigoureux, bien dcoupl, haut en couleur, avait la beaut de la force. Il y avait mme plus : pour ce dernier, la maladie avait t un avantage. Il avait maigri, il avait pli ; enfin, la fameuse balafre qui lui avait jadis donn tant de tracas par ses rapports prismatiques avec larc-en-ciel avait disparu, annonant probablement, comme le phnomne postdiluvien, une longue suite de jours purs et de nuits sereines. Au reste les soins les plus dlicats continuaient dentourer les deux blesss ; le jour o chacun deux avait pu se lever, il avait trouv une robe de chambre sur le fauteuil le plus proche de son lit ; le jour o il avait pu se vtir, un habillement complet. Il y a plus, dans la poche de

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chaque pourpoint il y avait une bourse largement fournie, que chacun deux ne garda, bien entendu, que pour la rendre en temps et lieu au protecteur inconnu qui veillait sur lui. Ce protecteur inconnu ne pouvait tre le prince chez lequel logeaient les deux jeunes gens, car ce prince, non seulement ntait pas mont une seule fois chez eux pour les voir, mais encore navait pas fait demander de leurs nouvelles. Un vague espoir disait tout bas chaque cur que ce protecteur inconnu tait la femme quil aimait. Aussi les deux blesss attendaient-ils avec une impatience sans gale le moment de leur sortie. La Mole, plus fort et mieux guri que Coconnas, aurait pu oprer la sienne depuis longtemps ; mais une espce de convention tacite le liait au sort de son ami. Il tait convenu que leur premire sortie serait consacre trois visites. La premire, au docteur inconnu dont le breuvage velout avait opr sur la poitrine enflamme de Coconnas une si notable amlioration. La seconde, lhtel de dfunt matre La Hurire, o chacun deux avait laiss valise et cheval. La troisime, au Florentin Ren, lequel, joignant son titre de parfumeur celui de magicien, vendait non seulement des cosmtiques et des poisons, mais encore composait des philtres et rendait des oracles. Enfin, aprs deux mois passs de convalescence et de rclusion, ce jour tant attendu arriva. Nous avons dit de rclusion, cest le mot qui convient, car plusieurs fois, dans leur impatience, ils avaient voulu hter ce jour ; mais une sentinelle place la porte leur avait constamment barr le passage, et ils avaient appris quils ne sortiraient que sur un exeat de matre Ambroise Par. Or, un jour, lhabile chirurgien ayant reconnu que les deux malades taient, sinon compltement guris, du moins en voie de complte gurison, avait donn cet exeat, et vers les deux heures de laprs-midi, par une de ces belles journes dautomne, comme Paris en offre parfois ses habitants tonns qui ont dj fait provision de rsignation pour lhiver, les deux amis, appuys au bras lun de lautre, mirent le pied hors du Louvre. La Mole, qui avait retrouv avec grand plaisir sur un fauteuil le fameux manteau cerise quil avait pli avec tant de soin avant le combat, stait constitu le guide de Coconnas, et Coconnas se laissait guider sans rsistance et mme sans rflexion. Il savait que son ami le conduisait chez le docteur inconnu dont la potion, non patente, lavait guri en une

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seule nuit, quand toutes les drogues de matre Ambroise Par le tuaient lentement. Il avait fait deux parts de largent renferm dans sa bourse, cest--dire de deux cents nobles la rose, et il en avait destin cent rcompenser lEsculape anonyme auquel il devait sa convalescence : Coconnas ne craignait pas la mort, mais Coconnas nen tait pas moins fort aise de vivre ; aussi, comme on le voit, sapprtait-il rcompenser gnreusement son sauveur. La Mole prit la rue de lAstruce, la grande rue Saint Honor, la rue des Prouvelles, et se trouva bientt sur la place des Halles. Prs de lancienne fontaine et lendroit que lon dsigne aujourdhui par le nom de Carreau des Halles, slevait une construction octogone en maonnerie surmonte dune vaste lanterne de bois, surmonte elle-mme par un toit pointu, au sommet duquel grinait une girouette. Cette lanterne de bois offrait huit ouvertures que traversait, comme cette pice hraldique quon appelle la fasce traverse le champ du blason, une espce de roue en bois, laquelle se divisait par le milieu, afin de prendre dans des chancrures tailles cet effet la tte et les mains du condamn ou des condamns que lon exposait lune ou lautre, ou plusieurs de ces huit ouvertures. Cette construction trange, qui navait son analogue dans aucune des constructions environnantes, sappelait le pilori. Une maison informe, bossue, raille, borgne et boiteuse, au toit tach de mousse comme la peau dun lpreux, avait, pareille un champignon, pouss au pied de cette espce de tour. Cette maison tait celle du bourreau. Un homme tait expos et tirait la langue aux passants ; ctait un des voleurs qui avaient exerc autour du gibet de Montfaucon, et qui avait par hasard t arrt dans lexercice de ses fonctions. Coconnas crut que son ami lamenait voir ce curieux spectacle ; il se mla la foule des amateurs qui rpondaient aux grimaces du patient par des vocifrations et des hues. Coconnas tait naturellement cruel, et ce spectacle lamusa fort ; seulement, il et voulu quau lieu des hues et des vocifrations, ce fussent des pierres que lon jett au condamn assez insolent pour tirer la langue aux nobles seigneurs qui lui faisaient lhonneur de le visiter. Aussi, lorsque la lanterne mouvante tourna sur sa base pour faire jouir une autre partie de la place de la vue du patient, et que la foule suivit le mouvement de la lanterne, Coconnas voulut-il suivre le mouvement de la foule, mais La Mole larrta en lui disant demi-voix : Ce nest point pour cela que nous sommes venus ici.

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Et pourquoi donc sommes-nous venus, alors ? demanda Coconnas. Tu vas le voir, rpondit La Mole. Les deux amis se tutoyaient depuis le lendemain de cette fameuse nuit o Coconnas avait voulu ventrer La Mole. Et La Mole conduisit Coconnas droit la petite fentre de cette maison adosse la tour et sur lappui de laquelle se tenait un homme accoud. Ah ! ah ! cest vous, Messeigneurs ! dit lhomme en soulevant son bonnet sang-de-buf et en dcouvrant sa tte aux cheveux noirs et pais descendant jusqu ses sourcils, soyez les bienvenus. Quel est cet homme ? demanda Coconnas cherchant rappeler ses souvenirs, car il lui sembla avoir vu cette tte-l pendant un des moments de sa fivre. Ton sauveur, mon cher ami, dit La Mole, celui qui ta apport au Louvre cette boisson rafrachissante qui ta fait tant de bien. Oh ! oh ! fit Coconnas ; en ce cas, mon ami Et il lui tendit la main. Mais lhomme, au lieu de correspondre cette avance par un geste pareil, se redressa, et, en se redressant, sloigna des deux amis de toute la distance quoccupait la courbe de son corps. Monsieur, dit-il Coconnas, merci de lhonneur que vous voulez bien me faire ; mais il est probable que si vous me connaissiez vous ne me le feriez pas. Ma foi, dit Coconnas, je dclare que quand vous seriez le diable je me tiens pour votre oblig, car sans vous je serais mort cette heure. Je ne suis pas tout fait le diable, rpondit lhomme au bonnet rouge ; mais souvent beaucoup aimeraient mieux voir le diable que de me voir. Qui tes-vous donc ? demanda Coconnas. Monsieur, rpondit lhomme, je suis matre Caboche, bourreau de la prvt de Paris ! Ah ! fit Coconnas en retirant sa main. Vous voyez bien ! dit matre Caboche. Non pas ! je toucherai votre main, ou le diable memporte ! tendezla En vrit ? Toute grande. Voici ! Plus grande encore bien ! Et Coconnas prit dans sa poche la poigne dor prpare pour son mdecin anonyme et la dposa dans la main du bourreau.

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Jaurais mieux aim votre main seule, dit matre Caboche en secouant la tte, car je ne manque pas dor ; mais de mains qui touchent la mienne, tout au contraire, jen chme fort. Nimporte ! Dieu vous bnisse, mon gentilhomme. Ainsi donc, mon ami, dit Coconnas regardant avec curiosit le bourreau, cest vous qui donnez la gne, qui rouez, qui cartelez, qui coupez les ttes, qui brisez les os. Ah ! ah ! je suis bien aise davoir fait votre connaissance. Monsieur, dit matre Caboche, je ne fais pas tout moi-mme ; car, ainsi que vous avez vos laquais, vous autres seigneurs, pour faire ce que vous ne voulez pas faire, moi jai mes aides, qui font la grosse besogne et qui expdient les manants. Seulement, quand par hasard jai affaire des gentilshommes, comme vous et votre compagnon par exemple, oh ! alors cest autre chose, et je me fais un honneur de macquitter moi-mme de tous les dtails de lexcution, depuis le premier jusquau dernier, cest-dire la question jusquau dcollement. Coconnas sentit malgr lui courir un frisson dans ses veines, comme si le coin brutal pressait ses jambes et comme si le fil de lacier effleurait son cou. La Mole, sans se rendre compte de la cause, prouva la mme sensation. Mais Coconnas surmonta cette motion dont il avait honte, et voulant prendre cong de matre Caboche par une dernire plaisanterie : Eh bien, matre ! lui dit-il, je retiens votre parole quand ce sera mon tour de monter la potence dEnguerrand de Marigny ou sur lchafaud de M. de Nemours, il ny aura que vous qui me toucherez. Je vous le promets. Cette fois, dit Coconnas, voici ma main en gage que jaccepte votre promesse. Et il tendit vers le bourreau une main que le bourreau toucha timidement de la sienne, quoiquil ft visible quil et grande envie de la toucher franchement. ce simple attouchement, Coconnas plit lgrement, mais le mme sourire demeura sur ses lvres ; tandis que La Mole, mal laise, et voyant la foule tourner avec la lanterne et se rapprocher deux, le tirait par son manteau. Coconnas, qui, au fond, avait aussi grande envie que La Mole de mettre fin cette scne dans laquelle, par la pente naturelle de son caractre, il stait trouv enfonc plus quil net voulu, fit un signe de tte et sloigna.

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Ma foi ! dit La Mole quand lui et son compagnon furent arrivs la croix du Trahoir, conviens que lon respire mieux ici que sur la place des Halles ? Jen conviens, dit Coconnas, mais je nen suis pas moins fort aise davoir fait connaissance avec matre Caboche. Il est bon davoir des amis partout. Mme lenseigne de la Belle-toile, dit La Mole en riant. Oh ! pour le pauvre matre La Hurire, dit Coconnas, celui-l est mort et bien mort. Jai vu la flamme de larquebuse, jai entendu le coup de la balle qui a rsonn comme sil et frapp sur le bourdon de NotreDame, et je lai laiss tendu dans le ruisseau avec le sang qui lui sortait par le nez et par la bouche. En supposant que ce soit un ami, cest un ami que nous avons dans lautre monde. Tout en causant ainsi, les deux jeunes gens entrrent dans la rue de lArbre-Sec et sacheminrent vers lenseigne de la Belle-toile, qui continuait de grincer la mme place, offrant toujours au voyageur son tre gastronomique et son apptissante lgende. Coconnas et La Mole sattendaient trouver la maison dsespre, la veuve en deuil, et les marmitons un crpe au bras ; mais, leur grand tonnement, ils trouvrent la maison en pleine activit, madame La Hurire fort resplendissante, et les garons plus joyeux que jamais. Oh ! linfidle ! dit La Mole, elle se sera remarie ! Puis sadressant la nouvelle Artmise : Madame, lui dit-il, nous sommes deux gentilshommes de la connaissance de ce pauvre M. La Hurire. Nous avons laiss ici deux chevaux et deux valises que nous venons rclamer. Messieurs, rpondit la matresse de la maison aprs avoir essay de rappeler ses souvenirs, comme je nai pas lhonneur de vous reconnatre, je vais, si vous le voulez bien, appeler mon mari Grgoire, faites venir votre matre. Grgoire passa de la premire cuisine, qui tait le pandmonium gnral, dans la seconde, qui tait le laboratoire o se confectionnaient les plats que matre La Hurire, de son vivant, jugeait dignes dtre prpars par ses savantes mains. Le diable memporte, murmura Coconnas, si cela ne me fait pas de la peine de voir cette maison si gaie quand elle devrait tre si triste ! Pauvre La Hurire, va ! Il a voulu me tuer, dit La Mole, mais je lui pardonne de grand cur.

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La Mole avait peine prononc ces paroles, quun homme apparut tenant la main une casserole au fond de laquelle il faisait roussir des oignons quil tournait avec une cuiller de bois. La Mole et Coconnas jetrent un cri de surprise. ce cri lhomme releva la tte, et, rpondant par un cri pareil, laissa chapper sa casserole, ne conservant la main que sa cuiller de bois. In nomine Patris, dit lhomme en agitant sa cuiller comme il et fait dun goupillon, et Filii, et Spiritus sancti Matre La Hurire ! scrirent les jeunes gens. Messieurs de Coconnas et de la Mole ! dit La Hurire. Vous ntes donc pas mort ? fit Coconnas. Mais vous tes donc vivants ? demanda lhte. Je vous ai vu tomber, cependant, dit Coconnas ; jai entendu le bruit de la balle qui vous cassait quelque chose, je ne sais pas quoi. Je vous ai laiss couch dans le ruisseau, perdant le sang par le nez, par la bouche et mme par les yeux. Tout cela est vrai comme lvangile, monsieur de Coconnas. Mais, ce bruit que vous avez entendu, ctait celui de la balle frappant sur ma salade, sur laquelle, heureusement, elle sest aplatie ; mais le coup nen a pas t moins rude, et la preuve, ajouta La Hurire en levant son bonnet et montrant sa tte pele comme un genou, cest que, comme vous le voyez, il ne men est pas rest un cheveu. Les deux jeunes gens clatrent de rire en voyant cette figure grotesque. Ah ! ah ! vous riez ! dit La Hurire un peu rassur, vous ne venez donc pas avec de mauvaises intentions ? Et vous, matre La Hurire, vous tes donc guri de vos gots belliqueux ? Oui, ma foi, oui, messieurs ; et maintenant Eh bien ? maintenant Maintenant, jai fait vu de ne plus voir dautre feu que celui de ma cuisine. Bravo ! dit Coconnas, voil qui est prudent. Maintenant, ajouta le Pimontais, nous avons laiss dans vos curies deux chevaux, et dans vos chambres deux valises. Ah diable ! fit lhte se grattant loreille. Eh bien ? Deux chevaux, vous dites ? Oui, dans lcurie. Et deux valises ?

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Oui, dans la chambre. Cest que, voyez-vous vous maviez cru mort, nest-ce pas ? Certainement. Vous avouez que, puisque vous vous tes tromps, je pouvais bien me tromper de mon ct. En nous croyant morts aussi ? vous tiez parfaitement libre. Ah ! voil ! cest que, comme vous mouriez intestat, continua matre La Hurire. Aprs ? Jai cru, jai eu tort, je le vois bien maintenant Quavez-vous cru, voyons ? Jai cru que je pouvais hriter de vous. Ah ! ah ! firent les deux jeunes gens. Je nen suis pas moins on ne peut plus satisfait que vous soyez vivants, messieurs. De sorte que vous avez vendu nos chevaux ? dit Coconnas. Hlas ! dit La Hurire. Et nos valises ? continua La Mole. Oh ! les valises ! non, scria La Hurire, mais seulement ce quil y avait dedans. Dis donc, La Mole, reprit Coconnas, voil, ce me semble, un hardi coquin Si nous ltripions ? Cette menace parut faire un grand effet sur matre La Hurire, qui hasarda ces paroles : Mais, messieurs, on peut sarranger, ce me semble. coute, dit La Mole, cest moi qui ai le plus me plaindre de toi. Certainement, monsieur le comte, car je me rappelle que, dans un moment de folie, jai eu laudace de vous menacer. Oui, dune balle qui mest passe deux pouces au-dessus de la tte. Vous croyez ? Jen suis sr. Si vous en tes sr, monsieur de la Mole, dit La Hurire en ramassant sa casserole dun air innocent, je suis trop votre serviteur pour vous dmentir. Eh bien, dit La Mole, pour ma part, je ne te rclame rien. Comment, mon gentilhomme ! Si ce nest Ae ! ae ! fit La Hurire. Si ce nest un dner pour moi et mes amis toutes les fois que je me trouverai dans ton quartier.

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Comment donc ! scria La Hurire ravi, vos ordres, mon gentilhomme, vos ordres ! Ainsi, cest chose convenue ? De grand cur Et vous, monsieur de Coconnas, continua lhte, souscrivez-vous au march ? Oui ; mais, comme mon ami, jy mets une petite condition. Laquelle ? Cest que vous rendrez M. de La Mole les cinquante cus que je lui dois et que je vous ai confis. moi, monsieur ! Et quand cela ? Un quart dheure avant que vous vendissiez mon cheval et ma valise. La Hurire fit un signe dintelligence. Ah ! je comprends ! dit-il. Et il savana vers une armoire, en tira, lun aprs lautre, cinquante cus quil apporta La Mole. Bien, monsieur, dit le gentilhomme, bien ! servez-nous une omelette. Les cinquante cus seront pour M. Grgoire. Oh ! scria La Hurire, en vrit, mes gentilshommes, vous tes des curs de princes, et vous pouvez compter sur moi la vie et la mort. En ce cas, dit Coconnas, faites-nous lomelette demande, et ny pargnez ni le beurre ni le lard. Puis se retournant vers la pendule : Ma foi, tu as raison, La Mole, dit-il. Nous avons encore trois heures attendre, autant donc les passer ici quailleurs. Dautant plus que, si je ne me trompe, nous sommes ici presque moiti chemin du pont SaintMichel. Et les deux jeunes gens allrent reprendre table et dans la petite pice du fond la mme place quils occupaient pendant cette fameuse soire du 24 aot 1572, pendant laquelle Coconnas avait propos La Mole de jouer lun contre lautre la premire matresse quils auraient. Avouons, lhonneur de la moralit des deux jeunes gens, que ni lun ni lautre neut lide de faire son compagnon ce soir-l pareille proposition.

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Le logis de matre Ren, le parfumeur de la reine mre


lpoque o se passe lhistoire que nous racontons nos lecteurs, il nexistait, pour passer dune partie de la ville lautre, que cinq ponts, les uns de pierre, les autres de bois ; encore ces cinq ponts aboutissaientils la Cit. Ctaient le pont des Meuniers, le Pont-au-Change, le pont Notre-Dame, le Petit-Pont et le pont Saint-Michel. Aux autres endroits o la circulation tait ncessaire, des bacs taient tablis, et tant bien que mal remplaaient les ponts. Ces cinq ponts taient garnis de maisons, comme lest encore aujourdhui le Ponte-Vecchio Florence. Parmi ces cinq ponts, qui chacun ont leur histoire, nous nous occuperons particulirement, pour le moment, du pont Saint-Michel. Le pont Saint-Michel avait t bti en pierres en 1373 : malgr son apparente solidit, un dbordement de la Seine le renversa en partie le 31 janvier 1408 ; en 1416, il avait t reconstruit en bois ; mais pendant la nuit du 16 dcembre 1547 il avait t emport de nouveau ; vers 1550, cest--dire vingt-deux ans avant lpoque o nous sommes arrivs, on le reconstruisit en bois, et, quoiquon et dj eu besoin de le rparer, il passait pour assez solide. Au milieu des maisons qui bordaient la ligne du pont, faisant face au petit lot sur lequel avaient t brls les Templiers, et o pose aujourdhui le terre-plein du Pont-Neuf, on remarquait une maison panneaux de bois sur laquelle un large toit sabaissait comme la paupire dun il immense. la seule fentre qui souvrt au premier tage, audessus dune fentre et dune porte de rez-de-chausse hermtiquement ferme, transparaissait une lueur rougetre qui attirait les regards des passants sur la faade basse, large, peinte en bleu avec de riches moulures dores. Une espce de frise, qui sparait le rez-de-chausse du premier tage, reprsentait une foule de diables dans des attitudes plus grotesques les unes que les autres, et un large ruban, peint en bleu comme la

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faade, stendait entre la frise et la fentre du premier, avec cette inscription : Ren, Florentin, parfumeur de Sa Majest la reine mre. La porte de cette boutique, comme nous lavons dit, tait bien verrouille ; mais, mieux que par ses verrous, elle tait dfendue des attaques nocturnes par la rputation si effrayante de son locataire que les passants qui traversaient le pont cet endroit le traversaient presque toujours en dcrivant une courbe qui les rejetait vers lautre rang de maisons, comme sils eussent redout que lodeur des parfums ne sut jusqu eux par la muraille. Il y avait plus : les voisins de droite et de gauche, craignant sans doute dtre compromis par le voisinage, avaient, depuis linstallation de matre Ren sur le pont Saint-Michel, dguerpi lun et lautre de leur logis, de sorte que les deux maisons attenantes la maison de Ren taient demeures dsertes et fermes. Cependant, malgr cette solitude et cet abandon, des passants attards avaient vu jaillir, travers les contrevents ferms de ces maisons vides, certains rayons de lumire, et assuraient avoir entendu certains bruits pareils des plaintes, qui prouvaient que des tres quelconques frquentaient ces deux maisons ; seulement on ignorait si ces tres appartenaient ce monde ou lautre. Il en rsultait que les locataires des deux maisons attenantes aux deux maisons dsertes se demandaient de temps en temps sil ne serait pas prudent eux de faire leur tour comme leurs voisins avaient fait. Ctait sans doute ce privilge de terreur qui lui tait publiquement acquis que matre Ren avait d de conserver seul du feu aprs lheure consacre. Ni ronde ni guet net os dailleurs inquiter un homme doublement cher Sa Majest, en sa qualit de compatriote et de parfumeur. Comme nous supposons que le lecteur cuirass par le philosophisme du XVIIIe sicle ne croit plus ni la magie ni aux magiciens, nous linviterons entrer avec nous dans cette habitation qui, cette poque de superstitieuse croyance, rpandait autour delle un si profond effroi. La boutique du rez-de-chausse est sombre et dserte partir de huit heures du soir, moment auquel elle se ferme pour ne plus se rouvrir quassez avant quelquefois dans la journe du lendemain ; cest l que se fait la vente quotidienne des parfums, des onguents et des cosmtiques de tout genre que dbite lhabile chimiste. Deux apprentis laident dans cette vente de dtail, mais ils ne couchent pas dans la maison ; ils couchent rue de la Calandre. Le soir, ils sortent un instant avant que la

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boutique soit ferme. Le matin, ils se promnent devant la porte jusqu ce que la boutique soit ouverte. Cette boutique du rez-de-chausse est donc, comme nous lavons dit, sombre et dserte. Dans cette boutique assez large et assez profonde, il y a deux portes, chacune donnant sur un escalier. Un des escaliers rampe dans la muraille mme, et il est latral : lautre est extrieur et est visible du quai quon appelle aujourdhui le quai des Augustins, et de la berge quon appelle aujourdhui le quai des Orfvres. Tous deux conduisent la chambre du premier. Cette chambre est de la mme grandeur que celle du rez-de-chausse, seulement une tapisserie tendue dans le sens du pont la spare en deux compartiments. Au fond du premier compartiment souvre la porte donnant sur lescalier extrieur. Sur la face latrale du second souvre la porte de lescalier secret ; seulement cette porte est invisible, car elle est cache par une haute armoire sculpte, scelle elle par des crampons de fer, et quelle poussait en souvrant. Catherine seule connat avec Ren le secret de cette porte, cest par l quelle monte et quelle descend ; cest loreille ou lil pos contre cette armoire dans laquelle des trous sont mnags, quelle coute et quelle voit ce qui se passe dans la chambre. Deux autres portes parfaitement ostensibles soffrent encore sur les cts latraux de ce second compartiment. Lune souvre sur une petite chambre claire par le toit et qui na pour tout meuble quun vaste fourneau, des cornues, des alambics, des creusets : cest le laboratoire de lalchimiste. Lautre souvre sur une cellule plus bizarre que le reste de lappartement, car elle nest point claire du tout, car elle na ni tapis ni meubles, mais seulement une sorte dautel de pierre. Le parquet est une dalle incline du centre aux extrmits, et aux extrmits court au pied du mur une espce de rigole aboutissant un entonnoir par lorifice duquel on voit couler leau sombre de la Seine. des clous enfoncs dans la muraille sont suspendus des instruments de forme bizarre, tous aigus ou tranchants ; la pointe en est fine comme celle dune aiguille, le fil en est tranchant comme celui dun rasoir ; les uns brillent comme des miroirs ; les autres, au contraire, sont dun gris mat ou dun bleu sombre. Dans un coin, deux poules noires se dbattent, attaches lune lautre par la patte, cest le sanctuaire de laugure. Revenons la chambre du milieu, la chambre aux deux compartiments.

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Cest l quest introduit le vulgaire des consultants ; cest l que les ibis gyptiens, les momies aux bandelettes dores, le crocodile billant au plafond, les ttes de mort aux yeux vides et aux dents branlantes, enfin les bouquins poudreux vnrablement rongs par les rats, offrent lil du visiteur le ple-mle do rsultent les motions diverses qui empchent la pense de suivre son droit chemin. Derrire le rideau sont des fioles, des botes particulires, des amphores laspect sinistre ; tout cela est clair par deux petites lampes dargent exactement pareilles, qui semblent enleves quelque autel de Santa-Maria-Novella ou de lglise Dei Servi de Florence, et qui, brlant une huile parfume, jettent leur clart jauntre du haut de la vote sombre o chacune est suspendue par trois chanettes noircies. Ren, seul et les bras croiss, se promne grands pas dans le second compartiment de la chambre du milieu, en secouant la tte. Aprs une mditation longue et douloureuse, il sarrte devant un sablier. Ah ! ah ! dit-il, jai oubli de le retourner, et voil que depuis longtemps peut-tre tout le sable est pass. Alors, regardant la lune qui se dgage grand-peine dun grand nuage noir qui semble peser sur la pointe du clocher de Notre-Dame : Neuf heures, dit-il. Si elle vient, elle viendra comme dhabitude, dans une heure ou une heure et demie ; il y aura donc temps pour tout. En ce moment on entendit quelque bruit sur le pont. Ren appliqua son oreille lorifice dun long tuyau dont lautre extrmit allait souvrir sur la rue, sous la forme dune tte de Guivre. Non, dit-il, ce nest ni elle, ni elles. Ce sont des pas dhommes ; ils sarrtent devant ma porte ; ils viennent ici. En mme temps trois coups secs retentirent. Ren descendit rapidement ; cependant il se contenta dappuyer son oreille contre la porte sans ouvrir encore. Les mmes trois coups secs se renouvelrent. Qui va l ? demanda matre Ren. Est-il bien ncessaire de dire nos noms ? demanda une voix. Cest indispensable, rpondit Ren. En ce cas, je me nomme le comte Annibal de Coconnas, dit la mme voix qui avait dj parl. Et moi, le comte Lerac de la Mole, dit une autre voix qui, pour la premire fois, se faisait entendre. Attendez, attendez, messieurs, je suis vous. Et en mme temps Ren, tirant les verrous, enlevant les barres, ouvrit aux deux jeunes gens la porte quil se contenta de fermer la clef ; puis, les conduisant par lescalier extrieur, il les introduisit dans le second compartiment. La

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Mole, en entrant, fit le signe de la croix sous son manteau ; il tait ple, et sa main tremblait sans quil pt rprimer cette faiblesse. Coconnas regarda chaque chose lune aprs lautre, et trouvant au milieu de son examen la porte de la cellule, il voulut louvrir. Permettez, mon gentilhomme, dit Ren de sa voix grave et en posant sa main sur celle de Coconnas, les visiteurs qui me font lhonneur dentrer ici nont la jouissance que de cette partie de la chambre. Ah ! cest diffrent, reprit Coconnas ; et, dailleurs, je sens que jai besoin de masseoir. Et il se laissa aller sur une chaise. Il se fit un instant de profond silence : matre Ren attendait que lun ou lautre des deux jeunes gens sexpliqut. Pendant ce temps, on entendait la respiration sifflante de Coconnas, encore mal guri. Matre Ren, dit-il enfin, vous tes un habile homme, dites-moi donc si je demeurerai estropi de ma blessure, cest--dire si jaurai toujours cette courte respiration qui mempche de monter cheval, de faire des armes et de manger des omelettes au lard. Ren approcha son oreille de la poitrine de Coconnas, et couta attentivement le jeu des poumons. Non, monsieur le comte, dit-il, vous gurirez. En vrit ? Je vous laffirme. Vous me faites plaisir. Il se fit un nouveau silence. Ne dsirez-vous pas savoir encore autre chose, monsieur le comte ? Si fait, dit Coconnas ; je dsire savoir si je suis vritablement amoureux. Vous ltes, dit Ren. Comment le savez-vous ? Parce que vous le demandez. Mordi ! je crois que vous avez raison. Mais de qui ? De celle qui dit maintenant tout propos le juron que vous venez de dire. En vrit, dit Coconnas stupfait, matre Ren, vous tes un habile homme. ton tour, La Mole. La Mole rougit et demeura embarrass. Eh ! que diable ! dit Coconnas, parle donc ! Parlez, dit le Florentin. Moi, monsieur Ren, balbutia La Mole dont la voix se rassura peu peu, je ne veux pas vous demander si je suis amoureux, car je sais que je le suis et ne men cache point ; mais dites-moi si je serai aim, car en vrit tout ce qui mtait dabord un sujet despoir tourne maintenant contre moi.

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Vous navez peut-tre pas fait tout ce quil faut faire pour cela. Quy a-t-il faire, monsieur, qu prouver par son respect et son dvouement la dame de ses penses quelle est vritablement et profondment aime ? Vous savez, dit Ren, que ces dmonstrations sont parfois bien insignifiantes. Alors, il faut dsesprer ? Non, alors il faut recourir la science. Il y a dans la nature humaine des antipathies quon peut vaincre, des sympathies quon peut forcer. Le fer nest pas laimant ; mais en laimantant, son tour il attire le fer. Sans doute, sans doute, murmura La Mole ; mais je rpugne toutes ces conjurations. Ah ! si vous rpugnez, dit Ren, alors il ne fallait pas venir. Allons donc, allons donc, dit Coconnas, vas-tu faire lenfant prsent ? Monsieur Ren, pouvez-vous me faire voir le diable ? Non, monsieur le comte. Jen suis fch, javais deux mots lui dire, et cela et peut-tre encourag La Mole. Eh bien, soit ! dit La Mole, abordons franchement la question. On ma parl de figures en cire modeles la ressemblance de lobjet aim. Est-ce un moyen ? Infaillible. Et rien, dans cette exprience, ne peut porter atteinte la vie ni la sant de la personne quon aime ? Rien. Essayons donc. Veux-tu que je commence ? dit Coconnas. Non, dit La Mole, et, puisque me voil engag, jirai jusquau bout. Dsirez-vous beaucoup, ardemment, imprieusement savoir quoi vous en tenir, monsieur de la Mole ? demanda le Florentin. Oh ! scria La Mole, jen meurs, matre Ren. Au mme instant on heurta doucement la porte de la rue, si doucement que matre Ren entendit seul ce bruit, et encore parce quil sy attendait sans doute. Il approcha sans affectation, et tout en faisant quelques questions oiseuses La Mole, son oreille du tuyau et perut quelques clats de voix qui parurent le fixer. Rsumez donc maintenant votre dsir, dit-il, et appelez la personne que vous aimez. La Mole sagenouilla comme sil et parl une divinit, et Ren, passant dans le premier compartiment, glissa sans bruit par lescalier

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extrieur : un instant aprs des pas lgers effleuraient le plancher de la boutique. La Mole, en se relevant, vit devant lui matre Ren ; le Florentin tenait la main une petite figurine de cire dun travail assez mdiocre ; elle portait une couronne et un manteau. Voulez-vous toujours tre aim de votre royale matresse ? demanda le parfumeur. Oui, dt-il men coter la vie, duss-je y perdre mon me, rpondit La Mole. Cest bien, dit le Florentin en prenant du bout des doigts quelques gouttes deau dans une aiguire et en les secouant sur la tte de la figurine en prononant quelques mots latins. La Mole frissonna, il comprit quun sacrilge saccomplissait. Que faites-vous ? demanda-t-il. Je baptise cette petite figurine du nom de Marguerite. Mais dans quel but ? Pour tablir la sympathie. La Mole ouvrait la bouche pour lempcher daller plus avant, mais un regard railleur de Coconnas larrta. Ren, qui avait vu le mouvement, attendit. Il faut la pleine et entire volont, dit-il. Faites, rpondit La Mole. Ren traa sur une petite banderole de papier rouge quelques caractres cabalistiques, les passa dans une aiguille dacier, et avec cette aiguille, piqua la statuette au cur. Chose trange ! lorifice de la blessure apparut une gouttelette de sang, puis il mit le feu au papier. La chaleur de laiguille fit fondre la cire autour delle et scha la gouttelette de sang. Ainsi, dit Ren, par la force de la sympathie, votre amour percera et brlera le cur de la femme que vous aimez. Coconnas, en sa qualit desprit fort, riait dans sa moustache et raillait tout bas ; mais La Mole, aimant et superstitieux, sentait une sueur glace perler la racine de ses cheveux. Et maintenant, dit Ren, appuyez vos lvres sur les lvres de la statuette en disant : Marguerite, je taime ; viens, Marguerite ! La Mole obit. En ce moment on entendit ouvrir la porte de la seconde chambre, et des pas lgers sapprochrent. Coconnas, curieux et incrdule, tira son poignard, et craignant sil tentait de soulever la tapisserie, que Ren ne lui ft la mme observation que lorsquil voulut ouvrir la porte, fendit avec son poignard lpaisse tapisserie, et, ayant appliqu

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son il louverture, poussa un cri dtonnement auquel deux cris de femmes rpondirent. Quy a-t-il ? demanda La Mole prt laisser tomber la figurine de cire, que Ren lui reprit des mains. Il y a, reprit Coconnas, que la duchesse de Nevers et madame Marguerite sont l. Eh bien, incrdules ! dit Ren avec un sourire austre, doutez-vous encore de la force de la sympathie ? La Mole tait rest ptrifi en apercevant sa reine. Coconnas avait eu un moment dblouissement en reconnaissant madame de Nevers. Lun se figura que les sorcelleries de matre Ren avaient voqu le fantme de Marguerite ; lautre, en voyant entrouverte encore la porte par laquelle les charmants fantmes taient entrs, eut bientt trouv lexplication de ce prodige dans le monde vulgaire et matriel. Pendant que La Mole se signait et soupirait fendre des quartiers de roc, Coconnas, qui avait eu tout le temps de se faire des questions philosophiques et de chasser lesprit malin laide de ce goupillon quon appelle lincrdulit, Coconnas, voyant par louverture du rideau ferm lbahissement de madame de Nevers et le sourire un peu caustique de Marguerite, jugea que le moment tait dcisif, et comprenant que lon peut dire pour un ami ce que lon nose dire pour soi-mme, au lieu daller madame de Nevers, il alla droit Marguerite, et mettant un genou en terre la faon dont tait reprsent, dans les parades de la foire, le grand Artaxerce, il scria dune voix laquelle le sifflement de sa blessure donnait un certain accent qui ne manquait pas de puissance : Madame, linstant mme, sur la demande de mon ami le comte de la Mole, matre Ren voquait votre ombre ; or, mon grand tonnement, votre ombre est apparue accompagne dun corps qui mest bien cher et que je recommande mon ami. Ombre de Sa Majest la reine de Navarre, voulez-vous bien dire au corps de votre compagne de passer de lautre ct du rideau ? Marguerite se mit rire et fit signe Henriette qui passa de lautre ct. La Mole, mon ami ! dit Coconnas, sois loquent comme Dmosthne, comme Cicron, comme M. le chancelier de lHospital ; et songe quil y va de ma vie si tu ne persuades pas au corps de madame la duchesse de Nevers que je suis son plus dvou, son plus obissant et son plus fidle serviteur. Mais, balbutia La Mole.

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Fait ce que je te dis ; et vous, matre Ren, veillez ce que personne ne nous drange. Ren fit ce que lui demandait Coconnas. Mordi ! monsieur, dit Marguerite, vous tes homme desprit. Je vous coute ; voyons, quavez-vous me dire ? Jai vous dire, madame, que lombre de mon ami, car cest une ombre, et la preuve cest quelle ne prononce pas le plus petit mot, jai donc vous dire que cette ombre me supplie duser de la facult quont les corps de parler intelligiblement pour vous dire : Belle ombre, le gentilhomme ainsi excorpor a perdu tout son corps et tout son souffle par la rigueur de vos yeux. Si vous tiez vous-mme, je demanderais matre Ren de mabmer dans quelque trou sulfureux plutt que de tenir un pareil langage la fille du roi Henri II, la sur du roi Charles IX, et lpouse du roi de Navarre. Mais les ombres sont dgages de tout orgueil terrestre, et elles ne se fchent pas quand on les aime. Or, priez votre corps, madame, daimer un peu lme de ce pauvre La Mole, me en peine sil en fut jamais ; me perscute dabord par lamiti, qui lui a, trois reprises, enfonc plusieurs pouces de fer dans le ventre ; me brle par le feu de vos yeux, feu mille fois plus dvorant que tous les feux de lenfer. Ayez donc piti de cette pauvre me, aimez un peu ce qui fut le beau La Mole, et si vous navez plus la parole, usez du geste, usez du sourire. Cest une me fort intelligente que celle de mon ami, et elle comprendra tout. Usez-en, mordi ! ou je passe mon pe au travers du corps de Ren, pour quen vertu du pouvoir quil a sur les ombres il force la vtre, quil a dj voque si propos, de faire des choses peu santes pour une ombre honnte comme vous me faites leffet de ltre. cette proraison de Coconnas, qui stait camp devant la reine en ne descendant aux enfers, Marguerite ne put retenir un norme clat de rire, et, tout en gardant le silence qui convenait en pareille occasion une ombre royale, elle tendit la main Coconnas. Celui-ci la reut dlicatement dans la sienne, en appelant La Mole. Ombre de mon ami, scria-t-il, venez ici linstant mme. La Mole, tout stupfait et tout palpitant, obit. Cest bien, dit Coconnas en le prenant par-derrire la tte ; maintenant approchez la vapeur de votre beau visage brun de la blanche et vaporeuse main que voici. Et Coconnas, joignant le geste aux paroles, unit cette fine main la bouche de La Mole, et les retint un instant respectueusement appuyes lune sur lautre, sans que la main essayt de se dgager de la douce treinte.

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Marguerite navait pas cess de sourire, mais madame de Nevers ne souriait pas, elle, encore tremblante de lapparition inattendue des deux gentilshommes. Elle sentait augmenter son malaise de toute la fivre dune jalousie naissante, car il lui semblait que Coconnas net pas d oublier ainsi ses affaires pour celles des autres. La Mole vit la contraction de son sourcil, surprit lclair menaant de ses yeux, et, malgr le trouble enivrant o la volupt lui conseillait de sengourdir, il comprit le danger que courait son ami et devina ce quil devait tenter pour ly soustraire. Se levant donc et laissant la main de Marguerite dans celle de Coconnas, il alla saisir celle de la duchesse de Nevers, et, mettant un genou en terre : la plus belle, la plus adorable des femmes ! dit-il, je parle des femmes vivantes, et non des ombres (et il adressa un regard et un sourire Marguerite), permettez une me dgage de son enveloppe grossire de rparer les absences dun corps tout absorb par une amiti matrielle. M. de Coconnas, que vous voyez, nest quun homme, un homme dune structure ferme et hardie, cest une chair belle voir peut-tre, mais prissable comme toute chair : Omnis caro fenum. Bien que ce gentilhomme madresse du matin au soir les litanies les plus suppliantes votre sujet, bien que vous layez vu distribuer les plus rudes coups que lon ait jamais fournis en France, ce champion si fort en loquence prs dune ombre nose parler une femme. Cest pour cela quil sest adress lombre de la reine, en me chargeant, moi, de parler votre beau corps, de vous dire quil dpose vos pieds son cur et son me ; quil demande vos yeux divins de le regarder en piti ; vos doigts roses et brlants de lappeler dun signe ; votre voix vibrante et harmonieuse de lui dire de ces mots quon noublie pas ; ou sinon, il ma encore pri dune chose, cest, dans le cas o il ne pourrait vous attendrir, de lui passer, pour la seconde fois, mon pe, qui est une lame vritable, les pes nont dombre quau soleil, de lui passer, dis-je, pour la seconde fois, mon pe au travers du corps ; car il ne saurait vivre si vous ne lautorisez vivre exclusivement pour vous. Autant Coconnas avait mis de verve et de pantalonnade dans son discours, autant La Mole venait de dployer de sensibilit, de puissance enivrante et de cline humilit dans sa supplique. Les yeux de Henriette se dtournrent de La Mole, quelle avait cout tout le temps quil venait de parler, et se portrent sur Coconnas pour voir si lexpression du visage du gentilhomme tait en harmonie avec loraison amoureuse de son ami. Il parat quelle en fut satisfaite, car

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rouge, haletante, vaincue, elle dit Coconnas avec un sourire qui dcouvrait une double range de perles enchsses dans du corail : Est-ce vrai ? Mordi ! scria Coconnas fascin par ce regard, et brlant des feux du mme fluide, cest vrai ! Oh ! oui, madame, cest vrai, vrai sur votre vie, vrai sur ma mort ! Alors ; venez donc ! dit Henriette en lui tendant la main avec un abandon qui trahissait la langueur de ses yeux. Coconnas jeta en lair son toquet de velours et dun bond fut prs de la jeune femme, tandis que La Mole, rappel de son ct par un geste de Marguerite, faisait avec son ami un chass-crois amoureux. En ce moment Ren apparut la porte du fond. Silence ! scria-t-il avec un accent qui teignit toute cette flamme ; silence ! Et lon entendit dans lpaisseur de la muraille le frlement du fer grinant dans une serrure et le cri dune porte roulant sur ses gonds. Mais, dit Marguerite firement, il me semble que personne na le droit dentrer ici quand nous y sommes ! Pas mme la reine mre ? murmura Ren son oreille. Marguerite slana aussitt par lescalier extrieur, attirant La Mole aprs elle ; Henriette et Coconnas, demi enlacs, senfuirent sur leurs traces, tous quatre senvolant comme senvolent, au premier bruit indiscret, les oiseaux gracieux quon a vus se becqueter sur une branche en fleur.

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Chapitre

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Les poules noires


Il tait temps que les deux couples disparussent. Catherine mettait la clef dans la serrure de la seconde porte au moment o Coconnas et madame de Nevers sortaient par lissue du fond, et Catherine en entrant put entendre le craquement de lescalier sous les pas des fugitifs. Elle jeta autour delle un regard inquisiteur, et arrtant enfin son il souponneux sur Ren, qui se trouvait debout et inclin devant elle : Qui tait l ? demanda-t-elle. Des amants qui se sont contents de ma parole quand je leur ai assur quils saimaient. Laissons cela, dit Catherine en haussant les paules ; ny a-t-il plus personne ici ? Personne que Votre Majest et moi. Avez-vous fait ce que je vous ai dit ? propos des poules noires ? Oui. Elles sont prtes, madame. Ah ! si vous tiez juif ! murmura Catherine. Moi, juif, madame, pourquoi ? Parce que vous pourriez lire les livres prcieux quont crits les Hbreux sur les sacrifices. Je me suis fait traduire lun deux, et jai vu que ce ntait ni dans le cur ni dans le foie, comme les Romains, que les Hbreux cherchaient les prsages : ctait dans la disposition du cerveau et dans la figuration des lettres qui y sont traces par la main toute-puissante de la destine. Oui, madame ! je lai aussi entendu dire par un vieux rabbin de mes amis. Il y a, dit Catherine, des caractres ainsi dessins qui ouvrent toute une voie prophtique ; seulement les savants chaldens recommandent

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Recommandent quoi ? demanda Ren, voyant que la reine hsitait continuer. Recommandent que lexprience se fasse sur des cerveaux humains, comme tant plus dvelopps et plus sympathiques la volont du consultant. Hlas ! madame, dit Ren, Votre Majest sait bien que cest impossible ! Difficile du moins, dit Catherine ; car si nous avions su cela la Saint-Barthlemy hein, Ren ! Quelle riche rcolte ! Le premier condamn jy songerai. En attendant, demeurons dans le cercle du possible La chambre des sacrifices est-elle prpare ? Oui, madame. Passons-y. Ren alluma une bougie faite dlments tranges et dont lodeur, tantt subtile et pntrante, tantt nausabonde et fumeuse, rvlait lintroduction de plusieurs matires : puis clairant Catherine, il passa le premier dans la cellule. Catherine choisit elle-mme parmi tous les instruments de sacrifice un couteau dacier bleuissant, tandis que Ren allait chercher une des deux poules qui roulaient dans un coin leur il dor inquiet. Comment procderons-nous ? Nous interrogerons le foie de lune et le cerveau de lautre. Si les deux expriences nous donnent les mmes rsultats, il faudra bien croire, surtout si ces rsultats se combinent avec ceux prcdemment obtenus. Par o commencerons-nous ? Par lexprience du foie. Cest bien, dit Ren. Et il attacha la poule sur le petit autel deux anneaux placs aux deux extrmits, de manire que lanimal renvers sur le dos ne pouvait que se dbattre sans bouger de place. Catherine lui ouvrit la poitrine dun seul coup de couteau. La poule jeta trois cris, et expira aprs stre assez longtemps dbattue. Toujours trois cris, murmura Catherine, trois signes de mort. Puis elle ouvrit le corps. Et le foie pendant gauche, continua-t-elle, toujours gauche, triple mort suivie dune dchance. Sais-tu, Ren, que cest effrayant ? Il faut voir, madame, si les prsages de la seconde victime concideront avec ceux de la premire. Ren dtacha le cadavre de la poule et le jeta dans un coin ; puis il alla vers lautre, qui, jugeant de son sort par celui de sa compagne, essaya de sy soustraire en courant tout autour de la cellule, et qui enfin, se voyant

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prise dans un coin, senvola par-dessus la tte de Ren, et sen alla dans son vol teindre la bougie magique que tenait la main Catherine. Vous le voyez, Ren, dit la reine. Cest ainsi que steindra notre race. La mort soufflera dessus et elle disparatra de la surface de la terre. Trois fils, cependant, trois fils ! murmura-t-elle tristement. Ren lui prit des mains la bougie teinte et alla la rallumer dans la pice ct. Quand il revint, il vit la poule qui stait fourr la tte dans lentonnoir. Cette fois, dit Catherine, jviterai les cris, car je lui trancherai la tte dun seul coup. Et en effet, lorsque la poule fut attache, Catherine, comme elle lavait dit, dun seul coup lui trancha la tte. Mais dans la convulsion suprme, le bec souvrit trois fois et se rejoignit pour ne plus se rouvrir. Vois-tu ! dit Catherine pouvante. dfaut de trois cris, trois soupirs. Trois, toujours trois. Ils mourront tous les trois. Toutes ces mes, avant de partir, comptent et appellent jusqu trois. Voyons maintenant les signes de la tte. Alors Catherine abattit la crte plie de lanimal, ouvrit avec prcaution le crne, et le sparant de manire laisser dcouvert les lobes du cerveau, elle essaya de trouver la forme dune lettre quelconque sur les sinuosits sanglantes que trace la division de la pulpe crbrale. Toujours, scria-t-elle en frappant dans ses deux mains, toujours ! et cette fois le pronostic est plus clair que jamais. Viens et regarde. Ren sapprocha. Quelle est cette lettre ? lui demanda Catherine en lui dsignant un signe. Un H, rpondit Ren. Combien de fois rpt ? Ren compta. Quatre, dit-il. Eh bien, eh bien, est-ce cela ? Je le vois, cest--dire Henri IV. Oh ! gronda-t-elle en jetant le couteau, je suis maudite dans ma postrit. Ctait une effrayante figure que celle de cette femme ple comme un cadavre, claire par la lugubre lumire et crispant ses mains sanglantes. Il rgnera, dit-elle, avec un soupir de dsespoir, il rgnera ! Il rgnera, rpta Ren enseveli dans une rverie profonde. Cependant, bientt cette expression sombre seffaa des traits de Catherine la lumire dune pense qui semblait clore au fond de son cerveau. Ren, dit-elle en tendant la main vers le Florentin sans dtourner sa tte incline sur sa poitrine, Ren, ny a-t-il pas une terrible histoire dun

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mdecin de Prouse qui, du mme coup, laide dune pommade, a empoisonn sa fille et lamant de sa fille ? Oui, madame. Cet amant, ctait ? continua Catherine toujours pensive. Ctait le roi Ladislas, madame. Ah ! oui, cest vrai ! murmura-t-elle. Avez-vous quelques dtails sur cette histoire ? Je possde un vieux livre qui en traite, rpondit Ren. Eh bien, passons dans lautre chambre, vous me le prterez. Tous deux quittrent alors la cellule, dont Ren ferma la porte derrire lui. Votre Majest me donne-t-elle dautres ordres pour de nouveaux sacrifices ? demanda le Florentin. Non, Ren, non ! je suis pour le moment suffisamment convaincue. Nous attendrons que nous puissions nous procurer la tte de quelque condamn, et le jour de lexcution tu en traiteras avec le bourreau. Ren sinclina en signe dassentiment, puis il sapprocha, sa bougie la main, des rayons o taient rangs les livres, monta sur une chaise, en prit un et le donna la reine. Catherine louvrit. Quest-ce que cela ? dit-elle. De la manire dlever et de nourrir les tiercelets, les faucons et le gerfauts pour quils soient braves, vaillants et toujours prts au vol. Ah ! pardon, madame, je me trompe ! Ceci est un trait de vnerie fait par un savant Lucquois pour le fameux Castruccio Castracani. Il tait plac ct de lautre, reli de la mme faon. Je me suis tromp. Cest dailleurs un livre trs prcieux ; il nen existe que trois exemplaires au monde : un qui appartient la bibliothque de Venise, lautre qui avait t achet par votre aeul Laurent, et qui a t offert par Pierre de Mdicis au roi Charles VIII, lors de son passage Florence, et le troisime que voici. Je le vnre, dit Catherine, cause de sa raret ; mais nen ayant pas besoin, je vous le rends. Et elle tendit la main droite vers Ren pour recevoir lautre, tandis que de la main gauche elle lui rendit celui quelle avait reu. Cette fois Ren ne stait point tromp, ctait bien le livre quelle dsirait. Ren descendit, le feuilleta un instant et le lui rendit tout ouvert. Catherine alla sasseoir une table, Ren posa prs delle la bougie magique, et la lueur de cette flamme bleutre, elle lut quelques lignes demi-voix.

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Bien, dit-elle en refermant le livre, voil tout ce que je voulais savoir. Elle se leva, laissant le livre sur la table et emportant seulement au fond de son esprit la pense qui y avait germ et qui devait y mrir. Ren attendit respectueusement, la bougie la main, que la reine, qui paraissait prte se retirer, lui donnt de nouveaux ordres ou lui adresst de nouvelles questions. Catherine fit plusieurs pas la tte incline, le doigt sur la bouche et en gardant le silence. Puis sarrtant tout coup devant Ren en relevant sur lui son il rond et fixe comme celui dun oiseau de proie : Avoue-moi que tu as fait pour elle quelque philtre, dit-elle. Pour qui ? demanda Ren en tressaillant. Pour la Sauve. Moi, madame, dit Ren ; jamais ! Jamais ? Sur mon me, je vous le jure. Il y a cependant de la magie, car il laime comme un fou, lui qui nest pas renomm par sa constance. Qui lui, madame ? Lui, Henri le maudit, celui qui succdera nos trois fils, celui quon appellera un jour Henri IV, et qui cependant est le fils de Jeanne dAlbret. Et Catherine accompagna ces derniers mots dun soupir qui fit frissonner Ren, car il lui rappelait les fameux gants que, par ordre de Catherine, il avait prpars pour la reine de Navarre. Il y va donc toujours ? demanda Ren. Toujours, dit Catherine. Javais cru cependant que le roi de Navarre tait revenu tout entier sa femme. Comdie, Ren, comdie. Je ne sais dans quel but, mais tout se runit pour me tromper. Ma fille elle-mme, Marguerite, se dclare contre moi ; peut-tre, elle aussi, espre-t-elle la mort de ses frres, peut-tre espre-telle tre reine de France. Oui, peut-tre, dit Ren, rejet dans sa rverie et se faisant lcho du doute terrible de Catherine. Enfin, dit Catherine, nous verrons. Et elle sachemina vers la porte du fond, jugeant sans doute inutile de descendre par lescalier secret, puisquelle tait sre dtre seule. Ren la prcda, et, quelques instants aprs, tous deux se trouvrent dans la boutique du parfumeur.

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Tu mavais promis de nouveaux cosmtiques pour mes mains et pour mes lvres, Ren, dit-elle ; voici lhiver, et tu sais que jai la peau fort sensible au froid. Je men suis dj occup, madame, et je vous les porterai demain. Demain soir tu ne me trouverais pas avant neuf ou dix heures. Pendant la journe je fais mes dvotions. Bien, madame, je serai au Louvre neuf heures. Madame de Sauve a de belles mains et de belles lvres, dit dun ton indiffrent Catherine ; et de quelle pte se sert-elle ? Pour ses mains ? Oui, pour ses mains dabord. De pte lhliotrope. Et pour ses lvres ? Pour ses lvres, elle va se servir du nouvel opiat que jai invent et dont je comptais porter demain une bote Votre Majest en mme temps qu elle. Catherine resta un instant pensive. Au reste, elle est belle, cette crature, dit-elle, rpondant toujours sa secrte pense, et il ny a rien dtonnant cette passion du Barnais. Et surtout dvoue Votre Majest, dit Ren, ce que je crois du moins. Catherine sourit et haussa les paules. Lorsquune femme aime, dit-elle, est-ce quelle est jamais dvoue un autre qu son amant ! Tu lui as fait quelque philtre, Ren. Je vous jure que non, madame. Cest bien ! nen parlons plus. Montre-moi donc cet opiat nouveau dont tu me parlais, et qui doit lui faire les lvres plus fraches et plus roses encore. Ren sapprocha dun rayon et montra Catherine six petites botes dargent de la mme forme, cest--dire rondes, ranges les unes ct des autres. Voil le seul philtre quelle mait demand, dit Ren ; il est vrai, comme le dit Votre Majest, que je lai compos exprs pour elle, car elle a les lvres si fines et si tendres que le soleil et le vent les gercent galement. Catherine ouvrit une de ces botes, elle contenait une pte du carmin le plus sduisant. Ren, dit-elle, donne-moi de la pte pour mes mains ; jen emporterai avec moi. Ren sloigna avec la bougie et sen alla chercher dans un compartiment particulier ce que lui demandait la reine. Cependant il ne se

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retourna pas si vite, quil ne crt voir que Catherine, par un brusque mouvement, venait de prendre une bote et de la cacher sous sa mante. Il tait trop familiaris avec ces soustractions de la reine mre pour avoir la maladresse de paratre sen apercevoir. Aussi, prenant la pte demande enferme dans un sac de papier fleurdelis : Voici, madame, dit-il. Merci, Ren ! reprit Catherine. Puis, aprs un moment de silence : Ne porte cet opiat madame de Sauve que dans huit ou dix jours, je veux tre la premire en faire lessai. Et elle sapprta sortir. Votre Majest veut-elle que je la reconduise ? dit Ren. Jusquau bout du pont seulement, rpondit Catherine ; mes gentilshommes mattendent l avec ma litire. Tous deux sortirent et gagnrent le coin de la rue de la Barillerie, o quatre gentilshommes cheval et une litire sans armoiries attendaient Catherine. En rentrant chez lui, le premier soin de Ren fut de compter ses botes dopiat. Il en manquait une.

