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Alexandre Dumas

GEORGES

(1843)

Alexandre Dumas (Pastel E. Giraud) [1842]

Table des matires Chapitre I Lle de France ......................................................4 Chapitre II Lions et lopards............................................... 13 Chapitre III Trois enfants....................................................26 Chapitre IV Quatorze ans aprs ..........................................52 Chapitre V Lenfant prodigue ..............................................66 Chapitre VI Transfiguration ............................................... 80 Chapitre VII La berloque................................................... 101 Chapitre VIII La toilette du ngre marron.........................119 Chapitre IX La rose de la rivire noire .............................. 129 Chapitre X Le bain..............................................................141 Chapitre XI Le prix des ngres .......................................... 153 Chapitre XII Le bal ............................................................ 166 Chapitre XIII Le ngrier .................................................... 185 Chapitre XIV Philosophie ngrire ................................... 196 Chapitre XV La bote de Pandore...................................... 214 Chapitre XVI La demande en mariage..............................233 Chapitre XVII Les courses................................................ 248 Chapitre XVIII Laza .........................................................267 Chapitre XIX Le Yams .................................................... 284 Chapitre XX Le rendez-vous .............................................297

Chapitre XXI Le refus....................................................... 306 Chapitre XXII La rvolte ................................................... 318 Chapitre XXIII Un cur de pre....................................... 331 Chapitre XXIV Les grands bois .........................................342 Chapitre XXV Juge et bourreau ........................................350 Chapitre XXVI La chasse aux ngres ............................... 368 Chapitre XXVII La rptition........................................... 382 Chapitre XXVIII Lglise du Saint-Sauveur ..................... 400 Chapitre XXIX Le Leycester ...................................... 408 Chapitre XXX Le combat...................................................424 Bibliographie uvres compltes ......................................446 propos de cette dition lectronique.................................472

Chapitre I Lle de France

Ne vous est-il pas arriv quelquefois, pendant une de ces longues, tristes et froides soires dhiver, o, seul avec votre pense, vous entendiez le vent siffler dans vos corridors, et la pluie fouetter contre vos fentres ; ne vous est-il pas arriv, le front appuy contre votre chemine, et regardant, sans les voir, les tisons ptillants dans ltre ; ne vous est-il pas arriv, dis-je, de prendre en dgot notre climat sombre, notre Paris humide et boueux, et de rver quelque oasis enchante, tapisse de verdure et pleine de fracheur, o vous puissiez, en quelque saison de lanne que ce ft, au bord dune source deau vive, au pied dun palmier, lombre des jambosiers, vous endormir peu peu dans une sensation de bien-tre et de langueur ? Eh bien, ce paradis que vous rviez existe ; cet Eden que vous convoitiez vous attend ; ce ruisseau qui doit bercer votre somnolente sieste tombe en cascade et rejaillit en poussire ; le palmier qui doit abriter votre sommeil abandonne la brise de la mer ses longues feuilles, pareilles au panache dun gant. Les jambosiers, couverts de leurs fruits iriss, vous offrent leur ombre odorante. Suivez-moi ; venez. Venez Brest, cette sur guerrire de la commerante Marseille, sentinelle arme qui veille sur lOcan ; et l, parmi les cent vaisseaux qui sabritent dans son port, choisissez un de ces bricks la carne troite, la voilure lgre ; aux mts allongs comme en donne ces hardis pirates le rival de Walter Scott, le potique romancier de la mer. Justement nous sommes en septembre, dans le mois propice aux longs voyages. Montez bord du navire auquel nous avons confi notre commune destine, laissons lt derrire nous, et voguons la rencontre 4

du printemps. Adieu, Brest ! Salut, Nantes ! Salut, Bayonne ! Adieu, France ! Voyez-vous, notre droite, ce gant qui slve dix mille pieds de hauteur, dont la tte de granit se perd dans les nuages, au-dessus desquels elle semble suspendue, et dont, travers leau transparente, on distingue les racines de pierre qui vont senfonant dans labme ? Cest le pic de Tnriffe, lancienne Nivaria, cest le rendez-vous des aigles de lOcan que vous voyez tourner autour de leurs aires et qui vous paraissent peine gros comme des colombes. Passons, ce nest point l le but de notre course ; ceci nest que le parterre de lEspagne, et je vous ai promis le jardin du monde. Voyez-vous, notre gauche, ce rocher nu et sans verdure que brle incessamment le soleil des tropiques ? Cest le roc o fut enchan six ans le Promthe moderne ; cest le pidestal o lAngleterre a lev elle-mme la statue de sa propre honte ; cest le pendant du bcher de Jeanne dArc et de lchafaud de Marie Stuart ; cest le Golgotha politique, qui fut dix-huit ans le pieux rendez-vous de tous les navires ; mais ce nest point encore l que je vous mne. Passons, nous navons plus rien y faire : la rgicide Sainte Hlne est veuve des reliques de son martyr. Nous voil au cap des Temptes. Voyez-vous cette montagne qui slance au milieu des brumes ? Cest ce mme gant Adamastor qui apparut lauteur de La Lusiade. Nous passons devant lextrmit de la terre ; cette pointe qui savance vers nous, cest la proue du monde. Aussi, regardez comme lOcan sy brise furieux mais impuissant, car ce vaisseau-l ne craint pas ses temptes, car il fait voile pour le port de lternit, car il a Dieu mme pour pilote. Passons ; car, au del de ces montagnes verdoyantes, nous trouverons des terres arides et des dserts brls par le soleil. Passons : je vous ai promis de

fraches eaux, de doux ombrages, des fruits sans cesse mrissants et des fleurs ternelles. Salut locan Indien, o nous pousse le vent douest : salut au thtre des Mille et une Nuits ; nous approchons du but de notre voyage. Voici Bourbon la mlancolique, ronge par un volcan ternel. Donnons un coup dil ses flammes et un sourire ses parfums ; puis filons quelques nuds encore, et passons entre lle Plate et le Coin-de-Mire ; doublons la pointe aux Canonniers ; arrtons-nous au pavillon. Jetons lancre, la rade est bonne ; notre brick, fatigu de sa longue traverse, demande du repos. Dailleurs, nous sommes arrivs car cette terre, cest la terre fortune que la nature semble avoir cache aux confins du monde, comme une mre jalouse cache aux regards profanes la beaut virginale de sa fille ; car cette terre, cest la terre promise, cest la perle de locan Indien, cest lle de France. Maintenant, chaste fille des mers, sur jumelle de Bourbon, rivale fortune de Ceylan, laisse-moi soulever un coin de ton voile pour te montrer ltranger ami, au voyageur fraternel qui maccompagne ; laisse-moi dnouer ta ceinture ; oh ! la belle captive ! car nous sommes deux plerins de France et peut-tre un jour la France pourra-t-elle te racheter, riche fille de lInde, au prix de quelque pauvre royaume dEurope. Et vous qui nous avez suivis des yeux et de la pense, laissez-moi maintenant vous dire la merveilleuse contre, avec ses champs toujours fertiles, avec sa double moisson, avec son anne faite de printemps et dts qui se suivent et se remplacent sans cesse lun lautre, enchanant les fleurs aux fruits, et les fruits aux fleurs. Laissez-moi dire lle potique qui baigne ses pieds dans la mer, et qui cache sa tte dans les nuages ; autre Vnus ne, comme sa sur, de lcume des flots, et qui monte de son humide berceau son cleste empire, toute couronne de jours tincelants et de nuits toiles, ternelles

parures quelle tenait de la main du Seigneur lui-mme, et que lAnglais na pas encore pu lui drober. Venez donc, et, si les voyages ariens ne vous effrayent pas plus que les courses maritimes, prenez, nouveau Clophas, un pan de mon manteau, et je vais vous transporter avec moi sur le cne renvers du Pieterboot, la plus haute montagne de lle aprs le piton de la rivire Noire. Puis, arrivs l, nous regarderons de tous cts, et successivement droite, gauche, devant et derrire, au-dessous de nous et au-dessus de nous. Au-dessus de nous vous le voyez cest un ciel toujours pur, tout constell dtoiles : cest une nappe dazur o Dieu soulve sous chacun de ses pas une poussire dor, dont chaque atome est un monde. Au-dessous de nous, cest lle tout entire tendue nos pieds, comme une carte gographique de cent quarante-cinq lieues de tour, avec ses soixante rivires qui semblent dici des fils dargent destins fixer la mer autour du rivage, et ses trente montagnes tout empanaches de bois de nattes, de takamakas et de palmiers. Parmi toutes ces rivires, voyez les cascades du Rduit et de la Fontaine, qui, du sein des bois o elles prennent leur source, lancent au galop leurs cataractes pour aller, avec une rumeur retentissante comme le bruit dun orage, lencontre de la mer qui les attend, et qui, calme ou mugissante, rpond leurs dfis ternels, tantt par le mpris, tantt par la colre ; lutte de conqurants qui fera dans le monde plus de ravages et plus de bruit : puis, prs de cette ambition trompe, voyez la grande rivire Noire, qui roule tranquillement son eau fcondante, et qui impose son nom respect tout ce qui lenvironne, montrant ainsi le triomphe de la sagesse sur la force, et du calme sur lemportement. Parmi toutes ces montagnes, voyez encore le morne Brabant, sentinelle gante place sur la pointe septentrionale de lle pour la dfendre contre les surprises de lennemi et briser les fureurs

de lOcan. Voyez le piton des Trois-Mamelles la base duquel coulent la rivire du Tamarin et la rivire du Rempart, comme si lIsis indienne avait voulu justifier en tout son nom. Voyez enfin le Pouce, aprs le Pieterboot, o nous sommes, le pic le plus majestueux de lle, et qui semble lever un doigt au ciel pour montrer au matre et ses esclaves quil y a au-dessus de nous un tribunal qui fera justice tous deux. Devant nous, cest le port Louis, autrefois le port Napolon, la capitale de lle, avec ses nombreuses maisons en bois, ses deux ruisseaux qui, chaque orage, deviennent des torrents, son le des Tonneliers qui en dfend les approches, et sa population bariole qui semble un chantillon de tous les peuples de la terre, depuis le crole indolent qui se fait porter en palanquin sil a besoin de traverser la rue, et pour qui parler est une si grande fatigue quil a habitu ses esclaves obir son geste, jusquau ngre que le fouet conduit le matin au travail et que le fouet ramne du travail le soir. Entre ces deux extrmits de lchelle sociale, voyez les lascars verts et rouges, que vous distinguez leurs turbans, qui ne sortent pas de ces deux couleurs, et leurs traits bronzs, mlange du type malais et du type malabar. Voyez le ngre Yoloff, de la grande et belle race de la Sngambie, au teint noir comme du jais, aux yeux ardents comme des escarboucles, aux dents blanches comme des perles ; le Chinois court, la poitrine plate et aux paules larges ; avec son crne nu, ses moustaches pendantes, son patois que personne nentend et avec lequel cependant tout le monde traite : car le Chinois vend toutes les marchandises, fait tous les mtiers, exerce toutes les professions ; car le Chinois, cest le juif de la colonie ; les Malais, cuivrs, petits, vindicatifs, russ, oubliant toujours un bienfait, jamais une injure ; vendant, comme les bohmiens, de ces choses que lon demande tout bas ; les Mozambiques, doux, bons et stupides, et estims seulement cause de leur force ; les Malgaches, fins, russ, au teint olivtre, au nez pat et aux grosses lvres, et quon distingue des ngres du Sngal au reflet rougetre de leur

peau ; les Namaquais, lancs, adroits et fiers, dresss ds leur enfance la chasse du tigre et de llphant, et qui stonnent dtre transports sur une terre o il ny a plus de monstres combattre ; enfin, au milieu de tout cela, lofficier anglais en garnison dans lle ou en station dans le port ; lofficier anglais, avec son gilet rond carlate, son schako en forme de casquette, son pantalon blanc ; lofficier anglais qui regarde du haut de sa grandeur croles et multres, matres et esclaves, colons et indignes, ne parle que de Londres, ne vante que lAngleterre, et nestime que lui-mme. Derrire nous, Grand-Port, autrefois Port Imprial, premier tablissement des Hollandais, mais abandonn depuis par eux, parce quil est au vent de lle et que la mme brise qui y a conduit les vaisseaux les empche den sortir. Aussi, aprs tre tomb en ruine, nest-ce aujourdhui quun bourg dont les maisons se relvent peine, une anse o la golette vient chercher un abri contre le grappin du corsaire, des montagnes couvertes de forts auxquelles lesclave demande un refuge contre la tyrannie du matre ; puis, en ramenant les yeux vers nous, et presque sous nos pieds, nous distinguerons, sur le revers des montagnes du port, Moka, tout parfum dalos, de grenades et de cassis ; Moka, toujours si frais, quil semble replier le soir les trsors de sa parure pour les taler le matin ; Moka, qui se fait beau chaque jour comme les autres cantons se font beaux pour les jours de fte ; Moka, qui est le jardin de cette le, que nous avons appele le jardin du monde. Reprenons notre premire position ; faisons face Madagascar, et jetons les yeux sur notre gauche : nos pieds, au del du Rduit, ce sont les plaines Williams, aprs Moka le plus dlicieux quartier de lle, et que termine, vers les plaines SaintPierre, la montagne du Corps-de-Garde, taille en croupe de cheval ; puis par del les Trois-Mamelles et les grands bois, le quartier de la Savane, avec ses rivires au doux nom, quon appelle les rivires des Citronniers, du Bain-des-Ngresses et de lArcade, avec son port si bien dfendu par lescarpement mme de ses ctes, quil est impossible dy aborder autrement quen

ami ; avec ses pturages rivaux de ceux des plaines de SaintPierre, avec son sol vierge encore comme une solitude de lAmrique ; enfin, au fond des bois, le grand bassin o se trouvent de si gigantesques murnes, que ce ne sont plus des anguilles, mais des serpents, et quon les a vues entraner et dvorer vivants des cerfs poursuivis par des chasseurs et des ngres marrons qui avaient eu limprudence de sy baigner. Enfin, tournons-nous vers notre droite : voici le quartier du Rempart, domin par le morne de la Dcouverte, au sommet duquel se dressent des mts de vaisseaux qui, dici, nous semblent fins et dlis comme des branches de saule ; voici le cap Malheureux, voici la baie des Tombeaux, voici lglise des Pamplemousses. Cest dans ce quartier que slevaient les deux cabanes voisines de madame de La Tour et de Marguerite ; cest au cap Malheureux que se brisa le Saint-Gran ; cest la baie des Tombeaux quon retrouva le corps dune jeune fille tenant un portrait serr dans sa main ; cest lglise des Pamplemousses, et deux mois aprs, que, cte cte avec cette jeune fille, un jeune homme du mme ge peu prs fut enterr. Or, vous avez devin dj le nom des deux amants que recouvre le mme tombeau : cest Paul et Virginie, ces deux alcyons des tropiques, dont la mer semble, en gmissant sur les rcifs qui environnent la cte, pleurer sans cesse la mort, comme une tigresse pleure ternellement ses enfants dchirs par elle mme dans un transport de rage ou dans un moment de jalousie. Et maintenant, soit que vous parcouriez lle de la passe de Descorne, au sud-ouest, ou de Mahebourg au petit Malabar, soit que vous suiviez les ctes ou que vous enfonciez dans lintrieur, soit que vous descendiez les rivires ou que vous gravissiez les montagnes, soit que le disque clatant du soleil embrase la plaine de rayons de flamme, soit que le croissant de la lune argente les mornes de sa mlancolique lumire, vous pouvez, si vos pieds se lassent, si votre tte sappesantit, si vos yeux se

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ferment, si, enivr par les manations embaumes du rosier de la Chine, du jasmin de lEspagne ou du frangipanier, vous sentez vos sens se dissoudre mollement comme dans une ivresse dopium, vous pouvez, O mon compagnon, cder sans crainte et sans rsistance lintime et profonde volupt du sommeil indien. Couchez-vous donc sur lherbe paisse, dormez tranquille et rveillez-vous sans peur, car ce lger bruit qui fait en sapprochant frissonner le feuillage, ces deux yeux noirs et scintillants qui se fixent sur vous, ce ne sont ni le frlement empoisonn du bouqueira de la Jamaque, ni les yeux du tigre de Bengale. Dormez tranquille et rveillez-vous sans peur ; jamais lcho de lle na rpt le sifflement aigu dun reptile, ni le hurlement nocturne dune bte de carnage. Non, cest une jeune ngresse qui carte deux branches de bambou pour y passer sa jolie tte et regarder avec curiosit lEuropen nouvellement arriv. Faites un signe, sans mme bouger de votre place, et elle cueillera pour vous la banane savoureuse, la mangue parfume ou la gousse du tamarin ; dites un mot, et elle vous rpondra de sa voix gutturale et mlancolique : Mo sellave mo faire a que vous vi. Trop heureuse si un regard bienveillant ou une parole de satisfaction vient la payer de ses services, alors elle offrira de vous servir de guide vers lhabitation de son matre. Suivez-la, nimporte o elle vous mne ; et, quand vous apercevrez une jolie maison avec une avenue darbres, avec une ceinture de fleurs, vous serez arriv ; ce sera la demeure du planteur, tyran ou patriarche, selon quil est bon ou mchant ; mais, quil soit lun ou lautre, cela ne vous regarde pas et vous importe peu. Entrez hardiment, allez vous asseoir la table de la famille ; dites : Je suis votre hte. et alors la plus riche assiette de Chine, charge de la plus belle main de bananes, le gobelet argent au fond de cristal, et dans lequel moussera la meilleure bire de lle, seront poss devant vous ; et, tant que vous voudrez, vous chasserez avec son fusil dans ses savanes, vous pcherez dans sa rivire avec ses filets ; et, chaque fois que vous viendrez vous-mme ou que vous lui adresserez un ami, on tuera le veau gras ; car ici larrive dun

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hte est une fte, comme le retour de lenfant prodigue tait un bonheur. Aussi les Anglais, ces ternels jalouseurs de la France, avaient-ils depuis longtemps les yeux fixs sur sa fille chrie, tournant sans cesse autour delle, essayant tantt de la sduire par de lor, tantt de lintimider par les menaces : mais toutes ces propositions la belle crole rpondait par un suprme ddain, si bien quil fut bientt visible que ses amants, ne pouvant lobtenir par sduction, voulaient lenlever par violence, et quil fallut la garder vue comme une monja espagnole. Pendant quelque temps elle en fut quitte pour des tentatives sans importance, et par consquent sans rsultat ; mais enfin lAngleterre, ny pouvant plus tenir, se jeta sur elle corps perdu, et, comme lle de France apprit un matin que sa sur Bourbon venait dj dtre enleve, elle invita ses dfenseurs faire sur elle meilleure garde encore que par le pass, et lon commena tout de bon aiguiser les couteaux et faire rougir les boulets, car de moment en moment on attendait lennemi. Le 23 aot 1810, une effroyable canonnade qui retentit par toute lle annona que lennemi tait arriv.

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Chapitre II Lions et lopards


Ctait cinq heures du soir, et vers la fin dune de ces magnifiques journes dt inconnues dans notre Europe. La moiti des habitants de lle de France, disposs en amphithtre sur les montagnes qui dominent Grand-Port, regardaient haletants la lutte qui se livrait leurs pieds, comme autrefois les Romains, du haut du cirque, se penchaient sur une chasse de gladiateurs ou sur un combat de martyrs. Seulement, cette fois, larne tait un vaste port tout environn dcueils, o les combattants staient fait chouer pour ne pas reculer quand mme, et pouvoir, dgags du soin embarrassant de la manuvre, se dchirer leur aise ; seulement, pour mettre fin cette naumachie terrible, il ny avait pas de vestales au pouce lev ; ctait, on le comprenait bien, une lutte dextermination, un combat mortel ; aussi les dix mille spectateurs qui y assistaient gardaient-ils un anxieux silence ; aussi la mer, si souvent grondeuse dans ces parages, se taisait-elle elle-mme pour quon ne perdt pas un mugissement de ces trois cents bouches feu. Voici ce qui tait arriv : Le 20 au matin, le capitaine de frgate Duperr, venant de Madagascar mont sur la Bellone, et suivi de la Minerve, du Victor, du Ceylan et du Windham, avait reconnu les montagnes du Vent, de lle de France. Comme trois combats prcdents, dans lesquels il avait t constamment vainqueur, avaient amen de graves avaries dans sa flotte, il avait rsolu dentrer dans le grand port et de sy radouber ; ctait dautant plus facile que, comme on le sait, lle, cette poque, tait encore toute nous, et que le pavillon tricolore, flottant sur le fort de lle de la 13

Passe et sur son trois-mts mouill ses pieds, donnait au brave marin lassurance dtre reu par des amis. En consquence, le capitaine Duperr ordonna de doubler lle de la Passe, situe deux lieues peu prs en avant de Mahebourg, et, pour excuter cette manuvre, ordonna que la corvette Victor passerait la premire ; que la Minerve, le Ceylan et la Bellone la suivraient, et que le Windham fermerait la marche. La flottille savana donc, chaque btiment venant la suite de lautre, le peu de largeur du goulet ne permettant pas deux vaisseaux de passer de front. Lorsque le Victor ne fut plus qu une porte de canon du trois-mts emboss sous le fort, ce dernier indiqua par ses signaux que les Anglais croisaient en vue de lle. Le capitaine Duperr rpondit quil le savait parfaitement, et que la flotte quon avait aperue se composait de La Magicienne, de la Nreide, du Syrius et de lIphignie, commands par le commodore Lambert ; mais que, comme, de son ct, le capitaine Hamelin stationnait sous le vent de lle avec LEntreprenant, La Manche, lAstre, on tait en force pour accepter le combat si lennemi le prsentait. Quelques secondes aprs, le capitaine Bouvet, qui marchait le second, crut remarquer des dispositions hostiles dans le btiment qui venait de faire des signaux. Dailleurs, il avait beau lexaminer dans tous ses dtails avec le coup dil perant qui trompe si rarement le marin, il ne le reconnaissait pas pour appartenir la marine franaise. Il fit part de ses observations au capitaine Duperr, qui lui rpondit de prendre ses prcautions, et que lui allait prendre les siennes. Quant au Victor, il fut impossible de le renseigner ; il tait trop en avant, et tout signe quon lui et fait et t vu du fort et du vaisseau suspect. Le Victor continuait donc de savancer sans dfiance, pouss par une jolie brise du sud-est, ayant tout son quipage

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sur le pont, tandis que les deux btiments qui le suivent regardent avec anxit les mouvements du trois-mts et du fort ; tous deux cependant conservent encore des apparences amies ; les deux navires qui se trouvent au travers lun de lautre changent mme quelques paroles. Le Victor continue son chemin ; il a dj dpass le fort, quand tout coup une ligne de fume apparat aux flancs du btiment emboss et au couronnement du fort. Quarante-quatre pices de canon tonnent la fois, enfilant de biais la corvette franaise, trouant sa voilure, fouillant son quipage, brisant son petit hunier, tandis quen mme temps les couleurs franaises disparaissent du fort et du trois-mts et font place au drapeau anglais. Nous avons t dupes de la supercherie ; nous sommes tombs dans le pige. Mais, au lieu de rebrousser chemin, ce qui lui serait possible encore en abandonnant la corvette qui lui sert de mouche, et qui, revenue de sa surprise, rpond au feu du troismts par celui de ses deux pices de chasse, le capitaine Duperr fait un signal au Windham, qui reprend la mer, et ordonne la Minerve et au Ceylan de forcer la passe. Lui-mme les soutiendra, tandis que le Windham ira prvenir le reste de la flotte franaise de la position o se trouvent les quatre btiments. Alors les navires continuent de savancer, non plus avec la scurit du Victor, mais mche allume, chaque homme son poste, et dans ce profond silence qui prcde toujours les grandes crises. Bientt la Minerve se trouve bord bord avec le trois-mts ennemi ; mais, cette fois, cest elle qui le prvient : vingt-deux bouches feu senflamment la fois ; la borde porte en plein bois ; une partie du bastingage du btiment anglais vole en morceaux ; quelques cris touffs se font entendre ; puis, son tour, il tonne de toute sa batterie et renvoie la Minerve les messagers de mort quil vient den recevoir, tandis que lartillerie du fort plonge de son ct sur elle, mais sans lui faire

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dautre mal que de lui tuer quelques hommes et de lui couper quelques cordages. Puis vient le Ceylan, joli brick de 22 canons, pris, comme le Victor, la Minerve et le Windham, quelques jours auparavant sur les Anglais, et qui, comme le Victor et la Minerve, allait combattre pour la France, sa nouvelle matresse. Il savana lger et gracieux comme un oiseau de mer qui rase les flots. Puis, arriv en face du fort et du trois-mts, le fort, le trois-mts et le Ceylan senflammrent ensemble, confondant leur bruit, tant ils avaient tir en mme temps, et mlant leur fume, tant ils taient proches lun de lautre. Restait le capitaine Duperr, qui montait la Bellonne. Ctait dj cette poque un des plus braves et des plus habiles officiers de notre marine. Il savana son tour, serrant lle de la Passe plus prs que navait fait aucun des autres btiments ; puis, bout portant, flanc contre flanc, les deux bords senflammrent, changeant la mort porte de pistolet. La passe tait force ; les quatre btiments taient dans le port ; ils se rallient alors la hauteur des Aigrettes, et vont jeter lancre entre lle aux Singes et la Pointe de la Colonie. Aussitt le capitaine Duperr se met en communication avec la ville, et il apprend que lle Bourbon est prise, mais que, malgr ses tentatives sur lle de France, lennemi na pu semparer que de lle de la Passe. Un courrier est linstant mme expdi au brave gnral Decaen, gouverneur de lle, pour le prvenir que les quatre btiments franais, le Victor, la Minerve, le Ceylan et la Bellone, sont Grand-Port. Le 21, midi, le gnral Decaen reoit cet avis, le transmet au capitaine Hamelin, qui donne aux navires quil a sous sa direction lordre dappareiller, expdie travers terres des renforts dhommes au capitaine Duperr, et le prvient quil va faire ce quil pourra

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pour arriver son secours attendu que tout lui fait croire quil est menac par des forces suprieures. En effet, en cherchant mouiller dans la rivire Noire, le 21, quatre heures du matin, le Windham avait t pris par la frgate anglaise Syrius. Le capitaine Pym, qui la commandait, avait appris alors que quatre btiments franais, sous les ordres du capitaine Duperr, taient entrs Grand-Port, o le vent les retenait ; il en avait aussitt donn avis aux capitaines de La Magicienne et de lIphignie, et les trois frgates taient parties aussitt : le Syrius remontait vers Grand-Port en passant sous le vent, et les deux autres frgates relevant par le vent pour atteindre le mme point. Ce sont ces mouvements qua vus le capitaine Hamelin, et qui, par leur rapport avec la nouvelle quil apprend, lui font croire que le capitaine Duperr va tre attaqu. Il presse donc lui-mme son appareillage ; mais, quelque diligence quil fasse, il nest prt que le 22 au matin. Les trois frgates anglaises ont trois heures davance sur lui, et le vent, qui se fixe au sud-est et qui frachit de moment en moment, va augmenter encore les difficults quil doit prouver pour arriver Grand-Port. Le 21 au soir, le gnral Decaen monte cheval, et, cinq heures du matin, il arrive Mahebourg, suivi des principaux colons et de ceux de leurs ngres sur lesquels ils croient pouvoir compter. Matres et esclaves sont arms de fusils, et, dans le cas o les Anglais tenteraient de dbarquer, ils ont chacun cinquante coups tirer. Une entrevue a lieu aussitt entre lui et le capitaine Duperr. midi, la frgate anglaise Syrius, qui est passe sous le vent de lle, et qui, par consquent, a prouv moins de difficults sur sa route que les deux frgates, parat lentre de la passe, rallie le trois-mts emboss prs du fort et que lon a reconnu pour tre la frgate la Nride, capitaine Willoughby, et

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toutes deux, comme si elles comptaient elles seules attaquer la division franaise, savancent sur nous, faisant la mme marche que nous avions faite ; mais, en serrant de trop prs le bas-fond, le Syrius touche, et la journe scoule pour son quipage se remettre flot. Pendant la nuit, le renfort de matelots envoy par le capitaine Hamelin arrive, et est distribu sur les quatre btiments franais, qui comptent ainsi quatorze cents hommes peu prs, et cent quarante-deux bouches feu. Mais comme, aussitt leur rpartition, le capitaine Duperr a fait chouer la division, et que chaque vaisseau prsente son travers, la moiti seulement des canons prendront part la fte sanglante qui se prpare. deux heures de laprs-midi, les frgates La Magicienne et lIphignie parurent leur tour lentre de la passe ; elles rallirent le Syrius et la Nride, et toutes quatre savancrent contre nous. Deux se firent chouer, les deux autres samarrrent sur leurs ancres, prsentant un total de dix-sept cents hommes et de deux cents canons. Ce fut un moment solennel et terrible que celui pendant lequel les dix mille spectateurs qui garnissaient les montagnes virent les quatre frgates ennemies savancer sans voiles et par la seule et lente impulsion du vent dans leurs agrs, et venir, avec la confiance que leur donnait la supriorit du nombre, se ranger demi-porte du canon de la division franaise, prsentant leur tour leur travers, schouant comme nous nous tions fait chouer, et renonant davance la fuite, comme davance nous y avions renonc. Ctait donc un combat tout dextermination qui allait commencer ; lions et lopards taient en prsence, et ils allaient se dchirer avec des dents de bronze et des rugissements de feu.

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Ce furent nos marins qui, moins patients que ne lavaient t les gardes-franaises Fontenoy, donnrent le signal du carnage. Une longue trane de fume courut aux flancs des quatre vaisseaux, la corne desquels flottait un pavillon tricolore ; puis en mme temps le rugissement de soixante-dix bouches feu retentit, et louragan de fer sabattit sur la flotte anglaise. Celle-ci rpondit presque aussitt, et alors commena, sans autre manuvre que celle de dblayer les ponts des clats de bois et des corps expirants, sans autre intervalle que celui de charger les canons, une de ces luttes dextermination comme, depuis Aboukir et Trafalgar, les fastes de la marine nen avaient pas encore vu. Dabord, on put croire que lavantage tait aux ennemis ; car les premires voles anglaises avaient coup les embossures de la Minerve et du Ceylan ; de sorte que, par cet accident, le feu de ces deux navires se trouva masqu en grande partie. Mais, sous les ordres de son capitaine, la Bellone fit face tout, rpondant aux quatre btiments la fois, ayant des bras, de la poudre et des boulets pour tous ; vomissant incessamment le feu, comme un volcan en ruption, et cela pendant deux heures cest--dire pendant le temps que le Ceylan et la Minerve mirent rparer leurs avaries : aprs quoi, comme impatients de leur inaction, ils se reprirent rugir et mordre leur tour, forant lennemi, qui stait dtourn un instant deux pour craser la Bellone, de revenir eux, et rtablissant lunit du combat sur toute la ligne. Alors il sembla au capitaine Duperr que la Nride, dj meurtrie par trois bordes que la division lui avait lches en forant la passe, ralentissait son feu. Lordre fut donn aussitt de diriger toutes les voles sur elle et de ne lui donner aucun relche. Pendant une heure, on lcrasa de boulets et de mitraille, croyant chaque instant quelle allait amener son pavillon ; puis comme elle ne lamenait pas, la grle de bronze continua, fauchant ses mts, balayant son pont, trouant sa

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carne, jusqu ce que son dernier canon steignt, pareil un dernier soupir, et quelle demeurt rase comme un ponton dans limmobilit et dans le silence de la mort. En ce moment, et comme le capitaine Duperr donnait un ordre son lieutenant Roussin, un clat de mitraille latteint la tte et le renverse dans la batterie ; comprenant quil est bless dangereusement, mort peut-tre, il fait appeler le capitaine Bouvet lui remet le commandement de la Bellone, lui ordonne de faire sauter les quatre btiments plutt que de les rendre, et, cette dernire recommandation faite, lui tend la main et svanouit. Personne ne saperoit de cet vnement ; Duperr na pas quitt la Bellone, puisque Bouvet le remplace. dix heures, lobscurit est si grande, quon ne peut plus pointer, et quil faut tirer au hasard. onze heures, le feu cesse ; mais comme les spectateurs comprennent que ce nest quune trve ils restent leur poste. En effet, une heure, la lune parat, et, avec elle et sa ple lumire, le combat recommence. Pendant ce moment de relche, la Nride a reu quelques renforts ; cinq ou six de ses pices ont t remises en batterie ; la frgate quon a crue morte ntait qu lagonie, elle reprend ses sens, et elle donne signe de vie en nous attaquant de nouveau. Alors Bouvet fait passer le lieutenant Roussin bord du Victor, dont le capitaine est bless ; Roussin a lordre de remettre le btiment flot et de sen aller, bout portant, craser la Nride de toute son artillerie ; son feu ne cessera cette fois que lorsque la frgate sera bien morte. Roussin suit la lettre lordre donn : le Victor dploie son foc et ses grands huniers, sbranle et vient, sans tirer un seul coup de canon, jeter lancre vingt pas de la poupe de la Nride ; puis, de l, il commence son feu, auquel elle ne peut

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rpondre que par ses pices de chasse, lenfilant de bout en bout chaque borde. Au point du jour, la frgate se tait de nouveau. Cette fois elle est bien morte et cependant le pavillon anglais flotte toujours sa corne. Elle est morte, mais elle na pas amen. En ce moment, les cris de Vive lempereur ! retentissent sur la Nride ; les dix-sept prisonniers franais quelle a faits dans lle de la Passe, et quelle a enferms fond de cale, brisent la porte de leur prison et slancent par les coutilles, un drapeau tricolore la main. Ltendard de la Grande-Bretagne est battu, la bannire tricolore flotte sa place. Le lieutenant Roussin donne lordre daborder ; mais, au moment o il va engager les grappins, lennemi dirige son feu sur la Nride, qui lui chappe. Cest une lutte inutile soutenir ; la Nride nest plus quun ponton, sur lequel on mettra la main aussitt que les autres btiments seront rduits ; le Victor laisse flotter la frgate comme le cadavre dune baleine morte ; il embarque les dix-sept prisonniers, va reprendre son rang de bataille, et annonce aux Anglais, en faisant feu de toute sa batterie, quil est revenu son poste. Lordre avait t donn tous les btiments franais de diriger leur feu sur La Magicienne, le capitaine Bouvet voulait craser les frgates ennemies lune aprs lautre ; vers trois heures de laprs-midi, La Magicienne tait devenue le but de tous les coups ; cinq heures, elle ne rpondait plus notre feu que par secousses et ne respirait que comme respire un ennemi bless mort ; six heures on saperoit de terre que son quipage fait tous ses prparatifs pour lvacuer : des cris dabord, et des signaux ensuite, en avertissent la division franaise ; le feu redouble ; les deux autres frgates ennemies lui envoient leurs chaloupes, elle-mme met ses canots la mer ; ce qui reste dhommes sans blessure ou blesss lgrement y descend ; mais, dans lintervalle quelles ont franchir pour gagner le Syrius, deux chaloupes sont coules bas par les

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boulets, et la mer se couvre dhommes qui gagnent en nageant les deux frgates voisines. Un instant aprs, une lgre fume sort par les sabords de La Magicienne ; puis, de moment en moment, elle devient plus paisse ; alors, par les coutilles, on voit poindre des hommes blesss qui se tranent, qui lvent leurs bras mutils, qui appellent au secours, car dj la flamme succde la fume, et darde par toutes les ouvertures du btiment ses langues ardentes, puis elle slance au dehors, rampe le long des bastingages, monte aux mts, enveloppe les vergues, et, au milieu de cette flamme, on entend des cris de rage et dagonie ; puis enfin tout coup le vaisseau souvre comme le cratre dun volcan qui se dchire. Une dtonation effroyable se fait entendre : La Magicienne vole en morceaux. On suit quelque temps ses dbris enflamms, qui montent dans les airs, redescendent et viennent steindre en frissonnant dans les flots. De cette belle frgate qui, la veille encore, se croyait la reine de lOcan, il ne reste plus rien, pas mme des dbris, pas mme des blesss, pas mme des morts. Un grand intervalle, demeur vide entre la Nride et lIphignie, indique seul la place o elle tait. Puis, comme fatigus de la lutte, comme pouvants du spectacle, Anglais et Franais firent silence, et le reste de la nuit fut consacr au repos. Mais, au point du jour, le combat recommence. Cest le Syrius, son tour, que la division franaise a choisi pour victime. Cest le Syrius que le quadruple feu du Victor, de la Minerve, de la Bellone et du Ceylan va craser. Cest sur lui que se runissent boulets et mitraille. Au bout de deux heures, il na plus un seul mt ; sa muraille est rase, leau entre dans sa carne par vingt blessures : sil ntait chou, il coulerait fond. Alors son quipage labandonne son tour ; le capitaine le quitte le dernier. Mais comme bord de La Magicienne, le feu

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est demeur l, une mche le conduit la sainte-barbe, et, onze heures du matin, une dtonation effroyable se fait entendre, et le Syrius disparat ananti ! Alors lIphignie, qui a combattu sur ses ancres, comprend quil ny a plus de lutte possible. Elle reste seule contre quatre btiments ; car, ainsi que nous lavons dit, la Nride, nest plus quune masse inanime ; elle dploie ses voiles, et profitant de ce quelle a chapp presque saine et sauve toute cette destruction qui sarrte elle, elle essaye de prendre chasse, afin daller se remettre sous la protection du fort. Aussitt le capitaine Bouvet ordonne la Minerve et la Bellone de se rparer et de se remettre flot. Duperr, sur le lit ensanglant o il est couch, a appris tout ce qui sest pass : il ne veut pas quune seule frgate chappe au carnage ; il ne veut pas quun seul Anglais aille annoncer sa dfaite lAngleterre. Nous avons Trafalgar et Aboukir venger. En chasse ! En chasse sur lIphignie ! Et les deux nobles frgates, toutes meurtries, se relvent, se redressent, se couvrent de voiles et sbranlent, en donnant lordre au Victor damariner la Nride. Quant au Ceylan, il est si mutil lui-mme, quil ne peut quitter sa place avant que le calfat ait pans ses mille blessures. Alors de grands cris de triomphe slvent de la terre : toute cette population qui a gard le silence retrouve la respiration et la voix pour encourager la Minerve et la Bellone dans leur poursuite. Mais lIphignie, moins avarie que ses deux ennemies, gagne visiblement sur elles ; lIphignie dpasse lle des Aigrettes ; lIphignie va atteindre le fort de la Passe ; lIphignie va gagner la pleine mer et sera sauve. Dj les boulets dont la poursuivent la Minerve et la Bellone narrivent plus jusqu elle et viennent mourir dans son sillage, quand tout coup trois btiments paraissent lentre de la Passe, le

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pavillon tricolore leur corne ; cest le capitaine Hamelin, parti de Port-Louis avec LEntreprenant, La Manche et lAstre. lIphignie et le fort de la Passe sont pris entre deux feux ; ils se rendront discrtion, pas un Anglais nchappera. Pendant ce temps, le Victor sest, pour la seconde fois, rapproch de la Nride ; et, craignant quelque surprise, il ne laborde quavec prcaution. Mais le silence quelle garde est bien celui de la mort. Son pont est couvert de cadavres ; le lieutenant, qui y met le pied le premier, a du sang jusqu la cheville. Un bless se soulve et raconte que six fois lordre a t donn damener le pavillon, mais que six fois les dcharges franaises ont emport les hommes chargs dexcuter ce commandement. Alors le capitaine sest retir dans sa cabine, et on ne la plus revu. Le lieutenant Roussin savance vers la cabine et trouve la capitaine Willoughby une table, sur laquelle sont encore un pot de grog et trois verres. Il a un bras et une cuisse emports. Devant lui son premier lieutenant Thomson est tu dun biscaen qui lui a travers la poitrine ; et, ses pieds, est couch son neveu Williams Murrey, bless au flanc dun clat de mitraille. Alors, le capitaine Willoughby, de la main qui lui reste, fait un mouvement pour rendre son pe ; mais le lieutenant Roussin, son tour, tend le bras, et, saluant lAnglais moribond : Capitaine, dit-il, quand on se sert dune pe comme vous le faites, on ne rend son pe qu Dieu !

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Et il ordonne aussitt que tous les secours soient prodigus au capitaine Willoughby. Mais tous les secours furent inutiles : le noble dfenseur de la Nride mourut le lendemain. Le lieutenant Roussin fut plus heureux lgard du neveu quil ne lavait t lgard de loncle. Sir Williams Murrey, atteint profondment et dangereusement, ntait cependant pas frapp mort. Aussi le verrons-nous reparatre dans le cours de cette histoire.

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Chapitre III Trois enfants


Comme on le pense bien, les Anglais, pour avoir perdu quatre vaisseaux, navaient pas renonc leurs projets sur lle de France ; tout au contraire, ils avaient maintenant la fois une conqute nouvelle faire et une vieille dfaite venger. Aussi, trois mois peine aprs les vnements que nous venons de mettre sous les yeux du lecteur, une seconde lutte non moins acharne, mais qui devait avoir des rsultats bien diffrents, avait lieu Port-Louis mme, cest--dire sur un point parfaitement oppos celui o avait eu lieu la premire. Cette fois, ce ntait pas de quatre navires ou de dix-huit cents hommes quil sagissait. Douze frgates, huit corvettes et cinquante btiments de transport avaient jet vingt ou vingtcinq mille hommes sur la cte, et larme dinvasion savanait vers Port-Louis, quon appelait alors Port-Napolon. Aussi, le chef-lieu de lle, au moment dtre attaqu par de pareilles forces, prsentait-il un spectacle difficile dcrire. De tous cts, la foule accourue de diffrents quartiers de lle, et presse dans les rues, manifestait la plus vive agitation ; comme nul ne connaissait le danger rel, chacun crait quelque danger imaginaire, et les plus exagrs et les plus inous taient ceux qui rencontraient la plus grande croyance. De temps en temps, quelque aide de camp du gnral commandant apparaissait tout coup portant un ordre et jetant la multitude une proclamation destine veiller la haine que les nationaux portaient aux Anglais, et exalter leur patriotisme. sa lecture, les chapeaux slevaient au bout des baonnettes ; les cris de Vive lempereur ! retentissaient ; des serments de vaincre ou de mourir taient changs ; un frisson denthousiasme courait parmi cette foule, qui passait dun repos bruyant un travail

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furieux, et se prcipitait de tous cts demandant marcher lennemi. Mais le vritable rendez-vous tait la place dArmes, cest-dire au centre de la ville. Cest l que se rendait, tantt un caisson emport au galop de deux petits chevaux de Timor ou de Pgu, tantt un canon tran au pas de course par des artilleurs nationaux, jeunes gens de quinze dix-huit ans peine, qui la poudre, qui leur noircissait la figure, tenait lieu de barbe. Ctait l que se rendaient des gardes civiques en tenue de combat, des volontaires en habit de fantaisie qui avaient ajout une baonnette leur fusil de chasse, des ngres vtus de dbris duniforme et arms de carabines, de sabres et de lances, tout cela se mlant, se heurtant, se croisant, se culbutant et fournissant chacun sa part de bourdonnement cette puissante rumeur qui slevait au-dessus de la ville, comme slve le bruit dun innombrable essaim dabeilles au-dessus dune ruche gigantesque. Cependant une fois arrivs sur la place dArmes, ces hommes courant soit isols, soit par troupes, prenaient un aspect plus rgulier et une allure plus calme. Cest que sur la place dArmes se tenait, en attendant que lordre de marcher lennemi lui ft donn, la moiti de la garnison de lle, compose de troupes de ligne, et formant un total de quinze ou dix-huit cents hommes ; et que leur attitude, la fois fire et insouciante, tait un blme tacite du bruit et de lembarras que faisaient ceux qui, moins familiariss avec les scnes de ce genre, avaient cependant le courage, la bonne volont dy prendre part ; aussi, tandis que les ngres se pressaient plemle lextrmit de la place, un rgiment de volontaires nationaux, se disciplinant de lui-mme la vue de la discipline militaire, sarrtait en face de la troupe, se formait dans, le mme ordre quelle, tchant dimiter, mais sans pouvoir y parvenir, la rgularit de ses lignes.

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Celui qui paraissait le chef de cette dernire troupe, et qui, il faut le dire, se donnait une peine infinie pour atteindre au rsultat que nous avons indiqu, tait un homme de quarante quarante-cinq ans portant les paulettes de chef de bataillon, et dou par la nature dune de ces physionomies insignifiantes auxquelles aucune motion ne peut parvenir donner ce quen terme dart on appelle du caractre. Au reste il tait fris, ras, pingl comme pour une parade ; seulement, de temps en temps, il dtachait une agrafe de son habit, boutonn primitivement depuis le haut jusquen bas, et qui, en souvrant peu peu, laissait voir un gilet de piqu, une chemise jabot et une cravate blanche coins brods. Auprs de lui, un joli enfant de douze ans, quattendait quelques pas de l un domestique ngre, vtu dune veste et dun pantalon de basin, talait, avec cette aisance que donne lhabitude dtre bien mis son grand col de chemise festonn, son habit de camelot vert boutons dargent et son castor gris orn dune plume. son ct pendait, avec sa sabretache, le fourreau dun petit sabre, dont il tenait la lame de la main droite, essayant dimiter, autant quil tait en lui, lair martial de lofficier quil avait soin dappeler de temps en temps et bien haut : Mon pre, appellation dont le chef de bataillon ne semblait pas moins flatt que du poste minent auquel la confiance de ses concitoyens lavait lev dans la milice nationale. peu de distance de ce groupe, qui se pavanait dans son bonheur, on pouvait en distinguer un autre, moins brillant sans doute, mais coup sr plus remarquable. Celui-l se composait dun homme de quarante-cinq quarante-huit ans et de deux enfants, lun g de quatorze ans, et lautre de douze. Lhomme tait grand, maigre, dune charpente tout osseuse, un peu courb, non point par lge, puisque nous avons dit quil avait quarante-huit ans au plus, mais par lhumilit

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dune position secondaire. En effet, son teint cuivr, ses cheveux lgrement crpus, on devait, au premier coup dil, reconnatre un de ces multres auxquels dans les colonies, la fortune, souvent norme, laquelle ils sont arrivs par leur industrie, ne fait point pardonner leur couleur. Il tait vtu avec une riche simplicit, tenait la main une carabine damasquine dor, arme dune baonnette longue et effile, et avait au ct un sabre de cuirassier, qui, grce sa haute taille, restait suspendu le long de sa cuisse comme une pe. De plus, outre celles qui taient contenues dans sa giberne, ses poches, regorgeaient de cartouches. Lan des deux enfants qui accompagnaient cet homme tait comme nous lavons dit, un grand garon de quatorze ans, qui lhabitude de la chasse, plus encore que son origine africaine, avait bruni le teint ; grce la vie active quil avait mene, il tait robuste comme un jeune homme de dix-huit ans ; aussi avait-il obtenu de son pre de prendre part laction qui allait avoir lieu. Il tait donc arm de son ct dun fusil deux coups, le mme dont il avait lhabitude de se servir dans ses excursions travers lle et avec lequel, tout jeune quil tait, il stait dj fait une rputation dadresse que lui enviaient les chasseurs les plus renomms. Mais, pour le moment, son ge rel lemportait sur lapparence de son ge. Il avait pos son fusil terre et se roulait avec un norme chien malgache, qui semblait de son ct, tre venu l pour le cas o les Anglais auraient amen avec eux quelques-uns de leurs bouledogues. Le frre du jeune chasseur, le second fils de cet homme la haute taille et lair humble, celui enfin qui compltait le groupe que nous avons entrepris de dcrire, tait un enfant de douze ans peu prs, mais dont la nature grle et chtive ne tenait en rien de la haute stature de son pre, ni de la puissante organisation de son frre, qui semblait avoir pris lui seul la vigueur destine tous les deux ; aussi, tout au contraire de Jacques, ctait ainsi quon appelait son an, le petit Georges

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paraissait-il deux ans de moins quil navait rellement, tant, comme nous lavons dit, sa taille exigu , sa figure ple, maigre et mlancolique, ombrage par de longs cheveux noirs, avaient peu de cette force physique si commune aux colonies : mais, en revanche on lisait dans son regard inquiet et pntrant une intelligence si ardente, et, dans le prcoce froncement de sourcil qui lui tait dj habituel, une rflexion si virile et une volont si tenace, que lon stonnait de rencontrer la fois dans le mme individu tant de chtivit et tant de puissance. Nayant pas darmes, il se tenait contre son pre, et serrait de toute la force de sa petite main le canon de la belle carabine damasquine, portant alternativement ses yeux vifs et investigateurs de son pre au chef de bataillon, et se demandant sans doute intrieurement pourquoi son pre, qui tait deux fois riche, deux fois fort et deux fois adroit comme cet homme, navait pas aussi comme lui quelque signe honorifique, quelque distinction particulire. Un ngre, vtu dune veste et dun caleon de toile bleue, attendait, comme pour lenfant au col festonn, que le moment ft venu aux hommes de marcher ; car alors, tandis que son pre et son frre iraient se battre, lenfant devait rester avec lui. Depuis le matin, on entendait le bruit du canon : car depuis le matin, le gnral Vandermaesen, avec lautre moiti de la garnison, avait march au-devant de lennemi, afin de larrter dans les dfils de la montagne Longue et au passage de la rivire du Pont-Rouge et de la rivire des Lataniers. En effet, depuis le matin, il avait tenu avec acharnement ; mais, ne voulant pas compromettre dun seul coup toutes ses forces, et craignant dailleurs que lattaque laquelle il faisait face ne ft quune fausse attaque pendant laquelle les Anglais savanceraient par quelque autre point sur Port-Louis, il navait pris avec lui que huit cents hommes, laissant, comme nous lavons dit, pour la dfense de la ville, le reste de la garnison et

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les volontaires nationaux. Il en rsultait quaprs des prodiges de courage, sa petite troupe, qui avait affaire un corps de quatre mille Anglais et de deux mille cipayes, avait t oblige de se replier successivement de position en position, tenant ferme chaque accident de terrain qui lui rendait un instant lavantage, mais bientt force de reculer encore ; de sorte que, de la place dArmes, o se trouvaient les rserves, on pouvait, quoiquon napert point les combattants, calculer les progrs que faisaient les Anglais, au bruit croissant de lartillerie, qui, de minute en minute, se rapprochait ; bientt mme on entendit, entre le retentissement des puissantes voles, le ptillement de la mousqueterie. Mais, il faut le dire, ce bruit, au lieu dintimider ceux des dfenseurs de Port-Louis, qui, condamns linaction par lordre du gnral stationnaient sur la place dArmes, ne faisait que stimuler leur courage ; si bien que, tandis que les soldats de ligne, esclaves de la discipline, se contentaient de se mordre les lvres ou de sacrer entre leurs moustaches, les volontaires nationaux agitaient leurs armes, murmurant hautement, et criant que, si lordre de partir tardait longtemps encore, ils rompraient les rangs et sen iraient combattre en tirailleurs. En ce moment, on entendit retentir la gnrale. En mme temps un aide de camp accourut au grand galop de son cheval, et, sans mme entrer dans la place, levant son chapeau pour faire un signe dappel, il cria du haut de la rue : Aux retranchements, voil lennemi ! Puis il repartit aussi rapidement quil tait venu. Aussitt le tambour de la troupe de ligne battit, et les soldats, prenant leurs rangs avec la prestesse et la prcision de lhabitude, partirent au pas de charge.

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Quelque rivalit quil y et entre les volontaires et les troupes de ligne, les premiers ne purent partir dun lan aussi rapide. Quelques instants se passrent avant que les rangs fussent forms ; puis comme, les rangs forms, les uns partirent du pied droit tandis que les autres partaient du pied gauche, il y eut un moment de confusion qui ncessita une halte. Pendant ce temps, voyant une place vide au milieu de la troisime file des volontaires, lhomme la grande taille et la carabine damasquine embrassa le plus jeune de ses enfants, et, le jetant dans les bras du ngre la veste bleue il courut, avec son fils an, prendre modestement la place que la fausse manuvre excute par les volontaires avait laisse vacante. Mais, lapproche de ces deux parias, leurs voisins de gauche et de droite scartrent, imprimant le mme mouvement leurs propres voisins, de sorte que lhomme la haute taille et son fils se trouvrent le centre de cercles qui allaient sloignant deux, comme sloignent de lendroit o est tombe une pierre les cercles de leau dans laquelle on la jete. Le gros homme aux paulettes de chef de bataillon, qui venait grand-peine de rtablir la rgularit de sa premire file saperut alors du dsordre qui bouleversait la troisime ; il se haussa donc sur la pointe des pieds, et, sadressant ceux qui excutaient la singulire manuvre que nous avons dcrite : vos rangs, Messieurs, cria-t-il, vos rangs ! Mais cette double recommandation, faite dun ton qui nadmettait cependant pas de rplique, un seul cri rpondit : Pas de multres avec nous ! Pas de multres ! Cri unanime, universel, retentissant, que tout le bataillon rpta comme un cho.

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Lofficier comprit alors la cause de ce dsordre, et vit, au milieu dun large cercle, le multre qui tait demeur au port darmes, tandis que son fils an, rouge de colre, avait dj fait deux pas en arrire pour se sparer de ceux qui le repoussaient. cette vue, le chef de bataillon passa au travers des deux premires files, qui souvrirent devant lui, et marcha droit linsolent qui stait permis, homme de couleur quil tait, de se mler des blancs. Arriv devant lui, il le toisa des pieds la tte avec un regard flamboyant dindignation, et, comme le multre restait toujours devant lui, droit et immobile comme un poteau : Eh bien, monsieur Pierre Munier, lui dit-il, navez-vous point entendu, et faudra-t-il vous rpter une seconde fois que ce nest point ici votre place, et quon ne veut pas de vous ici ? En abaissant sa main forte et robuste sur le gros homme qui lui parlait ainsi, Pierre Munier let cras du coup ; mais, au lieu de cela, il ne rpondit rien, leva la tte dun air effar, et, rencontrant les regards de son interlocuteur, il dtourna les siens avec embarras, ce qui augmenta la colre du gros homme en augmentant sa fiert. Voyons ! Que faites-vous l ? dit-il en le repoussant du plat de la main. Monsieur de Malmdie, rpondit Pierre Munier, javais espr que, dans un jour comme celui-ci, la diffrence des couleurs seffacerait devant le danger gnral. Vous avez espr, dit le gros homme en haussant les paules et en ricanant avec bruit, vous avez espr ! et qui vous a donn cet espoir, sil vous plat ?

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Le dsir que jai de me faire tuer, sil le faut, pour sauver notre le. Notre le ! murmura le chef de bataillon, notre le ! Parce que ces gens-l ont des plantations comme nous, ils se figurent que lle est eux. Lle nest pas plus nous qu vous, messieurs les blancs, je le sais bien, rpondit Munier dune voix timide ; mais si nous nous arrtons de pareilles choses au moment de combattre, elle ne sera bientt ni vous ni nous. Assez ! dit le chef de bataillon en frappant du pied pour imposer la fois silence au raisonneur du geste et de la voix, assez ! tes-vous port sur les contrles de la garde nationale ? Non, Monsieur, et vous le savez bien, rpondit Munier, puisque, lorsque je me suis prsent, vous mavez refus. Eh bien, alors, que demandez-vous ? Je demandais vous suivre comme volontaire. Impossible, dit le gros homme. Et pourquoi cela, impossible ? Ah ! si vous le vouliez bien, monsieur de Malmdie Impossible ! rpta le chef de bataillon en se redressant. Ces messieurs qui sont sous mes ordres ne veulent pas de multres parmi eux. Non, pas de multres ! Pas de multres ! scrirent dune seule voix tous les gardes nationaux.

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Mais je ne pourrai donc pas me battre, Monsieur ? dit Pierre Munier en laissant tomber ses bras avec dcouragement et en retenant peine de grosses larmes qui tremblaient aux cils de ses yeux. Formez un corps de gens de couleur et mettez-vous leur tte, ou joignez-vous ce dtachement de noirs qui va nous suivre. Mais ?murmura Pierre Munier. Je vous ordonne de quitter le bataillon : je vous lordonne, rpta en se rengorgeant M. de Malmdie. Venez donc, mon pre, venez donc et laissez l ces gens qui vous insultent, dit une petite voix tremblante de colre, venez Et Pierre Munier se sentit tirer en arrire avec tant de force, quil recula dun pas. Oui, Jacques, oui, je te suis, dit-il. Ce nest pas Jacques, mon pre, cest moi, cest Georges. Munier se retourna tonn. Ctait en effet lenfant qui tait descendu des bras du ngre, et qui tait venu donner son pre cette leon de dignit. Pierre Munier laissa tomber sa tte sur sa poitrine, et poussa un profond soupir. Pendant ce temps, les rangs de la garde nationale se rtablirent, et M. de Malmdie reprit son poste la tte de la premire file, et la lgion partit au pas acclr.

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Pierre Munier resta seul entre ses deux enfants dont lun tait rouge comme le feu, et lautre ple comme la mort. Il jeta un coup dil sur la rougeur de Jacques et sur la pleur de Georges, et, comme si cette rougeur et cette pleur taient pour lui un double reproche : Que voulez-vous, dit-il, mes pauvres enfants ! cest ainsi. Jacques tait insouciant et philosophe. Le premier mouvement lui avait t pnible, sans doute ; mais la rflexion tait vite venue son secours et lavait consol. Bah ! rpondit-il son pre en faisant claquer ses doigts quest-ce que cela nous fait, aprs tout, que ce gros homme nous mprise ? Nous sommes plus riches que lui, nest-ce pas, mon pre ? Et, quant moi, ajouta-t-il en jetant un regard de ct sur lenfant au col festonn, que je trouve son gamin de Henri ma belle, et je lui donnerai une vole dont il se souviendra. Mon bon Jacques ! dit Pierre Munier, remerciant son fils an dtre en quelque sorte venu soulager sa honte par son insouciance. Puis il se retourna vers le second de ses fils pour voir si celui-l prendrait la chose aussi philosophiquement que venait de le faire son frre. Mais Georges resta impassible ; tout ce que son pre put surprendre sur sa physionomie de glace fut un imperceptible sourire qui contracta ses lvres ; cependant, si imperceptible quil ft, ce sourire avait une telle nuance de ddain et de piti, que, de mme quon rpond parfois des paroles qui nont pas t dites, Pierre Munier rpondit ce sourire :

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Mais que voulais-tu donc que je fisse, mon Dieu ? Et il attendit la rponse de lenfant, tourment de cette inquitude vague quon ne savoue point soi-mme, et qui, cependant, vous agite, lorsquon attend, dun infrieur quon redoute malgr soi, lapprciation dun fait accompli. Georges ne rpondit rien ; mais, tournant la tte vers le fond de la place : Mon pre, rpondit-il, voil les ngres qui sont l-bas et qui attendent un chef. Eh bien, tu as raison, Georges, scria joyeusement Jacques, dj consol de son humiliation par la conscience de sa force, et faisant, sans sen douter, le mme raisonnement que Csar. Mieux vaut commander ceux-ci que dobir ceux-l. Et Pierre Munier, cdant au conseil donn par le plus jeune de ses fils et limpulsion imprime par lautre, savana vers les ngres, qui, en discussion sur le chef quils se choisiraient, neurent pas plus tt aperu celui que tout homme de couleur respectait dans lle lgal dun pre, quils se grouprent autour de lui comme autour de leur chef naturel, et le prirent de les conduire au combat. Alors il sopra un changement trange dans cet homme. Le sentiment de son infriorit, quil ne pouvait vaincre en face des blancs, disparut, et fit place lapprciation de son propre mrite : sa grande taille courbe se redressa de toute sa hauteur, ses yeux, quil avait tenus humblement baisss ou vaguement errants devant M. de Malmdie, lancrent des flammes. Sa voix, tremblante un instant auparavant, prit un accent de fermet terrible, et ce fut avec un geste plein de noble nergie que, rejetant sa carabine en bandoulire sur son paule, il tira son

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sabre, et que, tendant son bras nerveux vers lennemi, il cria son tour : En avant ! Puis, jetant un dernier regard au plus jeune de ses enfants, rentr sous la protection du ngre la veste bleue, et qui, plein dorgueilleuse joie, frappait ses deux mains lune contre lautre, il disparut avec sa noire escorte langle de la mme rue par laquelle venaient de disparatre la troupe de ligne et les gardes nationaux, en criant une dernire fois au ngre la veste bleue : Tlmaque, veille sur mon fils ! La ligne de dfense se divisait en trois parties. gauche le bastion Fanfaron, assis sur le bord de la mer et arm de dix-huit canons ; au milieu, le retranchement proprement dit, bord de vingt-quatre pices dartillerie, et, droite, la batterie Dumas, protge seulement par six bouches feu. Lennemi vainqueur, aprs stre avanc dabord en trois colonnes sur les trois points diffrents, abandonna les deux premiers, dont il reconnut la force, pour se rabattre sur le troisime, qui, non seulement, comme nous lavons dit, tait le plus faible, mais qui encore ntait dfendu que par les artilleurs nationaux ; cependant, contre toute attente, la vue de cette masse compacte qui marchait sur elle avec la terrible rgularit de la discipline anglaise, cette belliqueuse jeunesse, au lieu de sintimider, courut son poste, manuvrant avec la prestesse et lhabilet de vieux soldats et faisant un feu si bien nourri et si bien dirig, que l troupe ennemie crut stre trompe sur la force de la batterie et sur les hommes qui la servaient ; nanmoins, elle avanait toujours, car plus cette batterie tait meurtrire, plus il tait urgent dteindre son feu. Mais alors la maudite se fcha tout fait, et, pareille un bateleur qui fait oublier un tour incroyable par un tour plus incroyable encore,

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elle redoubla ses voles, faisant suivre les boulets de la mitraille, et la mitraille des boulets avec une telle rapidit, que le dsordre commena se mettre dans les rangs ennemis. En mme temps, et comme les Anglais taient arrivs porte de mousquet, la fusillade commena ptiller son tour, si bien que, voyant ses rangs claircis par les balles et des files entires emportes par les boulets, lennemi, tonn de cette rsistance aussi nergique quinattendue, plia et fit un pas en arrire. Sur lordre du capitaine gnral, la troupe de ligne et le bataillon national, qui staient runis sur le point menac, sortirent alors, lune gauche, lautre droite, et, la baonnette en avant, savancrent au pas de charge sur les flancs de lennemi, tandis que la formidable batterie continuait de le foudroyer en tte : la troupe excuta sa manuvre avec la prcision qui lui tait habituelle, tomba sur les Anglais, fit sa troue dans leurs rangs, et redoubla le dsordre. Mais, soit quil ft emport par sa valeur, soit quil excutt maladroitement le mouvement ordonn, le bataillon national, command par M. de Malmdie, au lieu de tomber sur le flanc gauche et doprer une attaque parallle celle quexcutait la troupe de ligne, fit une fausse manuvre, et vint heurter les Anglais de front. Ds lors force fut la batterie de cesser son feu, et, comme ctait ce feu surtout qui intimidait lennemi, lennemi nayant plus affaire qu un nombre dhommes infrieur lui, reprit courage, et revint sur les nationaux, qui, il faut le dire leur gloire, soutinrent le choc sans reculer dun seul pas. Cependant cette rsistance ne pouvait durer de la part de ces braves gens, placs entre un ennemi mieux disciplin queux et qui leur tait dix fois suprieur en nombre, et la batterie quils foraient se taire pour quelle ne les crast pas eux-mmes ; ils perdaient chaque instant un si grand nombre dhommes, quils commenaient reculer. Bientt, par une manuvre habile, la gauche des Anglais dborda la droite du bataillon des nationaux, alors sur le point dtre envelopps, et qui, trop inexpriments pour opposer le carr au nombre, furent

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regards comme perdus. En effet, les Anglais continuaient leur mouvement progressif, et, pareils une mare qui monte, ils allaient envelopper de leurs flots cette le dhommes, lorsque tout coup les cris de France ! France ! retentirent sur les derrires de lennemi. Une effroyable fusillade leur succda, puis un silence plus sombre et plus terrible quaucun bruit suivit la fusillade. Une trange ondulation se promena sur les dernires lignes de lennemi et se fit sentir jusquaux premiers rangs ; les habits rouges se courbaient sous une vigoureuse charge la baonnette, comme des pis mrs sous la faucille du moissonneur ; ctait leur tour dtre envelopps, ctait leur tour de faire face la fois droite, gauche et en tte. Mais le renfort qui venait darriver ne leur donnait pas de relche, il poussait toujours, de sorte quau bout de dix minutes, il stait, travers une sanglante troue, fait jour jusquau malencontreux bataillon et lavait dgag ; alors, et voyant le but quils staient propos rempli, les nouveaux arrivants staient replis sur euxmmes, avaient pivot sur la gauche en dcrivant un cercle, et taient retombs au pas de charge sur le flanc de lennemi. De son ct, M. de Malmdie, calquant instinctivement la mme manuvre, avait donn une impulsion pareille son bataillon, si bien que la batterie, se voyant dmasque, ne perdit pas de temps, et, senflammant de nouveau vint seconder les efforts de cette triple attaque, eu vomissant sur lennemi des flots de mitraille. De ce moment la victoire fut dcide en faveur des Franais. Alors M. de Malmdie, se sentant hors de danger, jeta un coup dil sur ses librateurs, quil avait dj entrevus, mais quil avait hsit reconnatre, tant il lui en cotait de devoir son salut de tels hommes. Ctait, en effet, ce corps de noirs tant mpris par lui qui lavait suivi dans sa marche, et qui lavait rejoint si temps au combat, et, la tte de ce corps, ctait Pierre Munier ; Pierre Munier, qui, voyant que les

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Anglais, en enveloppant M. de Malmdie, lui prsentaient le dos, tait venu avec ses trois cents hommes les prendre en queue et les culbuter ; ctait Pierre Munier qui aprs avoir combin cette manuvre avec le gnie dun gnral, lavait excute avec le courage dun soldat, et qui, cette heure, se retrouvant sur un terrain o il navait plus que la mort craindre, se battait en avant de tous, redressant sa grande taille, lil allum, les narines ouvertes, le front dcouvert, les cheveux au vent, enthousiaste, tmraire, sublime ! Ctait Pierre Munier, enfin, dont la voix slevait de temps en temps au milieu de la mle, dominant toute cette grande rumeur pour pousser le cri : En avant ! Puis, comme, en effet, en le suivant, on avanait toujours, comme le dsordre se mettait de plus en plus dans les rangs anglais, en entendit le cri : Au drapeau ! au drapeau, camarades ! On le vit slancer au milieu dun groupe dAnglais, tomber, se relever, senfoncer dans les rangs, puis, au bout dun instant, reparatre, les habits dchirs, le front sanglant, mais le drapeau la main. En ce moment, le gnral, craignant que les vainqueurs, en sengageant trop avant la poursuite des Anglais, ne tombassent dans quelque pige, donna lordre de la retraite. La ligne obit la premire, emmenant ses prisonniers, la garde nationale emportant ses morts ; enfin les noirs volontaires fermrent la marche, environnant leur drapeau. La ville tout entire tait accourue sur le port, on se foulait, on se pressait pour voir les vainqueurs, car, dans leur ignorance, les habitants de Port-Louis croyaient que lon avait eu affaire

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larme ennemie tout entire, et espraient que les Anglais, si vigoureusement repousss, ne viendraient plus la charge ; aussi, chaque corps qui passait, on jetait de nouveaux vivats, tout le monde tait fier, tout le monde tait vainqueur, on ne se possdait plus. Un bonheur inattendu remplit le cur, un avantage inespr tourne la tte ; or, les habitants sattendaient bien la rsistance, mais non au succs ; aussi, lorsquon vit la victoire dclare aussi compltement, hommes, femmes, vieillards, enfants, jurrent, dune seule voix et dun seul cri, de travailler aux retranchements, et de mourir, sil le fallait, pour leur dfense. Excellentes promesses, sans doute, et que chacun faisait avec lintention de les tenir, mais qui ne valaient pas, beaucoup prs, larrive dun autre rgiment si un autre rgiment et pu arriver ! Mais, au milieu de cette ovation gnrale, nul objet nattirait tant les regards que le drapeau anglais et celui qui lavait pris ; ctaient, autour de Pierre Munier et de son trophe, des exclamations et des tonnements sans fin, auxquels les ngres rpondaient par des rodomontades, tandis que leur chef, redevenu lhumble multre que nous connaissons, satisfaisait, avec une politesse craintive, aux questions adresses par chacun. Debout prs du vainqueur et appuy sur son fusil deux coups, qui ntait pas rest muet dans laction et dont la baonnette tait teinte de sang, Jacques redressait firement sa tte panouie, tandis que Georges, qui stait chapp des mains de Tlmaque, et qui avait rejoint son pre sur le port, serrait convulsivement sa main puissante, et essayait inutilement de retenir dans ses yeux les larmes de joie qui en tombaient malgr lui. quelques pas de Pierre Munier tait, de son ct, M. de Malmdie, non plus fris et pingl comme il ltait au moment du dpart, mais la cravate dchire, le jabot en pices et couvert de sueur et de poussire : lui aussi tait entour et flicit par sa famille ; mais les flicitations quil recevait taient

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celles quon adresse lhomme qui vient dchapper un danger, et non pas ces louanges quon prodigue un vainqueur. Aussi, au milieu de ce concert dattendrissantes inquitudes, paraissait-il assez embarrass, et, pour garder bonne contenance, demandait-il grands cris ce qutait devenu son fils Henri et son ngre Bijou, lorsquon les vit paratre tous les deux fendant la foule, Henri pour se jeter dans les bras de son pre, et Bijou pour fliciter son matre. En ce moment, on vint dire Pierre Munier quun ngre qui avait combattu sous lui et qui avait reu une blessure mortelle, ayant t transport dans une maison du port, et se sentant sur le point dexpirer, demandait le voir. Pierre Munier regarda autour de lui, cherchant Jacques, afin de lui confier son drapeau ; mais Jacques avait retrouv son ami le chien malgache, qui, son tour, tait venu lui faire ses compliments comme les autres ; il avait pos son fusil terre, et lenfant, reprenant le dessus sur le jeune homme, il se roulait cinquante pas de l avec lui. Georges vit lembarras de son pre, et, tendant la main : Donnez-le-moi, mon pre, dit-il ; moi, je vous le garderai. Pierre Munier sourit, et, comme il ne croyait pas que personne ost toucher au glorieux trophe sur lequel lui seul avait des droits, il embrassa Georges au front, lui remit le drapeau, que lenfant maintint debout grand-peine, en le fixant de ses deux mains sur sa poitrine, et slana vers la maison, o lagonie dun de ses braves volontaires rclamait sa prsence. Georges demeura seul ; mais lenfant sentait instinctivement que, pour tre seul, il ntait point isol : la gloire paternelle veillait sur lui, et, lil rayonnant dorgueil, il promena son regard sur la foule qui lentourait ; ce regard heureux et brillant rencontra alors celui de lenfant au col brod,

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et devint ddaigneux. Celui-ci, de son ct, contemplait envieusement Georges, et se demandait sans doute son tour pourquoi son pre, lui aussi, navait pas enlev un drapeau. Cette interrogation lamena sans doute tout naturellement se dire que, faute dun drapeau soi, il fallait accaparer celui dautrui. Car, stant approch cavalirement de Georges, qui, bien quil vt son intention hostile, ne fit pas un pas en arrire : Donne-moi a, lui dit-il. Quest-ce que cest que a ? demanda Georges. Ce drapeau, reprit Henri. Ce drapeau nest pas toi. Ce drapeau est mon pre. Quest-ce que a me fait, moi ? Je le veux ! Tu ne lauras pas. Lenfant au col brod avana alors la main pour saisir la lance de ltendard, dmonstration laquelle Georges ne rpondit quen se pinant les lvres, en devenant plus ple que dhabitude et en faisant un pas en arrire. Mais ce pas de retraite ne fit quencourager Henri, qui, comme tous les enfants gts, croyait quil ny avait qu dsirer pour avoir. Il fit deux pas en avant, et, cette fois, prit si bien ses mesures, quil empoigna le bton, en criant de toute la force de sa petite voix colre : Je te dis que je veux a. Et moi, je te dis que tu ne lauras pas, rpta Georges en le repoussant dune main, tandis que, de lautre, il continuait de serrer le drapeau conquis sur sa poitrine.

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Ah ! mauvais multre, tu oses me toucher ? scria Henri. Eh bien, tu vas voir. Et, tirant alors son petit sabre du fourreau avant que Georges et eu le temps de se mettre en dfense, il lui en donna de toute sa force un coup sur le haut du front. Le sang jaillit aussitt de la blessure et coula le long du visage de lenfant. Lche ! dit froidement Georges. Exaspr par cette insulte, Henri allait redoubler, lorsque Jacques, dun seul bond se retrouvant prs de son frre, envoya, dun vigoureux coup de poing appliqu au milieu du visage, lagresseur rouler dix pas de l, et, sautant sur le sabre que celui-ci avait laiss tomber dans la culbute quil venait de faire, il le brisa en trois ou quatre morceaux, cracha dessus, et lui en jeta les dbris. Ce fut au tour de lenfant au col brod sentir le sang inonder son visage ; mais son sang lui avait jailli sous un coup de poing, et non sous un coup de sabre. Toute cette scne stait passe si rapidement, que ni M. de Malmdie, qui, comme nous lavons dit, tait vingt pas de l occup recevoir les flicitations de sa famille, ni Pierre Munier, qui sortait de la maison o le ngre venait dexpirer, neurent le temps de la prvenir ; ils assistrent seulement la catastrophe, et accoururent tous les deux en mme temps : Pierre Munier, haletant, oppress, tremblant ; M. de Malmdie, rouge de colre, touffant dorgueil. Tous deux se rencontrrent en avant de Georges. Monsieur, scria M. de Malmdie dune voix touffe, Monsieur, avez vous vu ce qui vient de se passer ?

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Hlas ! oui, monsieur de Malmdie, rpondit Pierre Munier, et croyez bien que, si javais t l, cet vnement naurait pas eu lieu. En attendant, Monsieur, en attendant, scria M. de Malmdie, votre fils a port la main sur le mien. Le fils dun multre a eu laudace de porter la main sur le fils dun blanc. Je suis dsespr de ce qui vient darriver, monsieur de Malmdie, balbutia le pauvre pre, et je vous en fais bien humblement mes excuses. Vos excuses, Monsieur, vos excuses, reprit lorgueilleux colon se redressant au fur et mesure que son interlocuteur sabaissait. Croyez-vous que cela suffise, vos excuses ? Que puis-je de plus, Monsieur ? Ce que vous pouvez ? ce que vous pouvez ? rpta M. de Malmdie, embarrass lui-mme pour fixer la satisfaction quil dsirait obtenir ; vous pouvez faire fouetter le misrable qui a frapp mon Henri. Me faire fouetter, moi ? dit Jacques en ramassant son fusil deux coups et en redevenant denfant homme. Eh bien, venez donc vous y frotter un peu, vous, monsieur de Malmdie ? Taisez-vous, Jacques ; tais-toi mon enfant, scria Pierre Munier. Pardon, mon pre, dit Jacques, mais jai raison, et je ne me tairai pas. M. Henri est venu donner un coup de sabre mon frre, qui ne lui faisait rien ; et moi, jai donn un coup de poing M. Henri ; M. Henri a donc tort et cest donc moi qui ai raison.

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Un coup de sabre mon fils ? un coup de sabre mon Georges ? Georges, mon enfant chri ? scria Pierre Munier en slanant vers son fils. Est-ce vrai que tu es bless ? Ce nest rien, mon pre, dit Georges. Comment ! ce nest rien, scria Pierre Munier ; mais tu as le front ouvert. Monsieur, reprit-il en se tournant vers M. de Malmdie, mais, voyez, Jacques disait vrai ; votre fils a failli tuer le mien. M de Malmdie se retourna vers Henri, et, comme il ny avait pas moyen de rsister lvidence : Voyons, Henri, dit le chef de bataillon, comment la chose est-elle arrive ? Papa, dit Henri, ce nest pas ma faute jai voulu avoir le drapeau pour te lapporter, et ce vilain na pas voulu me le donner. Et pourquoi nas-tu pas voulu donner ce drapeau mon fils, petit drle ? demanda M. de Malmdie. Parce que ce drapeau nest ni votre fils, ni vous ni personne ; parce que ce drapeau est mon pre. Aprs ? demanda dinterroger Henri. M. de Malmdie continuant

Aprs, voyant quil ne voulait pas me le donner, jai essay de le prendre. Cest alors que ce grand brutal est venu, qui ma donn un coup de poing dans la figure. Ainsi, voil comme la chose sest passe ?

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Oui, mon pre. Cest un menteur, dit Jacques, et je ne lui ai donn un coup de poing que quand jai vu couler le sang de mon frre ; sans cela, je neusse point frapp. Silence, vaurien ! scria M. de Malmdie. Puis, savanant vers Georges : Donne-moi ce drapeau, dit-il. Mais Georges, au lieu dobir cet ordre, fit de nouveau un pas en arrire, en serrant de toute sa force le drapeau contre sa poitrine. Donne-moi ce drapeau, rpta M. de Malmdie avec un ton de menace qui indiquait que, sil ntait pas fait droit sa demande, il allait se livrer aux dernires extrmits. Mais, Monsieur, murmura Pierre Munier, cest moi qui ai pris le drapeau aux Anglais. Je le sais bien, Monsieur ; mais il ne sera pas dit quun multre aura impunment tenu tte un homme comme moi. Donnez-moi ce drapeau. Cependant, Monsieur Je le veux, je lordonne ; obissez votre officier. Pierre Munier eut bien lide de rpondre : Vous ntes pas mon officier, Monsieur, puisque vous navez pas voulu de moi pour votre soldat mais les paroles expirrent sur ses lvres ; son humilit habituelle reprit le dessus sur son courage. Il soupira ; et, quoique cette obissance un ordre si injuste lui

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ft gros cur, il ta lui-mme le drapeau des mains de Georges, qui cessa ds lors dopposer aucune rsistance, et le remit au chef de bataillon, qui sloigna charg du trophe vol. Cela tait incroyable, trange, misrable, nest-ce pas, de voir une nature dhomme si riche, si vigoureuse, si caractrise, cder sans rsistance cette autre nature si vulgaire, si plate, si mesquine, si commune et si pauvre ? Mais cela tait ainsi ; et, ce quil y a de plus extraordinaire, cest que cela ntonna personne ; car, dans des circonstances, non pas semblables, mais quivalentes, cela arrivait tous les jours aux colonies : aussi, habitu ds son enfance respecter les blancs comme des hommes dune race suprieure, Pierre Munier stait toute sa vie laiss craser par cette aristocratie de couleur laquelle il venait de cder encore, sans mme tenter de faire rsistance. Il se rencontre de ces hros qui lvent la tte devant la mitraille, et qui plient les genoux devant un prjug. Le lion attaque lhomme, cette image terrestre de Dieu, et senfuit pouvant, dit-on, lorsquil entend le chant du coq. Quant Georges, qui, en voyant couler son sang, navait pas laiss chapper une seule larme, il clata en sanglots ds quil se retrouva les mains vides en face de son pre, qui le regardait tristement sans essayer mme de le consoler. De son ct, Jacques se mordait les poings de colre, et jurait quun jour il se vengerait de Henri, de M. de Malmdie et de tous les blancs. Dix minutes peine aprs la scne que nous venons de raconter, un messager couvert de poussire accourut, annonant que les Anglais descendaient par les plaines Williams et la Petite-Rivire, au nombre de dix mille ; puis, presque aussitt, la vigie, place sur le morne de la Dcouverte, signala larrive dune nouvelle escadre anglaise qui, jetant lancre dans la baie, de la Grande-Rivire, dposa cinq mille hommes sur la cte. Enfin, en mme temps, on apprit que le

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corps darme repouss le matin stait ralli sur les bords de la rivire des Lataniers, et tait prt marcher de nouveau sur Port-Louis, en combinant ses mouvements avec les deux autres corps dinvasion qui savanaient, lun par lanse Courtois, et lautre par le Rduit. Il ny avait plus moyen de rsister de pareilles forces ; aussi, aux quelques voix dsespres qui, en appelant au serment fait le matin de vaincre ou mourir, demandaient le combat, le capitaine gnral rpondit-il en licenciant la garde nationale et les volontaires, et en dclarant que, charg des pleins pouvoirs de Sa Majest lempereur Napolon, il allait traiter avec les Anglais de la reddition de la ville. Il ny avait que des insenss qui eussent pu essayer de combattre une pareille mesure ; vingt-cinq mille hommes en enveloppaient quatre mille peine ; aussi, sur linjonction du capitaine gnral, chacun se retira-t-il chez soi ; de sorte que la ville resta occupe seulement par la troupe rgle. Dans la nuit du 2 au 3 dcembre, la capitulation fut arrte et signe ; cinq heures du matin, elle fut approuve et change ; le mme jour, lennemi occupa les lignes ; le lendemain, il prit possession de la ville et de la rade. Huit jours aprs, lescadre franaise prisonnire sortit du port pleines voiles, emmenant la garnison tout entire, pareille une pauvre famille chasse du toit paternel ; aussi, tant quon put apercevoir la dernire ondulation du dernier drapeau, la foule demeura-t-elle sur le quai ; mais, lorsque la dernire frgate eut disparu, chacun tira de son ct morne et silencieux. Deux hommes restrent seuls et les derniers sur le port : ctaient le multre Pierre Munier et le ngre Tlmaque. Mosi Munier, nous va monter l-haut, la montagne ; nous capables voir encore petits matres Jacques et Georges.

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Oui, tu as raison, mon bon Tlmaque, scria Pierre Munier, et, si nous ne les voyons pas, eux, nous verrons au moins le btiment qui les emporte. Et Pierre Munier, slanant avec la rapidit dun jeune homme, gravit en un instant le morne de la Dcouverte, du haut duquel il put, jusqu la nuit, du moins, suivre des yeux, non pas ses fils, la distance, comme il lavait prvu, tait trop grande pour quil pt les distinguer encore, mais la frgate la Bellone, bord de laquelle ils taient embarqus. En effet, Pierre Munier, quelque chose quil lui en cott, stait dcid se sparer de ses enfants, et les envoyait en France, sous la protection du brave gnral Decaen. Jacques et Georges partaient donc pour Paris, recommands deux ou trois des plus riches ngociants de la capitale, avec lesquels Pierre Munier tait depuis longtemps en relation daffaires. Le prtexte de leur dpart tait leur ducation faire. La cause relle de leur absence tait la haine bien visible que M. de Malmdie leur avait voue tous deux depuis le jour de la scne du drapeau, haine de laquelle leur pauvre pre tremblait, surtout avec leur caractre bien connu, quils ne fussent victimes un jour ou lautre. Quant Henri, sa mre laimait trop pour se sparer de lui. Dailleurs, quavait-il donc besoin de savoir ? si ce nest que tout homme de couleur tait n pour le respecter et lui obir. Or, comme nous lavons vu, ctait une chose que Henri savait dj.

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Chapitre IV Quatorze ans aprs


Cest jour de fte lle de France le jour o lon signale la vue dun vaisseau europen ayant lintention dentrer dans le port ; cest que, sevrs depuis longtemps de la prsence maternelle, la plupart des habitants de la colonie attendent avec impatience quelque nouvelle des peuples, des familles, ou des hommes doutre-mer ; chacun espre quelque chose, et tient, du plus loin quil laperoit, ses regards attachs sur le messager maritime qui lui apporte soit la lettre dun ami, soit le portrait dune amie, soit enfin cette amie en personne ou cet ami luimme. Car ce vaisseau, objet de tant de dsirs et source de tant desprances, cest la chane phmre qui unit lEurope lAfrique, cest le pont volant jet dun monde lautre ; aussi aucune nouvelle ne se rpand-elle aussi rapidement dans toute lle que celle-ci, qui jaillit du piton de la Dcouverte : Il y a un vaisseau en vue. Nous disons du piton de la Dcouverte, parce que, presque toujours, le navire, forc daller chercher le vent dest, passe devant Grand-Port, ctoie la terre une distance de deux ou trois lieues, double la pointe des Quatre-Cocos, sengage entre lle Pilate et le Coin-de-Mire, et quelques heures aprs avoir franchi ce passage, apparat lentre du Port-Louis, dont les habitants, prvenus ds la veille par les signaux qui ont travers lle pour annoncer son approche, lattendent en foule presse sur le quai. Daprs ce que nous avons dit de lavidit avec laquelle tout le monde attend lle de France les nouvelles dEurope, on ne stonnera sans doute point de laffluence qui, par une belle 52

matine de la fin du mois de fvrier 1824, vers les onze heures du matin, stait porte sur tous les points do lon pouvait voir entrer dans la rade de Port-Louis le Leycester, belle frgate de trente six canons, signale depuis la veille deux heures de laprs-midi. Nous demandons au lecteur la permission de lui faire faire, ou plutt de lui faire renouveler connaissance avec deux des personnages quil transportait son bord. Lun tait un homme aux cheveux blonds, au teint blanc, aux yeux bleus, aux traits rguliers, la figure calme, la taille un peu au-dessus de la moyenne, auquel on net gure donn plus de trente ou trente-deux ans, quoiquil en et plus de quarante. En lui, au premier abord, on ne remarquait rien de saillant ; mais aussi lon tait forc davouer que tout tait convenable. Si, aprs un premier coup dil jet sur lui, on avait un motif quelconque de continuer lexamen de sa personne, on remarquait quil avait le pied et la main petits et admirablement bien faits, ce qui, dans tous les pays, mais chez les Anglais particulirement, est un signe de race. Sa voix tait claire et arrte, mais sans intonation et, pour ainsi dire, sans musique. Ses yeux bleu clair, auxquels on pouvait, dans les circonstances habituelles de sa vie, reprocher de manquer un peu dexpression, laissaient errer un regard limpide, mais qui ne sattachait rien et semblait ne rien chercher approfondir. De temps en temps, cependant, il clignait les yeux comme un homme fatigu du soleil, accompagnant ce mouvement dun lger cartement des lvres qui laissaient apercevoir alors une double range de dents petites, bien ranges, et blanches comme des perles. Cette espce de tic semblait alors ter son regard le peu dexpression quil avait ; mais, si on lexaminait avec soin, on sapercevait, au contraire, que ctait dans ce moment que sa vue, profonde et rapide, dardant un rayon de flamme entre ses deux paupires rapproches, allait chercher la pense de son interlocuteur jusquau plus profond de son me.

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Ceux qui le voyaient pour la premire fois ne manquaient presque jamais de le prendre pour un esprit nul ; il savait que ctait, en gnral, lopinion que les hommes superficiels avaient de lui, et, presque toujours, soit calcul, soit indiffrence, il se plaisait la leur laisser, bien sr de les dtromper quand le caprice lui en prendrait ou quand le moment en serait venu ; car cette enveloppe menteuse cachait un esprit singulirement profond, comme il arrive souvent que deux pouces de neige cachent un prcipice de mille pieds ; aussi, avec la conscience de sa supriorit presque universelle, attendait-il patiemment quon vnt lui offrir loccasion de triompher. Alors, et ds quil rencontrait dans une pense oppose la sienne, et dans la personne qui mettait cette pense, une lutte digne de lui, il saccrochait la conversation, que, jusque-l, il avait laiss errer dans tous ses capricieux dtours, sanimait peu peu, se rpandait au dehors, grandissait toute hauteur ; car sa voix stridente, ses yeux enflamms, secondaient parfaitement sa parole vive, incisive, colore, la fois sduisante et grave, blouissante et positive ; si cette occasion ne venait pas, il sen passait, et continuait dtre regard par ceux qui lentouraient comme un homme ordinaire. Ce nest pas quil manqut damour-propre, au contraire, il poussait lorgueil de certaines choses jusqu lexcs. Mais ctait un systme de conduite quil stait impos et duquel il ne scartait jamais. Toutes les fois quune position errone, une pense fausse, une vanit mal soutenue, un ridicule quelconque, enfin, venait poser devant lui, lextrme finesse de son esprit lui faisait aussitt venir sur la langue un sarcasme incisif ou sur les lvres un sourire moqueur ; mais il touffait linstant mme ce genre dironie extrieure, et, quand il ne pouvait renfermer entirement cette irruption de ddain, il dguisait sous un des clignements dyeux qui lui taient habituels le mouvement railleur qui lui chappait malgr lui, sachant bien que le moyen de tout voir, de tout entendre, tait de paratre aveugle et sourd. Peut-tre et-il bien voulu, comme Sixte-Quint, paratre aussi paralytique : mais,

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comme cela let entran une trop longue et trop fatigante dissimulation, il y avait renonc. Lautre tait un jeune homme brun, au teint ple et aux longs cheveux noirs ; ses yeux, qui taient grands, admirablement fendus et du plus beau velout, avaient, derrire la douceur apparente quils ne devaient qu la proccupation ternelle de sa pense, un caractre de fermet qui frappait au premier abord. Semportait-il, ce qui tait rare, car toute son organisation paraissait obir non pas des instincts physiques, mais une puissance morale, alors ses yeux silluminaient dune flamme intrieure et lanaient des clairs dont le foyer semblait tre au fond de son me. Quoique les lignes de son visage fussent pures, elles manquaient jusqu un certain point de rgularit ; son front harmonieux, quoique, dune modulation vigoureuse et carre, tait sillonn par une lgre cicatrice, presque imperceptible dans ltat de calme qui lui tait habituel, mais qui se trahissait par une ligne blanche, lorsque la rougeur lui montait au visage. Une moustache noire comme ses cheveux, rgulire comme ses sourcils, ombrageait, en dguisant sa grandeur, une bouche lvres fortes et garnie dadmirables dents. Laspect gnral de sa physionomie tait grave : aux rides de son front, au froncement presque perptuel de ses sourcils, aux habitudes svres de tous ses traits, on pouvait reconnatre une rflexion profonde et une rsolution inbranlable. Aussi, tout au contraire de son compagnon, aux traits effacs, et qui, ayant quarante ans, en paraissait peine trente ou trente-deux, lui, qui nen avait gure que vingt-cinq, en paraissait presque trente. Quant au reste de sa personne, il tait dune taille moyenne, mais bien prise ; tous ses membres taient peut-tre un peu grles, mais on sentait que, anims par une motion quelconque, une violente tension nerveuse devait chez eux remplacer la force. En change, on comprenait que la nature lui avait donn en agilit et en adresse bien au del de ce quelle lui avait refus de grossire vigueur. Du reste, mis presque toujours avec une simplicit lgante, il tait vtu, pour le moment, dun

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pantalon, dun gilet et dune redingote dont la forme indiquait quils sortaient des mains dun des plus habiles tailleurs de Paris, et, la boutonnire de cette redingote, il portait, nous avec une lgante ngligence, les rubans runis de la Lgion dhonneur et de Charles III. Ces deux hommes staient rencontrs bord du Leycester, qui avait pris lun Portsmouth et lautre Cadix. Au premier coup dil, ils staient reconnus pour stre vus dj dans ces salons de Londres et de Paris o lon voit tout le monde ; ils staient donc salus comme danciennes connaissances, mais sans se parler dabord ; car, nayant jamais t prsents lun lautre, tous deux avaient t retenus par cette rserve aristocratique des gens comme il faut, qui hsitent, mme dans les circonstances particulires de la vie, sortir des rgles imposes par les convenances gnrales. Cependant, lisolement du bord, lexigut du terrain sur lequel ils se croisaient chaque jour, lattrait naturel que deux hommes du monde prouvent instinctivement lun pour lautre, les avaient bientt rapprochs ; ils avaient chang dabord quelques paroles insignifiantes, puis leurs conversations avaient pris un peu plus de consistance. Au bout de quelques jours, chacun des deux avait reconnu son compagnon pour un homme suprieur, et stait flicit dune rencontre pareille dans une traverse de plus de trois mois ; enfin, en attendant mieux, ils staient lis de cette amiti de circonstance qui, sans racines dans le pass, devient une distraction dans le prsent, sans tre un engagement pour lavenir. Alors, pendant ces longues soires de lquateur, pendant ces belles nuits des tropiques, ils avaient eu le temps de studier lun lautre, et tous deux avaient reconnu quen art, en science, en politique, ils avaient, soit par investigation, soit par exprience, appris tout ce quil est donn lhomme de savoir. Tous deux taient donc rests constamment en face, comme deux lutteurs de mme force, et, dans cette longue traverse, un seul avantage avait t donn au premier de ces deux hommes sur le second : cest que, dans un

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grain qui assaillit la frgate, aprs avoir doubl le cap de BonneEsprance, et dans lequel le capitaine du Leycester, bless par la chute dun mt de perroquet, avait t emport vanoui dans sa cabine, le passager aux cheveux blonds stait empar du portevoix, et, slanant sur le gaillard darrire, avait, en labsence du second, retenu dans son hamac par une maladie grave, avec la fermet dun homme habitu au commandement et la science dun marin consomm, ordonn linstant mme une suite de manuvres laide desquelles la frgate avait conjur la force de louragan. Puis, le grain pass, son visage, un instant resplendissant de cet orgueil sublime qui monte au front de toute crature humaine luttant contre son Crateur, avait repris son expression ordinaire. Sa voix, dont le timbre clatant stait fait entendre au-dessus du roulement du tonnerre et du sifflement de la tempte, tait redescendue son diapason ordinaire ; enfin, dun geste aussi simple que ses gestes prcdents avaient t potiques et exalts, il avait remis au lieutenant le porte-voix, ce sceptre du capitaine de vaisseau qui est, aux mains de celui qui le porte, le signe de labsolu commandement. Pendant tout ce temps, son compagnon, sur la figure calme duquel, htons-nous de le dire, il et t impossible de reconnatre la moindre trace dmotion, lavait suivi des yeux avec cette expression envieuse de lhomme oblig de se reconnatre lui-mme une infriorit sur celui dont jusque-l il stait cru lgal. Puis, lorsque, le danger pass, ils staient retrouvs cte cte, il stait content de lui dire : Vous avez donc t capitaine de vaisseau, milord ? Oui, avait rpondu simplement celui auquel on donnait ce titre honorifique ; jai mme atteint le grade de commodore ; mais, depuis six ans, je suis pass dans la diplomatie, et, au moment du pril, je me suis souvenu de mon ancien mtier : voil tout.