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Chapitre

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Lappartement de Madame de Sauve


Catherine ne stait pas trompe dans ses soupons. Henri avait repris ses habitudes, et chaque soir il se rendait chez madame de Sauve. Dabord, il avait excut cette excursion avec le plus grand secret, puis, peu peu, il stait relch de sa dfiance, avait nglig les prcautions, de sorte que Catherine navait pas eu de peine sassurer que la reine de Navarre continuait dtre de nom Marguerite, de fait madame de Sauve. Nous avons dit deux mots, au commencement de cette histoire, de lappartement de madame de Sauve ; mais la porte ouverte par Dariole au roi de Navarre sest hermtiquement referme sur lui, de sorte que cet appartement, thtre des mystrieuses amours du Barnais, nous est compltement inconnu. Ce logement, du genre de ceux que les princes fournissent leurs commensaux dans les palais quils habitent, afin de les avoir leur porte, tait plus petit et moins commode que net certainement t un logement situ par la ville. Il tait, comme on le sait dj, plac au second, peu prs au-dessus de celui de Henri, et la porte sen ouvrait sur un corridor dont lextrmit tait claire par une fentre ogivale petits carreaux enchsss de plomb, laquelle, mme dans les plus beaux jours de lanne, ne laissait pntrer quune lumire douteuse. Pendant lhiver, ds trois heures de laprs-midi, on tait oblig dy allumer une lampe, qui, ne contenant, t comme hiver, que la mme quantit dhuile, steignait alors vers les dix heures du soir, et donnait ainsi, depuis que les jours dhiver taient arrivs, une plus grande scurit aux deux amants. Une petite antichambre tapisse de damas de soie larges fleurs jaunes, une chambre de rception tendue de velours bleu, une chambre coucher, dont le lit colonnes torses et rideau de satin cerise enchssait une ruelle orne dun miroir garni dargent et de deux tableaux tirs des amours de Vnus et dAdonis ; tel tait le logement, aujourdhui lon

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dirait le nid, de la charmante fille datours de la reine Catherine de Mdicis. En cherchant bien on et encore, en face dune toilette garnie de tous ses accessoires, trouv, dans un coin sombre de cette chambre, une petite porte ouvrant sur une espce doratoire, o, exhauss sur deux gradins, slevait un prie-Dieu. Dans cet oratoire taient pendues la muraille, et comme pour servir de correctif aux deux tableaux mythologiques dont nous avons parl, trois ou quatre peintures du spiritualisme le plus exalt. Entre ces peintures taient suspendues, des clous dors, des armes de femme ; car, cette poque de mystrieuses intrigues, les femmes portaient des armes comme les hommes, et, parfois, sen servaient aussi habilement queux. Ce soir-l, qui tait le lendemain du jour o staient passes chez matre Ren les scnes que nous avons racontes, madame de Sauve, assise dans sa chambre coucher sur un lit de repos, racontait Henri ses craintes et son amour, et lui donnait comme preuve de ces craintes et de cet amour le dvouement quelle avait montr dans la fameuse nuit qui avait suivi celle de la Saint-Barthlemy, nuit que Henri, on se le rappelle, avait passe chez sa femme. Henri, de son ct, lui exprimait sa reconnaissance. Madame de Sauve tait charmante ce soir-l dans son simple peignoir de batiste, et Henri tait trs reconnaissant. Au milieu de tout cela, comme Henri tait rellement amoureux, il tait rveur. De son ct madame de Sauve, qui avait fini par adopter de tout son cur cet amour command par Catherine, regardait beaucoup Henri pour voir si ses yeux taient daccord avec ses paroles. Voyons, Henri, disait madame de Sauve, soyez franc : pendant cette nuit passe dans le cabinet de Sa Majest la reine de Navarre, avec M. de La Mole vos pieds, navez-vous pas regrett que ce digne gentilhomme se trouvt entre vous et la chambre coucher de la reine ? Oui, en vrit, ma mie, dit Henri, car il me fallait absolument passer par cette chambre pour aller celle o je me trouve si bien, et o je suis si heureux en ce moment. Madame de Sauve sourit. Et vous ny tes pas rentr depuis ? Que les fois que je vous ai dites. Vous ny rentrerez jamais sans me le dire ? Jamais. En jureriez-vous ? Oui, certainement, si jtais encore huguenot, mais

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Mais quoi ? Mais la religion catholique, dont japprends les dogmes en ce moment, ma appris quon ne doit jamais jurer. Gascon, dit madame de Sauve en secouant la tte. Mais votre tour, Charlotte, dit Henri, si je vous interrogeais, rpondriez-vous mes questions ? Sans doute, rpondit la jeune femme. Moi je nai rien vous cacher. Voyons, Charlotte, dit le roi, expliquez-moi une bonne fois comment il se fait quaprs cette rsistance dsespre qui a prcd mon mariage, vous soyez devenue moins cruelle pour moi qui suis un gauche Barnais, un provincial ridicule, un prince trop pauvre, enfin, pour entretenir brillants les joyaux de sa couronne ? Henri, dit Charlotte, vous me demandez le mot de lnigme que cherchent depuis trois mille ans les philosophes de tous les pays ! Henri, ne demandez jamais une femme pourquoi elle vous aime ; contentezvous de lui demander : Maimez-vous ? Maimez-vous, Charlotte ? demanda Henri. Je vous aime, rpondit madame de Sauve avec un charmant sourire et en laissant tomber sa belle main dans celle de son amant. Henri retint cette main. Mais, reprit-il poursuivant sa pense, si je lavais devin ce mot que les philosophes cherchent en vain depuis trois mille ans, du moins relativement vous, Charlotte ? Madame de Sauve rougit. Vous maimez, continua Henri ; par consquent je nai pas autre chose vous demander, et me tiens pour le plus heureux homme du monde. Mais, vous le savez, au bonheur il manque toujours quelque chose. Adam, au milieu du paradis, ne sest pas trouv compltement heureux, et il a mordu cette misrable pomme qui nous a donn tous ce besoin de curiosit qui fait que chacun passe sa vie la recherche dun inconnu quelconque. Dites-moi, ma mie, pour maider trouver le mien, nest-ce point la reine Catherine qui vous a dit dabord de maimer ? Henri, dit madame de Sauve, parlez bas quand vous parlez de la reine mre. Oh ! dit Henri avec un abandon et une confiance laquelle madame de Sauve fut trompe elle-mme, ctait bon autrefois de me dfier delle, cette bonne mre, quand nous tions mal ensemble ; mais maintenant que je suis le mari de sa fille Le mari de madame Marguerite ! dit Charlotte en rougissant de jalousie.

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Parlez bas votre tour, dit Henri. Maintenant que je suis le mari de sa fille, nous sommes les meilleurs amis du monde. Que voulait-on ? que je me fisse catholique, ce quil parat. Eh bien, la grce ma touch ; et, par lintercession de saint Barthlemy, je le suis devenu. Nous vivons maintenant en famille comme de bons frres, comme de bons chrtiens. Et la reine Marguerite ? La reine Marguerite, dit Henri, eh bien, elle est le lien qui nous unit tous. Mais vous mavez dit, Henri, que la reine de Navarre, en rcompense de ce que javais t dvoue pour elle, avait t gnreuse pour moi. Si vous mavez dit vrai, si cette gnrosit, pour laquelle je lui ai vou une si grande reconnaissance, est relle, elle nest quun lien de convention facile briser. Vous ne pouvez donc vous reposer sur cet appui, car vous nen avez impos personne avec cette prtendue intimit. Je my repose cependant, et cest depuis trois mois loreiller sur lequel je dors. Alors, Henri, scria madame de Sauve, cest que vous mavez trompe, cest que vritablement madame Marguerite est votre femme. Henri sourit. Tenez, Henri ! dit madame de Sauve, voil de ces sourires qui mexasprent, et qui font que, tout roi que vous tes, il me prend parfois de cruelles envies de vous arracher les yeux. Alors, dit Henri, jarrive donc en imposer sur cette prtendue intimit, puisquil y a des moments o, tout roi que je suis, vous voulez marracher les yeux, parce que vous croyez quelle existe ! Henri ! Henri ! dit madame de Sauve, je crois que Dieu lui-mme ne sait pas ce que vous pensez. Je pense, ma mie, dit Henri, que Catherine vous a dit dabord de maimer, que votre cur vous la dit ensuite, et que, quand ces deux voix vous parlent, vous nentendez que celle de votre cur. Maintenant, moi aussi, je vous aime, et de toute mon me, et mme cest pour cela que lorsque jaurais des secrets, je ne vous les confierais pas, de peur de vous compromettre, bien entendu car lamiti de la reine est changeante, cest celle dune belle mre. Ce ntait point l le compte de Charlotte ; il lui semblait que ce voile qui spaississait entre elle et son amant toutes les fois quelle voulait sonder les abmes de ce cur sans fond, prenait la consistance dun mur et les sparait lun de lautre. Elle sentit donc les larmes envahir ses yeux cette rponse, et comme en ce moment dix heures sonnrent :

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Sire, dit Charlotte, voici lheure de me reposer ; mon service mappelle de trs bon matin demain chez la reine mre. Vous me chassez donc ce soir, ma mie ? dit Henri. Henri, je suis triste. tant triste, vous me trouveriez maussade, et, me trouvant maussade, vous ne maimeriez plus. Vous voyez bien quil vaut mieux que vous vous retiriez. Soit ! dit Henri, je me retirerai si vous lexigez, Charlotte ; seulement, ventre-saint-gris ! vous maccorderez bien la faveur dassister votre toilette ! Mais la reine Marguerite, Sire, ne la ferez-vous pas attendre en y assistant ? Charlotte, rpliqua Henri srieux, il avait t convenu entre nous que nous ne parlerions jamais de la reine de Navarre, et ce soir, ce me semble, nous navons parl que delle. Madame de Sauve soupira, et elle alla sasseoir devant sa toilette. Henri prit une chaise, la trana jusqu celle qui servait de sige sa matresse, et mettant un genou dessus en sappuyant au dossier : Allons, dit-elle, ma bonne petite Charlotte, que je vous voie vous faire belle, et belle pour moi, quoi que vous en disiez. Mon Dieu ! que de choses, que de pots de parfums, que de sacs de poudre, que de fioles, que de cassolettes ! Cela parat beaucoup, dit Charlotte en soupirant, et cependant cest trop peu, puisque je nai pas encore, avec tout cela, trouv le moyen de rgner seule sur le cur de Votre Majest. Allons ! dit Henri, ne retombons pas dans la politique. Quest-ce que ce petit pinceau si fin, si dlicat ? Ne serait-ce pas pour peindre les sourcils de mon Jupiter Olympien ? Oui, Sire, rpondit madame de Sauve en souriant, et vous avez devin du premier coup. Et ce joli petit rteau divoire ? Cest pour tracer la ligne des cheveux. Et cette charmante petite bote dargent au couvercle cisel ? Oh ! cela, cest un envoi de Ren, Sire, cest le fameux opiat quil me promet depuis si longtemps pour adoucir encore ces lvres que Votre Majest a la bont de trouver quelquefois assez douces. Et Henri, comme pour approuver ce que venait de dire la charmante femme dont le front sclaircissait mesure quon la remettait sur le terrain de la coquetterie, appuya ses lvres sur celles que la baronne regardait avec attention dans son miroir.

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Charlotte porta la main la bote qui venait dtre lobjet de lexplication ci-dessus, sans doute pour montrer Henri de quelle faon semployait la pte vermeille, lorsquun coup sec frapp la porte de lantichambre fit tressaillir les deux amants. On frappe, madame, dit Dariole en passant la tte par louverture de la portire. Va tinformer qui frappe et reviens, dit madame de Sauve. Henri et Charlotte se regardrent avec inquitude, et Henri songeait se retirer dans loratoire o dj plus dune fois il avait trouv un refuge, lorsque Dariole reparut. Madame, dit-elle, cest matre Ren le parfumeur. ce nom, Henri frona le sourcil et se pina involontairement les lvres. Voulez-vous que je lui refuse la porte ? dit Charlotte. Non pas ! dit Henri ; matre Ren ne fait rien sans avoir auparavant song ce quil fait ; sil vient chez vous, cest quil a des raisons dy venir. Voulez-vous vous cacher alors ? Je men garderai bien, dit Henri, car matre Ren sait tout, et matre Ren sait que je suis ici. Mais Votre Majest na-t-elle pas quelque raison pour que sa prsence lui soit douloureuse ? Moi ! dit Henri en faisant un effort que, malgr sa puissance sur luimme, il ne put tout fait dissimuler, moi ! aucune ! Nous tions en froid, cest vrai ; mais, depuis le soir de la Saint-Barthlemy, nous nous sommes raccommods. Faites entrer ! dit madame de Sauve Dariole. Un instant aprs, Ren parut et jeta un regard qui embrassa toute la chambre. Madame de Sauve tait toujours devant sa toilette. Henri avait repris sa place sur le lit de repos. Charlotte tait dans la lumire et Henri dans lombre. Madame, dit Ren avec une respectueuse familiarit, je viens vous faire mes excuses. Et de quoi donc, Ren ? demanda madame de Sauve avec cette condescendance que les jolies femmes ont toujours pour ce monde de fournisseurs qui les entoure et qui tend les rendre plus jolies. De ce que depuis si longtemps javais promis de travailler pour ces jolies lvres, et de ce que De ce que vous navez tenu votre promesse quaujourdhui, nest-ce pas ? dit Charlotte. Quaujourdhui ! rpta Ren.

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Oui, cest aujourdhui seulement, et mme ce soir, que jai reu cette bote que vous mavez envoye. Ah ! en effet, dit Ren en regardant avec une expression trange la petite bote dopiat qui se trouvait sur la table de madame de Sauve, et qui tait de tout point pareille celles quil avait dans son magasin. Javais devin ! murmura-t-il ; et vous vous en tes servie ? Non, pas encore, et jallais lessayer quand vous tes entr. La figure de Ren prit une expression rveuse qui nchappa point Henri, auquel, dailleurs, bien peu de choses chappaient. Eh bien, Ren ! quavez-vous donc ? demanda le roi. Moi, rien, Sire, dit le parfumeur, jattends humblement que Votre Majest madresse la parole avant de prendre cong de madame la baronne. Allons donc ! dit Henri en souriant. Avez-vous besoin de mes paroles pour savoir que je vous vois avec plaisir ? Ren regarda autour de lui, fit le tour de la chambre comme pour sonder de lil et de loreille les portes et les tapisseries, puis sarrtant de nouveau et se plaant de manire embrasser du mme regard madame de Sauve et Henri : Je ne le sais pas, dit-il. Henri averti, grce cet instinct admirable qui, pareil un sixime sens, le guida pendant toute la premire partie de sa vie au milieu des dangers qui lentouraient, quil se passait en ce moment quelque chose dtrange et qui ressemblait une lutte dans lesprit du parfumeur, se tourna vers lui, et tout en restant dans lombre, tandis que le visage du Florentin se trouvait dans la lumire : Vous cette heure ici, Ren ? lui dit-il. Aurais-je le malheur de gner Votre Majest ? rpondit le parfumeur en faisant un pas en arrire. Non pas. Seulement je dsire savoir une chose. Laquelle, Sire ? Pensiez-vous me trouver ici ? Jen tais sr. Vous me cherchiez donc ? Je suis heureux de vous rencontrer, du moins. Vous avez quelque chose me dire ? insista Henri. Peut-tre, Sire ! rpondit Ren. Charlotte rougit, car elle tremblait que cette rvlation, que semblait vouloir faire le parfumeur, ne ft relative sa conduite passe envers Henri ; elle fit donc comme si, toute aux soins de sa toilette, elle net rien entendu, et interrompant la conversation :

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Ah ! en vrit, Ren, scria-t-elle en ouvrant la bote dopiat, vous tes un homme charmant ; cette pte est dune couleur merveilleuse, et, puisque vous voil, je vais, pour vous faire honneur, exprimenter devant vous votre nouvelle production. Et elle prit la bote dune main, tandis que de lautre elle effleurait du bout du doigt la pte rose qui devait passer du doigt ses lvres. Ren tressaillit. La baronne approcha en souriant lopiat de sa bouche. Ren plit. Henri, toujours dans lombre, mais les yeux fixes et ardents, ne perdait ni un mouvement de lun ni un frisson de lautre. La main de Charlotte navait plus que quelques lignes parcourir pour toucher ses lvres, lorsque Ren lui saisit le bras, au moment o Henri se levait pour en faire autant. Henri retomba sans bruit sur son lit de repos. Un moment, madame, dit Ren avec un sourire contraint ; mais il ne faudrait pas employer cet opiat sans quelques recommandations particulires. Et qui me les donnera, ces recommandations ? Moi. Quand cela ? Aussitt que je vais avoir termin ce que jai dire Sa Majest le roi de Navarre. Charlotte ouvrit de grands yeux, ne comprenant rien cette espce de langue mystrieuse qui se parlait auprs delle, et elle resta tenant le pot dopiat dune main, et regardant lextrmit de son doigt rougie par la pte carmine. Henri se leva, et m par une pense qui, comme toutes celles du jeune roi, avait deux cts, lun qui paraissait superficiel et lautre qui tait profond, il alla prendre la main de Charlotte, et fit, toute rougie quelle tait, un mouvement pour la porter ses lvres. Un instant, dit vivement Ren, un instant ! Veuillez, madame, laver vos belles mains avec ce savon de Naples que javais oubli de vous envoyer en mme temps que lopiat, et que jai eu lhonneur de vous apporter moi-mme. Et tirant de son enveloppe dargent une tablette de savon de couleur verdtre, il la mit dans un bassin de vermeil, y versa de leau, et, un genou en terre, prsenta le tout madame de Sauve.

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Mais, en vrit, matre Ren, je ne vous reconnais plus, dit Henri ; vous tes dune galanterie laisser loin de vous tous les muguets de la cour. Oh ! quel dlicieux arme ! scria Charlotte en frottant ses belles mains avec de la mousse nacre qui se dgageait de la tablette embaume. Ren accomplit ses fonctions de cavalier servant jusquau bout ; il prsenta une serviette de fine toile de Frise madame de Sauve, qui essuya ses mains. Et maintenant, dit le Florentin Henri, faites votre plaisir, Monseigneur. Charlotte prsenta sa main Henri, qui la baisa, et tandis que Charlotte se tournait demi sur son sige pour couter ce que Ren allait dire, le roi de Navarre alla reprendre sa place, plus convaincu que jamais quil se passait dans lesprit du parfumeur quelque chose dextraordinaire. Eh bien ? demanda Charlotte. Le Florentin parut rassembler toute sa rsolution et se tourna vers Henri.

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Chapitre

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Sire, vous serez roi


Sire, dit Ren Henri, je viens vous parler dune chose dont je moccupe depuis longtemps. De parfums ? dit Henri en souriant. Eh bien, oui, Sire de parfums ! rpondit Ren avec un singulier signe dacquiescement. Parlez, je vous coute, cest un sujet qui de tout temps ma fort intress. Ren regarda Henri pour essayer de lire, malgr ses paroles, dans cette impntrable pense ; mais voyant que ctait chose parfaitement inutile, il continua : Un de mes amis, Sire, arrive de Florence ; cet ami soccupe beaucoup dastrologie. Oui, interrompit Henri, je sais que cest une passion florentine. Il a, en compagnie des premiers savants du monde, tir les horoscopes des principaux gentilshommes de lEurope. Ah ! ah ! fit Henri. Et comme la maison de Bourbon est en tte des plus hautes, descendant comme elle le fait du comte de Clermont, cinquime fils de saint Louis, Votre Majest doit penser que le sien na pas t oubli. Henri couta plus attentivement encore. Et vous vous souvenez de cet horoscope ? dit le roi de Navarre avec un sourire quil essaya de rendre indiffrent. Oh ! reprit Ren en secouant la tte, votre horoscope nest pas de ceux quon oublie. En vrit ! dit Henri avec un geste ironique. Oui, Sire, Votre Majest, selon les termes de cet horoscope, est appele aux plus brillantes destines. Lil du jeune prince lana un clair involontaire qui steignit presque aussitt dans un nuage dindiffrence.

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Tous ces oracles italiens sont flatteurs, dit Henri ; or, qui dit flatteur dit menteur. Ny en a-t-il pas qui mont prdit que je commanderais des armes, moi ? Et il clata de rire. Mais un observateur moins occup de lui-mme que ne ltait Ren et vu et reconnu leffort de ce rire. Sire, dit froidement Ren, lhoroscope annonce mieux que cela. Annonce-t-il qu la tte dune de ces armes je gagnerai des batailles ? Mieux que cela, Sire. Allons, dit Henri, vous verrez que je serai conqurant. Sire, vous serez roi. Eh ! ventre-saint-gris ! dit Henri en rprimant un violent battement de cur, ne le suis-je point dj ? Sire, mon ami sait ce quil promet ; non seulement vous serez roi, mais vous rgnerez. Alors, dit Henri avec son mme ton railleur, votre ami a besoin de dix cus dor, nest-ce pas, Ren ? car une pareille prophtie est bien ambitieuse, par le temps qui court surtout. Allons, Ren, comme je ne suis pas riche, jen donnerai votre ami cinq tout de suite, et cinq autres quand la prophtie sera ralise. Sire, dit madame de Sauve, noubliez pas que vous tes dj engag avec Dariole, et ne vous surchargez pas de promesses. Madame, dit Henri, ce moment venu, jespre que lon me traitera en roi, et que chacun sera fort satisfait si je tiens la moiti de ce que jai promis. Sire, reprit Ren, je continue. Oh ! ce nest donc pas tout ? dit Henri, soit : si je suis empereur, je donne le double. Sire, mon ami revient donc de Florence avec cet horoscope quil renouvela Paris, et qui donna toujours le mme rsultat, et il me confia un secret. Un secret qui intresse Sa Majest ? demanda vivement Charlotte. Je le crois, dit le Florentin. Il cherche ses mots, pensa Henri, sans aider en rien Ren ; il parat que la chose est difficile dire. Alors, parlez, reprit la baronne de Sauve, de quoi sagit-il ? Il sagit, dit le Florentin en pesant une une toutes ses paroles, il sagit de tous ces bruits dempoisonnement qui ont couru depuis quelque temps la cour.

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Un lger gonflement de narines du roi de Navarre fut le seul indice de son attention croissante ce dtour subit que faisait la conversation. Et votre ami le Florentin, dit Henri, sait des nouvelles de ces empoisonnements ? Oui, Sire. Comment me confiez-vous un secret qui nest pas le vtre, Ren, surtout quand ce secret est si important ? dit Henri du ton le plus naturel quil put prendre. Cet ami a un conseil demander Votre Majest. moi ? Quy a-t-il dtonnant cela, Sire ? Rappelez-vous le vieux soldat dActium, qui, ayant un procs, demandait un conseil Auguste. Auguste tait avocat, Ren, et je ne le suis pas. Sire, quand mon ami me confia ce secret, Votre Majest appartenait encore au parti calviniste, dont vous tiez le premier chef, et M. de Cond le second. Aprs ? dit Henri. Cet ami esprait que vous useriez de votre influence toute puissante sur M. le prince de Cond pour le prier de ne pas lui tre hostile. Expliquez-moi cela, Ren, si vous voulez que je le comprenne, dit Henri sans manifester la moindre altration dans ses traits ni dans sa voix. Sire, Votre Majest comprendra au premier mot ; cet ami sait toutes les particularits de la tentative dempoisonnement essay sur monseigneur le prince de Cond. On a essay dempoisonner le prince de Cond ? demanda Henri avec un tonnement parfaitement jou ; ah ! vraiment, et quand cela ? Ren regarda fixement le roi, et rpondit ces seuls mots : Il y a huit jours, Majest. Quelque ennemi ? demanda le roi. Oui, rpondit Ren, un ennemi que Votre Majest connat, et qui connat Votre Majest. En effet, dit Henri, je crois avoir entendu parler de cela ; mais jignore les dtails que votre ami veut me rvler, dites-vous. Eh bien, une pomme de senteur fut offerte au prince de Cond ; mais, par bonheur, son mdecin se trouva chez lui quand on lapporta. Il la prit des mains du messager et la flaira pour en essayer lodeur et la vertu. Deux jours aprs, une enflure gangreneuse du visage, une extravasation du sang, une plaie vive qui lui dvora la face, furent le prix de son dvouement ou le rsultat de son imprudence.

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Malheureusement, rpondit Henri, tant dj moiti catholique, jai perdu toute influence sur M. de Cond ; votre ami aurait donc tort de sadresser moi. Ce ntait pas seulement prs du prince de Cond que Votre Majest pouvait, par son influence, tre utile mon ami, mais encore prs du prince de Porcian, frre de celui qui a t empoisonn. Ah ! dit Charlotte, savez-vous, Ren, que vos histoires sentent le trembleur ? Vous sollicitez mal propos. Il est tard, votre conversation est mortuaire. En vrit, vos parfums valent mieux. Et Charlotte tendit de nouveau la main sur la bote dopiat. Madame, dit Ren, avant de lessayer comme vous allez le faire, coutez ce que les mchants en peuvent tirer de cruels effets. Dcidment, Ren, dit la baronne, vous tes funbre ce soir. Henri frona le sourcil, mais il comprit que Ren voulait en venir un but quil nentrevoyait pas encore, et il rsolut de pousser jusquau bout cette conversation, qui veillait en lui de si douloureux souvenirs. Et, reprit-il, vous connaissez aussi les dtails de lempoisonnement du prince de Porcian ? Oui, dit-il. On savait quil laissait brler chaque nuit une lampe prs de son lit ; on empoisonna lhuile, et il fut asphyxi par lodeur. Henri crispa lun sur lautre ses doigts humides de sueur. Ainsi donc, murmura-t-il, celui que vous nommez votre ami sait non seulement les dtails de cet empoisonnement, mais il en connat lauteur ? Oui, et cest pour cela quil et voulu savoir de vous si vous auriez sur le prince de Porcian qui reste cette influence de lui faire pardonner au meurtrier la mort de son frre. Malheureusement, rpondit Henri, tant encore moiti huguenot, je nai aucune influence sur M. le prince de Porcian : votre ami aurait donc tort de sadresser moi. Mais que pensez-vous des dispositions de M. le prince de Cond et de M. de Porcian ? Comment connatrais-je leurs dispositions, Ren ? Dieu, que je sache, ne ma point donn le privilge de lire dans les curs. Votre Majest peut sinterroger elle-mme, dit le Florentin avec calme. Ny a-t-il pas dans la vie de Votre Majest quelque vnement si sombre quil puisse servir dpreuve la clmence, si douloureux quil soit une pierre de touche pour la gnrosit ? Ces mots furent prononcs avec un accent qui fit frissonner Charlotte elle-mme : ctait une allusion tellement directe, tellement sensible, que

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la jeune femme se dtourna pour cacher sa rougeur et pour viter de rencontrer le regard de Henri. Henri fit un suprme effort sur lui-mme ; dsarma son front, qui, pendant les paroles du Florentin, stait charg de menaces, et changeant la noble douleur filiale qui lui treignait le cur en vague mditation : Dans ma vie, dit-il, un vnement sombre non, Ren, non, je ne me rappelle de ma jeunesse que la folie et linsouciance mles aux ncessits plus ou moins cruelles quimposent tous les besoins de la nature et les preuves de Dieu. Ren se contraignit son tour en promenant son attention de Henri Charlotte, comme pour exciter lun et retenir lautre ; car Charlotte, en effet, se remettant sa toilette pour cacher la gne que lui inspirait cette conversation, venait de nouveau dtendre la main vers la bote dopiat. Mais enfin, Sire, si vous tiez le frre du prince de Porcian, ou le fils du prince de Cond, et quon et empoisonn votre frre ou assassin votre pre Charlotte poussa un lger cri et approcha de nouveau lopiat de ses lvres. Ren vit le mouvement ; mais, cette fois, il ne larrta ni de la parole ni du geste, seulement il scria : Au nom du Ciel ! rpondez, Sire : Sire, si vous tiez leur place, que feriez-vous ? Henri se recueillit, essuya de sa main tremblante son front o perlaient quelques gouttes de sueur froide, et, se levant de toute sa hauteur, il rpondit, au milieu du silence qui suspendait jusqu la respiration de Ren et de Charlotte : Si jtais leur place et que je fusse sr dtre roi, cest--dire de reprsenter Dieu sur la terre, je ferais comme Dieu, je pardonnerais. Madame, scria Ren en arrachant lopiat des mains de madame de Sauve, madame, rendez-moi cette bote ; mon garon, je le vois, sest tromp en vous lapportant : demain je vous en enverrai une autre.

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Chapitre

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Un nouveau converti
Le lendemain, il devait y avoir chasse courre dans la fort de SaintGermain. Henri avait ordonn quon lui tnt prt, pour huit heures du matin, cest--dire tout sell et tout brid, un petit cheval du Barn, quil comptait donner madame de Sauve, mais quauparavant il dsirait essayer. huit heures moins un quart, le cheval tait appareill. huit heures sonnant, Henri descendait. Le cheval, fier et ardent, malgr sa petite taille, dressait les crins et piaffait dans la cour. Il avait fait froid, et un lger verglas couvrait la terre. Henri sapprta traverser la cour pour gagner le ct des curies o lattendaient le cheval et le palefrenier, lorsquen passant devant un soldat suisse, en sentinelle la porte, ce soldat lui prsenta les armes en disant : Dieu garde Sa Majest le roi de Navarre ! ce souhait, et surtout laccent de la voix qui venait de lmettre, le Barnais tressaillit. Il se retourna et fit un pas en arrire. de Mouy ! murmura-t-il. Oui, Sire, de Mouy. Que venez-vous faire ici ? Je vous cherche. Que me voulez-vous ? Il faut que je parle Votre Majest. Malheureux, dit le roi en se rapprochant de lui, ne sais-tu pas que tu risques ta tte ? Je le sais. Eh bien ? Eh bien, me voil. Henri plit lgrement, car ce danger que courait lardent jeune homme, il comprit quil le partageait. Il regarda donc avec inquitude autour de lui, et se recula une seconde fois, non moins

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vivement que la premire. Il venait dapercevoir le duc dAlenon une fentre. Changeant aussitt dallure, Henri prit le mousquet des mains de de Mouy, plac, comme nous lavons dit, en sentinelle, et tout en ayant lair de lexaminer : de Mouy, lui dit-il, ce nest pas certainement sans un motif bien puissant que vous tes venu ainsi vous jeter dans la gueule du loup ? Non, Sire. Aussi voil huit jours que je vous guette. Hier seulement, jai appris que Votre Majest devait essayer ce cheval ce matin et jai pris poste la porte du Louvre. Mais comment sous ce costume ? Le capitaine de la compagnie est protestant et de mes amis. Voici votre mousquet, remettez-vous votre faction. On nous examine. En repassant, je tcherai de vous dire un mot ; mais si je ne vous parle point, ne marrtez point. Adieu. de Mouy reprit sa marche mesure, et Henri savana vers le cheval. Quest-ce que ce joli petit animal ? demanda le duc dAlenon de sa fentre. Un cheval que je devais essayer ce matin, rpondit Henri. Mais ce nest point un cheval dhomme, cela. Aussi tait-il destin une belle dame. Prenez garde, Henri, vous allez tre indiscret, car nous allons voir cette belle dame la chasse ; et si je ne sais pas de qui vous tes le chevalier, je saurai au moins de qui vous tes lcuyer. Eh ! mon Dieu non, vous ne le saurez pas, dit Henri avec sa feinte bonhomie, car cette belle dame ne pourra sortir, tant fort indispose ce matin. Et il se mit en selle. Ah bah ! dit dAlenon en riant, pauvre madame de Sauve ! Franois ! Franois ! cest vous qui tes indiscret. Et qua-t-elle donc cette belle Charlotte ? reprit le duc dAlenon. Mais, continua Henri en lanant son cheval au petit galop et en lui faisant dcrire un cercle de mange, mais je ne sais trop : une grande lourdeur de tte, ce que ma dit Dariole, une espce dengourdissement par tout le corps, une faiblesse gnrale enfin. Et cela vous empchera-t-il dtre des ntres ? demanda le duc. Moi, et pourquoi ? reprit Henri, vous savez que je suis fou de la chasse courre, et que rien naurait cette influence de men faire manquer une. Vous manquerez pourtant celle-ci, Henri, dit le duc aprs stre retourn et avoir caus un instant avec une personne qui tait demeure

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invisible aux yeux de Henri, attendu quelle causait avec son interlocuteur du fond de la chambre, car voici Sa Majest qui me fait dire que la chasse ne peut avoir lieu. Bah ! dit Henri de lair le plus dsappoint du monde. Pourquoi cela ? Des lettres fort importantes de M. de Nevers, ce quil parat. Il y a conseil entre le roi, la reine mre et mon frre le duc dAnjou. Ah ! ah ! fit en lui-mme Henri, serait-il arriv des nouvelles de Pologne ? Puis tout haut : En ce cas, continua-t-il, il est inutile que je me risque plus longtemps sur ce verglas. Au revoir, mon frre ! Puis arrtant le cheval en face de de Mouy : Mon ami, dit-il, appelle un de tes camarades pour finir ta faction. Aide le palefrenier dessangler ce cheval, mets la selle sur ta tte et porte-la chez lorfvre de la sellerie ; il y a une broderie y faire quil navait pas eu le temps dachever pour aujourdhui. Tu reviendras me rendre rponse chez moi. de Mouy se hta dobir, car le duc dAlenon avait disparu de sa fentre, et il est vident quil avait conu quelque soupon. En effet, peine avait-il tourn le guichet que le duc dAlenon parut. Un vritable Suisse tait la place de de Mouy. DAlenon regarda avec grande attention le nouveau factionnaire ; puis se retournant du ct de Henri : Ce nest point avec cet homme que vous causiez tout lheure, nestce pas, mon frre ? Lautre est un garon qui est de ma maison et que jai fait entrer dans les Suisses : je lui ai donn une commission et il est all lexcuter. Ah ! fit le duc, comme si cette rponse lui suffisait. Et Marguerite, comment va-t-elle ? Je vais le lui demander, mon frre. Ne lavez-vous donc point vue depuis hier ? Non, je me suis prsent chez elle cette nuit vers onze heures, mais Gillonne ma dit quelle tait fatigue et quelle dormait. Vous ne la trouverez point dans son appartement, elle est sortie. Oui, dit Henri, cest possible ; elle devait aller au couvent de lAnnonciade. Il ny avait pas moyen de pousser la conversation plus loin, Henri paraissant dcid seulement rpondre. Les deux beaux-frres se quittrent donc, le duc dAlenon pour aller aux nouvelles, disait-il, le roi de Navarre pour rentrer chez lui. Henri y tait peine depuis cinq minutes lorsquil entendit frapper.

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Qui est l ? demanda-t-il. Sire, rpondit une voix que Henri reconnut pour celle de de Mouy, cest la rponse de lorfvre de la sellerie. Henri, visiblement mu, fit entrer le jeune homme, et referma la porte derrire lui. Cest vous, de Mouy ! dit-il. Jesprais que vous rflchiriez. Sire, rpondit de Mouy, il y a trois mois que je rflchis, cest assez ; maintenant il est temps dagir. Henri fit un mouvement dinquitude. Ne craignez rien, Sire, nous sommes seuls et je me hte, car les moments sont prcieux. Votre Majest peut nous rendre, par un seul mot, tout ce que les vnements de lanne ont fait perdre la religion. Soyons clairs, soyons brefs, soyons francs. Jcoute, mon brave de Mouy, rpondit Henri voyant quil lui tait impossible dluder lexplication. Est-il vrai que Votre Majest ait abjur la religion protestante ? Cest vrai, dit Henri. Oui, mais est-ce des lvres ? est-ce du cur ? On est toujours reconnaissant Dieu quand il nous sauve la vie, rpondit Henri tournant la question, comme il avait lhabitude de le faire en pareil cas, et Dieu ma visiblement pargn dans ce cruel danger. Sire, reprit de Mouy, avouons une chose. Laquelle ? Cest que votre abjuration nest point une affaire de conviction, mais de calcul. Vous avez abjur pour que le roi vous laisst vivre, et non parce que Dieu vous avait conserv la vie. Quelle que soit la cause de ma conversion, de Mouy, rpondit Henri, je nen suis pas moins catholique. Oui, mais le resterez-vous toujours ? la premire occasion de reprendre votre libert dexistence et de conscience, ne la reprendrez-vous pas ? Eh bien ! cette occasion, elle se prsente : La Rochelle est insurge, le Roussillon et le Barn nattendent quun mot pour agir ; dans la Guyenne, tout crie la guerre. Dites-moi seulement que vous tes un catholique forc et je vous rponds de lavenir. On ne force pas un gentilhomme de ma naissance, mon cher de Mouy. Ce que jai fait, je lai fait librement. Mais, Sire, dit le jeune homme le cur oppress de cette rsistance laquelle il ne sattendait pas, vous ne songez donc pas quen agissant ainsi vous nous abandonnez vous nous trahissez ? Henri resta impassible.

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Oui, reprit de Mouy, oui, vous nous trahissez, Sire, car plusieurs dentre nous sont venus, au pril de leur vie, pour sauver votre honneur et votre libert. Nous avons tout prpar pour vous donner un trne, Sire, entendez-vous bien ? Non seulement la libert, mais la puissance : un trne votre choix, car dans deux mois vous pourrez opter entre Navarre et France. de Mouy, dit Henri en voilant son regard, qui malgr lui, cette proposition, avait jet un clair, de Mouy, je suis sauf, je suis catholique, je suis lpoux de Marguerite, je suis frre du roi Charles, je suis gendre de ma bonne mre Catherine. de Mouy, en prenant ces diverses positions, jen ai calcul les chances, mais aussi les obligations. Mais, Sire, reprit de Mouy, quoi faut-il croire ? On me dit que votre mariage nest pas consomm, on me dit que vous tes libre au fond du cur, on me dit que la haine de Catherine Mensonge, mensonge, interrompit vivement le Barnais. Oui, lon vous a tromp impudemment, mon ami. Cette chre Marguerite est bien ma femme ; Catherine est bien ma mre ; le roi Charles IX enfin est bien le seigneur et le matre de ma vie et de mon cur. de Mouy frissonna, un sourire presque mprisant passa sur ses lvres. Ainsi donc, Sire, dit-il en laissant retomber ses bras avec dcouragement et en essayant de sonder du regard cette me pleine de tnbres, voil la rponse que je rapporterai mes frres. Je leur dirai que le roi de Navarre tend sa main et donne son cur ceux qui nous ont gorgs, je leur dirai quil est devenu le flatteur de la reine mre et lami de Maurevel Mon cher de Mouy, dit Henri, le roi va sortir du conseil, et il faut que jaille minformer prs de lui des raisons qui nous ont fait remettre une chose aussi importante quune partie de chasse. Adieu, imitez-moi, mon ami, quittez la politique, revenez au roi et prenez la messe. Et Henri reconduisit ou plutt repoussa jusqu lantichambre le jeune homme, dont la stupfaction commenait faire place la fureur. peine eut-il referm la porte que, ne pouvant rsister lenvie de se venger sur quelque chose dfaut de quelquun, de Mouy broya son chapeau entre ses mains, le jeta terre, et le foulant aux pieds comme fait un taureau du manteau du matador : Par la mort ! scria-t-il, voil un misrable prince, et jai bien envie de me faire tuer ici pour le souiller jamais de mon sang. Chut ! monsieur de Mouy ! dit une voix qui se glissait par louverture dune porte entrebille ; chut ! car un autre que moi pourrait vous entendre.

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de Mouy se retourna vivement et aperut le duc dAlenon envelopp dun manteau et avanant sa tte ple dans le corridor pour sassurer si de Mouy et lui taient bien seuls. M. le duc dAlenon ! scria de Mouy, je suis perdu. Au contraire, murmura le prince, peut-tre mme avez-vous trouv ce que vous cherchez, et la preuve, cest que je ne veux pas que vous vous fassiez tuer ici comme vous en avez le dessein. Croyez-moi, votre sang peut tre mieux employ qu rougir le seuil du roi de Navarre. Et ces mots le duc ouvrit toute grande la porte quil tenait entrebille. Cette chambre est celle de deux de mes gentilshommes, dit le duc ; nul ne viendra nous relancer ici ; nous pourrons donc y causer en toute libert. Venez, monsieur. Me voici, Monseigneur ! dit le conspirateur stupfait. Et il entra dans la chambre, dont le duc dAlenon referma la porte derrire lui non moins vivement que navait fait le roi de Navarre. de Mouy tait entr furieux, exaspr, maudissant ; mais peu peu le regard froid et fixe du jeune duc Franois fit sur le capitaine huguenot leffet de cette glace enchante qui dissipe livresse. Monseigneur, dit-il, si jai bien compris, Votre Altesse veut me parler ? Oui, monsieur de Mouy, rpondit Franois. Malgr votre dguisement, javais cru vous reconnatre, et quand vous avez prsent les armes mon frre Henri, je vous ai reconnu tout fait. Eh bien, de Mouy, vous ntes donc pas content du roi de Navarre ? Monseigneur ! Allons, voyons ! parlez-moi hardiment. Sans que vous vous en doutiez, peut-tre suis-je de vos amis. Vous, Monseigneur ? Oui, moi. Parlez donc. Je ne sais que dire Votre Altesse, Monseigneur. Les choses dont javais entretenir le roi de Navarre touchent des intrts que Votre Altesse ne saurait comprendre. Dailleurs, ajouta de Mouy dun air quil tcha de rendre indiffrent, il sagissait de bagatelles. De bagatelles ? fit le duc. Oui, Monseigneur. De bagatelles pour lesquelles vous avez cru devoir exposer votre vie en revenant au Louvre, o, vous le savez, votre tte vaut son pesant dor. Car on nignore point que vous tes, avec le roi de Navarre et le prince de Cond, un des principaux chefs des huguenots.

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Si vous croyez cela, Monseigneur, agissez envers moi comme doit le faire le frre du roi Charles et le fils de la reine Catherine. Pourquoi voulez-vous que jagisse ainsi, quand je vous ai dit que jtais de vos amis ? Dites-moi donc la vrit. Monseigneur, dit de Mouy, je vous jure Ne jurez pas, monsieur ; la religion reforme dfend de faire des serments, et surtout de faux serments. de Mouy frona le sourcil. Je vous dis que je sais tout, reprit le duc. de Mouy continua de se taire. Vous en doutez ? reprit le prince avec une affectueuse insistance. Eh bien, mon cher de Mouy, il faut vous convaincre. Voyons, vous allez juger si je me trompe. Avez-vous ou non propos mon beau-frre Henri, l, tout lheure (le duc tendit la main dans la direction de la chambre du Barnais), votre secours et celui des vtres pour le rinstaller dans sa royaut de Navarre ? de Mouy regarda le duc dun air effar. Propositions quil a refuses avec terreur ! de Mouy demeura stupfait. Avez-vous alors invoqu votre ancienne amiti, le souvenir de la religion commune ? Avez-vous mme alors leurr le roi de Navarre dun espoir bien brillant, si brillant quil en a t bloui, de lespoir datteindre la couronne de France ? Hein ? dites, suis-je bien inform ? Est-ce l ce que vous tes venu proposer au Barnais ? Monseigneur ! scria de Mouy, cest si bien cela que je me demande en ce moment mme si je ne dois pas dire Votre Altesse Royale quelle en a menti ! provoquer dans cette chambre un combat sans merci, et assurer ainsi par la mort de nous deux lextinction de ce terrible secret ! Doucement, mon brave de Mouy, doucement, dit le duc dAlenon sans changer de visage, sans faire le moindre mouvement cette terrible menace ; le secret steindra mieux entre nous si nous vivons tous deux que si lun de nous meurt. coutez-moi et cessez de tourmenter ainsi la poigne de votre pe. Pour la troisime fois, je vous dis que vous tes avec un ami ; rpondez donc comme un ami. Voyons, le roi de Navarre na-t-il pas refus tout ce que vous lui avez offert ? Oui, Monseigneur, et je lavoue, puisque cet aveu ne peut compromettre que moi. Navez-vous pas cri en sortant de sa chambre et en foulant aux pieds votre chapeau, quil tait un prince lche et indigne de demeurer votre chef ? Cest vrai, Monseigneur, jai dit cela.

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Ah ! cest vrai ! Vous lavouez, enfin ? Oui. Et cest toujours votre avis ? Plus que jamais, Monseigneur ! Eh bien, moi, moi, monsieur de Mouy, moi, troisime fils de Henri II, moi, fils de France, suis-je assez bon gentilhomme pour commander vos soldats, voyons ? et jugez-vous que je suis assez loyal pour que vous puissiez compter sur ma parole ? Vous, Monseigneur ! vous, le chef des huguenots ? Pourquoi pas ? Cest lpoque des conversions, vous le savez. Henri sest bien fait catholique, je puis bien me faire protestant, moi. Oui, sans doute, Monseigneur ; mais jattends que vous mexpliquiez Rien de plus simple, et je vais vous dire en deux mots la politique de tout le monde. Mon frre Charles tue les huguenots pour rgner plus largement. Mon frre dAnjou les laisse tuer parce quil doit succder mon frre Charles, et que, comme vous le savez, mon frre Charles est souvent malade. Mais moi et cest tout diffrent, moi qui ne rgnerai jamais, en France du moins, attendu que jai deux ans devant moi ; moi que la haine de ma mre et de mes frres, plus encore que la loi de la nature, loigne du trne ; moi qui ne dois prtendre aucune affection de famille, aucune gloire, aucun royaume ; moi qui, cependant, porte un cur aussi noble que mes ans ; eh bien ! de Mouy ! moi, je veux chercher me tailler avec mon pe un royaume dans cette France quils couvrent de sang. Or, voil ce que je veux, moi, de Mouy, coutez. Je veux tre roi de Navarre, non par la naissance, mais par llection. Et remarquez bien que vous navez aucune objection faire cela, car je ne suis pas usurpateur, puisque mon frre refuse vos offres, et, sensevelissant dans sa torpeur, reconnat hautement que ce royaume de Navarre nest quune fiction. Avec Henri de Barn, vous navez rien ; avec moi, vous avez une pe et un nom. Franois dAlenon, fils de France, sauvegarde tous ses compagnons ou tous ses complices, comme il vous plaira de les appeler. Eh bien, que dites-vous de cette offre, monsieur de Mouy ? Je dis quelle mblouit, Monseigneur. de Mouy, de Mouy, nous aurons bien des obstacles vaincre. Ne vous montrez donc pas ds labord si exigeant et si difficile envers un fils de roi et un frre de roi qui vient vous.

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Monseigneur, la chose serait dj faite si jtais seul soutenir mes ides ; mais nous avons un conseil, et si brillante que soit loffre, peuttre mme cause de cela, les chefs du parti ny adhreront-ils pas sans condition. Ceci est autre chose, et la rponse est dun cur honnte et dun esprit prudent. la faon dont je viens dagir, de Mouy, vous avez d reconnatre ma probit. Traitez-moi donc de votre ct en homme quon estime et non en prince quon flatte. de Mouy, ai-je des chances ? Sur ma parole, Monseigneur, et puisque Votre Altesse veut que je lui donne mon avis, Votre Altesse les a toutes depuis que le roi de Navarre a refus loffre que jtais venu lui faire. Mais, je vous le rpte, Monseigneur, me concerter avec nos chefs est chose indispensable. Faites donc, monsieur, rpondit dAlenon. Seulement, quand la rponse ? de Mouy regarda le prince en silence. Puis, paraissant prendre une rsolution : Monseigneur, dit-il, donnez-moi votre main ; jai besoin que cette main dun fils de France touche la mienne pour tre sr que je ne serai point trahi. Le duc non seulement tendit la main vers de Mouy, mais il saisit la sienne et la serra. Maintenant, Monseigneur, je suis tranquille, dit le jeune huguenot. Si nous tions trahis, je dirais que vous ny tes pour rien. Sans quoi, Monseigneur, et pour si peu que vous fussiez dans cette trahison, vous seriez dshonor. Pourquoi me dites-vous cela, de Mouy, avant de me dire quand vous me rapporterez la rponse de vos chefs ? Parce que, Monseigneur, en me demandant quand la rponse, vous me demandez en mme temps o sont les chefs, et que, si je vous dis : ce soir, vous saurez que les chefs sont Paris et sy cachent. Et en disant ces mots, par un geste de dfiance, de Mouy attachait son il perant sur le regard faux et vacillant du jeune homme. Allons, allons, reprit le duc, il vous reste encore des doutes, monsieur de Mouy. Mais je ne puis du premier coup exiger de vous une entire confiance. Vous me connatrez mieux plus tard. Nous allons tre lis par une communaut dintrts qui vous dlivrera de tout soupon. Vous dites donc ce soir, monsieur de Mouy ? Oui, Monseigneur, car le temps presse. ce soir. Mais o cela, sil vous plat ? Au Louvre, ici, dans cette chambre, cela vous convient-il ?

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Cette chambre est habite ? dit de Mouy en montrant du regard les deux lits qui sy trouvaient en face lun de lautre. Par deux de mes gentilshommes, oui. Monseigneur, il me semble imprudent, moi, de revenir au Louvre. Pourquoi cela ? Parce que, si vous mavez reconnu, dautres peuvent avoir daussi bons yeux que Votre Altesse et me reconnatre leur tour. Je reviendrai cependant au Louvre, si vous maccordez ce que je vais vous demander. Quoi ? Un sauf-conduit. de Mouy, rpondit le duc, un sauf-conduit de moi saisi sur vous me perd et ne vous sauve pas. Je ne puis pour vous quelque chose qu la condition qu tous les yeux nous sommes compltement trangers lun lautre. La moindre relation de ma part avec vous, prouve ma mre ou mes frres, me coterait la vie. Vous tes donc sauvegard par mon propre intrt, du moment o je me serai compromis avec les autres, comme je me compromets avec vous en ce moment. Libre dans ma sphre daction, fort si je suis inconnu, tant que je reste moi-mme impntrable je vous garantis tous ; ne loubliez pas. Faites donc un nouvel appel votre courage, tentez sur ma parole ce que vous tentiez sans la parole de mon frre. Venez ce soir au Louvre. Mais comment voulez-vous que jy vienne ? Je ne puis risquer ce costume dans les appartements. Il tait pour les vestibules et les cours. Le mien est encore plus dangereux, puisque tout le monde me connat ici et quil ne me dguise aucunement. Aussi, je cherche, attendez Je crois que oui, le voici. En effet, le duc avait jet les yeux autour de lui, et ses yeux staient arrts sur la garde-robe dapparat de La Mole, pour le moment tendue sur le lit, cest--dire sur ce magnifique manteau cerise brod dor dont nous avons dj parl, sur son toquet orn dune plume blanche, entour dun cordon de marguerites dor et dargent entremles, enfin sur un pourpoint de satin gris perle et or. Voyez-vous ce manteau, cette plume et ce pourpoint ? dit le duc ; ils appartiennent M. de La Mole, un de mes gentilshommes, un muguet du meilleur ton. Cet habit a fait rage la cour, et on reconnat M. de La Mole cent pas lorsquil le porte. Je vais vous donner ladresse du tailleur qui le lui a fourni ; en le lui payant le double de ce quil vaut, vous en aurez un pareil ce soir. Vous retiendrez bien le nom de M. de La Mole, nest-ce pas ?

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Le duc dAlenon achevait peine la recommandation, que lon entendit un pas qui sapprochait dans le corridor et quune clef tourna dans la serrure. Eh ! qui va l ? scria le duc en slanant vers la porte et en poussant le verrou. Pardieu, rpondit une voix du dehors, je trouve la question singulire. Qui va l vous-mme ? Voil qui est plaisant ! quand je veux rentrer chez moi, on me demande qui va l ! Est-ce vous, monsieur de la Mole ? Eh ! sans doute que cest moi. Mais vous, qui tes-vous ? Pendant que La Mole exprimait son tonnement de trouver sa chambre habite et essayait de dcouvrir quel en tait le nouveau commensal, le duc dAlenon se retournait vivement, une main sur le verrou, lautre sur la serrure. Connaissez-vous M. de La Mole ? demanda-t-il de Mouy. Non, Monseigneur. Et lui, vous connat-il ? Je ne le crois pas. Alors, tout va bien ; dailleurs, faites semblant de regarder par la fentre. de Mouy obit sans rpondre, car La Mole commenait simpatienter et frappait tour de bras. Le duc dAlenon jeta un dernier regard vers de Mouy, et, voyant quil avait le dos tourn, il ouvrit. Monseigneur le duc ! scria La Mole en reculant de surprise, oh ! pardon, pardon, Monseigneur ! Ce nest rien, monsieur. Jai eu besoin de votre chambre pour recevoir quelquun. Faites, Monseigneur, faites. Mais permettez, je vous en supplie, que je prenne mon manteau et mon chapeau, qui sont sur le lit ; car jai perdu lun et lautre cette nuit sur le quai de la Grve, o jai t attaqu de nuit par des voleurs. En effet, monsieur, dit le prince en souriant et en passant lui-mme La Mole les objets demands, vous voici assez mal accommod ; vous avez eu affaire des gaillards fort entts, ce quil parat ! Et le duc passa lui-mme La Mole le manteau et le toquet. Le jeune homme salua et sortit pour changer de vtement dans lantichambre, ne sinquitant aucunement de ce que le duc faisait dans sa chambre ; car ctait assez lusage au Louvre que les logements des gentilshommes fussent, pour les princes auxquels ils taient attachs, des htelleries quils employaient toutes sortes de rceptions.

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de Mouy se rapprocha alors du duc, et tous deux coutrent pour savoir le moment o La Mole aurait fini et sortirait ; mais lorsquil eut chang de costume, lui-mme les tira dembarras, car, sapprochant de la porte : Pardon, Monseigneur ! dit-il ; mais Votre Altesse na pas rencontr sur son chemin le comte de Coconnas ? Non, monsieur le comte ! et cependant il tait de service ce matin. Alors on me laura assassin, dit La Mole en se parlant lui-mme tout en sloignant. Le duc couta le bruit des pas qui allaient saffaiblissant ; puis ouvrant la porte et tirant de Mouy aprs lui : Regardez-le sloigner, dit-il, et tchez dimiter cette tournure inimitable. Je ferai de mon mieux, rpondit de Mouy. Malheureusement je ne suis pas un damoiseau, mais un soldat. En tout cas, je vous attends avant minuit dans ce corridor. Si la chambre de mes gentilshommes est libre, je vous y recevrai ; si elle ne lest pas, nous en trouverons une autre. Oui, Monseigneur. Ainsi donc, ce soir, avant minuit. ce soir, avant minuit. Ah ! propos, de Mouy, balancez fort le bras droit en marchant, cest lallure particulire de M. de La Mole.

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Chapitre

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La rue Tizon et la rue Cloche-Perce


La Mole sortit du Louvre tout courant, et se mit fureter dans Paris pour dcouvrir le pauvre Coconnas. Son premier soin fut de se rendre la rue de lArbre-Sec et dentrer chez matre La Hurire, car La Mole se rappelait avoir souvent cit au Pimontais certaine devise latine qui tendait prouver que lAmour, Bacchus et Crs sont des dieux de premire ncessit, et il avait lespoir que Coconnas, pour suivre laphorisme romain, se serait install la Belle-toile, aprs une nuit qui devait avoir t pour son ami non moins occupe quelle ne lavait t pour lui. La Mole ne trouva rien chez La Hurire que le souvenir de lobligation prise et un djeuner offert dassez bonne grce que notre gentilhomme accepta avec grand apptit, malgr son inquitude. Lestomac tranquillis dfaut de lesprit, La Mole se remit en course, remontant la Seine, comme ce mari qui cherchait sa femme noye. En arrivant sur le quai de Grve, il reconnut lendroit o, ainsi quil lavait dit M. dAlenon, il avait, pendant sa course nocturne, t arrt trois ou quatre heures auparavant, ce qui ntait pas rare dans un Paris plus vieux de cent ans que celui o Boileau se rveillait au bruit dune balle perant son volet. Un petit morceau de la plume de son chapeau tait rest sur le champ de bataille. Le sentiment de possession est inn chez lhomme. La Mole avait dix plumes plus belles les unes que les autres ; il ne sarrta pas moins ramasser celle-l, ou plutt le seul fragment qui en et survcu, et le considrait dun air piteux, lorsque des pas alourdis retentirent, sapprochant de lui, et que des voix brutales lui ordonnrent de se ranger. La Mole releva la tte et aperut une litire prcde de deux pages et accompagne dun cuyer. La Mole crut reconnatre la litire et se rangea vivement. Le jeune gentilhomme ne stait pas tromp.

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Monsieur de la Mole ! dit une voix pleine de douceur qui sortait de la litire, tandis quune main blanche et douce comme le satin cartait les rideaux. Oui, madame, moi-mme, rpondit La Mole en sinclinant. Monsieur de la Mole une plume la main, continua la dame la litire ; tes-vous donc amoureux, mon cher monsieur, et retrouvez-vous des traces perdues ? Oui, madame, rpondit La Mole, je suis amoureux, et trs fort ; mais pour le moment, ce sont mes propres traces que je retrouve, quoique ce ne soient pas elles que je cherche. Mais Votre Majest me permettra-t-elle de lui demander des nouvelles de sa sant. Excellente, monsieur ; je ne me suis jamais mieux porte, ce me semble ; cela vient probablement de ce que jai pass la nuit en retraite. Ah ! en retraite, dit La Mole en regardant Marguerite dune faon trange. Eh bien, oui ! quy a-t-il dtonnant cela ? Peut-on, sans indiscrtion, vous demander dans quel couvent ? Certainement, monsieur, je nen fais pas mystre : au couvent des Annonciades. Mais vous, que faites-vous ici avec cet air effarouch ? Madame, moi aussi jai pass la nuit en retraite et dans les environs du mme couvent ; ce matin, je cherche mon ami, qui a disparu, et en le cherchant jai retrouv cette plume. Qui vient de lui ? Mais en vrit nous meffrayez sur son compte, la place est mauvaise. Que Votre Majest se rassure, la plume vient de moi ; je lai perdue vers cinq heures et demie sur cette place, en me sauvant des mains de quatre bandits qui me voulaient toute force assassiner, ce que je crois du moins. Marguerite rprima un vif mouvement deffroi. Oh ! contez-moi cela ! dit-elle. Rien de plus simple, madame. Il tait donc, comme javais lhonneur de dire Votre Majest, cinq heures du matin peu prs Et cinq heures du matin, interrompit Marguerite, vous tiez dj sorti ? Votre Majest mexcusera, dit La Mole, je ntais pas encore rentr. Ah ! monsieur de la Mole ! rentrer cinq heures du matin ! dit Marguerite avec un sourire qui pour tous tait malicieux et que La Mole eut la fatuit de trouver adorable, rentrer si tard ! vous aviez mrit cette punition.

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Aussi je ne me plains pas, madame, dit La Mole en sinclinant avec respect, et jeusse t ventr que je mestimerais encore plus heureux cent fois que je ne mrite de ltre. Mais enfin je rentrais tard ou de bonne heure, comme Votre Majest voudra, de cette bien heureuse maison o javais pass la nuit en retraite, lorsque quatre tire-laine ont dbouch de la rue de la Mortellerie et mont poursuivi avec des coupe-choux dmesurment longs. Cest grotesque, nest-ce pas, madame ? mais enfin cest comme cela ; il ma fallu fuir, car javais oubli mon pe. Oh ! je comprends, dit Marguerite avec un air dadmirable navet, et vous retournez chercher votre pe. La Mole regarda Marguerite comme si un doute se glissait dans son esprit. Madame, jy retournerais effectivement et mme trs volontiers, attendu que mon pe est une excellente lame, mais je ne sais pas o est cette maison. Comment, monsieur ! reprit Marguerite, vous ne savez pas o est la maison o vous avez pass la nuit ? Non, madame, et que Satan mextermine si je men doute ! Oh ! voil qui est singulier ! cest donc tout un roman que votre histoire ? Un vritable roman, vous lavez dit, madame. Contez-la-moi. Cest un peu long. Quimporte ! jai le temps. Et fort incroyable surtout. Allez toujours : je suis on ne peut plus crdule. Votre Majest lordonne ? Mais oui, sil le faut. Jobis. Hier soir, aprs avoir quitt deux adorables femmes avec lesquelles nous avions pass la soire sur le pont Saint-Michel, nous soupions chez matre La Hurire. Dabord, demanda Marguerite avec un naturel parfait, quest-ce que matre La Hurire ? Matre La Hurire, madame, dit La Mole en regardant une seconde fois Marguerite avec cet air de doute quon avait dj pu remarquer une premire fois chez lui, matre La Hurire est le matre de lhtellerie de la Belle toile, situe rue de lArbre-Sec. Bien, je vois cela dici Vous soupiez donc chez matre La Hurire, avec votre ami Coconnas sans doute ?

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Oui, madame, avec mon ami Coconnas, quand un homme entra et nous remit chacun un billet. Pareil ? demanda Marguerite. Exactement pareil. Cette ligne seulement : Vous tes attendu rue Saint-Antoine, en face de la rue de Jouy. Et pas de signature au bas de ce billet ? demanda Marguerite. Non ; mais trois mots, trois mots charmants qui promettaient trois fois la mme chose ; cest--dire un triple bonheur. Et quels taient ces trois mots ? ros-Cupido-Amor. En effet, ce sont trois doux noms ; et ont-ils tenu ce quils promettaient ? Oh ! plus, madame, cent fois plus ! scria La Mole avec enthousiasme. Continuez ; je suis curieuse de savoir ce qui vous attendait rue Saint Antoine, en face la rue de Jouy. Deux dugnes avec chacune un mouchoir la main. Il sagissait de nous laisser bander les yeux. Votre Majest devine que nous ny fmes point de difficult. Nous tendmes bravement le cou. Mon guide me fit tourner gauche, le guide de mon ami le fit tourner droite, et nous nous sparmes. Et alors ? continua Marguerite, qui paraissait dcide pousser linvestigation jusquau bout. Je ne sais, reprit La Mole, o son guide conduisit mon ami. En enfer, peut-tre. Mais quant moi, ce que je sais, cest que le mien me mena en un lieu que je tiens pour le paradis. Et do vous fit sans doute chasser votre trop grande curiosit ? Justement, madame, et vous avez le don de la divination. Jattendais le jour avec impatience pour voir o jtais, quand, quatre heures et demie, la mme dugne est rentre, ma band de nouveau les yeux, ma fait promettre de ne point chercher soulever mon bandeau, ma conduit dehors, ma accompagn cent pas, ma fait encore jurer de nter mon bandeau que lorsque jaurais compt jusqu cinquante. Jai compt jusqu cinquante, et je me suis trouv rue Saint-Antoine, en face la rue de Jouy. Et alors ? Alors, madame, je suis revenu tellement joyeux que je nai point fait attention aux quatre misrables des mains desquels jai eu tant de mal me tirer. Or, madame, continua La Mole, en retrouvant ici un morceau de ma plume, mon cur a tressailli de joie, et je lai ramass en me

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promettant moi-mme de le garder comme un souvenir de cette heureuse nuit. Mais, au milieu de mon bonheur, une chose me tourmente, cest ce que peut tre devenu mon compagnon. Il nest pas rentr au Louvre ? Hlas ! non, madame ! Je lai cherch partout o il pouvait tre, la Belle-toile, au jeu de paume, et en quantit dautres lieux honorables ; mais dAnnibal point et de Coconnas pas davantage En disant ces paroles et les accompagnant dun geste lamentable, La Mole ouvrit les bras et carta son manteau, sous lequel on vit biller divers endroits son pourpoint qui montrait, comme autant dlgants crevs, la doublure par les accrocs. Mais vous avez t cribl ? dit Marguerite. Cribl, cest le mot ! dit La Mole, qui ntait pas fch de se faire un mrite du danger quil avait couru. Voyez, madame ! voyez ! Comment navez-vous pas chang de pourpoint au Louvre, puisque vous y tes retourn ? demanda la reine. Ah ! dit La Mole, cest quil y avait quelquun dans ma chambre. Comment, quelquun dans votre chambre ? dit Marguerite dont les yeux exprimrent le plus vif tonnement ; et qui donc tait dans votre chambre ? Son Altesse Chut ! interrompit Marguerite. Le jeune homme obit. Qui ad lecticam meam stant ? dit-elle La Mole. Duo pueri et unus eques. Optime, barbari ! dit-elle. Dic, Moles, quem inveneris in cubiculo tuo ? Franciscum ducem. Agentem ? Nescio quid. Quocum ? Cum ignoto. Cest bizarre, dit Marguerite. Ainsi vous navez pu retrouver Coconnas ? continua-t-elle sans songer videmment ce quelle disait. Aussi, madame, comme javais lhonneur de le dire Votre Majest, jen meurs vritablement dinquitude. Eh bien, dit Marguerite en soupirant, je ne veux pas vous distraire plus longtemps de sa recherche, mais je ne sais pourquoi jai lide quil se retrouvera tout seul ! Nimporte, allez toujours.

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Et la reine appuya son doigt sur sa bouche. Or, comme la belle Marguerite navait confi aucun secret, navait fait aucun aveu La Mole, le jeune homme comprit que ce geste charmant, ne pouvant avoir pour but de lui recommander le silence, devait avoir une autre signification. Le cortge se remit en marche ; et La Mole, dans le but de poursuivre son investigation, continua de remonter le quai jusqu la rue du LongPont, qui le conduisit dans la rue Saint-Antoine. En face la rue de Jouy, il sarrta. Ctait l que, la veille, les deux dugnes leur avaient band les yeux, lui et Coconnas. Il avait tourn gauche, puis il avait compt vingt pas ; il recommena le mange et se trouva en face dune maison ou plutt dun mur derrire lequel slevait une maison ; au milieu de ce mur tait une porte auvent garnie de clous larges et de meurtrires. La maison tait situe rue Cloche-Perce, petite rue troite qui commence la rue Saint-Antoine et aboutit la rue du Roi-de-Sicile. Par la sambleu ! dit La Mole, cest bien l jen jurerais En tendant la main, comme je sortais, jai senti les clous de la porte, puis jai descendu deux degrs. Cet homme qui courait en criant : laide ! et quon a tu rue du Roi-de-Sicile, passait au moment o je mettais le pied sur le premier. Voyons. La Mole alla la porte et frappa. La porte souvrit, et une espce de concierge moustaches vint ouvrir. Was ist das ? demanda le concierge. Ah ! ah ! fit La Mole, il me parat que nous sommes Suisse. Mon ami, continua-t-il en prenant son air le plus charmant, je voudrais avoir mon pe, que jai laisse dans cette maison o jai pass la nuit. Ich verstehe nicht, rpta le concierge. Mon pe, reprit La Mole. Ich verstehe nicht, rpta le concierge. que jai laisse Mon pe, que jai laisse Ich verstehe nicht dans cette maison, o jai pass la nuit. Gehe zum Teufel Et il lui referma la porte au nez. Mordieu ! dit La Mole, si javais cette pe que je rclame, je la passerais bien volontiers travers le corps de ce drle-l. Mais je ne lai point, et ce sera pour un autre jour. Sur quoi La Mole continua son chemin jusqu la rue du Roi-de-Sicile, prit droite, fit cinquante pas peu prs, prit droite encore et se trouva rue Tizon, petite rue parallle la rue Cloche-Perce, et en tout point semblable. Il y eut plus : peine eut-il fait trente pas, quil retrouva la

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petite porte clous larges, auvent et meurtrires, les deux degrs et le mur. On et dit que la rue Cloche-Perce stait retourne pour le voir passer. La Mole rflchit alors quil avait bien pu prendre sa droite pour sa gauche, et il alla frapper cette porte pour y faire la mme rclamation quil avait faite lautre. Mais cette fois il eut beau frapper, on nouvrit mme pas. La Mole fit et refit deux ou trois fois le mme tour quil venait de faire, ce qui lamena cette ide, toute naturelle, que la maison avait deux entres, lune sur la rue ClochePerce et lautre sur la rue Tizon. Mais ce raisonnement, si logique quil ft, ne lui rendait pas son pe, et ne lui apprenait pas o tait son ami. Il eut un instant lide dacheter une autre pe et dventrer le misrable portier qui sobstinait ne parler quallemand ; mais il pensa que si ce portier tait Marguerite et que si Marguerite lavait choisi ainsi, cest quelle avait ses raisons pour cela, et quil lui serait peut-tre dsagrable den tre prive. Or, La Mole, pour rien au monde, net voulu faire une chose dsagrable Marguerite. De peur de cder la tentation, il reprit donc vers les deux heures de laprs midi le chemin du Louvre. Comme son appartement ntait point occup cette fois, il put rentrer chez lui. La chose tait assez urgente relativement au pourpoint, qui, comme lui avait fait observer la reine, tait considrablement dtrior. Il savana donc incontinent vers son lit pour substituer le beau pourpoint gris perle celui-l. Mais, son grand tonnement, la premire chose quil aperut prs du pourpoint gris perle fut cette fameuse pe quil avait laisse rue Cloche-Perce. La Mole la prit, la tourna et la retourna : ctait bien elle. Ah ! ah ! fit-il, est-ce quil y aurait quelque magie l-dessous ? Puis avec un soupir : Ah ! si le pauvre Coconnas se pouvait retrouver comme mon pe ! Deux ou trois heures aprs que La Mole avait cess sa ronde circulaire autour de la petite maison double, la porte de la rue Tizon souvrit. Il tait cinq heures du soir peu prs, et par consquent nuit ferme. Une femme enveloppe dans un long manteau garni de fourrures, accompagne dune suivante, sortit par cette porte que lui tenait ouverte une dugne dune quarantaine dannes, se glissa rapidement jusqu la rue du Roi-de-Sicile, frappa une petite porte de la rue dArgenson qui souvrit devant elle, sortit par la grande porte du mme htel qui

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donnait Vieille-rue-du-Temple, alla gagner une petite poterne de lhtel de Guise, louvrit avec une clef quelle avait dans sa poche, et disparut. Une demi-heure aprs, un jeune homme, les yeux bands, sortait par la mme porte de la mme petite maison, guid par une femme qui le conduisait au coin de la rue Geoffroy-Lasnier et de la Mortellerie. L, elle linvita compter jusqu cinquante et ter son bandeau. Le jeune homme accomplit scrupuleusement la recommandation, et au chiffre convenu ta le mouchoir qui lui couvrait les yeux. Mordi ! scria-t-il en regardant tout autour de lui ; si je sais o je suis, je veux tre pendu ! Six heures ! scria-t-il en entendant sonner lhorloge de Notre-Dame. Et ce pauvre La Mole, que peut-il tre devenu ? Courons au Louvre, peut-tre l en saura-t-on des nouvelles. Et ce disant, Coconnas descendit tout courant la rue de la Mortellerie et arriva aux portes du Louvre en moins de temps quil nen et fallu un cheval ordinaire ; il bouscula et dmolit sur son passage cette haie mobile de braves bourgeois qui se promenaient paisiblement autour des boutiques de la place Baudoyer, et entra dans le palais. L il interrogea suisse et sentinelle. Le suisse croyait bien avoir vu entrer M. de La Mole le matin, mais il ne lavait pas vu sortir. La sentinelle ntait l que depuis une heure et demie et navait rien vu. Il monta tout courant la chambre et en ouvrit la porte prcipitamment ; mais il ne trouva dans la chambre que le pourpoint de La Mole tout lacr, ce qui redoubla encore ses inquitudes. Alors il songea La Hurire et courut chez le digne htelier de la Belle-toile. La Hurire avait vu La Mole ; La Mole avait djeun chez La Hurire. Coconnas fut donc entirement rassur, et, comme il avait grand faim, il demanda souper son tour. Coconnas tait dans les deux dispositions ncessaires pour bien souper : il avait lesprit rassur et lestomac vide ; il soupa donc si bien que son repas le conduisit jusqu huit heures. Alors, rconfort par deux bouteilles dun petit vin dAnjou quil aimait fort et quil venait de sabler avec une sensualit qui se trahissait par des clignements dyeux et des clappements de langue ritrs, il se remit la recherche de La Mole, accompagnant cette nouvelle exploration travers la foule de coups de pied et de coups de poing proportionns laccroissement damiti que lui avait inspir le bien-tre qui suit toujours un bon repas. Cela dura une heure ; pendant une heure Coconnas parcourut toutes les rues avoisinant le quai de la Grve, le port au charbon, la rue SaintAntoine et les rues Tizon et Cloche-Perce, o il pensait que son ami pouvait tre revenu. Enfin, il comprit quil y avait un endroit par lequel il

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fallait quil passt, ctait le guichet du Louvre, et il rsolut de laller attendre sous ce guichet jusqu sa rentre. Il ntait plus qu cent pas du Louvre, et remettait sur ses jambes une femme dont il avait dj renvers le mari, place Saint-GermainlAuxerrois, lorsqu lhorizon il aperut devant lui la clart douteuse dun grand fanal dress prs du pont-levis du Louvre, le manteau de velours cerise et la plume blanche de son ami qui, dj pareil une ombre, disparaissait sous le guichet en rendant le salut la sentinelle. Le fameux manteau cerise avait fait tant deffet de par le monde quil ny avait pas sy tromper. Eh mordi ! scria Coconnas ; cest bien lui, cette fois, et le voil qui rentre. Eh ! eh ! La Mole, eh ! notre ami. Peste ! jai pourtant une bonne voix. Comment se fait-il donc quil ne mait pas entendu ? Mais par bonheur jai aussi bonnes jambes que bonne voix, et je vais le rejoindre. Dans cette esprance, Coconnas slana de toute la vigueur de ses jarrets, arriva en un instant au Louvre ; mais quelque diligence quil et faite, au moment o il mettait le pied dans la cour, le manteau rouge, qui paraissait fort press aussi, disparaissait sous le vestibule. Oh ! La Mole ! scria Coconnas en reprenant sa course, attends-moi donc, cest moi, Coconnas ! Que diable as-tu donc courir ainsi ? Est-ce que tu te sauves, par hasard ? En effet, le manteau rouge, comme sil et eu des ailes, escaladait le second tage plutt quil ne le montait. Ah ! tu ne veux pas mentendre ! cria Coconnas. Ah ! tu men veux ! ah ! tu es fch ! Eh bien, au diable, mordi ! quant moi, je nen puis plus. Ctait au bas de lescalier que Coconnas lanait cette apostrophe au fugitif, quil renonait suivre des jambes, mais quil continuait suivre de lil travers la vis de lescalier et qui tait arriv la hauteur de lappartement de Marguerite. Tout coup une femme sortit de cet appartement et prit celui que poursuivait Coconnas par le bras. Oh ! oh ! fit Coconnas, cela ma tout lair dtre la reine Marguerite. Il tait attendu. Alors, cest autre chose, je comprends quil ne mait pas rpondu. Et il se coucha sur la rampe, plongeant son regard par louverture de lescalier. Alors, aprs quelques paroles voix basse, il vit le manteau cerise suivre la reine chez elle. Bon ! bon ! dit Coconnas, cest cela. Je ne me trompais point. Il y a des moments o la prsence de notre meilleur ami nous est importune, et ce cher La Mole est dans un de ces moments-l.

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Et Coconnas, montant doucement les escaliers, sassit sur un banc de velours qui garnissait le palier mme, en se disant : Soit, au lieu de le rejoindre, jattendrai oui ; mais, ajouta-t-il, jy pense, il est chez la reine de Navarre, de sorte que je pourrais bien attendre longtemps Il fait froid, mordi ! Allons, allons ! jattendrai aussi bien dans ma chambre. Il faudra toujours bien quil y rentre, quand le diable y serait. Il achevait peine ces paroles et commenait mettre excution la rsolution qui en tait le rsultat, lorsquun pas allgre et lger retentit au-dessus de sa tte, accompagn dune petite chanson si familire son ami que Coconnas tendit aussitt le cou vers le ct do venait le bruit du pas et de la chanson. Ctait La Mole qui descendait de ltage suprieur, celui o tait situe sa chambre, et qui, apercevant Coconnas, se mit sauter quatre quatre les escaliers qui le sparaient encore de lui, et, cette opration termine, se jeta dans ses bras. Oh ! mordi, cest toi ! dit Coconnas. Et par o diable es-tu donc sorti ? Eh ! par la rue Cloche-Perce, pardieu ! Non. Je ne dis pas de la maison l-bas Et do ? De chez la reine. De chez la reine ? De chez la reine de Navarre. Je ny suis pas entr. Allons donc ! Mon cher Annibal, dit La Mole, tu draisonnes. Je sors de ma chambre, o je tattends depuis deux heures. Tu sors de ta chambre ? Oui. Ce nest pas toi que jai poursuivi sur la place du Louvre ? Quand cela ? linstant mme. Non. Ce nest pas toi qui as disparu sous le guichet il y a dix minutes ? Non. Ce nest pas toi qui viens de monter cet escalier comme si tu tais poursuivi par une lgion de diables ? Non. Mordi ! scria Coconnas, le vin de la Belle-toile nest point assez mchant pour mavoir tourn ce point la tte. Je te dis que je viens

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dapercevoir ton manteau cerise et ta plume blanche sous le guichet du Louvre, que jai poursuivi lun et lautre jusquau bas de cet escalier, et que ton manteau, ton plumeau, tout, jusqu ton bras qui fait le balancier, tait attendu ici par une dame que je souponne fort dtre la reine de Navarre, laquelle a entran le tout par cette porte qui, si je ne me trompe, est bien celle de la belle Marguerite. Mordieu ! dit La Mole en plissant, y aurait-il dj trahison ? la bonne heure ! dit Coconnas. Jure tant que tu voudras, mais ne me dis plus que je me trompe. La Mole hsita un instant, serrant sa tte entre ses mains et retenu entre son respect et sa jalousie ; mais sa jalousie lemporta, et il slana vers la porte, laquelle il commena heurter de toutes ses forces, ce qui produisit un vacarme assez peu convenable, eu gard la majest du lieu o lon se trouvait. Nous allons nous faire arrter, dit Coconnas ; mais nimporte, cest bien drle. Dis donc, La Mole, est-ce quil y aurait des revenants au Louvre ? Je nen sais rien, dit le jeune homme, aussi ple que la plume qui ombrageait son front ; mais jai toujours dsir en voir, et comme loccasion sen prsente, je ferai de mon mieux pour me trouver face face avec celui-l. Je ne my oppose pas, dit Coconnas, seulement frappe un peu moins fort si tu ne veux pas leffaroucher. La Mole, si exaspr quil ft, comprit la justesse de lobservation et continua de frapper, mais plus doucement.

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Chapitre

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Le manteau cerise
Coconnas ne stait point tromp. La dame qui avait arrt le cavalier au manteau cerise tait bien la reine de Navarre ; quant au cavalier au manteau cerise, notre lecteur a dj devin, je prsume, quil ntait autre que le brave de Mouy. En reconnaissant la reine de Navarre, le jeune huguenot comprit quil y avait quelque mprise : mais il nosa rien dire, dans la crainte quun cri de Marguerite ne le traht. Il prfra donc se laisser amener jusque dans les appartements, quitte, une fois arriv l, dire sa belle conductrice : Silence pour silence, madame. En effet, Marguerite avait serr doucement le bras de celui que, dans la demi-obscurit, elle avait pris pour La Mole, et, se penchant son oreille, elle lui avait dit en latin : Sola sum ; introito, carissime.1 de Mouy, sans rpondre, se laissa guider ; mais peine la porte se fut-elle referme derrire lui et se trouva-t-il dans lantichambre, mieux claire que lescalier, que Marguerite reconnut que ce ntait point La Mole. Ce petit cri quavait redout le prudent huguenot chappa en ce moment Marguerite ; heureusement il ntait plus craindre. Monsieur de Mouy ! dit-elle en reculant dun pas. Moi-mme, madame, et je supplie Votre Majest de me laisser libre de continuer mon chemin sans rien dire personne de ma prsence au Louvre. Oh ! monsieur de Mouy, rpta Marguerite, je mtais trompe ! Oui, dit de Mouy, je comprends. Votre Majest maura pris pour le roi de Navarre : cest la mme taille, la mme plume blanche, et beaucoup, qui voudraient me flatter sans doute, mont dit la mme tournure. Marguerite regarda fixement de Mouy. Savez-vous le latin, monsieur de Mouy ? demanda-t-elle. Je lai su autrefois, rpondit le jeune homme ; mais je lai oubli. Marguerite sourit. Monsieur de Mouy, ditelle, vous pouvez tre sr de ma discrtion. Cependant, comme je crois savoir le nom de la personne que vous cherchez au Louvre, je vous offrirai mes services pour vous guider srement vers elle. Excusez-moi,
1.Je suis seule ; entrez, mon cher.

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madame, dit de Mouy, je crois que vous vous trompez, et quau contraire vous ignorez compltement Comment ! scria Marguerite, ne cherchez-vous pas le roi de Navarre ? Hlas ! madame, dit de Mouy, jai le regret de vous prier davoir surtout cacher ma prsence au Louvre Sa Majest le roi votre poux. coutez, monsieur de Mouy, dit Marguerite surprise, je vous ai tenu jusquici pour un des plus fermes chefs du parti huguenot, pour un des plus fidles partisans du roi mon mari ; me suis-je donc trompe ? Non, madame, car ce matin encore jtais tout ce que vous dites. Et pour quelle cause avez-vous chang depuis ce matin ? Madame, dit de Mouy en sinclinant, veuillez me dispenser de rpondre, et faites-moi la grce dagrer mes hommages. Et de Mouy, dans une attitude respectueuse, mais ferme, fit quelques pas vers la porte par laquelle il tait entr. Marguerite larrta. Cependant, monsieur, dit-elle, si josais vous demander un mot dexplication ; ma parole est bonne, ce me semble ? Madame, rpondit de Mouy, je dois me taire, et il faut que ce dernier devoir soit bien rel pour que je naie point encore rpondu Votre Majest. Cependant, monsieur Votre Majest peut me perdre, madame, mais elle ne peut exiger que je trahisse mes nouveaux amis. Mais les anciens, monsieur, nont-ils pas aussi quelques droits sur vous ? Ceux qui sont rests fidles, oui ; ceux qui non seulement nous ont abandonns, mais encore se sont abandonns eux-mmes, non. Marguerite, pensive et inquite, allait sans doute rpondre par une nouvelle interrogation, quand soudain Gillonne slana dans lappartement. Le roi de Navarre ! cria-t-elle. Par o vient-il ? Par le corridor secret. Faites sortir monsieur par lautre porte. Impossible, madame. Entendez-vous ? On frappe ? Oui, la porte par laquelle vous voulez que je fasse sortir monsieur. Et qui frappe ? Je ne sais. Allez voir, et me le revenez dire. Madame, dit de Mouy, oseraisje faire observer Votre Majest que si le roi de Navarre me voit cette heure et sous ce costume au Louvre je suis perdu ? Marguerite saisit de Mouy, et lentranant vers le fameux cabinet : Entrez ici, monsieur, ditelle ; vous y tes aussi bien cach et surtout aussi garanti que dans votre maison mme, car vous y tes sur la foi de ma parole. de Mouy sy lana prcipitamment, et peine la porte tait-elle referme derrire lui, que Henri parut. Cette fois, Marguerite navait aucun trouble cacher ; elle ntait que sombre, et lamour tait cent lieues de sa pense. Quant Henri, il entra avec cette minutieuse dfiance qui, dans les moments les moins dangereux, lui faisait remarquer jusquaux plus petits dtails ; plus forte raison Henri tait-il profondment observateur dans les circonstances o il se trouvait. Aussi vit-il linstant mme le nuage qui

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obscurcissait le front de Marguerite. Vous tiez occupe, madame ? ditil. Moi, mais, oui, Sire, je rvais. Et vous avez raison, madame ; la rverie vous sied. Moi aussi, je rvais ; mais tout au contraire de vous, qui recherchez la solitude, je suis descendu exprs pour vous faire part de mes rves. Marguerite fit au roi un signe de bienvenue, et, lui montrant un fauteuil, elle sassit elle-mme sur une chaise dbne sculpte, fine et forte comme de lacier. Il se fit entre les deux poux un instant de silence ; puis, rompant ce silence le premier : Je me suis rappel, madame, dit Henri, que mes rves sur lavenir avaient cela de commun avec les vtres, que, spars comme poux, nous dsirions cependant lun et lautre unir notre fortune. Cest vrai, Sire. Je crois avoir compris aussi que, dans tous les plans que je pourrai faire dlvation commune, vous mavez dit que je trouverais en vous, non seulement une fidle, mais encore une active allie. Oui, Sire, et je ne demande quune chose, cest quen vous mettant le plus vite possible luvre, vous me donniez bientt loccasion de my mettre aussi. Je suis heureux de vous trouver dans ces dispositions, madame, et je crois que vous navez pas dout un instant que je perdisse de vue le plan dont jai rsolu lexcution, le jour mme o, grce votre courageuse intervention, jai t peu prs sr davoir la vie sauve. Monsieur, je crois quen vous linsouciance nest quun masque et jai foi non seulement dans les prdictions des astrologues, mais encore dans votre gnie. Que diriez-vous donc, madame, si quelquun venait se jeter la traverse de nos plans et nous menaait de nous rduire, vous et moi, un tat mdiocre ? Je dirais que je suis prte lutter avec vous, soit dans lombre, soit ouvertement, contre ce quelquun, quel quil ft. Madame, continua Henri, il vous est possible dentrer toute heure, nest-ce pas, chez M. dAlenon, votre frre ? vous avez sa confiance et il vous porte une vive amiti. Oserais-je vous prier de vous informer si dans ce moment mme il nest pas en confrence secrte avec quelquun ? Marguerite tressaillit. Avec qui, monsieur ? demanda-t-elle. Avec de Mouy. Pourquoi cela ? demanda Marguerite en rprimant son motion. Parce que sil en est ainsi, madame, adieu tous nos projets, tous les miens du moins. Sire, parlez bas, dit Marguerite en faisant la fois un signe des yeux et des lvres, et en dsignant du doigt le cabinet. Oh ! oh ! dit Henri ; encore quelquun ? En vrit, ce cabinet est si souvent habit quil rend votre chambre inhabitable. Marguerite sourit. Au moins est-ce toujours M. de La Mole ? demanda Henri. Non, Sire, cest M. de Mouy. Lui ? scria Henri avec une surprise mle de joie ; il nest donc pas chez le duc dAlenon, alors ? oh ! faites-le venir, que je lui parle Marguerite courut au cabinet, louvrit, et

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prenant de Mouy par la main lamena sans prambule devant le roi de Navarre. Ah ! madame, dit le jeune huguenot avec un accent de reproche plus triste quamer, vous me trahissez malgr votre promesse, cest mal. Que diriez vous si je me vengeais en disant Vous ne vous vengerez pas, de Mouy, interrompit Henri en serrant la main du jeune homme, ou du moins vous mcouterez auparavant. Madame, continua Henri en sadressant la reine, veillez, je vous prie, ce que personne ne nous coute. Henri achevait peine ces mots, que Gillonne arriva tout effare et dit loreille de Marguerite quelques mots qui la firent bondir de son sige. Pendant quelle courait vers lantichambre avec Gillonne, Henri, sans sinquiter de la cause qui lappelait hors de lappartement, visitait le lit, la ruelle, les tapisseries et sondait du doigt les murailles. Quant M. de Mouy, effarouch de tous ces prambules, il sassurait pralablement que son pe ne tenait pas au fourreau. Marguerite, en sortant de sa chambre coucher, stait lance dans lantichambre et stait trouve en face de La Mole, lequel, malgr toutes les prires de Gillonne, voulait toute force entrer chez Marguerite. Coconnas se tenait derrire lui, prt le pousser en avant ou soutenir la retraite. Ah ! cest vous, monsieur de la Mole, scria la reine ; mais quavez-vous donc, et pourquoi tes-vous aussi ple et tremblant ? Madame, dit Gillonne, M. de La Mole a frapp la porte de telle sorte que, malgr les ordres de Votre Majest, jai t force de lui ouvrir. Oh ! oh ! quest-ce donc que cela ? dit svrement la reine ; est-ce vrai ce quon me dit l, monsieur de la Mole ? Madame, cest que je voulais prvenir Votre Majest quun tranger, un inconnu, un voleur peut-tre, stait introduit chez elle avec mon manteau et mon chapeau. Vous tes fou, monsieur, dit Marguerite, car je vois votre manteau sur vos paules, et je crois, Dieu me pardonne, que je vois aussi votre chapeau sur votre tte lorsque vous parlez une reine. Oh ! pardon, madame, pardon ! scria La Mole en se dcouvrant vivement, ce nest cependant pas, Dieu men est tmoin, le respect qui me manque. Non, cest la foi, nest-ce pas ? dit la reine. Que voulez-vous ! scria La Mole ; quand un homme est chez Votre Majest, quand il sy introduit en prenant mon costume, et peut-tre mon nom, qui sait ? Un homme ! dit Marguerite en serrant doucement le bras du pauvre amoureux ; un homme ! Vous tes modeste, monsieur de la Mole. Approchez votre tte de louverture de la tapisserie, et vous verrez deux hommes. Et Marguerite entrouvrit en effet la portire de velours brod dor, et La Mole reconnut Henri causant avec lhomme au manteau rouge ; Coconnas, curieux comme sil se ft agi de lui-mme, regarda aussi, vit et reconnut de Mouy ; tous deux demeurrent stupfaits.

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Maintenant que vous voil rassur, ce que jespre du moins, dit Marguerite, placez-vous la porte de mon appartement, et, sur votre vie, mon cher La Mole, ne laissez entrer personne. Sil approche quelquun du palier mme, avertissez. La Mole, faible et obissant comme un enfant, sortit en regardant Coconnas, qui le regardait aussi, et tous deux se trouvrent dehors sans tre bien revenus de leur bahissement. de Mouy ! scria Coconnas. Henri ! murmura La Mole. de Mouy avec ton manteau cerise, ta plume blanche et ton bras en balancier. Ah , mais reprit La Mole, du moment quil ne sagit pas damour il sagit certainement de complot. Ah ! mordi ! nous voil dans la politique, dit Coconnas en grommelant. Heureusement que je ne vois point dans tout cela madame de Nevers. Marguerite revint sasseoir prs des deux interlocuteurs ; sa disparition navait dur quune minute, et elle avait bien utilis son temps. Gillonne, en vedette au passage secret, les deux gentilshommes en faction lentre principale, lui donnaient toute scurit. Madame, dit Henri, croyez-vous quil soit possible, par un moyen quelconque, de nous couter et de nous entendre ? Monsieur, dit Marguerite, cette chambre est matelasse, et un double lambris me rpond de son assourdissement. Je men rapporte vous, rpondit Henri en souriant. Puis se retournant vers de Mouy : Voyons, dit le roi voix basse et comme si, malgr lassurance de Marguerite, ses craintes ne staient pas entirement dissipes, que venez-vous faire ici ? Ici ? dit de Mouy. Oui, ici, dans cette chambre, rpta Henri. Il ny venait rien faire, dit Marguerite ; cest moi qui ly ai attir. Vous saviez donc ? Jai devin tout. Vous voyez bien, de Mouy, quon peut deviner. Monsieur de Mouy, continua Marguerite, tait ce matin avec le duc Franois dans la chambre de deux de ses gentilshommes. Vous voyez bien, de Mouy, rpta Henri, quon sait tout. Cest vrai, dit de Mouy. Jen tais sr, dit Henri, que M. dAlenon stait empar de vous. Cest votre faute, Sire. Pourquoi avez-vous refus si obstinment ce que je venais vous offrir ? Vous avez refus ! scria Marguerite. Ce refus que je pressentais tait donc rel ? Madame, dit Henri secouant la tte, et toi, mon brave de Mouy, en vrit vous me faites rire avec vos exclamations. Quoi ! un homme entre chez moi, me parle de trne, de rvolte, de bouleversement, moi, moi Henri, prince tolr pourvu que je porte le front humble, huguenot pargn la condition que je jouerai le catholique, et jirais accepter quand ces propositions me sont faites dans une chambre non matelasse et sans double lambris ! Ventre-saint-gris ! vous tes des enfants ou des fous ! Mais, Sire, Votre Majest ne pouvait-elle me laisser quelque esprance, sinon par ses paroles, du moins par un geste, par

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un signe ? Que vous a dit mon beau-frre, de Mouy ? demanda Henri. Oh ! Sire, ceci nest point mon secret. Eh ! mon Dieu, reprit Henri avec une certaine impatience davoir affaire un homme qui comprenait si mal ses paroles, je ne vous demande pas quelles sont les propositions quil vous a faites, je vous demande seulement sil coutait, sil a entendu. Il coutait, Sire, et il a entendu. Il coutait, et il a entendu ! Vous le dites vous-mme, de Mouy. Pauvre conspirateur que vous tes ! si javais dit un mot, vous tiez perdu. Car je ne savais point, je me doutais, du moins, quil tait l, et, sinon lui, quelque autre, le duc dAnjou, Charles IX, la reine mre ; vous ne connaissez pas les murs du Louvre, de Mouy ; cest pour eux qua t fait le proverbe que les murs ont des oreilles ; et connaissant ces murs-l jeusse parl ! Allons, allons, de Mouy, vous faites peu dhonneur au bon sens du roi de Navarre, et je mtonne que, ne le mettant pas plus haut dans votre esprit, vous soyez venu lui offrir une couronne. Mais, Sire, reprit encore de Mouy, ne pouviez-vous, tout en refusant cette couronne, me faire un signe ? Je naurais pas cru tout dsespr, tout perdu. Eh ventre-saint-gris ! scria Henri, sil coutait, ne pouvait-il pas aussi bien voir, et nest-on pas perdu par un signe comme par une parole ? Tenez, de Mouy, continua le roi en regardant autour de lui, cette heure, si prs de vous que mes paroles ne franchissent pas le cercle de nos trois chaises, je crains encore dtre entendu quand je dis : de Mouy, rpte-moi tes propositions. Mais, Sire, scria de Mouy au dsespoir, maintenant je suis engag avec M. dAlenon. Marguerite frappa lune contre lautre et avec dpit ses deux belles mains. Alors, il est donc trop tard ? dit-elle. Au contraire, murmura Henri, comprenez donc quen cela mme la protection de Dieu est visible. Reste engag, de Mouy, car ce duc Franois cest notre salut tous. Crois-tu donc que le roi de Navarre garantirait vos ttes ? Au contraire, malheureux ! Je vous fais tuer tous jusquau dernier, et cela sur le moindre soupon. Mais un fils de France, cest autre chose ; aie des preuves, de Mouy, demande des garanties ; mais, niais que tu es, tu te seras engag de cur, et une parole taura suffi. Oh ! Sire ! cest le dsespoir de votre abandon, croyez-le bien, qui ma jet dans les bras du duc ; cest aussi la crainte dtre trahi, car il tenait notre secret. Tiens donc le sien ton tour, de Mouy, cela dpend de toi. Que dsire-t-il ? tre roi de Navarre ? promets-lui la couronne. Que veut-il ? Quitter la cour ? fournis-lui les moyens de fuir, travaille pour lui, de Mouy, comme si tu travaillais pour moi, dirige le bouclier pour quil pare tous les coups quon nous portera. Quand il faudra fuir, nous fuirons deux ; quand il faudra combattre et rgner, je rgnerai seul. Dfiez-vous du duc, dit

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Marguerite, cest un esprit sombre et pntrant, sans haine comme sans amiti, toujours prt traiter ses amis en ennemis et ses ennemis en amis. Et, dit Henri, il vous attend, de Mouy ? Oui, Sire. O cela ? Dans la chambre de ses deux gentilshommes. quelle heure ? Jusqu minuit. Pas encore onze heures, dit Henri ; il ny a point de temps perdu, allez, de Mouy. Nous avons votre parole, monsieur ? dit Marguerite. Allons donc ! madame, dit Henri avec cette confiance quil savait si bien montrer avec certaines personnes et dans certaines occasions, avec M. de Mouy ces choses-l ne se demandent mme point. Vous avez raison, Sire, rpondit le jeune homme ; mais moi jai besoin de la vtre, car il faut que je dise aux chefs que je lai reue. Vous ntes point catholique, nest-ce pas ? Henri haussa les paules. Vous ne renoncez pas la royaut de Navarre ? Je ne renonce aucune royaut, de Mouy ; seulement, je me rserve de choisir la meilleure, cest--dire celle qui sera le plus ma convenance et la vtre. Et si, en attendant, Votre Majest tait arrte, Votre Majest promet-elle de ne rien rvler, au cas mme o lon violerait par la torture la majest royale ? de Mouy, je le jure sur Dieu. Un mot, Sire : comment vous reverrai-je ? Vous aurez, ds demain, une clef de ma chambre ; vous y entrerez, de Mouy, autant de fois quil sera ncessaire aux heures que vous voudrez. Ce sera au duc dAlenon de rpondre de votre prsence au Louvre. En attendant, remontez par le petit escalier, je vous servirai de guide. Pendant ce tempsl la reine fera entrer ici le manteau rouge, pareil au vtre, qui tait tout lheure dans lantichambre. Il ne faut pas quon fasse une diffrence entre les deux et quon sache que vous tes double, nest-ce pas, de Mouy ? nest-ce pas madame ? Henri pronona ces derniers mots en riant et en regardant Marguerite. Oui, dit-elle sans smouvoir ; car enfin, ce M. de La Mole est au duc mon frre. Eh bien, tchez de nous le gagner, madame, dit Henri avec un srieux parfait. Npargnez ni lor ni les promesses. Je mets tous mes trsors sa disposition. Alors, dit Marguerite avec un de ces sourires qui nappartiennent quaux femmes de Boccace, puisque tel est votre dsir, je ferai de mon mieux pour le seconder. Bien, bien, madame ; et vous, de Mouy ? retournez vers le duc et enferrez-le.

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Chapitre

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Margarita
Pendant la conversation que nous venons de rapporter, La Mole et Coconnas montaient leur faction ; La Mole un peu chagrin, Coconnas un peu inquiet. Cest que La Mole avait eu le temps de rflchir et que Coconnas ly avait merveilleusement aid. Que penses-tu de tout cela, notre ami ? avait demand La Mole Coconnas. Je pense, avait rpondu le Pimontais, quil y a dans tout cela quelque intrigue de cour. Et, le cas chant, es-tu dispos jouer un rle dans cette intrigue ? Mon cher, rpondit Coconnas, coute bien ce que je te vais dire et tche den faire ton profit. Dans toutes ces menes princires, dans toutes ces machinations royales, nous ne pouvons et surtout nous ne devons passer que comme des ombres : o le roi de Navarre laissera un morceau de sa plume et le duc dAlenon un pan de son manteau, nous laisserons notre vie, nous. La reine a un caprice pour toi, et toi une fantaisie pour elle, rien de mieux. Perds la tte en amour, mon cher, mais ne la perds pas en politique. Ctait un sage conseil. Aussi fut-il cout par La Mole avec la tristesse dun homme qui sent que, plac entre la raison et la folie, cest la folie quil va suivre. Je nai point une fantaisie pour la reine, Annibal, je laime ; et, malheureusement ou heureusement, je laime de toute mon me. Cest de la folie, me diras-tu, je ladmets, je suis fou. Mais toi qui es un sage, Coconnas, tu ne dois pas souffrir de mes sottises et de mon infortune. Va-ten retrouver notre matre et ne te compromets pas. Coconnas rflchit un instant, puis relevant la tte : Mon cher, rpondit-il, tout ce que tu dis l est parfaitement juste ; tu es amoureux, agis en amoureux. Moi je suis ambitieux, et je pense, en cette qualit, que la vie vaut mieux quun baiser de femme. Quand je

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risquerai ma vie, je ferai mes conditions. Toi, de ton ct, pauvre Mdor, tche de faire les tiennes. Et sur ce, Coconnas tendit la main La Mole, et partit aprs avoir chang avec son compagnon un dernier regard et un dernier sourire. Il y avait dix minutes peu prs quil avait quitt son poste lorsque la porte souvrit et que Marguerite, paraissant avec prcaution, vint prendre La Mole par la main, et, sans dire une seule parole, lattira du corridor au plus profond de son appartement, fermant elle-mme les portes avec un soin qui indiquait limportance de la confrence qui allait avoir lieu. Arrive dans la chambre, elle sarrta, sassit sur sa chaise dbne, et attirant La Mole elle en enfermant ses deux mains dans les siennes : Maintenant que nous sommes seuls, lui dit-elle, causons srieusement, mon grand ami. Srieusement, madame ? dit La Mole. Ou amoureusement, voyons ! cela vous va-t-il mieux ? il peut y avoir des choses srieuses dans lamour, et surtout dans lamour dune reine. Causons alors de ces choses srieuses, mais la condition que Votre Majest ne se fchera pas des choses folles que je vais lui dire. Je ne me fcherai que dune chose, La Mole, cest si vous mappelez madame ou Majest. Pour vous, trs cher, je suis seulement Marguerite. Oui, Marguerite ! oui, Margarita ! oui ! ma perle ! dit le jeune homme en dvorant la reine de son regard. Bien comme cela, dit Marguerite ; ainsi vous tes jaloux, mon beau gentilhomme ? Oh ! en perdre la raison. Encore ! en devenir fou, Marguerite. Et jaloux de qui ? voyons. De tout le monde. Mais enfin ? Du roi dabord. Je croyais quaprs ce que vous aviez vu et entendu, vous pouviez tre tranquille de ce ct-l. De ce M. de Mouy que jai vu ce matin pour la premire fois, et que je trouve ce soir si avant dans votre intimit. De M. de Mouy ? Oui. Et qui vous donne ces soupons sur M. de Mouy ?

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coutez je lai reconnu sa taille, la couleur de ses cheveux, un sentiment naturel de haine ; cest lui qui ce matin tait chez M. dAlenon. Eh bien, quel rapport cela a-t-il avec moi ? M. dAlenon est votre frre ; on dit que vous laimez beaucoup ; vous lui aurez cont une vague pense de votre cur ; et lui, selon lhabitude de la cour, il aura favoris votre dsir en introduisant prs de vous M. de Mouy. Maintenant, comment ai-je t assez heureux pour que le roi se trouvt l en mme temps que lui ? cest ce que je ne puis savoir ; mais en tout cas, madame, soyez franche avec moi ; dfaut dun autre sentiment, un amour comme le mien a bien le droit dexiger la franchise en retour. Voyez, je me prosterne vos pieds. Si ce que vous avez prouv pour moi nest que le caprice dun moment, je vous rends votre foi, votre promesse, votre amour, je rends M. dAlenon ses bonnes grces et ma charge de gentilhomme, et je vais me faire tuer au sige de La Rochelle, si toutefois lamour ne ma pas tu avant que je puisse arriver jusque-l. Marguerite couta en souriant ces paroles pleines de charme, et suivit des yeux cette action pleine de grces ; puis, penchant sa belle tte rveuse sur sa main brlante : Vous maimez ? dit-elle. Oh ! madame ! plus que ma vie, plus que mon salut, plus que tout ; mais vous, vous vous ne maimez pas. Pauvre fou ! murmura-t-elle. Eh ! oui, madame, scria La Mole toujours ses pieds, je vous ai dit que je ltais. La premire affaire de votre vie est donc votre amour, cher La Mole ! Cest la seule, madame, cest lunique. Eh bien, soit ; je ne ferai de tout le reste quun accessoire de cet amour. Vous maimez, vous voulez demeurer prs de moi ? Ma seule prire Dieu est quil ne mloigne jamais de vous. Eh bien, vous ne me quitterez pas ; jai besoin de vous, La Mole. Vous avez besoin de moi ? le soleil a besoin du ver luisant ? Si je vous dis que je vous aime, me serez-vous entirement dvou ? Eh ! ne le suis-je point dj, madame, et tout entier ? Oui ; mais vous doutez encore, Dieu me pardonne ! Oh ! jai tort, je suis ingrat, ou plutt, comme je vous lai dit et comme vous lavez rpt, je suis un fou. Mais pourquoi M. de Mouy tait-il chez vous ce soir ? pourquoi lai-je vu ce matin chez M. le duc dAlenon ? pourquoi ce manteau cerise, cette plume blanche, cette

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affectation dimiter ma tournure ? Ah ! madame, ce nest pas vous que je souponne, cest votre frre. Malheureux ! dit Marguerite, malheureux qui croit que le duc Franois pousse la complaisance jusqu introduire un soupirant chez sa sur ! Insens qui se dit jaloux et qui na pas devin ! Savez-vous, La Mole, que le duc dAlenon demain vous tuerait de sa propre pe sil savait que vous tes l, ce soir, mes genoux, et quau lieu de vous chasser de cette place, je vous dis : Restez l comme vous tes, La Mole ; car je vous aime, mon beau gentilhomme, entendez-vous ? je vous aime ! Eh bien, oui, je vous le rpte, il vous tuerait ! Grand Dieu ! scria La Mole en se renversant en arrire et en regardant Marguerite avec effroi, serait-il possible ? Tout est possible, ami, en notre temps et dans cette cour. Maintenant, un seul mot : ce ntait pas pour moi que M. de Mouy, revtu de votre manteau, le visage cach sous votre feutre, venait au Louvre. Ctait pour M. dAlenon. Mais moi, je lai amen ici, croyant que ctait vous. Il tient notre secret, La Mole, il faut donc le mnager. Jaime mieux le tuer, dit La Mole, cest plus court et cest plus sr. Et moi, mon brave gentilhomme, dit la reine, jaime mieux quil vive et que vous sachiez tout, car sa vie nous est non seulement utile, mais ncessaire. coutez et pesez bien vos paroles avant de me rpondre : maimez-vous assez, La Mole, pour vous rjouir si je devenais vritablement reine, cest--dire matresse dun vritable royaume ? Hlas ! madame, je vous aime assez pour dsirer ce que vous dsirez, ce dsir dt-il faire le malheur de toute ma vie ! Eh bien, voulez-vous maider raliser ce dsir, qui vous rendra plus heureux encore ? Oh ! je vous perdrai, madame ! scria La Mole en cachant sa tte dans ses mains. Non pas, au contraire ; au lieu dtre le premier de mes serviteurs, vous deviendrez le premier de mes sujets. Voil tout. Oh ! pas dintrt pas dambition, madame Ne souillez pas vous-mme le sentiment que jai pour vous du dvouement, rien que du dvouement ! Noble nature ! dit Marguerite. Eh bien, oui, je laccepte, ton dvouement, et je saurai le reconnatre. Et elle lui tendit ses deux mains que La Mole couvrit de baisers. Eh bien ? dit-elle. Eh bien, oui ! rpondit La Mole. Oui, Marguerite, je commence comprendre ce vague projet dont on parlait dj chez nous autres

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huguenots avant la Saint-Barthlemy ; ce projet pour lexcution duquel, comme tant dautres plus dignes que moi, javais t mand Paris. Cette royaut relle de Navarre qui devait remplacer une royaut fictive, vous la convoitez ; le roi Henri vous y pousse. de Mouy conspire avec vous, nest-ce pas ? Mais le duc dAlenon, que fait-il dans toute cette affaire ? o y a-t-il un trne pour lui dans tout cela ? Je nen vois point. Or, le duc dAlenon est-il assez votre ami pour vous aider dans tout cela, et sans rien exiger en change du danger quil court ? Le duc, ami, conspire pour son compte. Laissons-le sgarer : sa vie nous rpond de la ntre. Mais moi, moi qui suis lui, puis-je le trahir ? Le trahir ! et en quoi le trahirez-vous ? Que vous a-t-il confi ? Nestce pas lui qui vous a trahi en donnant de Mouy votre manteau et votre chapeau comme un moyen de pntrer jusqu lui ? Vous tes lui, dites-vous ! Ntiez-vous pas moi, mon gentilhomme, avant dtre lui ? Vous a-t-il donn une plus grande preuve damiti que la preuve damour que vous tenez de moi ? La Mole se releva ple et comme foudroy. Oh ! murmura-t-il, Coconnas me le disait bien. Lintrigue menveloppe dans ses replis. Elle mtouffera. Eh bien ? demanda Marguerite. Eh bien, dit La Mole, voici ma rponse : on prtend, et je lai entendu dire lautre extrmit de la France, o votre nom si illustre, votre rputation de beaut si universelle mtaient venus, comme un vague dsir de linconnu, effleurer le cur ; on prtend que vous avez aim quelquefois, et que votre amour a toujours t fatal aux objets de votre amour, si bien que la mort, jalouse sans doute, vous a presque toujours enlev vos amants. La Mole ! Ne minterrompez pas, ma Margarita chrie, car on ajoute aussi que vous conservez dans des botes dor les curs de ces fidles amis, et que parfois vous donnez ces tristes restes un souvenir mlancolique, un regard pieux. Vous soupirez, ma reine, vos yeux se voilent ; cest vrai. Eh bien, faites de moi le plus aim et le plus heureux de vos favoris. Des autres vous avez perc le cur, et vous gardez ce cur ; de moi, vous faites plus, vous exposez ma tte Eh bien, Marguerite, jurez-moi devant limage de ce Dieu qui ma sauv la vie ici mme, jurez-moi que si je meurs pour vous, comme un sombre pressentiment me lannonce, jurezmoi que vous garderez, pour y appuyer quelquefois vos lvres, cette tte que le bourreau aura spare de mon corps ; jurez, Marguerite, et la

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promesse dune telle rcompense, faite par ma reine, me rendra muet, tratre et lche au besoin, cest--dire tout dvou, comme doit ltre votre amant et votre complice. lugubre folie, ma chre me ! dit Marguerite ; fatale pense, mon doux amour ! Jurez Que je jure ? Oui, sur ce coffret dargent que surmonte une croix. Jurez. Eh bien, dit Marguerite, si, ce qu Dieu ne plaise ! tes sombres pressentiments se ralisaient, mon beau gentilhomme, sur cette croix, je te le jure, tu seras prs de moi, vivant ou mort, tant que je vivrai moi-mme ; et si je ne puis te sauver dans le pril o tu te jettes pour moi, pour moi seule, je le sais, je donnerai du moins ta pauvre me la consolation que tu demandes et que tu auras si bien mrite. Un mot encore, Marguerite. Je puis mourir maintenant, me voil rassur sur ma mort ; mais aussi je puis vivre, nous pouvons russir : le roi de Navarre peut tre roi, vous pouvez tre reine, alors le roi vous emmnera ; ce vu de sparation fait entre vous se rompra un jour et amnera la ntre. Allons, Marguerite, chre Marguerite bien-aime, dun mot vous mavez rassur sur ma mort, dun mot maintenant rassurez-moi sur ma vie. Oh ! ne crains rien, je suis toi corps et me, scria Marguerite en tendant de nouveau la main sur la croix du petit coffre : si je pars, tu me suivras ; et si le roi refuse de temmener, cest moi alors qui ne partirai pas. Mais vous noserez rsister ! Mon Hyacinthe bien-aim, dit Marguerite, tu ne connais pas Henri ; Henri ne songe en ce moment qu une chose, cest tre roi ; et ce dsir il sacrifierait en ce moment tout ce quil possde, et plus forte raison ce quil ne possde pas. Adieu. Madame, dit en souriant La Mole, vous me renvoyez ? Il est tard, dit Marguerite. Sans doute ; mais o voulez-vous que jaille ? M. de Mouy est dans ma chambre avec M. le duc dAlenon. Ah ! cest juste, dit Marguerite avec un admirable sourire. Dailleurs, jai encore beaucoup de choses vous dire propos de cette conspiration. dater de cette nuit, La Mole ne fut plus un favori vulgaire, et il put porter haut la tte laquelle, vivante ou morte, tait rserv un si doux avenir.

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Cependant, parfois, son front pesant sinclinait vers la terre, sa joue plissait, et laustre mditation creusait son sillon entre les sourcils du jeune homme, si gai autrefois, si heureux maintenant !

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Chapitre

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La main de Dieu
Henri avait dit madame de Sauve en la quittant : Mettez-vous au lit, Charlotte. Feignez dtre gravement malade, et sous aucun prtexte demain de toute la journe ne recevez personne. Charlotte obit sans se rendre compte du motif quavait le roi de lui faire cette recommandation. Mais elle commenait shabituer ses excentricits, comme on dirait de nos jours, et ses fantaisies, comme on disait alors. Dailleurs elle savait que Henri renfermait dans son cur des secrets quil ne disait personne, dans sa pense des projets quil craignait de rvler mme dans ses rves ; de sorte quelle se faisait obissante toutes ses volonts, certaine que ses ides les plus tranges avaient un but. Le soir mme elle se plaignit donc Dariole dune grande lourdeur de tte accompagne dblouissements. Ctaient les symptmes que Henri lui avait recommand daccuser. Le lendemain elle feignit de se vouloir lever, mais peine eut-elle pos un pied sur le parquet quelle se plaignit dune faiblesse gnrale et quelle se recoucha. Cette indisposition, que Henri avait dj annonce au duc dAlenon, fut la premire nouvelle que lon apprit Catherine lorsquelle demanda dun air tranquille pourquoi la Sauve ne paraissait pas comme dhabitude son lever. Malade ! rpondit madame de Lorraine qui se trouvait l. Malade ! rpta Catherine sans quun muscle de son visage dnont lintrt quelle prenait sa rponse. Quelque fatigue de paresseuse. Non pas, madame, reprit la princesse. Elle se plaint dun violent mal de tte et dune faiblesse qui lempche de marcher. Catherine ne rpondit rien ; mais pour cacher sa joie, sans doute, elle se retourna vers la fentre, et voyant Henri qui traversait la cour la suite de son entretien avec de Mouy, elle se leva pour mieux le regarder,

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et, pousse par cette conscience qui bouillonne toujours, quoique invisiblement, au fond des curs les plus endurcis au crime : Ne semblerait-il pas, demanda-t-elle son capitaine des gardes, que mon fils Henri est plus ple ce matin que dhabitude ? Il nen tait rien ; Henri tait fort inquiet desprit, mais fort sain de corps. Peu peu les personnes qui assistaient dhabitude au lever de la reine se retirrent ; trois ou quatre restaient, plus familires que les autres ; Catherine impatiente les congdia en disant quelle voulait rester seule. Lorsque le dernier courtisan fut sorti, Catherine ferma la porte derrire lui, et allant une armoire secrte cache dans lun des panneaux de sa chambre, elle en fit glisser la porte dans une rainure de la boiserie et en tira un livre dont les feuillets froisss annonaient les frquents services. Elle posa le livre sur une table, louvrit laide dun signet, appuya son coude sur la table et la tte sur sa main. Cest bien cela, murmura-t-elle tout en lisant ; mal de tte, faiblesse gnrale, douleurs dyeux, enflure du palais. On na encore parl que des maux de tte et de la faiblesse les autres symptmes ne se feront pas attendre. Elle continua : Puis linflammation gagne la gorge, stend lestomac, enveloppe le cur comme dun cercle de feu et fait clater le cerveau comme un coup de foudre. Elle relut tout bas ; puis elle continua encore, mais demi-voix : Pour la fivre six heures, pour linflammation gnrale douze heures, pour la gangrne douze heures, pour lagonie six heures ; en tout trentesix heures. Maintenant, supposons que labsorption soit plus lente que linglutition, et au lieu de trente-six heures nous en aurons quarante, quarante-huit mme ; oui, quarante-huit heures doivent suffire. Mais lui, lui Henri, comment est-il encore debout ? Parce quil est homme, parce quil est dun temprament robuste, parce que peut-tre il aura bu aprs lavoir embrasse, et se sera essuy les lvres aprs avoir bu. Catherine attendit lheure du dner avec impatience. Henri dnait tous les jours la table du roi. Il vint, il se plaignit son tour dlancements au cerveau, ne mangea point, et se retira aussitt aprs le repas, en disant quayant veill une partie de la nuit passe, il prouvait un pressant besoin de dormir.