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Puis il navait plus une seule fois t question de cette circonstance entre ces deux hommes ; seulement, il tait visible que le plus jeune des deux tait intrieurement humili de cette supriorit, que son compagnon avait, dune faon si inattendue, acquise sur lui, et quil et certainement ignore sans lvnement qui lavait en quelque sorte forc de la mettre au jour. La demande que nous avons rapporte, et la rponse quelle provoqua, indiquent au reste, que ces deux hommes ne staient fait, pendant les trois mois quils venaient de passer ensemble, aucune question sur leur position sociale respective. Ils staient reconnus pour frres dintelligence, cela leur avait suffi. Ils savaient que le but de leur voyage tous deux tait lle de France, et ils nen avaient pas demand davantage. Au reste, tous deux paraissaient avoir mme impatience darriver, car tous deux avaient recommand que, du moment o lon apercevrait lle, on les avertt. La recommandation fut inutile pour lun deux, car le jeune homme aux cheveux noirs tait sur le pont, appuy au couronnement de poupe, lorsque le matelot en vigie fit entendre ce cri, toujours si puissant, mme parmi les marins : Terre lavant ! ce cri, son compagnon apparut au haut de lescalier et, savanant vers le jeune homme, dun pas plus rapide que son pas habituel, il vint sappuyer prs de lui. Eh bien, milord, dit ce dernier, nous voici arrivs, ce quon assure du moins ; car javoue ma honte que jai beau regarder lhorizon, je ny aperois pour ma part quune espce de vapeur, qui peut tout aussi bien tre un brouillard flottant sur la mer quune le ayant ses racines au fond de lOcan.

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Oui, je conois cela, rpondit le plus g des deux hommes, car il ny a gure que lil dun marin qui puisse distinguer avec certitude, une pareille distance surtout, leau du ciel, et la terre des nuages ; mais moi, ajouta-t-il en clignant les yeux, moi, vieil enfant de la mer, je vois notre le dans tous ses contours, et je dirai mme dans tous ses dtails. Eh bien, milord, reprit le jeune homme, cest une nouvelle supriorit que je reconnais sur moi Votre Grce ; mais je vous avoue quil faut que ce soit elle qui massure une pareille chose pour que je ne la rejette pas comme une impossibilit. Prenez donc cette lunette, dit le marin, tandis que moi lil nu, je vais vous dcrire la cte ; me croirez-vous aprs cela ? Milord, rpondit lincrdule, je vous sais en toute chose un homme si fort au-dessus des autres hommes, que je crois ce que vous me dites sans que vous ayez, soyez-en persuad, besoin de joindre aucune preuve vos paroles ; si je prends la lunette que vous moffrez, cest donc plutt pour satisfaire un besoin de mon cur quun dsir de ma curiosit. Allons, allons, dit en riant lhomme aux cheveux blonds, je vois que lair de la terre fait son effet, voil que vous devenez flatteur. Moi, flatteur, milord ? dit le jeune homme en secouant la tte. Oh ! Votre Grce se trompe. Le Leycester, je vous le jure, ferait plus dune course dun ple lautre, et accomplirait plus dune fois le priple du monde avant que vous voyiez saccomplir en moi un pareil changement. Non, je ne vous flatte pas, milord ; je vous remercie seulement des gracieuses attentions que vous mavez montres tout le long de cette

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interminable traverse, et joserai presque dire de lamiti que Votre Grce a tmoigne un pauvre inconnu comme moi. Mon cher compagnon, rpondit lAnglais en tendant la main au jeune homme, jespre que, pour vous comme pour moi, il ny a dinconnus dans ce monde que les gens vulgaires, les sots et les fripons ; mais jespre aussi que pour lun comme pour lautre, tout homme suprieur est un parent que nous reconnaissons pour tre de notre famille, partout o nous le rencontrons. Cela pos, trve de compliments, mon jeune ami ; prenez cette lunette et regardez ; car nous avanons si rapidement, quil ny aura bientt plus aucun mrite accomplir la petite dmonstration gographique dont je me suis charg. Le jeune homme prit la lunette et la porta son il. Voyez-vous ? dit lAnglais. Parfaitement, dit le jeune homme. Voyez-vous notre extrme droite, pareille un cne et isole au milieu de la mer, voyez-vous lle Ronde ? merveille. Voyez-vous, en vous rapprochant de nous, lle Plate, au pied de laquelle passe, dans ce moment, un brick qui ma tout fait lair, sa tournure, dun brick de guerre ? Ce soir, nous serons o il est, et nous passerons o il passe. Le jeune homme abaissa la lunette, et essaya de voir lil nu les objets que son compagnon distinguait si facilement, et quil voyait peine, lui, laide du tube quil tenait la main ; puis, avec un sourire dtonnement : Cest miraculeux ! dit-il.

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Et il reporta la lunette ses yeux. Voyez-vous le Coin-de-Mire, continua son compagnon, le Coin-de-Mire qui se confond presque dici avec le cap Malheureux, de si triste et si potique mmoire ? Voyez-vous le piton de Bambou, derrire lequel slve la montagne de la Faence ? Voyez-vous la montagne de Grand-Port ? et l, voyezvous sa gauche le morne des Croles ? Oui, oui, je vois tout cela, et je le reconnais, car tous ces pics, tous ces sommets sont familiers mon enfance et je les ai gards dans ma mmoire avec la religion du souvenir. Mais vous, continua le jeune homme en repoussant les uns dans les autres, avec la paume de la main, les trois tubes de sa lunette, ce nest pas la premire fois que vous voyez ce rivage, et il y a plus de mmoire que daspect rel dans la description que vous venez de me faire ? Cest vrai, dit en souriant lAnglais, et je vois quil ny a pas moyen de faire de charlatanisme avec vous. Oui, jai dj vu ce rivage ! oui, jen parle un peu de mmoire quoique les souvenirs quil ma laisss soient probablement mains doux que ceux quil vous rappelle ! Oui, jy suis venu dans une poque o, selon toute probabilit, nous tions ennemis, mon cher compagnon, car il y a quatorze ans de cela. Cest juste lpoque laquelle jai quitt lle de France, rpondit le jeune homme aux cheveux noirs. Y tiez-vous encore lors de la bataille navale qui eut lieu Grand-Port, et dont je ne devrais point parler, ne ft-ce que par orgueil national, tant nous y avons t majestueusement frotts ?

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Oh ! parlez-en, milord, parlez-en, interrompit le jeune homme ; vous avez si souvent pris votre revanche, messieurs les Anglais, quil y a presque de lorgueil vous avouer une dfaite. Eh bien, jy suis venu cette poque ; car, cette poque, je servais dans la marine. Comme aspirant, sans doute ? Comme lieutenant de frgate, Monsieur. Mais cette poque, permettez-moi de vous le dire, milord, vous tiez un enfant ? Quel ge me donnez-vous, Monsieur ? Mais, peu de chose prs, nous sommes du mme ge je pense, et vous avez trente ans peine. Je vais en avoir quarante, Monsieur, rpondit lAnglais en souriant ; je vous avais bien dit tout lheure que vous tiez dans votre jour de flatterie. Le jeune homme, tonn, regarda alors son compagnon avec plus dattention quil navait fait jusqualors, et reconnut, de lgres rides indiques langle des yeux et aux coins de la bouche, quil pouvait avoir effectivement lge quil se donnait, et quil tait si loin de paratre. Puis, abandonnant son examen pour revenir la question qui lui avait t faite : Oui, oui, dit-il ; oui, je me rappelle cette bataille et une autre encore, mais qui eut lieu lextrmit oppose de lle. Connaissez-vous Port-Louis, milord ?

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Non, Monsieur, je ne connais que ce ct du rivage. Je fus bless dangereusement au combat de Grand-Port, et transport prisonnier en Europe. Depuis ce temps, je nai pas revu les mers de lInde, o je vais probablement faire un sjour indfini. Puis, comme si les dernires paroles quils avaient changes venaient dveiller dans ces deux hommes une source dintimes souvenirs, chacun deux sloigna machinalement de lautre, et sen alla rver en silence, lun la proue, lautre au gouvernail. Ce fut le lendemain de cette conversation quaprs avoir doubl lle dAmbre et tre passe lheure prdite au pied de lle Plate, la frgate Leycester fit, comme nous lavons indiqu au commencement de ce chapitre, son entre dans la rade PortLouis, au milieu de laffluence habituelle qui accueillait larrive de chaque btiment europen. Mais, cette fois, laffluence tait plus grande encore que de coutume, car les autorits de la colonie attendaient le futur gouverneur de lle, qui, au moment o lon doubla lle des Tonneliers, monta sur le pont en grand uniforme dofficier gnral. Le jeune homme aux cheveux noirs connut donc seulement alors le grade politique de son compagnon de voyage, dont il ne savait, jusque-l, que le titre aristocratique. En effet, lAnglais aux cheveux blonds ntait autre que lord Williams Murrey, membre de la chambre haute, qui, aprs avoir t tour tour marin et ambassadeur, venait dtre nomm gouverneur de lle de France pour Sa Majest Britannique. Nous invitons donc le lecteur reconnatre en lui ce jeune lieutenant quil a entrevu bord de la Nride, couch aux pieds de son oncle le capitaine Willoughby, bless au ct dun clat de mitraille, et dont nous avions annonc non seulement la

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gurison, mais encore la rapparition prochaine comme un des personnages principaux de notre histoire. Au moment de se sparer de son compagnon, lord Murrey se retourna vers lui : propos, Monsieur, lui dit-il, je donne dans trois jours un grand dner aux autorits de lle ; jespre que vous me ferez lhonneur dtre un de mes convives ? Avec le plus grand plaisir, milord, rpondit le jeune homme ; mais encore, avant que jaccepte est-il convenable que, de mon ct, je dise Votre Grce qui je suis Vous vous ferez annoncer en entrant chez moi, Monsieur, rpondit lord Murrey, et alors je saurai qui vous tes ; en attendant, je sais ce que vous valez, et cest ce quil me faut. Puis saluant son compagnon de route de la main et du sourire, le nouveau gouverneur descendit dans la yole dhonneur avec le capitaine et sloignant du brick sous limpulsion rapide de dix vigoureux rameurs, il toucha bientt la terre la fontaine du Chien-de-Plomb. En ce moment, les soldats, rangs en bataille, prsentrent les armes, les tambours battirent aux champs, les canons des forts et de la frgate retentirent la fois, et, pareils un cho, ceux des autres btiments leur rpondirent ; aussitt des acclamations universelles de Vive lord Murrey ! accueillirent joyeusement le nouveau gouverneur, qui, aprs avoir gracieusement salu ceux qui lui faisaient cette honorable rception, sachemina, entour des principales autorits de lle, vers le palais. Et, cependant, ces hommes qui faisaient fte au reprsentant de Sa Majest Britannique et qui applaudissaient

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son arrive, taient bien les mmes hommes qui, autrefois, avaient pleur le dpart des Franais ; mais aussi, cest que quatorze ans staient couls depuis cette poque ; la gnration ancienne avait en partie disparu, et la gnration nouvelle ne gardait le souvenir des choses passes que par ostentation et comme on garde une vieille charte de famille. Quatorze ans staient couls, avons-nous dj dit, et cest plus quil nen faut pour oublier la mort de son meilleur ami, pour violer un serment jur ; plus quil nen faut enfin pour tuer, enterrer et dbaptiser un grand homme ou une grande nation.

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Chapitre V Lenfant prodigue


Tous les yeux avaient suivi lord Murrey jusqu lhtel du gouvernement ; mais, lorsque la porte du palais se fut referme sur lui et sur ceux qui laccompagnaient, tous les yeux se reportrent sur le navire. En ce moment, le jeune homme aux cheveux noirs en descendait son tour, et la curiosit, qui venait dabandonner le gouverneur, stait reporte sur lui. En effet, on avait vu lord Murrey lui adresser gracieusement la parole et lui serrer la main ; de sorte que la foule assemble dcidait, avec sa sagacit ordinaire, que cet tranger tait quelque jeune seigneur appartenant la haute aristocratie de France ou dAngleterre. Cette probabilit stait change en une vritable certitude la vue du double ruban qui ornait sa boutonnire, et dont lun, il faut bien lavouer, tait un peu moins rpandu cette poque quil ne lest aujourdhui. Au reste, les habitants de Port-Louis eurent le temps dexaminer le nouvel arrivant ; car, aprs avoir cherch des yeux autour de lui comme sil se ft attendu trouver quelquun de ses amis ou de ses parents sur la jete, il stait arrt au bord de la mer, attendant que les chevaux du gouverneur fussent dbarqus ; puis, quand cette opration fut termine, un domestique au teint basan, vtu du costume des Maures dAfrique, avec lequel ltranger avait chang quelques mots dans une langue inconnue, en quipa deux la manire arabe, et, les prenant tous deux en bride, car on ne pouvait se fier encore leurs jambes engourdies, il suivit son matre, qui stait dj achemin pied vers la chausse, regardant toujours autour de lui, comme sil se ft attendu voir apparatre tout coup, au milieu de toutes ces figures insignifiantes, une figure amie.

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Parmi les groupes qui attendaient les trangers lendroit quon appelle caractristiquement la Pointe-aux-Blagueurs, il y en avait un dont le centre se composait dun gros homme de cinquante cinquante-quatre ans, aux cheveux grisonnants, aux traits vulgaires, la voix clatante, aux favoris taills en pointe et venant joindre de chaque ct le coin de la bouche, et dun beau garon de vingt-cinq vingt-six ans ; le gros homme tait vtu dune redingote de mrinos marron, dun pantalon de nankin et dun gilet de piqu blanc. Il portait une cravate coins brods, et un long jabot, garni de dentelle, flottait sur sa poitrine. Le jeune homme, dont les traits, un peu plus accentus que ceux de son voisin, avaient cependant avec ceux-ci une telle ressemblance, quil tait vident que ces deux individus se touchaient par les liens les plus proches de la parent, tait coiff dun chapeau gris, portait un mouchoir de soie nou ngligemment autour du cou, tait vtu dun gilet et dun pantalon blancs. Voil, par ma foi, un joli garon, dit le gros homme en regardant ltranger, qui passait en ce moment quelques pas de lui, et je conseille, sil doit faire sjour dans notre le, nos mres et nos maris de veiller sur leurs femmes et leurs filles. Voil un joli cheval, dit le jeune homme en portant un lorgnon son il ; pur sang, si je ne me trompe, tout ce quil y a de plus arabe, arabissime. Connais-tu ce monsieur, Henri ? demanda le gros homme. Non, mon pre ; mais, sil veut vendre son cheval, je sais bien qui lui en donnera mille piastres. Ce sera Henri de Malmdie, nest-ce pas, mon enfant ? dit le gros homme, et tu feras bien, si le cheval te plat, de ten passer la fantaisie ; tu le peux, tu es riche.

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Sans doute ltranger entendit loffre de M. Henri et lapprobation quy donnait son pre, car sa lvre se releva ddaigneusement, et il fixa tour tour sur le pre et sur le fils un regard hautain, et qui ntait pas exempt de menace, puis, plus instruit sans doute leur gard quils ne ltaient au sien, il continua sa route en murmurant : Encore eux ! Toujours eux ! Que nous veut donc ce muscadin ? M. de Malmdie ceux qui lentouraient. demanda

Je nen sais rien, mon pre, rpondit Henri ; mais la premire fois que nous le rencontrerons, sil nous regarde encore de la mme manire, je vous promets de le lui demander. Que veux-tu, Henri, dit M. de Malmdie dun air de piti pour lignorance de ltranger, le pauvre garon ne sait pas qui nous sommes. Eh bien, alors, je le lui apprendrai, moi, murmura Henri. Pendant ce temps, ltranger, dont le ddaigneux regard avait veill ce menaant colloque, avait, sans paratre sinquiter de limpression produite par son passage, et, sans daigner se retourner pour en voir leffet, continu son chemin vers le rempart. Parvenu au tiers du jardin de la Compagnie, peu prs, son attention fut attire par un groupe qui stait form sur un petit pont, lequel communiquait du jardin avec la cour dune maison de belle apparence, et dont le centre tait occup par une ravissante jeune fille de quinze ou seize ans, que ltranger, homme dart sans doute, et, par consquent, amoureux de toute beaut, sarrta pour regarder plus son aise. Quoique sur le seuil de sa maison, la jeune fille, qui sans doute appartenait lune des plus riches familles de lle, avait

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auprs delle une gouvernante europenne, qu ses longs cheveux blonds et la transparence de sa peau, on reconnaissait pour une Anglaise, tandis quun vieux ngre, aux cheveux grisonnants, vtu dune veste et dun pantalon de basin blanc, se tenait prt, les yeux fixs sur elle, et, pour ainsi dire, le pied lev, excuter ses moindres ordres. Peut-tre aussi, comme toute chose grandit par le contraste, cette beaut, que nous avons signale comme merveilleuse, saugmentait-elle encore de la laideur du personnage qui se tenait debout, muet et immobile devant elle, et avec lequel elle essayait dentamer des ngociations lendroit dun de ces charmants ventails divoire dcoup, transparent et fragile comme une dentelle. En effet, celui qui causait avec elle tait un individu au corps osseux, au teint jaune, aux yeux relevs par les coins, coiff dun large chapeau de paille, duquel schappait, comme un chantillon des cheveux dont aurait pu tre couvert le crne quil abritait, une longue natte qui lui tombait jusquau milieu du dos ; il tait vtu dun pantalon de coton bleu descendant jusqu mi-jambe et dune blouse de mme toffe et de mme couleur, descendant jusquau milieu des cuisses. ses pieds tait un bambou, long dune toise, supportant chacune de ses extrmits un panier, dont la double pesanteur faisait, lorsque le bambou tait pos par le milieu sur lpaule du marchand, plier cette longue canne comme un arc. Ces paniers taient remplis de ces mille petits brimborions qui, aux colonies comme en France, dans la boutique en plein air du commerant des tropiques comme dans les lgants magasins dAlphonse Giroux et de Susse, font tourner la tte aux jeunes filles et quelquefois mme leurs mres. Or, comme nous lavons dit, la belle crole, au milieu de toutes ces merveilles parpilles sur une natte tendue ses pieds, stait arrte pour le moment un ventail reprsentant des maisons, des pagodes et des palais impossibles, des chiens, des lions et des oiseaux fantastiques ; enfin, mille portraits dhommes, de btiments et danimaux qui

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nont jamais exist que dans la drolatique imagination des habitants de Canton et de Pkin. Elle demandait donc purement et simplement le prix de cet ventail. Mais l tait la difficult. Le Chinois, dbarqu depuis quelques jours seulement, ne savait pas un seul mot ni de franais, ni danglais, ni ditalien, ignorance qui ressortait clairement de son silence, la triple demande qui lui avait t successivement faite dans ces trois langues. Cette ignorance tait mme dj si bien connue dans la colonie, que lhabitant des bords du fleuve Jaune ntait dsign Port-Louis que sous le nom de Miko-Miko, les deux seuls mots quil pronont tout en parcourant les rues de la ville, portant son long bambou charg de paniers tantt sur une paule, tantt sur lautre, et qui, selon toute probabilit, voulaient dire : Achetez, achetez. Les relations qui staient tablies jusqualors entre Miko-Miko et ses pratiques taient donc purement et simplement des relations de gestes et de signes. Or, comme la belle jeune fille navait jamais eu loccasion de faire une tude approfondie de la langue de labb de lpe, elle se trouvait dans une parfaite impossibilit de comprendre Miko-Miko et de se faire comprendre par lui. Ce fut en ce moment que ltranger sapprocha delle. Pardon, Mademoiselle, lui dit-il ; mais, en voyant lembarras dans lequel vous vous trouvez, je menhardis vous offrir mes services : puis-je vous tre bon quelque chose et daignerez-vous maccepter pour interprte ? Oh ! Monsieur, rpondit la gouvernante, tandis que les joues de la jeune fille se couvraient dune couche du plus beau carmin, je vous suis mille fois oblige de votre offre ; mais voil mademoiselle Sara et moi qui puisons, depuis dix minutes,

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toute notre science philologique sans parvenir nous faire entendre de cet homme. Nous lui avons parl tour tour franais, anglais et italien, et il na rpondu aucune de ces langues. Monsieur connat peut-tre quelque langue que parlera cet homme, ma mie Henriette, rpondit la jeune fille ; et jai si grande envie de cet ventail, que, si Monsieur parvenait men dire le prix, il maurait rendu un vritable service. Mais vous voyez bien que cest impossible, reprit ma mie Henriette : cet homme ne parle aucune langue. Il parle au moins celle du pays o il est n, dit ltranger. Oui, mais il est n en Chine ; et qui est-ce qui parle chinois ? Linconnu sourit, et, se tournant vers le marchand, il lui adressa quelques mots dans une langue trangre. Nous essayerons vainement de dire lexpression dtonnement qui se peignit sur les traits du pauvre Miko-Miko, lorsque les accents de sa langue maternelle rsonnrent son oreille comme lcho dune musique lointaine. Il laissa tomber lventail quil tenait, et, slanant les yeux fixes et la bouche bante vers celui qui venait de lui adresser la parole, il lui saisit la main et la baisa plusieurs reprises ; puis, comme ltranger rptait la question quil lui avait dj faite, il se dcida enfin rpondre ; mais ce fut avec une expression dans le regard et un accent dans la voix qui formaient un des plus tranges contrastes quon puisse imaginer ; car, de lair le plus attendri et le plus sentimental du monde, il venait tout bonnement de lui dire le prix de lventail.

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Cest vingt livres sterling, Mademoiselle dit ltranger se retournant vers la jeune fille ; quatre-vingt-dix piastres peu prs. Mille fois merci, Monsieur ! rpondit Sara en rougissant de nouveau. Puis, se retournant vers sa gouvernante : nest-ce pas vraiment bien heureux, ma mie Henriette, lui dit-elle en anglais, que Monsieur parle la langue de cet homme ? Et surtout bien tonnant, rpondit ma mie Henriette. Cest pourtant une chose toute simple, Mesdames, rpondit ltranger dans la mme langue. Ma mre mourut que je navais que trois mois encore, et lon me donna pour nourrice une pauvre femme de lle Formose qui tait au service de notre maison, sa langue est donc la premire que je balbutiai ; et, quoique je naie pas trouv souvent loccasion de la parler, jen ai, comme vous lavez vu, retenu quelques mots, ce dont je me fliciterai toute ma vie puisque jai pu, grce ces quelques mots, vous rendre un lger service. Puis, glissant dans la main du Chinois un quadruple dEspagne, et, faisant signe son domestique de le suivre, le jeune homme partit en saluant avec une parfaite aisance mademoiselle Sara et ma mie Henriette. Ltranger suivit la rue de Moka ; mais peine eut-il fait un mille sur la route qui conduit aux Pailles, et fut-il arriv au pied de la montagne de la Dcouverte, quil sarrta tout coup, et que ses yeux se fixrent sur un banc construit mi-cte de la montagne, et au milieu duquel, dans une immobilit parfaite, les deux mains poses sur ses genoux et les yeux fixs sur la mer, tait assis un vieillard. Un instant ltranger regarda cet homme dun air de doute ; puis, comme si ce doute avait disparu devant une conviction entire :

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Cest bien lui, murmura-t-il ; mon Dieu ! comme il est chang ! Alors, aprs avoir regard un instant encore le vieillard avec un air de singulier intrt, le jeune homme prit un chemin par lequel il pouvait arriver prs de lui sans tre vu, manuvre quil excuta heureusement, aprs stre arrt deux ou trois fois en route en appuyant sa main sur sa poitrine, comme pour donner une motion trop forte le temps de se calmer. Quant au vieillard, il ne bougea point lapproche de ltranger, si bien quon et pu croire quil navait pas mme entendu le bruit de ses pas ; ce qui et t une erreur, car peine le jeune homme se fut-il assis sur le mme banc que lui, quil tourna la tte de son ct, et que, le saluant avec timidit, il se leva et fit quelques pas pour sloigner : Oh ! ne vous drangez pas pour moi, Monsieur, dit le jeune homme. Le vieillard se rassit aussitt, non plus au milieu du banc, mais son extrmit. Alors il y eut un moment de silence entre le vieillard, qui continua de regarder la mer, et ltranger, qui regardait le vieillard. Enfin, au bout de cinq minutes de muette et profonde contemplation, ltranger prit la parole : Monsieur, dit-il son voisin, vous ntiez sans doute point l, lorsquil y a une heure et demie peu prs, le Leycester a jet lancre dans le port ? Pardonnez-moi, Monsieur, jy tais, rpondit le vieillard avec un accent o se confondaient lhumilit et ltonnement.

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Alors, reprit le jeune homme, alors vous ne preniez aucun intrt larrive de ce btiment venant dEurope ? Pourquoi cela, Monsieur ? demanda le vieillard de plus en plus tonn. Cest quen ce cas, au lieu de rester ici, vous seriez comme tout le monde descendu sur le port. Vous vous trompez, Monsieur, vous vous trompez, rpondit mlancoliquement le vieillard en secouant sa tte blanchie ; je prends au contraire, et jen suis certain, un plus grand intrt que personne ce spectacle. Chaque fois quil arrive un btiment, nimporte de quel pays ce btiment arrive, je viens depuis quatorze annes voir sil ne mapporte pas quelque lettre de mes enfants, ou mes enfants eux-mmes ; et, comme cela me fatiguerait trop dtre debout, je viens ds le matin masseoir ici, la mme place do je les ai vus partir ; et je reste l tout le jour, jusqu ce que, chacun stant retir, tout espoir soit perdu pour moi. Mais comment ne descendez-vous pas vous-mme jusquau port ? demanda ltranger. Cest aussi ce que jai fait pendant les premires annes, rpondit le vieillard : mais alors je connaissais trop vite mon sort ; et, comme chaque dception nouvelle devenait plus pnible, jai fini par marrter ici, et jenvoie ma place mon ngre Tlmaque. Ainsi lespoir dure plus longtemps. Sil revient vite, je crois quil mannonce leur arrive, sil tarde revenir, je crois quil attend une lettre. Puis il revient la plupart du temps les mains vides. Alors je me lve et je men retourne seul comme je suis venu ; je rentre dans ma maison dserte, et je passe la nuit pleurer en me disant : Ce sera sans doute pour la prochaine fois.

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Pauvre pre ! murmura ltranger. Vous me plaignez, Monsieur ? demanda le vieillard avec tonnement. Sans doute, je vous plains, rpondit le jeune homme. Vous ne savez donc pas qui je suis ? Vous tes homme et vous souffrez. Mais je suis multre, rpondit le vieillard dune voix basse et profondment humilie. Une vive rougeur passa sur le front du jeune homme. Et moi aussi, Monsieur, je suis multre, rpondit-il. Vous ? scria le vieillard. Oui, moi, rpondit ltranger. Vous tes multre, vous, Monsieur ? et le vieillard regardait avec tonnement le ruban rouge et bleu nou la redingote de ltranger. Vous tes multre ? Oh ! alors votre piti ne mtonne plus. Je vous avais pris pour un blanc mais, du moment que vous tes homme de couleur comme moi, cest autre chose ; vous tes un ami, un frre. Oui, un ami, un frre, dit le jeune homme en tendant les deux mains au vieillard. Puis il murmura voix basse et en le regardant avec une indfinissable expression de tendresse : Et plus que cela encore, peut-tre.

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Alors je puis donc tout vous dire, continua le vieillard. Ah ! je sens que cela me fera du bien, de parler de ma douleur. Imaginez-vous, Monsieur, que jai, ou plutt que javais, car Dieu seul sait si tous deux vivent encore ; imaginez-vous que javais deux enfants, deux fils que jaimais tous deux de lamour dun pre, un surtout. Ltranger tressaillit et se rapprocha encore du vieillard. Cela vous tonne, nest-ce pas, reprit le vieillard, que je fasse une diffrence entre ces deux enfants, et que je prfre lun lautre ? Oui, cela ne doit pas tre, je le sais ; oui, cela est injuste, je lavoue ; mais ctait le plus jeune, ctait le plus faible, voil mon excuse. Ltranger porta la main son front, et, profitant du moment o le vieillard, honteux de la confession quil venait de faire, dtournait la tte, il essuya une larme. Oh ! si vous les aviez connus tous deux, continua le vieillard, vous auriez compris cela. Ce nest pas que Georges, il sappelait Georges, ce nest pas que Georges ft le plus beau ; oh ! non, au contraire, son frre Jacques tait bien mieux que lui ; mais il avait dans son pauvre petit corps un esprit si intelligent, si ardent, si ferme, que, si je leusse mis au collge de Port-Louis avec les autres enfants, je suis bien certain que, quoiquil net que douze ans, il et bientt dpass tous les autres lves. Les yeux du vieillard brillrent un instant dorgueil et denthousiasme ; mais ce changement passa avec la rapidit de lclair, et son regard avait dj repris son expression vague, plaintive et mate, lorsquil ajouta :

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Mais je ne pouvais pas le mettre au collge ici. Le collge a t fond pour les blancs, et nous ne sommes que des multres. son tour, la physionomie du jeune homme salluma, et il passa sur sa figure comme une flamme de ddain et de colre sauvage. Le vieillard continua sans mme remarquer le mouvement de ltranger. Cest pour cela que je les ai envoys tous deux en France, esprant que lducation fixerait lhumeur vagabonde de lan et dompterait le caractre trop entier du second ; mais il parat que Dieu napprouvait pas ma rsolution car, dans un voyage quil a fait Brest, Jacques sest embarqu bord dun corsaire, et, depuis, je nai reu de ses nouvelles que trois fois, et, chaque fois, dun point du monde oppos ; et Georges a laiss dvelopper en grandissant ce germe dinflexibilit qui meffrayait en lui. Celui-l ma crit plus souvent, tantt dAngleterre, tantt dgypte, tantt dEspagne, car il a beaucoup voyag aussi, et, quoique ses lettres soient fort belles, je vous le jure, je nai pas os les montrer personne. Ainsi, ni lun ni lautre ne vous ont jamais parl de lpoque de leur retour ? Jamais ; et qui sait si mme je les reverrai un jour car, de mon ct, quoique le moment o je les reverrai doive tre le moment le plus heureux de ma vie, je ne leur ai jamais dit de revenir. Sils demeurent l-bas, cest quils y sont plus heureux quils ne le seraient ici ; sils nprouvent pas le besoin de revoir leur vieux pre, cest quils ont trouv en Europe des gens quils aiment mieux que lui. Quil soit donc fait selon leur dsir, surtout si ce dsir peut les conduire au bonheur. Cependant, quoique je les regrette tous deux galement, cest cependant

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Georges qui me manque le plus, et cest celui-l qui me fait le plus de peine en ne me parlant jamais de retour. Sil ne vous parle pas de retour Monsieur, reprit ltranger dune voix dont il cherchait inutilement comprimer lmotion, cest peut-tre quil se rserve le plaisir de vous surprendre, et quil veut vous faire achever dans le bonheur une journe commence dans lattente. Plt Dieu ! dit le vieillard en levant les yeux et les mains au ciel. Cest peut-tre, continua le jeune homme avec une voix de plus en plus mue, quil veut se glisser prs de vous sans tre reconnu de vous, et jouir ainsi de votre prsence, de votre amour et de vos bndictions. Ah ! il serait impossible que je ne le reconnusse pas. Et cependant, scria le jeune homme incapable de rsister plus longtemps au sentiment qui lagitait, vous ne mavez pas reconnu, mon pre ! Vous ! toi ! toi ! scria son tour le vieillard en parcourant ltranger dun regard avide, tandis quil tremblait de tous ses membres, la bouche entrouverte et souriant avec doute. Puis, secouant la tte : Non, non, ce nest pas Georges, dit-il ; il y a bien quelque ressemblance entre vous et lui ; mais il nest pas grand, il nest pas beau comme vous ; ce nest quun enfant, et vous, vous tes un homme.

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Cest moi, cest bien moi, mon pre ; mais reconnaissezmoi donc, scria Georges ; mais songez que quatorze ans se sont couls depuis que je ne vous ai vu ; songez que jen ai aujourdhui vingt-six, et, si vous doutez, tenez, tenez, voyez cette cicatrice mon front, cest la trace du coup que ma donn M. de Malmdie le jour o vous avez si glorieusement pris un drapeau anglais. Oh ! ouvrez-moi vos bras, mon pre, et, quand vous maurez embrass, quand vous maurez press sur votre cur, vous ne douterez plus que je ne sois votre fils. Et ces mots ltranger se jeta au cou du vieillard, qui, regardant tantt le ciel et tantt son enfant, ne pouvait croire tant de bonheur, et qui ne se dcida embrasser le beau jeune homme que lorsque celui-ci et rpt vingt fois quil tait bien Georges. En ce moment Tlmaque parut au pied de la montagne de la Dcouverte, les bras pendants, lil morne et la tte penche, dsespr quil tait de revenir encore cette fois vers son matre sans lui rapporter quelque nouvelle de lun ou de lautre de ses enfants.

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Chapitre VI Transfiguration

Et maintenant il faut que nos lecteurs nous permettent dabandonner ce pre et ce fils la joie du retour, et, revenant avec nous sur le pass, consentent suivre avec nous la transfiguration physique et morale qui stait opre pendant lespace de ces quatorze ans dans le hros de cette histoire, que nous lui avons fait entrevoir enfant et que nous venons de lui montrer jeune homme. Nous avions dabord eu lide de mettre purement et simplement sous les yeux du lecteur le rcit que fit Georges son pre des vnements de ces quatorze annes : mais nous avons rflchi que, ce rcit tant une histoire toute de penses intimes et de sensations secrtes, on pourrait se dfier avec raison de la vracit dun homme du caractre de Georges, surtout lorsque cet homme parle de lui-mme. Nous avons donc rsolu de conter, personnellement et notre guise, cette histoire, dont nous connaissons chaque dtail, promettant davance, vu que notre amour-propre nest point engag dans laffaire, de ne cacher aucune sensation bonne ou mauvaise, aucune pense honorable ou honteuse. Partons donc du mme point do Georges tait parti luimme. Pierre Munier, dont nous avons essay de tracer le caractre, avait, ds quil tait entr dans la vie active, cest-dire ds que denfant, il tait devenu homme, adopt vis--vis des blancs un systme de conduite dont il ne scarta jamais ; ne se sentant ni la force ni la volont de combattre en duelliste un accablant prjug, il avait pris la rsolution de dsarmer ses 80

adversaires par une soumission inaltrable et par une inpuisable humilit ; sa vie fut tout entire occupe excuser sa naissance. Loin de briguer, malgr ses richesses et son intelligence, aucune fonction administrative, aucun emploi politique, il avait constamment cherch se faire oublier en se perdant dans la foule ; la mme qui lavait cart de la vie publique le guidait dans la vie prive. Gnreux et magnifique par nature, il tenait sa maison avec une simplicit toute monastique. Chez lui labondance tait partout, le luxe nulle part, quoiquil et prs de deux cents esclaves, ce qui constitue aux colonies une fortune de plus de deux cent mille livres de rente. Il voyagea toujours cheval, jusqu ce que, forc par son ge, ou plutt par les chagrins qui lavaient bris avant lpoque o lhomme est vieux, de changer sa modeste habitude en une habitude plus aristocratique, il acheta un palanquin aussi simplement modeste que celui du plus pauvre habitant de lle. Toujours soigneux dviter la moindre querelle, toujours poli, complaisant, serviable pour tout le monde, mme pour ceux qui, au fond du cur, lui taient antipathiques, il eut mieux aim perdre dix arpents de terre que dlever ou mme de soutenir un procs qui lui en et fait gagner vingt. Quelque habitant avait-il besoin dun plant de caf, de manioc ou de canne sucre il tait sr de les trouver chez Pierre Munier, qui le remerciait encore de lui avoir donn la prfrence. Or, tous ces bons procds, qui taient au fond linstinct de son excellent cur, mais qui pouvaient paratre le rsultat de son caractre timide, lui avaient valu lamiti de ses voisins sans doute, mais une amiti toute passive, qui, nayant jamais eu mme lide de lui faire du bien, se bornait purement et simplement ne pas lui faire de mal. Encore, parmi ceux-ci, y en avait-il quelques-uns qui, ne pouvant pardonner Pierre Munier sa fortune immense, ses nombreux esclaves et sa rputation sans tache, sacharnaient lcraser constamment sous le prjug de la couleur. M. de Malmdie et son fils Henri taient de ce nombre.

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Georges, n dans les mmes conditions que son pre, mais que la faiblesse de sa constitution avait loign des exercices physiques, avait tourn vers les rflexions toutes ses facults internes, et, mr avant lge, comme le sont en gnral tous les enfants maladifs, il avait observ dinstinct la conduite de son pre, dont il avait, tout jeune encore, pntr les motifs ; or, lorgueil viril qui bouillonnait dans la poitrine de cet enfant lui avait fait prendre en haine les blancs qui le mprisaient, et, en ddain, les multres qui se laissaient mpriser. Aussi se rsolutil bien suivre une conduite tout oppose celle quavait tenue son pre, et marcher, quand la force lui serait venue, dun pas ferme et hardi au-devant de ces absurdes oppressions de lopinion, et si elles ne lui faisaient point place, les prendre corps corps comme Hercule Ante, et les touffer entre ses bras. Le jeune Annibal, excit par son pre, avait jur haine ternelle une nation ; le jeune Georges, malgr son pre, jura guerre mort un prjug. Georges quitta la colonie aprs la scne que nous avons raconte, arriva en France avec son frre, et entra au collge Napolon. peine assis sur les bancs de la dernire classe, il comprit la diffrence des rangs, et voulut arriver au premier : pour lui, la supriorit tait une ncessit dorganisation ; il apprit vite et bien. Un premier succs affermit sa volont en lui donnant la mesure de sa puissance. Sa volont en devint plus forte et ses succs en devinrent plus grands. Il est vrai de dire que ce travail de lesprit, que ce dveloppement de la pense, laissaient le corps dans son tat de chtivit primitive : le moral absorbait le physique, la lame brlait le fourreau ; mais Dieu avait donn un appui au pauvre arbrisseau. Georges reposait en paix sous la protection de Jacques, qui tait le plus robuste et le plus paresseux de sa classe, comme Georges en tait le plus travailleur et le plus faible. Malheureusement, cet tat de choses dura peu. Deux ans aprs leur arrive, comme Jacques et Georges taient alls

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passer leurs vacances Brest, chez un correspondant de leur pre auquel ils taient recommands, Jacques, qui avait toujours eu un got dcid pour la marine, profita de loccasion qui soffrait, et, ennuy de sa prison, comme il appelait le collge, sembarqua sur un corsaire, quil donna son pre, dans une lettre quil lui crivit, pour un btiment de ltat. De retour au collge, Georges sentit alors cruellement labsence de son frre. Sans dfense contre les jalousies quavaient suscites ses triomphes dcolier, et qui, du moment quelles pouvaient tre assouvies, devenaient de vritables haines, il fut honni par les uns, battu par les autres, maltrait par tous ; chacun avait pour lui son injure favorite. Ce fut une rude preuve ; Georges la supporta courageusement. Seulement, il rflchit plus profondment que jamais sur sa position et comprit que la supriorit morale ntait rien sans la supriorit physique ; quil fallait lune pour faire respecter lautre, et que la runion de ces deux qualits faisait seule un homme complet. partir de cette heure, il changea compltement de manire de vivre ; de timide, retir, inactif quil tait, il devint joueur, turbulent, tapageur. Il travaillait bien encore, mais seulement assez pour conserver cette prminence intellectuelle quil avait acquise dans les annes prcdentes. Dans les commencements, il fut maladroit, et lon se moqua de lui. Georges reut mal la plaisanterie, et cela dessein. Georges navait pas naturellement le courage sanguin, mais le courage bilieux, cest--dire que son premier mouvement, au lieu de le jeter dans le danger, tait de lui faire faire un pas en arrire pour lviter. Il lui fallait la rflexion pour tre brave, et, quoique cette bravoure soit la plus relle, puisquelle est la bravoure morale, il sen effraya comme dune lchet. Il se battit donc chaque querelle, ou plutt il fut battu ; mais, vaincu une fois, il recommena tous les jours jusqu ce quil fut vainqueur, non pas parce quil tait le plus fort, mais parce quil tait plus aguerri, parce quau milieu du combat le

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plus acharn, il conservait un admirable sang-froid, et que, grce ce sang-froid, il profitait de la moindre faute de son adversaire. Cela le fit respecter, et ds lors on commena regarder deux fois pour linsulter ; car, si faible que soit un ennemi, on hsite engager la lutte avec lui quand on le sait dtermin ; dailleurs, cette prodigieuse ardeur avec laquelle il embrassait cette nouvelle vie portait ses fruits : la force lui venait peu peu ; aussi, encourag par ses premiers essais, tant que durrent les vacances suivantes, Georges nouvrit pas un livre ; il commena apprendre nager, faire des armes, monter cheval, simposant une fatigue continuelle, fatigue qui, plus dune fois, lui donna la fivre, mais laquelle il finit cependant par shabituer. Alors aux exercices dadresse il ajouta des travaux de force : pendant des heures entires, il bchait la terre comme un laboureur ; pendant des jours entiers, il portait des fardeaux comme un manuvre ; puis, le soir venu, au lieu de se coucher dans un lit chaud et doux, il senveloppait dans son manteau, se jetait sur une peau dours et dormait l toute la nuit. Un instant, la nature surprise hsita, ne sachant si elle devait rompre ou triompher. Georges sentait quil jouait sa vie, mais que lui importait sa vie ; si sa vie ntait pas pour lui la domination de la force et la supriorit de ladresse ? La nature fut la plus puissante ; la faiblesse physique, vaincue devant lnergie de la volont, disparut comme un serviteur infidle chass par un matre inflexible. Enfin, trois mois dun pareil rgime fortifirent tellement le pauvre chtif, qu son retour ses camarades hsitaient le reconnatre. Alors ce fut lui qui chercha querelle aux autres et qui battit, son tour, ceux qui lavaient tant de fois battu. Alors ce fut lui qui fut craint et qui, tant craint, fut respect. Au reste, par une harmonie toute naturelle, mesure que la force se rpandait dans le corps, la beaut spanouissait sur le visage ; Georges avait toujours eu des yeux superbes et des dents magnifiques ; il laissa pousser ses longs cheveux noirs dont force de soins il corrigea la rudesse native et qui

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sassouplirent sous le fer. Sa pleur maladive disparut pour faire place un teint mat plein de mlancolie et de distinction : enfin, le jeune homme studia tre beau, comme lenfant studiait tre fort et adroit. Aussi, lorsque Georges, aprs avoir fait sa philosophie, sortit du collge, ctait un gracieux cavalier de cinq pieds quatre pouces, et, comme nous lavons dit, quoiquun peu mince, admirablement pris dans sa taille. Il savait peu prs tout ce quun jeune homme du monde doit savoir. Mais il comprit que ce ntait pas assez que dtre, en toutes choses, de la force du commun des hommes ; il dcida quen toutes choses il leur serait suprieur. Au reste, les tudes quil avait rsolu de simposer lui devenaient faciles, dbarrass quil tait de ses travaux scolastiques, et matre dsormais de tout son temps. Il fixa lemploi de sa journe des rgles dont il rsolut de ne pas se dpartir : le matin, six heures, il montait cheval ; huit heures, il allait au tir au pistolet ; de dix heures midi, il faisait des armes ; de midi deux heures, il suivait les cours de la Sorbonne ; de trois cinq heures, il dessinait tantt dans un atelier, tantt dans un autre ; enfin, le soir, il allait ou au spectacle ou dans le monde, dont son lgante courtoisie, bien plus encore que sa fortune, lui ouvrait toutes les portes. Aussi Georges se lia-t-il avec tout ce que Paris avait de mieux en artistes, en savants et en grands seigneurs ; aussi Georges, galement familier avec les arts, la science et la fashion, fut-il bientt cit comme un des esprits les plus intelligents, comme un des penseurs les plus logiques, et comme un des cavaliers les plus distingus de la capitale. Georges avait donc peu prs atteint son but. Cependant, il lui restait une dernire preuve faire : certain dtre matre des autres, il ignorait encore sil tait