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Catherine couta sloigner le pas chancelant de Henri et le fit suivre. On lui rapporta que le roi de Navarre avait pris le chemin de la chambre de madame de Sauve. Henri, se dit-elle, va achever auprs delle ce soir luvre dune mort quun hasard malheureux a peut-tre laisse incomplte. Le roi de Navarre tait en effet all chez madame de Sauve, mais ctait pour lui dire de continuer jouer son rle. Le lendemain, Henri ne sortit point de sa chambre pendant toute la matine, et il ne parut point au dner du roi. Madame de Sauve, disaiton, allait de plus mal en plus mal, et le bruit de la maladie de Henri, rpandu par Catherine elle-mme, courait comme un de ces pressentiments dont personne nexplique la cause, mais qui passent dans lair. Catherine sapplaudissait : ds la veille au matin elle avait loign Ambroise Par pour aller porter des secours un de ses valets de chambre favoris, malade Saint-Germain. Il fallait alors que ce ft un homme elle que lon appelt chez madame de Sauve et chez Henri ; et cet homme ne dirait que ce quelle voudrait quil dt. Si, contre toute attente, quelque autre docteur se trouvait ml l-dedans, et si quelque dclaration de poison venait pouvanter cette cour o avaient dj retenti tant de dclarations pareilles, elle comptait fort sur le bruit que faisait la jalousie de Marguerite lendroit des amours de son mari. On se rappelle qu tout hasard elle avait fort parl de cette jalousie qui avait clat en plusieurs circonstances, et entre autres la promenade de laubpine, o elle avait dit sa fille en prsence de plusieurs personnes : Vous tes donc bien jalouse, Marguerite ? Elle attendait donc avec un visage compos le moment o la porte souvrirait, et o quelque serviteur tout ple et tout effar entrerait en criant : Majest, le roi de Navarre se meurt et madame de Sauve est morte ! Quatre heures du soir sonnrent. Catherine achevait son goter dans la volire o elle miettait des biscuits quelques oiseaux rares quelle nourrissait de sa propre main. Quoique son visage, comme toujours, ft calme et mme morne, son cur battait violemment au moindre bruit. La porte souvrit tout coup. Madame, dit le capitaine des gardes, le roi de Navarre est Malade ? interrompit vivement Catherine. Non, madame, Dieu merci ! et Sa Majest semble se porter merveille. Que dites-vous donc alors ?

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Que le roi de Navarre est l. Que me veut-il ? Il apporte Votre Majest un petit singe de lespce la plus rare. En ce moment Henri entra tenant une corbeille la main et caressant un ouistiti couch dans cette corbeille. Henri souriait en entrant et paraissait tout entier au charmant petit animal quil apportait ; mais, si proccup quil part, il nen perdit point cependant ce premier coup dil qui lui suffisait dans les circonstances difficiles. Quant Catherine, elle tait fort ple, dune pleur qui croissait au fur et mesure quelle voyait sur les joues du jeune homme qui sapprochait delle circuler le vermillon de la sant. La reine mre fut tourdie ce coup. Elle accepta machinalement le prsent de Henri, se troubla, lui fit compliment sur sa bonne mine, et ajouta : Je suis dautant plus aise de vous voir si bien portant, mon fils, que javais entendu dire que vous tiez malade et que, si je me le rappelle bien, vous vous tes plaint en ma prsence dune indisposition ; mais je comprends maintenant, ajouta-t-elle en essayant de sourire, ctait quelque prtexte pour vous rendre libre. Jai t fort malade, en effet, madame, rpondit Henri ; mais un spcifique usit dans nos montagnes, et qui me vient de ma mre, a guri cette indisposition. Ah ! vous mapprendrez la recette, nest-ce pas, Henri ? dit Catherine en souriant cette fois vritablement, mais avec une ironie quelle ne put dguiser. Quelque contrepoison, murmura-t-elle ; nous aviserons cela, ou plutt non. Voyant madame de Sauve malade, il se sera dfi. En vrit, cest croire que la main de Dieu est tendue sur cet homme. Catherine attendit impatiemment la nuit, madame de Sauve ne parut point. Au jeu, elle en demanda des nouvelles ; on lui rpondit quelle tait de plus en plus souffrante. Toute la soire elle fut inquite, et lon se demandait avec anxit quelles taient les penses qui pouvaient agiter ce visage dordinaire si immobile. Tout le monde se retira. Catherine se fit coucher et dshabiller par ses femmes ; puis, quand tout le monde fut couch dans le Louvre, elle se releva, passa une longue robe de chambre noire, prit une lampe, choisit parmi toutes ses clefs celle qui ouvrait la porte de madame de Sauve, et monta chez sa dame dhonneur.

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Henri avait-il prvu cette visite, tait-il occup chez lui, tait-il cach quelque part ? toujours est-il que la jeune femme tait seule. Catherine ouvrit la porte avec prcaution, traversa lantichambre, entra dans le salon, dposa sa lampe sur un meuble, car une veilleuse brlait prs de la malade, et, comme une ombre, elle se glissa dans la chambre coucher. Dariole, tendue dans un grand fauteuil, dormait prs du lit de sa matresse. Ce lit tait entirement ferm par les rideaux. La respiration de la jeune femme tait si lgre, quun instant Catherine crut quelle ne respirait plus. Enfin elle entendit un lger souffle, et, avec une joie maligne, elle vint lever le rideau, afin de constater par elle-mme leffet du terrible poison, tressaillant davance laspect de cette livide pleur ou de cette dvorante pourpre dune fivre mortelle quelle esprait ; mais, au lieu de tout cela, calme, les yeux doucement clos par leurs blanches paupires, la bouche rose et entrouverte, sa joue moite doucement appuye sur un de ses bras gracieusement arrondi, tandis que lautre, frais et nacr, sallongeait sur le damas cramoisi qui lui servait de couverture, la belle jeune femme dormait presque rieuse encore ; car sans doute quelque songe charmant faisait clore sur ses lvres le sourire, et sur sa joue ce coloris dun bien-tre que rien ne trouble. Catherine ne put sempcher de pousser un cri de surprise qui rveilla pour un instant Dariole. La reine mre se jeta derrire les rideaux du lit. Dariole ouvrit les yeux ; mais, accable de sommeil, sans mme chercher dans son esprit engourdi la cause de son rveil, la jeune fille laissa retomber sa lourde paupire et se rendormit. Catherine alors sortit de dessous son rideau, et, tournant son regard vers les autres points de lappartement, elle vit sur une petite table un flacon de vin dEspagne, des fruits, des ptes sucres et deux verres. Henri avait d venir souper chez la baronne, qui visiblement se portait aussi bien que lui. Aussitt Catherine, marchant sa toilette, y prit la petite bote dargent au tiers vide. Ctait exactement la mme ou tout au moins la pareille de celle quelle avait fait remettre Charlotte. Elle en enleva une parcelle de la grosseur dune perle sur le bout dune aiguille dor, rentra chez elle, la prsenta au petit singe que lui avait donn Henri le soir mme. Lanimal, affriand par lodeur aromatique, la dvora avidement, et, sarrondissant dans sa corbeille, se rendormit. Catherine attendit un quart dheure.

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Avec la moiti de ce quil vient de manger l, dit Catherine, mon chien Brutus est mort enfl en une minute. On ma joue. Est-ce Ren ? Ren ! cest impossible. Alors cest donc Henri ! fatalit ! Cest clair : puisquil doit rgner, il ne peut pas mourir. Mais peut-tre ny a-t-il que le poison qui soit impuissant, nous verrons bien en essayant du fer. Et Catherine se coucha en tordant dans son esprit une nouvelle pense qui se trouva sans doute complte le lendemain ; car, le lendemain, elle appela son capitaine des gardes, lui remit une lettre, lui ordonna de la porter son adresse, et de ne la soumettre quaux propres mains de celui qui elle tait adresse. Elle tait adresse au sire de Louviers de Maurevel, capitaine des ptardiers du roi, rue de la Cerisaie, prs de lArsenal.

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La lettre de Rome
Quelques jours staient couls depuis les vnements que nous venons de raconter, lorsquun matin une litire escorte de plusieurs gentilshommes aux couleurs de M. de Guise entra au Louvre, et que lon vint annoncer la reine de Navarre que madame la Duchesse de Nevers sollicitait lhonneur de lui faire sa cour. Marguerite recevait la visite de madame de Sauve. Ctait la premire fois que la belle baronne sortait depuis sa prtendue maladie. Elle avait su que la reine avait manifest son mari une grande inquitude de cette indisposition, qui avait t pendant prs dune semaine le bruit de la cour, et elle venait la remercier. Marguerite la flicitait sur sa convalescence et sur le bonheur quelle avait eu dchapper laccs subit de ce mal trange dont, en sa qualit de fille de France, elle ne pouvait manquer dapprcier toute la gravit. Vous viendrez, jespre, cette grande chasse dj remise une fois, demanda Marguerite, et qui doit avoir lieu dfinitivement demain. Le temps est doux pour un temps dhiver. Le soleil a rendu la terre plus molle, et tous nos chasseurs prtendent que ce sera un jour des plus favorables. Mais, madame, dit la baronne, je ne sais si je serai assez bien remise. Bah ! reprit Marguerite, vous ferez un effort ; puis, comme je suis une guerrire, moi, jai autoris le roi disposer dun petit cheval de Barn que je devais monter et qui vous portera merveille. Nen avez-vous point encore entendu parler ? Si fait, madame, mais jignorais que ce petit cheval et t destin lhonneur dtre offert Votre Majest : sans cela je ne leusse point accept. Par orgueil, baronne ? Non, madame, tout au contraire, par humilit. Donc, vous viendrez ?

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Votre Majest me comble dhonneur. Je viendrai puisquelle lordonne. Ce fut en ce moment quon annona madame la duchesse de Nevers. ce nom Marguerite laissa chapper un tel mouvement de joie, que la baronne comprit que les deux femmes avaient causer ensemble, et elle se leva pour se retirer. demain donc, dit Marguerite. demain, madame. propos ! vous savez, baronne, continua Marguerite en la congdiant de la main, quen public je vous dteste, attendu que je suis horriblement jalouse. Mais en particulier ? demanda madame de Sauve. Oh ! en particulier, non seulement je vous pardonne, mais encore je vous remercie. Alors, Votre Majest permettra Marguerite lui tendit la main, la baronne la baisa avec respect, fit une rvrence profonde et sortit. Tandis que madame de Sauve remontait son escalier, bondissant comme un chevreau dont on a rompu lattache, madame de Nevers changeait avec la reine quelques saluts crmonieux qui donnrent le temps aux gentilshommes qui lavaient accompagne jusque-l de se retirer. Gillonne, cria Marguerite lorsque la porte se fut referme sur le dernier, Gillonne, fais que personne ne nous interrompe. Oui, dit la duchesse, car nous avons parler daffaires tout fait graves. Et, prenant un sige, elle sassit sans faon, certaine que personne ne viendrait dranger cette intimit convenue entre elle et la reine de Navarre, prenant sa meilleure place du feu et du soleil. Eh bien, dit Marguerite avec un sourire, notre fameux massacreur, quen faisons-nous ? Ma chre reine, dit la duchesse, cest sur mon me un tre mythologique. Il est incomparable en esprit et ne tarit jamais. Il a des saillies qui feraient pmer de rire un saint dans sa chsse. Au demeurant, cest le plus furieux paen qui ait jamais t cousu dans la peau dun catholique ! jen raffole. Et toi, que fais-tu de ton Apollo ? Hlas ! fit Marguerite avec un soupir. Oh ! oh ! que cet hlas meffraie, chre reine ! est-il donc trop respectueux ou trop sentimental, ce gentil La Mole ? Ce serait, je suis force de lavouer, tout le contraire de son ami Coconnas.

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Mais non, il a ses moments, dit Marguerite, et cet hlas ne se rapporte qu moi. Que veut-il dire alors ? Il veut dire, chre duchesse, que jai une peur affreuse de laimer tout de bon. Vraiment ? Foi de Marguerite ! Oh ! tant mieux ! la joyeuse vie que nous allons mener alors ! scria Henriette ; aimer un peu, ctait mon rve ; aimer beaucoup ctait le tien. Cest si doux, chre et docte reine, de se reposer lesprit par le cur, nest-ce pas ? et davoir aprs le dlire le sourire. Ah ! Marguerite, jai le pressentiment que nous allons passer une bonne anne. Crois-tu ? dit la reine ; moi, tout au contraire, je ne sais pas comment cela se fait, je vois les choses travers un crpe. Toute cette politique me proccupe affreusement. propos, sache donc si ton Annibal est aussi dvou mon frre quil parat ltre. Informe-toi de cela, cest important. Lui, dvou quelquun ou quelque chose ! on voit bien que tu ne le connais pas comme moi. Sil se dvoue jamais quelque chose, ce sera son ambition et voil tout. Ton frre est-il homme lui faire de grandes promesses, oh ! alors, trs bien : il sera dvou ton frre ; mais que ton frre, tout fils de France quil est, prenne garde de manquer aux promesses quil lui aura faites, ou sans cela, ma foi, gare ton frre ! Vraiment ? Cest comme je te le dis. En vrit, Marguerite, il y a des moments o ce tigre que jai apprivois me fait peur moi-mme. Lautre jour, je lui disais : Annibal, prenez-y garde, ne me trompez pas, car si vous me trompiez ! Je lui disais cependant cela avec mes yeux dmeraude qui ont fait dire Ronsard : La duchesse de Nevers Aux yeux verts Qui, sous leur paupire blonde, Lancent sur nous plus dclairs Que ne font vingt Jupiters Dans les airs, Lorsque la tempte gronde. Eh bien ? Eh bien ! je crus quil allait me rpondre : Moi, vous tromper ! moi, jamais ! etc., etc. Sais-tu ce quil ma rpondu ? Non.

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Eh bien, juge lhomme : Et vous, a-t-il rpondu, si vous me trompiez, prenez garde aussi ; car, toute princesse que vous tes Et, en disant ces mots, il me menaait, non seulement des yeux, mais de son doigt sec et pointu, muni dun ongle taill en fer de lance, et quil me mit presque sous le nez. En ce moment, ma pauvre reine, je te lavoue, il avait une physionomie si peu rassurante que jen tressaillis, et, tu le sais, cependant je ne suis pas trembleuse. Te menacer, toi, Henriette ! il a os ? Eh ! mordi ! je le menaais bien, moi ! Au bout du compte, il a eu raison. Ainsi, tu le vois, dvou jusqu un certain point, ou plutt jusqu un point trs incertain. Alors, nous verrons, dit Marguerite rveuse, je parlerai La Mole. Tu navais pas autre chose me dire ? Si fait : une chose des plus intressantes et pour laquelle je suis venue. Mais, que veux-tu ! tu as t me parler de choses plus intressantes encore. Jai reu des nouvelles. De Rome ? Oui, un courrier de mon mari. Eh bien, laffaire de Pologne ? Va merveille, et tu vas probablement sous peu de jours tre dbarrasse de ton frre dAnjou. Le pape a donc ratifi son lection ? Oui, ma chre. Et tu ne me disais pas cela ! scria Marguerite. Eh ! vite, vite, des dtails. Oh ! ma foi, je nen ai pas dautres que ceux que je te transmets. Dailleurs attends, je vais te donner la lettre de M. de Nevers. Tiens, la voil. Eh ! non, non ; ce sont des vers dAnnibal, des vers atroces, ma pauvre Marguerite. Il nen fait pas dautres. Tiens, cette fois, la voici. Non, pas encore ceci : cest un billet de moi que jai apport pour que tu le lui fasses passer par La Mole. Ah ! enfin, cette fois, cest la lettre en question. Et madame de Nevers remit la lettre la reine. Marguerite louvrit vivement et la parcourut ; mais effectivement elle ne disait rien autre chose que ce quelle avait dj appris de la bouche de son amie. Et comment as-tu reu cette lettre ? continua la reine. Par un courrier de mon mari qui avait ordre de toucher lhtel de Guise avant daller au Louvre et de me remettre cette lettre avant celle du roi. Je savais limportance que ma reine attachait cette nouvelle, et javais crit M. de Nevers den agir ainsi. Tu vois, il a obi, lui. Ce nest

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pas comme ce monstre de Coconnas. Maintenant il ny a donc dans tout Paris que le roi, toi et moi qui sachions cette nouvelle ; moins que lhomme qui suivait notre courrier Quel homme ? Oh ! lhorrible mtier ! Imagine-toi que ce malheureux messager est arriv las, dfait, poudreux ; il a couru sept jours, jour et nuit, sans sarrter un instant. Mais cet homme dont tu parlais tout lheure ? Attends donc. Constamment suivi par un homme de mine farouche qui avait des relais comme lui et courait aussi vite que lui pendant ces quatre cents lieues, ce pauvre courrier a toujours attendu quelque balle de pistolet dans les reins. Tous deux sont arrivs la barrire Saint-Marcel en mme temps, tous deux ont descendu la rue Mouffetard au grand galop, tous deux ont travers la Cit. Mais, au bout du pont Notre-Dame, notre courrier a pris droite, tandis que lautre tournait gauche par la place du Chtelet, et filait par les quais du ct du Louvre comme un trait darbalte. Merci, ma bonne Henriette, merci, scria Marguerite. Tu avais raison, et voici de bien intressantes nouvelles. Pour qui cet autre courrier ? Je le saurai. Mais laisse-moi. ce soir, rue Tizon, nest-ce pas ? et demain la chasse ; et surtout prends un cheval bien mchant pour quil semporte et que nous soyons seules. Je te dirai ce soir ce quil faut que tu tches de savoir de ton Coconnas. Tu noublieras donc pas ma lettre ? dit la duchesse de Nevers en riant. Non, non, sois tranquille, il laura et temps. Madame de Nevers sortit, et aussitt Marguerite envoya chercher Henri, qui accourut et auquel elle remit la lettre du duc de Nevers. Oh ! oh ! fit-il. Puis Marguerite lui raconta lhistoire du double courrier. Au fait, dit Henri, je lai vu entrer au Louvre. Peut-tre tait-il pour la reine mre ? Non pas ; jen suis sr, car jai t tout hasard me placer dans le corridor, et je nai vu passer personne. Alors, dit Marguerite en regardant son mari, il faut que ce soit Pour votre frre dAlenon, nest-ce pas ? dit Henri. Oui ; mais comment le savoir ? Ne pourrait-on, demanda Henri ngligemment, envoyer chercher un de ces deux gentilshommes et savoir par lui

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Vous avez raison, Sire ! dit Marguerite mise son aise par la proposition de son mari ; je vais envoyer chercher M. de La Mole Gillonne ! Gillonne ! La jeune fille parut. Il faut que je parle linstant mme M. de La Mole, lui dit la reine. Tchez de le trouver et amenez-le. Gillonne partit. Henri sassit devant une table sur laquelle tait un livre allemand avec des gravures dAlbert Drer, quil se mit regarder avec une si grande attention que lorsque La Mole vint, il ne parut pas lentendre et ne leva mme pas la tte. De son ct, le jeune homme voyant le roi chez Marguerite demeura debout sur le seuil de la chambre, muet de surprise et plissant dinquitude. Marguerite alla lui. Monsieur de la Mole, demanda-t-elle, pourriez-vous me dire qui est aujourdhui de garde chez M. dAlenon ? Coconnas, madame, dit La Mole. Tchez de me savoir de lui sil a introduit chez son matre un homme couvert de boue et paraissant avoir fait une longue route franc trier. Ah ! madame, je crains bien quil ne me le dise pas ; depuis quelques jours il devient trs taciturne. Vraiment ! Mais en lui donnant ce billet, il me semble quil vous devra quelque chose en change. De la duchesse ! Oh ! avec ce billet, jessaierai. Ajoutez dit Marguerite en baissant la voix, que ce billet lui servira de sauf-conduit pour entrer ce soir dans la maison que vous savez. Et moi, madame, dit tout bas La Mole, quel sera le mien ? Vous vous nommerez, et cela suffira. Donnez, madame, donnez, dit La Mole tout palpitant damour ; je vous rponds de tout. Et il partit. Nous saurons demain si le duc dAlenon est instruit de laffaire de Pologne, dit tranquillement Marguerite en se retournant vers son mari. Ce M. de La Mole est vritablement un gentil serviteur, dit le Barnais avec ce sourire qui nappartenait qu lui ; et par la messe ! je ferai sa fortune.

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Le dpart
Lorsque le lendemain un beau soleil rouge, mais sans rayons, comme cest lhabitude dans les jours privilgis de lhiver, se leva derrire les collines de Paris, tout depuis deux heures tait dj en mouvement dans la cour du Louvre. Un magnifique barbe, nerveux quoique lanc, aux jambes de cerf sur lesquelles les veines se croisaient comme un rseau, frappant du pied, dressant loreille et soufflant le feu par ses narines, attendait Charles IX dans la cour ; mais il tait moins impatient encore que son matre, retenu par Catherine, qui lavait arrt au passage pour lui parler, disait-elle, dune affaire importante. Tous deux taient dans la galerie vitre, Catherine froide, ple et impassible comme toujours, Charles IX frmissant, rongeant ses ongles et fouettant ses deux chiens favoris, revtus de cuirasses de mailles pour que le boutoir du sanglier net pas de prise sur eux et quils pussent impunment affronter le terrible animal. Un petit cusson aux armes de France tait cousu sur leur poitrine peu prs comme sur la poitrine des pages, qui plus dune fois avaient envi les privilges de ces bienheureux favoris. Faites-y bien attention, Charles, disait Catherine, nul que vous et moi ne sait encore larrive prochaine des Polonais ; cependant le roi de Navarre agit, Dieu me pardonne ! comme sil le savait. Malgr son abjuration, dont je me suis toujours dfie, il a des intelligences avec les huguenots. Avez-vous remarqu comme il sort souvent depuis quelques jours ? Il a de largent, lui qui nen a jamais eu ; il achte des chevaux, des armes, et, les jours de pluie, du matin au soir il sexerce lescrime. Eh ! mon Dieu, ma mre, fit Charles IX impatient, croyez-vous point quil ait lintention de me tuer, moi, ou mon frre dAnjou ? En ce cas il lui faudra encore quelques leons, car hier je lui ai compt avec mon fleuret onze boutonnires sur son pourpoint qui nen a cependant que

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six. Et quant mon frre dAnjou, vous savez quil tire encore mieux que moi ou tout aussi bien, ce quil dit du moins. coutez donc, Charles, reprit Catherine, et ne traitez pas lgrement les choses que vous dit votre mre. Les ambassadeurs vont arriver ; eh bien, vous verrez ! Une fois quils seront Paris, Henri fera tout ce quil pourra pour captiver leur attention. Il est insinuant, il est sournois ; sans compter que sa femme, qui le seconde je ne sais pourquoi, va caqueter avec eux, leur parler latin, grec, hongrois, que sais-je ! oh ! je vous dis, Charles, et vous savez que je ne me trompe jamais ! je vous dis, moi, quil y a quelque chose sous jeu. En ce moment lheure sonna, et Charles IX cessa dcouter sa mre pour couter lheure. Mort de ma vie ! sept heures ! scria-t-il. Une heure pour aller, cela fera huit ; une heure pour arriver au rendez-vous et lancer, nous ne pourrons nous mettre en chasse qu neuf heures. En vrit, ma mre, vous me faites perdre bien du temps ! bas, Risquetout ! mort de ma vie ! bas donc, brigand ! Et un vigoureux coup de fouet sangl sur les reins du molosse arracha au pauvre animal, tout tonn de recevoir un chtiment en change dune caresse, un cri de vive douleur. Charles, reprit Catherine, coutez-moi donc, au nom de Dieu ! et ne jetez pas ainsi au hasard votre fortune et celle de la France. La chasse, la chasse, la chasse, dites-vous Eh ! vous aurez tout le temps de chasser lorsque votre besogne de roi sera faite. Allons, allons, ma mre ! dit Charles ple dimpatience, expliquonsnous vite, car vous me faites bouillir. En vrit, il y a des jours o je ne vous comprends pas. Et il sarrta battant sa botte du manche de son fouet. Catherine jugea que le bon moment tait venu, et quil ne fallait pas le laisser passer. Mon fils, dit-elle, nous avons la preuve que de Mouy est revenu Paris. M. de Maurevel, que vous connaissez bien, ly a vu. Ce ne peut tre que pour le roi de Navarre. Cela nous suffit, je lespre, pour quil nous soit plus suspect que jamais. Allons, vous voil encore aprs mon pauvre Henriot ! vous voulez me le faire tuer, nest-ce pas ? Oh ! non. Exiler ? Mais comment ne comprenez-vous pas quexil il devient beaucoup plus craindre quil ne le sera jamais ici, sous nos yeux, dans le Louvre, o il ne peut rien faire que nous ne le sachions linstant mme ?

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Aussi ne veux-je pas lexiler. Mais que voulez-vous donc ? dites vite ! Je veux quon le tienne en sret, tandis que les Polonais seront ici ; la Bastille, par exemple. Ah ! ma foi non, scria Charles IX. Nous chassons le sanglier ce matin, Henriot est un de mes meilleurs suivants. Sans lui la chasse est manque. Mordieu, ma mre ! vous ne songez vraiment qu me contrarier. Eh ! mon cher fils, je ne dis pas ce matin. Les envoys narrivent que demain ou aprs-demain. Arrtons-le aprs la chasse seulement, ce soir cette nuit Cest diffrent, alors. Eh bien, nous reparlerons de cela, nous verrons ; aprs la chasse, je ne dis pas. Adieu ! Allons ! ici, Risquetout ! ne vas-tu pas bouder ton tour ? Charles, dit Catherine en larrtant par le bras au risque de lexplosion qui pouvait rsulter de ce nouveau retard, je crois que le mieux serait, tout en ne lexcutant que ce soir ou cette nuit, de signer lacte darrestation de suite. Signer, crire un ordre, aller chercher le scel des parchemins quand on mattend pour la chasse, moi qui ne me fais jamais attendre ! Au diable, par exemple ! Mais, non, je vous aime trop pour vous retarder ; jai tout prvu, entrez l, chez moi, tenez ! Et Catherine, agile comme si elle net eu que vingt ans, poussa une porte qui communiquait son cabinet, montra au roi un encrier, une plume, un parchemin, le sceau et une bougie allume. Le roi prit le parchemin et le parcourut rapidement. Ordre, etc. de faire arrter et conduire la Bastille notre frre Henri de Navarre. Bon, cest fait ! dit-il en signant dun trait. Adieu ma mre. Et il slana hors du cabinet suivi de ses chiens, tout allgre de stre si facilement dbarrass de Catherine. Charles IX tait attendu avec impatience, et, comme on connaissait son exactitude en matire de chasse, chacun stonnait de ce retard. Aussi, lorsquil parut, les chasseurs le salurent-ils par leurs vivats, les piqueurs par leurs fanfares, les chevaux par leurs hennissements, les chiens par leurs cris. Tout ce bruit, tout ce fracas fit monter une rougeur ses joues ples, son cur se gonfla, Charles fut jeune et heureux pendant une seconde. peine le roi prit-il le temps de saluer la brillante socit runie dans la cour ; il fit un signe de tte au duc dAlenon, un signe de main sa sur Marguerite, passa devant Henri sans faire semblant de le voir, et

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slana sur ce cheval barbe qui, impatient, bondit sous lui. Mais aprs trois ou quatre courbettes, il comprit quel cuyer il avait affaire et se calma. Aussitt les fanfares retentirent de nouveau, et le roi sortit du Louvre suivi du duc dAlenon, du roi de Navarre, de Marguerite, de madame de Nevers, de madame de Sauve, de Tavannes et des principaux seigneurs de la cour. Il va sans dire que La Mole et Coconnas taient de la partie. Quant au duc dAnjou, il tait depuis trois mois au sige de La Rochelle. Pendant quon attendait le roi, Henri tait venu saluer sa femme, qui, tout en rpondant son compliment, lui avait gliss loreille : Le courrier venu de Rome a t introduit par M. de Coconnas luimme chez le duc dAlenon, un quart dheure avant que lenvoy du duc de Nevers ft introduit chez le roi. Alors il sait tout, dit Henri. Il doit tout savoir, rpondit Marguerite ; dailleurs jetez les yeux sur lui, et voyez comme, malgr sa dissimulation habituelle, son il rayonne. Ventre-saint-gris ! murmura le Barnais, je le crois bien ! il chasse aujourdhui trois proies : France, Pologne et Navarre, sans compter le sanglier. Il salua sa femme, revint son rang, et appelant un de ses gens, Barnais dorigine, dont les aeux taient serviteurs des siens depuis plus dun sicle et quil employait comme messager ordinaire de ses affaires de galanterie : Orthon, lui dit-il, prends cette clef et va la porter chez ce cousin de madame de Sauve que tu sais, qui demeure chez sa matresse, au coin de la rue des Quatre-Fils, tu lui diras que sa cousine dsire lui parler ce soir ; quil entre dans ma chambre, et, si je ny suis pas, quil mattende ; si je tarde, quil se jette sur mon lit en attendant. Il ny a pas de rponse, Sire ? Aucune, que de me dire si tu las trouv. La clef est pour lui seul, tu comprends ? Oui, Sire. Attends donc, et ne me quitte pas ici, peste ! Avant de sortir de Paris, je tappellerai comme pour ressangler mon cheval, tu demeureras ainsi en arrire tout naturellement, tu feras ta commission et tu nous rejoindras Bondy. Le valet fit un signe dobissance et sloigna.

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On se mit en marche par la rue Saint-Honor, on gagna la rue SaintDenis, puis le faubourg ; arriv la rue Saint-Laurent, le cheval du roi de Navarre se dessangla, Orthon accourut, et tout se passa comme il avait t convenu entre lui et son matre, qui continua de suivre avec le cortge royal la rue des Rcollets, tandis que son fidle serviteur gagnait la rue du Temple. Lorsque Henri rejoignit le roi, Charles tait engag avec le duc dAlenon dans une conversation si intressante sur le temps, sur lge du sanglier dtourn qui tait un solitaire, enfin sur lendroit o il avait tabli sa bauge, quil ne saperut pas ou feignit ne pas sapercevoir que Henri tait rest un instant en arrire. Pendant ce temps Marguerite observait de loin la contenance de chacun, et croyait reconnatre dans les yeux de son frre un certain embarras toutes les fois que ses yeux se reposaient sur Henri. Madame de Nevers se laissait aller une gaiet folle, car Coconnas, minemment joyeux ce jour l, faisait autour delle cent lazzis pour faire rire les dames. Quant La Mole, il avait dj trouv deux fois loccasion de baiser lcharpe blanche frange dor de Marguerite sans que cette action, faite avec ladresse ordinaire aux amants, et t vue de plus de trois ou quatre personnes. On arriva vers huit heures et un quart Bondy. Le premier soin de Charles IX fut de sinformer si le sanglier avait tenu. Le sanglier tait sa bauge, et le piqueur qui lavait dtourn rpondait de lui. Une collation tait prte. Le roi but un verre de vin de Hongrie. Charles IX invita les dames se mettre table, et, tout son impatience, sen alla, pour occuper son temps, visiter les chenils et les perchoirs, recommandant quon ne dessellt pas son cheval, attendu, dit-il, quil nen avait jamais mont de meilleur et de plus fort. Pendant que le roi faisait sa tourne, le duc de Guise arriva. Il tait arm en guerre plutt quen chasse, et vingt ou trente gentilshommes, quips comme lui, laccompagnaient. Il sinforma aussitt du lieu o tait le roi, lalla rejoindre et revint en causant avec lui. neuf heures prcises, le roi donna lui-mme le signal en sonnant le lancer, et chacun, montant cheval, sachemina vers le rendez-vous. Pendant la route, Henri trouva moyen de se rapprocher encore une fois de sa femme. Eh bien, lui demanda-t-il, savez-vous quelque chose de nouveau ?

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Non, rpondit Marguerite, si ce nest que mon frre Charles vous regarde dune trange faon. Je men suis aperu, dit Henri. Avez-vous pris vos prcautions ? Jai sur ma poitrine ma cotte de mailles et mon ct un excellent couteau de chasse espagnol, affil comme un rasoir, pointu comme une aiguille, et avec lequel je perce des doublons. Alors, dit Marguerite, la garde de Dieu ! Le piqueur qui dirigeait le cortge fit un signe : on tait arriv la bauge.

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Maurevel
Pendant que toute cette jeunesse joyeuse et insouciante, en apparence du moins, se rpandait comme un tourbillon dor sur la route de Bondy, Catherine, roulant le parchemin prcieux sur lequel le roi Charles venait dapposer sa signature, faisait introduire dans son cabinet lhomme qui son capitaine des gardes avait apport, quelques jours auparavant, une lettre rue de la Cerisaie, quartier de lArsenal. Une large bande de taffetas, pareil un sceau mortuaire, cachait un des yeux de cet homme, dcouvrant seulement lautre il, et laissant voir entre deux pommettes saillantes la courbure dun nez de vautour, tandis quune barbe grisonnante lui couvrait le bas du visage. Il tait vtu dun manteau long et pais sous lequel on devinait tout un arsenal. En outre il portait au ct, quoique ce ne ft pas lhabitude des gens appels la cour, une pe de campagne longue, large et double coquille. Une de ses mains tait cache et ne quittait point sous son manteau le manche dun long poignard. Ah ! vous voici, monsieur, dit la reine en sasseyant ; vous savez que je vous ai promis aprs la Saint-Barthlemy, o vous nous avez rendu de si signals services, de ne pas vous laisser dans linaction. Loccasion se prsente, ou plutt non, je lai fait natre. Remerciez-moi donc. Madame, je remercie humblement Votre Majest, rpondit lhomme au bandeau noir avec une rserve basse et insolente la fois. Une belle occasion, monsieur, comme vous nen trouverez pas deux dans votre vie, profitez-en donc. Jattends, madame ; seulement, je crains, daprs le prambule Que la commission ne soit violente ? Nest-ce pas de ces commissions-l que sont friands ceux qui veulent savancer ? Celle dont je vous parle serait envie par les Tavannes et par les Guise mme. Ah ! madame, reprit lhomme, croyez bien, quelle quelle soit, je suis aux ordres de Votre Majest.

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En ce cas, lisez, dit Catherine. Et elle lui prsenta le parchemin. Lhomme le parcourut et plit. Quoi ! scria-t-il, lordre darrter le roi de Navarre ! Eh bien, quy a-t-il dextraordinaire cela ? Mais un roi, madame ! En vrit, je doute, je crains de ntre pas assez bon gentilhomme. Ma confiance vous fait le premier gentilhomme de ma cour, monsieur de Maurevel, dit Catherine. Grces soient rendues Votre Majest, dit lassassin si mu quil paraissait hsiter. Vous obirez donc ? Si Votre Majest le commande, nest-ce pas mon devoir ? Oui, je le commande. Alors, jobirai. Comment vous y prendrez-vous ? Mais je ne sais pas trop, madame, et je dsirerais fort tre guid par Votre Majest. Vous redoutez le bruit ? Je lavoue. Prenez douze hommes srs, plus sil le faut. Sans doute, je le comprends, Votre Majest me permet de prendre mes avantages, et je lui en suis reconnaissant ; mais o saisirai-je le roi de Navarre ? O vous plairait-il mieux de le saisir ? Dans un lieu qui, par sa majest mme, me garantt, sil tait possible. Oui, je comprends, dans quelque palais royal ; que diriez-vous du Louvre, par exemple ? Oh ! Si Votre Majest me le permettait, ce serait une grande faveur. Vous larrterez donc dans le Louvre. Et dans quelle partie du Louvre ? Dans sa chambre mme. Maurevel sinclina. Et quand cela, madame ? Ce soir, ou plutt cette nuit. Bien, madame. Maintenant, que Votre Majest daigne me renseigner sur une chose. Sur laquelle ? Sur les gards dus sa qualit. gards ! qualit ! , dit Catherine. Mais vous ignorez donc, monsieur, que le roi de France ne doit les gards qui que ce soit dans son

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royaume, ne reconnaissant personne dont la qualit soit gale la sienne ? Maurevel fit une seconde rvrence. Jinsisterai sur ce point cependant, madame, dit-il, si Votre Majest le permet. Je le permets, monsieur. Si le roi contestait lauthenticit de lordre, ce nest pas probable, mais enfin Au contraire, monsieur, cest sr. Il contestera ? Sans aucun doute. Et par consquent il refusera dy obir ? Je le crains. Et il rsistera ? Cest probable. Ah ! diable, dit Maurevel ; et dans ce cas Dans quel cas ? dit Catherine avec son regard fixe. Mais dans le cas o il rsisterait, que faut-il faire ? Que faites-vous quand vous tes charg dun ordre du roi, cest-dire quand vous reprsentez le roi, et quon vous rsiste, monsieur de Maurevel ? Mais, madame, dit le sbire, quand je suis honor dun pareil ordre, et que cet ordre concerne un simple gentilhomme, je le tue. Je vous ai dit, monsieur, reprit Catherine, et je ne croyais pas quil y et assez longtemps pour que vous leussiez dj oubli, que le roi de France ne reconnaissait aucune qualit dans son royaume ; cest vous dire que le roi de France seul est roi, et quauprs de lui les plus grands sont de simples gentilshommes. Maurevel plit, car il commenait comprendre. Oh ! oh ! dit-il, tuer le roi de Navarre ? Mais qui vous parle donc de le tuer ? o est lordre de le tuer ? Le roi veut quon le mne la Bastille, et lordre ne porte que cela. Quil se laisse arrter, trs bien ; mais comme il ne se laissera pas arrter, comme il rsistera, comme il essaiera de vous tuer Maurevel plit. Vous vous dfendrez, continua Catherine. On ne peut pas demander un vaillant comme vous de se laisser tuer sans se dfendre ; et en vous dfendant, que voulez-vous, arrive quarrive. Vous me comprenez, nestce pas ? Oui, madame ; mais cependant

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Allons, vous voulez quaprs ces mots : Ordre darrter, jcrive de ma main : mort ou vif ? Javoue, madame, que cela lverait mes scrupules. Voyons, il le faut bien, puisque vous ne croyez pas la commission excutable sans cela. Et Catherine, en haussant les paules, droula le parchemin dune main, et de lautre crivit : mort ou vif. Tenez, dit-elle, trouvez-vous lordre suffisamment en rgle, maintenant ? Oui, madame, rpondit Maurevel ; mais je prie Votre Majest de me laisser lentire disposition de lentreprise. En quoi ce que jai dit nuit-il donc son excution ? Votre Majest ma dit de prendre douze hommes ? Oui ; pour tre plus sr Eh bien ! je demanderai la permission de nen prendre que six. Pourquoi cela ? Parce que, madame, sil arrivait malheur au prince, comme la chose est probable, on excuserait facilement six hommes davoir eu peur de manquer un prisonnier, tandis que personne nexcuserait douze gardes de navoir pas laiss tuer la moiti de leurs camarades avant de porter la main sur une Majest. Belle Majest, ma foi ! qui na pas de royaume. Madame, dit Maurevel, ce nest pas le royaume qui fait le roi, cest la naissance. Eh bien donc, dit Catherine, faites comme il vous plaira. Seulement, je dois vous prvenir que je dsire que vous ne quittiez point le Louvre. Mais, madame, pour runir mes hommes ? Vous avez bien une espce de sergent que vous puissiez charger de ce soin ? Jai mon laquais, qui non seulement est un garon fidle, mais qui mme ma quelquefois aid dans ces sortes dentreprises. Envoyez-le chercher, et concertez-vous avec lui. Vous connaissez le cabinet des Armes du roi, nest-ce pas ? eh bien, on va vous servir l djeuner ; l vous donnerez vos ordres. Le lieu raffermira vos sens sils taient branls. Puis, quand mon fils reviendra de la chasse, vous passerez dans mon oratoire, o vous attendrez lheure. Mais comment entrerons-nous dans la chambre ? Le roi a sans doute quelque soupon, et il senfermera en dedans.

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Jai une double clef de toutes les portes, dit Catherine, et on a enlev les verrous de celle de Henri. Adieu, monsieur de Maurevel ; tantt. Je vais vous faire conduire dans le cabinet des Armes du roi. Ah ! propos ! rappelez-vous que ce quun roi ordonne doit, avant toute chose, tre excut ; quaucune excuse nest admise ; quune dfaite, mme un insuccs compromettraient lhonneur du roi. Cest grave. Et Catherine, sans laisser Maurevel le temps de lui rpondre, appela M. de Nancey, capitaine des gardes, et lui ordonna de conduire Maurevel dans le cabinet des Armes du roi. Mordieu ! disait Maurevel en suivant son guide, je mlve dans la hirarchie de lassassinat : dun simple gentilhomme un capitaine, dun capitaine un amiral, dun amiral un roi sans couronne. Et qui sait si je narriverai pas un jour un roi couronn ?

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Chapitre

31

La chasse courre
Le piqueur qui avait dtourn le sanglier et qui avait affirm au roi que lanimal navait pas quitt lenceinte ne stait pas tromp. peine le limier fut-il mis sur la trace, quil senfona dans le taillis et que dun massif dpines il fit sortir le sanglier qui, ainsi que le piqueur lavait reconnu ses voies, tait un solitaire, cest--dire une bte de la plus forte taille. Lanimal piqua droit devant lui et traversa la route cinquante pas du roi, suivi seulement du limier qui lavait dtourn. On dcoupla aussitt un premier relais, et une vingtaine de chiens senfoncrent sa poursuite. La chasse tait la passion de Charles. peine lanimal eut-il travers la route quil slana derrire lui, sonnant la vue, suivi du duc dAlenon et de Henri, qui un signe de Marguerite avait indiqu quil ne devait point quitter Charles. Tous les autres chasseurs suivirent le roi. Les forts royales taient loin, lpoque o se passe lhistoire que nous racontons, dtre, comme elles le sont aujourdhui, de grands parcs coups par des alles carrossables. Alors, lexploitation tait peu prs nulle. Les rois navaient pas encore eu lide de se faire commerants et de diviser leurs bois en coupes, en taillis et en futaies. Les arbres, sems non point par de savants forestiers, mais par la main de Dieu, qui jetait la graine au caprice du vent, ntaient pas disposs en quinconces, mais poussaient leur loisir et comme ils font encore aujourdhui dans une fort vierge de lAmrique. Bref, une fort, cette poque, tait un repaire o il y avait foison du sanglier, du cerf, du loup et des voleurs ; et une douzaine de sentiers seulement, partant dun point, toilaient celle de Bondy, quune route circulaire enveloppait comme le cercle de la roue enveloppe les jantes. En poussant la comparaison plus loin, le moyeu ne reprsenterait pas mal lunique carrefour situ au centre du bois, et o les chasseurs gars

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se ralliaient pour slancer de l vers le point o la chasse perdue reparaissait. Au bout dun quart dheure, il arriva ce qui arrivait toujours en pareil cas : cest que des obstacles presque insurmontables stant opposs la course des chasseurs, les voix des chiens staient teintes dans le lointain, et le roi lui-mme tait revenu au carrefour, jurant et sacrant, comme ctait son habitude. Eh bien ! dAlenon, eh bien ! Henriot, dit-il, vous voil, mordieu, calmes et tranquilles comme des religieuses qui suivent leur abbesse. Voyez-vous, a ne sappelle point chasser, cela. Vous, dAlenon, vous avez lair de sortir dune bote, et vous tes tellement parfum que si vous passez entre la bte et mes chiens, vous tes capable de leur faire perdre la voie. Et vous, Henriot, o est votre pieu, o est votre arquebuse ? voyons. Sire, dit Henri, quoi bon une arquebuse ? Je sais que Votre Majest aime tirer lanimal quand il tient aux chiens. Quant un pieu, je manie assez maladroitement cette arme, qui nest point dusage dans nos montagnes, o nous chassons lours avec le simple poignard. Par la mordieu, Henri, quand vous serez retourn dans vos Pyrnes, il faudra que vous menvoyiez une pleine charrete dours, car ce doit tre une belle chasse que celle qui se fait ainsi corps corps avec un animal qui peut nous touffer. coutez donc, je crois que jentends les chiens. Non, je me trompais. Le roi prit son cor et sonna une fanfare. Plusieurs fanfares lui rpondirent. Tout coup un piqueur parut qui fit entendre un autre air. La vue ! la vue ! cria le roi. Et il slana au galop, suivi de tous les chasseurs qui staient rallis lui. Le piqueur ne stait pas tromp. mesure que le roi savanait, on commenait dentendre les aboiements de la meute, compose alors de plus de soixante chiens, car on avait successivement lch tous les relais placs dans les endroits que le sanglier avait dj parcourus. Le roi le vit passer pour la seconde fois, et, profitant dune haute futaie, se jeta sous bois aprs lui, donnant du cor de toutes ses forces. Les princes le suivirent quelque temps. Mais le roi avait un cheval si vigoureux, emport par son ardeur il passait par des chemins tellement escarps, par des taillis si pais, que dabord les femmes, puis le duc de Guise et ses gentilshommes, puis les deux princes, furent forcs de labandonner. Tavannes tint encore quelque temps ; mais enfin il y renona son tour.

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Tout le monde, except Charles et quelques piqueurs qui, excits par une rcompense promise, ne voulaient pas quitter le roi, se retrouva donc dans les environs du carrefour. Les deux princes taient lun prs de lautre dans une longue alle. cent pas deux, le duc de Guise et ses gentilshommes avaient fait halte. Au carrefour se tenaient les femmes. Ne semblerait-il pas, en vrit, dit le duc dAlenon Henri en lui montrant du coin de lil le duc de Guise, que cet homme, avec son escorte barde de fer, est le vritable roi ? Pauvres princes que nous sommes, il ne nous honore pas mme dun regard. Pourquoi nous traiterait-il mieux que ne nous traitent nos propres parents ? rpondit Henri. Eh ! mon frre ! ne sommes-nous pas, vous et moi, des prisonniers la cour de France, des otages de notre parti ? Le duc Franois tressaillit ces mots, et regarda Henri comme pour provoquer une plus large explication ; mais Henri stait plus avanc quil navait coutume de le faire, et il garda le silence. Que voulez-vous dire, Henri ? demanda le duc Franois, visiblement contrari que son beau-frre, en ne continuant pas, le laisst entamer ces claircissements. Je dis, mon frre, reprit Henri, que ces hommes si bien arms, qui semblent avoir reu pour tche de ne point nous perdre de vue, ont tout laspect de gardes qui prtendraient empcher deux personnes de schapper. Schapper, pourquoi ? comment ? demanda dAlenon en jouant admirablement la surprise et la navet. Vous avez l un magnifique gent, Franois, dit Henri poursuivant sa pense tout en ayant lair de changer de conversation ; je suis sr quil ferait sept lieues en une heure, et vingt lieues dici midi. Il fait beau ; cela invite, sur ma parole, baisser la main. Voyez donc le joli chemin de traverse. Est ce quil ne vous tente pas, Franois ? Quant moi, lperon me brle. Franois ne rpondit rien. Seulement il rougit et plit successivement ; puis il tendit loreille comme sil coutait la chasse. La nouvelle de Pologne fait son effet, dit Henri, et mon cher beaufrre a son plan. Il voudrait bien que je me sauvasse, mais je ne me sauverai pas seul. Il achevait peine cette rflexion, quand plusieurs nouveaux convertis, revenus la cour depuis deux ou trois mois, arrivrent au petit galop et salurent les deux princes avec un sourire des plus engageants.

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Le duc dAlenon, provoqu par les ouvertures de Henri, navait quun mot dire, quun geste faire, et il tait vident que trente ou quarante cavaliers, runis en ce moment autour deux comme pour faire opposition la troupe de M. de Guise, favoriseraient la fuite ; mais il dtourna la tte, et portant son cor sa bouche, il sonna le ralliement. Cependant les nouveaux venus, comme sils eussent cru que lhsitation du duc dAlenon venait du voisinage et de la prsence des Guisards, staient peu peu glisss entre eux et les deux princes, et staient chelonns avec une habilet stratgique qui annonait lhabitude des dispositions militaires. En effet, pour arriver au duc dAlenon et au roi de Navarre, il et fallu leur passer sur le corps, tandis qu perte de vue stendait devant les deux beaux frres une route parfaitement libre. Tout coup, entre les arbres, dix pas du roi de Navarre, apparut un autre gentilhomme que les deux princes navaient pas encore vu. Henri cherchait deviner qui il tait, quand ce gentilhomme, soulevant son chapeau, se fit reconnatre Henri pour le vicomte de Turenne, un des chefs du parti protestant que lon croyait en Poitou. Le vicomte hasarda mme un signe qui voulait clairement dire : Venez-vous ? Mais Henri, aprs avoir bien consult le visage impassible et lil terne du duc dAlenon, tourna deux ou trois fois la tte sur son paule comme si quelque chose le gnait dans le col de son pourpoint. Ctait une rponse ngative. Le vicomte la comprit, piqua des deux et disparut dans le fourr. Au mme instant on entendit la meute se rapprocher, puis, lextrmit de lalle o lon se trouvait, on vit passer le sanglier, puis au mme instant les chiens, puis, pareil au chasseur infernal, Charles IX sans chapeau, le cor la bouche, sonnant se briser les poumons ; trois ou quatre piqueurs le suivaient. Tavannes avait disparu. Le roi ! scria le duc dAlenon. Et il slana sur la trace. Henri, rassur par la prsence de ses bons amis, leur fit signe de ne pas sloigner et savana vers les dames. Eh bien ? dit Marguerite en faisant quelques pas au-devant de lui. Eh bien, madame, dit Henri, nous chassons le sanglier. Voil tout ? Oui, le vent a tourn depuis hier matin ; mais je crois vous avoir prdit que cela serait ainsi. Ces changements de vent sont mauvais pour la chasse, nest-ce pas, monsieur ? demanda Marguerite. Oui, dit Henri, cela bouleverse quelquefois toutes les dispositions arrtes, et cest un plan refaire.

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En ce moment les aboiements de la meute commencrent se faire entendre, se rapprochant rapidement, et une sorte de vapeur tumultueuse avertit les chasseurs de se tenir sur leurs gardes. Chacun leva la tte et tendit loreille. Presque aussitt le sanglier dboucha, et au lieu de se rejeter dans le bois, il suivit la route venant droit sur le carrefour o se trouvaient les dames, les gentilshommes qui leur faisaient la cour, et les chasseurs qui avaient perdu la chasse. Derrire lui, et lui soufflant au poil, venaient trente ou quarante chiens des plus robustes ; puis, derrire les chiens, vingt pas peine, le roi Charles sans toquet, sans manteau, avec ses habits tout dchirs par les pines, le visage et les mains en sang. Un ou deux piqueurs restaient seuls avec lui. Le roi ne quittait son cor que pour exciter ses chiens, ne cessait dexciter ses chiens que pour reprendre son cor. Le monde tout entier avait disparu ses yeux. Si son cheval et manqu, il et cri comme Richard III : Ma couronne pour un cheval ! Mais le cheval paraissait aussi ardent que le matre, ses pieds ne touchaient pas la terre et ses naseaux soufflaient le feu. Le sanglier, les chiens, le roi passrent comme une vision. Hallali, hallali ! cria le roi en passant. Et il ramena son cor ses lvres sanglantes. quelques pas de lui venaient le duc dAlenon et deux piqueurs ; seulement les chevaux des autres avaient renonc ou ils staient perdus. Tout le monde partit sur la trace, car il tait vident que le sanglier ne tarderait pas tenir. En effet, au bout de dix minutes peine, le sanglier quitta le sentier quil suivait et se jeta dans le bois ; mais, arriv une clairire, il saccula une roche et fit tte aux chiens. Aux cris de Charles, qui lavait suivi, tout le monde accourut. On tait arriv au moment intressant de la chasse. Lanimal paraissait rsolu une dfense dsespre. Les chiens, anims par une course de plus de trois heures, se ruaient sur lui avec un acharnement que redoublaient les cris et les jurons du roi. Tous les chasseurs se rangrent en cercle, le roi un peu en avant, ayant derrire lui le duc dAlenon arm dune arquebuse, et Henri qui navait que son simple couteau de chasse. Le duc dAlenon dtacha son arquebuse du crochet et en alluma la mche. Henri fit jouer son couteau de chasse dans le fourreau.

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Quant au duc de Guise, assez ddaigneux de tous ces exercices de vnerie, il se tenait un peu lcart avec tous ses gentilshommes. Les femmes runies en groupe formaient une petite troupe qui faisait le pendant celle du duc de Guise. Tout ce qui tait chasseur demeurait les yeux fixs sur lanimal, dans une attente pleine danxit. lcart se tenait un piqueur se raidissant pour rsister aux deux molosses du roi, qui, couverts de leurs jaques de mailles, attendaient, en hurlant et en slanant de manire faire croire chaque instant quils allaient briser leurs chanes, le moment de coiffer le sanglier. Lanimal faisait merveille : attaqu la fois par une quarantaine de chiens qui lenveloppaient comme une mare hurlante, qui le recouvraient de leur tapis bigarr, qui de tous cts essayaient dentamer sa peau rugueuse aux poils hrisss, chaque coup de boutoir, il lanait dix pieds de haut un chien, qui retombait ventr, et qui, les entrailles tranantes, se rejetait aussitt dans la mle tandis que Charles, les cheveux raidis, les yeux enflamms, les narines ouvertes, courb sur le cou de son cheval ruisselant, sonnait un hallali furieux. En moins de dix minutes, vingt chiens furent hors de combat. Les dogues ! cria Charles, les dogues ! ce cri, le piqueur ouvrit les porte-mousquetons des laisses, et les deux molosses se rurent au milieu du carnage, renversant tout, cartant tout, se frayant avec leurs cottes de fer un chemin jusqu lanimal, quils saisirent chacun par une oreille. Le sanglier, se sentant coiff, fit claquer ses dents la fois de rage et de douleur. Bravo ! Duredent ! bravo ! Risquetout ! cria Charles. Courage, les chiens ! Un pieu ! un pieu ! Vous ne voulez pas mon arquebuse ? dit le duc dAlenon. Non, cria le roi, non, on ne sent pas entrer la balle ; il ny a pas de plaisir ; tandis quon sent entrer lpieu. Un pieu ! un pieu ! On prsenta au roi un pieu de chasse durci au feu et arm dune pointe de fer. Mon frre, prenez garde ! cria Marguerite. Sus ! sus ! cria la duchesse de Nevers. Ne le manquez pas, Sire ! Un bon coup ce parpaillot ! Soyez tranquille, duchesse ! dit Charles. Et, mettant son pieu en arrt, il fondit sur le sanglier, qui, tenu par les deux chiens, ne put viter le coup. Cependant, la vue de lpieu luisant, il fit un mouvement de ct,

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et larme, au lieu de pntrer dans la poitrine, glissa sur lpaule et alla smousser sur la roche contre laquelle lanimal tait accul. Mille noms dun diable ! cria le roi, je lai manqu Un pieu ! un pieu ! Et, se reculant comme faisaient les chevaliers lorsquils prenaient du champ, il jeta dix pas de lui son pieu hors de service. Un piqueur savana pour lui en offrir un autre. Mais au mme moment, comme sil et prvu le sort qui lattendait et quil et voulu sy soustraire, le sanglier, par un violent effort, arracha aux dents des molosses ses deux oreilles dchires, et, les yeux sanglants, hriss, hideux, lhaleine bruyante comme un soufflet de forge, faisant claquer ses dents lune contre lautre, il slana la tte basse, vers le cheval du roi. Charles tait trop bon chasseur pour ne pas avoir prvu cette attaque. Il enleva son cheval, qui se cabra ; mais il avait mal mesur la pression, le cheval, trop serr par le mors ou peut-tre mme cdant son pouvante, se renversa en arrire. Tous les spectateurs jetrent un cri terrible : le cheval tait tomb, et le roi avait la cuisse engage sous lui. La main, Sire, rendez la main, dit Henri. Le roi lcha la bride de son cheval, saisit la selle de la main gauche, essayant de tirer de la droite son couteau de chasse ; mais le couteau, press par le poids de son corps, ne voulut pas sortir de sa gaine. Le sanglier ! le sanglier ! cria Charles. moi, dAlenon ! moi ! Cependant le cheval, rendu lui-mme, comme sil et compris le danger que courait son matre, tendit ses muscles et tait parvenu dj se relever sur trois jambes, lorsqu lappel de son frre, Henri vit le duc Franois plir affreusement et approcher larquebuse de son paule ; mais la balle, au lieu daller frapper le sanglier, qui ntait plus qu deux pas du roi, brisa le genou du cheval, qui retomba le nez contre terre. Au mme instant le sanglier dchira de son boutoir la botte de Charles. Oh ! murmura dAlenon de ses lvres blmissantes, je crois que le duc dAnjou est roi de France, et que moi je suis roi de Pologne. En effet le sanglier labourait la cuisse de Charles, lorsque celui-ci sentit quelquun qui lui levait le bras ; puis il vit briller une lame aigu et tranchante qui senfonait et disparaissait jusqu la garde au dfaut de lpaule de lanimal, tandis quune main gante de fer cartait la hure dj fumante sous ses habits. Charles, qui dans le mouvement quavait fait le cheval tait parvenu dgager sa jambe, se releva lourdement, et, se voyant tout ruisselant de sang, devint ple comme un cadavre.