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matre de lui-mme ; or, Georges ntait pas homme conserver un doute sur quelque chose que ce ft ; il rsolut de sclairer sur son propre compte. Georges avait souvent craint de devenir joueur. Un jour, il sortit les poches pleines dor, et sachemina vers Frascati. Georges stait dit : Je jouerai trois fois ; chaque fois, je jouerai trois heures, et, pendant ces trois heures, je risquerai dix mille francs : puis, pass ces trois heures, que jaie perdu ou gagn, je ne jouerai plus. Le premier jour, Georges perdit ses dix mille francs en moins dune heure et demie. Il nen resta pas moins ses trois heures regarder jouer les autres, et, quoiquil et dans un portefeuille et en billets de banque les vingt mille francs quil tait dcid hasarder dans les deux essais qui lui restaient faire, il ne jeta pas sur le tapis un louis de plus quil ne stait propos. Le second jour, Georges gagna dabord vingt-cinq mille francs ; puis, comme il stait impos lui-mme de jouer trois heures, il continua de jouer, et reperdit tout son gain, plus deux mille francs de son argent ; en ce moment il saperut quil jouait depuis trois heures et cessa avec la mme ponctualit que la veille. Le troisime jour, Georges commena par perdre ; mais, sur son dernier billet de banque, la fortune changea, et la chance lui redevint favorable ; il lui restait trois quarts dheure jouer ; pendant ces trois quarts dheure, Georges joua avec un de ces bonheurs tranges, dont les habitus des tripots perptuent le souvenir par des traditions orales : pendant ces trois quarts dheure, Georges eut lair davoir fait un pacte avec le diable, laide duquel un dmon invisible lui soufflait davance loreille la couleur qui allait sortir et la carte qui allait

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gagner. Lor et les billets de banque sentassaient devant lui, la grande stupfaction des assistants. Georges ne pensait plus luimme ; il jetait son argent sur la table et disait au banquier : O vous voudrez. Le banquier plaait largent au hasard, et Georges gagnait. Deux joueurs de profession, qui avaient suivi sa veine et qui avaient gagn des sommes normes, crurent que le moment tait arriv dadopter une marche contraire, ils parirent alors contre lui ; mais la fortune resta fidle Georges. Ils reperdirent tout ce quils avaient gagn, puis tout ce quils avaient sur eux ; puis, comme ils taient connus pour des gens srs, ils empruntrent au banquier cinquante mille francs quils reperdirent encore. Quant Georges, impassible, sans quune seule motion transpirt sur son visage, il voyait saugmenter cette masse dor et de billets, regardant de temps en temps la pendule qui devait sonner lheure de sa retraite. Enfin cette heure sonna. Georges sarrta linstant, chargea son domestique de lor et des billets gagns, et, avec le mme calme, la mme impassibilit quil avait jou, quil avait perdu et quil avait gagn, il sortit, envi par tous ceux qui avaient assist la scne qui venait de se passer, et qui sattendaient le revoir le lendemain. Mais, contre lattente de tout le monde, Georges ne reparut pas. Il fit plus : il mit lor et les billets, ple-mle, dans un tiroir de son secrtaire, se promettant de ne rouvrir le tiroir que huit jours aprs. Ce jour arriv, Georges rouvrit le tiroir, et fit la vrification de son trsor. Il avait gagn deux cent mille francs. Georges tait content de lui ; il avait vaincu une passion. Georges avait les sens ardents dun homme des tropiques. la suite dune orgie, plusieurs de ses amis le conduisirent chez une courtisane, clbre par sa beaut et par sa capricieuse fantaisie. Ce soir-l, il avait pris la moderne Las une recrudescence de vertu. La soire se passa donc parler

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morale ; on et cru que la matresse de la maison aspirait au prix Montyon. Cependant, on avait pu voir que les yeux de la belle prcheuse se fixaient de temps en temps sur Georges avec une expression dardent dsir qui dmentait la froideur de ses paroles. Georges de son ct, trouva cette femme plus dsirable encore quon ne lui avait dit. Et, pendant trois jours, le souvenir de cette sduisante Astart poursuivit la virginale imagination du jeune homme. Le quatrime jour, Georges reprit le chemin de la maison quelle habitait, monta lescalier avec un effroyable battement de cur, tira la sonnette avec un mouvement si convulsif, que le cordon faillit lui rester dans la main ; puis, sentant les pas de la femme de chambre qui sapprochaient, il commanda son cur de cesser de battre, son visage dtre calme, et, dune voix dans laquelle il tait impossible de reconnatre la moindre trace dmotion, il demanda la femme de chambre de le conduire sa matresse. Celle-ci avait entendu sa voix. Elle accourut, joyeuse et bondissante ; car limage de Georges, dont la vue lui avait fait, au moment o elle lavait aperu, une profonde impression, ne lavait pas quitte depuis ; elle esprait donc que lamour, ou du moins le dsir, ramenait prs delle le beau jeune homme qui avait produit sur elle une si profonde impression. Elle se trompait : ctait encore une preuve sur lui-mme que Georges avait rsolu de faire : il tait venu l pour mettre aux prises une volont de fer et des sens de feu. Il resta deux heures prs de cette femme, donnant un pari pour prtexte son impassibilit, et luttant la fois contre le torrent de ses dsirs et les caresses de la dbauche ; puis, au bout de deux heures, vainqueur dans cette seconde preuve, comme il lavait t dans la premire, il sortit. Georges tait content de lui, il avait dompt ses sens. Nous avons dit que Georges navait pas le courage physique qui se jette au milieu du danger, mais seulement le courage

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bilieux qui lattend lorsquil ne peut lviter. Georges craignait rellement de ntre pas brave, et souvent il avait tressailli cette ide que, dans un pril imminent, peut-tre ne serait-il pas sr de lui ; peut-tre enfin se conduirait-il en lche. Cette ide tourmentait trangement Georges ; aussi rsolut-il de saisir la premire occasion qui soffrirait de mettre son me aux prises avec le danger. Cette occasion se prsenta dune faon assez trange. Un jour, Georges tait chez Lepage avec un de ses amis et, en attendant que la place ft libre, il regardait faire un des habitus de ltablissement, connu comme il ltait lui-mme pour un des meilleurs tireurs de Paris. Celui qui sexerait cette heure excutait peu prs tous ces tours dincroyable adresse que la tradition attribue Saint-Georges et qui font le dsespoir des nophytes, cest--dire quil faisait mouche chaque fois, doublait ses coups de manire que la seconde empreinte couvrt exactement la premire, coupait une balle sur un couteau, et tentait, enfin, avec une constante russite, mille autres expriences pareilles. Lamour-propre du tireur, il faut le dire, tait encore excit par la prsence de Georges, que le garon, en lui prsentant son pistolet, lui avait dit tout bas tre au moins dune force gale la sienne, de sorte qu chaque coup il se surpassait ; mais, chaque coup au lieu de recevoir de son voisin le tribut dloges quil mritait, il entendait, au contraire, Georges rpondre aux exclamations de la galerie : Oui, sans doute, cest bien tir, mais ce serait autre chose, si monsieur tirait sur un homme. Cette ternelle ngation de son adresse, comme duelliste, commena par tonner le tireur, et finit par le blesser. Il se retourna donc vers Georges au moment o celui-ci venait, pour la troisime fois, dmettre lopinion dubitative que nous avons rapporte, et, le regardant dun air moiti railleur, moiti menaant :

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Pardon, Monsieur, lui dit-il, mais il me semble que voil deux ou trois fois que vous mettez un doute insultant pour mon courage ; voudriez-vous avoir la bont de me donner une explication claire et prcise des paroles que vous avez dites ? Mes paroles nont pas besoin de commentaire, Monsieur, rpondit Georges, et sexpliquent, ce me semble, suffisamment par elles-mmes. Alors, Monsieur, reprit le tireur, ayez la bont de les rpter encore une fois, afin que japprcie la fois et la porte quelles ont et lintention qui les a dictes. Jai dit, rpondit Georges avec la plus parfaite tranquillit, jai dit, en vous voyant faire mouche tous coups, que vous ne seriez pas si sr de votre main ni de votre il, si lun et lautre, au lieu davoir diriger une balle contre la plaque, devaient la diriger contre la poitrine dun homme. Et pourquoi cela, je vous prie ? demanda le tireur. Parce quil me semble quil doit toujours y avoir, au moment o lon fait feu sur son semblable, une certaine motion qui peut dranger le coup. Vous tes-vous souvent battu en duel, Monsieur ? demanda le tireur. Jamais, rpondit Georges. Alors, il ne mtonne pas que vous supposiez quen pareille circonstance on puisse avoir peur, reprit ltranger avec un sourire o perait une lgre teinte dironie.

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Excusez-moi, Monsieur rpondit Georges, mais vous mavez mal compris, je crois : il me semble quau moment de tuer un homme, on peut trembler dautre chose que de peur. Je ne tremble jamais, Monsieur, dit le tireur. Cest possible, rpondit Georges avec le mme flegme, mais je nen suis pas moins convaincu qu vingt-cinq pas, cest-dire, qu la mme distance o vous faites mouche tous coups Eh bien, qu vingt-cinq pas ? dit ltranger. vingt-cinq pas, vous manqueriez un homme, reprit Georges. Et moi, je suis sr du contraire, Monsieur. Permettez-moi de ne pas vous croire sur parole. Alors, cest un dmenti que vous me donnez ? Non, cest un fait que jtablis. Mais dont, je suppose, vous hsiteriez faire lexprience, reprit en ricanant le tireur. Pourquoi cela ? rpondit Georges en le regardant fixement. Mais sur un autre que sur vous, je prsume. Sur un autre ou sur moi-mme, peu importe. Ce serait tmraire vous, Monsieur, de risquer une pareille preuve, je vous en prviens.

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Non, car jai dit ce que je pensais, et, par consquent, ma conviction est que je ne risquerais pas grand-chose. Ainsi, Monsieur, vous me rptez pour la seconde fois qu vingt-cinq pas, je manquerais mon homme ? Vous vous trompez, Monsieur, ce nest pas pour la seconde fois que je vous le rpte ; cest, si je me le rappelle bien, pour la cinquime. Ah ! cest trop fort, Monsieur, et vous voulez minsulter. Libre vous de croire que cest mon intention. Cest bien, Monsieur. Votre heure ? linstant mme, si vous voulez. Le lieu ? Nous sommes cinq cents pas du bois de Boulogne. Vos armes ? Mes armes ? Mais le pistolet. Ce nest pas dun duel quil sagit, cest une exprience que nous faisons. vos ordres, Monsieur. Cest moi qui suis aux vtres. Les deux jeunes gens montrent chacun dans son cabriolet, accompagns chacun dun ami.

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Arrivs sur le terrain, les deux tmoins voulurent arranger laffaire, mais ctait chose difficile. Ladversaire de Georges exigeait des excuses, et Georges prtendait quil ne devait ces excuses que dans le cas o il serait bless ou tu, puisque, dans ce cas seulement, il aurait tort. Les deux tmoins perdirent un quart dheure en ngociations qui namenrent aucun rsultat. On voulut alors placer les adversaires trente pas lun de lautre ; mais Georges fit observer quil ny avait plus dexprience relle si on nadoptait point la distance laquelle on tire dhabitude sur la plaque cest--dire vingt cinq pas. En consquence, on mesura vingt-cinq pas. Alors on voulut jeter un louis en lair pour dcider qui tirerait le premier ; mais Georges dclara quil regardait ce prliminaire comme inutile attendu que le droit de primaut appartenait tout naturellement son adversaire. Ladversaire de Georges de son ct, se piqua dhonneur, et insista pour que le sort dcidt dun avantage qui, entre deux hommes dune force si grande, donnait toute chance celui qui tirerait le premier. Mais Georges tint bon, et son adversaire fut oblig de cder. Le garon du tir avait suivi les combattants. Il chargea les pistolets avec la mme mesure, la mme poudre et les mmes balles que celles avec lesquelles les expriences prcdentes avaient t faites. Ctaient aussi les mmes pistolets. Georges avait impos ce point comme une condition sine qua non. Les adversaires se placrent vingt-cinq pas, et chacun deux reut des mains de son tmoin un pistolet tout charg. Puis les tmoins sloignrent, laissant aux combattants la facult de tirer lun sur lautre dans lordre convenu.

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Georges ne prit aucune des prcautions usites en pareille circonstance, il nessaya de garantir avec son pistolet aucune partie de son corps. Il laissa pendre son bras le long de sa cuisse et prsenta, dans toute sa largeur, sa poitrine entirement dsarme. Son adversaire ne savait ce que voulait dire une telle conduite ; il stait trouv plusieurs fois en circonstance pareille : jamais il navait vu un semblable sang-froid. Aussi cette conviction profonde de Georges commena-t-elle produire son effet. Ce tireur si habile, qui navait jamais manqu son coup, douta de lui-mme. Deux fois il leva le pistolet sur Georges, et deux fois il le baissa. Ctait contre toutes les rgles du duel ; mais chaque fois, Georges se contenta de lui dire : Prenez votre temps, Monsieur ; prenez votre temps. la troisime, il eut honte de lui-mme et fit feu. Il y eut un moment dangoisse terrible parmi les tmoins. Mais, aussitt le coup parti, Georges se tourna successivement gauche et droite, et, saluant ces deux messieurs, pour leur indiquer quil ntait pas bless : Eh bien, Monsieur, dit-il son adversaire, vous voyez bien que javais raison, et que, quand on tire sur un homme, on est moins sr de son coup que lorsquon tire sur une plaque. Cest bien, Monsieur, javais tort, rpondit ladversaire de Georges. Tirez votre tour. Moi, dit Georges en ramassant son chapeau quil avait pos terre, et en tendant son pistolet au garon du tir, moi, tirer sur vous ? Pourquoi faire ?

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Mais cest votre droit, Monsieur, scria son adversaire et je ne souffrirai pas quil en soit autrement. Dailleurs, je suis curieux de voir comment vous tirez vous-mme. Pardon, Monsieur, dit Georges avec son imperturbable sang-froid, entendons-nous, sil vous plat. Je nai pas dit que je vous toucherais, moi. Jai dit que vous ne me toucheriez pas ; vous ne mavez pas touch. Javais raison ; voil tout. Et, quelque prtexte que pt lui donner son adversaire, quelques instances quil ft pour quil tirt son tour, Georges remonta dans son cabriolet et reprit le chemin de la barrire de ltoile en rptant son ami : Eh bien, ne te lavais-je pas dit, que cela faisait une diffrence de tirer sur une poupe ou de tirer sur un homme ? Georges tait content de lui, car il tait sr de son courage. Ces trois aventures firent du bruit et posrent admirablement Georges dans le monde. Deux ou trois coquettes se firent un point dhonneur de subjuguer le moderne Caton ; et, comme il navait aucun motif pour leur rsister, il fut bientt un jeune homme la mode. Mais, au moment o on le croyait le plus enchan par ses bonnes fortunes, comme le moment quil stait fix lui-mme pour ses voyages tait arriv, un beau matin Georges prit cong de ses matresses en leur envoyant chacune un cadeau royal, et partit pour Londres. Londres, Georges se fit prsenter partout et fut partout bien reu. Il eut des chevaux, des chiens et des coqs ; il fit battre les uns et courir les autres, tint tous les paris offerts, gagna et perdit des sommes folles avec un sang-froid tout aristocratique ; bref, au bout dun an, il quitta Londres avec le renom dun parfait gentleman, comme il avait quitt Paris avec la rputation

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dun charmant cavalier ; ce fut pendant ce sjour dans la capitale de la Grande-Bretagne quil rencontra lord Murrey, mais, comme nous lavons dit, sans lier autrement connaissance avec lui. Ctait lpoque o les voyages en Orient commenaient devenir la mode. Georges visita successivement la Grce, la Turquie, lAsie Mineure, la Syrie et lgypte. Il fut prsent Mhemet-Ali, au moment o Ibrahim-Pacha allait faire son expdition du Sad. Il accompagna le fils du vice-roi, combattit sous ses yeux et reut de lui un sabre dhonneur et deux chevaux arabes, choisis parmi les plus beaux de son haras. Georges revint en France par lItalie. Lexpdition dEspagne se prparait. Georges accourut Paris et demanda servir comme volontaire : sa demande lui fut accorde. Georges prit place dans les rangs du premier bataillon de marche et se trouva constamment lavant-garde. Malheureusement, contre toute attente, les Espagnols ne tenaient pas, et cette campagne, quon avait cru dabord devoir tre si acharne, ntait gure autre chose, en somme, quune promenade militaire. Au Trocadro, cependant, les choses changrent de face, et lon vit quil faudrait enlever de force ce dernier boulevard de la rvolution pninsulaire. Le rgiment auquel Georges stait joint ntait pas dsign pour lassaut ; Georges changea de rgiment et passa aux grenadiers. La brche pratique et le signal de lescalade donn, Georges slana la tte de la colonne dattaque et entra le troisime dans le fort. Son nom fut cit lordre de larme, et il reut, des mains du duc dAngoulme, la croix de la Lgion dhonneur, et, de la main de Ferdinand VII, la croix de Charles III. Georges navait

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pour but que dobtenir une distinction. Georges en avait obtenu deux. Lorgueilleux jeune homme fut au comble de la joie. Il pensa alors que le moment tait venu de retourner lle de France : tout ce quil avait espr en rve stait accompli, tout ce quil avait dsir atteindre tait dpass : il navait plus rien faire en Europe. Sa lutte avec la civilisation tait finie, sa lutte avec la barbarie allait commencer. Ctait une me pleine dorgueil qui ne se serait pas console de dpenser dans un bonheur europen les forces prcieusement amasses pour un combat interne : tout ce quil avait fait depuis dix ans, ctait pour dpasser ses compatriotes multres et blancs, et pouvoir tuer lui seul le prjug quaucun homme de couleur navait encore os combattre. Peu lui importait, lui, lEurope et ses cent cinquante millions dhabitants ; peu lui importait la France et ses trente-trois millions dhommes ; peu lui importait dputation ou ministre, rpublique ou royaut. Ce quil prfrait au reste du monde, ce qui le proccupait avant toute chose, ctait son petit coin de terre, perdu sur la carte comme un grain de sable au fond de la mer. Cest quil y avait pour lui, sur ce petit coin de terre, un grand tour de force excuter, un grand problme rsoudre. Il navait quun souvenir : celui davoir subi ; il navait quune esprance : celle de simposer. Sur ces entrefaites, le Leycester relcha Cadix. Le Leycester allait lle de France, o il devait rester en station. Georges demanda son admission bord de ce noble btiment, et, recommand quil tait au capitaine par les autorits franaises et espagnoles, il lobtint. Puis la vritable cause de cette faveur fut, disons-le, que lord Murrey apprit que celui qui sollicitait ce passage tait un indigne de lle de France : or, lord Murrey ntait pas fch davoir quelquun qui, pendant une traverse de quatre mille lieues, pt lui donner davance ces mille petits renseignements politiques et moraux quil est si important quun gouverneur ait prcautionneusement amasss avant de mettre le pied dans son gouvernement.

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On a vu comment Georges et lord Murrey staient peu peu rapprochs lun de lautre et comment ils en taient arrivs un certain point de liaison en abordant Port-Louis. On a vu encore comment Georges, tout fils pieux et dvou quil tait pour son pre, ntait arriv quaprs une de ces longues preuves qui lui taient familires se faire reconnatre de lui. La joie du vieillard fut dautant plus grande quil comptait moins sur ce retour : puis lhomme qui tait revenu diffrait tellement de lhomme attendu, que, tout en cheminant vers Moka, le pre ne pouvait se lasser de regarder le fils, sarrtant de temps en temps devant lui comme en contemplation, et, chaque fois, le vieillard serrait le jeune homme sur son cur avec tant deffusion, qu chaque fois Georges, malgr cette puissance sur lui-mme quil affectait, sentait les larmes lui venir aux yeux. Aprs trois heures de marche, on arriva la plantation ; un quart dheure de la maison, Tlmaque avait pris les devants, de sorte quen arrivant, Georges et son pre trouvrent tous les ngres qui les attendaient avec une joie mle de crainte : car ce jeune homme quils navaient vu quenfant, ctait un nouveau matre qui leur arrivait, et ce matre, que serait-il ? Ce retour tait donc une question capitale de bonheur ou de malheur venir pour toute cette pauvre population. Les augures furent favorables. Georges commena par leur donner cong pour ce jour et pour le lendemain. Or, comme le surlendemain tait un dimanche, cette vacance leur faisait de bon compte trois jours de repos. Puis Georges, impatient de juger par lui-mme de limportance que sa fortune territoriale pouvait lui donner dans lle, prit peine le temps de dner, et, suivi de son pre, visita toute lhabitation. Dheureuses spculations et un travail assidu

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et bien dirig en avaient fait une des plus belles proprits de la colonie. Au centre de la proprit tait la maison, btiment simple et spacieux, entour dun triple ombrage de bananiers, de manguiers et de tamariniers souvrant par devant, sur une longue alle darbres conduisant jusqu la route, et, par derrire, sur des vergers parfums o la grenade fleurs doubles mollement balance par le vent, allait tour tour caresser un bouquet doranges purpurines ou un rgime de bananes jaunes, montant et descendant toujours, indcise et pareille une abeille qui voltige entre deux fleurs, une me qui flotte entre deux dsirs ; puis tout alentour, et perte de vue, stendaient des champs immenses de cannes et de mas qui semblaient, fatigus de leur charge nourricire, implorer la main des moissonneurs. Puis enfin on arriva ce quon appelle, dans chaque plantation, le camp des noirs. Au milieu du camp slevait un grand btiment qui servait de grange lhiver, et de salle de danse lt ; de grands cris de joie en sortaient, mls au son du tambourin, du tam-tam et de la harpe malgache. Les ngres, profitant des vacances donnes, staient aussitt joyeusement mis en fte ; car, dans ces natures primitives, il ny a pas de nuances ; du travail, elles passent au plaisir, et se reposent de la fatigue par la danse. Georges et son pre ouvrirent la porte et parurent tout coup au milieu deux. Aussitt le bal fut interrompu ; chacun se rangea contre son voisin, cherchant prendre son rang, comme font des soldats surpris par leur colonel. Puis, aprs un moment de silence agit, une triple acclamation salua les matres. Cette fois, ctait bien lexpression franche et entire de leurs sentiments. Bien nourris, bien vtus, rarement punis, parce que rarement ils manquaient leur devoir, ils adoraient Pierre Munier, le seul peut-tre des multres de la colonie qui, humble avec les blancs, ne ft pas cruel avec les noirs. Quant Georges, dont le retour,

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comme nous lavons dit, avait inspir de graves craintes dans la pauvre population, comme sil et devin leffet que sa prsence avait produit, il leva la main en signe quil voulait parler. Aussitt, le plus profond silence se fit, et les ngres recueillirent avidement les paroles suivantes, qui tombrent de sa bouche, lentes comme une promesse, solennelles comme un engagement : Mes amis, je suis touch de la bienvenue que vous me faites, et plus encore du bonheur qui brille ici sur tous les visages : mon pre vous rend heureux, je le sais, et je len remercie ; car cest mon devoir comme le sien de faire le bonheur de ceux qui mobiront, je lespre, aussi religieusement quils lui obissent. Vous tes trois cents ici, et vous navez que quatre-vingt-dix cases ; mon pre dsire que vous en btissiez soixante autres, une pour deux ; chaque case aura un petit jardin, il sera permis chacun dy planter du tabac, des giromons, des patates, et dy lever un cochon avec des poules ; ceux qui voudront faire argent de tout cela liront vendre le dimanche Port-Louis, et disposeront leur volont du produit de la vente. Si un vol est commis, il y aura une svre punition pour celui qui aura vol son frre ; si quelquun est injustement battu par le commandeur, quil prouve que le chtiment ntait pas mrit, et il lui sera fait justice : je ne prvois pas le cas o vous vous ferez marrons, car vous tes et vous serez, je lespre, trop heureux pour songer nous quitter. De nouveaux cris de joie accueillirent ce petit discours, qui paratra sans doute bien minutieux et bien futile aux soixante millions dEuropens qui ont le bonheur de vivre sous le rgime constitutionnel, mais qui, l-bas, fut reu avec dautant plus denthousiasme, que ctait la premire charte de ce genre qui et t octroye dans la colonie.

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Chapitre VII La berloque


Pendant la soire du lendemain, qui tait, comme nous lavons dit, un samedi, une assemble de ngres, moins joyeuse que celle que nous venons de quitter, tait runie sous un vaste hangar, et, assise autour dun grand foyer de branches sches, faisait tranquillement la berloque, comme on dit dans les colonies ; cest--dire que, selon ses besoins, son temprament ou son caractre, lun travaillait quelque ouvrage manuel destin tre vendu le lendemain, lautre faisait cuire du riz, du manioc ou des bananes. Celui-ci fumait dans une pipe de bois du tabac non seulement indigne, mais encore rcolt dans son jardin ; ceux-l enfin causaient entre eux voix basse. Au milieu de tous ces groupes, les femmes et les enfants, chargs dentretenir le feu, allaient et venaient sans cesse ; mais malgr cette activit et ce mouvement, quoique cette soire prcdt un jour de repos, on sentait peser sur ces malheureux quelque chose de triste et dinquiet. Ctait loppression du greur, multre lui-mme. Ce hangar tait situ dans la partie infrieure des plaines Williams, au pied de la montagne des Trois-Mamelles, autour de laquelle stendait la proprit de notre ancienne connaissance M. de Malmdie. Ce nest pas que M. de Malmdie ft un mauvais matre, dans lacception que nous donnons en France ce mot. Non, M. de Malmdie tait un gros homme tout rond, incapable de haine, incapable de vengeance, mais entich au plus haut degr de son importance civile et politique ; plein de fiert lorsquil songeait la puret du sang qui coulait dans ses veines, et partageant avec une bonne foi native, et qui lui avait t lgue, de pre en fils, le prjug qui, lle de France, poursuivait encore cette poque les hommes de couleur. Quant aux esclaves, ils ntaient pas plus malheureux chez lui que partout 101

ailleurs, mais ils taient malheureux comme partout cest que, pour M. de Malmdie, les ngres, ce ntaient pas des hommes, ctaient des machines devant rapporter un certain produit. Or, quand une machine ne rapporte pas ce quelle doit rapporter, on la remonte par des moyens mcaniques, M. de Malmdie appliquait donc purement et simplement ses ngres la thorie quil et applique des machines. Quand les ngres cessaient de fonctionner, soit par paresse, soit par fatigue, le commandeur les remontait coups de fouet ; la machine reprenait son mouvement, et, la fin de la semaine, le produit gnral tait ce quil devait tre. Quant M. Henri de Malmdie, ctait exactement le portrait de son pre avec vingt ans de moins, et une dose dorgueil de plus. Il y avait donc loin, comme nous lavons dit, de la situation morale et matrielle des ngres du quartier des plaines Williams, avec celle des ngres du quartier Moka. Aussi, dans ces runions, dsignes, ainsi que nous lavons dit, sous le nom de berloque, la gaiet venait-elle tout naturellement aux esclaves de Pierre Munier, tandis quau contraire elle avait, chez ceux de M. de Malmdie, besoin dtre excite par quelque chanson, quelque conte ou quelque parade. Au reste, sous les tropiques comme dans nos contres, sous le hangar du ngre comme dans le bivouac des soldats, il y a toujours un ou deux de ces loustics qui se chargent de lemploi plus fatigant quon ne pense de faire rire la socit et que la socit, reconnaissante, paye de mille faons diffrentes ; bien entendu que, si la socit oublie de sacquitter, ce qui lui arrive quelquefois, le bouffon, dans ce cas, lui rappelle tout naturellement quil est son crancier. Or, celui qui occupait, dans lhabitation de M. de Malmdie, la charge que remplissaient autrefois Triboulet

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et lAngeli la cour du roi Franois Ier et du roi Louis XIII, tait un petit homme, dont le torse replet tait support par des jambes si grles, quau premier abord on ne croyait pas la possibilit dune pareille runion. Au reste, aux deux extrmits, lquilibre, rompu par le milieu, se rtablissait : le gros torse supportait une petite tte dun jaune bilieux, tandis que les jambes grles aboutissaient des pieds normes. Quant aux bras, ils taient dune longueur dmesure, et pareils ceux de ces singes, qui, en marchant sur leurs pieds de derrire, ramassent, sans se baisser, les objets quils trouvent sur leur chemin. Il rsultait de cet assemblage de formes incohrentes et de membres disproportionns, que le nouveau personnage que nous venons de mettre en scne offrait un singulier mlange de grotesque et de terrible, mlange dans lequel, aux yeux dun Europen, le hideux lemportait au point dinspirer, ds la premire vue, un vif sentiment de rpulsion ; mais, moins partisans du beau, moins adorateurs de la forme que nous, les ngres ne lenvisageaient, en gnral, que du ct comique, quoique, de temps en temps, sous sa peau de singe, le tigre allonget ses griffes et montrt ses dents. Il sappelait Antonio, et tait n Tingoram ; de sorte que, pour le distinguer des autres Antonio, que la confusion et sans doute blesss, on lappelait gnralement Antonio le Malais. La berloque tait donc assez triste comme nous lavons dit, lorsque Antonio, qui stait gliss, sans tre vu, jusque derrire un des poteaux qui soutiennent le hangar, allongea sa tte jaune et bilieuse, et poussa un petit sifflement pareil celui que fait entendre le serpent capuchon, un des reptiles les plus terribles de la presqule Malate. Ce cri, pouss dans les plaines de Tnassrim, dans les marais de Java, ou les sables de Quiloa, et glac de terreur quiconque let entendu ; mais, lle de France o, part les requins qui nagent par bandes sur les

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ctes, on ne peut citer aucun animal nuisible, ce cri ne produisit dautre effet que de faire ouvrir la noire assemble de grands yeux et de grandes bouches ; puis, comme diriges par le son, toutes les ttes staient retournes vers le nouvel arrivant ; un seul cri partit de toutes les bouches : Antonio le Malais ! Vive Antonio ! Deux ou trois ngres tressaillirent et se levrent demi ; ctaient des Malgaches, des Yoloffs, des Anghebars, qui, dans leur jeunesse, avaient entendu ce sifflement, et qui ne lavaient pas oubli. Un deux se dressa mme tout fait : ctait un beau jeune noir, quon et pris, sans sa couleur, pour un enfant de la plus belle race caucasique. Mais peine et-il reconnu la cause du bruit qui lavait tir de sa rverie, quil se recoucha en murmurant avec un mpris gal la joie des autres esclaves : Antonio le Malais ! Antonio, en trois bonds de ses longues jambes, se trouva assis au milieu du cercle ; puis, sautant par-dessus le foyer, il retomba de lautre ct, assis la manire des tailleurs. voix. Au contraire des virtuoses srs de leurs effets, Antonio ne se fit pas prier ; il fit sortir de son langouti une guimbarde, porta linstrument sa bouche, en tira quelques sons prparatoires en manire de prlude ; puis, accompagnant les paroles de gestes grotesques et analogues au sujet, il chanta la chanson suivante : Une chanson, Antonio ! une chanson ! crirent toutes les

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I Moi rest dans un ptit la caze, Quil faut baiss moi pour entr ; Mon la tte touch son faitaze, Quand mon li pi touch planc. Moi t na pas besoin lumire, Le soir, quand moi voul dormi ; Car, pour moi trouv lune claire, Na pas manqu trous, Di merci ! II Mon lit est un ptit natt malgace, Mon loreill morceau bois blanc, Mon gargoulette un vi calbasse, O moi met larak, zour de lan. Quand mon femm pour faire ptit mnaze, Samdi comme a vini soup, Moi fair cuir, dans mon ptit la caze, Banane sous la cend grill. III A mon coffre na pas serrure, Et jamais moi na ferm li. Dans bambou comm a sans ferrure, Qui va cherch mon langouti ? Mais dimanch si gagn zourne, Moi lachte un morceau dtabac, Et tout la smaine, moi fais fume, Dans grand pipe, moi carouba. Il faudrait que le lecteur et vcu au milieu de cette race dhommes simples et primitifs, pour qui tout est matire sensation, pour avoir une ide, malgr la pauvret des rimes et

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la simplicit des ides, de leffet produit par la chanson dAntonio. la fin du premier et du second couplet, il y avait eu des rires et des applaudissements. la fin du troisime, il y eut des cris, des vivats, des hourras. Seul, le jeune ngre, qui avait manifest son mpris pour Antonio, haussa les paules avec une grimace de dgot. Quant Antonio, au lieu de jouir de son triomphe comme on aurait pu le croire, et de se rengorger au bruit des applaudissements, il appuya ses coudes sur ses genoux, laissa tomber sa tte dans ses mains, et parut se livrer une profonde mditation. Or, comme Antonio tait le boute-en-train oblig, avec le silence dAntonio la tristesse revint de nouveau semparer de lassemble. On le pria alors de conter quelque histoire ou de chanter une autre chanson. Mais Antonio fit la sourde oreille, et les demandes les plus instantes nobtinrent dautre rponse que ce silence incomprhensible et obstin. Enfin, un de ceux qui se trouvaient les plus voisins de lui, frappant sur son paule : Quas-tu donc, Malais ? demanda-t-il ; es-tu mort ? Non, rpondit Antonio. Je suis bien vivant. Que fais-tu donc, alors ? Je pense. Et quoi penses-tu ? Je pense, dit Antonio, que le temps de la berloque est un bon temps. Quand le bon Dieu a teint le soleil, et que lheure de la berloque arrive, chacun travaille avec plaisir ; car chacun travaille pour soi, quoiquil y ait des paresseux qui perdent leur temps fumer, comme toi, Toukal ; ou des gourmands qui

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samusent faire cuire des bananes, comme toi, Cambeba. Mais, comme je lai dit, il y en a dautres qui travaillent. Toi, Castor, par exemple, tu fais tes chaises ; toi, Bonhomme, tu fais tes cuillers de bois ; toi, Nazim, tu fais ta paresse. Nazim fait ce quil veut, rpondit le jeune ngre ; Nazim est le cerf dAnjouan, comme Laza en est le lion, et ce que font les lions et les cerfs ne regardent point les serpents. Antonio se mordit les lvres ; puis, aprs un moment de silence, pendant lequel il sembla que la voix stridente du jeune esclave continut de vibrer, il reprit : Je pensais donc, et je vous disais que le temps de la berloque tait un bon temps ; mais, pour que le travail ne soit pas une fatigue pour toi, Castor, et pour toi, Bonhomme ; pour que la fume du tabac te semble meilleure Toukal, pour que tu ne tendormes pas pendant que ta banane cuit, Cambeba, il faut quelquun qui vous raconte des histoires ou qui vous chante des chansons. Cest vrai, dit Castor, et Antonio sait de bien belles histoires et chante de bien jolies chansons. Mais, quand Antonio ne chante pas ses chansons et ne conte pas ses histoires, dit le Malais, quarrive-t-il ? Que tout le monde sendort, parce que tout le monde est fatigu du travail de la semaine. Alors, il ny a plus de berloque : toi, Castor, tu ne fais plus tes chaises de bambou ; toi, Bonhomme, tu ne fais plus tes cuillers de bois ; toi, Toukal, tu laisses teindre ta pipe, et toi, Cambeba, tu laisses brler ta banane ; est-ce vrai ? Cest vrai, rpondirent en chur non seulement les interpells, mais la troupe entire, moins Nazim, qui continua de garder un ddaigneux silence.

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Alors vous devez tre reconnaissants celui-l qui vous raconte de belles histoires pour vous tenir veills, et qui vous chante de belles chansons pour vous faire rire. Merci, Antonio, merci ! crirent toutes les voix. Aprs Antonio, qui est capable de vous conter des histoires ? Laza : Laza sait aussi de trs belles histoires. Oui, mais des histoires qui vous font frmir. Cest vrai, rpondirent les ngres. Et aprs Antonio, qui peut vous chanter des chansons ? Nazim ; Nazim sait aussi de trs belles chansons. Oui, mais des chansons qui vous font pleurer. Cest vrai, dirent les ngres. Il ny a donc quAntonio qui sache des chansons et des histoires qui vous fassent rire. Cest encore vrai, reprirent les ngres. Et qui vous a chant une chanson, il y a quatre jours ? Toi, Malais. Qui vous a racont une histoire, il y trois jours ? Toi, Malais.

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Qui vous a chant une chanson, avant-hier ? Toi, Malais. Qui vous a racont une histoire, hier ? Toi, Malais. Et qui, aujourdhui, vous a chant une chanson dj et va vous conter une histoire bientt ? Toi, Malais, toujours toi. Alors, si cest moi qui suis cause que vous vous amusez en travaillant, que vous avez du plaisir en fumant, et que vous ne vous endormez plus en faisant cuire vos bananes, il est juste, moi qui ne puis rien faire, puisque je me sacrifie pour vous, il est juste, pour ma peine, quon me donne quelque chose. La justesse de cette observation frappa tout le monde ; cependant notre vracit dhistorien nous force avouer que quelques voix seulement schappant des erreurs les plus candides de la socit rpondirent affirmativement. Ainsi, continua Antonio, il est donc juste que Toukal me donne un peu de tabac pour fumer dans mon gourgouri ; nestce pas, Cambeba ? Cest juste, scria Cambeba, enchant de ce que la contribution frappait sur un autre que lui. Et Toukal fut forc de partager son tabac avec Antonio. Maintenant, continua Antonio, lautre jour, jai perdu ma cuiller de bois. Je nai pas dargent pour en acheter, parce que, au lieu de travailler, je vous ai chant des chansons et vous ai

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cont des histoires ; il est donc juste que Bonhomme me donne une cuiller de bois pour manger ma soupe ; nest-ce pas, Toukal ? Cest juste, scria Toukal, enchant de ntre pas le seul impos par Antonio. Et Antonio tendit la main Bonhomme, qui lui donna la cuiller quil venait dachever. Maintenant, reprit Antonio, jai du tabac pour mettre dans mon gourgouri, et jai une cuiller pour manger ma soupe ; mais je nai pas dargent pour acheter de quoi faire du bouillon. Il est donc juste que Castor me donne le joli petit tabouret auquel il travaille, afin que jaille, le vendre au march et que jachte un petit morceau de buf ; nest-ce pas, Toukal ? nestce pas Bonhomme ? nest-ce pas Cambeba ? Cest juste ! scrirent Toukal, Bonhomme et Cambeba ; cest juste ! Et Antonio, moiti de bonne volont, moiti de force, tira des mains de Castor le tabouret dont il venait de clouer le dernier bambou. Maintenant, continua Antonio, jai chant une chanson qui ma dj fatigu, et je vais vous conter une histoire qui me fatiguera encore. Il est donc juste que je prenne des forces en mangeant quelque chose ; nest-ce pas, Toukal ? nest-ce pas, Bonhomme, nest-ce pas, Castor ? Cest juste ! rpondirent dune voix les trois contribuants. Cambeba eut une ide terrible.

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Mais, dit Antonio en montrant une double mchoire, large, et tincelante comme celle dun loup, mais je nai rien pour mettre sous ma petite dent. Cambeba sentit se dresser ses cheveux sur sa tte et tendit machinalement la main vers le foyer. Il est donc juste, reprit Antonio, que Cambeba me donne une petite banane ; nest-ce pas vous tous ? Oui, oui, cest juste, crirent la fois Toukal, Bonhomme et Castor ; oui, cest juste : banane, Cambeba ! banane, Cambeba ! Et toutes les voix reprirent en chur : Banane, Cambeba ! Le malheureux regarda lassemble dun air effar et se prcipita vers le foyer pour sauver sa banane ; mais Antonio larrta en chemin, et, le maintenant dune main, avec une force dont on ne laurait pas cru capable, il saisit de lautre la corde laide de laquelle on montait au grenier les sacs de mas, il en passa le crochet dans la ceinture de Cambeba, faisant signe en mme temps Toukal de tirer lautre bout de la corde. Toukal comprit avec une rapidit qui faisait le plus grand honneur son intelligence, et, au moment o il sy attendait le moins, Cambeba se trouva enlev de terre, et, la grande hilarit de toute la compagnie, commena monter en tournoyant vers le ciel. dix pieds peu prs du sol, lascension sarrta, et Cambeba demeura suspendu, tendant ses mains crispes vers la malheureuse banane, quil navait plus aucun moyen de disputer son ennemi. Bravo, Antonio ! bravo, Antonio ! crirent tous les assistants en se tenant les ctes de rire, tandis quAntonio,

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dsormais parfaitement matre de lobjet de la discussion, cartait dlicatement les cendres, et en tirant la banane cuite point, et rissole faire venir leau la bouche. Ma banane, ma banane ! scria Cambeba avec laccent du plus profond dsespoir. La voil, dit Antonio tendant le bras dans la direction de Cambeba. Moi trop loin pour prendre li. Tu nen veux pas ? Moi pas pouvoir atteindre jusqu li. Alors, reprit Antonio parodiant la langue du malheureux pendu, alors moi manger li pour empcher li pourrir. Et Antonio se mit plucher sa banane avec une gravit si comique, que les rires devinrent convulsifs. Antonio, cria Cambeba, Antonio, moi prie toi de rendre banane moi ; banane il a t pour pauvre femme moi, qui lt malade et qui pas pouvoir mang autre chose. Moi lavoir vol, moi avoir besoin de li. Le bien vol ne profite jamais, rpondit philosophiquement Antonio en continuant dplucher sa banane. Ah ! pauvre Narina, pauvre Narina ! naura rien manger, et aura bien faim, bien faim !

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Mais, ayez donc piti de ce malheureux, dit le jeune ngre dAnjouan, qui, au milieu de la joie de tous, tait rest seul grave et mlancolique. Pas si bte, dit Antonio. Ce nest pas toi que je parle, reprit Nazim. Et qui parles-tu donc ? Je parle des hommes. Eh bien, je te parle, moi, reprit Antonio, et je te dis : Taistoi, Nazim. Dtachez Cambeba, reprit le jeune ngre dun ton de suprme dignit qui et fait honneur un roi. Toukal, qui tenait la corde, se retourna vers Antonio, incertain sil devait obir. Mais, sans rpondre sa muette interrogation : Je tai dit : Tais-toi, Nazim , et tu ne tes pas tu, rpta le Malais. Quand un chien jappe aprs moi, je ne lui rponds pas et je continue mon chemin. Tu es un chien, Antonio. Prends garde toi, Nazim, dit Antonio en secouant la tte ; quand ton frre Laza nest point l, tu nes pas capable de grand-chose. Aussi, jen suis bien sr, tu ne rpterais pas ce que tu as dit. Tu es un chien, Antonio, rpta Nazim en se levant.

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Tous les ngres qui taient entre Nazim et Antonio scartrent, de sorte que le beau ngre dAnjouan et le hideux Malais se trouvrent en face lun de lautre, mais dix pas de distance. Tu dis cela de bien loin, Nazim, reprit Antonio les dents serres par la colre. Et je le rpte de prs, scria Nazim. Et, dun seul bond, il se trouva deux pas dAntonio ; puis, la voix mprisante, le regard hautain, les narines gonfles : Tu es un chien ! dit-il pour la troisime fois. Un blanc se ft jet sur son ennemi et let touff si la chose et t en son pouvoir. Antonio, au contraire, fit un pas en arrire, plia sur ses longues jambes, se ramassa comme un reptile, tira son couteau de la poche de sa jaquette et louvrit. Nazim vit son mouvement et devina son intention ; mais, sans daigner faire un seul geste de dfense, et, debout, muet et immobile, il attendit, pareil un dieu nubien. Le Malais couva un instant son ennemi du regard ; puis, se relevant avec la souplesse et lagilit dun serpent : Malheur toi ! scria-t-il, Laza nest point l. Laza est l ! dit une voix grave. Celui qui avait prononc ces paroles les avait prononces de son ton de voix habituel ; il ny avait pas ajout un geste, il ne les avait pas accompagnes dun signe, et cependant, au son de cette voix, Antonio sarrta court, et son couteau, qui ntait plus qu deux pouces de la poitrine de Nazim, chappa de sa main.

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Laza ! scrirent tous les ngres en se retournant vers le nouvel arrivant, et en prenant linstant mme lattitude de lobissance. Celui qui navait eu quun mot dire pour produire une impression si puissante sur tout ce monde et mme sur Antonio tait un homme dans la force de lge, dune taille ordinaire, mais dont les membres vigoureusement muscls annonaient une force colossale. Il se tenait debout, immobile, les bras croiss, et de ses yeux demi clos, comme ceux dun lion qui mdite, schappait un regard brillant, calme et imprieux. voir tous ces hommes attendre ainsi, dans un respectueux silence, une parole ou un signe de cet autre homme, on et dit une horde africaine attendant la paix ou la guerre dun signe de tte de son roi ; ce ntait pourtant quun esclave parmi des esclaves. Aprs quelques minutes dune immobilit sculpturale, Laza leva lentement la main et ltendit vers Cambeba qui, pendant tout ce temps, tait rest suspendu au bout de sa corde, et planant, muet comme les autres, sur la scne qui venait de se passer. Aussitt Toukal laissa filer la corde et Cambeba, sa grande satisfaction, se retrouva sur la terre. Son premier soin fut de se mettre la recherche de sa banane ; mais, dans la confusion qui avait t naturellement la suite de la scne que nous venons de raconter, la banane avait disparu. Pendant cette recherche, Laza tait sorti ; mais presque aussitt il rentra, portant sur ses paules un porc marron, quil jeta prs du foyer. Tenez, enfants, dit-il, jai pens vous, prenez et partagez.

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Cette action, et les paroles librales qui laccompagnaient, touchaient deux cordes trop sensibles aux curs des noirs, la gourmandise et lenthousiasme, pour ne pas produire leur effet. Chacun entoura lanimal et sextasia sa manire. Oh ! qu bon souper nous va faire soir, dit un Malabar. Li noir comme un Mozambique, dit un Malgache. Li gras comme un Malgache, dit un Mozambique. Mais, ainsi quil est facile de le prsumer, ladmiration tait un sentiment trop idal, pour que ce sentiment ne ft pas bientt place quelque chose de plus positif. En un clin dil, lanimal fut dpec, une partie mise en rserve pour le jour suivant, et lautre coupe en tranches assez minces et que lon tendit sur des charbons et en morceaux un peu plus solides que lon fit rtir devant le feu. Alors chacun reprit sa premire place, mais dun visage plus joyeux car chacun tait dans lattente dun bon souper. Cambeba seul resta debout, triste et isol dans un coin. Que fais-tu l, Cambeba ? demanda Laza. Moi faire rien, papa Laza, rpondit tristement Cambeba. Papa est, comme chacun sait, un titre dhonneur chez les ngres, et tous les ngres de lhabitation depuis le plus jeune jusquau plus vieux donnaient ce titre Laza. Est-ce que tu souffres encore davoir t attach par la ceinture ? demanda le ngre. Oh ! non, papa, moi pas douillet comme cela.

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Alors, tu as donc du chagrin ? Cette fois, Cambeba ne rpondit quen agitant en signe daffirmation la tte de haut en bas. Et pourquoi as-tu du chagrin ? demanda Laza. Antonio preni mo banane, que moi t oblig voler, pour ma femme qui t malade, et moi na plus rien pour donner li prsent. Eh bien, alors, donne-lui un morceau de ce porc sauvage. Li pas capable mangi viande. Non, li pas capable, papa Laza. Hol ! dit Laza voix haute, qui a ici une banane me donner ? Une douzaine de bananes sortirent comme par miracle de dessous la cendre. Laza prit la plus belle et la donna Cambeba, qui se sauva avec, sans prendre mme le temps de remercier ; puis, se retournant vers Bonhomme, qui appartenait le fruit : Tu ny perdras rien, Bonhomme, lui dit-il ; car en place de la banane tu auras la part de viande dAntonio. Et moi, dit effrontment Antonio, quaurais-je donc ? Toi, dit Laza, tu auras la banane que tu as vole Cambeba. Mais elle est perdue, rpondit le Malais. Cela ne me regarde pas.

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Bravo ! dirent les ngres, le bien vol na pas profit jamais. Le Malais se leva, jeta un regard de ct sur les hommes qui avaient applaudi il ny avait quun instant ses perscutions, et qui applaudissaient maintenant son chtiment, et sortit du hangar. Frre, dit Nazim Laza, prends garde toi, je le connais, il te jouera quelque mauvais tour. Veille plutt sur toi-mme Nazim car, de sattaquer moi, il noserait pas. Eh bien donc, je veillerai sur toi et tu veilleras sur moi, dit Nazim. Mais ce nest pas de cela quil sagit maintenant, et nous avons, tu le sais, parler dautre chose. Oui, mais pas ici. Sortons donc. Tout lheure : quand chacun sera occup son repas, personne ne fera attention nous. Tu as raison, frre. Et les deux ngres se mirent causer ensemble voix basse et de choses indiffrentes ; mais, ds que les tranches furent grilles, ds que les morceaux de filet furent rtis, profitant de la proccupation qui prside toujours la premire partie dun repas assaisonn dun bon apptit, ils sortirent tous deux leur tour, sans que, effectivement, comme lavait prvu Laza, le reste de la socit part mme remarquer leur disparition.

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Chapitre VIII La toilette du ngre marron


Il tait peu prs dix heures du soir ; la nuit, sans lune, tait belle et toile comme le sont dordinaire les nuits des tropiques vers la fin de lt : on apercevait au ciel quelques unes de ces constellations qui nous sont familires depuis notre enfance, sous le nom de la Petite Ourse, du Baudrier, dOrion et des Pliades mais dans une position si diffrente de celle dans laquelle nous sommes habitus les voir, quun Europen aurait eu peine les reconnatre ; en change, au milieu delles brillait la Croix du Sud, invisible dans notre hmisphre boral. Le silence de la nuit ntait troubl que par le bruit que faisaient, en rongeant lcorce des arbres, les nombreux tanrecs dont les quartiers de la rivire Noire sont peupls, par le chant des figuiers bleus et des fondi-jala, ces fauvettes et ces rossignols de Madagascar, et par le cri presque insensible de lherbe dj sche qui pliait sous les pieds des deux frres. Les deux ngres marchaient en silence, regardant de temps en temps autour deux dun air inquiet, sarrtant pour couter, puis reprenant leur chemin ; enfin, parvenus dans un endroit plus touffu, ils entrrent dans une espce de petit bois de bambous, et, parvenus son centre, sarrtrent coutant encore et regardant de nouveau autour deux. Sans doute le rsultat de cette dernire investigation fut encore plus rassurant que les autres car ils changrent un regard de scurit, et sassirent tous deux au pied dun bananier sauvage, qui tendait ses larges feuilles, comme un ventail magnifique, au milieu des feuilles grles des roseaux qui lenvironnaient. Eh bien, frre ? demanda le premier, Nazim, avec ce sentiment dimpatience que Laza avait dj modr, quand il avait voulu le questionner au milieu des autres ngres. 119

Tu conserves donc toujours la mme rsolution, Nazim ? dit Laza. Plus que jamais, frre. Je mourrais ici, vois-tu. Jai pris sur moi de travailler jusqu prsent, moi, Nazim, moi, fils de chef, moi, ton frre ; mais je me lasse de cette vie misrable : il faut que je retourne Anjouan ou que je meure. Laza poussa un soupir. Il y a loin dici Anjouan, dit-il. Quimporte ? rpondit Nazim. Nous sommes dans le temps des grains. Le vent nous poussera vite. Mais si la barque chavire ? Nous nagerons tant que nous aurons de forces ; puis, lorsque nous ne pourrons plus nager, nous regarderons une dernire fois le ciel o nous attend le Grand-Esprit, et nous nous engloutirons dans les bras lun de lautre. Hlas ! dit Laza. Cela vaut mieux que dtre esclave, dit Nazim. Ainsi tu veux quitter lle de France ? Je le veux. Au risque de la vie ?

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Au risque de la vie. Il y a dix chances contre une que tu narrives point Anjouan. Il y en a une sur dix pour que jy arrive. Cest bien, dit Laza ; quil soit fait comme tu le veux, frre. Cependant, rflchis encore. Il y a deux ans que je rflchis. Quand le chef des Mongallos ma pris mon tour dans un combat, comme toimme avais t pris quatre ans auparavant, et quil ma vendu un capitaine ngrier, comme toi-mme avais t vendu, jai pris mon parti linstant mme. Jtais enchan, jai essay de mtrangler avec mes chanes, on ma riv la cale. Alors jai voulu me briser la tte le long de la muraille du vaisseau, on a tendu de la paille sous ma tte ; alors jai voulu me laisser mourir de faim, on ma ouvert la bouche, et, ne pouvant me faire manger, on ma forc de boire. Il fallait me vendre bien vite, on ma dbarqu ici, on ma donn moiti prix, et ctait bien cher encore ; car jtais rsolu de me prcipiter du premier morne que je gravirais. Tout coup, jai entendu ta voix, frre ; tout coup, jai senti mon cur contre ton cur ; tout coup, jai senti tes lvres contre mes lvres, et je me suis trouv si heureux, que jai cru que je pourrais vivre. Cela a dur un an. Puis, pardonne-moi, frre, ton amiti ne ma plus suffi. Je me suis rappel notre le, je me suis rappel mon pre, je me suis rappel Irna. Nos travaux mont paru lourds, puis humiliants, puis impossibles. Alors je tai dit que je voulais fuir, retourner Anjouan, revoir Irna, revoir mon pre, revoir notre le ; et toi, tu as t bon comme toujours, tu mas dit : Repose-toi, Nazim, toi qui es faible, et je travaillerai, moi qui suis fort. Alors tu es sorti tous les soirs, depuis quatre jours, et tu as travaill pendant que je me reposais. Nest-ce pas, Laza ?

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Oui, Nazim ; coute, cependant : mieux vaudrait attendre encore, reprit Laza en relevant le front. Aujourdhui esclaves, dans un mois, dans trois mois, dans une anne, matres peuttre ! Oui, dit Nazim ; oui, je connais tes projets ; oui, je sais ton espoir. Alors, comprends-tu ce que ce serait, reprit Laza, que de voir ces blancs si fiers et si cruels, humilis et suppliants leur tour ? comprends-tu ce que ce serait que de les faire travailler douze heures par journe leur tour ? comprends-tu ce que ce serait que de les battre, que de les fouetter de verges, que de les briser sous le bton leur tour ? Ils sont douze mille et nous quatre-vingt mille. Et, le jour o nous nous compterons, ils seront perdus. Je te dirai ce que tu mas dit, Laza ; il y a dix chances contre une pour que tu ne russisses pas. Mais je te rpondrai ce que tu mas rpondu, Nazim : il y en a une sur dix pour que je russisse. Restons donc Je ne le puis, Laza, je ne le puis Jai vu lme de ma mre ; elle ma dit de revenir dans le pays. Tu las vue ? dit Laza. Oui ; depuis quinze jours, tous les soirs, un fondi-jala vient se percher au-dessus de ma tte : cest le mme qui chantait Anjouan sur sa tombe. Il a travers la mer avec ses petites ailes et il est venu : jai reconnu son chant ; coute, le voici. Effectivement, au moment mme, un rossignol de Madagascar perch sur la plus haute branche du massif darbres

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au pied duquel taient couchs Laza et Nazim, commena sa mlodieuse chanson au dessus de la tte des deux frres. Tous deux coutrent, le front mlancoliquement pench, jusquau moment o le musicien nocturne sinterrompit, et, senvolant dans la direction de la patrie des deux esclaves, fit entendre les mmes modulations cinquante pas de distance ; puis, senvolant encore, toujours dans la mme direction, il rpta une dernire fois son chant, lointain cho de la patrie, mais dont peine, cette distance, on pouvait saisir les notes les plus leves ; puis enfin il senvola encore, mais cette fois, si loin, si loin, que les deux exils coutaient vainement ; on nentendait plus rien. Il est retourn Anjouan, dit Nazim, et il reviendra ainsi mappeler et me montrer le chemin jusqu ce que jy retourne moi-mme. Pars donc, dit Laza. Ainsi ? demanda Nazim. Tout est prt. Jai, dans un des endroits les plus dserts de la rivire Noire, en face du morne, choisi un des plus grands arbres que jaie pu trouver ; jai creus un canot dans sa tige, jai taill deux avirons dans ses branches ; je lai sci au-dessus et au-dessous du canot, mais je lai laiss debout de peur quon ne sapert que sa cime manquait au milieu des autres cimes ; maintenant, il ny a plus qu le pousser pour quil tombe, il ny a plus qu traner le canot jusqu la rivire, il ny a plus qu le laisser aller au courant, et, puisque tu veux partir, Nazim, eh bien, cette nuit tu partiras. Mais toi, frre, ne viens-tu donc pas avec moi ? demanda Nazim. Non, dit Laza : moi, je reste.

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Nazim poussa son tour un profond soupir. Et qui tempche donc, demanda Nazim aprs un moment de silence, de retourner avec moi au pays de nos pres ? Ce qui mempche, Nazim, je te lai dit : depuis plus dun an, nous avons rsolu de nous rvolter, et nos amis mont choisi pour chef de la rvolte. Je ne puis pas trahir nos amis en les quittant. Ce nest pas cela qui te retient, frre, dit Nazim en secouant la tte, cest autre chose encore. Et quelle autre chose penses-tu donc qui puisse me retenir, Nazim ? La rose de la rivire Noire, rpondit le jeune homme en regardant fixement Laza. Laza tressaillit ; puis, aprs un moment de silence : Cest vrai, dit-il, je laime. Pauvre frre ! reprit Nazim. Et quel est ton projet ? Je nen ai pas. Quel est ton espoir ? De la voir demain, comme je lai vue hier, comme je lai vue aujourdhui. Mais ; elle, sait-elle que tu existes ?

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Jen doute. Ta-t-elle jamais adress la parole ? Jamais. Alors, la patrie ? Je lai oublie. Nessali ? Je ne men souviens plus. Notre pre ? Laza laissa tomber sa tte dans ses mains. Puis, au bout dun instant : coute, lui dit-il, tout ce que tu pourrais me dire pour me faire partir serait aussi inutile que tout ce que je tai dit pour te faire rester. Elle est tout pour moi, famille et patrie ! Jai besoin de sa vue pour vivre, comme jai besoin de lair quelle respire pour respirer. Suivons donc chacun notre destin, Nazim, retourne Anjouan ; moi, je reste ici. Mais que dirai-je mon pre quand il me demandera pourquoi Laza nest pas revenu ? Tu lui diras que Laza est mort, rpondit le ngre dune voix touffe. Il ne me croira pas, dit Nazim en secouant la tte. Et pourquoi ?

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Il me dira : Si mon fils tait mort, jaurais vu lme de mon fils ; lme de Laza na pas visit son pre : Laza nest pas mort. Eh bien, tu lui diras que jaime une fille blanche, dit Laza, et il me maudira. Mais, quant quitter lle tant quelle y sera, jamais ! Le Grand-Esprit minspirera, frre, rpondit Nazim en se levant ; conduis-moi o est le canot. Attends, dit Laza. Et le ngre savana vers la tige creuse dun mapou, en tira un tesson de verre et une gargoulette pleine dhuile de coco. Quest-ce que cela ? demanda Nazim. coute, frre, dit Laza : il est possible qu laide dun bon vent et de tes avirons, tu atteignes, en huit ou dix jours, ou Madagascar, ou mme la Grande-Terre. Mais il est possible que, demain ou aprs-demain, un grain te rejette la cte. Alors on saura ton dpart, alors ton signalement aura t donn pour toute lle, alors tu seras oblig de te faire marron, et de fuir de bois en bois, de rochers en rochers. Frre, on mappelait le cerf dAnjouan, comme on ten appelait le lion, dit Nazim. Oui ; mais, comme le cerf, tu peux tomber dans un pige. Alors il faut quils naient aucune prise contre toi ; il faut que tu glisses entre leurs mains. Voici du verre pour couper tes cheveux, voici de lhuile de coco pour graisser tes membres. Viens, frre, que je te fasse la toilette du ngre marron.

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Nazim et Laza gagnrent une clairire, et, la lueur des toiles, Laza commena, laide de son tesson de bouteille, couper les cheveux son frre aussi promptement et aussi compltement quaurait pu le faire avec le meilleur rasoir le plus habile barbier. Puis, cette opration termine, Nazim jeta son langouti, et son frre lui versa sur les paules une portion de lhuile de coco que contenait la gourde, et le jeune homme ltendit avec la main sur toutes les parties de son corps. Ainsi oint des pieds la tte, le beau ngre dAnjouan semblait un athlte antique se prparant au combat. Mais il fallait une preuve pour tranquilliser tout fait Laza. Laza, comme Alcidamas, arrtait un cheval par les pieds de derrire, et le cheval essayait vainement de schapper de ses mains. Laza, comme Milon de Crotone, prenait un taureau par les cornes et le chargeait sur ses paules ou labattait ses pieds. Si Nazim lui chappait, lui, Nazim chapperait tout le monde. Laza saisit Nazim par le bras, et raidit ses doigts de toute la force de ses muscles de fer. Nazim tira son bras lui, et son bras glissa entre les doigts de Laza comme une anguille dans la main du pcheur ; Laza saisit Nazim bras-le-corps, le serrant contre sa poitrine comme Hercule avait serr Ante ; Nazim appuya ses mains sur les paules de Laza, et glissa entre ses bras et sa poitrine comme un serpent glisse entre les griffes dun lion. Alors seulement, le ngre fut tranquille ; Nazim ne pouvait plus tre pris par surprise, et, la course, Nazim luimme et lass lanimal dont il avait pris le nom. Alors Laza donna Nazim la gourde aux trois quarts pleine dhuile de coco, lui recommandant de la conserver plus prcieusement que les racines de manioc qui devaient apaiser sa faim, et que leau qui devait tancher sa soif. Nazim passa la gourde dans une courroie et attacha la courroie sa ceinture. Puis les deux frres interrogrent le ciel, et, voyant la position des toiles quil devait tre au moins minuit, ils prirent

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le chemin du morne de la rivire Noire, et disparurent bientt dans les bois qui couvrent la base des Trois-Mamelles ; mais derrire eux, et vingt pas du massif de bambous o avait eu lieu entre les deux frres toute la conversation que nous venons de rapporter, un homme que jusque-l, son immobilit, on et pu prendre pour un des troncs darbre parmi lesquels il tait couch, se leva lentement, glissa comme une ombre dans le fourr, apparut un instant la lisire de la fort, et, poursuivant les deux frres dun geste de menace slana, aussitt quils eurent disparu, dans la direction de Port-Louis. Cet homme ctait le Malais Antonio, qui avait promis de se venger de Laza et de Nazim, et qui allait tenir sa parole. Et maintenant, si vite quil aille sur ses longues jambes, il faut, si nos lecteurs le permettent, que nous le prcdions dans la capitale de lle de France.

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Chapitre IX La rose de la rivire noire


Aprs avoir pay Miko-Miko lventail chinois dont, son grand tonnement, Georges lui avait dit le prix, la jeune fille que nous avons entrevue un instant sur le seuil de la porte, tait, tandis que son ngre aidait le marchand recharger sa marchandise, rentre chez elle toujours suivie de sa gouvernante ; et, toute joyeuse de son acquisition du jour, dont la destine tait dtre oublie le lendemain, elle avait t, avec cette dmarche flexible et nonchalante qui donne tant de charme aux femmes croles, se coucher nonchalamment sur un large canap, dont la destination bien visible, tait de servir de lit aussi bien que de sige. Ce meuble tait plac au fond dun charmant petit boudoir, tout bariol de porcelaines de la Chine et de vases du Japon ; la tapisserie qui en recouvrait les murailles tait faite de cette belle indienne que les habitants de lle de France tirent de la cte de Coromandel, et quils appellent patna. Enfin, comme cest lhabitude dans les pays chauds, les chaises et les fauteuils taient en cannes, et deux fentres qui souvraient en face lune de lautre, lune sur une cour toute plante darbres, lautre sur un vaste chantier, laissaient, travers les nattes de bambou qui servaient de persiennes, passer la brise de la mer et le parfum des fleurs. peine la jeune fille tait-elle tendue sur le canap quune petite perruche verte tte grise, grosse comme un moineau, senvola de son bton, et, se posant sur son paule samusa becqueter le bout de lventail, que sa matresse, par un mouvement machinal, samusait de son ct ouvrir et fermer. Nous disons par un mouvement machinal, parce quil tait visible que ce ntait dj plus son ventail, tout charmant quil tait, et quelque dsir quelle et manifest de lavoir, que pensait en ce moment la jeune fille. En effet, ses yeux, en 129

apparence fixs sur un point de lappartement o aucun objet remarquable ne motivait cette fixit, avaient videmment cess de voir les objets prsents pour suivre quelque rve de sa pense. Il y a plus : sans doute ce rve avait pour elle toutes les apparences de la ralit ; car, de temps en temps, un lger sourire passait sur son visage, et ses lvres sagitaient, rpondant par un muet langage quelque muet souvenir. Cette proccupation tait trop en dehors des habitudes de la jeune fille, pour quelle ne ft pas bientt remarque de sa gouvernante ; aussi, aprs avoir suivi pendant quelques instants en silence le jeu de physionomie de son lve : Quavez-vous donc, ma chre Sara ? demanda ma mie Henriette. Moi ? Rien, rpondit la jeune fille en tressaillant comme une personne quon veille en sursaut. Je joue, comme vous voyez, avec ma perruche et mon ventail, voil tout. Oui, je le vois bien vous jouez avec votre perruche et votre ventail ; mais, coup sr, au moment o je vous ai tire de votre rverie, vous ne pensiez ni lune ni lautre. Oh ! ma mie Henriette, je vous jure Vous navez pas lhabitude de mentir, Sara, et surtout avec moi, interrompit la gouvernante ; pourquoi commencer aujourdhui ? Les joues de la jeune fille se couvrirent dune vive rougeur ; puis, aprs un moment dhsitation : Vous avez raison, chre bonne, lui dit-elle ; je pensais tout autre chose. Et quoi pensiez-vous ?

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Je me demandais quel pouvait tre ce jeune homme qui est pass l si propos pour nous tirer dembarras. Je ne lai jamais aperu avant aujourdhui, et, sans doute, il est arriv avec le vaisseau qui a amen le gouverneur. Est ce donc un mal que de penser ce jeune homme ? Non, mon enfant, ce nest point un mal dy penser ; mais ctait un mensonge de me dire que vous pensiez autre chose. Jai eu tort, dit la jeune fille, pardonne-moi. Et elle avana sa charmante tte vers sa gouvernante, qui, de son ct, se pencha vers elle et lembrassa au front. Toutes deux demeurrent en silence pendant un instant ; mais, comme ma mie Henriette, en Anglaise svre quelle tait, ne voulait pas laisser limagination de son lve sarrter trop longtemps sur le souvenir dun jeune homme, et que Sara, de son ct, prouvait un certain embarras se taire, toutes deux ouvrirent la bouche en mme temps pour entamer un autre sujet de conversation. Mais leurs premires paroles se choqurent en quelque sorte, et chacune stant arrte pour laisser parler lautre, il rsulta du conflit des mots trop presss un autre moment de silence. Cette fois, ce fut Sara qui le rompit. Que vouliez-vous dire, ma mie Henriette ? demanda la jeune fille. Mais, vous-mme, Sara, vous disiez quelque chose. Que disiez-vous ? Je disais que je voudrais bien savoir si notre nouveau gouverneur est un jeune homme.

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Et, dans ce cas, vous en seriez fort aise, nest-ce pas, Sara ? Sans doute. Si cest un jeune homme, il donnera des dners, des ftes, des bals, et cela animera un peu notre malheureux Port-Louis, qui est si triste. Oh ! les bals surtout ! sil pouvait donner des bals ! Vous aimez donc bien la danse, mon enfant ? Oh ! si je laime ! scria la jeune fille. Ma mie Henriette sourit. Y a-t-il donc aussi du mal aimer la danse ? demanda Sara. Il y a du mal, Sara, faire toutes choses comme vous les faites, avec passion. Que veux-tu, chre bonne, dit Sara dun petit air clin plein de charme quelle savait prendre dans loccasion, je suis ainsi faite : jaime ou je hais, et je ne sais cacher ni ma haine ni mon amour. Ne mas-tu pas dit souvent que la dissimulation tait un vilain dfaut ? Sans doute ; mais, entre dissimuler ses sensations et sabandonner sans cesse ses dsirs, je dirais presque son instinct, rpondit la grave Anglaise, que les raisonnements primesautiers de son lve embarrassaient quelquefois autant que les lans de sa nature primitive linquitaient en dautres moments, il y a une grande diffrence. Oui, je sais que vous mavez souvent dit cela, ma mie Henriette. Je sais que les femmes dEurope, celles quon appelle les femmes comme il faut, du moins, ont trouv un admirable

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milieu entre la franchise et la dissimulation : cest le silence de la voix et limmobilit de la physionomie. Mais, pour moi, chre bonne, il ne faut pas tre trop exigeante ; je ne suis pas une femme civilise, je suis une petite sauvage, leve au milieu des grands bois et au bord des grandes rivires. Si ce que je vois me plat, je le dsire, et, si je le dsire, je le veux. Puis on ma un peu gte, vois-tu, ma mie Henriette, et toi comme les autres ; cela ma rendue volontaire. Quand jai demand, on ma donn presque toujours ; et, quand on ma refus par hasard, jai pris, et on ma laiss prendre. Et comment cela sarrangera-t-il, lorsque, avec ce beau caractre, vous serez la femme de M. Henri ? Oh ! Henri est un bon garon ; il est dj convenu entre nous, dit Sara avec la plus parfaite innocence, que je lui laisserai faire ce quil voudra, et que, moi, je ferai ce que je voudrai. Nest-ce pas, Henri ? continua Sara en se tournant vers la porte, qui souvrait en ce moment pour donner passage M. de Malmdie et son fils. Quy a-t-il, ma chre Sara ? demanda le jeune homme en sapprochant delle et en lui baisant la main. Nest-ce pas que, lorsque nous serons maris, vous ne me contrarierez jamais, et que vous me donnerez tout ce qui me fera plaisir ? Peste ! dit M. de Malmdie, jespre que voil une petite femme qui fait ses conditions davance ! Nest-ce pas, continua Sara, que, si jaime toujours les bals, vous my conduirez toujours et que vous y resterez tant que je voudrai, tout au contraire de ces vilains maris qui sen vont aprs la septime ou huitime contredanse ? nest-ce pas que je pourrai pcher tant que je voudrai ? nest-ce pas que, si jai

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envie dun beau chapeau de France, vous me lachterez ? dun beau chle de lInde, vous me lachterez ? dun beau cheval anglais ou arabe, vous me lachterez ? Sans doute, dit Henri en souriant. Mais, propos de chevaux arabes, nous en avons vu deux bien beaux aujourdhui, et je suis aise que vous ne les ayez pas vus, vous Sara ; car, comme ils ne sont probablement pas vendre si par hasard vous en aviez eu envie, je naurais pas pu vous les donner. Je les ai vus aussi, dit Sara ; nappartiennent-ils pas un jeune homme de vingt-cinq vingt-six ans, un tranger brun, avec de beaux cheveux et des yeux superbes ? Diable ! Sara, dit Henri, il parat que vous avez encore plus fait attention au cavalier quaux chevaux ? Cest tout simple, Henri : le cavalier sest approch de moi et ma parl, tandis que je nai vu les chevaux qu une certaine distance, et ils nont pas mme henni ! Comment, ce jeune fat vous a parl, Sara ? Et quelle occasion ? reprit Henri. Oui, quelle occasion ? demanda M. de Malmdie. Dabord, dit Sara, je ne me suis pas aperue le moins du monde de sa fatuit, et voil ma mie Henriette qui tait avec moi et qui ne sen est pas aperue non plus ; ensuite, quelle occasion il ma parl ? Oh ! mon Dieu, rien de plus simple : je rentrais de lglise, lorsque jai trouv, mattendant sur le pas de la porte, un Chinois avec ses deux paniers tout pleins dtuis, dventails, de portefeuilles et dune multitude dautres choses encore. Je lui ai demand le prix de cet ventail Voyez comme il est joli, Henri ?

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Eh bien, aprs ? demanda M. de Malmdie. Tout cela ne nous dit point comment ce jeune homme vous a parl. Jy viens, mon oncle, jy viens, rpondit Sara. Je lui demandais donc le prix ; mais il y avait un inconvnient ce quil me le dit : le brave homme ne parlait que chinois. Nous tions donc trs embarrasses, ma mie Henriette et moi, demandant ceux qui nous entouraient pour voir les jolis objets que le marchand avait tals, sil ny avait pas parmi les assistants quelquun qui pt nous servir dinterprte, lorsque le jeune homme sest avanc, et, se mettant notre disposition, a parl au marchand dans sa langue, et, se retournant de notre ct, nous a dit : Quatre-vingts piastres. Ce nest pas cher, nest-ce pas, mon oncle ? Hum ! fit M. de Malmdie ; cest le prix quon payait un ngre avant que les Anglais dfendissent la traite. Mais ce monsieur parle donc chinois ? demanda Henri avec tonnement. Oui, rpondit Sara. Oh ! mon pre, scria Henri en clatant de rire ; oh ! vous ne savez pas : il parle chinois ! Eh bien, quy a-t-il de si risible cela ? demanda Sara. Oh ! rien du tout, reprit Henri en continuant sabandonner son hilarit. Comment donc ! mais cest charmant talent que possde l le bel tranger, et cest homme bien heureux. Il peut causer avec les botes th et paravents. de un un les

Le fait est que le chinois est une langue peu rpandue, rpondit M. de Malmdie.

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Cest quelque mandarin, dit Henri continuant de sgayer aux dpens du jeune tranger, dont le hautain regard lui tait demeur sur le cur. En tout cas, rpondit Sara, cest un mandarin lettr car, aprs avoir parl chinois au marchand, il ma parl franais moi, et anglais ma mie Henriette. Diable ! il parle donc toutes les langues, ce gaillard-l ? dit M. de Malmdie. Il me faudrait un homme comme cela dans mes comptoirs. Malheureusement, mon oncle, dit Sara, celui dont vous parlez me parat avoir t un service qui laura dgot de tous les autres. Et auquel ? celui du roi de France. Navez-vous pas vu quil porte la boutonnire le ruban de la Lgion dhonneur, et un autre ruban encore. Oh ! lheure quil est, tous ces rubans-l se donnent sans que celui qui les reoit ait besoin davoir t militaire. Mais encore, en gnral, faut-il que celui qui on les donne soit un homme distingu, reprit Sara, pique sans savoir pourquoi, et dfendant ltranger par cet instinct si naturel aux curs simples, de dfendre ceux quon attaque injustement. Eh bien, dit Henri, il aura t dcor parce quil connat le chinois ! Voil tout. Dailleurs, nous saurons tout cela, reprit M. de Malmdie avec un accent qui prouvait quil ne sapercevait aucunement de

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la pique qui avait eu lieu entre les deux jeunes gens ; car il est arriv sur le btiment du gouverneur, et, comme on ne vient pas lle de France pour en partir le lendemain, nous aurons, sans aucun doute, lavantage de le possder quelque temps. En ce moment, un domestique entra, apportant une lettre au cachet du gouverneur, et quon venait dapporter de la part de lord Murrey. Ctait une invitation pour M. de Malmdie, pour Henri et pour Sara, au dner qui avait lieu le lundi suivant, et au bal qui devait suivre ce dner. Les irrsolutions de Sara taient fixes lendroit du gouverneur. Ctait un fort galant homme, que celui qui dbutait par une invitation de dner et de bal ; aussi Sara poussa-t-elle un cri de joie lide de passer toute une nuit danser ; cela tombait dautant mieux que le dernier vaisseau venu de France lui avait apport de dlicieuses garnitures de robe en fleurs artificielles qui ne lui avaient pas fait la moiti du plaisir quelles auraient d lui faire, attendu quelle ne savait pas, en les recevant, quand loccasion se prsenterait de les montrer. Quant Henri, cette nouvelle, malgr la dignit avec laquelle il la reut, ne lui fut pas indiffrente au fond ; Henri se regardait, raison dailleurs, comme un des plus beaux garons de la colonie, et, tout convenu qutait son mariage avec sa cousine, tout son promis quil tait, enfin, il ne se faisait pas faute, en attendant, de coqueter avec les autres femmes. La chose lui tait facile, au reste, Sara nayant jamais, soit insouciance, soit habitude, manifest cet gard la moindre jalousie. Pour M. de Malmdie, il se rengorgea fort la vue de cette invitation, quil relut trois fois, et qui lui donna une plus haute ide encore de son importance, puisque, deux ou trois heures peine aprs larrive du gouverneur, il se trouvait dj invit

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dner avec lui, honneur quil ne faisait, selon toute probabilit, quaux plus considrables de lle. Au reste, cela changea quelque chose aux dispositions prises par la famille Malmdie. Henri avait arrt une grande chasse aux cerfs pour le dimanche et le lundi suivants, dans le quartier de la Savane, qui, cette poque, tant encore dsert, abondait en grand gibier ; et, comme ctait en partie sur les proprits de son pre que la chasse devait avoir lieu, il avait invit une douzaine de ses amis se trouver, le dimanche matin, une charmante maison de campagne quil possdait sur les bords de la rivire Noire, lun des quartiers les plus pittoresques de lle. Or, il tait impossible de maintenir les jours indiqus, attendu que lun de ces jours tait celui dsign par le gouverneur pour son bal ; il devenait donc urgent davancer la partie de vingt-quatre heures, et non pas pour MM. de Malmdie seulement, mais encore pour une partie de leurs invits, qui devaient naturellement tre appels lhonneur de dner chez lord Murrey. Henri rentra donc chez lui pour crire une douzaine de lettres, que le ngre Bijou fut charg de porter leurs adresses respectives, et qui annonaient aux chasseurs la modification apporte au premier projet. M. de Malmdie, de son ct, prit cong de Sara, sous le prtexte dun rendez-vous daffaires ; mais, en ralit, pour annoncer ses voisins que, dans trois jours, il pourrait leur dire franchement son opinion sur le nouveau gouverneur attendu que, le lundi suivant, il dnait avec lui. Quant Sara, elle dclara que, dans une circonstance si inattendue et si solennelle, elle avait trop de prparatifs faire pour partir avec ces messieurs, le samedi matin, et quelle se contenterait de les rejoindre le samedi soir ou le dimanche dans la matine.

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Le reste de la journe et toute celle du lendemain se passa donc comme lavait prvu Sara dans les prparatifs de cette importante soire, et, grce au calme quapporta ma mie Henriette dans tous ses arrangements, le dimanche matin, Sara put partir comme elle lavait promis son oncle. Limportant tait fait, la robe tait essaye, et la couturire, femme prouve rpondait que, le lendemain matin, Sara la trouverait faite ; sil y manquait quelque chose, une partie de la journe restait pour les corrections. Sara partait donc dans des dispositions aussi joyeuses que possible : aprs le bal, ce quelle aimait le mieux au monde, ctait la campagne ; en effet, la campagne lui offrait cette libert de paresse ou de caprice de mouvement que ce cur aux dsirs extrmes ne trouvait jamais entirement dans la ville ; aussi, la campagne, Sara cessait-elle de reconnatre aucune autorit, mme celle de ma mie Henriette, la personne qui, au bout du compte, en avait le plus sur elle. Si son esprit tait la paresse, elle choisissait un beau site, se couchait sous une touffe de jamboses ou de pamplemousses, et, l, elle vivait de la vie des fleurs, buvant la rose, lair et le soleil par tous les pores, coutant chanter les figuiers bleus et les fondi-jala, samusant regarder les singes sauter dune branche lautre ou se suspendre par la queue, suivant des yeux dans leurs mouvements gracieux et rapides ces jolis lzards verts tachets et rays de rouge, si communs lle de France, qu chaque pas on en fait fuir trois ou quatre ; et, l, elle restait des heures entires, se mettant, pour ainsi dire, en communication avec toute la nature, dont elle coutait les mille bruits, dont elle tudiait les mille aspects, dont elle comparait les mille harmonies. Son esprit, au contraire, tait-il au mouvement, alors ce ntait plus une jeune fille ; ctait une gazelle, ctait un oiseau, ctait un papillon ; elle franchissait les torrents, la poursuite des libellules aux ttes tincelantes comme des rubis ; elle se penchait sur les prcipices pour y cueillir des sauges aux larges feuilles, o les gouttes de rose tremblent comme des

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globules de vif-argent ; elle passait, pareille une ondine sous une cascade dont la poussire humide la voilait comme une gaze, et alors, tout au contraire des autres femmes croles, dont le teint mat se colore si difficilement, ses joues elle, se couvraient dun incarnat si vif, que les ngres, habitus dans leur langage potique et color donner chaque chose un nom dsignateur, nappelaient Sara que la Rose de la Rivire Noire. Sara, comme nous lavons dit, tait donc bien heureuse, puisquelle avait en perspective, lune pour le jour mme, lautre pour le lendemain, les deux choses quelle aimt le plus au monde, cest--dire la campagne et le bal.

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Chapitre X Le bain
cette poque, lle ntait point encore, comme elle lest aujourdhui, coupe par des chemins qui permettent de se rendre en voiture aux diffrents quartiers de la colonie, et les seuls moyens de transport taient les chevaux ou le palanquin. Toutes les fois que Sara se rendait la campagne avec Henri et M. de Malmdie, le cheval obtenait sans discussion aucune la prfrence, car lquitation tait un des exercices les plus familiers la jeune fille ; mais, lorsquelle voyageait en tte-tte avec ma mie Henriette, il lui fallait renoncer ce genre de locomotion, auquel la grave Anglaise prfrait de beaucoup le palanquin. Ctait donc dans un palanquin port par quatre ngres suivis dun relais de quatre autres, que Sara et sa gouvernante voyageaient cte cte, assez rapproches, au reste, lune de lautre pour pouvoir causer travers leurs rideaux carts, tandis que leurs porteurs, srs davance dun pourboire, chantaient tue-tte, dnonant ainsi aux passants la gnrosit de leur jeune matresse. Au reste, ma mie Henriette et Sara formaient bien le contraste physique et moral le plus accentu quil soit possible dimaginer. Le lecteur connat dj Sara, la capricieuse jeune fille aux cheveux et aux yeux noirs, au teint changeant comme son esprit, aux dents de perles, aux mains et aux pieds denfant, au corps souple et ondoyant comme celui dune sylphide ; quil nous permette de lui dire maintenant quelques mots de ma mie Henriette. Henriette Smith tait ne dans la mtropole : ctait la fille dun professeur qui, layant elle-mme destine lducation, lui avait fait apprendre, ds son enfance, litalien et le franais, lesquels lui taient, au reste, grce cette tude juvnile, aussi 141

familiers que son idiome maternel. Le professorat est, chacun sait, un mtier o lon amasse gnralement fortune. Jack Smith tait donc mort pauvre, laissant Henriette pleine de talent, mais sans un sou de dot, ce que la jeune miss atteignit lge de vingt-cinq ans sans un mari.

comme peu de sa fille qui fait trouver

cette poque, une de ses amies, excellente musicienne, comme elle-mme tait parfaite philologue, proposa mademoiselle Smith de mettre leurs deux talents en communaut et dlever une pension de compte demi. Loffre tait acceptable et fut accepte. Mais, quoique chacune des deux associes mt lducation des jeunes filles qui leur taient confies toute lattention, tout le soin et tout le dvouement dont elle tait capable, ltablissement ne prospra point, et force fut aux deux matresses de rompre leur association. Sur ces entrefaites, le pre dune des lves de miss Henriette Smith, riche ngociant de Londres, reut de M. de Malmdie, son correspondant, une lettre dans laquelle il lui demandait une gouvernante pour sa nice, offrant cette institutrice des avantages suffisants pour compenser les sacrifices quelle faisait en sexpatriant. Cette lettre fut communique miss Henriette. La pauvre fille tait sans ressource aucune ; elle ne tenait pas beaucoup un pays o elle navait dautre perspective que de mourir de faim. Elle regarda loffre quon lui faisait comme une bndiction du ciel, et elle sembarqua sur le premier vaisseau qui mit la voile pour lle de France, recommande M. de Malmdie comme une personne distingue et digne des plus grands gards. M. de Malmdie la reut en consquence, et la chargea de lducation de sa nice Sara, alors ge de neuf ans. La premire question de miss Henriette fut de demander M. de Malmdie quelle tait lducation quil dsirait que sa nice ret. M. de Malmdie rpondit que cela ne le regardait

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pas le moins du monde ; quil avait fait venir une institutrice pour le dbarrasser de ce soin, et que ctait elle, quon lui avait recommande comme une personne savante, dapprendre Sara ce quelle savait ; il ajouta seulement, en manire de postscriptum, que la jeune fille, tant destine, de toute ternit et sans restriction, devenir lpouse de son cousin Henri, il tait important quelle ne prt daffection pour aucun autre. Cette dcision de M. de Malmdie, lgard de lunion de son fils et de sa nice, tenait non seulement laffection quil avait pour tous deux, mais encore ce que Sara, orpheline lge de trois ans, avait hrit de prs dun million, somme qui devait se doubler pendant la tutelle de M. de Malmdie. Sara eut dabord grand-peur de cette institutrice, quon lui faisait venir doutre-mer, et, la premire vue, laspect de miss Henriette, il faut le dire, ne la rassura point beaucoup. En effet, ctait alors une grande fille de trente trente-deux ans, laquelle lexercice du pensionnat avait donn cet abord sec et pinc, apanage habituel des institutrices ; son il froid, son teint ple, ses lvres minces, avaient quelque chose dautomatique qui tonnait, et dont ses cheveux, dun blond un peu ardent, avaient grand-peine rchauffer le glacial ensemble. Habille, serre, coiffe ds le matin, Sara ne lavait jamais vue une seule fois en nglig, et elle fut longtemps croire que, le soir, miss Henriette, au lieu de se coucher dans son lit comme le commun des mortels, saccrochait dans une garde-robe, comme ses poupes, et en sortait le lendemain comme elle y tait entre la veille. Il en rsulta que, dans les premiers temps, Sara obit assez ponctuellement sa gouvernante, et apprit un peu danglais et ditalien. Quant la musique, Sara tait organise comme un rossignol, et elle jouait presque naturellement du piano et de la guitare, quoique son instrument favori, quoique linstrument quelle prfrait tous les autres instruments, ft la harpe malgache, dont elle tirait des sons qui ravissaient les virtuoses madcasses les plus clbres dans lle.

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Cependant, tous ces progrs se faisaient sans que Sara perdt rien de son individualit, et sans que cette nature primitive se modifit en aucune faon. De son ct, miss Henriette restait telle que Dieu et lducation lavaient faite ; de sorte que ces deux organisations si diffrentes vcurent cte cte sans jamais se rien cder lune lautre. Nanmoins, comme toutes deux, dans des expressions diverses, taient doues dexcellentes qualits, ma mie Henriette finit par concevoir un profond attachement pour son lve, et Sara se prit, de son ct, dune vive amiti pour sa gouvernante. Le signe de cette affection mutuelle fut que linstitutrice appela Sara mon enfant, et que Sara, trouvant la dnomination de miss ou de mademoiselle bien froide pour le sentiment quelle portait son institutrice, inventa pour elle lappellation plus affectueuse de ma mie Henriette. Mais ctait surtout lendroit des exercices du corps que ma mie Henriette avait conserv son antipathique rserve. En effet, son ducation, toute scolastique, navait dvelopp que ses facults morales, laissant ses facults physiques toute leur gaucherie native : aussi, quelques instances quet pu lui faire Sara, ma mie Henriette navait jamais voulu monter cheval, mme sur Berloque, paisible porte-choux javanais qui appartenait au jardinier. Les chemins troits lui donnaient de tels vertiges, quelle avait souvent prfr faire un dtour dune ou deux lieues plutt que de passer prs dun prcipice. Enfin, ce ntait jamais sans un profond serrement de cur quelle saventurait sur une barque, et peine y tait-elle assise, et la susdite barque se mettait-elle en mouvement, que la pauvre gouvernante prtendait tre reprise du mal de mer, qui ne lavait pas quitte un instant pendant toute la traverse de Portsmouth Port-Louis, cest--dire pendant plus de quatre mois. Il en rsultait que la vie de ma mie Henriette se passait, lgard de Sara, en apprhensions ternelles, et que, quand elle la voyait, hardie comme une amazone, monter les chevaux de

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son cousin ; quand elle la voyait, lgre comme une biche, bondir de roches en roches ; quand elle la voyait, gracieuse comme une ondine, glisser la surface de leau ou disparatre momentanment dans ses profondeurs, son pauvre cur, presque maternel, se serrait de terreur, et elle ressemblait ces malheureuses poules qui on fait couver des cygnes, et qui, en voyant leur progniture adoptive slancer leau, restent au bord du rivage, ne comprenant rien tant de hardiesse, et gloussant tristement pour rappeler les tmraires qui sexposent un pareil danger. Aussi ma mie Henriette, quoique porte pour le moment dans un palanquin bien doux et bien sr, nen tait-elle pas moins proccupe par avance des mille angoisses que, selon son habitude, Sara nallait pas manquer de lui faire prouver, tandis que la jeune fille sexaltait lide de ces deux jours de bonheur. Il faut dire aussi que la matine tait magnifique. Ctait une de ces belles journes du commencement de lautomne, car le mois de mai, notre printemps nous, est lautomne de lle de France, o la nature, prte se couvrir dun voile de pluie, fait les plus doux adieux au soleil. mesure quon avanait, le paysage devenait plus agreste, on traversait, sur des ponts dont la fragilit faisait trembler ma mie Henriette, la double source de la rivire du Rempart, et les cascades de la rivire du Tamarin. Arrive au pied de la montagne des Trois-Mamelles, Sara sinforma de son oncle et de son cousin, et elle apprit quils chassaient en ce moment avec leurs amis entre le grand bassin et la plaine de Saint-Pierre. Enfin, on franchit la petite rivire du Boucaut, on tourna le morne de la grande rivire Noire, et lon se trouva en face de lhabitation de M. de Malmdie. Sara commena par faire une visite aux commensaux de la maison, quelle navait pas vus depuis quinze jours ; puis elle alla dire bonjour sa volire, immense treillis de fils de fer qui enveloppait un buisson tout entier, et dans laquelle taient

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enferms ensemble des tourterelles de Guida, des figuiers bleus et gris, des fondi-jala et des gobe-mouches. Puis, de l, elle passa ses fleurs, presque toutes originaires de la mtropole : ctaient des tubreuses, des illets de Chine, des anmones, des renoncules et des roses de lInde, au milieu desquels slevait, comme la reine des tropiques, la belle immortelle du Cap. Tout cela tait enferm dans des haies de frangipaniers et de roses de Chine, qui, comme nos roses des quatre saisons, fleurissent toute lanne. Cela, ctait le royaume de Sara ; le reste de lle, ctait sa conqute. Tant que Sara demeurait dans les jardins de lhabitation, tout allait bien pour ma mie Henriette, qui trouvait des chemins sabls, de frais ombrages et un air plein de parfums. Mais on comprend que ce moment de tranquillit tait bien court. Le temps de dire un mot damiti la vieille multresse qui avait t au service de Sara, et qui passait ses invalides la rivire Noire ; le temps de donner un baiser sa tourterelle favorite ; le temps de cueillir deux ou trois fleurs et de les mettre dans ses cheveux, ctait fini. Le tour de la promenade arrivait, et l commenaient les angoisses de la pauvre gouvernante. Dans les commencements, ma mie Henriette avait bien voulu rsister la petite indpendante et la plier des plaisirs moins vagabonds, mais elle avait reconnu que ctait impossible. Sara stait chappe de ses mains, et avait fait ses courses sans elle ; de sorte que, son inquitude pour son lve tant encore plus grande que ses craintes personnelles, elle avait fini par prendre sur elle daccompagner Sara. Il est vrai quelle se contentait presque toujours de sasseoir sur un point lev, do elle pt suivre des yeux la jeune fille dans les ascensions ou les descentes. Mais, du moins, il lui semblait quelle la retenait du geste et la soutenait de la vue. Cette fois, comme toujours, ma mie Henriette, voyant Sara dispose partir, se rsigna donc comme dhabitude, prit un livre pour lire pendant quelle courrait, et se prpara laccompagner.