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Sire, dit Henri, qui toujours genoux maintenait le sanglier atteint au cur, Sire, ce nest rien, jai cart la dent, et Votre Majest nest pas blesse. Puis il se releva, lchant le couteau, et le sanglier tomba, rendant plus de sang encore par sa gueule que par sa plaie. Charles, entour de tout un monde haletant, assailli par des cris de terreur qui eussent tourdi le plus calme courage, fut un moment sur le point de tomber prs de lanimal agonisant. Mais il se remit ; et se retournant vers le roi de Navarre, il lui serra la main avec un regard o brillait le premier lan de sensibilit qui et fait battre son cur depuis vingtquatre ans. Merci, Henriot ! lui dit-il. Mon pauvre frre ! scria dAlenon en sapprochant de Charles. Ah ! cest toi, dAlenon ! dit le roi. Eh bien, fameux tireur, quest donc devenue ta balle ? Elle se sera aplatie sur le sanglier, dit le duc. Eh ! mon Dieu ! scria Henri avec une surprise admirablement joue, voyez donc, Franois, votre balle a cass la jambe du cheval de Sa Majest. Cest trange ! Hein ! dit le roi. Est-ce vrai, cela ? Cest possible, dit le duc constern ; la main me tremblait si fort ! Le fait est que, pour un tireur habile, vous avez fait l un singulier coup, Franois ! dit Charles en fronant le sourcil. Une seconde fois, merci, Henriot ! Messieurs, continua le roi, retournons Paris, jen ai assez comme cela. Marguerite sapprocha pour fliciter Henri. Ah ! ma foi, oui, Margot, dit Charles, fais-lui ton compliment, et bien sincre mme, car sans lui le roi de France sappelait Henri III. Hlas ! madame, dit le Barnais, M. le duc dAnjou, qui est dj mon ennemi, va men vouloir bien davantage. Mais que voulez-vous ! on fait ce quon peut ; demandez M. dAlenon. Et, se baissant, il retira du corps du sanglier son couteau de chasse, quil plongea deux ou trois fois dans la terre, afin den essuyer le sang.

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Partie 2

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Chapitre

Fraternit
En sauvant la vie de Charles, Henri avait fait plus que sauver la vie dun homme : il avait empch trois royaumes de changer de souverains. En effet, Charles IX tu, le duc dAnjou devenait roi de France, et le duc dAlenon, selon toute probabilit, devenait roi de Pologne. Quant la Navarre, comme M. le duc dAnjou tait lamant de madame de Cond, sa couronne et probablement pay au mari la complaisance de sa femme. Or, dans tout ce grand bouleversement il narrivait rien de bon pour Henri. Il changeait de matre, voil tout ; et au lieu de Charles IX, qui le tolrait, il voyait monter au trne de France le duc dAnjou, qui, nayant avec sa mre Catherine quun cur et quune tte, avait jur sa mort et ne manquerait pas de tenir son serment. Toutes ces ides staient prsentes la fois son esprit quand le sanglier stait lanc sur Charles IX, et nous avons vu ce qui tait rsult de cette rflexion rapide comme lclair, qu la vie de Charles IX tait attache sa propre vie. Charles IX avait t sauv par un dvouement dont il tait impossible au roi de comprendre le motif. Mais Marguerite avait tout compris, et elle avait admir ce courage trange de Henri qui, pareil lclair, ne brillait que dans lorage. Malheureusement ce ntait pas le tout que davoir chapp au rgne du duc dAnjou, il fallait se faire roi soi-mme. Il fallait disputer la Navarre au duc dAlenon et au prince de Cond ; il fallait surtout quitter cette cour o lon ne marchait quentre deux prcipices, et la quitter protg par un fils de France. Henri, tout en revenant de Bondy, rflchit profondment la situation. En arrivant au Louvre, son plan tait fait. Sans se dbotter, tel quil tait, tout poudreux et tout sanglant encore, il se rendit chez le duc dAlenon, quil trouva fort agit en se promenant grands pas dans sa chambre.

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En lapercevant, le prince fit un mouvement. Oui, lui dit Henri en lui prenant les deux mains, oui, je comprends, mon bon frre, vous men voulez de ce que le premier jai fait remarquer au roi que votre balle avait frapp la jambe de son cheval, au lieu daller frapper le sanglier, comme ctait votre intention. Mais que voulezvous ? je nai pu retenir une exclamation de surprise. Dailleurs le roi sen ft toujours aperu, nest-ce pas ? Sans doute, sans doute, murmura dAlenon. Mais je ne puis cependant attribuer qu mauvaise intention cette espce de dnonciation que vous avez faite, et qui, vous lavez vu, na pas eu un rsultat moindre que de faire suspecter mon frre Charles mes intentions, et de jeter un nuage entre nous. Nous reviendrons l-dessus tout lheure ; et quant la bonne ou la mauvaise intention que jai votre gard, je viens exprs auprs de vous pour vous en faire juge. Bien ! dit dAlenon avec sa rserve ordinaire ; parlez, Henri, je vous coute. Quand jaurai parl, Franois, vous verrez bien quelles sont mes intentions, car la confidence que je viens vous faire exclut toute rserve et toute prudence ; et quand je vous laurai faite, dun seul mot vous pourrez me perdre ! Quest-ce donc ? dit Franois, qui commenait se troubler. Et cependant, continua Henri, jai hsit longtemps vous parler de la chose qui mamne, surtout aprs la faon dont vous avez fait la sourde oreille aujourdhui. En vrit, dit Franois en plissant, je ne sais pas ce que vous voulez dire, Henri. Mon frre, vos intrts me sont trop chers pour que je ne vous avertisse pas que les huguenots ont fait faire auprs de moi des dmarches. Des dmarches ! demanda dAlenon, et quelles dmarches ? Lun deux, M. de Mouy de Saint-Phale, le fils du brave de Mouy assassin par Maurevel, vous savez Oui. Eh bien, il est venu me trouver au risque de sa vie pour me dmontrer que jtais en captivit. Ah ! vraiment ! et que lui avez-vous rpondu ? Mon frre, vous savez que jaime tendrement Charles, qui ma sauv la vie, et que la reine mre a pour moi remplac ma mre. Jai donc refus toutes les offres quil venait me faire. Et quelles taient ces offres ?

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Les huguenots veulent reconstituer le trne de Navarre, et comme en ralit ce trne mappartient par hritage, ils me loffraient. Oui ; et M. de Mouy, au lieu de ladhsion quil venait solliciter, a reu votre dsistement ? Formel par crit mme. Mais depuis, continua Henri. Vous vous tes repenti, mon frre ? interrompit dAlenon. Non, jai cru mapercevoir seulement que M. de Mouy, mcontent de moi, reportait ailleurs ses vises. Et o cela ? demanda vivement Franois. Je nen sais rien. Prs du prince de Cond, peut-tre. Oui, cest probable, dit le duc. Dailleurs, reprit Henri, jai moyen de connatre dune manire infaillible le chef quil sest choisi. Franois devint livide. Mais, continua Henri, les huguenots sont diviss entre eux, et de Mouy, tout brave et tout loyal quil est, ne reprsente quune moiti du parti. Or, cette autre moiti, qui nest point ddaigner, na pas perdu lespoir de porter au trne ce Henri de Navarre, qui, aprs avoir hsit dans le premier moment, peut avoir rflchi depuis. Vous croyez ? Oh ! tous les jours jen reois des tmoignages. Cette troupe qui nous a rejoints la chasse, avez-vous remarqu de quels hommes elle se composait ? Oui, de gentilshommes convertis. Le chef de cette troupe, qui ma fait un signe, lavez-vous reconnu ? Oui, cest le vicomte de Turenne. Ce quils me voulaient, lavez-vous compris ? Oui, ils vous proposaient de fuir. Alors, dit Henri Franois inquiet, il est donc vident quil y a un second parti qui veut autre chose que ce que veut M. de Mouy. Un second parti ? Oui, et fort puissant, vous dis-je ; de sorte que pour russir il faudrait runir les deux partis : Turenne et de Mouy. La conspiration marche, les troupes sont dsignes, on nattend quun signal. Or, dans cette situation suprme, qui demande de ma part une prompte solution, jai dbattu deux rsolutions entre lesquelles je flotte. Ces deux rsolutions, je viens vous les soumettre comme un ami. Dites mieux, comme un frre. Oui, comme un frre, reprit Henri. Parlez donc, je vous coute.

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Et dabord je dois vous exposer ltat de mon me, mon cher Franois. Nul dsir, nulle ambition, nulle capacit ; je suis un bon gentilhomme de campagne, pauvre, sensuel et timide ; le mtier de conspirateur me prsente des disgrces mal compenses par la perspective mme certaine dune couronne. Ah ! mon frre, dit Franois, vous vous faites tort, et cest une situation triste que celle dun prince dont la fortune est limite par une borne dans le champ paternel ou par un homme dans la carrire des honneurs ! Je ne crois donc pas ce que vous me dites. Ce que je vous dis est si vrai cependant, mon frre, reprit Henri, que si je croyais avoir un ami rel, je me dmettrais en sa faveur de la puissance que veut me confrer le parti qui soccupe de moi ; mais, ajouta-t-il avec un soupir, je nen ai point. Peut-tre. Vous vous trompez sans doute. Non, ventre-saint-gris ! dit Henri. Except vous, mon frre, je ne vois personne qui me soit attach ; aussi, plutt que de laisser avorter en des dchirements affreux une tentative qui produirait la lumire quelque homme indigne je prfre en vrit avertir le roi mon frre de ce qui se passe. Je ne nommerai personne, je ne citerai ni pays ni date ; mais je prviendrai la catastrophe. Grand Dieu ! scria dAlenon ne pouvant rprimer sa terreur, que dites-vous l ? Quoi ! Vous, vous la seule esprance du parti depuis la mort de lamiral ; vous, un huguenot converti, mal converti, on le croyait du moins, vous lveriez le couteau sur vos frres ! Henri, Henri, en faisant cela, savez-vous que vous livrez une seconde Saint-Barthlemy tous les calvinistes du royaume ? Savez-vous que Catherine nattend quune occasion pareille pour exterminer tout ce qui a survcu ? Et le duc tremblant, le visage marbr de plaques rouges et livides, pressait la main de Henri pour le supplier de renoncer cette solution, qui le perdait. Comment ! dit Henri avec une expression de parfaite bonhomie, vous croyez, Franois, quil arriverait tant de malheurs ? Avec la parole du roi, cependant, il me semble que je garantirais les imprudents. La parole du roi Charles IX, Henri ! Eh ! lamiral ne lavait-il pas ? Tligny ne lavait-il pas ? Ne laviez-vous pas vous-mme ? Oh ! Henri, cest moi qui vous le dis : si vous faites cela, vous les perdez tous ; non seulement eux, mais encore tout ce qui a eu des relations directes ou indirectes avec eux. Henri parut rflchir un moment.

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Si jeusse t un prince important la cour, dit-il, jeusse agi autrement. votre place, par exemple, votre place, vous, Franois, fils de France, hritier probable de la couronne Franois secoua ironiquement la tte. ma place, dit-il que feriez-vous ? votre place, mon frre, rpondit Henri, je me mettrais la tte du mouvement pour le diriger. Mon nom et mon crdit rpondraient ma conscience de la vie des sditieux, et je tirerais utilit pour moi dabord et pour le roi ensuite, peut-tre, dune entreprise qui, sans cela, peut faire le plus grand mal la France. DAlenon couta ces paroles avec une joie qui dilata tous les muscles de son visage. Croyez-vous, dit-il, que ce moyen soit praticable, et quil nous pargne tous ces dsastres que vous prvoyez ? Je le crois, dit Henri. Les huguenots vous aiment : votre extrieur modeste, votre situation leve et intressante la fois, la bienveillance enfin que vous avez toujours tmoigne ceux de la religion, les portent vous servir. Mais, dit dAlenon, il y a schisme dans le parti. Ceux qui sont pour vous seront-ils pour moi ? Je me charge de vous les concilier par deux raisons. Lesquelles ? Dabord, par la confiance que les chefs ont en moi ; ensuite, par la crainte o ils seraient que Votre Altesse, connaissant leurs noms Mais ces noms, qui me les rvlera ? Moi, ventre-saint-gris ! Vous feriez cela ? coutez, Franois, je vous lai dit, continua Henri, je naime que vous la cour : cela vient sans doute de ce que vous tes perscut comme moi ; et puis, ma femme aussi vous aime dune affection qui na pas dgale Franois rougit de plaisir. Croyez-moi, mon frre, continua Henri, prenez cette affaire en main, rgnez en Navarre ; et pourvu que vous me conserviez une place votre table et une belle fort pour chasser, je mestimerai heureux. Rgner en Navarre ! dit le duc ; mais si Si le duc dAnjou est nomm roi de Pologne, nest-ce pas ? Jachve votre pense. Franois regarda Henri avec une certaine terreur. Eh bien, coutez, Franois ! continua Henri ; puisque rien ne vous chappe, cest justement dans cette hypothse que je raisonne : si le duc

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dAnjou est nomm roi de Pologne, et que notre frre Charles, que Dieu conserve ! vienne mourir, il ny a que deux cents lieues de Pau Paris, tandis quil y en a quatre cents de Paris Cracovie ; vous serez donc ici pour recueillir lhritage juste au moment o le roi de Pologne apprendra quil est vacant. Alors, si vous tes content de moi, Franois, vous me donnerez ce royaume de Navarre, qui ne sera plus quun des fleurons de votre couronne ; de cette faon, jaccepte. Le pis qui puisse vous arriver, cest de rester roi l-bas et de faire souche de rois en vivant en famille avec moi et ma famille, tandis quici, qutes-vous ? un pauvre prince perscut, un pauvre troisime fils de roi, esclave de deux ans et quun caprice peut envoyer la Bastille. Oui, oui, dit Franois, je sens bien cela, si bien que je ne comprends pas que vous renonciez ce plan que vous me proposez. Rien ne bat donc l ? Et le duc dAlenon posa la main sur le cur de son frre. Il y a, dit Henri en souriant, des fardeaux trop lourds pour certaines mains ; je nessaierai pas de soulever celui-l ; la crainte de la fatigue me fait passer lenvie de la possession. Ainsi, Henri, vritablement vous renoncez ? Je lai dit de Mouy et je vous le rpte. Mais en pareille circonstance, cher frre, dit dAlenon, on ne dit pas, on prouve. Henri respira comme un lutteur qui sent plier les reins de son adversaire. Je le prouverai, dit-il, ce soir : neuf heures la liste des chefs et le plan de lentreprise seront chez vous. Jai mme dj remis mon acte de renonciation de Mouy. Franois prit la main de Henri et la serra avec effusion entre les siennes. Au mme instant Catherine entra chez le duc dAlenon, et cela, selon son habitude, sans se faire annoncer. Ensemble ! dit-elle en souriant ; deux bons frres, en vrit ! Je lespre, madame, dit Henri avec le plus grand sang-froid, tandis que le duc dAlenon plissait dangoisse. Puis il fit quelques pas en arrire pour laisser Catherine libre de parler son fils. La reine mre alors tira de son aumnire un joyau magnifique. Cette agrafe vient de Florence, dit-elle, je vous la donne pour mettre au ceinturon de votre pe. Puis tout bas : Si, continua-t-elle, vous entendez ce soir du bruit chez votre bon frre Henri, ne bougez pas. Franois serra la main de sa mre, et dit :

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Me permettez-vous de lui montrer le beau prsent que vous venez de me faire ? Faites mieux, donnez-le-lui en votre nom et au mien, car jen avais ordonn une seconde mon intention. Vous entendez, Henri, dit Franois, ma bonne mre mapporte ce bijou, et en double la valeur en permettant que je vous le donne. Henri sextasia sur la beaut de lagrafe, et se confondit en remerciements. Quand ses transports se furent calms : Mon fils, dit Catherine, je me sens un peu indispose, et je vais me mettre au lit ; votre frre Charles est bien fatigu de sa chute et va en faire autant. On ne soupera donc pas en famille ce soir, et nous serons servis chacun chez nous. Ah ! Henri, joubliais de vous faire mon compliment sur votre courage et votre adresse : vous avez sauv votre roi et votre frre, vous en serez rcompens. Je le suis dj, madame ! rpondit Henri en sinclinant. Par le sentiment que vous avez fait votre devoir, reprit Catherine, ce nest pas assez, et croyez que nous songeons, Charles et moi, faire quelque chose qui nous acquitte envers vous. Tout ce qui me viendra de vous et de mon bon frre sera bienvenu, madame. Puis il sinclina et sortit. Ah ! mon frre Franois, pensa Henri en sortant, je suis sr maintenant de ne pas partir seul, et la conspiration, qui avait un corps, vient de trouver une tte et un cur. Seulement prenons garde nous. Catherine me fait un cadeau, Catherine me promet une rcompense : il y a quelque diablerie l-dessous ; je veux confrer ce soir avec Marguerite.

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Chapitre

La reconnaissance du roi Charles IX


Maurevel tait rest une partie de la journe dans le cabinet des Armes du roi ; mais, quand Catherine avait vu approcher le moment du retour de la chasse, elle lavait fait passer dans son oratoire avec les sbires qui ltaient venus rejoindre. Charles IX, averti son arrive par sa nourrice quun homme avait pass une partie de la journe dans son cabinet, stait dabord mis dans une grande colre quon se ft permis dintroduire un tranger chez lui. Mais se ltant fait dpeindre, et sa nourrice lui ayant dit que ctait le mme homme quelle avait t elle-mme charge de lui amener un soir, le roi avait reconnu Maurevel ; et se rappelant lordre arrach le matin par sa mre, il avait tout compris. Oh ! oh ! murmura Charles, dans la mme journe o il ma sauv la vie ; le moment est mal choisi. En consquence il fit quelques pas pour descendre chez sa mre ; mais une pense le retint. Mordieu ! dit-il, si je lui parle de cela, ce sera une discussion nen pas finir ; mieux vaut que nous agissions chacun de notre ct. Nourrice, dit-il, ferme bien toutes les portes, et prviens la reine lisabeth2, quun peu souffrant de la chute que jai faite, je dormirai seul cette nuit. La nourrice obit, et, comme lheure dexcuter son projet ntait pas arrive, Charles se mit faire des vers. Ctait loccupation pendant laquelle le temps passait le plus vite pour le roi. Aussi neuf heures sonnrent-elles que Charles croyait encore quil en tait peine sept. Il compta lun aprs lautre les battements de la cloche, et au dernier il se leva. Nom dun diable ! dit-il, il est temps tout juste. Et, prenant son manteau et son chapeau, il sortit par une porte secrte quil avait fait percer dans la boiserie, et dont Catherine elle-mme ignorait lexistence. Charles alla droit lappartement de Henri. Henri navait fait que rentrer chez lui pour changer de costume en quittant le duc
2.Charles IX avait pous lisabeth dAutriche, fille de Maximilien.

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dAlenon, et il tait sorti aussitt. Il sera all souper chez Margot, se dit le roi ; il tait au mieux aujourdhui avec elle, ce quil ma sembl du moins. Et il sachemina vers lappartement de Marguerite. Marguerite avait ramen chez elle la duchesse de Nevers, Coconnas et La Mole, et faisait avec eux une collation de confitures et de ptisseries. Charles heurta la porte dentre : Gillonne alla ouvrir ; mais laspect du roi elle fut si pouvante, quelle trouva peine la force de faire la rvrence, et quau lieu de courir pour prvenir sa matresse de lauguste visite qui lui arrivait, elle laissa passer Charles sans donner dautre signal que le cri quelle avait pouss. Le roi traversa lantichambre, et, guid par les clats de rire, il savana vers la salle manger. Pauvre Henriot ! dit-il, il se rjouit sans penser mal. Cest moi, dit-il en soulevant la tapisserie et en montrant un visage riant. Marguerite poussa un cri terrible ; tout riant quil tait, ce visage avait produit sur elle leffet de la tte de Mduse. Place en face de la portire, elle venait de reconnatre Charles. Les deux hommes tournaient le dos au roi. Majest ! scria-telle avec effroi. Et elle se leva. Coconnas, quand les trois autres convives sentaient en quelque sorte leur tte vaciller sur leurs paules, fut le seul qui ne perdit pas la sienne. Il se leva aussi, mais avec une si habile maladresse, quen se levant il renversa la table, et quavec elle il culbuta cristaux, vaisselle et bougies. En un instant il y eut obscurit complte et silence de mort. Gagne au pied, dit Coconnas La Mole. Hardi ! hardi ! La Mole ne se le fit pas dire deux fois ; il se jeta contre le mur, sorienta des mains, cherchant la chambre coucher pour se coucher dans le cabinet quil connaissait si bien. Mais en mettant le pied dans la chambre coucher il se heurta contre un homme qui venait dentrer par le passage secret. Que signifie donc tout cela ? dit Charles dans les tnbres, avec une voix qui commenait prendre un formidable accent dimpatience ; suis-je donc un trouble-fte, que lon fasse ma vue un pareil remue-mnage ? Voyons, Henriot ! Henriot ! o es-tu ? rponds-moi. Nous sommes sauvs ! murmura Marguerite en saisissant une main quelle prit pour celle de La Mole. Le roi croit que mon mari est un de nos convives. Et je lui laisserai croire, madame, soyez tranquille, dit Henri rpondant la reine sur le mme ton. Grand Dieu ! scria Marguerite en lchant vivement la main quelle tenait, et qui tait celle du roi de Navarre. Silence ! dit Henri. Mille noms du diable ! quavez-vous donc chuchoter ainsi ? scria Charles. Henri, rpondez-moi, o tes-vous ? Me voici, Sire, dit la voix du roi de Navarre. Diable ! dit Coconnas qui tenait la duchesse de Nevers dans un coin, voil qui se complique. Alors, nous sommes deux fois perdus, dit Henriette. Coconnas, brave

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jusqu limprudence, avait rflchi quil fallait toujours finir par rallumer les bougies ; et pensant que le plus tt serait le mieux, il quitta la main de madame de Nevers, ramassa au milieu des dbris un chandelier, sapprocha du chauffe-doux , et souffla sur un charbon qui enflamma aussitt la mche dune bougie. La chambre sclaira. Charles IX jeta autour de lui un regard interrogateur. Henri tait prs de sa femme ; la duchesse de Nevers tait seule dans un coin ; et Coconnas, debout au milieu de la chambre, un chandelier la main, clairait toute la scne. Excusez-nous, mon frre, dit Marguerite, nous ne vous attendions pas. Aussi Votre Majest, comme elle peut le voir, nous a fait une peur trange ! dit Henriette. Pour ma part, dit Henri qui devina tout, je crois que la peur a t si relle quen me levant jai renvers la table. Coconnas jeta au roi de Navarre un regard qui voulait dire : la bonne heure ! voil un mari qui entend demi-mot. Quel affreux remue-mnage ! rpta Charles IX. Voil ton souper renvers, Henriot. Viens avec moi, tu lachveras ailleurs ; je te dbauche pour ce soir. Comment, Sire ! dit Henri, Votre Majest me ferait lhonneur ? Oui, Ma Majest te fait lhonneur de temmener hors du Louvre. Prte-le moi, Margot, je te le ramnerai demain matin. Ah ! mon frre ! dit Marguerite, vous navez pas besoin de ma permission pour cela, et vous tes bien le matre. Sire, dit Henri, je vais prendre chez moi un autre manteau, et je reviens linstant mme. Tu nen as pas besoin, Henriot ; celui que tu as l est bon. Mais, Sire, essaya le Barnais. Je te dis de ne pas retourner chez toi, mille noms dun diable ! nentends tu pas ce que je te dis ? Allons, viens donc ! Oui, oui, allez ! dit tout coup Marguerite en serrant le bras de son mari, car un singulier regard de Charles venait de lui apprendre quil se passait quelque chose dtrange. Me voil, Sire, dit Henri. Mais Charles ramena son regard sur Coconnas, qui continuait son office dclaireur en rallumant les autres bougies. Quel est ce gentilhomme, demanda-t-il Henri en toisant le Pimontais ; ne serait-ce point, par hasard, M. de La Mole ? Qui lui a donc parl de La Mole ? se demanda tout bas Marguerite. Non, Sire, rpondit Henri, M. de La Mole nest point ici, et je le regrette, car jaurais eu lhonneur de le prsenter Votre Majest en mme temps que M. de Coconnas, son ami ; ce sont deux insparables, et tous deux appartiennent M. dAlenon. Ah ! ah ! notre grand tireur ! dit Charles. Bon ! Puis en fronant le sourcil : Ce M. de La Mole, ajouta-t-il, nest-il pas huguenot ? Converti, Sire, dit Henri, et je rponds de lui comme de moi. Quand vous rpondrez de quelquun, Henriot, aprs ce que vous avez fait aujourdhui, je nai plus le droit de douter de lui. Mais nimporte, jaurais voulu le voir, ce

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M. de La Mole. Ce sera pour plus tard. En faisant de ses gros yeux une dernire perquisition dans la chambre, Charles embrassa Marguerite et emmena le roi de Navarre en le tenant par dessous le bras. la porte du Louvre, Henri voulut sarrter pour parler quelquun. Allons, allons ! sors vite, Henriot, lui dit Charles. Quand je te dis que lair du Louvre nest pas bon pour toi ce soir, que diable ! crois-moi donc. Ventre-saintgris ! murmura Henri ; et de Mouy, que va-t-il devenir tout seul dans ma chambre ? Pourvu que cet air qui nest pas bon pour moi ne soit pas plus mauvais encore pour lui ! Ah a ! dit le roi lorsque Henri et lui eurent travers le pont-levis, cela tarrange donc, Henriot, que les gens de M. dAlenon fassent la cour ta femme ? Comment cela, Sire ? Oui, ce M. de Coconnas ne fait-il pas les doux yeux Margot ? Qui vous a dit cela ? Dame ! reprit le roi, on me la dit. Raillerie pure, Sire ; M. de Coconnas fait les doux yeux quelquun, cest vrai, mais cest madame de Nevers. Ah bah ! Je puis rpondre Votre Majest de ce que je lui dis l. Charles se prit rire aux clats. Eh bien, dit-il, que le duc de Guise vienne encore me faire des propos, et jallongerai agrablement sa moustache en lui contant les exploits de sa belle-sur. Aprs cela, dit le roi en se ravisant, je ne sais plus si cest de M. de Coconnas ou de M. de La Mole quil ma parl. Pas plus lun que lautre, Sire, dit Henri, et je vous rponds des sentiments de ma femme. Bon ! Henriot, bon ! dit le roi ; jaime mieux te voir ainsi quautrement ; et, sur mon honneur, tu es si brave garon que je crois que je finirai par ne plus pouvoir me passer de toi. En disant ces mots, le roi se mit siffler dune faon particulire, et quatre gentilshommes qui attendaient au bout de la rue de Beauvais le vinrent rejoindre, et tous ensemble senfoncrent dans lintrieur de la ville. Dix heures sonnaient. Eh bien, dit Marguerite quand le roi et Henri furent partis, nous remettons nous table ? Non, ma foi ! dit la duchesse, jai eu trop peur. Vive la petite maison de la rue Cloche-Perce ! on ny peut pas entrer sans en faire le sige, et nos braves ont le droit dy jouer des pes. Mais que cherchez-vous sous les meubles et dans les armoires, monsieur de Coconnas ? Je cherche mon ami La Mole, dit le Pimontais. Cherchez du ct de ma chambre, monsieur, dit Marguerite, il y a l un certain cabinet Bon, dit Coconnas, jy suis. Et il entra dans la chambre. Eh bien, dit une voix dans les tnbres, o en sommes-nous ? Eh ! mordi ! nous en sommes au dessert. Et le roi de Navarre ? Il na rien vu ; cest un mari parfait, et jen souhaite un pareil ma femme. Cependant je crains bien quelle ne lait jamais quen secondes noces. Et le roi Charles ? Ah ! le roi, cest diffrent ; il a emmen le mari. En vrit ? Cest comme je te le dis. De

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plus, il ma fait lhonneur de me regarder de ct quand il a su que jtais M. dAlenon, et de travers quand il a su que jtais ton ami. Tu crois donc quon lui aura parl de moi ? Jai peur, au contraire, quon ne lui en ait dit trop de bien. Mais ce nest point de tout cela quil sagit, je crois que ces dames ont un plerinage faire du ct de la rue du Roi-de-Sicile, et que nous conduisons les plerines. Mais, impossible ! Tu le sais bien. Comment, impossible ? Eh ! oui, nous sommes de service chez son Altesse Royale. Mordi, cest ma foi vrai ; joublie toujours que nous sommes en grade, et que de gentilshommes que nous tions nous avons eu lhonneur de passer valets. Et les deux amis allrent exposer la reine et la duchesse la ncessit o ils taient dassister au moins au coucher de monsieur le duc. Cest bien, dit madame de Nevers, nous partons de notre ct. Et peut-on savoir o vous allez ? demanda Coconnas. Oh ! vous tes trop curieux, dit la duchesse. Quaere et invenies. Les deux jeunes gens salurent et montrent en toute hte chez M. dAlenon. Le duc semblait les attendre dans son cabinet. Ah ! ah ! ditil, vous voil bien tard, messieurs. Dix heures peine, Monseigneur, dit Coconnas. Le duc tira sa montre. Cest vrai, dit-il. Tout le monde est couch au Louvre, cependant. Oui, Monseigneur, mais nous voici vos ordres. Faut-il introduire dans la chambre de Votre Altesse les gentilshommes du petit coucher ? Au contraire, passez dans la petite salle et congdiez tout le monde. Les deux jeunes gens obirent, excutrent lordre donn, qui ntonna personne cause du caractre bien connu du duc, et revinrent prs de lui. Monseigneur, dit Coconnas, Votre Altesse va sans doute se mettre au lit ou travailler ? Non, messieurs ; vous avez cong jusqu demain. Allons, allons, dit tout bas Coconnas loreille de La Mole, la cour dcouche ce soir, ce quil parat ; la nuit sera friande en diable, prenons notre part de la nuit. Et les deux jeunes gens montrent les escaliers quatre quatre, prirent leurs manteaux et leurs pes de nuit, et slancrent hors du Louvre la poursuite des deux dames, quils rejoignirent au coin de la rue du Coq-Saint-Honor. Pendant ce temps, le duc dAlenon, lil ouvert, loreille au guet, attendait, enferm dans sa chambre, les vnements imprvus quon lui avait promis.

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Chapitre

Dieu dispose
Comme lavait dit le duc aux jeunes gens, le plus profond silence rgnait au Louvre. En effet, Marguerite et madame de Nevers taient parties pour la rue Tizon. Coconnas et La Mole staient mis leur poursuite. Le roi et Henri battaient la ville. Le duc dAlenon se tenait chez lui dans lattente vague et anxieuse des vnements que lui avait prdits la reine mre. Enfin Catherine stait mise au lit, et madame de Sauve, assise son chevet, lui faisait lecture de certains contes italiens dont riait fort la bonne reine. Depuis longtemps Catherine navait t de si belle humeur. Aprs avoir fait de bon apptit une collation avec ses femmes, aprs avoir rgl les comptes quotidiens de sa maison, elle avait ordonn une prire pour le succs de certaine entreprise importante, disait-elle, pour le bonheur de ses enfants ; ctait lhabitude de Catherine, habitude, au reste toute florentine, de faire dire dans certaines circonstances des prires et des messes dont Dieu et elle savaient seuls le but. Enfin elle avait revu Ren, et avait choisi, dans ses odorants sachets et dans son riche assortiment, plusieurs nouveauts. Quon sache, dit Catherine, si ma fille la reine de Navarre est chez elle ; et si elle y est, quon la prie de venir me faire compagnie. Le page auquel cet ordre tait adress sortit, et un instant aprs il revint accompagn de Gillonne. Eh bien, dit la reine mre, jai demand la matresse et non la suivante. Madame, dit Gillonne, jai cru devoir venir moi-mme dire Votre Majest que la reine de Navarre est sortie avec son amie la duchesse de Nevers Sortie cette heure ! reprit Catherine en fronant le sourcil ; et o peut-elle tre alle ? une sance dalchimie, rpondit Gillonne, laquelle doit avoir lieu lhtel de Guise, dans le pavillon habit par madame de Nevers.

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Et quand rentrera-t-elle ? demanda la reine mre. La sance se prolongera fort avant dans la nuit, rpondit Gillonne, de sorte quil est probable que Sa Majest demeurera demain matin chez son amie. Elle est heureuse, la reine de Navarre, murmura Catherine, elle a des amies et elle est reine ; elle porte une couronne, on lappelle Votre Majest, et elle na pas de sujets ; elle est bien heureuse. Aprs cette boutade, qui fit sourire intrieurement les auditeurs : Au reste, murmura Catherine, puisquelle est sortie ! car elle est sortie, dites-vous ? Depuis une demi-heure, madame. Tout est pour le mieux ; allez. Gillonne salua et sortit. Continuez votre lecture, Charlotte, dit la reine. Madame de Sauve continua. Au bout de dix minutes Catherine interrompit la lecture. Ah ! propos, dit-elle, quon renvoie les gardes de la galerie. Ctait le signal quattendait Maurevel. On excuta lordre de la reine mre, et madame de Sauve continua son histoire. Elle avait lu un quart dheure peu prs sans interruption aucune, lorsquun cri long, prolong, terrible, parvint jusque dans la chambre royale et fit dresser les cheveux sur la tte des assistants. Un coup de pistolet le suivit immdiatement. Quest-ce cela, dit Catherine, et pourquoi ne lisez-vous plus, Carlotta ? Madame, dit la jeune femme plissante, navez-vous point entendu ? Quoi ? demanda Catherine. Ce cri ? Et ce coup de pistolet ? ajouta le capitaine des gardes. Un cri, un coup de pistolet, ajouta Catherine, je nai rien entendu, moi Dailleurs, est-ce donc une chose bien extraordinaire au Louvre quun cri et quun coup de pistolet ? Lisez, lisez, Carlotta. Mais coutez, madame, dit celle-ci, tandis que M. de Nancey se tenait debout la main la poigne de son pe et nosant sortir sans le cong de la reine ; coutez, on entend des pas, des imprcations. Faut-il que je minforme, madame ? dit ce dernier. Point du tout, monsieur, restez l, dit Catherine en se soulevant sur une main comme pour donner plus de force son ordre. Qui donc me garderait en cas dalarme ? Ce sont quelques Suisses ivres qui se battent.

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Le calme de la reine, oppos la terreur qui planait sur toute cette assemble, formait un contraste tellement remarquable que, si timide quelle ft, madame de Sauve fixa un regard interrogateur sur la reine. Mais, madame, scria-t-elle, on dirait que lon tue quelquun. Et qui voulez-vous quon tue ? Mais le roi de Navarre, madame ; le bruit vient du ct de son appartement. La sotte ! murmura la reine, dont les lvres, malgr sa puissance sur elle-mme, commenaient sagiter trangement, car elle marmottait une prire ; la sotte voit son roi de Navarre partout. Mon Dieu ! mon Dieu ! dit madame de Sauve en retombant sur son fauteuil. Cest fini, cest fini, dit Catherine. Capitaine, continua-t-elle en sadressant M. de Nancey, jespre que, sil y a du scandale dans le palais, vous ferez demain punir svrement les coupables. Reprenez votre lecture, Carlotta. Et Catherine retomba elle-mme sur son oreiller dans une impassibilit qui ressemblait beaucoup de laffaissement, car les assistants remarqurent que de grosses gouttes de sueur roulaient sur son visage. Madame de Sauve obit cet ordre formel ; mais ses yeux et sa voix fonctionnaient seuls. Sa pense errante sur dautres objets lui reprsentait un danger terrible suspendu sur une tte chrie. Enfin, aprs quelques minutes de ce combat, elle se trouva tellement oppresse entre lmotion et ltiquette que sa voix cessa dtre intelligible ; le livre lui tomba des mains, elle svanouit. Soudain un fracas plus violent se fit entendre ; un pas lourd et press branla le corridor ; deux coups de feu partirent faisant vibrer les vitres ; et Catherine, tonne de cette lutte prolonge outre mesure, se dressa son tour, droite, ple, les yeux dilats ; et au moment o le capitaine des gardes allait slancer dehors, elle larrta en disant : Que tout le monde reste ici, jirai moi-mme voir l-bas ce qui se passe. Voil ce qui se passait, ou plutt ce qui stait pass : De Mouy avait reu le matin des mains dOrthon la clef de Henri. Dans cette clef, qui tait fore, il avait remarqu un papier roul. Il avait tir le papier avec une pingle. Ctait le mot dordre du Louvre pour la prochaine nuit. En outre, Orthon lui avait verbalement transmis les paroles de Henri qui invitaient de Mouy venir trouver dix heures le roi au Louvre. neuf heures et demie, de Mouy avait revtu une armure dont il avait plus dune fois dj eu loccasion de reconnatre la solidit ; il avait boutonn dessus un

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pourpoint de soie, avait agraf son pe, pass dans le ceinturon ses pistolets, recouvert le tout du fameux manteau cerise de La Mole. Nous avons vu comment, avant de rentrer chez lui, Henri avait jug propos de faire une visite Marguerite, et comment il tait arriv par lescalier secret juste temps pour heurter La Mole dans la chambre coucher de Marguerite, et pour prendre sa place aux yeux du roi dans la salle manger. Ctait prcisment au moment mme que, grce au mot dordre envoy par Henri et surtout au fameux manteau cerise, de Mouy traversait le guichet du Louvre. Le jeune homme monta droit chez le roi de Navarre, imitant de son mieux, comme dhabitude, la dmarche de La Mole. Il trouva dans lantichambre Orthon qui lattendait. Sire de Mouy, lui dit le montagnard, le roi est sorti, mais il ma ordonn de vous introduire chez lui et de vous dire de lattendre. Sil tarde par trop, il vous invite, vous le savez, vous jeter sur son lit. De Mouy entra sans demander dautre explication, car ce que venait de lui dire Orthon ntait que la rptition de ce quil lui avait dj dit le matin. Pour utiliser son temps, de Mouy prit une plume et de lencre ; et sapprochant dune excellente carte de France pendue la muraille, il se mit compter et rgler les tapes quil y avait de Paris Pau. Mais ce travail fut laffaire dun quart dheure, et ce travail fini, de Mouy ne sut plus quoi soccuper. Il fit deux ou trois tours de chambre, se frotta les yeux, billa, sassit et se leva, se rassit encore. Enfin, profitant de linvitation de Henri, excus dailleurs par les lois de familiarit qui existaient entre les princes et leurs gentilshommes, il dposa sur la table de nuit ses pistolets et la lampe, stendit sur le vaste lit tentures sombres qui garnissait le fond de la chambre, plaa son pe nue le long de sa cuisse, et, sr de ntre pas surpris puisquun domestique se tenait dans la pice prcdente, il se laissa aller un sommeil pesant, dont bientt le bruit fit retentir les vastes chos du baldaquin. De Mouy ronflait en vrai soudard, et sous ce rapport aurait pu lutter avec le roi de Navarre lui-mme. Cest alors que six hommes, lpe la main et le poignard la ceinture, se glissrent silencieusement dans le corridor qui, par une petite porte, communiquait aux appartements de Catherine et par une grande donnait chez Henri. Un de ces six hommes marchait le premier. Outre son pe nue et son poignard fort comme un couteau de chasse, il portait encore ses fidles

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pistolets accrochs sa ceinture par des agrafes dargent. Cet homme, ctait Maurevel. Arriv la porte de Henri, il sarrta. Vous vous tes bien assur que les sentinelles du corridor ont disparu ? demanda-t-il celui qui paraissait commander la petite troupe. Plus une seule nest son poste, rpondit le lieutenant. Bien, dit Maurevel. Maintenant il ny a plus qu sinformer dune chose, cest si celui que nous cherchons est chez lui. Mais, dit le lieutenant en arrtant la main que Maurevel posait sur le marteau de la porte, mais, capitaine, cet appartement est celui du roi de Navarre. Qui vous dit le contraire ? rpondit Maurevel. Les sbires se regardrent tout surpris, et le lieutenant fit un pas en arrire. Heu ! fit le lieutenant, arrter quelquun cette heure, au Louvre, et dans lappartement du roi de Navarre ? Que rpondriez-vous donc, dit Maurevel, si je vous disais que celui que vous allez arrter est le roi de Navarre lui-mme ? Je vous dirais, capitaine, que la chose est grave, et que, sans un ordre sign de la main de Charles IX Lisez, dit Maurevel. Et, tirant de son pourpoint lordre que lui avait remis Catherine, il le donna au lieutenant. Cest bien, rpondit celui-ci aprs avoir lu ; je nai plus rien vous dire. Et vous tes prt ? Je le suis. Et vous ? continua Maurevel en sadressant aux cinq autres sbires. Ceux-ci salurent avec respect. coutez-moi donc, messieurs, dit Maurevel, voil le plan : deux de vous resteront cette porte, deux la porte de la chambre coucher, et deux entreront avec moi. Ensuite ? dit le lieutenant. coutez bien ceci : il nous est ordonn dempcher le prisonnier dappeler, de crier, de rsister ; toute infraction cet ordre doit tre punie de mort. Allons, allons, il a carte blanche, dit le lieutenant lhomme dsign avec lui pour suivre Maurevel chez le roi. Tout fait, dit Maurevel.

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Pauvre diable de roi de Navarre ! dit un des hommes, il tait crit lhaut quil ne devait point en rchapper. Et ici-bas, dit Maurevel en reprenant des mains du lieutenant lordre de Catherine, quil rentra dans sa poitrine. Maurevel introduisit dans la serrure la clef que lui avait remise Catherine, et, laissant deux hommes la porte extrieure, comme il en tait convenu, entra avec les quatre autres dans lantichambre. Ah ! ah ! dit Maurevel en entendant la bruyante respiration du dormeur, dont le bruit arrivait jusqu lui, il parat que nous trouverons ici ce que nous cherchons. Aussitt Orthon, pensant que ctait son matre qui rentrait, alla au-devant de lui, et se trouva en face de cinq hommes arms qui occupaient la premire chambre. la vue de ce visage sinistre, de ce Maurevel quon appelait le Tueur de roi, le fidle serviteur recula, et se plaant devant la seconde porte : Qui tes-vous ? dit Orthon ; que voulez-vous ? Au nom du roi, rpondit Maurevel, o est ton matre ? Mon matre ? Oui, le roi de Navarre ? Le roi de Navarre nest pas au logis, dit Orthon en dfendant plus que jamais la porte ; ainsi vous ne pouvez pas entrer. Prtexte, mensonge, dit Maurevel. Allons, arrire ! Les Barnais sont entts ; celui-ci gronda comme un chien de ses montagnes, et sans se laisser intimider : Vous nentrerez pas, dit-il ; le roi est absent. Et il se cramponna la porte. Maurevel fit un geste ; les quatre hommes semparrent du rcalcitrant, larrachant au chambranle auquel il se tenait cramponn, et, comme il ouvrait la bouche pour crier, Maurevel lui appliqua la main sur les lvres. Orthon mordit furieusement lassassin, qui retira sa main avec un cri sourd, et frappa du pommeau de son pe le serviteur sur la tte. Orthon chancela et tomba en criant : Alarme ! alarme ! alarme ! Sa voix expira, il tait vanoui. Les assassins passrent sur son corps, puis deux restrent cette seconde porte, et les deux autres entrrent dans la chambre coucher, conduits par Maurevel. la lueur de la lampe brlant sur la table de nuit, ils virent le lit. Les rideaux taient ferms. Oh ! oh ! dit le lieutenant, il ne ronfle plus, ce me semble.

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Allons, sus ! dit Maurevel. cette voix, un cri rauque qui ressemblait plutt au rugissement du lion qu des accents humains partit de dessous les rideaux, qui souvrirent violemment, et un homme, arm dune cuirasse et le front couvert dune de ces salades qui ensevelissaient la tte jusquaux yeux, apparut assis, deux pistolets la main et son pe sur les genoux. Maurevel neut pas plus tt aperu cette figure et reconnu de Mouy, quil sentit ses cheveux se dresser sur sa tte ; il devint dune pleur affreuse ; sa bouche se remplit dcume ; et, comme sil se ft trouv en face dun spectre, il fit un pas en arrire. Soudain la figure arme se leva et fit en avant un pas gal celui que Maurevel avait fait en arrire, de sorte que ctait celui qui tait menac qui semblait poursuivre, et celui qui menaait qui semblait fuir. Ah ! sclrat, dit de Mouy dune voix sourde, tu viens pour me tuer comme tu as tu mon pre ! Deux des sbires, cest--dire ceux qui taient entrs avec Maurevel dans la chambre du roi, entendirent seuls ces paroles terribles ; mais en mme temps quelles avaient t dites, le pistolet stait abaiss la hauteur du front de Maurevel. Maurevel se jeta genoux au moment o de Mouy appuyait le doigt sur la dtente ; le coup partit, et un des gardes qui se trouvaient derrire lui, et quil avait dmasqu par ce mouvement, tomba frapp au cur. Au mme instant Maurevel riposta, mais la balle alla saplatir sur la cuirasse de De Mouy. Alors prenant son lan, mesurant la distance, de Mouy, dun revers de sa large pe, fendit le crne du deuxime garde, et, se retournant vers Maurevel, engagea lpe avec lui. Le combat fut terrible, mais court. la quatrime passe, Maurevel sentit dans sa gorge le froid de lacier ; il poussa un cri trangl, tomba en arrire, et en tombant renversa la lampe, qui steignit. Aussitt de Mouy, profitant de lobscurit, vigoureux et agile comme un hros dHomre, slana tte baisse vers lantichambre, renversa un des gardes, repoussa lautre, passa comme un clair entre les sbires qui gardaient la porte extrieure, essuya deux coups de pistolet, dont les balles raillrent la muraille du corridor, et ds lors il fut sauv, car un pistolet tout charg lui restait encore, outre cette pe qui frappait de si terribles coups. Un instant de Mouy hsita pour savoir sil devait fuir chez M. dAlenon, dont il lui semblait que la porte venait de souvrir, ou sil devait essayer de sortir du Louvre. Il se dcida pour ce dernier parti, reprit sa course dabord ralentie, sauta dix degrs dun seul coup, parvint au guichet, pronona les deux mots de passe et slana en criant :

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Allez l-haut, on y tue pour le compte du roi. Et profitant de la stupfaction que ses paroles jointes au bruit des coups de pistolet avaient jete dans le poste, il gagna au pied et disparut dans la rue du Coq sans avoir reu une gratignure. Ctait en ce moment que Catherine avait arrt son capitaine des gardes en disant : Demeurez, jirai voir moi-mme ce qui se passe l-bas. Mais, madame, rpondit le capitaine, le danger que pourrait courir Votre Majest mordonne de la suivre. Restez, monsieur, dit Catherine dun ton plus imprieux encore que la premire fois, restez. Il y a autour des rois une protection plus puissante que lpe humaine. Le capitaine demeura. Alors Catherine prit une lampe, passa ses pieds nus dans des mules de velours, sortit de sa chambre, gagna le corridor encore plein de fume, savana impassible et froide comme une ombre, vers lappartement du roi de Navarre. Tout tait redevenu silencieux. Catherine arriva la porte dentre, en franchit le seuil, et vit dabord dans lantichambre Orthon vanoui. Ah ! ah ! dit-elle, voici toujours le laquais ; plus loin sans doute nous allons trouver le matre. Et elle franchit la seconde porte. L, son pied heurta un cadavre ; elle abaissa sa lampe ; ctait celui du garde qui avait eu la tte fendue ; il tait compltement mort. Trois pas plus loin tait le lieutenant frapp dune balle et rlant le dernier soupir. Enfin, devant le lit un homme qui, la tte ple comme celle dun mort, perdant son sang par une double blessure qui lui traversait le cou, raidissant ses mains crispes, essayait de se relever. Ctait Maurevel. Un frisson passa dans les veines de Catherine ; elle vit le lit dsert, elle regarda tout autour de la chambre, et chercha en vain parmi ces trois hommes couchs dans leur sang le cadavre quelle esprait. Maurevel reconnut Catherine ; ses yeux se dilatrent horriblement, et il tendit vers elle un geste dsespr. Eh bien, dit-elle demi-voix, o est-il ? quest-il devenu ? Malheureux ! lauriez-vous laiss chapper ? Maurevel essaya darticuler quelques paroles ; mais un sifflement inintelligible sortit seul de sa blessure, une cume rougetre frangea ses lvres, et il secoua la tte en signe dimpuissance et de douleur.

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Mais parle donc ! scria Catherine, parle donc ! ne ft-ce que pour me dire un seul mot ! Maurevel montra sa blessure, et fit entendre de nouveau quelques sons inarticuls, tenta un effort qui naboutit qu un rauque rlement et svanouit. Catherine alors regarda autour delle : elle ntait entoure que de cadavres et de mourants ; le sang coulait flots par la chambre, et un silence de mort planait sur toute cette scne. Encore une fois elle adressa la parole Maurevel, mais sans le rveiller : cette fois, il demeura non seulement muet, mais immobile ; un papier sortait de son pourpoint, ctait lordre darrestation sign du roi. Catherine sen saisit et le cacha dans sa poitrine. En ce moment Catherine entendit derrire elle un lger froissement de parquet ; elle se retourna et vit debout, la porte de la chambre, le duc dAlenon, que le bruit avait attir malgr lui, et que le spectacle quil avait sous les yeux fascinait. Vous ici ? dit-elle. Oui, madame. Que se passe-t-il donc, mon Dieu ? demanda le duc. Retournez chez vous, Franois, et vous apprendrez assez tt la nouvelle. DAlenon ntait pas aussi ignorant de laventure que Catherine le supposait. Aux premiers pas retentissant dans le corridor, il avait cout. Voyant entrer des hommes chez le roi de Navarre, il avait, en rapprochant ce fait des paroles de Catherine, devin ce qui allait se passer, et stait applaudi de voir un ami si dangereux dtruit par une main plus forte que la sienne. Bientt des coups de feu, les pas rapides dun fugitif, avaient attir son attention, et il avait vu dans lespace lumineux projet par louverture de la porte de lescalier disparatre un manteau rouge qui lui tait par trop familier pour quil ne le reconnt pas. De Mouy ! scria-t-il, de Mouy chez mon beau-frre de Navarre ! Mais non, cest impossible ! Serait-ce M. de La Mole ? Alors linquitude le gagna. Il se rappela que le jeune homme lui avait t recommand par Marguerite elle-mme, et voulant sassurer si ctait lui quil venait de voir passer, il monta rapidement la chambre des deux jeunes gens : elle tait vide. Mais, dans un coin de cette chambre, il trouva suspendu le fameux manteau cerise. Ses doutes avaient t fixs : ce nest donc pas La Mole, mais de Mouy. La pleur sur le front, tremblant que le huguenot ne ft dcouvert et ne traht les secrets de la conspiration, il stait alors prcipit vers le

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guichet du Louvre. L il avait appris que le manteau cerise stait chapp sain et sauf, en annonant quon tuait dans le Louvre pour le compte du roi. Il sest tromp, murmura dAlenon ; cest pour le compte de la reine mre. Et, revenant vers le thtre du combat, il trouva Catherine errant comme une hyne parmi les morts. lordre que lui donna sa mre, le jeune homme rentra chez lui affectant le calme et lobissance, malgr les ides tumultueuses qui agitaient son esprit. Catherine, dsespre de voir cette nouvelle tentative choue, appela son capitaine des gardes, fit enlever les corps, commanda que Maurevel, qui ntait que bless, ft report chez lui, et ordonna quon ne rveillt point le roi. Oh ! murmura-t-elle en rentrant dans son appartement la tte incline sur sa poitrine, il a chapp cette fois encore. La main de Dieu est tendue sur cet homme. Il rgnera ! il rgnera ! Puis, comme elle ouvrait la porte de sa chambre, elle passa la main sur son front et se composa un sourire banal. Quy avait-il donc, madame ? demandrent tous les assistants, lexception de madame de Sauve, trop effraye pour faire des questions. Rien, rpondit Catherine ; du bruit, voil tout. Oh ! scria tout coup madame de Sauve en indiquant du doigt le passage de Catherine, Votre Majest dit quil ny a rien, et chacun de ses pas laisse une trace sur le tapis !

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Chapitre

La nuit des rois


Cependant Charles IX marchait cte cte avec Henri appuy son bras, suivi de ses quatre gentilshommes et prcd de deux porte-torches. Quand je sors du Louvre, disait le pauvre roi, jprouve un plaisir analogue celui qui me vient quand jentre dans une belle fort ; je respire, je vis, je suis libre. Henri sourit. Votre Majest serait bien dans les montagnes du Barn, alors ! dit Henri. Oui, et je comprends que tu aies envie dy retourner ; mais si le dsir ten prend par trop fort, Henriot, ajouta Charles en riant, prends bien tes prcautions, cest un conseil que je te donne : car ma mre Catherine taime si fort quelle ne peut pas absolument se passer de toi. Que fera Votre Majest ce soir ? dit Henri en dtournant cette conversation dangereuse. Je veux te faire faire une connaissance, Henriot ; tu me diras ton avis. Je suis aux ordres de Votre Majest. droite, droite ! nous allons rue des Barres. Les deux rois, suivis de leur escorte, avaient dpass la rue de la Savonnerie, quand, la hauteur de lhtel de Cond, ils virent deux hommes envelopps de grands manteaux sortir par une fausse porte que lun deux referma sans bruit. Oh ! oh ! dit le roi Henri, qui selon son habitude regardait aussi, mais sans rien dire, cela mrite attention. Pourquoi dites-vous cela, Sire ? demanda le roi de Navarre. Ce nest pas pour toi, Henriot. Tu es sr de ta femme, ajouta Charles avec un sourire ; mais ton cousin de Cond nest pas sr de la sienne, ou, sil en est sr, il a tort, le diable memporte ! Mais qui vous dit, Sire, que ce soit madame de Cond que visitaient ces messieurs ?

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Un pressentiment. Limmobilit de ces deux hommes, qui se sont rangs dans la porte depuis quils nous ont vus et qui nen bougent pas ; puis, certaine coupe de manteau du plus petit des deux Pardieu ! ce serait trange. Quoi ? Rien ; une ide qui marrive, voil tout. Avanons. Et il marcha droit aux deux hommes, qui, voyant alors que ctait bien eux quon en avait, firent quelques pas pour sloigner. Hol, messieurs ! dit le roi, arrtez. Est-ce nous quon parle ? demanda une voix qui fit tressaillir Charles et son compagnon. Eh bien, Henriot, dit Charles, reconnais-tu cette voix-l, maintenant ? Sire, dit Henri, si votre frre le duc dAnjou ntait point La Rochelle, je jurerais que cest lui qui vient de parler. Eh bien, dit Charles, cest quil nest point La Rochelle, voil tout. Mais qui est avec lui ? Tu ne reconnais pas le compagnon ? Non, Sire. Il est pourtant de taille ne pas sy tromper. Attends, tu vas le reconnatre Hol ! h ! vous dis-je, rpta le roi ; navez-vous pas entendu, mordieu ! tes-vous le guet pour nous arrter ? dit le plus grand des deux hommes, dveloppant son bras hors des plis de son manteau. Prenez que nous sommes le guet, dit le roi, et arrtez quand on vous lordonne. Puis se penchant loreille de Henri : Tu vas voir le volcan jeter des flammes, lui dit-il. Vous tes huit, dit le plus grand des deux hommes, montrant cette fois non seulement son bras mais encore son visage, mais fussiez-vous cent, passez au large ! Ah ! ah ! le duc de Guise ! dit Henri. Ah ! notre cousin de Lorraine ! dit le roi ; vous vous faites enfin connatre ! cest heureux ! Le roi ! scria le duc. Quant lautre personnage, on le vit ces paroles sensevelir dans son manteau et demeurer immobile aprs stre dabord dcouvert la tte par respect. Sire, dit le duc de Guise, je venais de rendre visite ma belle-sur, madame de Cond. Oui et vous avez emmen avec vous un de vos gentilshommes, lequel ? Sire, rpondit le duc, Votre Majest ne le connat pas.