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Mais, cette fois, Sara avait projet autre chose quune promenade : ctait un bain quelle stait promis ; un bain dans cette belle baie de la rivire Noire, si calme, si paisible ; dans cette eau si transparente, quon voit vingt pieds de profondeur les madrpores qui poussent sur le sable, et toute la famille des crustacs qui se promne entre leurs rameaux. Seulement, comme dhabitude, elle stait bien garde den rien dire ma mie Henriette ; la vieille multresse seule tait prvenue, et elle devait attendre, avec son costume de bain, Sara, au rendez-vous indiqu. La gouvernante et la jeune fille descendirent ainsi, suivant les bords de la rivire Noire, qui allait toujours slargissant, et au bout de laquelle on voyait resplendir la baie comme un vaste miroir ; de chaque ct de la rive slevait une haute bordure de forts, dont les arbres, comme de longues colonnes, slanaient dun seul jet, cherchant leur place lair et au soleil, au milieu de ce vaste dme de feuilles si pais, qu peine de rares intervalles laissait-il voir le ciel ; tandis que les racines, pareilles des serpents nombreux, ne pouvant creuser les roches qui roulent incessamment du haut du morne, les enveloppaient de leurs replis. mesure que le lit de la rivire devenait plus large, les arbres des deux rives sinclinaient, profitant de lintervalle laiss par leau, et formaient une vote pareille une tente gigantesque ; tout cela tait sombre, solitaire, calme, muet, plein de mlancolique posie et de rserve mystrieuse ; le seul bruit quon entendt tait le chant rauque de la perruche tte grise ; les seuls tres vivants quon apert, aussi loin que le regard pouvait stendre, taient quelques-uns de ces singes rousstres nomms aigrettes, qui sont le flau des plantations, mais qui sont si communs dans lle, que toute les tentatives faites pour les dtruire ont chou. De temps en temps seulement, effray par le bruit de Sara et de sa gouvernante, un martin-pcheur vert, la gorge et au ventre blancs, slanait, en poussant un cri aigu et plaintif, des mangliers qui trempaient leurs rameaux dans la rivire, traversait le courant, rapide

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comme une flche, brillant comme une meraude, et allait senfoncer et disparatre dans les mangliers de lautre rive. Or, ces vgtations tropicales, ces solitudes profondes, ces harmonies sauvages qui sharmonisaient si bien ensemble, rochers, arbres et rivire, ctait la nature comme laimait Sara ; ctait le paysage comme le comprenait son imagination primitive ; ctait lhorizon comme ne pouvaient les reproduire ni la plume, ni le crayon, ni le pinceau, mais comme les rflchissait son me. Ma mie Henriette ntait point insensible, htons-nous de le dire, ce magnifique spectacle ; mais, comme on le sait, ses craintes ternelles lempchaient den jouir compltement. Arrive au sommet dun petit monticule, do lon apercevait une assez grande tendue de terrain, elle sassit donc, et, aprs avoir, quoique sans espoir de succs, invit Sara sasseoir auprs delle, elle regarda la lgre jeune fille sloigner en bondissant ; et tirant de sa poche le dixime ou douzime volume de Clarisse Harlowe, son roman favori, elle se mit le relire pour la vingtime fois. Quant Sara, elle continua de longer le bord de la baie, et disparut bientt derrire une norme touffe de bambous : ctait l que lattendait la multresse avec son costume de bain. La jeune fille savana jusquau bord de la rivire, sauta de rocher en rocher, semblable une bergeronnette qui se mire dans leau ; puis, aprs stre assure, avec la craintive pudeur dune nymphe antique, que tout tait dsert autour delle, elle commena laisser tomber, les uns aprs les autres, tous ses vtements, pour revtir une tunique de laine blanche qui, serre autour du cou et au-dessous du sein, et descendant au del du genou, lui laissait les bras et les jambes nues, et, par consquent, libres de leur mouvement. Ainsi, debout et revtue de son costume, la jeune fille semblait la Diane chasseresse prte descendre dans son bain.

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Sara savana vers lextrmit dun rocher qui dominait la baie, un endroit o elle a une grande profondeur. Puis, hardie et confiante dans son adresse et dans sa force, certaine de sa supriorit sur un lment dans lequel, en quelque sorte, comme Vnus, elle tait ne, elle slana, disparut dans leau, et reparut, nageant quelques pas de lendroit o elle stait prcipite. Tout coup, ma mie Henriette sentendit appeler ; elle leva la tte, chercha quelque temps autour delle ; puis enfin, dirigs par un second appel, ses yeux se portrent vers la belle baigneuse, et, au milieu de la baie, elle vit une ondine qui glissait la surface de leau. Le premier mouvement de la pauvre gouvernante fut de rappeler Sara ; mais, comme elle savait que ce serait peine perdue, elle se contenta de faire son lve un geste de reproche, et, se levant, elle se rapprocha du bord de la rivire autant que le permettait lescarpement du rocher sur lequel elle tait assise. En ce moment, dailleurs, son attention fut momentanment distraite par les signes que lui faisait Sara. Sara, tout en nageant dune main, tendit lautre vers les profondeurs du bois, indiquant quil se passait quelque chose de nouveau sous ces sombres votes de verdure. Ma mie Henriette couta, et elle entendit les aboiements lointains dune meute. Au bout dun instant, il lui sembla que ces aboiements se rapprochaient, et elle fut confirme dans cette opinion par de nouveaux signes de Sara ; en effet, de moment en moment, le bruit devenait plus distinct, et bientt on entendit le pitinement dune course rapide au milieu de cette haute futaie ; enfin, tout a coup, deux cents pas au-dessus de lendroit o tait assise ma mie Henriette, on vit un beau cerf, les bois reploys en arrire, sortir de la fort, slancer dun seul bond par-dessus la rivire et disparatre de lautre ct.

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Au bout dun instant, les chiens parurent leur tour, franchirent la rivire lendroit o le cerf lavait franchie, et disparurent senfonant sur sa trace, dans la fort. Sara avait pris part ce spectacle avec la joie dune vritable chasseresse. Aussi, lorsque cerf et chiens furent disparus, poussa-t-elle un vritable cri de plaisir ; mais ce cri de plaisir rpondit un cri de terreur si profond et si dchirant, que ma mie Henriette se retourna pouvante. La vieille multresse, pareille la statue de lpouvante, debout sur le rivage, tendait le bras vers un norme requin qui, laide du reflux, avait franchi la barre, et qui soixante pas peine de Sara, nageait fleur deau vers elle. La gouvernante neut pas mme la force de crier : elle tomba genoux. Au cri de la multresse, Sara stait retourne, et elle avait vu le danger qui la menaait. Alors, avec une admirable prsence desprit, elle se dirigea vers la partie la plus proche du rivage. Mais cette partie la plus proche tait loigne de quarante pas au moins, et quelle que ft la force et lhabilet avec laquelle elle nageait, il tait probable quelle serait jointe par le monstre avant quelle et eu le temps de joindre la terre. En ce moment, un second cri se fit entendre, et un ngre, serrant un long poignard entre ses dents, bondit au milieu des mangliers qui bordaient le rivage, et, dun seul lan, se trouva au tiers de la largeur de la baie ; puis, aussitt, se mettant nager avec une force surhumaine, il savana pour couper le chemin au requin, lequel, pendant ce temps, et comme sil et t sr de sa proie, sans presser les mouvements de sa queue, savanait avec une effrayante rapidit vers la jeune fille, qui, chaque brasse, tournant la tte, pouvait voir sapprocher ensemble, et presque avec une vitesse gale, son ennemi et son dfenseur.

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Il y eut un moment dattente horrible pour la vieille multresse et pour ma mie Henriette, qui, places toutes deux sur un point plus lev, pouvaient voir les progrs de cette effroyable course ; toutes deux, haletantes, les bras tendus, la bouche ouverte, sans aucun moyen de secourir Sara jetaient des cris entrecoups chaque alternative de crainte ou desprance ; mais bientt la crainte lemporta ; malgr les efforts du nageur, le requin gagnait sur lui. Le ngre tait encore vingt pas du monstre, que le monstre ntait plus qu quelques brasses de Sara. Un coup de queue terrible le rapprocha encore delle. La jeune fille, ple comme la mort, pouvait entendre dix pieds en arrire le vacillement de leau. Elle jeta un dernier coup dil vers le rivage quelle navait plus le temps de gagner. Alors elle comprit quil tait inutile de disputer plus longtemps une vie condamne ; elle leva les yeux au ciel, joignit les mains hors de leau, implorant Dieu, qui seul pouvait la secourir. En ce moment, le requin se retourna pour saisir sa proie, et, au lieu de son dos verdtre, on vit apparatre la surface de leau son ventre argent. Ma mie Henriette porta la main ses yeux pour ne pas voir ce qui allait se passer ; mais, cet instant suprme, la double dtonation dun fusil deux coups retentit la droite de la gouvernante ; deux balles, en se succdant avec la rapidit de lclair, firent deux fois jaillir leau, et une voix calme et sonore fit, avec laccent de satisfaction du chasseur content de lui mme, entendre ces paroles : Bien touch. Ma mie Henriette se retourna, et, dominant toute cette effroyable scne, elle vit un jeune homme qui, tenant son fusil fumant dune main et saccrochant de lautre une branche de cannellier, regardait, pench sur lextrmit dun rocher, les convulsions du requin. En effet, atteint dune double blessure, lanimal avait aussitt tourn sur lui-mme comme pour chercher lennemi

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invisible qui venait de le frapper ; alors, apercevant le ngre qui ntait plus qu trois ou quatre brasses de distance, il abandonna Sara pour slancer sur lui ; mais, son approche, le ngre plongea et disparut sous leau. Le requin sy enfona son tour ; bientt londe sagita sous les battements de queue du monstre ; la surface de leau se teignit de sang, et il devint vident quune lutte saccomplissait dans les profondeurs des flots. Pendant ce temps, ma mie Henriette tait descendue ou plutt stait laisse glisser de son rocher, et tait arrive sur le rivage pour tendre la main Sara, qui, sans force et ne pouvant croire encore quelle et bien rellement chapp un pareil danger, net pas plus tt touch la terre, quelle tomba sur ses deux genoux. Quant ma mie Henriette, peine vit-elle son lve en sret, que, les forces lui manquant son tour, elle tomba presque vanouie. Lorsque les deux femmes revinrent elles, la premire chose qui les frappa fut Laza debout, couvert de sang, le bras et la cuisse dchirs, tandis que le cadavre du requin flottait la surface de la mer. Puis toutes deux en mme temps et par un mouvement spontan portrent les yeux vers le rocher sur lequel tait apparu lange librateur. Le rocher tait solitaire : lange librateur avait disparu, mais pas si vite cependant que toutes deux neussent eu le temps de le reconnatre pour le jeune tranger de Port-Louis. Sara alors se retourna vers le ngre qui venait de lui donner une si grande preuve de dvouement. Mais, aprs un instant de muette contemplation, le ngre stait rejet dans le bois, et Sara chercha vainement autour delle : comme ltranger, le ngre avait disparu.

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Chapitre XI Le prix des ngres


Au mme instant, deux hommes accoururent qui avaient vu, du point suprieur de la rivire, une partie de la scne qui venait de se passer : ctaient M. de Malmdie et Henri. La jeune fille saperut alors quelle tait moiti nue, et, rougissant lide quelle avait t vue ainsi, elle appela la vieille multresse, passa un peignoir, et, sappuyant sur le bras de ma mie Henriette, encore toute palpitante de terreur, elle savana vers son oncle et son cousin. Ils taient arrivs, en suivant la piste de lanimal, jusquau bord de la rivire, juste au moment o retentissait la double dtonation du fusil de Georges ; leur premier mouvement avait t de croire que ctait un de leurs compagnons qui faisait feu sur le cerf ; ils avaient donc port les yeux vers lendroit do le bruit tait venu, et, comme nous lavons dit, ils avaient vu de loin et vaguement une partie de ce que nous venons de raconter. Derrire MM. de Malmdie venait le reste des chasseurs. Sara et ma mie Henriette se trouvrent bientt le centre du rassemblement. On les interrogea alors sur ce qui stait pass, mais ma mie Henriette tait encore trop trouble et trop mue rpondre ; ce fut Sara qui raconta toute la chose. Il y a loin davoir t tmoin dune scne aussi terrible que celle que nous avons essay de retracer tout lheure, den avoir suivi tous les dtails dun il pouvant, ou den entendre le rcit, ft-ce de la bouche de celle qui a failli en tre la victime, ft-ce sur le thtre mme o elle stait passe ; cependant, comme la fume des coups de fusil tait peine dissipe, 153

comme le cadavre du monstre tait encore l, flottant et frmissant des convulsions de lagonie, la narration de Sara produisit un grand effet. Chacun regretta galamment de ne pas stre trouv la place de linconnu ou du ngre. Chacun assura quil et, certes, vis aussi juste que lun, ou nag aussi vigoureusement que lautre. Mais toutes ces protestations dadresse et de dvouement, une voix secrte rpondait intrieurement dans le cur de Sara : Il ny avait queux qui pussent faire ce quils ont fait. En ce moment, on entendit, la voix des chiens, que le cerf tait aux abois. On sait quelle fte cest pour de vrais chasseurs que dassister lhallali dun animal quils ont courre toute une matine. Sara tait sauve, Sara navait plus rien craindre. Il tait donc inutile de perdre en dolances, sur un accident qui, au bout du compte, navait eu aucune suite fcheuse, un temps quon pouvait si bien occuper ailleurs ; deux ou trois chasseurs des plus loigns de la jeune fille sclipsrent, filant du ct do venait le bruit ; quatre ou cinq autres les suivirent. Henri fit observer quil serait impoli quil naccompagnt point ceux quil avait invits et auxquels il devait faire jusqu la fin les honneurs de son domaine ; au bout de dix minutes, il ne restait plus prs de Sara et de ma mie Henriette que M. de Malmdie. Tous trois rentrrent lhabitation, o un succulent dner attendait les chasseurs, qui ne tardrent pas arriver, Henri en tte ; il apportait galamment sa cousine le pied du cerf quil avait coup lui-mme, afin de le lui offrir comme un trophe. Sara le remercia de cette gracieuse attention, et, de son ct, Henri la flicita de ce que ses belles couleurs taient si compltement revenues, quon et dit, la voir, quil ne stait absolument rien pass dextraordinaire ; les autres chasseurs se runirent Henri et firent chorus. Le repas fut des plus gais. Ma mie Henriette demanda la permission de ne pas y assister ; la pauvre femme avait eu si

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grand-peur, quelle se sentait prise de la fivre. Quant Sara, elle tait vritablement, lextrieur du moins, comme lavait dit Henri, dune tranquillit parfaite, et elle fit les honneurs du dner avec la grce qui lui tait habituelle. Au dessert, on porta plusieurs toasts parmi lesquels, il est juste de le dire, quelques-uns firent allusion lvnement de la matine ; mais, dans ces toasts, il ne fut question ni du ngre inconnu ni du chasseur tranger ; tout lhonneur du miracle fut rapport la Providence, qui voulait conserver M. de Malmdie et Henri une nice et une fiance si tendrement chrie. Mais si, dans lintervalle des toasts, personne ne souffla le mot sur Laza et sur Georges, dont nul, au reste, ne connaissait les noms ; chacun en revanche parla longuement de ses prouesses personnelles, et Sara, avec une ironie charmante, distribua chacun la part dloges qui lui tait due pour son adresse et pour son courage. Comme on se levait de table, le commandeur entra ; il venait annoncer M. de Malmdie quun ngre qui avait essay de fuir avait t rattrap et venait dtre ramen au camp. Comme ctait une de ces choses qui arrivent tous les jours, M. de Malmdie se contenta de rpondre. Cest bon, quon lui donne la correction ordinaire. Quest-ce donc, mon oncle ? demanda Sara. Rien, mon enfant, dit M. de Malmdie. Et lon reprit la conversation interrompue. Dix minutes aprs, on annona que les chevaux taient prts. Comme le dner et le bal de lord Murrey taient pour le

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lendemain, chacun tait dsireux davoir toute la journe pour se prparer cette solennit ; il avait donc t convenu que lon reviendrait Port-Louis aussitt aprs le dner. Sara passa dans la chambre coucher de ma mie Henriette : la pauvre gouvernante, sans tre srieusement malade, tait encore tellement agite, que Sara exigea quelle restt la rivire Noire ; Sara, dailleurs, gagnait quelque chose ce sjour prolong. Au lieu de revenir en palanquin, elle revenait cheval. Comme la cavalcade sortait, Sara vit trois ou quatre ngres occups dpecer le requin ; la multresse leur avait indiqu o ils trouveraient le corps de lanimal, et ils taient alls le pcher pour en faire de lhuile. En approchant des Trois-Mamelles, les chasseurs virent de loin tous les ngres rassembls. Arrivs au lieu du rassemblement, ils reconnurent quil tait caus par lattente dune excution, lhabitude tant, dans les occasions pareilles, de runir tous les noirs de lhabitation, et de les forcer dassister au chtiment de celui de leurs compagnons qui a commis une faute. Le coupable tait un jeune homme de dix-sept ans, qui attendait, li et garrott, prs de lchelle sur laquelle il devait tre tendu, lheure fixe pour sa punition : cette heure, sur la prire instante dun autre ngre, avait t retarde jusquau moment du passage de la cavalcade, le noir qui avait sollicit cette grce ayant dit quil avait faire une rvlation importante M. de Malmdie. En effet, au moment o M. de Malmdie arrivait en face du patient, un ngre qui tait assis prs de ce dernier, occup panser une blessure quil avait reue la tte, se leva et

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sapprocha du chemin ; mais le commandeur lui barra le passage. Quy a-t-il ? demanda M. de Malmdie. Monsieur, dit le commandeur, cest le ngre Nazim qui va recevoir les cent cinquante coups de fouet auxquels il a t condamn. Et pourquoi a-t-il t condamn recevoir cent cinquante coups de fouet ? demanda Sara. Parce quil sest sauv, rpondit le commandeur. Ah ! ah ! dit Henri, cest celui dont on est venu nous dnoncer lvasion ? Lui-mme. Et comment lavez-vous rattrap ? Oh ! mon Dieu ! cest bien simple : jai attendu le moment o il tait dj trop loin du rivage pour le regagner, soit la rame, soit la nage ; alors je me suis mis dans une bonne chaloupe avec huit rameurs pour aller sa poursuite. En doublant le cap du sud-ouest, nous lavons aperu deux lieues en mer, peu prs. Comme il navait que deux bras et que nous en avions seize ; comme il navait quun mchant canot, et que nous avions une excellente pirogue, nous lavons eu bientt rejoint. Alors il sest jet la nage, essayant de regagner lle, et plongeant comme un marsouin ; mais, enfin, il sest lass le premier, et, comme cela devenait fatigant, jai pris laviron des mains dun rameur et, au moment o il revenait la surface de leau, je lui en ai allong sur la tte un coup si bien appliqu, que jai cru que, cette fois-l, il avait plong pour toujours. Cependant, au bout dun instant, nous lavons vu remonter, il

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tait vanoui. Ce nest quau morne Brabant quil a repris ses sens, et voil. Mais, dit vivement Sara, ce malheureux tait peut-tre grivement bless. Oh ! mon Dieu, non, Mademoiselle, reprit le commandeur, une gratignure seulement. Ces diables de ngres, cest douillet comme tout. Et alors, pourquoi avoir tant tard lui administrer la correction quil a si bien mrite ? dit M. de Malmdie. Daprs lordre que jai donn, cela devrait tre dj fait. Et cela serait fait aussi, Monsieur, rpondit le commandeur, si son frre, qui est un de nos bons travailleurs navait assur quil avait quelque chose dimportant vous dire avant que cet ordre ft excut. Comme vous deviez passer prs du camp, et que ctait un retard dun quart dheure seulement, jai pris sur moi de surseoir. il ? Qui ? Le frre de ce malheureux ? Oui, o est-il ? demanda M. de Malmdie. Me voici, dit Laza en savanant. Sara jeta un cri de surprise : elle venait de reconnatre, dans le frre du condamn, celui qui stait si gnreusement dvou le matin pour lui sauver la vie. Cependant, chose tonnante, le ngre navait pas jet un coup dil de son ct, le Et vous avez bien fait, commandeur, dit Sara. Et o est-

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ngre semblait ne pas la connatre ; le ngre, au lieu dimplorer son entremise comme il avait certes bien le droit de le faire, continuait de savancer vers M. de Malmdie. Il ny avait pourtant pas sy tromper ; les plaies quavaient laisses son bras et sa cuisse les dents du requin taient encore vives et saignantes. Que veux-tu ? dit M. de Malmdie. Vous demander une grce, rpondit Laza voix basse, afin que son frre, qui tait vingt pas de l, gard par les autres ngres, ne lentendt pas. Laquelle ? Nazim est faible, Nazim est un enfant, Nazim est bless la tte et a perdu beaucoup de sang ; Nazim nest peut-tre pas assez fort pour supporter la punition quil a mrite ; il peut mourir sous le fouet, et vous aurez perdu un ngre qui, tout prendre, vaut bien deux cents piastres Eh bien, o veux-tu en venir ? Je veux vous proposer un change. Lequel ? Faites-moi donner, moi, les cent cinquante coups de fouet quil a mrits. Je suis fort, je les supporterai ; et cela ne mempchera pas dtre demain mon travail comme dhabitude, tandis que lui, je vous le rpte, cest un enfant, en mourrait. Cela ne se peut pas, rpondit M. de Malmdie, tandis que Sara, les yeux toujours fixs sur cet homme, le regardait avec le plus profond tonnement.

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Et pourquoi cela ne se peut-il pas ? Parce que ce serait une injustice. Vous vous trompez, car cest moi qui suis le vritable coupable ! Toi ! Oui, moi, dit Laza ; cest moi qui ai excit Nazim fuir, cest moi qui ai creus le canot dont il sest servi, cest moi qui lui ai ras la tte avec un verre de bouteille, cest moi qui lui ai donn de lhuile de coco pour se frotter le corps. Vous voyez donc bien que cest moi qui dois tre puni et non pas Nazim. Tu te trompes, rpondit Henri se mlant son tour la discussion. Vous devez tre punis tous les deux, lui pour avoir fui, toi pour lavoir aid fuir. Alors, faites-moi donner, moi, les trois cents coups de fouet, et que tout soit dit. Commandeur, dit M. de Malmdie, faites donner chacun de ces drles cent cinquante coups de fouet, et que cela finisse. Un instant, mon oncle, dit Sara ; je rclame la grce de ces deux hommes. Et pourquoi cela ? demanda M. de Malmdie tonn. Parce que cet homme est celui qui, ce matin, sest si bravement jet leau pour me sauver. Elle ma reconnu ! scria Laza.

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Parce que, au lieu dune punition quil mrite, cest une rcompense quil faut lui accorder, scria Sara. Alors, dit Laza, si vous croyez que jai mrit une rcompense, accordez-moi la grce de Nazim ? Diable ! diable ! dit M. de Malmdie, comme tu y vas ! Est-ce toi qui as sauv ma nice ? Ce nest pas moi, rpondit le ngre ; sans le jeune chasseur, elle tait perdue. Mais il a fait ce quil a pu pour me sauver, mon oncle, mais il a lutt contre le requin, scria la jeune fille. Eh ! tenez, voyez, voyez ses blessures qui saignent encore. Jai lutt contre le requin, mais mon corps dfendant, reprit Laza. Le requin est venu sur moi, et jai d le tuer pour me sauver moi-mme. Eh bien, mon oncle, me refuserez-vous leur grce ? demanda Sara. Oui, sans doute, rpondit M. de Malmdie ; car, sil y avait une fois exemple de grce faite en pareille occasion, ils senfuiraient tous ces moricauds-l, esprant toujours quil y aura quelque jolie bouche comme la vtre qui intercdera pour eux. Mais, mon oncle Demande tous ces messieurs si la chose est possible, dit M. de Malmdie en se retournant avec laccent de la confiance vers les jeunes gens qui accompagnaient son fils.

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Le fait est, rpondirent ceux-ci, quune pareille grce serait dun dsastreux exemple. Tu le vois, Sara. Mais un homme qui a risqu sa vie pour moi, dit Sara, ne peut cependant pas tre puni le jour mme o il la risque ; car, si vous lui devez une punition, je lui dois, moi, une rcompense. Eh bien, chacun notre dette, quand je laurai fait punir, toi, tu le rcompenseras. Mais, mon oncle que vous importe, au bout du compte, la faute que ces malheureux ont commise ? quel tort vous faitelle ? puisquils nont pas pu excuter leur projet ? Quel tort elle me fait ? Mais elle leur te une partie de leur valeur. Un ngre qui a essay de se sauver perd cent pour cent de son prix. Voil deux gaillards qui valaient hier, celui-ci cinq cents, et celui-l trois cents piastres, cest--dire huit cents piastres. Eh bien, que jaille en demander six cents aujourdhui, on ne me les donnera pas. Le fait est que, moi, je nen donnerais pas six cents piastres maintenant, dit un des chasseurs qui accompagnaient Henri. Eh bien, Monsieur, je serai plus gnreux que vous, dit une voix dont laccent fit tressaillir Sara, moi, jen donne mille. La jeune fille se retourna et reconnut ltranger de PortLouis, lange librateur du rocher. Il tait debout, vtu dun lgant costume de chasse et appuy sur son fusil deux coups. Il avait tout entendu.

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Ah ! cest vous, Monsieur, dit M. de Malmdie, tandis quun sentiment, dont Henri ne pouvait se rendre compte, lui faisait monter la rougeur au visage ; recevez, dabord, tous mes remerciements, car ma nice ma dit quelle vous devait la vie, et, si javais su o vous trouver, je me serais empress de vous voir, non pour macquitter envers vous, Monsieur, cest impossible, mais pour vous exprimer toute ma reconnaissance. Ltranger sinclina sans rpondre, avec un air de ddaigneuse modestie qui nchappa point Sara. Aussi sempressa-t-elle dajouter : Mon oncle a raison, Monsieur ; de pareils services ne se payent point ; mais soyez certain que, tant que je vivrai, je me rappellerai que cest vous que je dois la vie. Deux charges de poudre et deux balles de plomb ne valent pas de pareils remerciements, Mademoiselle ; je me regarderai donc comme bien heureux si la reconnaissance de M. de Malmdie va jusqu me cder, pour le prix que je lui en ai offert, ces deux ngres dont jai besoin. Henri, dit demi-voix M. de Malmdie, ne nous a-t-on pas dit, avant hier, quil y avait en vue de lle un btiment ngrier ? Oui, mon pre, rpondit Henri. Bien, continua M. de Malmdie se parlant cette fois luimme, bien ! nous trouverons moyen de les remplacer. Jattends votre rponse, Monsieur, dit ltranger. Comment donc, Monsieur, mais avec le plus grand plaisir. Ces ngres sont vous, vous pouvez les prendre ; mais, votre place, voyez-vous, quitte ce quils ne travaillent pas de

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trois ou quatre jours, je leur ferais administrer, aujourdhui mme, la correction quils ont mrite. Ceci, cest mon affaire, dit linconnu en souriant ; les mille piastres seront chez vous ce soir. Pardon, Monsieur, dit Henri, vous vous tes tromp : lintention de mon pre est, non pas de vous vendre ces deux hommes, mais de vous les donner. Lexistence de deux misrables ngres ne peut pas tre mise en comparaison avec une vie aussi prcieuse que lest celle de ma belle cousine. Mais laissez-moi vous offrir, au moins, ce que nous avons et ce que vous paraissez dsirer. Mais, Monsieur, dit ltranger en relevant la tte avec hauteur, tandis que M. de Malmdie faisait son fils une grimace des plus significatives, ce ntaient point l nos conventions. Eh bien, alors, dit Sara, permettez-moi dy changer quelque chose, et, pour lamour de celle qui vous avez sauv la vie, prenez ces deux ngres que nous vous offrons. Je vous remercie, Mademoiselle, dit ltranger ; il serait ridicule moi dinsister davantage. Jaccepte donc, et cest moi, maintenant, qui me regarde comme votre oblig. Et ltranger, en signe quil ne voulait pas retenir plus longtemps lhonorable compagnie sur une grande route, fit, en sinclinant, un pas en arrire. Les hommes changrent un salut ; mais Sara et Georges changrent un regard. La cavalcade se remit en route et Georges la suivit un instant des yeux avec ce froncement de sourcils qui lui tait

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habituel quand une pense amre le proccupait ; puis, sapprochant de Nazim : Faites dlier cet homme, dit-il au commandeur ; car lui et son frre mappartiennent. Le commandeur, qui avait entendu la conversation de ltranger et de M. de Malmdie, ne fit aucune difficult dobir. Nazim fut donc dli et remis avec Laza son nouveau matre. Maintenant, mes amis, dit ltranger en se tournant vers les ngres et en tirant de sa poche une bourse pleine dor, comme jai reu un cadeau de votre matre, il est juste que, de mon ct, je vous fasse un petit prsent. Prenez cette bourse et partagez entre vous ce quelle contient. Et il remit la bourse au ngre qui se trouvait le plus proche de lui ; puis, se tournant vers ses deux esclaves, qui, debout derrire lui, attendaient ses ordres : Quant vous deux, leur dit-il, faites maintenant ce que vous voudrez, allez o vous voudrez, vous tes libres. Laza et Nazim poussrent chacun un cri de joie ml de doute, car ils ne pouvaient croire cette gnrosit de la part dun homme auquel ils navaient rendu aucun service ; mais Georges rpta les mmes paroles, et alors Laza et Nazim tombrent genoux, baisant, avec un lan de reconnaissance impossible dcrire, la main qui venait de les dlivrer. Quant Georges, comme il commenait se faire tard, il remit sur sa tte son grand chapeau de paille quil avait jusquel tenu la main, et, jetant son fusil sur son paule, il reprit le chemin de Moka.

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Chapitre XII Le bal


Ctait le lendemain, comme nous lavons dit, que devaient avoir lieu, au palais du Gouvernement, ce dner et ce bal dont lannonce rvolutionnait Port-Louis. Quiconque na pas habit les colonies, et surtout lle de France, na aucune ide du luxe qui rgne sous le 20e degr de latitude mridionale. En effet, outre les merveilles parisiennes qui traversent les mers pour aller embellir les gracieuses croles de Maurice, elles ont encore choisir, de premire main, les diamants de Visapour, les perles dOphir, les cachemires de Siam et les belles mousselines de Calcutta. Or, pas un vaisseau venant du monde des Mille et une Nuits ne sarrte lle de France sans y laisser une partie des trsors quil transporte en Europe ; et mme pour un homme habitu llgance parisienne ou la profusion anglaise, cest encore quelque chose dextraordinaire que ltincelant ensemble que prsente une runion lle de France. Aussi le salon du Gouvernement, quen trois jours, de son ct, lord Murrey, membre de la plus grande fashion et partisan du plus large confortable, avait entirement renouvel, prsentait-il, vers les quatre heures de laprs-midi, laspect dun appartement de la rue du Mont-Blanc ou de Regents street : toute laristocratie coloniale tait l, hommes et femmes : les hommes avec cette mise simple impose par nos modes modernes ; les femmes couvertes de diamants, ruisselantes de perles, pares davance pour le bal, nayant pour les distinguer de nos femmes europennes que cette molle et dlicieuse morbidezza, apanage des seules femmes croles. chaque nom nouveau que lon annonait, un sourire gnral accueillait la personne annonce ; car, Port-Louis, comme on 166

le comprend bien, tout le monde se connat, et la seule curiosit qui accompagne une femme entrant dans un salon, est celle de savoir quelle robe nouvelle elle a achete, do cette robe vient, de quelle toffe elle est faite et quelles garnitures la parent. Or, ctait surtout lendroit des femmes anglaises que la curiosit des femmes croles tait excite ; car, dans cette ternelle lutte de coquetterie dont Port-Louis est le thtre, la grande question pour les indignes est de vaincre, en luxe, les trangres. Le murmure qui se faisait entendre chaque nouvelle entre, le chuchotement qui le suivait taient donc, en gnral plus bruyants et plus prolongs quand lannonce officielle du valet avait pour objet quelque nom britannique, dont la rude consonance jurait autant avec les noms du pays que tranchaient avec les brunes vierges des tropiques les blondes et ples filles du Nord. chaque personne nouvelle qui entrait, lord Murrey avec cette aristocratique politesse qui caractrise les Anglais de la haute socit, allait au-devant delle : si ctait une femme, il lui offrait le bras pour la conduire sa place et trouvait en route un compliment lui faire ; si ctait un homme, il lui tendait la main et trouvait un mot gracieux lui dire ; si bien que tout le monde reconnaissait le nouveau gouverneur pour un homme charmant. On annona MM. et mademoiselle de Malmdie, ctait une annonce attendue avec autant dimpatience que de curiosit, non point prcisment parce que M. de Malmdie tait effectivement un des plus riches et des plus considrables habitants de lle de France, mais encore parce que Sara tait une des plus riches et des plus lgantes personnes de lle. Aussi chacun accompagna-t-il des yeux le mouvement que lord Murrey fit pour aller au-devant delle ; car ctait elle surtout dont la toilette prsume proccupait les plus belles invites. Contre lhabitude des femmes croles et contre lattente gnrale, la toilette de Sara tait des plus simples : ctait une ravissante robe de mousseline des Indes, transparente et lgre

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comme cette gaze que Juvnal appelle de lair tiss, sans une seule broderie, sans une seule perle, sans un seul diamant, garnie dune branche daubpine rose ; une couronne du mme arbuste ceignait la tte de la jeune fille, et un bouquet des mmes fleurs tremblait sa ceinture ; aucun bracelet ne faisait ressortir la teinte dore de sa peau. Seulement, ses cheveux, fins, soyeux et noirs, tombaient en longues boucles sur ses paules, et elle tenait la main cet ventail, merveille de lindustrie chinoise quelle avait achet Miko-Miko. Comme nous lavons dit, chacun se connat lle de France ; de sorte que, MM. et mademoiselle de Malmdie arrivs, on saperut quil ny avait plus personne venir, puisque tous ceux qui, par leur rang et leur fortune, avaient lhabitude de se trouver ensemble, taient runis : aussi, les regards se dtournrent-ils tout naturellement de la porte, par laquelle personne ne devait plus entrer, et au bout de dix minutes dattente, commenait-on se demander ce que lord Murrey pouvait attendre, lorsque la porte se rouvrit de nouveau, et que le domestique annona haute voix : Monsieur Georges Munier. La foudre, tombe au milieu de lassemble que nous venons de runir sous les yeux du lecteur, net certes pas produit plus deffet que nen produisit cette simple annonce. Chacun se retourna vers la porte ce nom, se demandant quel tait celui qui allait entrer ; car, quoique le nom ft bien connu lle de France, celui qui le portait tait depuis si longtemps loign, quon avait peu prs oubli quil existt. Georges entra. Le jeune multre tait vtu avec une simplicit, mais en mme temps avec un got extrme. Son habit noir, admirablement pris sur lui, et la boutonnire duquel

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pendaient au bout dune chane dor les deux petites croix dont il tait dcor, faisait ressortir toute llgance de sa taille. Son pantalon, demi-collant, indiquait les formes lgantes et sveltes particulires aux hommes de couleur, et, contre lhabitude de ceux-ci il ne portait dautres bijoux quune fine chane dor pareille celle de sa boutonnire, et dont lextrmit, qui paraissait seule, allait se perdre dans la poche de son gilet de piqu blanc. En outre, une cravate noire, noue avec cette ngligence tudie que donne seule la parfaite habitude de la fashion, et sur laquelle se rabattait un col de chemise arrondi, encadrait sa belle figure, dont sa moustache et ses cheveux noirs faisaient ressortir la mate pleur. Lord Murrey alla plus loin au-devant de Georges quil navait t au-devant de personne, et, layant pris par la main, il le prsenta aux trois ou quatre dames et aux cinq ou six officiers anglais qui se trouvaient dans le salon, comme un compagnon de voyage de la socit duquel il navait eu qu se louer pendant toute la traverse ; puis, se retournant vers le reste de la compagnie : Messieurs, dit-il, je ne vous prsente pas M. Georges Munier ; M. Georges Munier est votre compatriote, et le retour dun homme aussi distingu que lui doit tre presque une fte nationale. Georges sinclina en signe de remerciement ; mais, quelque dfrence que lon dt avoir pour le gouverneur, ft-ce chez lui, une ou deux voix peine trouvrent la force de balbutier quelques mots en rponse la prsentation que lord Murrey venait de faire. Lord Murrey ny fit point ou ne parut point y faire attention, et, comme le domestique annona quon tait servi, lord Murrey prit le bras de Sara, et lon passa dans la salle manger.

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Avec le caractre bien connu de Georges, on devinera facilement que ce ntait pas sans intention quil stait fait attendre : sur le point dentrer en lutte avec le prjug quil tait rsolu combattre, il avait voulu, du premier coup, voir face face son ennemi ; il avait donc t servi souhait ; lannonce de son nom et son entre avaient produit tout leffet quil pouvait attendre. Mais la personne la plus mue de toute cette honorable assemble tait sans contredit Sara. Sachant que le jeune chasseur de la rivire Noire tait arriv Port-Louis avec lord Murrey elle stait attendue davance le voir, et peut-tre taitce lintention de ce nouvel arriv dEurope quelle avait mis dans sa toilette cette simplicit lgante, si apprcie chez nous, et que remplace trop souvent, il faut lavouer, dans les colonies, un luxe exagr. Aussi, en entrant, elle avait partout cherch des yeux le jeune inconnu. Un regard lui avait suffi pour lui apprendre quil ntait pas l ; elle avait alors song quil allait venir, et que, comme on lannoncerait, sans doute, elle apprendrait ainsi, et sans faire de question, et son nom et qui il tait : Les prvisions de Sara staient accomplies. peine, comme nous lavons vu, avait-elle pris place dans le cercle des femmes, et MM. de Malmdie staient-ils groups au groupe des hommes, quon avait annonc M. Georges Munier. ce nom si connu dans lle, mais quon ntait pas habitu entendre prononcer en pareille circonstance, Sara avait pressentimentalement tressailli et stait retourne pleine danxit. En effet, elle avait vu apparatre le jeune tranger de Port-Louis, avec sa dmarche ferme, son front calme, son regard hautain, ses lvres ddaigneusement releves, et, htonsnous de le dire, cette troisime apparition, il lui avait sembl encore plus beau et plus potique quaux deux premires.

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Alors elle avait suivi non seulement des yeux, mais encore du cur, la prsentation que lord Murrey avait faite de Georges la socit, et son cur stait serr, quand la rpulsion, inspire par la naissance du jeune multre, stait traduite par le silence ; et ctait presque voils de larmes que ses yeux avaient rpondu au regard rapide et pntrant que Georges avait jet sur elle. Puis lord Murrey lui avait offert le bras, et elle navait plus rien vu ; car, sous le regard de Georges, elle stait sentie rougir et plir presque en mme temps ; et, convaincue que tous les yeux taient fixs sur elle, elle stait empresse de se drober momentanment la curiosit gnrale. Sur ce point, Sara se trompait : personne navait song elle, car tout le monde, except M. de Malmdie et son fils, ignorait les deux vnements qui avaient prcdemment mis en contact le jeune homme et la jeune fille, et nul ne pouvait penser quil dt y avoir quelque chose de commun entre mademoiselle Sara de Malmdie et M. Georges Munier. Une fois table, Sara se hasarda jeter les yeux autour delle. Elle tait assise la droite du gouverneur, qui avait sa gauche la femme du commandant militaire de lle ; en face delle tait ce commandant plac lui-mme entre deux femmes appartenant aux familles les plus considrables de lle. Puis, droite et gauche de ces deux dames, MM. de Malmdie pre et fils, et ainsi de suite ; quant Georges, soit hasard, soit gracieuse prvoyance de lord Murrey, il tait plac entre deux Anglaises. Sara respira : elle savait que le prjug qui poursuivait Georges navait pas dinfluence sur lesprit des trangers, et quil fallait quun habitant de la mtropole ft rest bien longtemps aux colonies pour arriver le partager ; aussi vit-elle Georges remplissant de la faon la plus dgage son rle de galant

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convive, entre le sourire crois des deux compatriotes de lord Murrey, enchantes davoir trouv un voisin qui parlait leur langue comme si lui-mme ft n en Angleterre. En ramenant ses regards vers le centre de la table, Sara saperut que les yeux dHenri taient fixs sur elle. Elle comprit parfaitement ce qui pouvait se passer dans lesprit de son fianc, et, par un mouvement indpendant de sa volont, elle baissa les siens en rougissant. Lord Murrey tait un grand seigneur dans toute la force de terme, sachant admirablement jouer ce rle de matre de maison, si difficile apprendre lorsquon ne le remplit pas instinctivement, et, pour ainsi dire, de naissance ; aussi, lorsque la contrainte et la gne qui psent ordinairement sur le premier service dun dner dapparat furent dissipes, commena-t-il adresser la parole ses convives, parlant chacun de la spcialit qui pouvait lui fournir les plus faciles rponses, rappelant aux officiers anglais quelque belle bataille, aux ngociants quelque haute spculation ; puis, au milieu de tout cela, jetant de temps en temps Georges un mot qui prouvait qu lui il pouvait parler de toute chose, et que ctait une gnralit intellectuelle et non une spcialit commerciale ou guerrire quil sadressait. Le dner se passa ainsi. Quoique dune modestie parfaite, Georges, avec sa rapide intelligence, avait rpondu chaque mot, chaque question du gouverneur, de manire prouver aux officiers quil avait fait la guerre comme eux, et aux ngociants quil ntait point rest tranger aux grands intrts commerciaux, qui font du monde entier une seule famille, unie par le lien des intrts ; puis, au milieu de cette conversation tronque, avaient jailli avec clat les noms de tous ceux qui, en France, en Angleterre ou en Espagne, occupaient une haute position, soit dans la politique, soit dans laristocratie, soit dans les arts, accompagns chacun dune de ces remarques qui

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indiquent, dun seul trait, que celui qui parle, parle avec une entire connaissance du caractre, du gnie ou de la position des hommes quil vient de nommer. Quoique ces bribes de conversation eussent, si lon peut sexprimer ainsi, pass par-dessus la tte du commun des convives, il y avait parmi les invits plusieurs hommes assez distingus pour comprendre la supriorit avec laquelle Georges avait effleur toutes choses : aussi, quoique le sentiment de rpulsion quon avait manifest pour le jeune multre restt peu prs le mme, ltonnement avait grandi, et, avec lui, dans le cur de quelques-uns, la jalousie tait entre. Henri surtout, proccup de lide que Sara avait remarqu Georges plus que, dans sa position de fiance et dans sa dignit de femme blanche, elle net d le faire, Henri sentait remuer au fond du cur un sentiment damertume dont il ntait pas le matre ; puis, au nom de Munier, ses souvenirs denfance staient rveills : il stait rappel le jour o, en voulant arracher le drapeau des mains de Georges, son frre Jacques lui avait donn un si violent coup de poing au milieu du visage. Tous ces anciens mfaits des deux frres grondaient sourdement dans sa poitrine et lide que Sara avait, la veille, t sauve par ce mme homme, au lieu deffacer le murmure accusateur du pass, augmentait encore sa haine pour lui. Quant M. de Malmdie pre, il tait rest pendant tout le dner plong, avec son voisin, dans une dissertation profonde sur une nouvelle manire de raffiner le sucre, qui devait donner, au produit de ses terres, un tiers de valeur de plus quelles navaient. Il en rsulta que, sauf le premier tonnement de trouver dans Georges le sauveur de sa nice, et de rencontrer Georges chez lord Murrey, il navait plus fait attention lui. Mais, comme nous lavons dit, il nen tait pas de mme dHenri ; Henri navait pas perdu une parole des interpellations de lord Murrey et des rponses de Georges. Dans chacune de ces rponses, il avait reconnu un sens droit et une pense

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suprieure ; il avait tudi le regard ferme, interprte de la volont absolue de Georges, et il avait compris que ce ntait plus, comme au jour du dpart, un enfant opprim qui se prsentait ses regards, mais un antagoniste puissant qui venait braver ses coups. Si Georges, de retour lle de France, ft rentr humblement dans la condition, quaux yeux des blancs, la nature lui avait faite, et se ft ainsi perdu dans lobscurit de sa naissance, Henri ne let point remarqu, ou, dans ce cas, ne lui et point gard rancune des torts que, quatorze ans auparavant, Henri avait eus envers lui. Mais il nen tait point ainsi ; lorgueilleux jeune homme avait fait sa rentre au grand jour, stait ml, par un service rendu, la vie de sa famille ; il venait, comme son gal de rang et comme son suprieur en intelligence, sasseoir la mme table que lui : ctait plus quHenri nen pouvait supporter, Henri lui dclara intrieurement la guerre. Aussi, en sortant de table, et comme on venait de passer au jardin, Henri sapprocha de Sara, qui, avec plusieurs autres femmes, stait assise sous un berceau parallle celui sous lequel les hommes prenaient le caf. Sara tressaillit, car elle sentit instinctivement que, dans ce que son cousin avait lui dire, il serait indubitablement question de Georges. Eh bien, ma belle cousine, dit le jeune homme en sappuyant sur le dossier de la chaise de bambou qui servait de sige la jeune fille, comment avez-vous trouv le dner ? Ce nest pas, je le prsume, sous le rapport matriel, que vous me faites cette question ? rpondit en souriant Sara. Non, ma chre cousine, quoique peut-tre, pour quelques-uns de nos convives, qui ne vivent pas, comme vous, de rose, dair et de parfums, ce ne soit pas une question

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dplace. Non, je vous demande cela sous le rapport social, si je puis dire. Eh bien, mais plein de bon got, ce me semble. Lord Murrey ma paru faire admirablement les honneurs de sa table, et il a t, ce quil ma paru, aussi aimable que possible avec tout le monde. Oui, certes ! Aussi, je mtonne profondment quun homme aussi distingu que lui ait risqu envers nous linconvenance quil a commise. Laquelle ? demanda Sara, qui comprenait o son cousin en voulait venir, et qui, puisant une force inconnue elle-mme dans le fond de son cur, regarda fixement son cousin en lui adressant cette question. Mais, rpondit Henri, quelque peu embarrass non seulement de la fixit de ce regard, mais encore de la voix qui murmurait au fond de sa conscience ; mais en invitant la mme table que nous M. Georges Munier. Et moi, il y a une chose qui ne mtonne pas moins Henri, cest que vous nayez pas laiss tout autre que vous le soin de me faire, surtout moi, cette observation. Et pourquoi cette observation mest-elle interdite, moi seul, ma chre cousine ? Parce que, sans M. Georges Munier, dont la prsence vous parat si inconvenante ici, vous seriez, en supposant quon pleure une cousine et quon porte le deuil dune nice, vous seriez, votre pre et vous, dans le deuil et dans les larmes. Oui, certes, rpondit Henri en rougissant ; oui, je comprends toute la reconnaissance que nous devons

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M. Georges pour avoir sauv une vie aussi prcieuse que la vtre ; et vous avez bien vu que, hier quand il a dsir acheter ces deux ngres que mon pre voulait punir, je me suis empress de les lui donner. Et moyennant le don de ces deux ngres, vous vous croyez quitte envers lui ? Je vous remercie, mon cousin, destimer la vie de Sara de Malmdie la somme de mille piastres. Mon Dieu ! ma chre Sara, dit Henri, quelle trange faon dinterprter les choses vous avez aujourdhui ! Ai-je eu un instant lide de mettre prix une existence pour laquelle je donnerais la mienne ? Non, jai eu seulement lintention de vous faire observer dans quelle fausse position, par exemple, lord Murrey mettrait une femme que M. Georges Munier inviterait danser. votre avis donc, mon cher Henri, cette femme devrait refuser ? Sans aucun doute. Sans rflchir quen refusant elle commet envers un homme qui ne lui a rien fait, et qui mme peut-tre lui a rendu quelque petit service, une de ces offenses dont il doit ncessairement demander raison son pre, son frre ou son mari ? Je prsume que, le cas chant, M. Georges ferait un retour sur lui-mme, et se rendrait la justice de croire quun blanc ne descend pas jusqu se mesurer avec un multre. Pardon, mon cousin, doser mettre une opinion en pareille matire, reprit Sara ; mais, ou, daprs le peu que jai vu, jai mal compris M. Georges, ou je ne pense pas que, sil

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sagissait de venger son honneur, un homme qui, comme lui, porte deux croix sur sa poitrine, ft arrt par le sentiment dhumilit intrieure que vous lui prtez, jen ai peur, bien gratuitement. En tout cas, jespre, ma chre Sara, reprit son tour Henri, le rouge de la colre sur le visage, que la crainte de nous exposer, mon pre ou moi, la colre de M. Georges, ne vous fera pas commettre limprudence de danser avec lui, sil avait la hardiesse de vous inviter ? Je ne danserai avec personne, Monsieur, rpondit froidement Sara en se levant et en allant sappuyer au bras de la dame anglaise qui stait trouve table ct de Georges, et qui tait une de ses amies. Henri resta un instant tout tourdi de cette fermet laquelle il ne sattendait pas ; puis il alla se mler un groupe de jeunes croles, dans lequel il trouva, pour ses ides aristocratiques, sans doute plus de sympathie quil nen avait trouv chez sa cousine. Pendant ce temps, Georges, centre dun autre groupe, causait avec quelques officiers et quelques ngociants anglais, qui ne partageaient pas ou qui partageaient un moindre degr le prjug de ses compatriotes. Une heure scoula ainsi, pendant laquelle saccomplirent tous les prparatifs du bal ; puis, cette heure coule, les portes se rouvrirent et donnrent entre aux appartements dbarrasss de leurs meubles et tincelants de lumires. Au mme instant, lorchestre prluda, donnant le signal de la contredanse. Sara avait fait un violent effort sur elle-mme en se condamnant voir danser ses compagnes ; car, ainsi que nous lavons dit, elle aimait le bal avec passion. Mais toute

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lamertume du sacrifice quelle faisait retomba sur celui qui le lui avait impos ; tandis que, au contraire, un sentiment plus tendre et plus profond quaucun de ceux quelle et jamais prouvs commenait natre dans son me en faveur de celui pour lequel elle se limposait ; car cest une sublime qualit des femmes, que la nature et la socit ont faites faibles dune douce faiblesse, de porter un puissant intrt tout ce quon opprime, comme une haute admiration tout ce qui ne se laisse pas opprimer. Aussi, lorsque Henri, esprant que sa cousine ne rsisterait pas lentranement de la premire ritournelle, vint, malgr sa rponse, linviter danser comme dhabitude la premire contredanse avec lui, Sara se contenta, cette fois, de lui rpondre : Vous savez que je ne danse pas ce soir, mon cousin. Henri se mordit les lvres jusquau sang, et, par un mouvement instinctif, chercha des yeux Georges. Georges avait pris place et dansait avec lAnglaise laquelle il avait donn le bras pour la conduire table. Par un sentiment qui navait cependant rien de sympathique, les yeux de Sara avaient pris la mme direction que son cousin. Son cur se serra. Georges dansait avec une autre, Georges ne pensait peuttre pas mme Sara, qui venait cependant de lui faire un de ces sacrifices duquel, la veille encore, elle se serait crue incapable pour qui que ce ft au monde. Le temps que dura cette contredanse fut un des moments les plus douloureux que Sara et encore passs. La contredanse finie, Sara, malgr elle, ne put sempcher de suivre des yeux Georges. Il alla reconduire lAnglaise sa place, puis parut chercher quelquun des yeux. Celui quil cherchait tait lord Murrey. peine leut-il aperu, quil alla

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lui, quil lui dit quelques mots, et que tous deux savancrent vers Sara. Sara sentit tout son sang se porter vers son cur. Mademoiselle, dit lord Murrey, voici un compagnon de voyage moi, qui, peut-tre un peu trop rvrencieux envers nos usages dEurope, nose point vous inviter danser avant davoir eu lhonneur de faire votre connaissance. Veuillez donc me permettre de vous prsenter M. Georges Munier, un des hommes les plus distingus que je connaisse. Comme vous le dites, milord, reprit Sara dune voix que, force de puissance sur elle-mme, elle tait parvenue rendre presque assure, cest de la part de M. Georges une crainte bien exagre ; car nous sommes dj danciennes connaissances. Le jour de son arrive, M. Georges ma rendu un service ; hier, il a fait mieux que cela, il ma sauv la vie. Comment ! ce jeune chasseur qui a eu le bonheur de se trouver l point pour tirer sur cet affreux requin, pendant que vous vous baigniez, cest M. Georges ? Cest lui-mme, milord, reprit Sara toute rouge de honte en pensant seulement alors que Georges lavait vue dans son costume de natation ; et, hier, jtais si mue et si trouble encore, qu peine si jai eu la force de prsenter mes actions de grces M. Georges. Mais, aujourdhui, je les lui renouvelle dautant plus vives, que cest son adresse et son sang-froid que je dois le bonheur dassister votre belle fte, milord. Et nous y joignons les ntres, ajouta Henri, qui stait approch du petit groupe dont sa cousine formait le centre ; car, nous aussi, hier, nous tions si mus et si proccups de cet accident, qu peine avons-nous eu lhonneur de dire quelques mots M. Georges.

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Georges, qui navait pas encore dit une parole, mais dont les yeux pntrants avaient lu jusquau fond du cur de Sara, sinclina en signe de remerciement, mais sans rpondre autrement Henri. Alors, jespre que la requte que voulait vous prsenter M. Georges ira maintenant toute seule, dit lord Murrey, et je laisse mon protg sexpliquer lui-mme. Mademoiselle de Malmdie maccordera-t-elle lhonneur dune contredanse ? dit Georges en sinclinant une seconde fois. Oh ! Monsieur, dit Sara, je suis vraiment aux regrets, et vous mexcuserez, je lespre. Jai refus tout lheure la mme demande mon cousin, ne comptant pas danser ce soir. Georges sourit de lair dun homme qui devine tout, et se releva en couvrant Henri dun regard si parfaitement ddaigneux, que lord Murrey comprit, ce regard et celui par lequel rpondit M. de Malmdie, quil y avait une haine profonde et invtre entre ces deux hommes. Mais il garda cette observation dans le fond de son cur, et, comme sil net rien remarqu : Serait-ce un reste de votre terreur dhier, dit-il Sara qui ragit sur vos plaisirs daujourdhui ? Oui, milord, rpondit Sara ; je me sens mme assez souffrante pour prier mon cousin de prvenir M. de Malmdie que je dsirerais me retirer, et que je compte sur lui pour me ramener la maison. Henri et lord Murrey firent ensemble un mouvement pour obir au dsir de la jeune fille. Georges se pencha vivement :

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Vous avez un noble cur, Mademoiselle, dit-il demivoix, et je vous remercie. Sara tressaillit et voulut rpondre ; mais dj lord Murrey stait rapproch. Elle ne fit quchanger, presque malgr elle, un regard avec Georges. tes-vous donc toujours dcide nous quitter, Mademoiselle ? dit le gouverneur. Hlas ! oui, rpondit Sara. Je voudrais pouvoir rester, milord ; mais je souffre rellement. En ce cas, je comprends quil y aurait de lgosme moi dessayer de vous retenir ; et, comme la voiture de M. de Malmdie ne sera probablement point la porte, je vais donner des ordres pour quon mette les chevaux la mienne. Et lord Murrey sloigna aussitt. Sara, dit Georges, quand jai quitt lEurope pour revenir ici, mon seul dsir tait celui dy trouver un cur comme le vtre ; mais je ne lesprais pas. Monsieur, murmura Sara, domine malgr elle par laccent profond de la voix de Georges, je ne sais ce que vous voulez dire. Je veux dire que, depuis le jour de mon arrive, jai fait un rve, et que, si ce rve se ralise jamais, je serai le plus heureux des hommes. Puis, sans attendre la rponse de Sara, Georges sinclina respectueusement devant elle, et, voyant sapprocher M. de Malmdie et son fils, laissa Sara avec son oncle et son cousin.

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Cinq minutes aprs, lord Murrey revint annoncer Sara que la voiture tait prte, et lui offrit le bras pour traverser le salon. Arrive la porte, la jeune fille jeta un dernier regard de regret sur le bal o elle stait promis tant de plaisir, et disparut. Mais ce regard avait rencontr celui de Georges, qui semblait devoir dsormais la poursuivre. En revenant de conduire mademoiselle de Malmdie sa voiture, le gouverneur rencontra dans lantichambre Georges, qui sapprtait quitter le bal son tour. Et vous aussi ? dit lord Murrey. Oui, milord ; vous nignorez pas que je demeure pour le moment Moka, et que jai, par consquent, prs de huit lieues faire ; heureusement quavec Antrim, cest laffaire dune heure. Vous navez rien eu de particulier avec M. Henri de Malmdie ? demanda le gouverneur avec lexpression de lintrt. Non, milord, pas encore, rpondit Georges en souriant ; mais, selon toute probabilit, cela ne tardera point. Ou je me trompe fort, mon jeune ami, dit le gouverneur, ou les causes de votre inimiti avec cette famille datent de longtemps ? Oui, milord, ce sont de petites taquineries denfant qui se sont faites de belles et bonnes haines dhommes ; des coups dpingle qui deviendront des coups dpe.

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Et il ny a pas un moyen darranger tout cela ? demanda le gouverneur. Je lai espr un instant milord ; jai cru que quatorze ans de domination anglaise avaient tu le prjug que je revenais combattre ; je me trompais : il ne reste plus lathlte qu se frotter dhuile et descendre dans le cirque. Ny rencontrerez-vous pas plus de moulins que de gants, mon cher don Quichotte ? Je vous en fais juge, dit Georges en souriant. Hier, jai sauv la vie mademoiselle Sara de Malmdie ! Savez-vous comment son cousin men remercie aujourdhui ? Non. En lui dfendant de danser avec moi. Impossible ! Cest comme jai lhonneur de vous le dire, milord. Et pourquoi cela ? Parce que je suis multre. Et que comptez-vous faire ? Moi ? Pardon de mon indiscrtion ; mais vous savez lintrt que je vous porte, et, dailleurs, nous sommes de vieux amis. Ce que je compte faire ? dit Georges en souriant.

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Oui ; vous avez bien conu de votre ct quelque projet ? Ce soir mme, jen ai arrt un. Et lequel ? Voyons, je vous dirai si je lapprouve. Cest que, dans trois mois, je serai lpoux de mademoiselle Sara de Malmdie. Et, avant que lord Murrey et eu le temps de lui donner son approbation ou sa dsapprobation, Georges lavait salu et tait sorti. la porte, son domestique maure lattendait avec ses deux chevaux arabes. Georges sauta sur Antrim et prit au galop le chemin de Moka. En rentrant lhabitation, le jeune homme sinforma de son pre ; mais il apprit quil tait sorti sept heures du soir, et ntait pas encore de retour.

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Chapitre XIII Le ngrier


Le lendemain matin, ce fut Pierre Munier qui entra le premier chez son fils. Depuis son arrive, Georges avait parcouru plusieurs fois la magnifique habitation que son pre possdait, et, avec ses ides dindustrie europenne, il avait mis plusieurs ides damlioration que, dans sa capacit pratique, le pre avait comprises linstant mme ; mais ces ides ncessitaient lapplication dune augmentation de bras, et labolition de la traite publique avait tellement fait renchrir les esclaves, quil ny avait pas moyen, sans dnormes sacrifices, de se procurer dans lle les cinquante ou soixante ngres dont le pre et le fils voulaient augmenter leur maison. Pierre Munier avait donc, la veille en labsence de Georges, accueilli avec joie la nouvelle quil y avait un navire ngrier en vue, et, selon lhabitude adopte alors parmi les colons et les commerants de chair noire, il tait all, pendant la nuit, sur la cte, afin de rpondre aux signaux du ngrier par dautres signaux qui indiquassent quon tait dans lintention de traiter avec lui. Les signaux avaient t changs et Pierre Munier venait annoncer Georges cette bonne nouvelle. Il fut donc convenu que, le soir, le pre et le fils se trouveraient vers neuf heures la Pointe-desCaves, au-dessous du Petit-Malabar. Cette convention arrte, Pierre Munier sortit pour aller inspecter, selon son habitude, les travaux de la plantation, et, selon son habitude aussi, Georges prit son fusil et gagna les bois pour sabandonner ses rveries. Ce que Georges avait dit la veille lord Murrey en le quittant ntait pas une forfanterie ; ctait, au contraire, une rsolution bien arrte ; ltude de la vie tout entire du jeune multre stait, comme nous lavons vu, porte vers ce point, de 185

donner sa volont la force et la persistance du gnie. Arriv une supriorit en toute chose, qui, appuye de sa fortune, lui et assur, en France ou en Angleterre, Londres ou Paris, une existence distingue, Georges, avide de lutte, avait voulu revenir lle de France. Ctait l quexistait le prjug que son courage se croyait destin combattre, et que son orgueil croyait pouvoir vaincre. Il revenait donc ayant pour lui lavantage de lincognito, pouvait tudier son ennemi sans que son ennemi st quelle guerre il lui avait dclare au fond de son me, et prt quil tait le saisir au moment o il sy attendrait le moins, et commencer cette lutte dans laquelle devait succomber un homme ou une ide. En posant le pied sur le port, en retrouvant au retour les mmes hommes quil avait laisss son dpart, Georges avait compris une vrit dont plusieurs fois il avait dout en Europe ; cest que toutes choses taient les mmes lle de France, quoique quatorze ans se fussent couls, quoique lle de France, au lieu dtre franaise, ft anglaise, et, au lieu de sappeler lle de France, sappelt Maurice. Alors, et de ce jour, il stait mis sur ses gardes, alors il stait prpar ce duel moral quil tait venu chercher, comme un autre se prpare un duel physique, si on peut parler ainsi ; et, lpe la main, il avait attendu loccasion qui se prsenterait de porter le premier coup son adversaire. Mais, comme Csar Borgia, qui, dans son gnie, avait, lors de la mort de son pre, tout prvu pour la conqute de lItalie, except qu cette poque il serait mourant lui-mme, Georges se trouva engag dune faon quil navait pas pu prvoir, et frapp en mme temps quil voulait frapper. Le jour de son arrive Port-Louis, le hasard avait mis sur son chemin une belle jeune fille, dont, malgr lui, il avait gard le souvenir. Puis la Providence lavait amen juste point pour sauver la vie celle-l mme laquelle il rvait vaguement depuis quil lavait vue ; de sorte que ce rve tait entr plus profondment dans

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son existence. Enfin, la fatalit les avait runis la veille, et, l, un coup dil, au moment mme o il sapercevait quil laimait, lui avait dit quil tait aim. Ds lors, la lutte prenait pour lui un nouvel intrt, intrt auquel son bonheur se trouvait doublement li, puisque dsormais cette lutte avait lieu non seulement au profit de son orgueil, mais encore celui de son amour. Seulement, comme nous lavons dit, bless lui-mme au moment du combat, Georges perdait lavantage du sang-froid ; il est vrai quen change il gagnait la vhmence de la passion. Mais, si, dans une existence blase, si, sur un cur fltri comme celui de Georges, la vue de la jeune fille avait produit limpression que nous avons dite, laspect du jeune homme et les circonstances dans lesquelles il lui tait successivement apparu avaient d produire une bien autre impression sur lexistence juvnile et sur lme vierge de Sara. leve, depuis le jour o elle avait perdu ses parents, dans la maison de M. de Malmdie, destine ds cette poque doubler par sa dot la fortune de lhritier de la maison, elle stait ds lors habitue regarder Henri comme son futur mari, et elle stait dautant plus facilement soumise cette perspective, que Henri tait un beau et brave garon, cit parmi les plus riches et les plus lgants colons, non seulement de Port-Louis, mais encore de toute lle. Quant aux autres jeunes gens amis de Henri, ses cavaliers la chasse, ses danseurs au bal, elle les connaissait depuis trop longtemps pour que lide lui vnt jamais de distinguer aucun deux ; ctaient pour Sara des amis de sa jeunesse, qui devaient laccompagner tranquillement de leur amiti pendant le reste de sa vie, et voil tout. Sara tait donc dans cette parfaite quitude dme, lorsque, pour la premire fois, elle avait aperu Georges. Dans la vie dune jeune fille, un beau jeune homme inconnu, lair distingu, aux formes lgantes, est partout un vnement, et

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bien plus forte raison, comme on le comprend bien, lle de France. La figure du jeune tranger, le timbre de sa voix, les paroles quil avait dites, taient donc demeurs, sans quelle st pourquoi, dans la mmoire de Sara comme demeure un air quon na entendu quune fois, et que cependant on rpte dans sa pense. Sans doute Sara, au bout de quelques jours, et oubli ce petit vnement, si elle et revu ce jeune homme dans des circonstances ordinaires ; peut-tre mme un examen plus approfondi, comme celui quamne une seconde rencontre, au lieu de mler ce jeune homme plus profondment sa vie, len et-il loign tout fait. Mais il nen avait point t ainsi. Dieu avait dcid que Georges et Sara se reverraient dans un moment suprme : la scne de la rivire Noire avait eu lieu. la curiosit qui avait accompagn la premire apparition, staient jointes la posie et la reconnaissance qui entouraient la seconde. En un instant, Georges stait transform aux yeux de la jeune fille. Ltranger inconnu tait devenu un ange librateur. Tout ce que cette mort dont Sara avait t menace promettait de douleurs, Georges le lui avait pargn ; tout ce que la vie seize ans promet de plaisir, de bonheur et davenir, Georges, au moment o elle allait le perdre, le lui avait rendu. Enfin, quand layant vu peine, quand lui ayant peine adress la parole, elle allait se retrouver en face de lui, quand elle allait pancher tout ce que son me contenait de reconnaissance, on lui dfendait daccorder cet homme ce quelle et accord au premier tranger venu, et, plus encore, on lui ordonnait de faire cet homme une insulte quelle net pas faite au dernier des hommes. Alors la reconnaissance refoule en son cur stait change en amour ; un regard avait tout dit Georges, et un mot de Georges avait tout dit Sara. Sara navait rien pu nier, Georges avait donc le droit de tout croire ; puis, aprs impression, tait venue la rflexion. Sara navait pu sempcher de comparer la conduite de Henri, son futur poux, celle de cet tranger qui ntait pas mme pour elle une simple

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connaissance. Le premier jour, les railleries de Henri sur linconnu avaient bless son esprit. Lindiffrence de Henri courant lhallali du cerf, quand sa fiance chappait peine un danger mortel avait froiss son cur ; enfin, ce ton de matre dont Henri lui avait parl le jour du bal avait offens son orgueil : si bien que, pendant cette longue nuit, qui devait tre une nuit joyeuse, et dont Henri avait fait une nuit triste et solitaire, Sara stait interroge pour la premire fois peut-tre, et, pour la premire fois, elle avait reconnu quelle naimait pas son cousin. De l savoir quelle en aimait un autre, il ny avait quun pas. Alors il arriva ce qui arrive en pareil cas. Sara, aprs avoir port les yeux sur elle, les reporta autour delle, elle pesa la balance de lintrt la conduite de son oncle envers elle ; elle se souvint quelle avait un million et demi de fortune peu prs, cest--dire quelle tait prs de deux fois riche comme son cousin ; elle se demanda si son oncle et eu pour elle, pauvre et orpheline, les mmes soins, les mmes attentions, les mmes tendresses quil avait eus pour elle, opulente hritire, et elle ne vit plus dans ladoption de M. de Malmdie que ce qui y tait rellement, cest--dire le calcul dun pre qui prpare un beau mariage son fils. Tout cela tait bien sans doute un peu svre ; mais les curs blesss sont ainsi faits, la reconnaissance sen va par la blessure, et la douleur qui reste devient un juge rigoureux. Georges avait prvu tout cela, et il avait compt l-dessus pour plaider sa cause et empirer celle de son rival. Aussi aprs avoir bien rflchi, rsolut-il de ne rien entreprendre encore ce jour-l, quoique, au fond de son cur, il sentit une grande impatience de revoir Sara. Voil donc comment il tait son fusil sur lpaule esprant trouver dans la chasse, sa passion favorite, une distraction qui lui aiderait tuer sa journe. Mais Georges stait tromp ; son amour pour Sara parlait dj dans son cur plus haut que tous les autres sentiments. Aussi, vers les quatre

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heures, ne pouvant rsister plus longtemps son dsir, je ne dirai pas de revoir la jeune fille, car, ne pouvant se prsenter chez elle, ce ntait que par hasard quil pouvait la rencontrer, mais au besoin de se rapprocher delle, il fit seller Antrim, puis, lchant les rnes au lger enfant de lArabie, en moins dune heure il se trouva dans la capitale de lle. Georges ne venait Port-Louis que dans un seul espoir ; mais, comme nous lavons dit, cet espoir tait entirement soumis au hasard. Or, le hasard fut cette fois inflexible. Georges eut beau passer par toutes les rues qui avoisinaient la maison de M. de Malmdie ; il eut beau traverser deux fois le jardin de la Compagnie, promenade habituelle des habitants de Port-Louis ; il eut beau faire trois fois le tour du champ de Mars, o tout se prparait pour les courses prochaines, nulle part, mme de loin, il ne vit une femme dont la tournure pt lui faire illusion. sept heures, Georges perdit tout espoir, et, le cur serr comme sil et subi un malheur, le cur bris comme sil et prouv une fatigue, il reprit le chemin de la Grande-Rivire, mais cette fois au pas et retenant son cheval ; car, cette fois, il sloignait de Sara, qui navait pas devin sans doute que dix fois Georges tait pass dans la rue de la Comdie et dans la rue du Gouvernement, cest--dire peine cent pas delle. Il traversait donc le camp des noirs libres, situ en dehors de la ville, et retenant toujours Antrim, qui ne comprenait rien cette allure inaccoutume, lorsquun homme sortit tout coup de lune des baraques et vint se jeter ltrier de son cheval, serrant ses genoux et lui baisant la main. Ctait le marchand chinois, ctait lhomme lventail, ctait Miko-Miko. linstant, Georges comprit vaguement le parti quil pouvait tirer de cet homme, qui son ngoce permettait de sintroduire dans toutes les maisons, et qui, par son ignorance de la langue, ninspirait aucune inquitude.

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Georges descendit et entra dans la boutique de Miko-Miko, lequel lui fit linstant mme voir tous ses trsors. Il ny avait pas se tromper au sentiment que le pauvre diable avait vou Georges, et qui schappait du fond de son cur chaque parole. Ctait tout simple : Miko-Miko, part deux ou trois de ses compatriotes marchands comme lui, et, par consquent, sinon ses ennemis, du moins ses rivaux, navait pas encore trouv Port-Louis une seule personne qui parler sa langue. Aussi demanda-t-il Georges de quelle faon il pouvait sacquitter envers lui du bonheur quil lui devait. Ce que Georges avait lui demander tait bien simple : ctait un plan intrieur de la maison de M. de Malmdie, afin, le cas chant, de savoir comment parvenir jusqu Sara. Aux premiers mots que dit Georges, Miko-Miko comprit tout : nous avons dit que les Chinois taient les juifs de lle de France. Seulement, pour faciliter les ngociations de Miko-Miko avec Sara, et peut-tre aussi dans une autre intention, Georges crivit sur une de ses cartes de visite les prix des diffrents objets qui pouvaient tenter la jeune fille, recommandant Miko-Miko de ne laisser voir cette carte qu Sara. Puis il donna au marchand un second quadruple, lui recommandant dtre, le lendemain, vers les trois heures de laprs-midi, Moka. Miko-Miko promit de se trouver au rendez-vous, et sengagea apporter dans sa tte un plan aussi exact de la maison que celui quaurait pu tracer un ingnieur. Aprs quoi, attendu quil tait huit heures, et qu neuf heures Georges devait, comme nous lavons dit, se trouver avec son pre la Pointe-aux-Caves, il remonta cheval et reprit le

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chemin de la Petite-Rivire, le cur plus lger, tant il faut peu de chose en amour pour changer la couleur de lhorizon. Il tait nuit close quand Georges arriva au rendez-vous. Son pre, selon lhabitude quil avait prise avec les blancs dtre toujours en avance, sy trouvait depuis dix minutes. neuf heures et demie, la lune se leva. Ctait le moment quattendaient Georges et son pre. Leurs yeux se portrent aussitt entre lle Bourbon et lle de Sable, et, l, par trois fois, ils virent tinceler un clair. Ctait, comme de coutume, un miroir qui rflchissait les rayons de la lune. ce signal bien connu des colons, Tlmaque, qui avait accompagn ses matres, alluma sur le rivage un feu quil teignit cinq minutes aprs, puis lon attendit. Une demi-heure ne stait pas coule, quon vit poindre sur la mer une ligne noire, pareille quelque poisson qui nagerait la surface de leau ; puis cette ligne grandit et prit lapparence dune pirogue. Bientt aprs, on reconnut une grande chaloupe et lon commena voir, au tremblement des rayons de la lune dans la mer, laction des rames qui battaient leau, quoiquon nentendt pas encore leur bruit. Enfin, cette chaloupe entra dans lanse de la Petite-Rivire, et vint aborder dans la crique qui se trouve en avant du petit fortin. Georges et son pre savancrent sur le rivage. De son ct, lhomme que, de loin, on avait pu voir assis la poupe, avait dj mis pied terre. Derrire lui descendirent une douzaine de matelots arms de mousquets et de haches. Ctaient les mmes qui avaient ram le fusil sur lpaule. Celui qui tait descendu le premier leur fit un signe, et ils commencrent dbarquer les ngres. Il y en avait trente de couchs au fond de la barque ; une seconde chaloupe devait en amener encore autant.

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Alors les deux multres et lhomme qui tait descendu le premier sabordrent et changrent quelques paroles. Il en rsulta que Georges et son pre furent convaincus de ce dont ils staient dj douts, cest quils avaient devant les yeux le capitaine ngrier lui-mme. Ctait un homme de trente trente-deux ans, peu prs, de haute taille, et ayant tous les signes de la force physique arrive ce degr qui commande naturellement le respect : il avait les cheveux noirs et crpus, des favoris passant sous le cou et des moustaches joignant ses favoris ; son visage et ses mains, hls par le soleil des tropiques, taient arrivs jusqu la teinte des Indiens de Timor ou de Pgu. Il tait vtu de la veste et du pantalon de toile bleue, particuliers aux chasseurs de lle de France, et avait, comme eux encore, un large chapeau de paille et un fusil jet sur lpaule : seulement, il portait, de plus queux, suspendu sa ceinture, un sabre recourb, de la forme des sabres arabes, mais plus large, et ayant une poigne la manire des claymores cossaises. Si le capitaine ngrier avait t lobjet dun examen approfondi de la part des deux habitants de Moka, ceux-ci, de leur ct, avaient eu subir de sa part une investigation non moins complte. Les yeux du commerant en chair noire se portaient de lun lautre avec une gale curiosit, et semblaient, mesure quil les examinait davantage, sen pouvoir moins dtacher. Sans doute, Georges et son pre, ou ne saperurent point de cette persistance, ou ne pensrent pas quelle dt autrement les inquiter ; car ils entamrent le march pour lequel ils taient venus, examinant les uns aprs les autres les ngres que la premire chaloupe avait amens, et qui taient presque tous originaires de la cte occidentale dAfrique, cest--dire de la Sngambie et de la Guine ; circonstance qui leur donne toujours une valeur plus grande, attendu que, nayant pas, comme les Madcasses, les

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Mozambiques et les Cafres, lespoir de regagner leur pays, ils nessayent presque jamais de senfuir. Or, comme, malgr cette cause de hausse, le capitaine fut trs raisonnable sur les prix, lorsque arriva la seconde chaloupe, le march tait dj fait pour la premire. Il en fut de celle-ci comme de lautre ; le capitaine tait admirablement assorti et indiquait un profond connaisseur dans la partie. Ctait une vritable bonne fortune pour lle de France, dans laquelle il venait exercer son commerce pour la premire fois, ayant, jusque-l, plus particulirement charg pour les Antilles. Quand tous les ngres furent dbarqus, et quand le march fut conclu, Tlmaque, qui tait lui-mme du Congo, sapprocha deux, et leur fit un discours dans sa langue maternelle, qui tait la leur : ce discours avait pour but de leur vanter les douceurs de leur vie venir, compare la vie que leurs compatriotes menaient chez les autres planteurs de lle, et de leur dire quils avaient eu de la chance de tomber MM. Pierre et Georges Munier, cest--dire aux deux meilleurs matres de lle. Les ngres sapprochrent alors des deux multres, et, tombant genoux, promirent par lorgane de Tlmaque, de se rendre dignes eux-mmes du bonheur que leur avait gard la Providence. Au nom de Pierre et de Georges Munier, le capitaine ngrier qui avait suivi le discours de Tlmaque avec une attention qui prouvait quil avait fait une tude particulire des diffrents dialectes de lAfrique, avait tressailli et avait regard plus attentivement encore quauparavant les deux hommes avec lesquels il venait de traiter si rondement une affaire de prs de cent cinquante mille francs. Mais, pas plus quauparavant, Georges et son pre navaient paru remarquer son affectation ne pas les perdre un instant de vue. Enfin, le moment vint de rgulariser le march. Georges demanda au ngrier de quelle

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faon il dsirait tre pay, et, si ctait en or ou en traites, son pre avait apport de lor dans les sacoches de son cheval et des traites dans son portefeuille, afin de faire face toutes les exigences. Le ngrier prfra lor. La somme, en consquence, lui fut compte linstant mme et transporte dans la seconde chaloupe ; puis les matelots se rembarqurent. Mais, au grand tonnement de Georges et de son pre, le capitaine ne descendit point avec eux dans les chaloupes, qui sloignrent sur un ordre de lui et labandonnrent sur le rivage. Le capitaine les suivit quelque temps des yeux ; puis, lorsquelles furent hors de la porte du regard et de la voix, il se retourna vers les multres tonns, savana vers eux, et, leur tendant la main tous deux : Bonjour, pre ! Bonjour, frre ! dit-il. Puis, comme ils hsitaient : Eh bien ! ajouta-t-il, ne reconnaissez-vous pas votre Jacques ? Tous deux jetrent un cri de surprise et lui tendirent les bras. Jacques se prcipita dans ceux de son pre ; puis des bras de son pre, il passa dans ceux de Georges ; aprs, quoi, Tlmaque eut aussi son tour, quoique, il faut le dire ce ne fut quen tremblant quil ost toucher les mains dun ngrier. En effet, par une concidence trange, le hasard runissait dans la mme famille lhomme qui avait toute sa vie pli sous le prjug de la couleur, lhomme qui faisait sa fortune en lexploitant, et lhomme qui tait prt risquer sa vie pour le combattre.

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Chapitre XIV Philosophie ngrire


Cet homme, ctait effectivement Jacques ; Jacques, que son pre navait pas revu depuis quatorze ans, et son frre, depuis douze. Jacques, comme nous lavons dit, tait parti bord dun de ces corsaires qui, munis de lettres de marque de la France, sortaient cette poque, tout coup de nos ports, comme des aigles de leurs aires, et couraient sus aux Anglais. Ctait une rude cole que celle-l et qui valait bien celle de la marine impriale, qui, cette poque, bloque dans nos ports, tait aussi souvent lancre que cette autre marine, vive, lgre et indpendante, tait souvent en course. Chaque jour, en effet, ctait quelque nouveau combat, non pas que nos corsaires, si hardis quils fussent, allassent chercher noise aux vaisseaux de guerre ; mais, friands quils taient de marchandises de lInde et de la Chine, ils sattaquaient tous ces bons gros btiments ventres rebondis qui revenaient soit de Calcutta, soit de Buenos-Ayres, soit de la VeraCruz. Or, ou ces btiments la dmarche respectable taient convoys par quelque frgate anglaise ayant bec et ongles, ou ils avaient pris eux-mmes le parti de sarmer et de se dfendre pour leur propre compte. Dans ce dernier cas, ce ntait quun jeu, une escarmouche de deux heures, et tout tait fini ; mais, dans lautre, les choses changeaient de face : cela devenait plus grave ; on changeait bon nombre de boulets ; on se tuait bon nombre dhommes ; on se brisait bon nombre dagrs ; puis on venait labordage, et, aprs stre foudroy de loin, on sexterminait de prs.

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Pendant ce temps-l, le navire marchand filait, et, sil ne rencontrait pas, comme lne de la fable, quelque autre corsaire qui lui mt la main dessus, il rentrait dans quelque port de lAngleterre, la grande satisfaction de la compagnie des Indes, qui votait des rentes ses dfenseurs. Voil comme les choses se passaient cette poque. Sur trente ou trente et un jours dont se composent les mois, on se battait pendant vingt ou vingt-cinq jours ; puis, pour se reposer des jours de combat, on avait les jours de tempte. Or, nous le rptons, on apprenait vite pareille cole. Dabord, comme on navait pas la conscription pour se recruter, et que cette petite guerre damateurs ne laissait pas que de consommer la longue une assez grande quantit dhommes, les quipages ne se trouvaient jamais au grand complet. Il est vrai que, comme les matelots taient tous des volontaires, la qualit, dans ce cas, remplaait avantageusement la quantit ; aussi, au jour de la bataille ou de la tempte, personne navait dattributions fixes ; chacun tait bon tout. Du reste, obissance passive au capitaine, quand le capitaine tait l, et au second, en labsence du capitaine. Il y avait bien eu, comme il y en a partout, bord de la Calypso, ctait ainsi que se nommait le btiment quavait choisi Jacques pour faire son apprentissage nautique ; il y avait bien eu, depuis six annes, deux rcalcitrants, lun Normand et lautre Gascon, lun contre lautorit du capitaine et lautre contre lautorit du lieutenant. Mais le capitaine avait fendu la tte de lun dun coup de hache, et le lieutenant avait crev la poitrine de lautre dun coup de pistolet ; tous deux taient morts sur le coup. Puis comme rien nembarrasse la manuvre comme un cadavre on avait jet le cadavre par-dessus le bord, et il nen avait plus t question. Seulement, ces deux vnements, pour navoir laiss de trace que dans le souvenir des assistants, nen avaient pas moins exerc sur les esprits une salutaire influence. Personne, depuis ce temps, navait eu lide de chercher querelle au

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capitaine Bertrand ni au lieutenant Rbard. Ctaient les noms de ces deux braves, et ils avaient ds lors joui dune autorit parfaitement autocratique bord de la Calypso. Jacques avait toujours eu une vocation dcide pour la mer : tout enfant, il tait sans cesse bord des btiments en rade Port-Louis, montant dans les haubans, grimpant dans les hunes, se balanant sur les vergues, se laissant glisser le long des cordages : comme ctait surtout bord des navires en relation de commerce avec son pre que Jacques se livrait ces exercices gymnastiques, les capitaines avaient une grande complaisance son gard, satisfaisant sa curiosit enfantine, lui donnant lexplication de toute chose et le laissant monter de la cale aux mts de perroquet et descendre des mts de perroquet la cale. Il en rsultait qu dix ans, Jacques tait un mousse de premire force attendu qu dfaut de btiment, comme tout pour lui reprsentait un navire, il grimpait sur les arbres, dont il faisait des mts, et le long des lianes, dont il faisait des cordages, et qu douze ans, comme il savait les noms de toutes les parties dun btiment, comme il savait toutes les manuvres qui sexcutent bord dun vaisseau, il et pu entrer comme aspirant de premire classe sur le premier btiment venu. Mais, comme nous lavons vu, son pre en avait dcid autrement, et, au lieu de lenvoyer lcole dAngoulme, o lappelait sa vocation, il lavait envoy au collge Napolon. Ce fut alors que se prsenta une nouvelle confirmation du proverbe : Lhomme propose et Dieu dispose. Jacques, aprs avoir pass deux ans dessiner des bricks sur ses cahiers de composition et lancer des frgates sur le grand bassin du Luxembourg, Jacques profita de la premire occasion qui soffrit de passer de la thorie la pratique, et ayant, dans un voyage Brest, t visiter le brick la Calypso, il dclara son frre, qui lavait accompagn, quil pouvait retourner seul terre, mais que, quant lui, il tait dcid se faire marin.

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Il en fut de tous deux comme lavait dcid Jacques, et Georges revint seul, ainsi que nous lavons dit en son lieu, au collge Napolon. Quant Jacques, dont la figure franche et lallure hardie avaient tout dabord sduit le capitaine Bertrand, il fut lev du premier coup au grade de matelot, ce qui fit beaucoup crier les camarades. Jacques laissa crier : il avait dans lesprit des notions trs exactes du juste et de linjuste ; ceux dont on venait de le faire lgal ignoraient ce quil valait ; il tait donc tout simple quils trouvassent mauvais que lon fit un tel passe-droit un novice ; mais, la premire tempte, il alla couper une voile de perroquet quun nud mal fait empchait de glisser et qui menaait de briser le mt auquel elle tait attache, et, au premier abordage, il sauta sur le vaisseau ennemi avant le capitaine : ce qui lui valut de la part de celui-ci, un si merveilleux coup de poing, quil en demeura tourdi pendant trois jours, la rgle tant, bord de la Calypso, que le capitaine devait toujours toucher le pont ennemi avant qui que ce ft de son quipage. Cependant, comme ctait une de ces fautes de discipline quun brave pardonne facilement un brave, le capitaine admit les excuses que Jacques fit valoir, et lui rpondit qu lavenir, aprs lui et le lieutenant, il tait libre, en pareille circonstance, de prendre le rang qui lui conviendrait. Au second abordage, Jacques passa le troisime. partir de ce moment, les matelots cessrent de murmurer contre Jacques, et les vieux mmes se rapprochrent de lui et furent les premiers lui tendre la main. Cela marcha ainsi jusquen 1815 : nous disons jusquen 1815, parce que le capitaine Bertrand, qui avait lesprit trs sceptique, navait jamais voulu prendre au srieux la chute de Napolon : peut-tre aussi cela tenait-il ce que, nayant rien

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faire, il avait fait deux voyages lle dElbe, et que, dans lun de ces voyages, il avait eu lhonneur dtre reu par lex-matre du monde. Ce que lempereur et le pirate staient dit dans cette entrevue, personne ne le sut jamais ; ce que lon remarqua seulement, cest que le capitaine Bertrand revint bord en sifflant : Ran tan plan tirelire, Comme nous allons rire ! Ce qui tait, chez le capitaine Bertrand, le signe de la satisfaction intrieure porte au plus haut degr ; puis le capitaine Bertrand sen revint Brest, o, sans rien dire personne, il commena remettre la Calypso en tat, faire sa provision de poudre et de boulets et recruter les quelques hommes qui lui manquaient pour que son quipage se trouvt au grand complet. De sorte quil aurait fallu ne pas connatre son capitaine Bertrand le moins du monde, pour ne pas comprendre quil se mitonnait derrire la toile quelque spectacle qui allait bien tonner le parterre. En effet, six semaines aprs le dernier voyage du capitaine Bertrand Porto-Ferrajo, Napolon dbarquait au golfe Juan. Vingt-quatre jours aprs son dbarquement au golfe Juan, Napolon entrait Paris ; et soixante-douze heures aprs lentre de Napolon Paris, le capitaine Bertrand sortait de Brest toutes voiles dehors et le pavillon tricolore sa corne. Huit jours ne staient pas couls, que le capitaine Bertrand rentrait, tranant la remorque un magnifique troismts anglais charg des plus fines pices de lInde, lequel avait prouv un si merveilleux tonnement en voyant le drapeau tricolore, quon croyait disparu tout jamais de la surface du

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globe, quil navait pas mme eu lide de faire la plus petite rsistance. Cette prise avait fait venir leau la bouche du capitaine Bertrand. Aussi il ne se fut pas plus tt dfait de sa prise un prix convenable, il neut pas plus tt partag les parts entre les gens de lquipage, qui se reposaient depuis prs dun an et qui sennuyaient fort de ce repos, quil se remit en qute dun second trois-mts. Mais, comme on sait, on ne rencontre pas toujours ce quon cherche : un beau matin aprs une nuit fort noire, la Calypso se trouva nez nez avec une frgate. Cette frgate, ctait le Leycester, cest--dire le mme btiment que nous avons vu amener, Port-Louis, le gouverneur et Georges. Le Leycester avait dix canons et soixante hommes dquipage de plus que la Calypso. En outre, pas la moindre cargaison de cannelle, de sucre ou de caf ; mais, en change, une sainte-barbe parfaitement garnie et un arsenal de mitraille et de boulets rams au grand complet. peine eut-il vu au reste quelle paroisse appartenait la Calypso, que, sans le moins du monde crier gare, il lui envoya un chantillon de sa marchandise : ctait un joli boulet de trente-six, qui vint senfoncer dans la carne. La Calypso, tout au contraire de sa sur Galate, qui fuyait pour tre vue, aurait bien voulu, elle, fuir, sans tre vue. Il ny avait rien gagner avec le Leycester, ft-on mme vainqueur, ce qui ntait pas le moins du monde probable. Malheureusement, il ntait gure plus probable de supposer quon lui chapperait, son capitaine tant ce mme Williams Murrey, qui navait pas encore quitt le service de la marine cette poque, et qui, avec ses apparences charmantes, auxquelles depuis ses travaux diplomatiques avaient encore donn une nouvelle couche, tait un des plus intrpides loups de mer qui existassent du dtroit de Magellan la baie de Baffin.