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Nous ferons connaissance, alors, dit le roi. Et marchant droit lautre figure, il fit signe un des deux laquais dapprocher avec son flambeau. Pardon, mon frre ! dit le duc dAnjou en dcroisant son manteau et sinclinant avec un dpit mal dguis. Ah ! ah ! Henri, cest vous ! Mais non, ce nest point possible, je me trompe Mon frre dAnjou ne serait all voir personne avant de venir me voir moi-mme. Il nignore pas que pour les princes du sang qui rentrent dans la capitale, il ny a quune porte Paris : cest le guichet du Louvre. Pardonnez, Sire, dit le duc dAnjou ; je prie Votre Majest dexcuser mon inconsquence. Oui-da ! rpondit le roi dun ton moqueur ; et que faisiez-vous donc, mon frre, lhtel de Cond ? Eh ! mais, dit le roi de Navarre de son air narquois, ce que Votre Majest disait tout lheure. Et se penchant loreille du roi, il termina sa phrase par un grand clat de rire. Quest-ce donc ? demanda le duc de Guise avec hauteur, car, comme tout le monde la cour, il avait pris lhabitude de traiter assez rudement ce pauvre roi de Navarre. Pourquoi nirais-je pas voir ma bellesur ? M. le duc dAlenon ne va-t-il pas voir la sienne ? Henri rougit lgrement. Quelle belle-sur ? demanda Charles ; je ne lui en connais pas dautre que la reine lisabeth. Pardon, Sire ! Ctait sa sur que jaurais d dire, madame Marguerite, que nous avons vue passer en venant ici il y a une demi-heure dans sa litire, accompagne de deux muguets qui trottaient chacun une portire. Vraiment ! dit Charles. Que rpondez-vous cela, Henri ? Que la reine de Navarre est bien libre daller o elle veut, mais je doute quelle soit sortie du Louvre. Et moi, jen suis sr, dit le duc de Guise. Et moi aussi, fit le duc dAnjou, telle enseigne que la litire sest arrte rue Cloche-Perce. Il faut que votre belle-sur, pas celle-ci, dit Henri en montrant lhtel de Cond, mais celle de l-bas, et il tourna son doigt dans la direction de lhtel de Guise, soit aussi de la partie, car nous les avons laisses ensemble, et, comme vous le savez, elles sont insparables.

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Je ne comprends pas ce que veut dire Votre Majest, rpondit le duc de Guise. Au contraire, dit le roi, rien de plus clair, et voil pourquoi il y avait un muguet courant chaque portire. Eh bien, dit le duc, sil y a scandale de la part de la reine et de la part de mes belles-surs, invoquons pour le faire cesser la justice du roi. Eh ! pardieu, dit Henri, laissez l madames de Cond et de Nevers. Le roi ne sinquite pas de sa sur et moi jai confiance dans ma femme. Non pas, non pas, dit Charles ; je veux en avoir le cur net ; mais faisons nos affaires nous-mmes. La litire sest arrte rue Cloche-Perce, dites-vous, mon cousin ? Oui, Sire. Vous reconnatriez lendroit ? Oui, Sire. Eh bien, allons-y ; et sil faut brler la maison pour savoir qui est dedans, on la brlera. Cest avec ces dispositions, assez peu rassurantes pour la tranquillit de ceux dont il est question, que les quatre principaux seigneurs du monde chrtien prirent le chemin de la rue Saint-Antoine. Les quatre princes arrivrent rue Cloche-Perce ; Charles, qui voulait faire ses affaires en famille, renvoya les gentilshommes de sa suite en leur disant de disposer du reste de leur nuit, mais de se tenir prs de la Bastille six heures du matin avec deux chevaux. Il ny avait que trois maisons dans la rue Cloche-Perce ; la recherche tait dautant moins difficile que deux ne firent aucun refus douvrir ; ctaient celles qui touchaient lune la rue Saint-Antoine, lautre la rue du Roi-de-Sicile. Quant la troisime, ce fut autre chose : ctait celle qui tait garde par le concierge allemand, et le concierge allemand tait peu traitable. Paris semblait destin offrir cette nuit les plus mmorables exemples de fidlit domestique. M. de Guise eut beau menacer dans le plus pur saxon, Henri dAnjou eut beau offrir une bourse pleine dor, Charles eut beau aller jusqu dire quil tait lieutenant du guet, le brave Allemand ne tint compte ni de la dclaration, ni de loffre, ni des menaces. Voyant que lon insistait, et dune manire qui devenait importune, il glissa entre les barres de fer lextrmit de certaine arquebuse, dmonstration dont ne firent que rire trois des quatre visiteurs Henri de Navarre se tenant lcart, comme si la chose et t sans intrt pour lui attendu que larme, ne pouvant

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obliquer dans les barreaux, ne devait gure tre dangereuse que pour un aveugle qui et t se placer en face. Voyant quon ne pouvait intimider, corrompre ni flchir le portier, le duc de Guise feignit de partir avec ses compagnons ; mais la retraite ne fut pas longue. Au coin de la rue Saint-Antoine, le duc trouva ce quil cherchait : ctait une de ces pierres comme en remuaient, trois mille ans auparavant, Ajax, Tlamon et Diomde ; il la chargea sur son paule, et revint en faisant signe ses compagnons de le suivre. Juste en ce moment le concierge, qui avait vu ceux quil prenait pour des malfaiteurs sloigner, refermait la porte sans avoir encore eu le temps de repousser les verrous. Le duc de Guise profita du moment : vritable catapulte vivante, il lana la pierre contre la porte. La serrure vola, emportant la portion de la muraille dans laquelle elle tait scelle. La porte souvrit, renversant lAllemand, qui tomba en donnant, par un cri terrible, lveil la garnison, qui, sans ce cri, courait grand risque dtre surprise. Justement en ce moment-l mme, La Mole traduisait, avec Marguerite, une idylle de Thocrite, et Coconnas buvait, sous prtexte quil tait Grec aussi, force vin de Syracuse avec Henriette. La conversation scientifique et la conversation bachique furent violemment interrompues. Commencer par teindre les bougies, ouvrir les fentres, slancer sur le balcon, distinguer quatre hommes dans les tnbres, leur lancer sur la tte tous les projectiles qui leur tombrent sous la main, faire un affreux bruit de coups de plat dpe qui natteignaient que le mur, tel fut lexercice auquel se livrrent immdiatement La Mole et Coconnas. Charles, le plus acharn des assaillants, reut une aiguire dargent sur lpaule, le duc dAnjou un bassin contenant une compote dorange et de cdrats, et le duc de Guise un quartier de venaison. Henri ne reut rien. Il questionnait tout bas le portier, que M. de Guise avait attach la porte, et qui rpondait par son ternel : Ich verstehe nicht. Les femmes encourageaient les assigs et leur passaient des projectiles qui se succdaient comme une grle. Par la mort-diable ! scria Charles IX en recevant sur la tte un tabouret qui lui fit rentrer son chapeau jusque sur le nez, quon mouvre bien vite, ou je ferai tout pendre l-haut. Mon frre ! dit Marguerite bas La Mole. Le roi ! dit celui-ci tout bas Henriette.

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Le roi ! le roi ! dit celle-ci Coconnas, qui tranait un bahut vers la fentre, et qui tenait exterminer le duc de Guise, auquel, sans le connatre, il avait particulirement affaire. Le roi ! je vous dis. Coconnas lcha le bahut, regarda dun air tonn. Le roi ? dit-il. Oui, le roi. Alors, en retraite. Eh ! justement La Mole et Marguerite sont dj partis ! venez. Par o ? Venez, vous dis-je. Et le prenant par la main, Henriette entrana Coconnas par la porte secrte qui donnait dans la maison attenante ; et tous quatre, aprs avoir referm la porte derrire eux, senfuirent par lissue qui donnait rue Tizon. Oh ! oh ! dit Charles, je crois que la garnison se rend. On attendit quelques minutes ; mais aucun bruit ne parvint jusquaux assigeants. On prpare quelque ruse, dit le duc de Guise. Ou plutt on a reconnu la voix de mon frre et lon dtale, dit le duc dAnjou. Il faudra toujours bien quon passe par ici, dit Charles. Oui, reprit le duc dAnjou, si la maison na pas deux issues. Cousin, dit le roi, reprenez votre pierre, et faites de lautre porte comme de celle-ci. Le duc pensa quil tait inutile de recourir de pareils moyens, et comme il avait remarqu que la seconde porte tait moins forte que la premire, il lenfona dun simple coup de pied. Les torches, les torches ! dit le roi. Les laquais sapprochrent. Elles taient teintes, mais ils avaient sur eux tout ce quil fallait pour les rallumer. On fit de la flamme. Charles IX en prit une et passa lautre au duc dAnjou. Le duc de Guise marcha le premier, lpe la main. Henri ferma la marche. On arriva au premier tage. Dans la salle manger tait servi ou plutt desservi le souper, car ctait particulirement le souper qui avait fourni les projectiles. Les candlabres taient renverss, les meubles sens dessus dessous, et tout ce qui ntait pas vaisselle dargent en pices. On passa dans le salon. L pas plus de renseignements que dans la premire chambre sur lidentit des personnages. Des livres grecs et latins, quelques instruments de musique, voil tout ce que lon trouva.

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La chambre coucher tait plus muette encore. Une veilleuse brlait dans un globe dalbtre suspendu au plafond ; mais on ne paraissait pas mme tre entr dans cette chambre. Il y a une seconde sortie, dit le roi. Cest probable, dit le duc dAnjou. Mais o est-elle ? demanda le duc de Guise. On chercha de tous cts ; on ne la trouva pas. O est le concierge ? demanda le roi. Je lai attach la grille, dit le duc de Guise. Interrogez-le, cousin. Il ne voudra pas rpondre. Bah ! on lui fera un petit feu bien sec autour des jambes, dit le roi en riant, et il faudra bien quil parle. Henri regarda vivement par la fentre. Il ny est plus, dit-il. Qui la dtach ? demanda vivement le duc de Guise. Mort-diable ! scria le roi, nous ne saurons rien encore. En effet, dit Henri, vous voyez bien, Sire, que rien ne prouve que ma femme et la belle-sur de M. de Guise aient t dans cette maison. Cest vrai, dit Charles. Lcriture nous apprend : il y a trois choses qui ne laissent pas de traces : loiseau dans lair, le poisson dans leau, et la femme non, je me trompe, lhomme chez Ainsi, interrompit Henri, ce que nous avons de mieux faire Oui, dit Charles, cest de soigner, moi ma contusion ; vous, dAnjou, dessuyer votre sirop doranges, et vous, Guise, de faire disparatre votre graisse de sanglier. Et l-dessus ils sortirent sans se donner la peine de refermer la porte. Arrivs la rue Saint-Antoine : O allez-vous, messieurs ? dit le roi au duc dAnjou et au duc de Guise. Sire, nous allons chez Nantouillet, qui nous attend souper, mon cousin de Lorraine et moi. Votre Majest veut-elle venir avec nous ? Non, merci ; nous allons du ct oppos. Voulez-vous un de mes porte-torches ? Nous vous rendons grce, Sire, dit vivement le duc dAnjou. Bon ; il a peur que je ne le fasse espionner, souffla Charles loreille du roi de Navarre. Puis prenant ce dernier par-dessous le bras : Viens ! Henriot, dit-il ; je te donne souper ce soir. Nous ne rentrons donc pas au Louvre ? demanda Henri.

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Non, te dis-je, triple entt ! viens avec moi, puisque je te dis de venir ; viens. Et il entrana Henri par la rue Geoffroy-Lasnier.

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Anagramme
Au milieu de la rue Geoffroy-Lasnier venait aboutir la rue Garnier-surlEau, et au bout de la rue Garnier-sur-lEau stendait droite et gauche la rue des Barres. L, en faisant quelques pas vers la rue de la Mortellerie, on trouvait droite une petite maison isole au milieu dun jardin clos de hautes murailles et auquel une porte pleine donnait seule entre. Charles tira une clef de sa poche, ouvrit la porte, qui cda aussitt, tant ferme seulement au pne ; puis ayant fait passer Henri et le laquais qui portait la torche, il referma la porte derrire lui. Une seule petite fentre tait claire. Charles la montra du doigt en souriant Henri. Sire, je ne comprends pas, dit celui-ci. Tu vas comprendre, Henriot. Le roi de Navarre regarda Charles avec tonnement. Sa voix, son visage avaient pris une expression de douceur qui tait si loin du caractre habituel de sa physionomie, que Henri ne le reconnaissait pas. Henriot, lui dit le roi, je tai dit que lorsque je sortais du Louvre, je sortais de lenfer. Quand jentre ici, jentre dans le paradis. Sire, dit Henri, je suis heureux que Votre Majest mait trouv digne de me faire faire le voyage du ciel avec elle. Le chemin en est troit, dit le roi en sengageant dans un petit escalier, mais cest pour que rien ne manque la comparaison. Et quel est lange qui garde lentre de votre den, Sire ? Tu vas voir, rpondit Charles IX. Et faisant signe Henri de le suivre sans bruit, il poussa une premire porte, puis une seconde, et sarrta sur le seuil. Regarde, dit-il. Henri sapprocha et son regard demeura fix sur un des plus charmants tableaux quil et vus. Ctait une femme de dix-huit dix-neuf ans peu prs, dormant la tte pose sur le pied du lit dun enfant endormi dont elle tenait entre ses deux mains les petits pieds

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rapprochs de ses lvres, tandis que ses longs cheveux ondoyaient, pandus comme un flot dor. On et dit un tableau de lAlbane reprsentant la Vierge et lenfant Jsus. Oh ! Sire, dit le roi de Navarre, quelle est cette charmante crature ? Lange de mon paradis, Henriot, le seul qui maime pour moi. Henri sourit. Oui, pour moi, dit Charles, car elle ma aim avant de savoir que jtais roi. Et depuis quelle le sait ? Eh bien, depuis quelle le sait, dit Charles avec un soupir qui prouvait que cette sanglante royaut lui tait lourde parfois, depuis quelle le sait, elle maime encore ; ainsi juge. Le roi sapprocha tout doucement, et sur la joue en fleur de la jeune femme, il posa un baiser aussi lger que celui dune abeille sur un lis. Et cependant la jeune femme se rveilla. Charles ! murmura-t-elle en ouvrant les yeux. Tu vois, dit le roi, elle mappelle Charles. La reine dit Sire. Oh ! scria la jeune femme, vous ntes pas seul, mon roi. Non, ma bonne Marie. Jai voulu tamener un autre roi plus heureux que moi, car il na pas de couronne ; plus malheureux que moi, car il na pas une Marie Touchet. Dieu fait une compensation tout. Sire, cest le roi de Navarre ? demanda Marie. Lui-mme, mon enfant. Approche, Henriot. Le roi de Navarre sapprocha. Charles lui prit la main droite. Regarde cette main, Marie, dit-il ; cest la main dun bon frre et dun loyal ami. Sans cette main, vois-tu Eh bien, Sire ? Eh bien, sans cette main, aujourdhui, Marie, notre enfant naurait plus de pre. Marie jeta un cri, tomba genoux, saisit la main de Henri et la baisa. Bien, Marie, bien, dit Charles. Et quavez-vous fait pour le remercier, Sire ? Je lui ai rendu la pareille. Henri regarda Charles avec tonnement. Tu sauras un jour ce que je veux dire, Henriot. En attendant, viens voir. Et il sapprocha du lit o lenfant dormait toujours. Eh ! dit-il, si ce gros garon-l dormait au Louvre au lieu de dormir ici, dans cette petite maison de la rue des Barres, cela changerait bien des choses dans le prsent et peut-tre dans lavenir .

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Sire, dit Marie, nen dplaise Votre Majest, jaime mieux quil dorme ici, il dort mieux. Ne troublons donc pas son sommeil, dit le roi ; cest si bon de dormir quand on ne fait pas de rves ! Eh bien, Sire, fit Marie en tendant la main vers une des portes qui donnaient dans cette chambre. Oui, tu as raison, Marie, dit Charles IX ; soupons. Mon bien-aim Charles, dit Marie, vous direz au roi votre frre de mexcuser, nest-ce pas ? Et de quoi ? De ce que jai renvoy nos serviteurs. Sire, continua Marie en sadressant au roi de Navarre, vous saurez que Charles ne veut tre servi que par moi. Ventre-saint-gris ! dit Henri, je le crois bien. Les deux hommes passrent dans la salle manger, tandis que la mre, inquite et soigneuse, couvrait dune chaude toffe le petit Charles, qui, grce son bon sommeil denfant que lui enviait son pre, ne stait pas rveill. Marie vint les rejoindre. Il ny a que deux couverts, dit le roi. Permettez, dit Marie, que je serve Vos Majests. Allons, dit Charles, voil que tu me portes malheur, Henriot. Comment, Sire ? Nentends-tu pas ? Pardon, Charles, pardon. Je te pardonne. Mais place-toi l, prs de moi, entre nous deux. Jobis, dit Marie. Elle apporta un couvert, sassit entre les deux rois et les servit. Nest-ce pas, Henriot, que cest bon, dit Charles, davoir un endroit au monde dans lequel on ose boire et manger sans avoir besoin que personne fasse avant vous lessai de vos vins et de vos viandes ? Sire, dit Henri en souriant et en rpondant par le sourire lapprhension ternelle de son esprit, croyez que japprcie votre bonheur plus que personne. Aussi dis-lui bien, Henriot, que pour que nous demeurions ainsi heureux, il ne faut pas quelle se mle de politique ; il ne faut pas surtout quelle fasse connaissance avec ma mre. La reine Catherine aime en effet Votre Majest avec tant de passion, quelle pourrait tre jalouse de tout autre amour, rpondit Henri,

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trouvant, par un subterfuge, le moyen dchapper la dangereuse confiance du roi. Marie, dit le roi, je te prsente un des hommes les plus fins et les plus spirituels que je connaisse. la cour, vois-tu, et ce nest pas peu dire, il a mis tout le monde dedans ; moi seul ai vu clair peut-tre, je ne dis pas dans son cur, mais dans son esprit. Sire, dit Henri, je suis fch quen exagrant lun comme vous le faites, vous doutiez de lautre. Je nexagre rien, Henriot, dit le roi ; dailleurs, on te connatra un jour. Puis se retournant vers la jeune femme : Il fait surtout les anagrammes ravir. Dis-lui de faire celle de ton nom et je rponds quil la fera. Oh ! que voulez-vous quon trouve dans le nom dune pauvre fille comme moi ? quelle gracieuse pense peut sortir de cet assemblage de lettres avec lesquelles le hasard a crit Marie Touchet ? Oh ! lanagramme de ce nom, Sire, dit Henri, est trop facile, et je nai pas eu grand mrite la trouver. Ah ! ah ! cest dj fait, dit Charles. Tu vois Marie. Henri tira de la poche de son pourpoint ses tablettes, en dchira une page, et en dessous du nom : Marie Touchet, crivit : Je charme tout. Puis il passa la feuille la jeune femme. En vrit, scria-t-elle, cest impossible ! Qua-t-il trouv ? demanda Charles. Sire, je nose rpter, moi. Sire, dit Henri, dans le nom de Marie Touchet, il y a, lettre pour lettre, en faisant de lI un J comme cest lhabitude : Je charme tout. En effet, scria Charles, lettre pour lettre. Je veux que ce soit ta devise, entends-tu, Marie ! Jamais devise na t mieux mrite. Merci, Henriot. Marie, je te la donnerai crite en diamants. Le souper sacheva ; deux heures sonnrent Notre-Dame. Maintenant, dit Charles, en rcompense de son compliment, Marie, tu vas lui donner un fauteuil o il puisse dormir jusquau jour ; bien loin de nous seulement, parce quil ronfle faire peur. Puis, si tu tveilles avant moi, tu me rveilleras, car nous devons tre six heures du matin la Bastille. Bonsoir, Henriot. Arrange-toi comme tu voudras. Mais, ajouta-t-il en sapprochant du roi de Navarre et en lui posant la main sur

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lpaule, sur ta vie, entends-tu bien, Henri ? sur ta vie, ne sors pas dici sans moi, surtout pour retourner au Louvre. Henri avait souponn trop de choses dans ce quil navait pas compris pour manquer une telle recommandation. Charles IX entra dans sa chambre, et Henri, le dur montagnard, saccommoda sur un fauteuil, o bientt il justifia la prcaution quavait prise son beau-frre de lloigner de lui. Le lendemain, au point du jour, il fut veill par Charles. Comme il tait rest tout habill, sa toilette ne fut pas longue. Le roi tait heureux et souriant comme on ne le voyait jamais au Louvre. Les heures quil passait dans cette petite maison de la rue des Barres taient ses heures de soleil. Tous deux repassrent par la chambre coucher. La jeune femme dormait dans son lit ; lenfant dormait dans son berceau. Tous deux souriaient en dormant. Charles les regarda un instant avec une tendresse infinie. Puis se tournant vers le roi de Navarre : Henriot, lui dit-il, sil tarrivait jamais dapprendre quel service je tai rendu cette nuit, et qu moi il marrivt malheur, souviens-toi de cet enfant qui repose dans son berceau. Puis les embrassant tous deux au front, sans donner Henri le temps de linterroger : Au revoir, mes anges, dit-il. Et il sortit. Henri le suivit tout pensif. Des chevaux tenus en main par des gentilshommes auxquels Charles IX avait donn rendez-vous, les attendaient la Bastille. Charles fit signe Henri de monter cheval, se mit en selle, sortit par le jardin de lArbalte, et suivit les boulevards extrieurs. O allons-nous ? demanda Henri. Nous allons, rpondit Charles, voir si le duc dAnjou est revenu pour madame de Cond seule, et sil y a dans ce cur-l autant dambition que damour, ce dont je doute fort. Henri ne comprenait rien lexplication : il suivit Charles sans rien dire. En arrivant au Marais, et comme labri des palissades on dcouvrait tout ce quon appelait alors les faubourgs Saint-Laurent, Charles montra Henri, travers la brume gristre du matin, des hommes envelopps de grands manteaux et coiffs de bonnets de fourrures qui savanaient cheval, prcdant un fourgon pesamment charg. mesure quils avanaient, ces hommes prenaient une forme prcise, et lon pouvait voir,

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cheval comme eux et causant avec eux, un autre homme vtu dun long manteau brun et le front ombrag dun chapeau la franaise. Ah ! ah ! dit Charles en souriant, je men doutais. Eh ! Sire, dit Henri, je ne me trompe pas, ce cavalier au manteau brun, cest le duc dAnjou. Lui-mme, dit Charles IX. Range-toi un peu, Henriot, je dsire quil ne nous voie pas. Mais, demanda Henri, les hommes aux manteaux gristres et aux bonnets fourrs quels sont-ils ? et dans ce chariot quy a-t-il ? Ces hommes, dit Charles, ce sont les ambassadeurs polonais, et dans ce chariot il y a une couronne. Et maintenant, continua-t-il en mettant son cheval au galop et en reprenant le chemin de la porte du Temple, viens, Henriot, jai vu tout ce que je voulais voir.

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Chapitre

La rentre au Louvre
Lorsque Catherine pensa que tout tait fini dans la chambre du roi de Navarre, que les gardes morts taient enlevs, que Maurevel tait transport chez lui, que les tapis taient lavs, elle congdia ses femmes, car il tait minuit peu prs, et elle essaya de dormir. Mais la secousse avait t trop violente et la dception trop forte. Ce Henri dtest, chappant ternellement ses embches dordinaire mortelles, semblait protg par quelque puissance invincible que Catherine sobstinait appeler hasard, quoique au fond de son cur une voix lui dt que le vritable nom de cette puissance ft la destine. Cette ide que le bruit de cette nouvelle tentative, en se rpandant dans le Louvre et hors du Louvre, allait donner Henri et aux huguenots une plus grande confiance encore dans lavenir, lexasprait, et en ce moment, si ce hasard contre lequel elle luttait si malheureusement lui et livr son ennemi, certes avec le petit poignard florentin quelle portait sa ceinture elle et djou cette fatalit si favorable au roi de Navarre. Les heures de la nuit, ces heures si lentes celui qui attend et qui veille, sonnrent donc les unes aprs les autres sans que Catherine pt fermer lil. Tout un monde de projets nouveaux se droula pendant ces heures nocturnes dans son esprit plein de visions. Enfin au point du jour elle se leva, shabilla toute seule et sachemina vers lappartement de Charles IX. Les gardes, qui avaient lhabitude de la voir venir chez le roi toute heure du jour et de la nuit, la laissrent passer. Elle traversa donc lantichambre et atteignit le cabinet des Armes. Mais l, elle trouva la nourrice de Charles qui veillait. Mon fils ? dit la reine. Madame, il a dfendu quon entrt dans sa chambre avant huit heures. Cette dfense nest pas pour moi, nourrice. Elle est pour tout le monde, madame. Catherine sourit.

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Oui, je sais bien, reprit la nourrice, je sais bien que nul ici na le droit de faire obstacle Votre Majest ; je la supplierai donc dcouter la prire dune pauvre femme et de ne pas aller plus avant. Nourrice, il faut que je parle mon fils. Madame, je nouvrirai la porte que sur un ordre formel de Votre Majest. Ouvrez, nourrice, dit Catherine, je le veux ! La nourrice, cette voix plus respecte et surtout plus redoute au Louvre que celle de Charles lui-mme, prsenta la clef Catherine, mais Catherine nen avait pas besoin. Elle tira de sa poche la clef qui ouvrait la porte de son fils, et sous sa rapide pression la porte cda. La chambre tait vide, la couche de Charles tait intacte, et son lvrier Acton, couch sur la peau dours tendue la descente de son lit, se leva et vint lcher les mains divoire de Catherine. Ah ! dit la reine en fronant le sourcil, il est sorti ! Jattendrai. Et elle alla sasseoir, pensive et sombrement recueillie, la fentre qui donnait sur la cour du Louvre et de laquelle on dcouvrait le principal guichet. Depuis deux heures elle tait l immobile et ple comme une statue de marbre, lorsquelle aperut enfin rentrant au Louvre une troupe de cavaliers la tte desquels elle reconnut Charles et Henri de Navarre. Alors elle comprit tout, Charles, au lieu de discuter avec elle sur larrestation de son beau-frre, lavait emmen et sauv ainsi. Aveugle, aveugle, aveugle ! murmura-t-elle. Et elle attendit. Un instant aprs des pas retentirent dans la chambre ct, qui tait le cabinet des Armes. Mais, Sire, disait Henri, maintenant que nous voil rentrs au Louvre, dites-moi pourquoi vous men avez fait sortir et quel est le service que vous mavez rendu ? Non pas, non pas, Henriot, rpondit Charles en riant. Un jour tu le sauras peut-tre ; mais pour le moment cest un mystre. Sache seulement que pour lheure tu vas, selon toute probabilit, me valoir une rude querelle avec ma mre. En achevant ces mots, Charles souleva la tapisserie et se trouva face face avec Catherine. Derrire lui et par-dessus son paule apparaissait la tte ple et inquite du Barnais. Ah ! vous tes ici, madame ! dit Charles IX en fronant le sourcil. Oui, mon fils, dit Catherine. Jai vous parler. moi ? vous seul.

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Allons, allons, dit Charles en se retournant vers son beau-frre, puisquil ny avait pas moyen dy chapper, le plus tt est le mieux. Je vous laisse, Sire, dit Henri. Oui, oui, laisse-nous, rpondit Charles ; et puisque tu es catholique, Henriot, va entendre la messe mon intention, moi je reste au prche. Henri salua et sortit. Charles IX alla au-devant des questions que venait lui adresser sa mre. Eh bien, madame, dit-il en essayant de tourner la chose au rire ; pardieu ! vous mattendez pour me gronder, nest-ce pas ? jai fait manquer irrligieusement votre petit projet. Eh ! mort dun diable ! je ne pouvais pas cependant laisser arrter et conduire la Bastille lhomme qui venait de me sauver la vie. Je ne voulais pas non plus me quereller avec vous ; je suis bon fils. Et puis, ajouta-t-il tout bas, le Bon Dieu punit les enfants qui se querellent avec leur mre, tmoin mon frre Franois II. Pardonnez-moi donc franchement, et avouez ensuite que la plaisanterie tait bonne. Sire, dit Catherine, Votre majest se trompe ; il ne sagit pas dune plaisanterie. Si fait, si fait ! et vous finirez par lenvisager ainsi, ou le diable memporte ! Sire, vous avez par votre faute fait manquer tout un plan qui devait nous amener une grande dcouverte. Bah ! un plan Est-ce que vous tes embarrasse pour un plan avort, vous, ma mre ? Vous en ferez vingt autres, et dans ceux-l, eh bien, je vous promets de vous seconder. Maintenant, me secondassiez-vous, il est trop tard, car il est averti et il se tiendra sur ses gardes. Voyons, fit le roi, venons au but. Quavez-vous contre Henriot ? Jai contre lui quil conspire. Oui, je comprends bien, cest votre accusation ternelle ; mais tout le monde ne conspire-t-il pas peu ou prou dans cette charmante rsidence royale quon appelle le Louvre ? Mais lui conspire plus que personne, et il est dautant plus dangereux que personne ne sen doute. Voyez-vous, le Lorenzino ! dit Charles. coutez, dit Catherine sassombrissant ce nom qui lui rappelait une des plus sanglantes catastrophes de lhistoire florentine ; coutez, il y a un moyen de me prouver que jai tort. Et lequel, ma mre ? Demandez Henri qui tait cette nuit dans sa chambre.

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Dans sa chambre cette nuit ? Oui. Et sil vous le dit Eh bien ? Eh bien, je suis prte avouer que je me trompais. Mais si ctait une femme cependant, nous ne pouvons pas exiger Une femme ? Oui. Une femme qui a tu deux de vos gardes et qui a bless mortellement peut-tre M. de Maurevel ! Oh ! oh ! dit le roi, cela devient srieux. Il y a eu du sang rpandu ? Trois hommes sont rests couchs sur le plancher. Et celui qui les a mis dans cet tat ? Sest sauv sain et sauf. Par Gog et Magog ! dit Charles, ctait un brave, et vous avez raison, ma mre, je veux le connatre. Eh bien, je vous le dis davance, vous ne le connatrez pas, du moins par Henri. Mais par vous, ma mre ? Cet homme na pas fui ainsi sans laisser quelque indice, sans quon ait remarqu quelque partie de son habillement ? On na remarqu que le manteau cerise fort lgant dans lequel il tait envelopp. Ah ! ah ! un manteau cerise, dit Charles ; je nen connais quun la cour assez remarquable pour quil frappe ainsi les yeux. Justement, dit Catherine. Eh bien ? demanda Charles. Eh bien, dit Catherine, attendez-moi chez vous, mon fils, et je vais voir si mes ordres ont t excuts. Catherine sortit et Charles demeura seul, se promenant de long en large avec distraction, sifflant un air de chasse, une main dans son pourpoint et laissant pendre lautre main, que lchait son lvrier chaque fois quil sarrtait. Quant Henri, il tait sorti de chez son beau-frre fort inquiet, et, au lieu de suivre le corridor ordinaire, il avait pris le petit escalier drob dont plus dune fois dj il a t question et qui conduisait au second tage. Mais peine avait-il mont quatre marches, quau premier tournant il aperut une ombre. Il sarrta en portant la main son poignard. Aussitt il reconnut une femme, et une charmante voix dont le timbre lui tait familier lui dit en lui saisissant la main :

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Dieu soit lou, Sire, vous voil sain et sauf. Jai eu bien peur pour vous ; mais sans doute Dieu a exauc ma prire. Quest-il donc arriv ? dit Henri. Vous le saurez en rentrant chez vous. Ne vous inquitez point dOrthon, je lai recueilli. Et la jeune femme descendit rapidement, croisant Henri comme si ctait par hasard quelle let rencontr sur lescalier. Voil qui est bizarre, se dit Henri ; que sest-il donc pass ? quest-il arriv Orthon ? La question malheureusement ne pouvait tre entendue de madame de Sauve, car madame de Sauve tait dj loin. Au haut de lescalier Henri vit tout coup apparatre une autre ombre ; mais celle-l ctait celle dun homme. Chut ! dit cet homme. Ah ! ah ! cest vous, Franois ! Ne mappelez point par mon nom. Que sest-il donc pass ? Rentrez chez vous, et vous le saurez ; puis ensuite glissez-vous dans le corridor, regardez bien de tous cts si personne ne vous pie, entrez chez moi, la porte sera seulement pousse. Et il disparut son tour par lescalier comme ces fantmes qui au thtre sabment dans une trappe. Ventre-saint-gris ! murmura le Barnais, lnigme se continue ; mais puisque le mot est chez moi, allons-y, et nous verrons bien. Cependant ce ne fut pas sans motion que Henri continua son chemin ; il avait la sensibilit, cette superstition de la jeunesse. Tout se refltait nettement sur cette me la surface unie comme un miroir, et tout ce quil venait dentendre lui prsageait un malheur. Il arriva la porte de son appartement et couta. Aucun bruit ne sy faisait entendre. Dailleurs, puisque Charlotte lui avait dit de rentrer chez lui, il tait vident quil navait rien craindre en y rentrant. Il jeta un coup dil rapide autour de lantichambre ; elle tait solitaire, mais rien ne lui indiquait encore quelle chose stait passe. En effet, dit-il, Orthon nest point l. Et il passa dans la seconde chambre. L tout fut expliqu. Malgr leau quon avait jete flots, de larges taches rougetres marbraient le plancher ; un meuble tait bris, les tentures du lit dchiquetes coups dpe, un miroir de Venise tait bris par le choc dune balle ; et une main sanglante appuye contre la muraille, et qui avait laiss sa terrible empreinte, annonait que cette chambre muette alors avait t tmoin dune lutte mortelle.

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Henri recueillit dun il hagard tous ces diffrents dtails, passa sa main sur son front moite de sueur, et murmura : Ah ! je comprends ce service que ma rendu le roi ; on est venu pour massassiner Et Ah ! de Mouy ! quont-ils fait de De Mouy ! Les misrables ! ils lauront tu ! Et, aussi press dapprendre des nouvelles que le duc dAlenon ltait de lui en donner, Henri, aprs avoir jet une dernire fois un morne regard sur les objets qui lentouraient, slana hors de la chambre, gagna le corridor, sassura quil tait bien solitaire, et poussant la porte entrebille, quil referma avec soin derrire lui, il se prcipita chez le duc dAlenon. Le duc lattendait dans la premire pice. Il prit vivement la main de Henri, lentrana en mettant un doigt sur sa bouche, dans un petit cabinet en tourelle, compltement isol, et par consquent chappant par sa disposition tout espionnage. Ah ! mon frre, lui dit-il, quelle horrible nuit ! Que sest-il donc pass ? demanda Henri. On a voulu vous arrter. Moi ? Oui, vous. Et quel propos ? Je ne sais. O tiez-vous ? Le roi mavait emmen hier soir avec lui par la ville. Alors il le savait, dit dAlenon. Mais puisque vous ntiez pas chez vous, qui donc y tait ? Y avait-il donc quelquun chez moi ? demanda Henri comme sil let ignor. Oui, un homme. Quand jai entendu le bruit, jai couru pour vous porter secours ; mais il tait trop tard. Lhomme tait arrt ? demanda Henri avec anxit. Non, il stait sauv aprs avoir bless dangereusement Maurevel et tu deux gardes. Ah ! brave de Mouy ! scria Henri. Ctait donc de Mouy ? dit vivement dAlenon. Henri vit quil avait fait une faute. Du moins, je le prsume, dit-il, car je lui avais donn rendez-vous pour mentendre avec lui de votre fuite, et lui dire que je vous avais concd tous mes droits au trne de Navarre. Alors, si la chose est sue, dit dAlenon en plissant, nous sommes perdus.

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Oui, car Maurevel parlera. Maurevel a reu un coup dpe dans la gorge ; et je men suis inform au chirurgien qui la pans, de plus de huit jours il ne pourra prononcer une seule parole. Huit jours ! cest plus quil nen faudra de Mouy pour se mettre en sret. Aprs cela, dit dAlenon, a peut tre un autre que M. de Mouy. Vous croyez ? dit Henri. Oui, cet homme a disparu trs vite, et lon na vu que son manteau cerise. En effet, dit Henri, un manteau cerise est bon pour un dameret et non pour un soldat. Jamais on ne souponnera de Mouy sous un manteau cerise. Non. Si lon souponnait quelquun, dit dAlenon, ce serait plutt Il sarrta. Ce serait plutt M. de La Mole, dit Henri. Certainement, puisque moi-mme, qui ai vu fuir cet homme, jai dout un instant. Vous avez dout ! En effet, ce pourrait bien tre M. de La Mole. Ne sait-il rien ? demanda dAlenon. Rien absolument, du moins rien dimportant. Mon frre, dit le duc, maintenant je crois vritablement que ctait lui. Diable ! dit Henri, si cest lui, cela va faire grand-peine la reine, qui lui porte intrt. Intrt, dites-vous ? demanda dAlenon interdit. Sans doute. Ne vous rappelez-vous pas, Franois, que cest votre sur qui vous la recommand ? Si fait, dit le duc dune voix sourde ; aussi je voudrais lui tre agrable, et la preuve cest que, de peur que son manteau rouge ne le compromt, je suis mont chez lui et je lai rapport chez moi. Oh ! oh ! dit Henri, voil qui est doublement prudent ; et maintenant je ne parierais pas, mais je jurerais que ctait lui. Mme en justice ? demanda Franois. Ma foi, oui, rpondit Henri. Il sera venu mapporter quelque message de la part de Marguerite. Si jtais sr dtre appuy par votre tmoignage, dit dAlenon, moi je laccuserais presque. Si vous accusiez, rpondit Henri, vous comprenez, mon frre, que je ne vous dmentirais pas.

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Mais la reine ? dit dAlenon. Ah ! oui, la reine. Il faut savoir ce quelle fera. Je me charge de la commission. Peste, mon frre ! elle aurait tort de nous dmentir, car voil une flambante rputation de vaillant faite ce jeune homme, et qui ne lui aura pas cot cher, car il laura achete crdit. Il est vrai quil pourra bien rembourser ensemble intrt et capital. Dame ! que voulez-vous ! dit Henri, dans ce bas monde on na rien pour rien ! Et saluant dAlenon de la main et du sourire, il passa avec prcaution sa tte dans le corridor ; et stant assur quil ny avait personne aux coutes, il se glissa rapidement et disparut dans lescalier drob qui conduisait chez Marguerite. De son ct, la reine de Navarre ntait gure plus tranquille que son mari. Lexpdition de la nuit dirige contre elle et la duchesse de Nevers par le roi, par le duc dAnjou, par le duc de Guise et par Henri, quelle avait reconnu, linquitait fort. Sans doute, il ny avait aucune preuve qui put la compromettre, le concierge dtach de sa grille par La Mole et Coconnas avait affirm tre rest muet. Mais quatre seigneurs de la taille de ceux qui deux simples gentilshommes comme La Mole et Coconnas avaient tenu tte, ne staient pas drangs de leur chemin au hasard et sans savoir pour qui ils se drangeaient. Marguerite tait donc rentre au point du jour, aprs avoir pass le reste de la nuit chez la duchesse de Nevers. Elle stait couche aussitt, mais elle ne pouvait dormir, elle tressaillait au moindre bruit. Ce fut au milieu de ces anxits quelle entendit frapper la porte secrte, et quaprs avoir fait reconnatre le visiteur par Gillonne, elle ordonna de laisser entrer. Henri sarrta la porte : rien en lui nannonait le mari bless. Son sourire habituel errait sur ses lvres fines, et aucun muscle de son visage ne trahissait les terribles motions travers lesquelles il venait de passer. Il parut interroger de lil Marguerite pour savoir si elle lui permettrait de rester en tte--tte avec elle. Marguerite comprit le regard de son mari et fit signe Gillonne de sloigner. Madame, dit alors Henri, je sais combien vous tes attache vos amis, et jai bien peur de vous apporter une fcheuse nouvelle. Laquelle, monsieur ? demanda Marguerite. Un de nos plus chers serviteurs se trouve en ce moment fort compromis.

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Lequel ? Ce cher comte de la Mole. M. le comte de la Mole compromis ! et propos de quoi ? propos de laventure de cette nuit. Marguerite, malgr sa puissance sur elle-mme, ne put sempcher de rougir. Enfin elle fit un effort : Quelle aventure ? demanda-t-elle. Comment ! dit Henri, navez-vous point entendu tout ce bruit qui sest fait cette nuit au Louvre ? Non, monsieur. Oh ! je vous en flicite, madame, dit Henri avec une navet charmante, cela prouve que vous avez un bien excellent sommeil. Eh bien, que sest-il donc pass ? Il sest pass que notre bonne mre avait donn lordre M. de Maurevel et six de ses gardes de marrter. Vous, monsieur ! vous ? Oui, moi. Et pour quelle raison ? Ah ! qui peut dire les raisons dun esprit profond comme lest celui de notre mre ? Je les respecte, mais je ne les sais pas. Et vous ntiez pas chez vous ? Non, par hasard, cest vrai. Vous avez devin cela, madame, non, je ntais pas chez moi. Hier au soir le roi ma invit laccompagner, mais si je ntais pas chez moi, un autre y tait. Et quel tait cet autre ? Il parat que ctait le comte de la Mole. Le comte de la Mole ! dit Marguerite tonne. Tudieu ! quel gaillard que ce petit Provenal, continua Henri. Comprenez-vous quil a bless Maurevel et tu deux gardes ? Bless M. de Maurevel et tu deux gardes impossible ! Comment ! vous doutez de son courage, madame ? Non ; mais je dis que M. de La Mole ne pouvait pas tre chez vous. Comment ne pouvait-il pas tre chez moi ? Mais parce que parce que, reprit Marguerite embarrasse, parce quil tait ailleurs. Ah ! sil peut prouver un alibi, reprit Henri, cest autre chose ; il dira o il tait, et tout sera fini. O il tait ? dit vivement Marguerite. Sans doute La journe ne se passera pas sans quil soit arrt et interrog. Mais malheureusement, comme on a des preuves

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Des preuves lesquelles ? Lhomme qui a fait cette dfense dsespre avait un manteau rouge. Mais il ny a pas que M. de La Mole qui ait un manteau rouge je connais un autre homme encore. Sans doute, et moi aussi Mais voil ce qui arrivera : si ce nest pas M. de La Mole qui tait chez moi, ce sera cet autre homme manteau rouge comme lui. Or, cet autre homme vous savez qui ? ciel ! Voil lcueil ; vous lavez vu comme moi, madame, et votre motion me le prouve. Causons donc maintenant comme deux personnes qui parlent de la chose la plus recherche du monde dun trne du bien le plus prcieux de la vie De Mouy arrt nous perd. Oui, je comprends cela. Tandis que M. de La Mole ne compromet personne ; moins que vous ne le croyiez capable dinventer quelque histoire, comme de dire, par hasard, quil tait en partie avec des dames que sais-je moi ? Monsieur, dit Marguerite, si vous ne craignez que cela, soyez tranquille il ne le dira point. Comment ! dit Henri, il se taira, sa mort dt-elle tre le prix de son silence ? Il se taira, monsieur. Vous en tes sre ? Jen rponds. Alors tout est pour le mieux, dit Henri en se levant. Vous vous retirez, monsieur ? demanda vivement Marguerite. Oh ! mon Dieu, oui. Voil tout ce que javais vous dire. Et vous allez ? Tcher de nous tirer tous du mauvais pas o ce diable dhomme au manteau rouge nous a mis. Oh ! mon Dieu, mon Dieu ! pauvre jeune homme ! scria douloureusement Marguerite en se tordant les mains. En vrit, dit Henri en se retirant, cest un bien gentil serviteur que ce cher M. de La Mole !

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Chapitre

La cordelire de la reine mre


Charles tait entr riant et railleur chez lui ; mais aprs une conversation de dix minutes avec sa mre, on et dit que celle-ci lui avait cd sa pleur et sa colre, tandis quelle avait repris la joyeuse humeur de son fils. M. de La Mole, disait Charles, M. de La Mole ! il faut appeler Henri et le duc dAlenon. Henri, parce que ce jeune homme tait huguenot ; le duc dAlenon, parce quil est son service. Appelez-les si vous voulez, mon fils, vous ne saurez rien. Henri et Franois, jen ai peur, son plus lis ensemble que ne pourrait le faire croire lapparence. Les interroger, cest leur donner des soupons : mieux vaudrait, je crois, lpreuve lente et sre de quelques jours. Si vous laissez respirer les coupables, mon fils, si vous laissez croire quils ont chapp votre vigilance, enhardis, triomphants, ils vont vous fournir une occasion meilleure de svir ; alors nous saurons tout. Charles se promenait indcis, rongeant sa colre, comme un cheval qui ronge son frein, et comprimant de sa main crispe son cur mordu par le soupon. Non, non, dit-il enfin, je nattendrai pas. Vous ne savez pas ce que cest que dattendre, escort comme je le suis de fantmes. Dailleurs tous les jours ces muguets deviennent plus insolents : cette nuit mme deux damoiseaux nont-ils pas os nous tenir tte et se rebeller contre nous ? Si M. de La Mole est innocent, cest bien ; mais je ne suis pas fch de savoir o tait M. de La Mole cette nuit, tandis quon battait mes gardes au Louvre et quon me battait, moi, rue Cloche-Perce. Quon maille donc chercher le duc dAlenon, puis Henri ; je veux les interroger sparment. Quant vous, vous pouvez rester, ma mre. Catherine sassit. Pour un esprit ferme comme le sien, tout incident pouvait, courb par sa main puissante, la conduire son but, bien quil part sen carter. De tout choc jaillit un bruit ou une tincelle. Le bruit guide, ltincelle claire.

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Le duc dAlenon entra : sa conversation avec Henri lavait prpar lentrevue, il tait donc assez calme. Ses rponses furent des plus prcises. Prvenu par sa mre de demeurer chez lui, il ignorait compltement les vnements de la nuit. Seulement comme son appartement se trouvait donner sur le mme corridor que celui du roi de Navarre, il avait dabord cru entendre un bruit comme celui dune porte quon enfonce, puis des imprcations, puis des coups de feu. Alors seulement il stait hasard entrebiller sa porte, et avait vu fuir un homme en manteau rouge. Charles et sa mre changrent un regard. En manteau rouge ? dit le roi. En manteau rouge, reprit dAlenon. Et ce manteau rouge ne vous a donn soupon sur personne ? DAlenon rappela toute sa force pour mentir le plus naturellement possible. Au premier aspect, dit-il, je dois avouer Votre Majest que javais cru reconnatre le manteau incarnat dun de mes gentilshommes. Et comment nommez-vous ce gentilhomme ? M. de La Mole. Pourquoi M. de La Mole ntait-il pas prs de vous comme son devoir lexigeait ? Je lui avais donn cong, dit le duc. Cest bien ; allez, dit Charles. Le duc dAlenon savana vers la porte qui lui avait donn passage pour entrer. Non point par celle-l, dit Charles ; par celle-ci. Et il lui indiqua celle qui donnait chez sa nourrice. Charles ne voulait pas que Franois et Henri se rencontrassent. Il ignorait quils se fussent vus un instant, que cet instant et suffi pour que les deux beaux-frres convinssent de leurs faits Derrire dAlenon, et sur un signe de Charles, Henri entra son tour. Henri nattendit pas que Charles linterroget. Sire, dit-il. Votre Majest a bien fait de menvoyer chercher, car jallais descendre pour lui demander justice. Charles frona le sourcil. Oui, justice, dit Henri. Je commence par remercier Votre Majest de ce quelle ma pris hier au soir avec elle ; car en me prenant avec elle, je sais maintenant quelle ma sauv la vie ; mais quavais-je fait pour quon tentt sur moi un assassinat ? Ce ntait point un assassinat, dit vivement Catherine, ctait une arrestation.

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Eh bien, soit, dit Henri. Quel crime avais-je commis pour tre arrt ? Si je suis coupable, je le suis autant ce matin quhier soir. Dites-moi mon crime, Sire. Charles regarda sa mre assez embarrass de la rponse quil avait faire. Mon fils, dit Catherine, vous recevez des gens suspects. Bien, dit Henri ; et ces gens suspects me compromettent, nest-ce pas, madame ? Oui, Henri. Nommez-les-moi, nommez-les-moi ! Quels sont-ils ? Confrontez-moi avec eux ! En effet, dit Charles, Henriot a le droit de demander une explication. Et je la demande ! reprit Henri, qui, sentant la supriorit de sa position, en voulait tirer parti ; je la demande mon frre Charles, ma bonne mre Catherine. Depuis mon mariage avec Marguerite, ne me suis-je pas conduit en bon poux ? quon le demande Marguerite ; en bon catholique ? quon le demande mon confesseur ; en bon parent ? quon le demande tous ceux qui assistaient la chasse dhier. Oui, cest vrai, Henriot, dit le roi ; mais, que veux-tu ? on prtend que tu conspires. Contre qui ? Contre moi. Sire, si jeusse conspir contre vous, je navais qu laisser faire les vnements, quand votre cheval ayant la cuisse casse ne pouvait se relever, quand le sanglier furieux revenait sur Votre Majest. Eh ! mort-diable ! ma mre, savez-vous quil a raison ! Mais enfin qui tait chez vous cette nuit ? Madame, dit Henri, dans un temps o si peu osent rpondre deuxmmes, je ne rpondrai jamais des autres. Jai quitt mon appartement sept heures du soir ; dix heures mon frre Charles ma emmen avec lui ; je suis rest avec lui pendant toute la nuit. Je ne pouvais pas la fois tre avec Sa Majest et savoir ce qui se passait chez moi. Mais, dit Catherine, il nen est pas moins vrai quun homme vous a tu deux gardes de Sa Majest et bless M. de Maurevel. Un homme moi ? dit Henri. Quel tait cet homme, madame ? nommez le Tout le monde accuse M. de La Mole. M. de La Mole nest point moi, madame ; M. de La Mole est M. dAlenon, qui il a t recommand par votre fille.

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Mais enfin, dit Charles, est-ce M. de La Mole qui tait chez toi, Henriot ? Comment voulez-vous que je sache cela, Sire ? Je ne dis pas oui, je ne dis pas non M. de La Mole est un fort gentil serviteur, tout dvou la reine de Navarre, et qui mapporte souvent des messages, soit de Marguerite qui il est reconnaissant de lavoir recommand M. le duc dAlenon, soit de M. le duc lui-mme. Je ne puis pas dire que ce ne soit pas M. de La Mole. Ctait lui, dit Catherine ; on a reconnu son manteau rouge. M. de La Mole a donc un manteau rouge ? Oui. Et lhomme qui a si bien arrang mes deux gardes et M. de Maurevel Avait un manteau rouge ? demanda Henri. Justement, dit Charles. Je nai rien dire, reprit le Barnais. Mais il me semble, en ce cas, quau lieu de me faire venir, moi, qui ntais point chez moi, ctait M. de La Mole, qui y tait, dites-vous, quil fallait interroger. Seulement, dit Henri, je dois faire observer une chose Votre Majest. Laquelle ? Si ctait moi qui, voyant un ordre sign de mon roi, me fusse dfendu au lieu dobir cet ordre, je serais coupable et mriterais toutes sortes de chtiments ; mais ce nest point moi, cest un inconnu que cet ordre ne concernait en rien : on a voulu larrter injustement, il sest dfendu, trop bien dfendu mme, mais il tait dans son droit. Cependant murmura Catherine. Madame, dit Henri, lordre portait-il de marrter ? Oui, dit Catherine, et cest Sa Majest elle-mme qui lavait sign. Mais portait-il en outre darrter, si lon ne me trouvait pas, celui que lon trouverait ma place ? Non, dit Catherine. Eh bien, reprit Henri, moins quon ne prouve que je conspire et que lhomme qui tait dans ma chambre conspire avec moi, cet homme est innocent. Puis, se retournant vers Charles IX : Sire, continua Henri, je ne quitte pas le Louvre. Je suis mme prt me rendre, sur un simple mot de Votre Majest, dans telle prison dtat quil lui plaira de mindiquer. Mais en attendant la preuve du contraire, jai le droit de me dire et je me dirai le trs fidle serviteur, sujet et frre de Votre Majest.

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Et avec une dignit quon ne lui avait point vue encore, Henri salua Charles et se retira. Bravo, Henriot ! dit Charles quand le roi de Navarre fut sorti. Bravo ! parce quil nous a battus ? dit Catherine. Et pourquoi napplaudirais-je pas ? Quand nous faisons des armes ensemble et quil me touche, est-ce que je ne dis pas bravo aussi ? Ma mre, vous avez tort de mpriser ce garon-l comme vous le faites. Mon fils, dit Catherine en serrant la main de Charles IX, je ne le mprise pas, je le crains. Eh bien, vous avez tort, ma mre. Henriot est mon ami, et, comme il la dit, sil et conspir contre moi, il net eu qu laisser faire le sanglier. Oui, dit Catherine, pour que M. le duc dAnjou, son ennemi personnel, ft le roi de France ? Ma mre, nimporte le motif pour lequel Henriot ma sauv la vie ; mais il y a un fait, cest quil me la sauve, et, mort de tous les diables ! je ne veux pas quon lui fasse de la peine. Quant M. de La Mole, eh bien, je vais mentendre avec mon frre dAlenon, auquel il appartient. Ctait un cong que Charles IX donnait sa mre. Elle se retira en essayant dimprimer une certaine fixit ses soupons errants. M. de La Mole, par son peu dimportance, ne rpondait pas ses besoins. En rentrant dans sa chambre, son tour Catherine trouva Marguerite qui lattendait. Ah ! ah ! dit-elle, cest vous, ma fille ; je vous ai envoy chercher hier soir. Je le sais, madame ; mais jtais sortie. Et ce matin ? Ce matin, madame, je viens vous trouver pour dire Votre Majest quelle va commettre une grande injustice. Laquelle ? Vous allez faire arrter M. le comte de la Mole. Vous vous trompez, ma fille, je ne fais arrter personne, cest le roi qui fait arrter, et non pas moi. Ne jouons pas sur les mots, madame, quand les circonstances sont graves. On va arrter M. de La Mole, nest-ce pas ? Cest probable. Comme accus de stre trouv cette nuit dans la chambre du roi de Navarre et davoir tu deux gardes et bless M. de Maurevel ? Cest en effet le crime quon lui impute.

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On le lui impute tort, madame, dit Marguerite ; M. de La Mole nest pas coupable. M. de La Mole nest pas coupable ! dit Catherine en faisant un soubresaut de joie et en devinant quil allait jaillir quelque lueur de ce que Marguerite venait lui dire. Non, reprit Marguerite, il nest pas coupable, il ne peut pas ltre, car il ntait pas chez le roi. Et o tait-il ? Chez moi, madame. Chez vous ! Oui, chez moi. Catherine devait un regard foudroyant cet aveu dune fille de France, mais elle se contenta de croiser ses mains sur sa ceinture. Et dit-elle aprs un moment de silence, si lon arrte M. de La Mole et quon linterroge Il dira o il tait et avec qui il tait, ma mre, rpondit Marguerite, quoiquelle ft sre du contraire. Puisquil en est ainsi, vous avez raison, ma fille, il ne faut pas quon arrte M. de La Mole. Marguerite frissonna : il lui sembla quil y avait dans la manire dont sa mre prononait ces paroles un sens mystrieux et terrible : mais elle navait rien dire, car ce quelle venait demander lui tait accord. Mais alors, dit Catherine, si ce ntait point M. de La Mole qui tait chez le roi, ctait un autre ? Marguerite se tut. Cet autre, le connaissez-vous, ma fille ? dit Catherine. Non, ma mre, dit Marguerite dune voix mal assure. Voyons, ne soyez pas confiante moiti. Je vous rpte, madame, que je ne le connais pas, rpondit une seconde fois Marguerite en plissant malgr elle. Bien, bien, dit Catherine dun air indiffrent, on sinformera. Allez, ma fille : tranquillisez-vous, votre mre veille sur votre honneur. Marguerite sourit. Ah ! murmura Catherine, on se ligue ; Henri et Marguerite sentendent : pourvu que la femme soit muette, le mari est aveugle. Ah ! vous tes bien adroits, mes enfants, et vous vous croyez bien forts ; mais votre force est dans votre union, et je vous briserai les uns aprs les autres. Dailleurs un jour viendra o Maurevel pourra parler ou crire, prononcer un nom ou former six lettres, et ce jour-l on saura tout Oui, mais dici ce jour-l le coupable sera en sret. Ce quil y a de mieux, cest de les dsunir tout de suite.

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Et en vertu de ce raisonnement, Catherine reprit le chemin des appartements de son fils, quelle trouva en confrence avec dAlenon. Ah ! ah ! dit Charles IX en fronant le sourcil, cest vous, ma mre ? Pourquoi navez-vous pas dit encore ? Le mot tait dans votre pense, Charles. Ce qui est dans ma pense nappartient qu moi, madame, dit le roi de ce ton brutal quil prenait quelquefois, mme pour parler Catherine. Que me voulez-vous ? dites vite. Eh bien, vous aviez raison, mon fils, dit Catherine Charles ; et vous, dAlenon, vous aviez tort. En quoi, madame ? demandrent les deux princes. Ce nest point M. de La Mole qui tait chez le roi de Navarre. Ah ! ah ! dit Franois en plissant. Et qui tait-ce donc ? demanda Charles. Nous ne le savons pas encore, mais nous le saurons quand Maurevel pourra parler. Ainsi, laissons l cette affaire qui ne peut tarder sclaircir, et revenons M. de La Mole. Eh bien, M. de La Mole, que lui voulez-vous, ma mre, puisquil ntait pas chez le roi de Navarre ? Non, dit Catherine, il ntait pas chez le roi, mais il tait chez la reine. Chez la reine ! dit Charles en partant dun clat de rire nerveux. Chez la reine ! murmura dAlenon en devenant ple comme un cadavre. Mais non, mais non, dit Charles, Guise ma dit avoir rencontr la litire de Marguerite. Cest cela, dit Catherine ; elle a une maison en ville. Rue Cloche-Perce ! scria le roi. Oh ! oh ! cest trop fort, dit dAlenon en enfonant ses ongles dans les chairs de sa poitrine. Et me lavoir recommand moi-mme ! Ah ! mais jy pense ! dit le roi en sarrtant tout coup, cest lui alors qui sest dfendu cette nuit contre nous et qui ma jet une aiguire dargent sur la tte, le misrable ! Oh ! oui, rpta Franois, le misrable ! Vous avez raison, mes enfants, dit Catherine sans avoir lair de comprendre le sentiment qui faisait parler chacun de ses deux fils. Vous avez raison, car une seule indiscrtion de ce gentilhomme peut causer un scandale horrible ; perdre une fille de France ! il ne faut quun moment divresse pour cela. Ou de vanit, dit Franois.

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Sans doute, sans doute, dit Charles ; mais nous ne pouvons cependant dfrer la cause des juges, moins que Henriot ne consente se porter plaignant. Mon fils, dit Catherine en posant la main sur lpaule de Charles et en lappuyant dune faon assez significative pour appeler toute lattention du roi sur ce quelle allait proposer, coutez bien ce que je vous dis : Il y a crime et il peut y avoir scandale. Mais ce nest pas avec des juges et des bourreaux quon punit ces sortes de dlits la majest royale. Si vous tiez de simples gentilshommes, je naurais rien vous apprendre, car vous tes braves tous deux ; mais vous tes princes, vous ne pouvez croiser votre pe contre celle dun hobereau : avisez vous venger en princes. Mort de tous les diables ! dit Charles, vous avez raison, ma mre, et jy vais rver. Je vous y aiderai, mon frre, scria Franois. Et moi, dit Catherine en dtachant la cordelire de soie noire qui faisait trois fois le tour de sa taille, et dont chaque bout, termin par un gland, retombait jusquaux genoux, je me retire, mais je vous laisse ceci pour me reprsenter. Et elle jeta la cordelire aux pieds des deux princes. Ah ! ah ! dit Charles, je comprends. Cette cordelire fit dAlenon en la ramassant. Cest la punition et le silence, dit Catherine victorieuse ; seulement, ajouta-t-elle, il ny aurait pas de mal mettre Henri dans tout cela. Et elle sortit. Pardieu ! dit dAlenon, rien de plus facile, et quand Henri saura que sa femme le trahit Ainsi, ajouta-t-il en se tournant vers le roi, vous avez adopt lavis de notre mre ? De point en point, dit Charles, ne se doutant point quil enfonait mille poignards dans le cur de dAlenon. Cela contrariera Marguerite, mais cela rjouira Henriot. Puis, appelant un officier de ses gardes, il ordonna que lon ft descendre Henri ; mais se ravisant : Non, non, dit-il, je vais le trouver moi-mme. Toi, dAlenon, prviens dAnjou et Guise. Et sortant de son appartement, il prit le petit escalier tournant par lequel on montait au second, et qui aboutissait la porte de Henri.

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Chapitre

Projets de vengeance
Henri avait profit du moment de rpit que lui donnait linterrogatoire si bien soutenu par lui pour courir chez madame de Sauve. Il y avait trouv Orthon compltement revenu de son vanouissement ; mais Orthon navait pu rien lui dire, si ce ntait que des hommes avaient fait irruption chez lui, et que le chef de ces hommes lavait frapp dun coup de pommeau dpe qui lavait tourdi. Quant Orthon, on ne sen tait pas inquit. Catherine lavait vu vanoui et lavait cru mort. Et comme il tait revenu lui dans lintervalle du dpart de la reine mre, larrive du capitaine des gardes charg de dblayer la place, il stait rfugi chez madame de Sauve. Henri pria Charlotte de garder le jeune homme jusqu ce quil et des nouvelles de De Mouy, qui, du lieu o il stait retir, ne pouvait manquer de lui crire. Alors il enverrait Orthon porter sa rponse de Mouy, et, au lieu dun homme dvou, il pouvait alors compter sur deux. Ce plan arrt, il tait revenu chez lui et philosophait en se promenant de long en large, lorsque tout coup la porte souvrit et le roi parut. Votre Majest ! scria Henri en slanant au-devant du roi. Moi-mme En vrit, Henriot, tu es un excellent garon, et je sens que je taime de plus en plus. Sire, dit Henri, Votre Majest me comble. Tu nas quun tort, Henriot. Lequel ? celui que Votre Majest ma dj reproch plusieurs fois, dit Henri, de prfrer la chasse courre la chasse au vol ? Non, non, je ne parle pas de celui-l, Henriot, je parle dun autre. Que Votre Majest sexplique, dit Henri, qui vit au sourire de Charles que le roi tait de bonne humeur, et je tcherai de me corriger. Cest, ayant de bons yeux comme tu les as, de ne pas voir plus clair que tu ne vois. Bah ! dit Henri, est-ce que, sans men douter, je serais myope, Sire ? Pis que cela, Henriot, pis que cela, tu es aveugle.

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Ah ! vraiment, dit le Barnais ; mais ne serait-ce pas quand je ferme les yeux que ce malheur-l marrive ? Oui-da ! dit Charles, tu en es bien capable. En tout cas, je vais te les ouvrir, moi. Dieu dit : Que la lumire soit, et la lumire fut. Votre Majest est le reprsentant de Dieu en ce monde ; elle peut donc faire sur la terre ce que Dieu fait au ciel : jcoute. Quand Guise a dit hier soir que ta femme venait de passer, escorte dun dameret, tu nas pas voulu le croire ! Sire, dit Henri, comment croire que la sur de Votre Majest commette une pareille imprudence ? Quand il ta dit que ta femme tait alle rue Cloche-Perce, tu nas pas voulu le croire non plus ! Comment supposer, Sire, quune fille de France risque publiquement sa rputation ? Quand nous avons assig la maison de la rue Cloche-Perce, et que jai reu, moi, une aiguire dargent sur lpaule, dAnjou une compote doranges sur la tte, et de Guise un jambon de sanglier par la figure, tu as vu deux femmes et deux hommes ? Je nai rien vu, Sire. Votre Majest doit se rappeler que jinterrogeais le concierge. Oui ; mais, corbuf ! jai vu, moi ! Ah ! si Votre Majest a vu, cest autre chose. Cest--dire jai vu deux hommes et deux femmes. Eh bien, je sais maintenant, nen pas douter, quune de ces deux femmes tait Margot, et quun de ces deux hommes tait M. de La Mole. Eh mais ! dit Henri, si M. de La Mole tait rue Cloche-Perce, il ntait pas ici. Non, dit Charles, non, il ntait pas ici. Mais il nest plus question de la personne qui tait ici, on la connatra quand cet imbcile de Maurevel pourra parler ou crire. Il est question que Margot te trompe. Bah ! dit Henri, ne croyez donc pas des mdisances. Quand je te disais que tu es plus que myope, que tu es aveugle, mort-diable ! veux-tu me croire une fois, entt ? Je te dis que Margot te trompe, que nous tranglerons ce soir lobjet de ses affections. Henri fit un bond de surprise et regarda son beau-frre dun air stupfait. Tu nen es pas fch, Henri, au fond, avoue cela. Margot va bien crier comme cent mille corneilles ; mais, ma foi, tant pis. Je ne veux pas quon te rende malheureux, moi. Que Cond soit tromp par le duc dAnjou, je

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men bats lil, Cond est mon ennemi ; mais toi, tu es mon frre, tu es plus que mon frre, tu es mon ami. Mais, Sire Et je ne veux pas quon te moleste, je ne veux pas quon te berne ; il y a assez longtemps que tu sers de quintaine tous ces godelureaux qui arrivent de province pour ramasser nos miettes et courtiser nos femmes ; quils y viennent, ou plutt quils y reviennent, corbuf ! On ta tromp, Henriot, cela peut arriver tout le monde ; mais tu auras, je te jure, une clatante satisfaction, et lon dira demain : Mille noms dun diable ! il parat que le roi Charles aime son frre Henriot, car cette nuit il a drlement fait tirer la langue M. de La Mole. Voyons, Sire, dit Henri, est-ce vritablement une chose bien arrte ? Arrte, rsolue, dcide ; le muguet naura pas se plaindre. Nous faisons lexpdition entre moi, dAnjou, dAlenon et Guise : un roi, deux fils de France et un prince souverain sans te compter. Comment, sans me compter ? Oui, tu en seras, toi. Moi ? Oui, toi ; dague-moi ce gaillard-l dune faon royale tandis que nous ltranglerons. Sire, dit Henri, votre bont me confond ; mais comment savez-vous ? Eh ! corne du diable ! il parat que le drle sen est vant. Il va tantt chez elle au Louvre, tantt rue Cloche-Perce. Ils font des vers ensemble ; je voudrais bien voir des vers de ce muguet-l ; des pastorales ; ils causent de Bion et de Moschus, ils font alterner Daphnis et Corydon. Ah a, prends moi une bonne misricorde, au moins ! Sire, dit Henri, en y rflchissant Quoi ? Votre Majest comprendra que je ne puis me trouver une pareille expdition. tre l en personne serait inconvenant, ce me semble. Je suis trop intress la chose pour que mon intervention ne soit pas traite de frocit. Votre Majest venge lhonneur de sa sur sur un fat qui sest vant en calomniant ma femme, rien nest plus simple, et Marguerite, que je maintiens innocente, Sire, nest pas dshonore pour cela : mais si je suis de la partie, cest autre chose ; ma coopration fait dun acte de justice un acte de vengeance. Ce nest plus une excution, cest un assassinat ; ma femme nest plus calomnie, elle est coupable. Mordieu ! Henri, tu parles dor, et je le disais tout lheure encore ma mre, tu as de lesprit comme un dmon.

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Et Charles regarda complaisamment son beau-frre, qui sinclina pour rpondre au compliment. Nanmoins, ajouta Charles, tu es content quon te dbarrasse de ce muguet ? Tout ce que fait Votre Majest est bien fait, rpondit le roi de Navarre. Cest bien, cest bien alors, laisse-moi donc faire ta besogne ; sois tranquille, elle nen sera pas plus mal faite. Je men rapporte vous, Sire, dit Henri. Seulement quelle heure va-t-il ordinairement chez ta femme ? Mais vers les neuf heures du soir. Et il en sort ? Avant que je ny arrive, car je ne ly trouve jamais. Vers Vers les onze heures. Bon ; descends ce soir minuit, la chose sera faite. Et Charles ayant cordialement serr la main Henri, et lui ayant renouvel ses promesses damiti, sortit en sifflant son air de chasse favori. Ventre-saint-gris ! dit le Barnais en suivant Charles des yeux, je suis bien tromp si toute cette diablerie ne sort pas encore de chez la reine mre. En vrit elle ne sait quinventer pour nous brouiller, ma femme et moi ; un si joli mnage ! Et Henri se mit rire comme il riait quand personne ne pouvait le voir ni lentendre. Vers les sept heures du soir de la mme journe o tous ces vnements staient passs, un beau jeune homme, qui venait de prendre un bain, spilait et se promenait avec complaisance, fredonnant une petite chanson devant une glace dans une chambre du Louvre. ct de lui dormait ou plutt se dtirait sur un lit un autre jeune homme. Lun tait notre ami La Mole, dont on stait si fort occup dans la journe, et dont on soccupait encore peut-tre davantage sans quil le souponnt, et lautre son compagnon Coconnas. En effet, tout ce grand orage avait pass autour de lui sans quil et entendu gronder la foudre, sans quil et vu briller les clairs. Rentr trois heures du matin, il tait rest couch jusqu trois heures du soir, moiti dormant, moiti rvant, btissant des chteaux sur ce sable mouvant quon appelle lavenir ; puis il stait lev, avait t passer une heure chez les baigneurs la mode, tait all dner chez matre La Hurire, et, de

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retour au Louvre, il achevait sa toilette pour aller faire sa visite ordinaire la reine. Et tu dis donc que tu as dn, toi ? lui demanda Coconnas en billant. Ma foi, oui, et de grand apptit. Pourquoi ne mas-tu pas emmen avec toi, goste ? Ma foi, tu dormais si fort que je nai pas voulu te rveiller. Mais, saistu ? tu souperas au lieu de dner. Surtout noublie pas de demander matre La Hurire de ce petit vin dAnjou qui lui est arriv ces jours-ci. Il est bon ? Demandes-en, je ne te dis que cela. Et toi, ou vas-tu ? Moi, dit La Mole, tonn que son ami lui fit mme cette question, o je vais ? faire ma cour la reine. Tiens, au fait, dit Coconnas, si jallais dner notre petite maison de la rue Cloche-Perce, je dnerais des reliefs dhier, et il y a un certain vin dAlicante qui est restaurant. Cela serait imprudent, Annibal, mon ami, aprs ce qui sest pass cette nuit. Dailleurs ne nous a-t-on pas fait donner notre parole que nous ny retournerions pas seuls ? Passe-moi donc mon manteau. Cest ma foi vrai, dit Coconnas ; je lavais oubli. Mais o diable est-il donc ton manteau ? Ah ! le voil. Non, tu me passes le noir, et cest le rouge que je te demande. La reine maime mieux avec celui-l. Ah ! ma foi, dit Coconnas aprs avoir regard de tous cts, cherchele toi-mme, je ne le trouve pas. Comment, dit La Mole, tu ne le trouves pas ? mais o donc est-il ? Tu lauras vendu Pour quoi faire ? il me reste encore six cus. Alors, mets le mien. Ah ! oui un manteau jaune avec un pourpoint vert, jaurais lair dun papegeai. Par ma foi tu es trop difficile. Arrange-toi comme tu voudras, alors. En ce moment, et comme aprs avoir tout mis sens dessus dessous La Mole commenait se rpandre en invectives contre les voleurs qui se glissaient jusque dans le Louvre, un page du duc dAlenon parut avec le prcieux manteau tant demand. Ah ! scria La Mole, le voil, enfin ! Votre manteau, monsieur ? dit le page. Oui, Monseigneur lavait fait prendre chez vous pour sclaircir propos dun pari quil avait fait sur la nuance.

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Oh ! dit La Mole, je ne le demandais que parce que je veux sortir, mais si Son Altesse dsire le garder encore Non, monsieur le comte, cest fini. Le page sortit ; La Mole agrafa son manteau. Eh bien, continua La Mole, quoi te dcides-tu ? Je nen sais rien. Te retrouverai-je ici ce soir ? Comment veux-tu que je te dise cela ? Tu ne sais pas ce que tu feras dans deux heures ? Je sais bien ce que je ferai, mais je ne sais pas ce quon me fera faire. La duchesse de Nevers ? Non, le duc dAlenon. En effet, dit La Mole, je remarque que depuis quelque temps il te fait force amitis. Mais oui, dit Coconnas. Alors ta fortune est faite, dit en riant La Mole. Peuh ! fit Coconnas, un cadet ! Oh ! dit La Mole, il a si bonne envie de devenir lan, que le ciel fera peut-tre un miracle en sa faveur. Ainsi tu ne sais pas o tu seras ce soir ? Non. Au diable, alors ou plutt adieu ! Ce La Mole est terrible, dit Coconnas, pour vouloir toujours quon lui dise o lon sera ! est-ce quon le sait ? Dailleurs, je crois que jai envie de dormir. Et il se recoucha. Quant La Mole, il prit son vol vers les appartements de la reine. Arriv au corridor que nous connaissons, il rencontra le duc dAlenon. Ah ! cest vous, monsieur de la Mole ? lui dit le prince. Oui, Monseigneur, rpondit La Mole en saluant avec respect. Sortez-vous donc du Louvre ? Non, Votre Altesse ; je vais prsenter mes hommages Sa Majest la reine de Navarre. Vers quelle heure sortirez-vous de chez elle, monsieur de la Mole ? Monseigneur a-t-il quelques ordres me donner ? Non, pas pour le moment, mais jaurai vous parler ce soir. Vers quelle heure ? Mais de neuf dix. Jaurai lhonneur de me prsenter cette heure-l chez Votre Altesse. Bien, je compte sur vous. La Mole salua et continua son chemin.

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Ce duc, dit-il, a des moments o il est ple comme un cadavre ; cest singulier. Et il frappa la porte de la reine. Gillonne, qui semblait guetter son arrive, le conduisit prs de Marguerite. Celle-ci tait occupe dun travail qui paraissait la fatiguer beaucoup ; un papier charg de ratures et un volume dIsocrate taient placs devant elle. Elle fit signe La Mole de la laisser achever un paragraphe ; puis, ayant termin, ce qui ne fut pas long, elle jeta sa plume, et invita le jeune homme sasseoir prs delle. La Mole rayonnait. Il navait jamais t si beau, jamais si gai. Du grec ! scria-t-il en jetant les yeux sur le livre ; une harangue dIsocrate ! Que voulez-vous faire de cela ? Oh ! oh ! sur ce papier du latin : Ad Sarmatiae legatos reginae Margaritae concio ! Vous allez donc haranguer ces barbares en latin ? Il le faut bien, dit Marguerite, puisquils ne parlent pas franais. Mais comment pouvez-vous faire la rponse avant davoir le discours ? Une plus coquette que moi vous ferait croire une improvisation ; mais pour vous, mon Hyacinthe, je nai point de ces sortes de tromperies : on ma communiqu davance le discours, et jy rponds. Sont-ils donc prs darriver, ces ambassadeurs ? Mieux que cela, ils sont arrivs ce matin. Mais personne ne le sait ? Ils sont arrivs incognito. Leur entre solennelle est remise aprsdemain, je crois. Au reste, vous verrez, dit Marguerite avec un petit air satisfait qui ntait point exempt de pdantisme, ce que jai fait ce soir est assez cicronien ; mais laissons l ces futilits. Parlons de ce qui vous est arriv. moi ? Oui. Que mest-il donc arriv ? Ah ! vous avez beau faire le brave, je vous trouve un peu ple. Alors, cest davoir trop dormi ; je men accuse bien humblement. Allons, allons, ne faisons point le fanfaron, je sais tout. Ayez donc la bont de me mettre au courant, ma perle, car moi je ne sais rien. Voyons, rpondez-moi franchement. Que vous a demand la reine mre ? La reine mre moi ! avait-elle donc me parler ? Comment ! vous ne lavez pas vue ? Non.

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Et le roi Charles ? Non. Et le roi de Navarre ? Non. Mais le duc dAlenon, vous lavez vu ? Oui, tout lheure, je lai rencontr dans le corridor. Que vous a-t-il dit ? Quil avait me donner quelques ordres entre neuf et dix heures du soir. Et pas autre chose ? Pas autre chose. Cest trange. Mais enfin, que trouvez-vous dtrange, dites-moi ? Que vous nayez entendu parler de rien. Que sest-il donc pass ? Il sest pass que pendant toute cette journe, malheureux, vous avez t suspendu sur un abme. Moi ? Oui, vous. quel propos ? coutez. De Mouy, surpris cette nuit dans la chambre du roi de Navarre, que lon voulait arrter, a tu trois hommes, et sest sauv, sans que lon reconnt de lui autre chose que le fameux manteau rouge. Eh bien ? Eh bien, ce manteau rouge qui mavait trompe une fois en a tromp dautres aussi : vous avez t souponn, accus mme de ce triple meurtre. Ce matin on voulait vous arrter, vous juger, qui sait ? vous condamner peut-tre, car pour vous sauver vous neussiez pas voulu dire o vous tiez, nest-ce pas ? Dire o jtais ! scria La Mole, vous compromettre, vous, ma belle Majest ! Oh ! vous avez bien raison ; je fusse mort en chantant pour pargner une larme vos beaux yeux. Hlas ! mon pauvre gentilhomme ! dit Marguerite, mes beaux yeux eussent bien pleur. Mais comment sest apais ce grand orage ? Devinez. Que sais-je, moi ? Il ny avait quun moyen de prouver que vous ntiez pas dans la chambre du roi de Navarre. Lequel ?

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Ctait de dire o vous tiez. Eh bien ? Eh bien, je lai dit ! Et qui ? ma mre. Et la reine Catherine La reine Catherine sait que vous tes mon amant. Oh ! madame, aprs avoir tant fait pour moi, vous pouvez tout exiger de votre serviteur. Oh ! vraiment, cest beau et grand, Marguerite, ce que vous avez fait l ! Oh ! Marguerite, ma vie est bien vous ! Je lespre, car je lai arrache ceux qui me la voulaient prendre ; mais prsent vous tes sauv. Et par vous ! scria le jeune homme, par ma reine adore ! Au mme moment un bruit clatant les fit tressaillir. La Mole se rejeta en arrire plein dun vague effroi ; Marguerite poussa un cri, demeura les yeux fixs sur la vitre brise dune fentre. Par cette vitre un caillou de la grosseur dun uf venait dentrer ; il roulait encore sur le parquet. La Mole vit son tour le carreau cass et reconnut la cause du bruit. Quel est linsolent ? scria-t-il. Et il slana vers la fentre. Un moment, dit Marguerite ; cette pierre est attach quelque chose, ce me semble. En effet, dit La Mole, on dirait un papier. Marguerite se prcipita sur ltrange projectile, et arracha la mince feuille qui, plie comme un troit ruban, enveloppait le caillou par le milieu. Ce papier tait maintenu par une ficelle, laquelle sortait par louverture de la vitre casse. Marguerite dplia la lettre et lut. Malheureux ! scria-t-elle. Elle tendit le papier La Mole ple, debout et immobile comme la statue de lEffroi. La Mole, le cur serr dune douleur pressentimentale, lut ces mots : On attend M. de La Mole avec de longues pes dans le corridor qui conduit chez M. dAlenon. Peut-tre aimerait-il mieux sortir par cette fentre et aller rejoindre M. de Mouy Mantes Eh ! demanda La Mole aprs avoir lu, ces pes sont-elles donc plus longues que la mienne ? Non, mais il y en a peut-tre dix contre une. Et quel est lami qui nous envoie ce billet ? demanda La Mole.

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Marguerite le reprit des mains du jeune homme et fixa sur lui un regard ardent. Lcriture du roi de Navarre ! scria-t-elle. Sil prvient, cest que le danger est rel. Fuyez, La Mole, fuyez, cest moi qui vous en prie. Et comment voulez-vous que je fuie ? dit La Mole. Mais cette fentre, ne parle-t-on pas de cette fentre ? Ordonnez, ma reine, et je sauterai de cette fentre pour vous obir, duss-je vingt fois me briser en tombant. Attendez donc, attendez donc, dit Marguerite. Il me semble que cette ficelle supporte un poids. Voyons, dit La Mole. Et tous deux, attirant eux lobjet suspendu aprs cette corde, virent avec une joie indicible apparatre lextrmit dune chelle de crin et de soie. Ah ! vous tes sauv, scria Marguerite. Cest un miracle du ciel ! Non, cest un bienfait du roi de Navarre. Et si ctait un pige, au contraire ? dit La Mole ; si cette chelle devait se briser sous mes pieds ! madame, navez-vous point avou aujourdhui votre affection pour moi ? Marguerite, qui la joie avait rendu ses couleurs, redevint dune pleur mortelle. Vous avez raison, dit-elle, cest possible. Et elle slana vers la porte. Quallez-vous faire ? scria La Mole. Massurer par moi-mme sil est vrai quon vous attende dans le corridor. Jamais, jamais ! Pour que leur colre tombe sur vous ! Que voulez-vous quon fasse une fille de France ? femme et princesse du sang, je suis deux fois inviolable. La reine dit ces paroles avec une telle dignit quen effet La Mole comprit quelle ne risquait rien, et quil devait la laisser agir comme elle lentendrait. Marguerite mit La Mole sous la garde de Gillonne en laissant sa sagacit, selon ce qui se passerait, de fuir, ou dattendre son retour, et elle savana dans le corridor qui, par un embranchement, conduisait la bibliothque ainsi qu plusieurs salons de rception, et qui en le suivant dans toute sa longueur aboutissait aux appartements du roi, de la reine mre, et ce petit escalier drob par lequel on montait chez le duc dAlenon et chez Henri. Quoiquil ft peine neuf heures du soir, toutes les lumires taient teintes, et le corridor, part une lgre lueur qui venait de lembranchement, tait dans la plus parfaite obscurit. La

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reine de Navarre savana dun pas ferme ; mais lorsquelle fut au tiers du corridor peine, elle entendit comme un chuchotement de voix basses auxquelles le soin quon prenait de les teindre donnait un accent mystrieux et effrayant. Mais presque aussitt le bruit cessa comme si un ordre suprieur let teint, et tout rentra dans lobscurit ; car cette lueur, si faible quelle ft, parut diminuer encore. Marguerite continua son chemin, marchant droit au danger qui, sil existait, lattendait l. Elle tait calme en apparence, quoique ses mains crispes indiquassent une violente tension nerveuse. mesure quelle sapprochait, ce silence sinistre redoublait, et une ombre pareille celle dune main obscurcissait la tremblante et incertaine lueur. Tout coup, arrive lembranchement du corridor, un homme fit deux pas en avant, dmasqua un bougeoir de vermeil dont il sclairait en scriant : Le voil ! Marguerite se trouva face face avec son frre Charles. Derrire lui se tenait debout, un cordon de soie la main, le duc dAlenon. Au fond, dans lobscurit, deux ombres apparaissaient debout, lune ct de lautre, ne refltant dautre lumire que celle que renvoyait lpe nue quils tenaient la main. Marguerite embrassa tout le tableau dun coup dil. Elle fit un effort suprme, et rpondit en souriant Charles : Vous voulez dire : La voil, Sire ! Charles recula dun pas. Tous les autres demeurrent immobiles. Toi, Margot ! dit-il ; et o vas-tu cette heure ? cette heure ! dit Marguerite ; est-il donc si tard ? Je te demande o tu vas. Chercher un livre des discours de Cicron, que je pense avoir laiss chez notre mre. Ainsi, sans lumire ? Je croyais le corridor clair. Et tu viens de chez toi ? Oui. Que fais-tu donc ce soir ? Je prpare ma harangue aux envoys polonais. Ny a-t-il pas conseil demain, et nest-il pas convenu que chacun soumettra sa harangue Votre Majest ? Et nas-tu pas quelquun qui taide dans ce travail ? Marguerite rassembla toutes ses forces. Oui, mon frre, dit-elle, M. de La Mole ; il est trs savant.

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Si savant, dit le duc dAlenon, que je lavais pri, quand il aurait fini avec vous, ma sur, de me venir trouver pour me donner des conseils, moi qui ne suis pas de votre force. Et vous lattendiez ? dit Marguerite du ton le plus naturel. Oui, dit dAlenon avec impatience. En ce cas, fit Marguerite, je vais vous lenvoyer, mon frre, car nous avons fini. Et votre livre ? dit Charles. Je le ferai prendre par Gillonne. Les deux frres changrent un signe. Allez, dit Charles ; et nous, continuons notre ronde. Votre ronde ! dit Marguerite ; que cherchez-vous donc ? Le petit homme rouge, dit Charles. Ne savez-vous pas quil y a un petit homme rouge qui revient au vieux Louvre ? Mon frre dAlenon prtend lavoir vu, et nous sommes en qute de lui. Bonne chasse, dit Marguerite. Et elle se retira en jetant un regard derrire elle. Elle vit alors sur la muraille du corridor les quatre ombres runies et qui semblaient confrer. En une seconde elle fut la porte de son appartement. Ouvre, Gillonne, dit-elle, ouvre. Gillonne obit. Marguerite slana dans lappartement, et trouva La Mole qui lattendait, calme et rsolu, mais lpe la main. Fuyez, dit-elle, fuyez sans perdre une seconde. Ils vous attendent dans le corridor pour vous assassiner. Vous lordonnez ? dit La Mole. Je le veux. Il faut nous sparer pour nous revoir. Pendant lexcursion de Marguerite, La Mole avait assur lchelle la barre de la fentre, il lenjamba ; mais avant de poser le pied sur le premier chelon, il baisa tendrement la main de la reine. Si cette chelle est un pige et que je meure pour vous, Marguerite, souvenez-vous de votre promesse. Ce nest pas une promesse, La Mole, cest un serment. Ne craignez rien. Adieu. Et La Mole enhardi se laissa glisser plutt quil ne descendit par lchelle. Au mme moment on frappa la porte. Marguerite suivit des yeux La Mole dans sa prilleuse opration, et ne se retourna quau moment o elle se fut bien assure que ses pieds avaient touch la terre. Madame, disait Gillonne, madame ! Eh bien ? demanda Marguerite. Le roi frappe la porte.

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Ouvrez. Gillonne obit. Les quatre princes, sans doute impatients dattendre, taient debout sur le seuil. Charles entra. Marguerite vint au-devant de son frre, le sourire sur les lvres. Le roi jeta un regard rapide autour de lui. Que cherchez-vous, mon frre ? demanda Marguerite. Mais, dit Charles, je cherche je cherche eh ! corne de buf ! je cherche M. de La Mole. M. de La Mole ! Oui ; o est-il ?Marguerite prit son frre par la main et le conduisit la fentre. En ce moment mme deux hommes sloignaient au grand galop de leurs chevaux, gagnant la tour de bois ; lun deux dtacha son charpe, et fit en signe dadieu voltiger le blanc satin dans la nuit : ces deux hommes taient La Mole et Orthon. Marguerite montra du doigt les deux hommes Charles. Eh bien, demanda le roi, que veut dire cela ? Cela veut dire, rpondit Marguerite, que M. le duc dAlenon peut remettre son cordon dans sa poche et MM. dAnjou et de Guise leur pe dans le fourreau, attendu que M. de La Mole ne repassera pas cette nuit par le corridor.

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Chapitre

Les Atrides
Depuis son retour Paris, Henri dAnjou navait pas encore revu librement sa mre Catherine, dont, comme chacun sait, il tait le fils bienaim. Ctait pour lui non pas la vaine satisfaction de ltiquette, non plus un crmonial pnible remplir, mais laccomplissement dun devoir bien doux pour ce fils qui, sil naimait pas sa mre, tait sr du moins dtre tendrement aim par elle. En effet, Catherine prfrait rellement ce fils, soit pour sa bravoure, soit plutt pour sa beaut, car il y avait, outre la mre, de la femme dans Catherine, soit enfin parce que, suivant quelques chroniques scandaleuses, Henri dAnjou rappelait la Florentine certaine heureuse poque de mystrieuses amours. Catherine savait seule le retour du duc dAnjou Paris, retour que Charles IX et ignor si le hasard ne let point conduit en face de lhtel de Cond au moment mme o son frre en sortait. Charles ne lattendait que le lendemain, et Henri dAnjou esprait lui drober les deux dmarches qui avaient avanc son arrive dun jour, et qui taient sa visite la belle Marie de Clves, princesse de Cond, et sa confrence avec les ambassadeurs polonais. Cest cette dernire dmarche, sur lintention de laquelle Charles tait incertain, que le duc dAnjou avait expliquer sa mre ; et le lecteur, qui, comme Henri de Navarre, tait certainement dans lerreur lendroit de cette dmarche, profitera de lexplication. Aussi lorsque le duc dAnjou, longtemps attendu, entra chez sa mre, Catherine, si froide, si compasse dhabitude, Catherine, qui navait depuis le dpart de son fils bien-aim embrass avec effusion que Coligny qui devait tre assassin le lendemain, ouvrit ses bras lenfant de son amour et le serra sur sa poitrine avec un lan daffection maternelle quon tait tonn de trouver encore dans ce cur dessch.

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Puis elle sloignait de lui, le regardait et se reprenait encore lembrasser. Ah ! madame, lui dit-il, puisque le ciel me donne cette satisfaction dembrasser sans tmoin ma mre, consolez lhomme le plus malheureux du monde. Eh ! mon Dieu ! mon cher enfant, scria Catherine, que vous est-il donc arriv ? Rien que vous ne sachiez, ma mre. Je suis amoureux, je suis aim ; mais cest cet amour mme qui fait mon malheur moi. Expliquez-moi cela, mon fils, dit Catherine. Eh ! ma mre ces ambassadeurs, ce dpart Oui, dit Catherine, ces ambassadeurs sont arrivs, ce dpart presse. Il ne presse pas, ma mre, mais mon frre le pressera. Il me dteste, je lui fais ombrage, il veut se dbarrasser de moi. Catherine sourit. En vous donnant un trne, pauvre malheureux couronn ! Oh ! nimporte, ma mre, reprit Henri avec angoisse, je ne veux pas partir. Moi, un fils de France, lev dans le raffinement des murs polies, prs de la meilleure mre, aim dune des plus charmantes femmes de la terre, jirais l-bas dans ces neiges, au bout du monde, mourir lentement parmi ces gens grossiers qui senivrent du matin au soir et jugent les capacits de leur roi sur celles dun tonneau, selon ce quil contient ! Non, ma mre, je ne veux point partir, jen mourrais ! Voyons, Henri, dit Catherine en pressant les deux mains de son fils, voyons, est-ce l la vritable raison ? Henri baissa les yeux comme sil nosait, sa mre elle-mme, avouer ce qui se passait dans son cur. Nen est-il pas une autre, demanda Catherine, moins romanesque, plus raisonnable, plus politique ! Ma mre, ce nest pas ma faute si cette ide mest reste dans lesprit, et peut-tre y tient-elle plus de place quelle nen devrait prendre ; mais ne mavez-vous pas dit vous-mme que lhoroscope tir la naissance de mon frre Charles le condamnait mourir jeune ? Oui, dit Catherine, mais un horoscope peut mentir, mon fils. Moimme, jen suis esprer en ce moment que tous ces horoscopes ne soient pas vrais. Mais enfin, son horoscope ne disait-il pas cela ? Son horoscope parlait dun quart de sicle ; mais il ne disait pas si ctait pour sa vie ou pour son rgne.

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Eh bien, ma mre, faites que je reste. Mon frre a prs de vingtquatre ans : dans un an la question sera rsolue. Catherine rflchit profondment. Oui, certes, dit-elle, cela serait mieux si cela se pouvait ainsi. Oh ! jugez donc, ma mre, scria Henri, quel dsespoir pour moi si jallais avoir troqu la couronne de France contre celle de Pologne ! tre tourment l-bas de cette ide que je pouvais rgner au Louvre, au milieu de cette cour lgante et lettre, prs de la meilleure mre du monde, dont les conseils meussent pargn la moiti du travail et des fatigues, qui, habitue porter avec mon pre une partie du fardeau de ltat, et bien voulu le porter encore avec moi ! Ah ! ma mre ! jeusse t un grand roi ! L, l, cher enfant, dit Catherine, dont cet avenir avait toujours t aussi la plus douce esprance ; l, ne vous dsolez point. Navez-vous pas song de votre ct quelque moyen darranger la chose ? Oh ! certes, oui, et cest surtout pour cela que je suis revenu deux ou trois jours plus tt quon ne mattendait, tout en laissant croire mon frre Charles que ctait pour madame de Cond ; puis jai t au-devant de Lasco, le plus important des envoys, je me suis fait connatre de lui, faisant dans cette premire entrevue tout ce quil tait possible pour me rendre hassable, et jespre y tre parvenu. Ah ! mon cher enfant, dit Catherine, cest mal. Il faut mettre lintrt de la France avant vos petites rpugnances. Ma mre, lintrt de la France veut-il, en cas de malheur arriv mon frre, que ce soit le duc dAlenon ou le roi de Navarre qui rgne ? Oh ! le roi de Navarre, jamais, jamais, murmura Catherine en laissant linquitude couvrir son front de ce voile soucieux qui sy tendait chaque fois que cette question se reprsentait. Ma foi, continua Henri, mon frre dAlenon ne vaut gure mieux et ne vous aime pas davantage. Enfin, reprit Catherine, qua dit Lasco ? Lasco a hsit lui-mme quand je lai press de demander audience. Oh ! sil pouvait crire en Pologne, casser cette lection ? Folie, mon fils, folie ce quune dite a consacr est sacr. Mais enfin, ma mre, ne pourrait-on, ces Polonais, leur faire accepter mon frre ma place ? Cest, sinon impossible, du moins difficile, rpondit Catherine. Nimporte ! essayez, tentez, parlez au roi, ma mre ; rejetez tout sur mon amour pour madame de Cond ; dites que jen suis fou, que jen

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perds lesprit. Justement il ma vu sortir de lhtel du prince avec Guise, qui me rend l tous les services dun bon ami. Oui, pour faire la Ligue. Vous ne voyez pas cela, vous, mais je le vois. Si fait, ma mre, si fait, mais en attendant juse de lui. Eh ! ne sommes-nous pas heureux quand un homme nous sert en se servant ? Et qua dit le roi en vous rencontrant ! Il a pu croire ce que je lui ai affirm, cest--dire que lamour seul mavait ramen Paris. Mais du reste de la nuit, ne vous en a-t-il pas demand compte ? Si fait, ma mre ; mais jai t au souper chez Nantouillet, o jai fait un scandale affreux pour que le bruit de ce scandale se rpandt et que le roi ne doutt point que jy tais. Alors il ignore votre visite Lasco ? Absolument. Bon, tant mieux. Jessaierai donc de lui parler pour vous, cher enfant ; mais, vous le savez, sur cette rude nature aucune influence nest relle. Oh ! ma mre, ma mre, quel bonheur si je restais, comme je vous aimerais plus encore que je ne vous aime, si ctait possible ! Si vous restez, on vous enverra encore la guerre. Oh ! peu mimporte, pourvu que je ne quitte pas la France. Vous vous ferez tuer. Ma mre, on ne meurt pas des coups on meurt de douleur, dennui. Mais Charles ne me permettra point de rester ; il me dteste. Il est jaloux de vous, mon beau vainqueur, cest une chose dite ; pourquoi aussi tes-vous si brave et si heureux ? Pourquoi, vingt ans peine, avez-vous gagn des batailles comme Alexandre et comme Csar ? Mais en attendant, ne vous dcouvrez personne, feignez dtre rsign, faites votre cour au roi. Aujourdhui mme, on se runit en conseil priv pour lire et pour discuter les discours qui seront prononcs la crmonie ; faites le roi de Pologne et laissez-moi le soin du reste. propos, et votre expdition dhier soir ? Elle a chou, ma mre ; le galant tait prvenu, et il a pris son vol par la fentre. Enfin, dit Catherine, je saurai un jour quel est le mauvais gnie qui contrarie ainsi tous mes projets En attendant, je men doute, et malheur lui ! Ainsi, ma mre ? dit le duc dAnjou.

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Laissez-moi mener cette affaire. Et elle baisa tendrement Henri sur les yeux en le poussant hors de son cabinet. Bientt arrivrent chez la reine les princesses de sa maison. Charles tait en belle humeur, car laplomb de sa sur Margot lavait plus rjoui quaffect ; il nen voulait pas autrement La Mole, et il lavait attendu avec quelque ardeur dans le corridor parce que ctait une espce de chasse lafft. DAlenon, tout au contraire, tait trs proccup. La rpulsion quil avait toujours eue pour La Mole stait change en haine du moment o il avait su que La Mole tait aim de sa sur. Marguerite avait tout ensemble lesprit rveur et lil au guet. Elle avait la fois se souvenir et veiller. Les dputs polonais avaient envoy le texte des harangues quils devaient prononcer. Marguerite, qui lon navait pas plus parl de la scne de la veille que si la scne navait point exist, lut les discours, et, hormis Charles, chacun discuta ce quil rpondrait. Charles laissa Marguerite rpondre comme elle lentendrait. Il se montra trs difficile sur le choix des termes pour dAlenon ; mais quant au discours de Henri dAnjou, il y apporta plus que du mauvais vouloir : il fut acharn corriger et reprendre. Cette sance, sans rien faire clater encore, avait lourdement envenim les esprits. Henri dAnjou, qui avait son discours refaire presque entirement, sortit pour se mettre cette tche. Marguerite, qui navait pas eu de nouvelles du roi de Navarre depuis celles qui lui avaient t donnes au dtriment des vitres de sa fentre, retourna chez elle dans lesprance de ly voir venir. DAlenon, qui avait lu lhsitation dans les yeux de son frre dAnjou, et surpris entre lui et sa mre un regard dintelligence, se retira pour rver ce quil regardait comme une cabale naissante. Enfin, Charles allait passer dans sa forge pour achever un pieu quil se fabriquait lui-mme, lorsque Catherine larrta. Charles, qui se doutait quil allait rencontrer chez sa mre quelque opposition sa volont, sarrta et la regarda fixement : Eh bien, dit-il, quavons-nous encore ? Un dernier mot changer, Sire. Nous avons oubli ce mot, et cependant il est de quelque importance. Quel jour fixons-nous pour la sance publique ? Ah ! cest vrai, dit le roi en se rasseyant ; causons-en, mre. Eh bien ! quand vous plat-il que nous fixions le jour ?

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Je croyais, rpondit Catherine, que dans le silence mme de Votre Majest, dans son oubli apparent, il y avait quelque chose de profondment calcul. Non, dit Charles ; pourquoi cela, ma mre ? Parce que, ajouta Catherine trs doucement, il ne faudrait pas, ce me semble, mon fils, que les Polonais nous vissent courir avec tant dpret aprs cette couronne. Au contraire, ma mre, dit Charles, ils se sont hts, eux, en venant marches forces de Varsovie ici Honneur pour honneur, politesse pour politesse. Votre Majest peut avoir raison dans un sens, comme dans un autre je pourrais ne pas avoir tort. Ainsi, son avis est que la sance publique doit tre hte ? Ma foi, oui, ma mre ; ne serait-ce point le vtre par hasard ? Vous savez que je nai davis que ceux qui peuvent le plus concourir votre gloire ; je vous dirai donc quen vous pressant ainsi je craindrais quon ne vous accust de profiter bien vite de cette occasion qui se prsente de soulager la maison de France des charges que votre frre lui impose, mais que, bien certainement, il lui rend en gloire et en dvouement. Ma mre, dit Charles, son dpart de France, je doterai mon frre si richement que personne nosera mme penser ce que vous craignez que lon dise. Allons, dit Catherine, je me rends, puisque vous avez une si bonne rponse chacune de mes objections Mais, pour recevoir ce peuple guerrier, qui juge de la puissance des tats par les signes extrieurs, il vous faut un dploiement considrable de troupes, et je ne pense pas quil y en ait assez de convoques dans lle-de-France. Pardonnez-moi, ma mre, car jai prvu lvnement, et je me suis prpar. Jai rappel deux bataillons de la Normandie, un de la Guyenne ; ma compagnie darchers est arrive hier de la Bretagne ; les chevau-lgers, rpandus dans la Touraine, seront Paris dans le courant de la journe ; et tandis quon croit que je dispose peine de quatre rgiments, jai vingt mille hommes prts paratre. Ah ! ah ! dit Catherine surprise ; alors il ne vous manque plus quune chose, mais on se la procurera. Laquelle ? De largent. Je crois que vous nen tes pas fourni outre mesure. Au contraire, madame, au contraire, dit Charles IX. Jai quatorze cent mille cus la Bastille ; mon pargne particulire ma remis ces jours passs huit cent mille cus que jai enfouis dans mes caves du Louvre, et,

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en cas de pnurie, Nantouillet tient trois cent mille autres cus ma disposition. Catherine frmit ; car elle avait vu jusqualors Charles violent et emport, mais jamais prvoyant. Allons, fit-elle, Votre Majest pense tout, cest admirable, et pour peu que les tailleurs, les brodeuses et les joailliers se htent, Votre Majest sera en tat de donner sance avant six semaines. Six semaines ! scria Charles. Ma mre, les tailleurs, les brodeuses et les joailliers travaillent depuis le jour o lon a appris la nomination de mon frre. la rigueur, tout pourrait tre prt pour aujourdhui ; mais, coup sr, tout sera prt dans trois ou quatre jours. Oh ! murmura Catherine, vous tes plus press encore que je ne le croyais, mon fils. Honneur pour honneur, je vous lai dit. Bien. Cest donc cet honneur fait la maison de France qui vous flatte, nest-ce pas ? Assurment. Et voir un fils de France sur le trne de Pologne est votre plus cher dsir ? Vous dites vrai. Alors cest le fait, cest la chose et non lhomme qui vous proccupe, et quel que soit celui qui rgne l-bas Non pas, non pas, ma mre, corbuf ! demeurons-en o nous sommes ! Les Polonais ont bien choisi. Ils sont adroits et forts, ces gensl ! Nation militaire, peuple de soldats, ils prennent un capitaine pour prince, cest logique, peste ! dAnjou fait leur affaire : le hros de Jarnac et de Moncontour leur va comme un gant Qui voulez-vous que je leur envoie ? dAlenon ? un lche ! cela leur donnerait une belle ide des Valois ! DAlenon ! il fuirait la premire balle qui lui sifflerait aux oreilles, tandis que Henri dAnjou, un batailleur, bon ! toujours lpe au poing, toujours marchant en avant, pied ou cheval ! Hardi ! pique, pousse, assomme, tue ! Ah ! cest un homme que mon frre dAnjou, un vaillant qui va les faire battre du matin au soir, depuis le premier jusquau dernier jour de lanne. Il boit mal, cest vrai ; mais il les fera tuer de sang-froid, voil tout. Il sera l dans sa sphre, ce cher Henri ! Sus ! sus ! au champ de bataille ! Bravo les trompettes et les tambours ! Vive le roi ! vive le vainqueur ! vive le gnral ! On le proclame imperator trois fois lan ! Ce sera admirable pour la maison de France et lhonneur des Valois Il sera peut-tre tu ; mais, ventremahon ! ce sera une mort superbe !

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Catherine frissonna et un clair jaillit de ses yeux. Dites, scria-t-elle, que vous voulez loigner Henri dAnjou, dites que vous naimez pas votre frre ! Ah ! ah ! ah ! fit Charles en clatant dun rire nerveux, vous avez devin cela, vous, que je voulais lloigner ? Vous avez devin cela, vous, que je ne laimais pas ? Et quand cela serait, voyons ? Aimer mon frre ! Pourquoi donc laimerais-je ? Ah ! ah ! ah ! est-ce que vous voulez rire ? (Et mesure quil parlait, ses joues ples sanimaient dune fbrile rougeur.) Est-ce quil maime, lui ? Est-ce que vous maimez, vous ? Est-ce que, except mes chiens, Marie Touchet et ma nourrice, est-ce quil y a quelquun qui mait jamais aim ? Non, non, je naime pas mon frre, je naime que moi, entendez-vous ! et je nempche pas mon frre den faire autant que je fais. Sire, dit Catherine sanimant son tour, puisque vous me dcouvrez votre cur, il faut que je vous ouvre le mien. Vous agissez en roi faible, en monarque mal conseill ; vous renvoyez votre second frre, le soutien naturel du trne, et qui est en tous points digne de vous succder sil vous advenait malheur, laissant dans ce cas votre couronne labandon ; car, comme vous le disiez, dAlenon est jeune, incapable, faible, plus que faible, lche ! Et le Barnais se dresse derrire, entendez-vous ? Eh ! mort de tous les diables ! scria Charles, quest-ce que me fait ce qui arrivera quand je ny serai plus ? Le Barnais se dresse derrire mon frre, dites-vous ? Corbuf ! tant mieux ! Je disais que je naimais personne je me trompais, jaime Henriot ; oui, je laime, ce bon Henriot : il a lair franc, la main tide, tandis que je ne vois autour de moi que des yeux faux et ne touche que des mains glaces. Il est incapable de trahison envers moi, jen jurerais. Dailleurs je lui dois un ddommagement : on lui a empoisonn sa mre, pauvre garon ! des gens de ma famille, ce que jai entendu dire. Dailleurs je me porte bien. Mais, si je tombais malade, je lappellerais, je ne voudrais pas quil me quittt, je ne prendrais rien que de sa main, et quand je mourrai je le ferai roi de France et de Navarre Et, ventre du pape ! au lieu de rire ma mort, comme feraient mes frres, il pleurerait ou du moins il ferait semblant de pleurer. La foudre tombant aux pieds de Catherine let moins pouvante que ces paroles. Elle demeura atterre, regardant Charles dun il hagard ; puis enfin, au bout de quelques secondes : Henri de Navarre ! scria-t-elle, Henri de Navarre ! roi de France au prjudice de mes enfants ! Ah ! sainte madone ! nous verrons ! Cest donc pour cela que vous voulez loigner mon fils ?

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Votre fils et que suis-je donc moi ? un fils de louve comme Romulus ! scria Charles tremblant de colre et lil scintillant comme sil se ft allum par places. Votre fils ! vous avez raison, le roi de France nest pas votre fils lui, le roi de France na pas de frres, le roi de France na pas de mre, le roi de France na que des sujets. Le roi de France na pas besoin davoir des sentiments, il a des volonts. Il se passera quon laime, mais il veut quon lui obisse. Sire, vous avez mal interprt mes paroles : jai appel mon fils celui qui allait me quitter. Je laime mieux en ce moment parce que cest lui quen ce moment je crains le plus de perdre. Est-ce un crime une mre de dsirer que son enfant ne la quitte pas ? Et moi, je vous dis quil vous quittera, je vous dis quil quittera la France, quil sen ira en Pologne, et cela dans deux jours ; et si vous ajoutez une parole ce sera demain ; et si vous ne baissez pas le front, si vous nteignez pas la menace de vos yeux, je ltrangle ce soir comme vous vouliez quon tranglt hier lamant de votre fille. Seulement je ne le manquerai pas, moi, comme nous avons manqu La Mole. Sous cette premire menace, Catherine baissa le front ; mais presque aussitt elle le releva. Ah ! pauvre enfant ! dit-elle, ton frre veut te tuer. Eh bien, soit tranquille, ta mre te dfendra. Ah ! lon me brave ! scria Charles. Eh bien, par le sang du Christ ! il mourra, non pas ce soir, non pas tout lheure, mais linstant mme. Ah ! une arme ! une dague ! un couteau ! Ah ! Et Charles, aprs avoir port inutilement les yeux autour de lui pour chercher ce quil demandait, aperut le petit poignard que sa mre portait sa ceinture, se jeta dessus, larracha de sa gaine de chagrin incruste dargent, et bondit hors de la chambre pour aller frapper Henri dAnjou partout o il le trouverait. Mais en arrivant dans le vestibule ses forces surexcites au-del de la puissance humaine, labandonnrent tout coup : il tendit le bras, laissa tomber larme aigu, qui resta fiche dans le parquet, jeta un cri lamentable, saffaissa sur lui-mme et roula sur le plancher. En mme temps le sang jaillit en abondance de ses lvres et de son nez. Jsus ! dit-il, on me tue ; moi ! moi ! Catherine, qui lavait suivi, le vit tomber ; elle regarda un instant impassible et sans bouger ; puis rappele elle, non par lamour maternel, mais par la difficult de la situation, elle ouvrit en criant : Le roi se trouve mal ! au secours ! au secours ! ce cri un monde de serviteurs, dofficiers et de courtisans sempressrent autour du jeune

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roi. Mais avant tout le monde une femme stait lance, cartant les spectateurs et relevant Charles ple comme un cadavre. On me tue, nourrice, on me tue, murmura le roi baign de sueur et de sang. On te tue ! mon Charles ! scria la bonne femme en parcourant tous les visages avec un regard qui fit reculer jusqu Catherine elle-mme ; et qui donc cela qui te tue ? Charles poussa un faible soupir et svanouit tout fait. Ah ! dit le mdecin Ambroise Par, quon avait envoy chercher linstant mme, ah ! voil le roi bien malade ! Maintenant, de gr ou de force, se dit limplacable Catherine, il faudra bien quil accorde un dlai. Et elle quitta le roi pour aller joindre son second fils, qui attendait avec anxit dans loratoire le rsultat de cet entretien si important pour lui.

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Chapitre

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LHoroscope
En sortant de loratoire, o elle venait dapprendre Henri dAnjou tout ce qui stait pass, Catherine avait trouv Ren dans sa chambre. Ctait la premire fois que la reine et lastrologue se revoyaient depuis la visite que la reine lui avait faite sa boutique du pont Saint-Michel ; seulement, la veille, la reine lui avait crit, et ctait la rponse ce billet que Ren lui apportait en personne. Eh bien, lui demanda la reine, lavez-vous vu ? Oui. Comment va-t-il ? Plutt mieux que plus mal. Et peut-il parler ? Non, lpe a travers le larynx. Je vous avais dit en ce cas de le faire crire ? Jai essay, lui-mme a runi toutes ses forces ; mais sa main na pu tracer que deux lettres presque illisibles, puis il sest vanoui : la veine jugulaire a t ouverte, et le sang quil a perdu lui a t toutes ses forces. Avez-vous vu ces lettres ? Les voici. Ren tira un papier de sa poche et le prsenta Catherine, qui le dplia vivement. Un M et un O, dit-elle Serait-ce dcidment ce La Mole, et toute cette comdie de Marguerite ne serait-elle quun moyen de dtourner les soupons ? Madame, dit Ren, si josais mettre mon opinion dans une affaire o Votre Majest hsite former la sienne, je lui dirais que je crois M. de La Mole trop amoureux pour soccuper srieusement de politique. Vous croyez ? Oui, surtout trop amoureux de la reine de Navarre pour servir avec dvouement le roi, car il ny a pas de vritable amour sans jalousie. Et vous le croyez donc tout fait amoureux ?

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Jen suis sr. Aurait-il eu recours vous ? Oui. Et il vous a demand quelque breuvage, quelque philtre ? Non, nous nous en sommes tenus la figure de cire. Pique au cur ? Pique au cur. Et cette figure existe toujours ? Oui. Elle est chez vous ? Elle est chez moi. Il serait curieux, dit Catherine, que ces prparations cabalistiques eussent rellement leffet quon leur attribue. Votre Majest est plus que moi mme den juger. La reine de Navarre aime-t-elle M. de La Mole ? Elle laime au point de se perdre pour lui. Hier elle la sauv de la mort au risque de son honneur et de sa vie. Vous voyez, madame, et cependant vous doutez toujours. De quoi ? De la science. Cest quaussi la science ma trahie, dit Catherine en regardant fixement Ren, qui supporta admirablement bien ce regard. En quelle occasion ? Oh ! vous savez ce que je veux dire ; moins toutefois que ce soit le savant et non la science. Je ne sais ce que vous voulez dire, madame, rpondit le Florentin. Ren, vos parfums ont-ils perdu leur odeur ? Non, madame, quand ils sont employs par moi ; mais il est possible quen passant par la main des autres Catherine sourit et hocha la tte. Votre opiat a fait merveille, Ren, dit-elle, et madame de Sauve a les lvres plus fraches et plus vermeilles que jamais. Ce nest pas mon opiat quil faut en fliciter, madame, car la baronne de Sauve, usant du droit qua toute jolie femme dtre capricieuse, ne ma plus reparl de cet opiat, et moi, de mon ct, aprs la recommandation que mavait faite Votre Majest, jai jug propos de ne lui en point envoyer. Les botes sont donc toutes encore la maison telles que vous les y avez laisses, moins une qui a disparu sans que je sache quelle personne me la prise ni ce que cette personne a voulu en faire. Cest bien, Ren, dit Catherine ; peut-tre plus tard reviendrons-nous l-dessus ; en attendant, parlons dautre chose.

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Jcoute, madame. Que faut-il pour apprcier la dure probable de la vie dune personne ? Savoir dabord le jour de sa naissance, lge quelle a, et sous quel signe elle a vu le jour. Puis ensuite ? Avoir de son sang et de ses cheveux. Et si je vous porte de son sang et de ses cheveux, si je vous dis sous quel signe il a vu le jour, si je vous dis lge quil a, le jour de sa naissance, vous me direz, vous, lpoque probable de sa mort ? Oui, quelques jours prs. Cest bien. Jai de ses cheveux, je me procurerai de son sang. La personne est-elle ne pendant le jour ou pendant la nuit ? cinq heures vingt-trois minutes du soir. Soyez demain cinq heures chez moi, lexprience doit tre faite lheure prcise de la naissance. Cest bien, dit Catherine, nous y serons. Ren salua et sortit sans paratre avoir remarqu le nous y serons, qui indiquait cependant, que contre son habitude, Catherine ne viendrait pas seule. Le lendemain, au point du jour, Catherine passa chez son fils. minuit elle avait fait demander de ses nouvelles, et on lui avait rpondu que matre Ambroise Par tait prs de lui, et sapprtait le saigner si la mme agitation nerveuse continuait. Encore tressaillant dans son sommeil, encore ple du sang quil avait perdu, Charles dormait sur lpaule de sa fidle nourrice, qui, appuye contre son lit, navait point depuis trois heures chang de position, de peur de troubler le repos de son cher enfant. Une lgre cume venait poindre de temps en temps sur les lvres du malade, et la nourrice lessuyait avec une fine batiste brode. Sur le chevet tait un mouchoir tout macul de larges taches de sang. Catherine eut un instant lide de semparer de ce mouchoir, mais elle pensa que ce sang, ml comme il ltait la salive qui lavait dtremp, naurait peut-tre pas la mme efficacit ; elle demanda la nourrice si le mdecin navait pas saign son fils comme il lui avait fait dire quil le devait faire. La nourrice rpondit que si, et que la saigne avait t si abondante que Charles stait vanoui deux fois. La reine mre, qui avait quelque connaissance en mdecine comme toutes les princesses de cette poque, demanda voir le sang ; rien ntait plus facile, le mdecin avait recommand quon le conservt pour en tudier les phnomnes.

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Il tait dans une cuvette dans le cabinet ct de la chambre. Catherine y passa pour lexaminer, remplit de la rouge liqueur un petit flacon quelle avait apport dans cette intention ; puis rentra, cachant dans ses poches ses doigts, dont lextrmit et dnonc la profanation quelle venait de commettre. Au moment o elle reparaissait sur le seuil du cabinet, Charles rouvrit les yeux et fut frapp de la vue de sa mre. Alors rappelant, comme la suite dun rve, toutes ses penses empreintes de rancune : Ah ! cest vous, madame ? dit-il. Eh bien, annoncez votre fils bienaim, votre Henri dAnjou, que ce sera pour demain. Mon cher Charles, dit Catherine, ce sera pour le jour que vous voudrez. Tranquillisez-vous et dormez. Charles, comme sil et cd ce conseil, ferma effectivement les yeux ; et Catherine qui lavait donn comme on fait pour consoler un malade ou un enfant, sortit de sa chambre. Mais derrire elle, et lorsquil eut entendu se refermer la porte, Charles se redressa, et tout coup, dune voix touffe par laccs dont il souffrait encore : Mon chancelier ! cria-t-il, les sceaux, la cour ! quon me fasse venir tout cela. La nourrice, avec une tendre violence, ramena la tte du roi sur son paule, et pour le rendormir essaya de le bercer comme lorsquil tait enfant. Non, non, nourrice, je ne dormirai plus. Appelle mes gens, je veux travailler ce matin. Quand Charles parlait ainsi, il fallait obir ; et la nourrice elle-mme, malgr les privilges que son royal nourrisson lui avait conservs, nosait aller contre ses commandements. On fit venir ceux que le roi demandait, et la sance fut fixe, non pas au lendemain, ctait chose impossible, mais cinq jours de l. Cependant lheure convenue, cest--dire cinq heures, la reine mre et le duc dAnjou se rendaient chez Ren, lequel, prvenu, comme on le sait, de cette visite, avait tout prpar pour la sance mystrieuse. Dans la chambre droite, cest--dire dans la chambre aux sacrifices, rougissait, sur un rchaud ardent, une lame dacier destine reprsenter, par ses capricieuses arabesques, les vnements de la destine sur laquelle on consultait loracle ; sur lautel tait prpar le livre des sorts, et pendant la nuit, qui avait t fort claire, Ren avait pu tudier la marche et lattitude des constellations. Henri dAnjou entra le premier ; il avait de faux cheveux ; un masque couvrait sa figure et un grand manteau de nuit dguisait sa taille. Sa

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mre vint ensuite ; et si elle net pas su davance que ctait son fils qui lattendait l, elle-mme net pu le reconnatre. Catherine ta son masque ; le duc dAnjou, au contraire, garda le sien. As-tu fait cette nuit tes observations ? demanda Catherine. Oui, madame, dit-il ; et la rponse des astres ma dj appris le pass. Celui pour qui vous minterrogez a, comme toutes les personnes nes sous le signe de lcrevisse, le cur ardent et dune fiert sans exemple. Il est puissant ; il a vcu prs dun quart de sicle ; il a jusqu prsent obtenu du ciel gloire et richesse. Est-ce cela, madame ? Peut-tre, dit Catherine. Avez-vous les cheveux et le sang ? Les voici. Et Catherine remit au ncromancien une boucle de cheveux dun blond fauve et une petite fiole de sang. Ren prit la fiole, la secoua pour bien runir la fibrine et la srosit, et laissa tomber sur la lame rougie une large goutte de cette chair coulante, qui bouillonna linstant mme et sextravasa bientt en dessins fantastiques. Oh ! madame, scria Ren, je le vois se tordre en datroces douleurs. Entendez-vous comme il gmit, comme il crie laide ! Voyez-vous comme tout devient sang autour de lui ? Voyez-vous comme, enfin, autour de son lit de mort sapprtent de grands combats ? Tenez, voici les lances ; tenez, voici les pes. Sera-ce long ? demanda Catherine palpitante dune motion indicible et arrtant la main de Henri dAnjou, qui, dans son avide curiosit, se penchait au-dessus du brasier. Ren sapprocha de lautel et rpta une prire cabalistique, mettant cette action un feu et une conviction qui gonflaient les veines de ses tempes et lui donnaient ces convulsions prophtiques et ces tressaillements nerveux qui prenaient les pythies antiques sur le trpied et les poursuivaient jusque sur leur lit de mort. Enfin il se releva et annona que tout tait prt, prit dune main le flacon encore aux trois quarts plein, et de lautre la boucle de cheveux ; puis commandant Catherine douvrir le livre au hasard et de laisser tomber sa vue sur le premier endroit venu, il versa sur la lame dacier tout le sang, et jeta dans le brasier tous les cheveux, en prononant une phrase cabalistique compose de mots hbreux auxquels il nentendait rien luimme. Aussitt le duc dAnjou et Catherine virent stendre sur cette lame une figure blanche comme celle dun cadavre envelopp de son suaire.

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Une autre figure, qui semblait celle dune femme, tait incline sur la premire. En mme temps les cheveux senflammrent en donnant un seul jet de feu, clair, rapide, dard comme une langue rouge. Un an ! scria Ren, un an peine, et cet homme sera mort, et une femme pleurera seule sur lui. Mais non, l-bas, au bout de la lame, une autre femme encore, qui tient comme un enfant dans ses bras. Catherine regarda son fils, et, toute mre quelle tait, sembla lui demander quelles taient ces deux femmes. Mais Ren achevait peine, que la plaque dacier redevint blanche ; tout sy tait graduellement effac. Alors Catherine ouvrit le livre au hasard, et lut, dune voix dont, malgr toute sa force, elle ne pouvait cacher laltration, le distique suivant : Ains a peri cil que lon redoutoit, Plus tt, trop tt, si prudence ntoit. Un profond silence rgna quelque temps autour du brasier. Et pour celui que tu sais, demanda Catherine, quels sont les signes de ce mois ? Florissant comme toujours, madame. moins de vaincre le destin par une lutte de dieu dieu, lavenir est bien certainement cet homme. Cependant Cependant, quoi ? Une des toiles qui composent sa pliade est reste pendant le temps de mes observations couverte dun nuage noir. Ah ! scria Catherine, un nuage noir Il y aurait donc quelque esprance ? De qui parlez-vous, madame ? demanda le duc dAnjou. Catherine emmena son fils loin de la lueur du brasier et lui parla voix basse. Pendant ce temps Ren sagenouillait, et la clart de la flamme, versant dans sa main une dernire goutte de sang demeure au fond de la fiole : Bizarre contradiction, disait-il, et qui prouve combien peu sont solides les tmoignages de la science simple que pratiquent les hommes vulgaires ! Pour tout autre que moi, pour un mdecin, pour un savant, pour matre Ambroise Par lui-mme, voil un sang si pur, si fcond, si plein de mordant et de sucs animaux, quil promet de longues annes au corps dont il est sorti ; et cependant toute cette vigueur doit disparatre bientt, toute cette vie doit steindre avant un an ! Catherine et Henri dAnjou staient retourns et coutaient. Les yeux du prince brillaient travers son masque. Ah ! continua Ren, cest quaux savants ordinaires le prsent seul appartient ; tandis qu nous appartiennent le pass et lavenir.

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Ainsi donc, continua Catherine, vous persistez croire quil mourra avant une anne ? Aussi certainement que nous sommes ici trois personnes vivantes qui un jour reposeront leur tour dans le cercueil. Cependant vous disiez que le sang tait pur et fcond, vous disiez que ce sang promettait une longue vie ? Oui, si les choses suivaient leur cours naturel. Mais nest-il pas possible quun accident Ah ! oui, vous entendez, dit Catherine Henri, un accident Hlas ! dit celui-ci, raison de plus pour demeurer. Oh ! quant cela, ny songez plus, cest chose impossible. Alors se retournant vers Ren : Merci, dit le jeune homme en dguisant le timbre de sa voix, merci ; prends cette bourse. Venez, comte, dit Catherine, donnant dessein son fils un titre qui devait drouter les conjectures de Ren. Et ils partirent. Oh ! ma mre, vous voyez, dit Henri, un accident ! et si cet accident-l arrive, je ne serai point l ; je serai quatre cents lieues de vous Quatre cents lieues se font en huit jours, mon fils. Oui ; mais sait-on si ces gens-l me laisseront revenir ? Que ne puisje attendre, ma mre ! Qui sait ? dit Catherine ; cet accident dont parle Ren nest-il pas celui qui, depuis hier, couche le roi sur un lit de douleur ? coutez, rentrez de votre ct, mon enfant ; moi, je vais passer par la petite porte du clotre des Augustines, ma suite mattend dans ce couvent. Allez, Henri, allez, et gardez-vous dirriter votre frre, si vous le voyez.

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Chapitre

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Les confidences
La premire chose quapprit le duc dAnjou en arrivant au Louvre, cest que lentre solennelle des ambassadeurs tait fixe au cinquime jour. Les tailleurs et les joailliers attendaient le prince avec de magnifiques habits et de superbes parures que le roi avait commands pour lui. Pendant quil les essayait avec une colre qui mouillait ses yeux de larmes, Henri de Navarre sgayait fort dun magnifique collier dmeraudes, dune pe poigne dor et dune bague prcieuse que Charles lui avait envoys le matin mme. DAlenon venait de recevoir une lettre et stait renferm dans sa chambre pour la lire en toute libert. Quant Coconnas, il demandait son ami tous les chos du Louvre. En effet, comme on le pense bien, Coconnas, assez peu surpris de ne pas voir rentrer La Mole de toute la nuit, avait commenc dans la matine concevoir quelque inquitude : il stait en consquence mis la recherche de son ami, commenant son investigation par lhtel de la Belletoile, passant de lhtel de la Belle-toile la rue Cloche-Perce, de la rue Cloche-Perce la rue Tizon, de la rue Tizon au pont Saint-Michel, enfin du pont Saint-Michel au Louvre. Cette investigation avait t faite, vis--vis de ceux auxquels elle sadressait, dune faon tantt si originale, tantt si exigeante, ce qui est facile concevoir quand on connat le caractre excentrique de Coconnas, quelle avait suscit entre lui et trois seigneurs de la cour des explications qui avaient fini la mode de lpoque, cest--dire sur le terrain. Coconnas avait mis ces rencontres la conscience quil mettait dordinaire ces sortes de choses ; il avait tu le premier et bless les deux autres, en disant : Ce pauvre La Mole, il savait si bien le latin ! Ctait au point que le dernier, qui tait le baron de Boissey, lui avait dit en tombant :

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Ah ! pour lamour du ciel, Coconnas, varie un peu, et dis au moins quil savait le grec. Enfin, le bruit de laventure du corridor avait transpir : Coconnas sen tait gonfl de douleur, car un instant il avait cru que tous ces rois et tous ces princes lui avaient tu son ami, et lavaient jet dans quelque oubliette. Il apprit que dAlenon avait t de la partie, et passant par-dessus la majest qui entourait le prince du sang, il lalla trouver et lui demanda une explication comme il let fait envers un simple gentilhomme. DAlenon eut dabord bonne envie de mettre la porte limpertinent qui venait lui demander compte de ses actions ; mais Coconnas parlait dun ton de voix si bref, ses yeux flamboyaient dun tel clat, laventure des trois duels en moins de vingt-quatre heures avait plac le Pimontais si haut, quil rflchit, et quau lieu de se livrer son premier mouvement, il rpondit son gentilhomme avec un charmant sourire : Mon cher Coconnas, il est vrai que le roi furieux davoir reu sur lpaule une aiguire dargent, le duc dAnjou mcontent davoir t coiff avec une compote doranges, et le duc de Guise humili davoir t soufflet avec un quartier de sanglier, ont fait la partie de tuer M. de La Mole ; mais un ami de votre ami a dtourn le coup. La partie a donc manqu, je vous en donne ma parole de prince. Ah ! fit Coconnas respirant sur cette assurance comme un soufflet de forge, ah ! mordi, Monseigneur, voil qui est bien, et je voudrais connatre cet ami, pour lui prouver ma reconnaissance. M. dAlenon ne rpondit rien, mais sourit plus agrablement encore quil ne lavait fait ; ce qui laissa croire Coconnas que cet ami ntait autre que le prince lui-mme. Eh bien, Monseigneur ! reprit-il, puisque vous avez tant fait que de me dire le commencement de lhistoire, mettez le comble vos bonts en me racontant la fin. On voulait le tuer, mais on ne la pas tu, me ditesvous ; voyons ! quen a-t-on fait ? Je suis courageux, allez ! dites, et je sais supporter une mauvaise nouvelle. On la jet dans quelque cul de bassefosse, nest-ce pas ? Tant mieux, cela le rendra circonspect. Il ne veut jamais couter mes conseils. Dailleurs on len tirera, mordi ! Les pierres ne sont pas dures pour tout le monde. DAlenon hocha la tte. Le pis de tout cela, dit-il, mon brave Coconnas, cest que depuis cette aventure ton ami a disparu, sans quon sache o il est pass. Mordi ! scria le Pimontais en plissant de nouveau, ft-il pass en enfer, je saurai o il est.

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coute, dit dAlenon qui avait, mais par des motifs bien diffrents, aussi bonne envie que Coconnas de savoir o tait La Mole, je te donnerai un conseil dami. Donnez, Monseigneur, dit Coconnas, donnez. Va trouver la reine Marguerite, elle doit savoir ce quest devenu celui que tu pleures. Sil faut que je lavoue Votre Altesse, dit Coconnas, jy avais dj pens, mais je navais point os ; car, outre que madame Marguerite mimpose plus que je ne saurais dire, javais peur de la trouver dans les larmes. Mais, puisque Votre Altesse massure que La Mole nest pas mort et que Sa Majest doit savoir o il est, je vais faire provision de courage et aller la trouver. Va, mon ami, va, dit le duc Franois. Et quand tu auras des nouvelles, donne-men moi-mme ; car je suis en vrit aussi inquiet que toi. Seulement souviens-toi dune chose, Coconnas Laquelle ? Ne dis pas que tu viens de ma part, car en commettant cette imprudence tu pourrais bien ne rien apprendre. Monseigneur, dit Coconnas, du moment o Votre Altesse me recommande le secret sur ce point, je serai muet comme une tanche ou comme la reine mre. Bon prince, excellent prince, prince magnanime , murmura Coconnas en se rendant chez la reine de Navarre. Marguerite attendait Coconnas, car le bruit de son dsespoir tait arriv jusqu elle, et en apprenant par quels exploits ce dsespoir stait signal, elle avait presque pardonn Coconnas la faon quelque peu brutale dont il traitait son amie madame la duchesse de Nevers, laquelle le Pimontais ne stait point adress cause dune grosse brouille existant dj depuis deux ou trois jours entre eux. Il fut donc introduit chez la reine aussitt quannonc. Coconnas entra, sans pouvoir surmonter ce certain embarras dont il avait parl dAlenon quil prouvait toujours en face de la reine, et qui lui tait bien plus inspir par la supriorit de lesprit que par celle du rang ; mais Marguerite laccueillit avec un sourire qui le rassura tout dabord. Eh ! madame, dit-il, rendez-moi mon ami, je vous en supplie, ou dites-moi tout au moins ce quil est devenu ; car sans lui je ne puis pas vivre. Supposez Euryale sans Nisus, Damon sans Pythias, ou Oreste sans Pylade, et ayez piti de mon infortune en faveur dun des hros que je

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viens de vous citer, et dont le cur, je vous le jure, ne lemportait pas en tendresse sur le mien. Marguerite sourit, et aprs avoir fait promettre le secret Coconnas, elle lui raconta la fuite par la fentre. Quant au lieu de son sjour, si instantes que fussent les prires du Pimontais, elle garda sur ce point le plus profond silence. Cela ne satisfaisait qu demi Coconnas ; aussi se laissa-t-il aller des aperus diplomatiques de la plus haute sphre. Il en rsulta que Marguerite vit clairement que le duc dAlenon tait de moiti dans le dsir quavait son gentilhomme de connatre ce qutait devenu La Mole. Eh bien, dit la reine, si vous voulez absolument savoir quelque chose de positif sur le compte de votre ami, demandez au roi Henri de Navarre, cest le seul qui ait le droit de parler ; quant moi, tout ce que je puis vous dire, cest que celui que vous cherchez est vivant : croyez-en ma parole. Jen crois une chose plus certaine encore, madame, rpondit Coconnas, ce sont vos beaux yeux qui nont point pleur. Puis, croyant quil ny avait rien ajouter une phrase qui avait le double avantage de rendre sa pense et dexprimer la haute opinion quil avait du mrite de La Mole, Coconnas se retira en ruminant un raccommodement avec madame de Nevers, non pas pour elle personnellement, mais pour savoir delle ce quil navait pu savoir de Marguerite. Les grandes douleurs sont des situations anormales dont lesprit secoue le joug aussi vite quil lui est possible. Lide de quitter Marguerite avait dabord bris le cur de La Mole ; et ctait bien plutt pour sauver la rputation de la reine que pour prserver sa propre vie quil avait consenti fuir. Aussi ds le lendemain au soir tait-il revenu Paris pour revoir Marguerite son balcon. Marguerite, de son ct, comme si une voix secrte lui et appris le retour du jeune homme, avait pass toute la soire sa fentre ; il en rsulta que tous deux staient revus avec ce bonheur indicible qui accompagne les jouissances dfendues. Il y a mme plus : lesprit mlancolique et romanesque de La Mole trouvait un certain charme ce contretemps. Cependant, comme lamant vritablement pris nest heureux quun moment, celui pendant lequel il voit ou possde, et souffre pendant tout le temps de labsence, La Mole, ardent de revoir Marguerite, soccupa dorganiser au plus vite, lvnement qui devait la lui rendre, cest--dire la fuite du roi de Navarre. Quant Marguerite, elle se laissait, de son ct, aller au bonheur dtre aime avec un dvouement si pur. Souvent elle sen voulait de ce quelle

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regardait comme une faiblesse ; elle, cet esprit viril, mprisant les pauvrets de lamour vulgaire, insensible aux minuties qui en font pour les mes tendres le plus doux, le plus dlicat, le plus dsirable de tous les bonheurs, elle trouvait sa journe sinon heureusement remplie, du moins heureusement termine, quand vers neuf heures, paraissant son balcon vtue dun peignoir blanc, elle apercevait sur le quai, dans lombre, un cavalier dont la main se posait sur ses lvres, sur son cur ; ctait alors une toux significative, qui rendait lamant le souvenir de la voix aime. Ctait quelquefois aussi un billet vigoureusement lanc par une petite main et qui enveloppait quelque bijou prcieux, mais bien plus prcieux encore pour avoir appartenu celle qui lenvoyait que pour la matire qui lui donnait sa valeur, et qui allait rsonner sur le pav quelques pas du jeune homme. Alors La Mole, pareil un milan, fondait sur cette proie, la serrait dans son sein, rpondait par la mme voie, et Marguerite ne quittait son balcon quaprs avoir entendu se perdre dans la nuit les pas du cheval pouss toute bride pour venir, et qui, pour sloigner, semblait dune matire aussi inerte que le fameux colosse qui perdit Troie. Voil pourquoi la reine ntait pas inquite du sort de La Mole, auquel, du reste, de peur que ses pas ne fussent pis, elle refusait opinitrement tout autre rendez-vous que ces entrevues lespagnole, qui duraient depuis sa fuite et se renouvelaient dans la soire de chacun des jours qui scoulaient dans lattente de la rception des ambassadeurs, rception remise quelques jours, comme on la vu, par les ordres exprs dAmbroise Par. La veille de cette rception, vers neuf heures du soir, comme tout le monde au Louvre tait proccup des prparatifs du lendemain, Marguerite ouvrit sa fentre et savana sur le balcon ; mais peine y fut-elle que, sans attendre la lettre de Marguerite, La Mole, plus press que de coutume, envoya la sienne, qui vint, avec son adresse accoutume, tomber aux pieds de sa royale matresse. Marguerite comprit que la missive devait renfermer quelque chose de particulier, elle rentra pour la lire. Le billet, sur le recto de la premire page, renfermait ces mots : Madame, il faut que je parle au roi de Navarre. Laffaire est urgente. Jattends. Et sur le second recto ces mots, que lon pouvait isoler des premiers en sparant les deux feuilles : Madame et ma reine, faites que je puisse vous donner un de ces baisers que je vous envoie. Jattends.

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Marguerite achevait peine cette seconde partie de la lettre, quelle entendit la voix de Henri de Navarre qui, avec sa rserve habituelle, frappait la porte commune, et demandait Gillonne sil pouvait entrer. La reine divisa aussitt la lettre, mit une des pages dans son corset, lautre dans sa poche, courut la fentre quelle ferma, et slanant vers la porte : Entrez, Sire, dit-elle. Si doucement, si promptement, si habilement que Marguerite et ferm cette fentre, la commotion en tait arrive jusqu Henri, dont les sens toujours tendus avaient, au milieu de cette socit dont il se dfiait si fort, presque acquis lexquise dlicatesse o ils sont ports chez lhomme vivant dans ltat sauvage. Mais le roi de Navarre ntait pas un de ces tyrans qui veulent empcher leurs femmes de prendre lair et de contempler les toiles. Henri tait souriant et gracieux comme dhabitude. Madame, dit-il, tandis que nos gens de cour essaient leurs habits de crmonie, je pense venir changer avec vous quelques mots de mes affaires, que vous continuez de regarder comme les vtres, nest-ce pas ? Certainement, monsieur, rpondit Marguerite, nos intrts ne sontils pas toujours les mmes ? Oui, madame, et cest pour cela que je voulais vous demander ce que vous pensez de laffectation que M. le duc dAlenon met depuis quelques jours me fuir, ce point que depuis avant-hier il sest retir Saint-Germain. Ne serait-ce pas pour lui soit un moyen de partir seul, car il est peu surveill, soit un moyen de ne point partir du tout ? Votre avis, sil vous plat, madame ? il sera, je vous lavoue, dun grand poids pour affermir le mien. Votre Majest a raison de sinquiter du silence de mon frre. Jy ai song aujourdhui toute la journe, et mon avis est que, les circonstances ayant chang, il a chang avec elles. Cest--dire, nest-ce pas, que, voyant le roi Charles malade, le duc dAnjou roi de Pologne, il ne serait pas fch de demeurer Paris pour garder vue la couronne de France ? Justement. Soit. Je ne demande pas mieux, dit Henri, quil reste ; seulement cela change tout notre plan ; car il me faut, pour partir seul, trois fois les garanties que jaurais demandes pour partir avec votre frre, dont le nom et la prsence dans lentreprise me sauvegardaient. Ce qui mtonne seulement, cest de ne pas entendre parler de M. de Mouy. Ce nest point

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son habitude de demeurer ainsi sans bouger. Nen auriez-vous point eu des nouvelles, madame ? Moi, Sire ! dit Marguerite tonne ; et comment voulez-vous ? Eh ! pardieu, ma mie, rien ne serait plus naturel ; vous avez bien voulu, pour me faire plaisir, sauver la vie au petit La Mole Ce garon a d aller Mantes et quand on y va, on en peut bien revenir Ah ! voil qui me donne la clef dune nigme dont je cherchais vainement le mot, rpondit Marguerite. Javais laiss la fentre ouverte, et jai trouv, en rentrant, sur mon tapis, une espce de billet. Voyez-vous cela ! dit Henri. Un billet auquel dabord je nai rien compris, et auquel je nai attach aucune importance, continua Marguerite ; peut-tre avais-je tort et vientil de ce ct-l. Cest possible, dit Henri ; joserais mme dire que cest probable. Peut-on voir ce billet ? Certainement, Sire, rpondit Marguerite en remettant au roi celle des deux feuilles de papier quelle avait introduite dans sa poche. Le roi jeta les yeux dessus. Nest-ce point lcriture de M. de La Mole ? dit-il. Je ne sais, rpondit Marguerite ; le caractre men a paru contrefait. Nimporte, lisons, dit Henri. Et il lut : Madame, il faut que je parle au roi de Navarre. Laffaire est urgente. Jattends. Ah ! oui-da ! continua Henri. Voyez-vous, il dit quil attend ! Certainement je le vois, dit Marguerite. Mais que voulez-vous ? Eh ! ventre-saint-gris, je veux quil vienne. Quil vienne ! scria Marguerite en fixant sur son mari ses beaux yeux tonns ; comment pouvez-vous dire une chose pareille, Sire ? Un homme que le roi a voulu tuer qui est signal, menac quil vienne ! dites-vous ; est-ce que cest possible ? Les portes sont-elles bien faites pour ceux qui ont t Obligs de fuir par la fentre vous voulez dire ? Justement, et vous achevez ma pense. Eh bien ! mais, sils connaissent le chemin de la fentre, quils reprennent ce chemin, puisquils ne peuvent absolument pas entrer par la porte. Cest tout simple, cela. Vous croyez ? dit Marguerite rougissant de plaisir lide de se rapprocher de La Mole. Jen suis sr. Mais comment monter ? demanda la reine.

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Navez-vous donc pas conserv lchelle de corde que je vous avais envoye ? Ah ! je ne reconnatrais point l votre prvoyance habituelle. Si fait, Sire, dit Marguerite. Alors, cest parfait, dit Henri. Quordonne donc Votre Majest ? Mais cest tout simple, dit Henri, attachez-la votre balcon et la laissez pendre. Si cest de Mouy qui attend et je serais tent de le croire si cest de Mouy qui attend et quil veuille monter, il montera, ce digne ami. Et sans perdre de son flegme, Henri prit la bougie pour clairer Marguerite dans la recherche quelle sapprtait faire de lchelle ; la recherche ne fut pas longue, elle tait enferme dans une armoire du fameux cabinet. L, cest cela, dit Henri ; maintenant, madame, si ce nest pas trop exiger de votre complaisance, attachez, je vous prie, cette chelle au balcon. Pourquoi moi et non pas vous, Sire ? dit Marguerite. Parce que les meilleurs conspirateurs sont les plus prudents. La vue dun homme effaroucherait peut-tre notre ami, vous comprenez. Marguerite sourit et attacha lchelle. L, dit Henri en restant cach dans langle de lappartement, montrez-vous bien ; maintenant faites voir lchelle. merveille ; je suis sr que de Mouy va monter. En effet, dix minutes aprs, un homme ivre de joie enjamba le balcon, et, voyant que la reine ne venait pas au-devant de lui, demeura quelques secondes hsitant. Mais, dfaut de Marguerite, Henri savana : Tiens, dit-il gracieusement, ce nest point de Mouy, cest M. de La Mole. Bonsoir, monsieur de la Mole ; entrez donc, je vous prie. La Mole demeura un instant stupfait. Peut-tre, sil et t encore suspendu son chelle au lieu dtre pos le pied ferme sur le balcon, ft-il tomb en arrire. Vous avez dsir parler au roi de Navarre pour affaires urgentes, dit Marguerite ; je lai fait prvenir, et le voil. Henri alla fermer la fentre. Je taime, dit Marguerite en serrant vivement la main du jeune homme. Eh bien, monsieur, fit Henri en prsentant une chaise La Mole, que disons-nous ? Nous disons, Sire, rpondit celui-ci, que jai quitt M. de Mouy la barrire. Il dsire savoir si Maurevel a parl et si sa prsence dans la chambre de Votre Majest est connue.

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Pas encore, mais cela ne peut tarder ; il faut donc nous hter. Votre opinion est la sienne, Sire, et si demain, pendant la soire, M. dAlenon est prt partir, il se trouvera la porte Saint-Marcel avec cent cinquante hommes ; cinq cents vous attendront Fontainebleau : alors vous gagnerez Blois, Angoulme et Bordeaux. Madame, dit Henri en se tournant vers sa femme, demain, pour mon compte, je serai prt, le serez-vous ? Les yeux de La Mole se fixrent sur ceux de Marguerite avec une profonde anxit. Vous avez ma parole, dit la reine, partout o vous irez, je vous suis ; mais vous le savez, il faut que M. dAlenon parte en mme temps que nous. Pas de milieu avec lui, il nous sert ou il nous trahit ; sil hsite, ne bougeons pas. Sait-il quelque chose de ce projet, monsieur de la Mole ? demanda Henri. Il a d, il y a quelques jours, recevoir une lettre de M. de Mouy. Ah ! ah ! dit Henri, et il ne ma parl de rien ! Dfiez-vous, monsieur, dit Marguerite, dfiez-vous. Soyez tranquille, je suis sur mes gardes. Comment faire tenir une rponse M. de Mouy ? Ne vous inquitez de rien, Sire. droite ou gauche de Votre Majest, visible ou invisible, demain, pendant la rception des ambassadeurs, il sera l : un mot dans le discours de la reine qui lui fasse comprendre si vous consentez ou non, sil doit fuir ou vous attendre. Si le duc dAlenon refuse, il ne demande que quinze jours pour tout rorganiser en votre nom. En vrit, dit Henri, de Mouy est un homme prcieux. Pouvez-vous intercaler dans votre discours la phrase attendue, madame ? Rien de plus facile, rpondit Marguerite. Alors, dit Henri, je verrai demain M. dAlenon ; que de Mouy soit son poste et comprenne demi-mot. Il y sera, Sire. Eh bien, monsieur de la Mole, dit Henri, allez lui porter ma rponse. Vous avez sans doute dans les environs un cheval, un serviteur ? Orthon est l qui mattend sur le quai. Allez le rejoindre, monsieur le comte. Oh ! non point par la fentre ; cest bon dans les occasions extrmes. Vous pourriez tre vu, et comme on ne saurait pas que cest pour moi que vous vous exposez ainsi, vous compromettriez la reine. Mais par o, Sire ?

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Si vous ne pouvez pas entrer seul au Louvre, vous en pouvez sortir avec moi, qui ai le mot dordre. Vous avez votre manteau, jai le mien ; nous nous envelopperons tous deux, et nous traverserons le guichet sans difficult. Dailleurs, je serai aise de donner quelques ordres particuliers Orthon. Attendez ici, je vais voir sil ny a personne dans les corridors. Henri, de lair du monde le plus naturel, sortit pour aller explorer le chemin. La Mole resta seul avec la reine. Oh ! quand vous reverrai-je ? dit La Mole. Demain soir si nous fuyons : un de ces soirs, dans la maison de la rue Cloche-Perce, si nous ne fuyons pas. Monsieur de la Mole, dit Henri en rentrant, vous pouvez venir, il ny a personne. La Mole sinclina respectueusement devant la reine. Donnez-lui votre main baiser, madame, dit Henri ; monsieur de La Mole nest pas un serviteur ordinaire. Marguerite obit. propos, dit Henri, serrez lchelle de corde avec soin ; cest un meuble prcieux pour des conspirateurs ; et, au moment o lon sy attend le moins, on peut avoir besoin de sen servir. Venez, monsieur de la Mole, venez.

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Les ambassadeurs
Le lendemain toute la population de Paris stait porte vers le faubourg Saint-Antoine, par lequel il avait t dcid que les ambassadeurs polonais feraient leur entre. Une haie de Suisses contenait la foule, et des dtachements de cavaliers protgeaient la circulation des seigneurs et des dames de la cour qui se portaient au-devant du cortge. Bientt parut, la hauteur de labbaye Saint-Antoine, une troupe de cavaliers vtus de rouge et de jaune, avec des bonnets et des manteaux fourrs, et tenant la main des sabres larges et recourbs comme les cimeterres des Turcs. Les officiers marchaient sur le flanc des lignes. Derrire cette premire troupe en venait une seconde quipe avec un luxe tout fait oriental. Elle prcdait les ambassadeurs, qui, au nombre de quatre, reprsentaient magnifiquement le plus mythologique des royaumes chevaleresques du XVIe sicle. Lun de ces ambassadeurs tait lvque de Cracovie. Il portait un costume demi-pontifical, demi-guerrier, mais blouissant dor et de pierreries. Son cheval blanc longs crins flottants et au pas relev semblait souffler le feu par ses naseaux ; personne naurait pens que depuis un mois le noble animal faisait quinze lieues chaque jour par des chemins que le mauvais temps avait rendus presque impraticables. Prs de lvque marchait le palatin Lasco, puissant seigneur si rapproch de la couronne quil avait la richesse dun roi comme il en avait lorgueil. Aprs les deux ambassadeurs principaux, quaccompagnaient deux autres palatins de haute naissance, venait une quantit de seigneurs polonais dont les chevaux, harnachs de soie, dor et de pierreries, excitrent la bruyante approbation du peuple. En effet, les cavaliers franais, malgr la richesse de leurs quipages, taient compltement clipss par ces nouveaux venus, quils appelaient ddaigneusement des barbares.

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Jusquau dernier moment, Catherine avait espr que la rception serait remise encore et que la dcision du roi cderait sa faiblesse, qui continuait. Mais lorsque le jour fut venu, lorsquelle vit Charles, ple comme un spectre, revtir le splendide manteau royal, elle comprit quil fallait plier en apparence sous cette volont de fer, et elle commena de croire que le plus sr parti pour Henri dAnjou tait lexil magnifique auquel il tait condamn. Charles, part les quelques mots quil avait prononcs lorsquil avait rouvert les yeux, au moment o sa mre sortait du cabinet, navait point parl Catherine depuis la scne qui avait amen la crise laquelle il avait failli succomber. Chacun, dans le Louvre, savait quil y avait eu une altercation terrible entre eux sans connatre la cause de cette altercation, et les plus hardis tremblaient devant cette froideur et ce silence, comme tremblent les oiseaux devant le calme menaant qui prcde lorage. Cependant tout stait prpar au Louvre, non pas comme pour une fte, il est vrai, mais comme pour quelque lugubre crmonie. Lobissance de chacun avait t morne ou passive. On savait que Catherine avait presque trembl, et tout le monde tremblait. La grande salle de rception du palais avait t prpare, et comme ces sortes de sances taient ordinairement publiques, les gardes et les sentinelles avaient reu lordre de laisser entrer, avec les ambassadeurs, tout ce que les appartements et les cours pourraient contenir de populaire. Quant Paris, son aspect tait toujours celui que prsente la grande ville en pareille circonstance : cest--dire empressement et curiosit. Seulement quiconque et bien considr ce jour-l la population de la capitale, et reconnu parmi les groupes composs de ces honntes figures de bourgeois navement bantes, bon nombre dhommes envelopps dans de grands manteaux, se rpondant les uns aux autres par des coups dil, des signes de la main quand ils taient distance, et changeant voix basse quelques mots rapides et significatifs toutes les fois quils se rapprochaient. Ces hommes, au reste, paraissaient fort proccups du cortge, le suivaient des premiers, et paraissaient recevoir leurs ordres dun vnrable vieillard dont les yeux noirs et vifs faisaient, malgr sa barbe blanche et ses sourcils grisonnants, ressortir la verte activit. En effet, ce vieillard, soit par ses propres moyens, soit quil ft aid par les efforts de ses compagnons, parvint se glisser des premiers dans le Louvre, et, grce la complaisance du chef des Suisses, digne huguenot fort peu catholique malgr sa conversion, trouva moyen de se placer derrire les ambassadeurs, juste en face de Marguerite et de Henri de Navarre.

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Henri prvenu par La Mole que de Mouy devait, sous un dguisement quelconque, assister la sance, jetait les yeux de tous cts. Enfin ses regards rencontrrent ceux du vieillard et ne le quittrent plus : un signe de De Mouy avait fix tous les doutes du roi de Navarre. Car de Mouy tait si bien dguis que Henri lui-mme avait dout que ce vieillard barbe blanche pt tre le mme que cet intrpide chef des huguenots qui avait fait, cinq ou six jours auparavant, une si rude dfense. Un mot de Henri, prononc loreille de Marguerite, fixa les regards de la reine sur de Mouy. Puis alors ses beaux yeux sgarrent dans les profondeurs de la salle : elle cherchait La Mole, mais inutilement. La Mole ny tait pas. Les discours commencrent. Le premier fut au roi. Lasco lui demandait, au nom de la dite, son assentiment ce que la couronne de Pologne ft offerte un prince de la maison de France. Charles rpondit par une adhsion courte et prcise, prsentant le duc dAnjou, son frre, du courage duquel il fit un grand loge aux envoys polonais. Il parlait en franais ; un interprte traduisait sa rponse aprs chaque priode. Et pendant que linterprte parlait son tour, on pouvait voir le roi approcher de sa bouche un mouchoir qui, chaque fois, sen loignait teint de sang. Quand la rponse de Charles fut termine, Lasco se tourna vers le duc dAnjou, sinclina et commena un discours latin dans lequel il lui offrait le trne au nom de la nation polonaise. Le duc rpondit dans la mme langue, et dune voix dont il cherchait en vain contenir lmotion, quil acceptait avec reconnaissance lhonneur qui lui tait dcern. Pendant tout le temps quil parla, Charles resta debout, les lvres serres, lil fix sur lui, immobile et menaant comme lil dun aigle. Quand le duc dAnjou eut fini, Lasco prit la couronne des Jagellons pose sur un coussin de velours rouge, et tandis que deux seigneurs polonais revtaient le duc dAnjou du manteau royal, il dposa la couronne entre les mains de Charles. Charles fit un signe son frre. Le duc dAnjou vint sagenouiller devant lui, et de ses propres mains, Charles lui posa la couronne sur la tte : alors les deux rois changrent un des plus haineux baisers que se soient jamais donns deux frres. Aussitt un hraut cria : Alexandre-douard-Henri de France, duc dAnjou, vient dtre couronn roi de Pologne. Vive le roi de Pologne ! Toute lassemble rpta dun seul cri :

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Vive le roi de Pologne ! Alors Lasco se tourna vers Marguerite. Le discours de la belle reine avait t gard pour le dernier. Or, comme ctait une galanterie qui lui avait t accorde pour faire briller son beau gnie, comme on disait alors, chacun porta une grande attention la rponse, qui devait tre en latin. Nous avons vu que Marguerite lavait compose elle-mme. Le discours de Lasco fut plutt un loge quun discours. Il avait cd, tout Sarmate quil tait, ladmiration quinspirait tous la belle reine de Navarre ; et empruntant la langue Ovide, mais le style Ronsard, il dit que, partis de Varsovie au milieu de la plus profonde nuit, ils nauraient su, lui et ses compagnons, comment retrouver leur chemin, si, comme les rois mages, ils navaient eu deux toiles pour les guider ; toiles qui devenaient de plus en plus brillantes mesure quils approchaient de la France, et quils reconnaissaient maintenant ntre autre chose que les deux beaux yeux de la reine de Navarre. Enfin, passant de lvangile au Coran, de la Syrie lArabie Ptre, de Nazareth La Mecque, il termina en disant quil tait tout prt faire ce que faisaient les sectateurs ardents du Prophte, qui, une fois quils avaient eu le bonheur de contempler son tombeau, se crevaient les yeux, jugeant quaprs avoir joui dune si belle vue rien dans ce monde ne valait plus la peine dtre admir. Ce discours fut couvert dapplaudissements de la part de ceux qui parlaient latin, parce quils partageaient lopinion de lorateur ; de la part de ceux qui ne lentendaient point, parce quils voulaient avoir lair de lentendre. Marguerite fit dabord une gracieuse rvrence au galant Sarmate ; puis, tout en rpondant lambassadeur, fixant les yeux sur de Mouy, elle commena en ces termes : Quod nunc hac in aula insperati adestis exultaremus ego et conjux, nisi ideo immineret calimitas, scilicet non solum fratris sed etiam amici orbitas. Ces paroles avaient deux sens, et, tout en sadressant de Mouy, pouvaient sadresser Henri dAnjou. Aussi ce dernier salua-t-il en signe de reconnaissance. Charles ne se rappela point avoir lu cette phrase dans le discours qui lui avait t communiqu quelques jours auparavant ; mais il nattachait point grande importance aux paroles de Marguerite, quil savait tre un discours de simple courtoisie. Dailleurs, il comprenait fort mal le latin. Marguerite continua : Adeo dolemur a te dividi ut tecum proficisci maluissemus. Sed idem fatum que nunc sine ull mor Luteti cedere juberis, hac in urbe detinet.

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Proficiscere ergo, frater ; proficiscere, amice ; proficiscere sine nobis ; proficiscentem sequentur spes et desideria nostra. On devine aisment que de Mouy coutait avec une attention profonde ces paroles, qui, adresses aux ambassadeurs, taient prononces pour lui seul. Henri avait bien dj deux ou trois fois tourn la tte ngativement sur les paules, pour faire comprendre au jeune huguenot que dAlenon avait refus ; mais ce geste, qui pouvait tre un effet du hasard, et paru insuffisant de Mouy, si les paroles de Marguerite ne fussent venues le confirmer. Or, tandis quil regardait Marguerite et lcoutait de toute son me, ses deux yeux noirs, si brillants sous leurs sourcils gris, frapprent Catherine, qui tressaillit comme une commotion lectrique, et qui ne dtourna plus son regard de ce ct de la salle. Voil une figure trange, murmura-t-elle tout en continuant de composer son visage selon les lois du crmonial. Qui donc est cet homme qui regarde si attentivement Marguerite, et que, de leur ct Marguerite et Henri regardent si attentivement ? Cependant la reine de Navarre continuait son discours, qui, partir de ce moment, rpondait aux politesses de lenvoy polonais, tandis que Catherine se creusait la tte, cherchant quel pouvait tre le nom de ce beau vieillard, lorsque le matre des crmonies, sapprochant delle par derrire, lui remit un sachet de satin parfum contenant un papier pli en quatre. Elle ouvrit le sachet, tira le papier, et lut ces mots : Maurevel, laide dun cordial que je viens de lui donner, a enfin repris quelque force, et est parvenu crire le nom de lhomme qui se trouvait dans la chambre du roi de Navarre. Cet homme, cest M. de Mouy. De Mouy ! pensa la reine ; eh bien, jen avais le pressentiment. Mais ce vieillard Eh ! cospetto ! ce vieillard, cest Catherine demeura lil fixe, la bouche bante. Puis, se penchant loreille du capitaine des gardes qui se tenait son ct : Regardez, monsieur de Nancey, lui dit-elle, mais sans affectation ; regardez le seigneur Lasco, celui qui parle en ce moment. Derrire lui cest cela voyez-vous un vieillard barbe blanche, en habit de velours noir ? Oui, madame, rpondit le capitaine. Bon, ne le perdez pas de vue. Celui auquel le roi de Navarre fait un signe ? Justement. Placez-vous la porte du Louvre avec dix hommes, et, quand il sortira, invitez-le de la part du roi dner. Sil vous suit, conduisez-le dans une chambre o vous le retiendrez prisonnier. Sil vous rsiste, emparez vous-en mort ou vif. Allez ! allez !

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Heureusement Henri, fort peu occup du discours de Marguerite, avait lil arrt sur Catherine, et navait point perdu une seule expression de son visage. En voyant les yeux de la reine mre fixs avec un si grand acharnement sur de Mouy, il sinquita ; en lui voyant donner un ordre au capitaine des gardes, il comprit tout. Ce fut en ce moment quil fit le geste quavait surpris M. de Nancey, et qui, dans la langue des signes, voulait dire : Vous tes dcouvert, sauvezvous linstant mme. De Mouy comprit ce geste, qui couronnait si bien la portion du discours de Marguerite qui lui tait adress. Il ne se le fit pas dire deux fois, il se perdit dans la foule, et disparut. Mais Henri ne fut tranquille que lorsquil eut vu M. de Nancey revenir Catherine, et quil eut compris la contraction du visage de la reine mre que celui-ci lui annonait quil tait arriv trop tard. Laudience tait finie. Marguerite changeait encore quelques paroles non officielles avec Lasco. Le roi se leva chancelant, salua et sortit appuy sur lpaule dAmbroise Par, qui ne le quittait pas depuis laccident qui lui tait arriv. Catherine, ple de colre, et Henri, muet de douleur, le suivirent. Quant au duc dAlenon, il stait compltement effac pendant la crmonie ; et pas une fois le regard de Charles qui ne stait pas cart un instant du duc dAnjou, ne stait fix sur lui. Le nouveau roi de Pologne se sentait perdu. Loin de sa mre, enlev par ces barbares du Nord, il tait semblable Ante, ce fils de la Terre, qui perdait ses forces, soulev dans les bras dHercule. Une fois hors de la frontire, le duc dAnjou se regardait comme tout jamais exclu du trne de France. Aussi, au lieu de suivre le roi, ce fut chez sa mre quil se retira. Il la trouva non moins sombre et non moins proccupe que lui-mme, car elle songeait cette tte fine et moqueuse quelle navait point perdue de vue pendant la crmonie, ce Barnais auquel la destine semblait faire place en balayant autour de lui les rois, princes assassins, ses ennemis et ses obstacles. En voyant son fils bien-aim ple sous sa couronne, bris sous son manteau royal, joignant sans rien dire, en signe de supplication, ses belles mains, quil tenait delle, Catherine se leva et alla lui. Oh ! ma mre, scria le roi de Pologne, me voil condamn mourir dans lexil !

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Mon fils, lui dit Catherine, oubliez-vous si vite la prdiction de Ren ? Soyez tranquille, vous ny demeurerez pas longtemps. Ma mre, je vous en conjure, dit le duc dAnjou, au premier bruit, au premier soupon que la couronne de France peut tre vacante, prvenezmoi Soyez tranquille, mon fils, dit Catherine ; jusquau jour que nous attendons tous deux il y aura incessamment dans mon curie un cheval sell, et dans mon antichambre un courrier prt partir pour la Pologne.

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13

Oreste et Pylade
Henri dAnjou parti, on et dit que la paix et le bonheur taient revenus sasseoir dans le Louvre au foyer de cette famille dAtrides. Charles, oubliant sa mlancolie, reprenait sa vigoureuse sant, chassant avec Henri et parlant de chasse avec lui les jours o il ne pouvait chasser ; ne lui reprochant quune chose, son apathie pour la chasse au vol, et disant quil serait un prince parfait sil savait dresser les faucons, les gerfauts et les tiercelets comme il savait dresser braques et courants. Catherine tait redevenue bonne mre : douce Charles et dAlenon, caressante Henri et Marguerite, gracieuse madame de Nevers et madame de Sauve ; et, sous prtexte que ctait en accomplissant un ordre delle quil avait t bless, elle avait pouss la bont dme jusqu aller voir deux fois Maurevel convalescent dans sa maison de la rue de la Cerisaie. Marguerite continuait ses amours lespagnole. Tous les soirs elle ouvrait sa fentre et correspondait avec La Mole par gestes et par crit ; et dans chacune de ses lettres le jeune homme rappelait sa belle reine quelle lui avait promis quelques instants, en rcompense de son exil, rue Cloche-Perce. Une seule personne au monde tait seule et dpareille dans le Louvre redevenu si calme et si paisible. Cette personne, ctait notre ami le comte Annibal de Coconnas. Certes, ctait quelque chose que de savoir La Mole vivant ; ctait beaucoup que dtre toujours le prfr de madame de Nevers, la plus rieuse et la plus fantasque de toutes les femmes. Mais tout le bonheur de ce tte--tte que la belle duchesse lui accordait, tout le repos desprit donn par Marguerite Coconnas sur le sort de leur ami commun, ne valaient point aux yeux du Pimontais une heure passe avec La Mole chez lami La Hurire devant un pot de vin doux, ou bien une de ces courses dvergondes faites dans tous ces endroits de Paris o un

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honnte gentilhomme pouvait attraper des accrocs sa peau, sa bourse ou son habit. Madame de Nevers, il faut lavouer la honte de lhumanit, supportait impatiemment cette rivalit de La Mole. Ce nest point quelle dtestt le Provenal, au contraire : entrane par cet instinct irrsistible qui porte toute femme tre coquette malgr elle avec lamant dune autre femme, surtout quand cette femme est son amie, elle navait point pargn La Mole les clairs de ses yeux dmeraude, et Coconnas et pu envier les franches poignes de main et les frais damabilit faits par la duchesse en faveur de son ami pendant ces jours de caprice, o lastre du Pimontais semblait plir dans le ciel de sa belle matresse ; mais Coconnas, qui et gorg quinze personnes pour un seul clin dil de sa dame, tait si peu jaloux de La Mole quil lui avait souvent fait loreille, la suite de ces inconsquences de la duchesse, certaines offres qui avaient fait rougir le Provenal. Il rsulte de cet tat de choses que Henriette, que labsence de La Mole privait de tous les avantages que lui procurait la compagnie de Coconnas, cest--dire de son intarissable gaiet et de ses insatiables caprices de plaisir, vint un jour trouver Marguerite pour la supplier de lui rendre ce tiers oblig, sans lequel lesprit et le cur de Coconnas allaient svaporant de jour en jour. Marguerite, toujours compatissante et dailleurs presse par les prires de La Mole et les dsirs de son propre cur, donna rendez-vous pour le lendemain Henriette dans la maison aux deux portes, afin dy traiter fond ces matires dans une conversation que personne ne pourrait interrompre. Coconnas reut dassez mauvaise grce le billet de Henriette qui le convoquait rue Tizon pour neuf heures et demie. Il ne sen achemina pas moins vers le lieu du rendez-vous, o il trouva Henriette dj courrouce dtre arrive la premire. Fi ! monsieur, dit-elle, que cest mal appris de faire attendre ainsi je ne dirai pas une princesse, mais une femme ! Oh ! attendre, dit Coconnas, voil bien un mot vous, par exemple ! je parie au contraire que nous sommes en avance. Moi, oui. Bah ! moi aussi ; il est tout au plus dix heures, je parie. Eh bien, mon billet portait neuf heures et demie. Aussi tais-je parti du Louvre neuf heures, car je suis de service prs de M. le duc dAlenon, soit dit en passant ; ce qui fait que je serai oblig de vous quitter dans une heure.

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Ce qui vous enchante ? Non, ma foi ! attendu que M. dAlenon est un matre fort maussade et fort quinteux ; et, que pour tre querell, jaime mieux ltre par de jolies lvres comme les vtres que par une bouche de travers comme la sienne. Allons ! dit la duchesse, voil qui est un peu mieux cependant Vous disiez donc que vous tiez sorti neuf heures du Louvre ? Oh ! mon Dieu, oui, dans lintention de venir droit ici, quand, au coin de la rue de Grenelle, japerois un homme qui ressemble La Mole. Bon ! encore La Mole. Toujours, avec ou sans permission. Brutal ! Bon ! dit Coconnas, nous allons recommencer nos galanteries. Non, mais finissez-en avec vos rcits. Ce nest pas moi qui demande les faire, cest vous qui me demandez pourquoi je suis en retard. Sans doute ; est-ce moi darriver la premire ? Eh ! vous navez personne chercher, vous. Vous tes assommant, mon cher ; mais continuez. Enfin, au coin de la rue de Grenelle, vous apercevez un homme qui ressemble La Mole Mais quavez-vous donc votre pourpoint ? du sang ! Bon ! en voil encore un qui maura clabouss en tombant. Vous vous tes battu ? Je le crois bien. Pour votre La Mole ? Pour qui voulez-vous que je me batte ? pour une femme ? Merci ! Je le suis donc, cet homme qui avait limpudence demprunter des airs de mon ami. Je le rejoins la rue Coquillire, je le devance, je le regarde sous le nez la lueur dune boutique. Ce ntait pas lui. Bon ! ctait bien fait. Oui, mais mal lui en a pris. Monsieur, lui ai-je dit, vous tes un fat de vous permettre de ressembler de loin mon ami M. de La Mole, lequel est un cavalier accompli, tandis que de prs on voit bien que vous ntes quun truand. Sur ce, il a mis lpe la main et moi aussi. la troisime passe, voyez le mal appris ! il est tomb en mclaboussant. Et lui avez-vous port secours, au moins ? Jallais le faire quand est pass un cavalier. Ah ! cette fois, duchesse, je suis sr que ctait La Mole. Malheureusement le cheval courait au galop. Je me suis mis courir aprs le cheval, et les gens qui staient

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rassembls pour me voir battre, courir derrire moi. Or, comme on et pu me prendre pour un voleur, suivi que jtais de toute cette canaille qui hurlait aprs mes chausses, jai t oblig de me retourner pour la mettre en fuite, ce qui ma fait perdre un certain temps. Pendant ce temps le cavalier avait disparu. Je me suis mis sa poursuite, je me suis inform, jai demand, donn la couleur du cheval ; mais, baste ! inutile : personne ne lavait remarqu. Enfin, de guerre lasse, je suis venu ici. De guerre lasse ! dit la duchesse ; comme cest obligeant ! coutez, chre amie, dit Coconnas en se renversant nonchalamment dans un fauteuil, vous mallez encore perscuter lendroit de ce pauvre La Mole ; eh bien ! vous aurez tort : car enfin, lamiti, voyez-vous Je voudrais avoir son esprit ou sa science, ce pauvre ami ; je trouverais quelque comparaison qui vous ferait palper ma pense Lamiti, voyez-vous, cest une toile, tandis que lamour lamour eh bien, je la tiens, la comparaison lamour nest quune bougie. Vous me direz quil y en a de plusieurs espces Damours ? Non ! de bougies, et que dans ces espces il y en a de prfrables : la rose, par exemple va pour la rose cest la meilleure ; mais, toute rose quelle est, la bougie suse, tandis que ltoile brille toujours. cela vous me rpondrez que quand la bougie est use on en met une autre dans le flambeau. Monsieur de Coconnas, vous tes un fat. L ! Monsieur de Coconnas, vous tes un impertinent. L ! l ! Monsieur de Coconnas, vous tes un drle. Madame, je vous prviens que vous allez me faire regretter trois fois plus La Mole. Vous ne maimez plus. Au contraire, duchesse, vous ne vous y connaissez pas, je vous idoltre. Mais je puis vous aimer, vous chrir, vous idoltrer, et, dans mes moments perdus, faire lloge de mon ami. Vous appelez vos moments perdus ceux o vous tes prs de moi, alors ? Que voulez-vous ! ce pauvre La Mole, il est sans cesse prsent ma pense. Vous me le prfrez, cest indigne ! Tenez, Annibal ! je vous dteste. Osez tre franc, dites-moi que vous me le prfrez. Annibal, je vous prviens que si vous me prfrez quelque chose au monde

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Henriette, la plus belle des duchesses ! pour votre tranquillit, croyez-moi, ne me faites point de questions indiscrtes. Je vous aime plus que toutes les femmes, mais jaime La Mole plus que tous les hommes. Bien rpondu, dit soudain une voix trangre. Et une tapisserie de damas souleve devant un grand panneau, qui, en glissant dans lpaisseur de la muraille, ouvrait une communication entre les deux appartements, laissa voir La Mole pris dans le cadre de cette porte, comme un beau portrait du Titien dans sa bordure dore. La Mole ! cria Coconnas sans faire attention Marguerite et sans se donner le temps de la remercier de la surprise quelle lui avait mnage ; La Mole, mon ami, mon cher La Mole ! Et il slana dans les bras de son ami, renversant le fauteuil sur lequel il tait assis et la table qui se trouvait sur son chemin. La Mole lui rendit avec effusion ses accolades ; mais tout en les lui rendant : Pardonnez-moi, madame, dit-il en sadressant la duchesse de Nevers, si mon nom prononc entre vous a pu quelquefois troubler votre charmant mnage : certes, ajouta-t-il en jetant un regard dindicible tendresse Marguerite, il na pas tenu moi que je vous revisse plus tt. Tu vois, dit son tour Marguerite, tu vois Henriette, que jai tenu parole : le voici. Est-ce donc aux seules prires de madame la duchesse que je dois ce bonheur ? demanda La Mole. ses seules prires, rpondit Marguerite. Puis se tournant vers La Mole : La Mole, continua-t-elle, je vous permets de ne pas croire un mot de ce que je dis. Pendant ce temps, Coconnas, qui avait dix fois serr son ami contre son cur, qui avait tourn vingt fois autour de lui, qui avait approch un candlabre de son visage pour le regarder tout son aise, alla sagenouiller devant Marguerite et baisa le bas de sa robe. Ah ! cest heureux, dit la duchesse de Nevers : vous allez me trouver supportable prsent. Mordi ! scria Coconnas, je vais vous trouver, comme toujours, adorable ; seulement je vous le dirai de meilleur cur, et puiss-je avoir l une trentaine de Polonais, de Sarmates et autres barbares hyperborens, pour leur faire confesser que vous tes la reine des belles. Eh ! doucement, doucement, Coconnas, dit La Mole, et madame Marguerite donc ?

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Oh ! je ne men ddis pas, scria Coconnas avec cet accent demibouffon qui nappartenait qu lui, madame Henriette est la reine des belles, et madame Marguerite est la belle des reines. Mais, quoi quil pt dire ou faire, le Pimontais, tout entier au bonheur davoir retrouv son cher La Mole, navait dyeux que pour lui. Allons, allons, ma belle reine, dit madame de Nevers, venez, et laissons ces parfaits amis causer une heure ensemble ; ils ont mille choses se dire qui viendraient se mettre en travers de notre conversation. Cest dur pour nous, mais cest le seul remde qui puisse, je vous en prviens, rendre lentire sant M. Annibal. Faites donc cela pour moi, ma reine ! puisque jai la sottise daimer cette vilaine tte-l, comme dit son ami La Mole. M