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Le capitaine Bertrand fit donc traner ses deux plus grosses pices larrire et prit chasse. La Calypso tait un vritable navire de proie, taill pour la course, avec une carne troite et allonge ; mais la pauvre hirondelle de mer avait affaire laigle de lOcan ; de sorte que, malgr sa lgret, il fut bientt visible que la frgate gagnait sur la golette. Cette supriorit de marche devint bientt dautant plus sensible, que, de cinq minutes en cinq minutes, le Leycester envoyait des huissiers de bronze pour sommer la Calypso de sarrter. Ce quoi, au reste, la Calypso, tout en fuyant rpondait avec ses pices de chasse par des messagers de mme nature. Pendant ce temps, Jacques examinait avec la plus grande attention la mture du brick, et faisait au lieutenant Rbard des observations pleines de sens sur les amliorations faire dans le grage des btiments destins, comme ltait la Calypso, poursuivre ou tre poursuivis. Il y avait surtout un changement radical oprer dans les mts de perroquet, et Jacques, les yeux fixs sur la partie faible du navire, venait dachever sa dmonstration, lorsque ne recevant aucune rponse approbative du lieutenant, il ramena les yeux du ciel la terre, et reconnut la cause du silence de son interlocuteur : le lieutenant Rbard venait dtre coup en deux par un boulet de canon. La situation devenait grave ; il tait vident que, avant une demi-heure, on serait bord bord, et quil faudrait, comme on dit en terme dart, en dcoudre avec un quipage dun tiers plus fort que soi. Jacques communiquait part lui cette rflexion peu rassurante au pointeur dune des deux pices de chasse lorsque le pointeur, en se baissant pour pointer, parut faire un faux pas et tomba le nez sur la culasse de son canon. Voyant

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quil tardait se remettre sur ses jambes, plus quil ne convenait de le faire en pareille circonstance un homme charg dun soin si important, Jacques le prit par le collet de son habit et le ramena dans une ligne verticale. Mais alors il saperut que le pauvre diable venait davaler un biscaen ; seulement, au lieu de suivre la perpendiculaire, le biscaen avait pris lhorizontale. De l tait venu laccident. Le pauvre pointeur tait mort, comme on dit, dune indigestion de fer fondu. Jacques, qui, pour le moment, navait rien de mieux faire, se baissa son tour vers la pice, rectifia dune ligne ou deux le point de mire et cria : Feu ! Au mme instant, le canon tonna, et, comme Jacques tait curieux de voir le rsultat de son adresse, il sauta sur le bastingage pour suivre, autant quil tait en lui, leffet du projectile quil venait dadresser son ennemi. Leffet fut prompt. Le mt de misaine, coup un peu audessus de la grande hune, plia comme un arbre que le vent courbe, puis, avec un craquement effroyable, tomba, encombrant le pont de voiles et dagrs, et brisant une partie de la muraille de tribord. Un grand cri de joie retentit bord de la Calypso. La frgate stait arrte au milieu de sa course, trempant dans la mer son aile brise, tandis que la golette, saine et sauve quelques cordages prs, continuait son chemin, dbarrasse de la poursuite de son ennemi. Le premier soin du capitaine, en se voyant hors de danger, fut de nommer Jacques lieutenant la place de Rbard : il y avait longtemps, au reste, quen cas de vacance, ce grade lui tait dvolu dans lesprit de tous ses camarades. Lannonce de

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sa promotion fut donc accueillie par des acclamations unanimes. Le soir, il y eut messe gnrale pour les morts. On avait jet les cadavres la mer mesure quils passaient de vie trpas, et lon navait gard que celui du second pour lui rendre les honneurs dus son rang. Ces honneurs consistaient tre cousu dans un hamac avec un boulet de trente-six chaque pied. Le crmonial fut exactement suivi, et le pauvre Rbard alla rejoindre ses compagnons, nayant conserv sur eux que le trs mdiocre avantage de senfoncer au plus profond de la mer, au lieu de flotter sa surface. Le soir, le capitaine Bertrand profita de lobscurit pour faire fausse route, cest--dire que, grce une saute de vent, il revint sur ses pas, de sorte quil rentrait Brest, tandis que le Leycester, qui stait empress de substituer son mt cass un mt de rechange, courait aprs lui du ct du cap Vert. Ce qui fit faire beaucoup de mauvais sang au capitaine Murrey, lequel jura que, si jamais la Calypso retombait sous la main du Leycester, elle ne sen tirerait pas aussi bon march la seconde fois quelle sen tait tire la premire. Aussitt ses avaries rpares, le capitaine Bertrand stait remis en chasse, et, second par Jacques, il avait fait merveille : malheureusement, Waterloo arriva ; aprs Waterloo, la seconde abdication, et, aprs la seconde abdication, la paix. Cette fois, il ny avait plus douter de rien. Le capitaine vit passer, bord du Bellrophon, le prisonnier de lEurope ; et, comme il connaissait Sainte-Hlne pour y avoir relch deux fois, il comprit du premier coup quon ne se sauve pas de l comme on se sauve de lle dElbe. Lavenir du capitaine Bertrand se trouvait bien compromis dans ce grand cataclysme qui brisa tant de choses. Il lui fallut

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donc se crer une nouvelle industrie : il avait une jolie golette marchant bien, cent cinquante hommes dquipage disposs suivre sa bonne ou sa mauvaise fortune ; il pensa tout naturellement faire la traite. En effet, ctait un joli tat avant quon et gt le mtier avec un tas de dclamations philosophiques auxquelles personne ne songeait alors, et il y avait une belle fortune faire pour les premiers qui sy remettraient. La guerre, parfois teinte en Europe, est ternelle en Afrique ; il y a toujours quelque peuplade qui a soif, et, comme les habitants de ce beau pays ont remarqu, une fois pour toutes, que le plus sr moyen de se procurer des prisonniers tait davoir beaucoup deau-de-vie, il ny avait cette poque qu suivre les ctes de la Sngambie, du Congo, de Mozambique ou de Anguebar une bouteille de cognac chaque main, et lon tait sr de revenir son btiment un ngre sous chaque bras. Quand les prisonniers manquaient, les mres vendaient leurs enfants pour un petit verre ; il est vrai que toute cette marmaille navait pas grand prix ; mais on se retirait sur la quantit. Le capitaine Bertrand exera ce commerce avec honneur et profit pendant cinq ans, cest--dire depuis 1815 jusquen 1820, et il comptait bien lexercer encore bon nombre dannes, lorsquun vnement inattendu mit fin son existence. Un jour quil remontait la rivire des Poissons, situe sur la cte occidentale dAfrique, avec un chef hottentot qui devait lui livrer, moyennant deux pipes de rhum, une partie de GrandsNamaquois pour laquelle il venait de traiter, et dont il avait davance le placement la Martinique et la Guadeloupe, il posa par hasard le pied sur la queue dun boqueira qui se chauffait au soleil. Ces sortes de reptiles sont, comme on le sait, si sensibles de la queue, que la nature leur a pos cet endroit une quantit indfinie de sonnettes, afin que, averti par le bruit, le voyageur ne leur marche pas dessus. Le boqueira se redressa donc rapide comme un clair, et mordit le capitaine Bertrand

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la main. Le capitaine Bertrand, quoique fort dur la douleur, poussa un cri. Le chef hottentot se retourna, vit de quoi il sagissait, et dit gravement : Homme mordu, homme mort. Je le sais pardieu bien ! rpondit le capitaine, et cest pour cela que je crie. Puis, soit pour sa satisfaction personnelle, soit par philanthropie, et pour que le serpent qui lavait mordu nen mordit plus dautre, il empoigna le boqueira belles mains et lui tordit le cou. Mais cette excution tait peine faite, que les forces manqurent au brave capitaine, et quil tomba mort prs du reptile. Tout cela stait pass si rapidement, que, lorsque Jacques, qui tait vingt-cinq pas peu prs en arrire du capitaine, arriva prs de lui, ce dernier tait dj vert comme un lzard. Il voulut parler ; mais peine put-il balbutier quelques mots sans suite, et il expira. Dix minutes aprs, son corps tait bariol de taches noires et jaunes, ni plus ni moins quun champignon vnneux. Il ny avait pas songer rapporter le corps du capitaine bord de la Calypso, tant, grce ladmirable subtilit du poison, la dcomposition tait rapide. Jacques et les douze matelots qui laccompagnaient creusrent une fosse, couchrent le capitaine dedans, et le recouvrirent de toutes les pierres quon put trouver dans les environs, afin de le garantir, si la chose tait possible, de la dent des hynes et des chacals. Quant au serpent sonnettes, un des matelots sen chargea, stant rappel que son oncle, qui tait pharmacien Brest, lui avait recommand, sil rencontrait jamais un de ces reptiles, de tcher de le lui apporter, mort ou vivant, pour le mettre dans un bocal la

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porte de sa boutique, entre une bouteille pleine deau rouge et une bouteille pleine deau bleue. Il y a un adage commercial qui dit : Les affaires avant tout . En vertu de cet adage, il fut dcid, entre le chef hottentot et Jacques, que cette catastrophe nempcherait pas le march conclu de sexcuter. Jacques alla donc chercher au kraal voisin les cinquante Grands-Namaquois vendus ; aprs quoi, le chef hottentot vint prendre au brick les deux pipes de rhum promises. Cet change fait, les deux ngociants se sparrent enchants lun de lautre, se promettant de ne pas en rester l, lavenir, de leurs relations commerciales. Le soir mme, Jacques rassembla tous les matelots sur le pont, depuis le contrematre jusquau dernier mousse. Et, aprs un discours concis mais loquent, sur les vertus sans nombre qui ornaient le capitaine Bertrand, il proposa lquipage deux choses : la premire, de vendre la cargaison, qui tait complte, puis le btiment, dune dfaite facile, et, aprs avoir partag le prix du tout selon les droits tablis, de se sparer bons amis et daller chercher fortune chacun de son ct ; la seconde, de nommer un remplaant au capitaine Bertrand, et de continuer le ngoce sous la raison Calypso et Compagnie, dclarant davance que, tout lieutenant quil tait, il se soumettait une rlection, et serait le premier reconnatre le nouveau capitaine qui sortirait du scrutin. ces paroles, il arriva ce qui devait arriver, Jacques fut lu capitaine par acclamation. Jacques choisit aussitt pour second son contrematre, brave Breton, natif de Lorient, et que, par allusion la duret remarquable de son crne, on appelait gnralement Tte-deFer.

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Le mme soir, la Calypso, plus oublieuse que la nymphe dont elle portait le nom, fit voile pour les Antilles, dj console, en apparence du moins, non pas du dpart du roi Ulysse, mais de la mort du capitaine Bertrand. En effet, si elle avait perdu un matre, elle en avait trouv un autre, et qui, certes, le valait bien. Le dfunt tait un de ces vieux loups de mer qui font toutes choses selon la routine, et non pas selon linspiration. Or, il nen tait pas ainsi de Jacques. Jacques tait ternellement lhomme de la circonstance, universel en ce qui concernait lart nautique ; sachant, dans une bataille ou dans une tempte, commander la manuvre comme le premier amiral venu, et faisant dans loccasion un nud la marinire aussi bien que le dernier mousse. Avec Jacques, jamais de repos, et, par consquent, jamais dennui. Chaque jour amenait une amlioration dans larrimage et dans le grement de la golette. Jacques aimait la Calypso comme on aime une matresse ; aussi tait-il ternellement proccup dajouter quelque chose sa toilette. Tantt ctait une bonnette dont il changeait la forme, tantt ctait une vergue dont il simplifiait le mouvement. Aussi, la coquette quelle tait, obissait-elle son nouveau seigneur comme elle navait encore obi personne, sanimant sa voix, se courbant et se redressant sous sa main, bondissant sous son pied comme un cheval qui sent lperon, si bien que Jacques et la Calypso semblaient tellement faits lun pour lautre, que lon naurait jamais eu lide que dsormais ils pussent vivre lun sans lautre. Aussi, part le souvenir de son pre et de son frre, qui passait de temps en temps comme un nuage sur son front, Jacques tait-il lhomme le plus heureux de la terre et de la mer. Ce ntait pas un de ces ngriers avides qui perdent la moiti de leurs profits en voulant trop gagner, et pour qui le mal quils font, aprs avoir pass en habitude, est devenu un plaisir. Non, ctait un bon ngociant, faisant son commerce en conscience, ayant pour ses Cafres, ses Hottentots, ses Sngambiens ou ses

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Mozambiques presque autant de soins que si ctaient des sacs de sucre, des caisses de riz ou des balles de coton. Ils taient bien nourris ; ils avaient de la paille pour se coucher ; ils prenaient deux fois par jour lair sur le pont. On nenchanait que les rcalcitrants ; et, en gnral, on tchait, autant que possible, de vendre les maris avec les femmes, et les enfants avec les mres ; ce qui tait une dlicatesse inoue et avait fort peu dimitateurs parmi les confrres de Jacques. Aussi les ngres de Jacques arrivaient-ils leur destination gnralement bien portants et gais, ce qui faisait que, presque toujours, Jacques les revendait un prix suprieur. Il va sans dire que Jacques ne sarrtait jamais assez longtemps terre pour sy crer un attachement srieux. Comme il nageait dans lor et roulait sur largent, les belles croles de la Jamaque, de la Guadeloupe et de Cuba lui avaient fait plus dune fois les doux yeux ; il y avait mme des pres qui, ignorant que Jacques ft un multre et le prenant pour un honnte ngrier europen, lui faisaient de temps en temps des ouvertures sur le mariage. Mais Jacques avait ses ides lendroit de lamour. Jacques connaissait fond sa mythologie et son histoire sainte ; il savait lapologue dHercule et dOmphale, et lanecdote de Samson et de Dalila. Aussi avait-il dcid quil naurait pas dautre femme que la Calypso. Quant des matresses, Dieu merci, il nen manquait pas ; il en avait des noires, des rouges, des jaunes et des chocolats, selon quil changeait au Congo, aux Florides, au Bengale ou Madagascar. chaque voyage, il en prenait une nouvelle, quil donnait en arrivant quelque ami, chez lequel il tait sr quelle serait bien traite, stant fait un systme de ne jamais garder la mme, de crainte, quelle que ft sa couleur, quelle ne prt une influence quelconque sur son esprit. Car, il faut le dire, ce que Jacques aimait avant toutes choses, ctait sa libert. Puis, ajoutons que Jacques avait encore une foule dautres plaisirs. Jacques tait sensuel comme un crole. Toutes les

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grandes choses de la nature laffectaient agrablement ; seulement, au lieu dimpressionner son esprit, elles agissaient sur ses sens. Il aimait limmensit, non pas parce que limmensit fait rver Dieu, mais parce que plus il y a despace, mieux on respire ; il aimait les toiles, non pas parce quil pensait que ctaient autant de mondes roulant dans lespace, mais parce quil trouvait doux davoir au-dessus de sa tte un dais dazur brod de diamants, il aimait les hautes forts, non pas parce que leurs profondeurs sont pleines de voix mystrieuses et potiques, mais parce que leur vote paisse projette une ombre que ne peuvent pas percer les rayons du soleil. Quant son opinion sur ltat quil exerait, son opinion tait que ctait une industrie parfaitement lgale. Il avait toute sa vie vu vendre et acheter des ngres ; il pensait donc, dans sa conscience, que les ngres taient faits pour tre vendus et achets. Quant la validit du droit que lhomme sest arrog de trafiquer de son semblable, cela ne le regardait aucunement ; il achetait et payait ; donc, la chose tait lui, et, du moment quil avait achet et pay il avait le droit de revendre : aussi, jamais Jacques navait imit une seule fois lexemple de ses confrres, quil avait vus faire la chasse aux ngres pour leur propre compte ; Jacques aurait regard comme une affreuse injustice, soit par force, soit par ruse, de semparer personnellement dune crature libre pour en faire un esclave ; mais, du moment que cette crature libre tait devenue esclave par une circonstance indpendante de sa volont lui, Jacques, il ne voyait aucune difficult traiter delle avec son propritaire. Or, on comprend que la vie que menait Jacques tait une agrable vie, dautant plus agrable quelle avait, de temps autre, ses journes de combat, comme du temps du capitaine Bertrand ; la traite des noirs avait t abolie par un congrs de gouvernants, qui avait probablement trouv quelle nuisait la traite des blancs ; de sorte quil arrivait parfois que quelques

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btiments qui se mlaient de ce qui ne les regardait pas, voulaient absolument savoir ce que la Calypso venait faire sur les ctes du Sngal ou dans les mers de lInde. Alors, si le capitaine Jacques tait dans ses jours de bonne humeur, il commenait par amuser le btiment trop curieux en lui montrant des pavillons de toutes couleurs ; puis, quand il tait las de jouer avec lui des charades en action, il hissait son pavillon lui, qui tait trois ttes de noirs, poses deux et une sur champ de gueules ; alors la Calypso prenait chasse, et la fte commenait. Outre les vingt canons qui ornaient ses sabords, la Calypso, pour ces occasions-l seulement, possdait son arrire deux pices de trente-six, dont la porte dpassait celle des btiments ordinaires ; or, comme elle tait excellente voilire, et quelle obissait son matre au doigt et lil, elle engageait juste autant de voiles quil en fallait pour maintenir le btiment qui lui donnait la chasse la porte de ses deux pices. Il en rsultait que, tandis que les boulets ennemis venaient mourir dans son sillage, chacun de ses boulets elle, et Jacques, croyezle bien, navait pas oubli son mtier de pointeur, enfilait le navire ngrophile de bout en bout. Cela durait le temps quil plaisait Jacques de faire ce quil appelait sa partie de quilles ; puis, lorsquil trouvait le btiment indiscret suffisamment puni de son indiscrtion, il ajoutait quelques voiles de cacatois, quelques bonnettes de perroquet, quelques brigantines de son invention, aux voiles dj dployes, envoyait une couple de boulets rams en signe dadieu son partenaire, et, filant sur leau comme quelque oiseau de mer attard qui regagne son nid, il le laissait boucher ses trous, rajuster ses agrs, renouer ses cordages et disparaissait lhorizon. Ces escapades, comme on le comprend bien, lui rendaient lentre des ports un peu plus difficile ; mais la Calypso tait une coquette qui savait changer de tournure et mme de visage, selon loccasion. Tantt elle prenait quelque nom virginal et

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quelque allure nave, sappelait La Belle-Jenny ou La JeuneOlympe, et se prsentait avec un air dinnocence qui faisait plaisir voir ; alors elle venait, disait-elle de charger du th Canton, du caf Moka, ou des pices Ceylan. Elle donnait des chantillons de son chargement, elle recevait des commandes, elle demandait des passagers. Le capitaine Jacques tait un bon paysan bas-breton, avec sa grande veste, ses longs cheveux, son large chapeau, enfin toute la dfroque de dfunt Bertrand. Tantt la Calypso changeait de sexe ; elle sappelait le Sphinx ou le Lonidas ; son quipage revtait luniforme franais, et elle entrait dans la rade, drapeau blanc dploy, saluant courtoisement le fort, qui lui rendait courtoisement son salut. Alors son capitaine tait, selon son caprice, ou un vieux loup de mer, maugrant, jurant, sacrant, ne parlant que par tribord et bbord, et ne comprenant pas quoi pouvait servir la terre, si ce ntait pour y aller de temps en temps renouveler son eau et faire scher du poisson ; ou bien quelque bel officier fashionable, tout frais moulu de lcole, qui le gouvernement, pour rcompenser les services de ses anctres, avait donn un commandement que sollicitaient dix anciens officiers. En ce cas, le capitaine Jacques se faisait appeler M. de Kergouran ou M. de Champ-Fleury ; il avait la vue basse, ne regardait quen clignant de lil, et parlait en grasseyant. Tout cela et t bien vite reconnu pour une comdie dans un port de France ou dAngleterre ; mais cela avait un norme succs Cuba, la Martinique, la Guadeloupe ou Java. Quant au placement des fonds qui provenaient de son commerce, ctait pour Jacques, qui ne comprenait pas tous les mouvements de lagio et tous les calculs de lescompte la chose la plus simple : en change de son or et de ses traites, il prenait Visapour et Guzarate les plus beaux diamants quil pouvait y trouver ; si bien que Jacques avait fini par se connatre presque aussi bien en diamants quen ngres. Puis il mettait les nouveaux achets prs des anciens dans une ceinture quil portait habituellement sur lui. Navait-il plus dargent, il

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fouillait sa ceinture, en tirait, selon loccasion, un brillant gros comme un petit pois ou un diamant de la taille dune noisette, entrait chez un juif, le faisait peser et le lui cdait au prix du tarif. Puis, comme Cloptre, qui buvait les perles que lui donnait Antoine, lui buvait et mangeait son diamant ; seulement, au contraire de la reine dgypte, Jacques en faisait habituellement plusieurs repas. Grce ce systme dconomie, Jacques portait incessamment sur lui une valeur de deux ou trois millions, qui, la rigueur, tenant dans le creux de la main, tait facile cacher dans loccasion : car Jacques ne se dissimulait pas quune profession comme la sienne avait des chances opposes ; que tout ntait pas roses dans le mtier quil faisait, et quaprs des annes de bonheur, il pourrait arriver un jour de revers. Mais, en attendant ce jour inconnu, Jacques, comme nous lavons dit, menait une vie fort douce, et quil net pas change contre celle dun roi quelconque, vu que, dj, cette poque, lemploi de roi commenait tre dun assez mdiocre agrment ; notre aventurier et donc t parfaitement heureux, si, parfois, le souvenir de son pre et de Georges ntait venu assombrir sa pense ; aussi, un beau jour, ny put-il rsister plus longtemps, et, comme, aprs avoir fait un chargement en Sngambie et au Congo, il tait venu complter sa cargaison sur les ctes de Mozambique et dans lAnguebar, il rsolut de pousser jusqu lle de France et de sinformer si son pre ne lavait pas quitte, ou si son frre ny tait pas revenu : il avait, en consquence, en approchant de la cte, fait les signaux habituels aux ngriers, on y avait rpondu par les signaux correspondants. Le hasard avait fait que ces signaux avaient t changs entre le pre et le fils ; de sorte que, le soir, Jacques stait trouv non seulement sur le rivage natal mais encore dans les bras de ceux quil tait venu y chercher.

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Chapitre XV La bote de Pandore


Ce fut, comme on le comprend bien, un grand bonheur pour ce pre et pour ces frres, qui ne staient pas vus depuis si longtemps, que de se trouver ainsi runis au moment o ils sy attendaient le moins : il y eut bien, au premier moment, dans le cur de Georges, grce un reste dducation europenne, un mouvement de regret en retrouvant son frre marchand de chair humaine ; mais ce premier mouvement fut bien vite dissip. Quant Pierre Munier, qui navait jamais quitt lle, et qui, par consquent devait tout envisager du point de vue des colonies, il ny fit pas mme attention ; il tait, dailleurs, entirement absorb, le pauvre pre, dans le bonheur inespr de revoir ses enfants. Jacques, comme ctait tout simple, revint coucher Moka. Georges, lui et leur pre ne se sparrent que fort avant dans la nuit. Pendant cette premire et douce causerie, chacun fit part ces intimes de son me de tout ce quil avait dans le cur. Pierre Munier pancha sa joie. Il navait rien autre chose en lui que son amour paternel. Jacques raconta sa vie aventureuse, ses plaisirs tranges, son bonheur excentrique. Puis vint le tour de Georges, et Georges raconta son amour. ce rcit, Pierre Munier frmit de tous ses membres : Georges, multre, fils de multre, aimait une blanche, et dclarait, en avouant son amour, que cette femme lui appartiendrait. Ctait une audace inoue et sans exemple aux colonies, quun pareil orgueil ; et, son avis, cet orgueil devait attirer sur celui dans le cur duquel il stait allum, toutes les douleurs de la terre et toute la colre du ciel.

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Quant Jacques, il comprenait parfaitement que Georges aimt une femme blanche, quoique, pour mille raisons quil dduisait merveille, il prfrt de beaucoup les femmes noires. Mais Jacques tait trop philosophe pour ne pas comprendre et respecter les gots de chacun. Dailleurs il trouvait que Georges, beau comme il ltait, riche comme il ltait, suprieur aux autres hommes comme il ltait, pouvait aspirer la main de quelque femme blanche que ce ft, cette femme ft-elle Aline, reine de Golconde ! En tout cas, il offrait Georges un expdient qui simplifiait bien les choses ; ctait, en cas de refus de la part de M. de Malmdie, denlever Sara et de la dposer dans un coin du monde quelconque, son choix, o Georges irait la rejoindre. Georges remercia son frre de son offre obligeante ; mais, comme il avait pour le moment un autre plan arrt, il refusa. Le lendemain, les habitants de Moka se runirent presque avec le jour, tant ils avaient de choses, oublies la veille, se redire de nouveau. Vers les onze heures, Jacques eut envie de revoir tous ces lieux o stait coule son enfance, et proposa son pre et son frre une promenade de souvenirs. Le vieux Munier accepta ; mais Georges attendait, comme on se le rappelle, des nouvelles de la ville ; il fut donc oblig de les laisser partir ensemble et de rester lhabitation o il avait donn rendez-vous Miko-Miko. Au bout dune demi-heure, Georges vit paratre son messager ; il portait sa longue perche de bambou et ses deux paniers, comme sil et fait son commerce en ville ; car le prvoyant industriel avait pens quil pouvait, sur sa route, rencontrer quelque amateur de chinoiseries. Georges, malgr ce pouvoir qu si grand-peine il avait conquis sur lui-mme, alla ouvrir la porte, le cur bondissant, car cet homme avait vu Sara et allait lui parler delle.

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Tout stait pass de la faon la plus simple comme on doit bien le penser. Miko-Miko, usant de son privilge dentrer partout, tait entr dans la maison de M. de Malmdie, et Bijou, qui avait dj vu sa jeune matresse faire au Chinois lacquisition dun ventail, lavait conduit droit Sara. la vue du marchand, Sara avait tressailli ; car, par une chane toute naturelle dides et de circonstances, Miko-Miko lui rappelait Georges : elle stait donc empresse de laccueillir, nayant quun regret, ctait dtre force de dialoguer avec lui par signes. Alors Miko-Miko avait tir de sa poche la carte de Georges, sur laquelle, de sa main, Georges avait crit les prix des diffrents objets que Miko-Miko avait pens devoir tenter le cur de Sara, et la donna la jeune fille du ct o tait grav le nom. Sara rougit malgr elle, et retourna vivement la carte. Il tait vident que Georges, ne pouvant la voir, employait ce moyen de se rappeler son souvenir. Elle acheta sans marchander tous les objets dont le prix tait crit de la main du jeune homme : puis, comme le marchand ne pensait pas lui redemander cette carte, elle ne pensa point la lui rendre. En sortant de chez Sara, Miko-Miko avait t arrt par Henri, qui de son ct lavait emmen chez lui pour visiter toute sa pacotille. Henri navait rien achet pour le moment mais il avait fait comprendre Miko-Miko que, tant sur le point dpouser trs prochainement sa cousine, il avait besoin des plus charmants brimborions que le marchand pourrait lui procurer. Cette double visite chez la jeune fille et chez son cousin avait permis Miko-Miko dobserver la maison en dtail. Or, comme Miko-Miko parmi les bosses qui ornaient son crne nu avait, au plus haut degr, celle de la mmoire des localits, il

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avait parfaitement retenu la distribution architecturale de la demeure de M. de Malmdie. La maison avait trois entres : lune qui donnait, comme nous lavons dit, par un pont traversant le ruisseau, sur le jardin de la Compagnie ; lautre, du ct oppos, qui donnait, laide dune ruelle plante darbres et formant retour, sur la rue du Gouvernement enfin, la troisime, qui donnait sur la rue de la Comdie, et qui tait une entre latrale. En pntrant dans la maison par sa porte principale, cest-dire par le pont qui traversait le ruisseau et donnait sur le jardin de la Compagnie, on se trouvait dans une grande cour carre, plante de manguiers et de lilas de Chine, travers lombrage et les fleurs desquels on apercevait en face de soi la demeure principale, dans laquelle on entrait par une porte parallle peu prs celle de la rue ; ainsi plac, on avait, au premier plan sa droite, les cases des noirs, et, sa gauche, les curies. Au second plan, droite, un pavillon ombrag par un magnifique sang-dragon, et, en face de ce pavillon, une seconde habitation destine aussi aux esclaves. Enfin, au troisime plan, on avait, gauche, lentre latrale qui donnait dans la rue de la Comdie, et, droite, un passage conduisant un petit escalier et se dirigeant la ruelle plante darbres formant terrasse, qui donnait, par son retour, en face du thtre. De cette faon, si lon a bien suivi la description que nous venons de faire, on verra que le pavillon se trouvait spar du corps de logis par le passage. Or, comme ce pavillon tait la retraite favorite de Sara, et que ctait dans ce pavillon quelle passait la plus grande partie de son temps, le lecteur nous permettra dajouter quelques mots ce que nous en avons dj dit dans un de nos prcdents chapitres. Ce pavillon avait quatre faces, quoiquil ne ft visible que de trois cts. En effet, un de ses cots attenait aux cases des noirs. Les trois autres donnaient, lun sur la cour dentre o

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taient plants les manguiers, les lilas de Chine et le sangdragon ; lautre sur le passage conduisant au petit escalier ; lautre, enfin, sur un grand chantier de bois, peu prs dsert, qui donnait, dun ct, sur le mme ruisseau qui prolongeait une des faades extrieures de la maison de M. de Malmdie : de lautre, contre la ruelle plante darbres, et leve, au-dessus du chantier dune douzaine de pieds, peu prs. Contre cette ruelle taient adosses deux ou trois maisons, dont les toits, doucement inclins, offraient une pente facile ceux qui eussent dsir, par un motif quelconque, se dispensant de la route de tout le monde, pntrer incognito de la ruelle dans le chantier. Ce pavillon avait trois fentres et une porte donnant comme nous lavons dit, sur la cour. Une des fentres souvrait prs de cette porte ; une autre sur le passage, et une troisime sur le chantier. Pendant le rcit de Miko-Miko, Georges avait souri trois fois, mais avec des expressions bien diffrentes. La premire, lorsque son ambassadeur lui avait dit que Sara avait gard la carte ; la seconde, lorsquil avait parl du mariage de Henri avec sa cousine ; la troisime, lorsquil lui avait appris quon pouvait pntrer dans le pavillon par la fentre du chantier. Georges plaa en face de Miko-Miko un crayon et du papier, et, tandis que, pour plus grande scurit, le marchand traait le plan de la maison, il prit lui-mme une plume et se mit crire une lettre. La lettre et le plan de la maison furent finis en mme temps. Alors Georges se leva et alla chercher dans sa chambre un merveilleux petit coffret de Boule, digne davoir appartenu madame de Pompadour, mit dedans la lettre quil venait

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dcrire, ferma le coffret clef, et remit le coffret et la clef Miko-Miko en lui donnant ses instructions ; aprs quoi, MikoMiko reut un nouveau quadruple en rcompense de la nouvelle commission quil allait faire, et, replaant son bambou en quilibre sur son paule, reprit le chemin de la ville du mme pas dont il tait venu ; ce qui annonait que, dans quatre heures peu prs, il serait prs de Sara. Comme Miko-Miko venait de disparatre au bout de lalle darbres qui conduisait la plantation, Jacques et son pre rentrrent par une porte de derrire. Georges, qui tait sur le point daller les rejoindre, stonna de ce prompt retour ; mais Jacques avait vu au ciel des signes qui annonaient un prochain coup de vent, et, quoiquil et pleine et entire confiance dans matre Tte-de-Fer, son lieutenant, il aimait trop sincrement la Calypso pour confier un autre le soin de son salut dans une si grave circonstance. Il venait donc dire adieu son frre ; car, du haut de la montagne du Pouce o il tait mont pour voir si la golette tait toujours son poste, il avait aperu la Calypso courant des bordes deux lieues peu prs de la cte, et il avait alors fait le signal convenu entre son second et lui dans le cas o une circonstance quelconque le forcerait de retourner bord. Ce signal avait t vu, et Jacques ne doutait pas que, dans deux heures, la chaloupe qui lavait amen ne ft prte le reprendre. Le pauvre pre Munier avait fait tout ce quil avait pu pour garder son fils prs de lui ; mais Jacques lui avait rpondu de sa douce voix : Cela ne se peut pas, mon pre. Et, lintonation tendre mais ferme de cette voix le vieillard avait compris que ctait de la part de son fils une rsolution prise ; il navait donc pas insist.

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Quant Georges, il comprenait si parfaitement le motif qui ramenait Jacques son bord, quil nessaya pas mme de le dtourner de ce projet. Seulement, il dclara son frre que lui et son pre laccompagneraient jusquau del de la chane du Pieterboot, du versant oppos de laquelle ils pouvaient voir Jacques sembarquer, et, une fois en mer le suivre des yeux jusqu son btiment. Jacques partit donc accompagn de Georges et de son pre, et tous trois, par des sentiers connus des seuls chasseurs, arrivrent la source de la rivire des Calebasses. L, Jacques prit cong de ces amis de son cur, quil avait si peu vus, mais quil promit solennellement de revoir bientt. Une heure aprs, la chaloupe avait quitt le rivage, emmenant Jacques, qui, fidle cet amour que le marin prouve pour son navire, retournait sauver la Calypso ou prir avec elle. peine Jacques fut-il remont bord, que la golette, qui jusque-l avait couru des bordes, mit le cap sur lle de Sable et sloigna le plus rapidement quelle put vers le nord. Pendant ce temps, le ciel et la mer taient devenus de plus en plus menaants. La mer mugissait et montait vue dil, quoique ce ne ft pas lheure de la mare. Le ciel, de son ct, comme sil et voulu rivaliser avec lOcan roulait des vagues de nuages qui couraient rapidement, et qui se dchiraient tout coup pour laisser passer des rafales de vent variant de lest-sudest au sud-est et sud-sud-est. Cependant ces symptmes, pour tout autre quun marin, ne prsageaient quune tempte ordinaire. Plusieurs fois dj dans lanne, il y avait eu des menaces pareilles sans quelles fussent suivies daucune catastrophe. Mais, en rentrant lhabitation, Georges et son pre furent forcs de reconnatre la sagacit du coup dil de

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Jacques. Le mercure du baromtre tait descendu au-dessous de vingt-huit pouces. Aussitt Pierre Munier donna lordre au commandeur de faire couper partout les tiges des maniocs, afin de sauver au moins les racines qui, dans le cas o lon ne prend pas cette prcaution, sont presque toujours arraches de terre et emportes par le vent. De son ct, Georges donna Ali lordre de lui seller Antrim pour huit heures. cet ordre, Pierre Munier tressaillit. Et pourquoi faire seller ton cheval ? demanda-t-il avec effroi. Je dois tre la ville dix heures, mon pre, rpondit Georges. Mais, malheureux, cest impossible ! scria le vieillard. Il le faut, mon pre, dit Georges. Et dans laccent de cette voix, comme dans celle de Jacques, le pauvre pre reconnut une telle rsolution, quil baissa la tte en soupirant, mais sans insister davantage. Pendant ce temps-l, Miko-Miko accomplissait sa mission. peine arriv Port-Louis, il stait achemin vers la maison de M. de Malmdie, dont la commande de Henri lui avait ouvert doublement lentre. Il sy prsentait cette fois avec dautant plus de confiance quen passant sur le port il avait vu MM. de Malmdie, pre et fils, occups regarder les btiments lancre, dont les capitaines, dans lattente du coup de vent qui menaait, doublaient les amarres. Il entra donc chez M. de Malmdie, sans craindre dtre drang par personne

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dans ce quil venait y faire, et Bijou, qui avait vu Miko-Miko en confrence le matin mme avec son jeune matre et celle quil regardait davance comme sa jeune matresse, le conduisit droit Sara, qui, selon son habitude, tait dans son pavillon. Comme lavait prvu Georges, au milieu des nouveaux objets que le brocanteur venait offrir la curiosit de la jeune crole, ce fut le charmant coffret de Boule qui attira aussitt ses regards. Sara le prit, le tourna et le retourna de tous cts, et, aprs en avoir admir lextrieur, elle voulut lexaminer en dedans et demanda la clef pour louvrir ; alors Miko-Miko fit semblant de chercher cette clef de tous cts, mais ses recherches furent inutiles. Il finit par faire signe quil ne lavait pas, et que sans doute, il lavait oublie la maison, o il allait la chercher, il sortit donc aussitt, laissant le coffret et promettant de venir rapporter la clef. Dix minutes aprs, et pendant que la jeune fille, dans toute lardeur de sa curiosit enfantine, tournait et retournait le miraculeux coffret, Bijou rentra et lui donna la clef, que MikoMiko stait content de renvoyer par un ngre. Peu importait Sara comment la clef lui venait, pourvu que la clef lui vnt ; elle la prit donc des mains de Bijou, qui se retira pour aller fermer promptement tous les volets de la maison menacs par louragan. Sara, reste seule, sempressa douvrir le coffre. Le coffre, comme on le sait, ne contenait quun papier qui ntait pas mme cachet, mais seulement pli en quatre. Georges avait tout prvu, tout calcul. Il fallait que Sara ft seule au moment o elle trouverait sa lettre ; il fallait que la lettre ft ouverte pour que Sara ne pt pas la renvoyer en disant quelle ne lavait pas lue.

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Aussi Sara, se voyant seule, hsita-t-elle un instant ; mais, devinant do lui venait ce billet, emporte par la curiosit, par lamour, par ces mille sentiments enfin qui bouillonnent dans le cur des jeunes filles, elle ne put rsister au dsir de voir ce que lui crivait Georges, et, tout mue et toute rougissante, elle prit le billet, le dplia, et lut ce qui suit : Sara, Je nai pas besoin de vous dire que je vous aime, vous le savez ; le rve de toute mon existence a t une compagne comme vous. Or, il y a dans le monde de ces positions exceptionnelles et dans la vie de ces moments suprmes o toutes les convenances de la socit tombent devant la terrible ncessit. Sara, maimez-vous ? Pesez ce que sera votre vie avec M. de Malmdie, pesez ce que sera votre vie avec moi. Avec lui, la considration de tous. Avec moi, la honte dun prjug. Seulement, je vous aime, je vous le rpte, plus quaucun homme au monde ne vous a aime et ne vous aimera jamais. Je sais que M. de Malmdie hte le moment o il doit devenir votre mari ; il ny a donc pas de temps perdre ; vous tes libre, Sara : mettez la main sur votre cur, et prononcez entre M. Henri et moi.

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Votre rponse me sera aussi sacre que le serait un ordre de ma mre. Ce soir, dix heures, je serai au pavillon pour la recevoir. Georges. Sara regarda autour delle, effraye. Il lui sembla quen se retournant elle allait voir Georges. En ce moment, la porte souvrit, et, au lieu de Georges Sara vit paratre Henri ; elle cacha la lettre de Georges dans sa poitrine. Henri avait, en gnral, et comme nous lavons vu, dassez mauvaises inspirations lgard de sa cousine ; cette fois, il ne fut pas plus heureux que de coutume. Le moment tait mal choisi pour se prsenter devant Sara, toute proccupe quelle tait dun autre. Pardon, ma chre Sara, dit Henri, si jentre chez vous ainsi sans me faire annoncer ; mais, au point o nous en sommes, et entre gens qui, dans quinze jours, seront mari et femme, il me semble, quoi que vous en disiez, que de pareilles liberts sont permises. Dailleurs, je viens pour vous dire que, si vous avez dehors quelques belles fleurs auxquelles vous teniez, vous ne ferez pas mal de les faire rentrer. Et pourquoi cela ? demanda Sara. Ne voyez-vous pas quil se prpare un coup de vent, et que, pour les fleurs comme pour les gens, mieux vaudra, cette nuit, tre dedans que dehors. Oh ! mon Dieu, scria Sara en songeant Georges, y aura-t-il donc du danger ?

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Pour nous qui avons une maison solide, non, dit Henri ; mais pour les pauvres diables qui demeurent dans des cases ou qui auront affaire par les chemins, oui, et javoue que je ne voudrais pas tre leur place. Vous croyez, Henri ? Pardieu ! si je le crois. Tenez, entendez-vous ? Quoi ? Les filaos du jardin de la Compagnie. Oui, oui. Ils gmissent, et cest signe de tempte, nest-ce pas ? Et voyez le ciel, comme il se couvre. Ainsi, je vous le rpte, Sara, si vous avez quelque fleur rentrer, vous navez pas de temps perdre ; moi, je vais enfermer mes chiens. Et Henri sortit pour mettre sa meute labri de lorage. En effet, la nuit venait avec une rapidit inaccoutume, car le ciel se couvrait de gros nuages noirs ; de temps en temps, des bouffes de vent passaient, branlant la maison ; puis tout redevenait calme, mais de ce calme pesant qui semble lagonie de la nature haletante. Sara regarda dans la cour, et vit les manguiers qui frissonnaient comme sils eussent t dous du sentiment et quils eussent pressenti la lutte qui allait avoir lieu entre le vent, la terre et le ciel, tandis que les lilas de Chine inclinaient tristement leurs fleurs vers le sol. La jeune fille, cette vue, se sentit prise dune terreur profonde, et elle joignit les mains en murmurant : O mon Dieu, Seigneur, protgez-le !

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En ce moment, Sara entendit la voix de son oncle qui lappelait. Elle ouvrit la porte. Sara, dit M. de Malmdie, Sara venez ici, mon enfant ; vous ne seriez pas en sret dans le pavillon. Me voil, mon oncle, dit la jeune fille en fermant la porte et tirant la clef aprs elle, de peur que quelquun ny entrt en son absence. Mais, au lieu de se runir Henri et son pre, Sara rentra dans sa chambre. Un instant aprs, M. de Malmdie vint voir ce quelle y faisait. Elle tait genoux devant le Christ qui tait au pied de son lit. Que faites-vous donc l, dit-il, au lieu de venir prendre le th avec nous ? Mon oncle, rpondit Sara, je prie pour les voyageurs. Ah ! pardieu ! dit M. de Malmdie, je suis sr quil ny aura pas, dans toute lle, un homme assez fou pour se mettre en route par le temps quil fait. Dieu vous entende, mon oncle ! dit Sara. Et elle continua de prier. En effet, il ny avait plus de doute, et lvnement, quavec son coup dil de marin Jacques avait prdit, allait se raliser : un de ces terribles ouragans, qui sont la terreur des colonies, menaait lle de France. La nuit, comme nous lavons dit, tait venue avec une vitesse effrayante ; mais les clairs se succdaient avec une telle rapidit et un tel clat, que cette obscurit tait remplace par un jour bleutre et livide, qui donnait tous les objets la teinte cadavreuse de ces mondes

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expirs que Byron fait visiter Can, sous la conduite de Satan. Chacun des courts intervalles, pendant lesquels ces clairs presque incessants laissaient les tnbres matresses de la terre, tait rempli par de lourds grondements de tonnerre qui prenaient naissance derrire les montagnes, semblaient rouler sur leurs pentes, slevaient au-dessus de la ville, et allaient se perdre dans les profondeurs de lhorizon. Puis, comme nous lavons dit, de larges et puissantes bouffes de vent suivaient la foudre voyageuse et passaient leur tour, courbant, comme sils eussent t des baguettes de sanie, les arbres les plus vigoureux, qui se relevaient lentement et pleins de crainte, pour se courber, se plaindre et gmir encore sous quelque nouvelle rafale, toujours plus forte que celle qui la prcdait. Ctait au cur de lle surtout, dans le quartier de Moka et dans les plaines Williams, que louragan, libre et comme joyeux de sa libert, tait plus magnifique contempler. Aussi, Pierre Munier tait-il doublement effray de voir Jacques partir et Georges prt partir, mais, toujours faible devant une force morale quelconque, le pauvre pre avait pli, et, tout en frmissant aux mugissements du vent, tout en plissant aux grondements de la foudre, tout en tressaillant chaque clair, il nessayait mme plus de retenir Georges prs de lui. Quant au jeune homme, on et dit quil grandissait chaque minute qui le rapprochait du danger ; tout au contraire de son pre, chaque bruit menaant, il relevait la tte ; chaque clair, il souriait ; lui qui avait jusqualors essay de toutes les luttes humaines, on et dit quil lui tardait, comme don Juan, de lutter avec Dieu. Aussi, lorsque lheure du dpart fut venue, avec cette inflexibilit de rsolution qui tait le caractre distinctif, nous ne dirons pas de lducation quil avait reue, mais de celle quil stait donne, Georges sapprocha de son pre, lui tendit la main, et, sans paratre comprendre le tremblement du vieillard, il sortit dun pas aussi assur et dun visage aussi calme quil ft sorti dans les circonstances ordinaires de la vie. la porte, il

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rencontra Ali, qui avec la passivit de lobissance orientale, tenait par la bride Antrim tout sell. Comme sil et reconnu le sifflement du simoun ou les rugissements du khamsin, lenfant du dsert se cabrait en hennissant ; mais, la voix bien connue de son cavalier, il parut se calmer, et tourna de son ct son il hagard et ses naseaux fumants. Georges le flatta un instant de la main en lui disant quelques mots arabes ; puis, avec la lgret dun cuyer consomm, il sauta en selle sans le secours de ltrier ; au mme instant, Ali lcha la bride, et Antrim partit avec la rapidit de lclair, sans que Georges et mme vu son pre, qui, pour se sparer le plus tard possible de son fils bienaim, avait entrouvert la porte, et qui le suivit des yeux jusquau moment o il disparut au bout de lavenue qui conduisait lhabitation. Ctait, au reste, une chose admirable voir que cet homme emport dune course aussi rapide que louragan au milieu duquel il passait, franchissant lespace, pareil Faust se rendant au Brocken sur son coursier infernal. Tout autour de lui tait dsordre et confusion. On nentendait que le craquement des arbres broys par laile du vent. Les cannes sucre, les plants de manioc, arrachs de leurs tiges, traversaient lair, pareils des plumes emportes par le vent. Des oiseaux, saisis au milieu de leur sommeil et enlevs par un vol quils ne pouvaient plus diriger, passaient tout autour de Georges en poussant des cris aigus, tandis que, de temps en temps, quelque cerf effray traversait la route avec la rapidit dune flche. Alors, Georges tait heureux, car Georges sentait son cur se gonfler dorgueil ; lui seul tait calme au milieu du dsordre universel, et, quand tout pliait ou se brisait autour de lui, lui seul poursuivait son chemin vers le but que lui fixait sa volont, sans que rien pt le faire dvier de sa route, sans que rien pt le distraire de son projet. Il alla ainsi une heure peu prs, franchissant les troncs darbres briss, les ruisseaux devenus torrents, les pierres

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dracines et roulant du haut des montagnes ; puis il aperut la mer tout mue, verdtre, cumeuse, grondante, qui venait avec un bruit terrible battre les ctes, comme si la main de Dieu net plus t l pour la contenir. Georges tait arriv au pied de la montagne des signaux ; il en contourna la base, toujours emport par la course fantastique de son cheval, traversa le pont Bourgeois, prit sa droite la rue de la Cte-dOr, longea par derrire les murailles du quartier, et, traversant le rempart, descendit par la rue de la Rampe dans le jardin de la Compagnie ; de l, remontant par la ville dserte au milieu des dbris de chemines abattues, des murs croulants, des tuiles volantes, il suivit la rue de la Comdie, tourna brusquement droite, prit celle du Gouvernement, senfona dans limpasse situe en face du thtre, sauta bas de son cheval, ouvrit la barrire qui sparait limpasse de la ruelle plante darbres dominant la maison de M. de Malmdie, referma la barrire derrire lui, jeta la bride sur le cou dAntrim, qui, nayant plus dissue, ne pouvait fuir ; puis, se laissant glisser sur les toits adosss la ruelle, et slanant des toits terre, il se trouva dans le chantier sur lequel donnaient les fentres du pavillon que nous avons dcrit. Pendant ce temps, Sara tait dans sa chambre, coutant mugir le vent, se signant chaque clair, priant sans cesse, appelant la tempte, car elle esprait que la tempte arrterait Georges ; puis, tout coup, tressaillant en se disant tout bas que quand un homme comme lui a dit quil ferait une chose, dt le monde tout entier crouler sur lui, il la fera. Alors elle suppliait Dieu de calmer ce vent et dteindre ces clairs : elle voyait Georges bris sous quelque arbre, cras par quelque rocher roulant au fond de quelque torrent, et elle comprenait alors, avec effroi, combien son sauveur avait pris un rapide pouvoir sur elle ; elle sentait que toute rsistance cette attraction tait inutile, que toute lutte, enfin, tait vaine contre cet amour, n de la veille et dj si puissant, que son pauvre cur ne pouvait que

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se dbattre et gmir, se reconnaissant vaincu sans avoir mme essay de lutter. mesure que lheure savanait, lagitation de Sara devenait plus vive. Les yeux fixs sur la pendule, elle suivait le mouvement de laiguille, et une voix du cur lui disait qu chacune des minutes que laiguille marquait, Georges se rapprochait delle. Laiguille marqua successivement neuf heures, neuf heures et demie, dix heures moins un quart, et la tempte, loin de se calmer, devenait de moment en moment plus terrible. La maison tremblait jusquen ses fondements, et lon et dit, chaque instant, que le vent qui la secouait allait larracher de sa base. De temps en temps, au milieu des plaintes des filaos, au milieu des cris des ngres dont les cases, moins solides que les maisons des blancs, se brisaient au souffle de louragan, comme au souffle de lenfant se brise le chteau de cartes quil vient dlever, on entendait retentir, rpondant au tonnerre, le lugubre appel de quelque btiment en dtresse qui rclamait du secours, avec la certitude que nul tre humain ne pouvait lui en porter. Parmi tous ces bruits divers, chos de la dvastation il sembla Sara quelle entendait le hennissement dun cheval. Alors elle se releva tout coup ; sa rsolution tait prise. Lhomme qui, au milieu de pareils dangers, quand les plus braves tremblaient dans leurs maisons, venait elle, traversant les forts dracines, les torrents grossis, les prcipices bants, et tout cela pour lui dire : Je vous aime Sara ! maimezvous ? cet homme tait vraiment digne delle. Et, si Georges avait fait cela, Georges qui lui avait sauv la vie, alors elle tait Georges comme Georges tait elle. Ce ntait plus une rsolution quelle prenait avec son libre arbitre, ctait une main divine qui la courbait, sans quelle pt sy opposer, sous une destine arrte davance : elle ne dcidait plus elle-mme de son sort, elle obissait passivement une fatalit.

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Alors, avec cette dcision que donnent les circonstances suprmes, Sara sortit de sa chambre, gagna lextrmit du corridor, descendit par le petit escalier extrieur que nous avons indiqu et qui semblait se mouvoir sous ses pieds, se trouva langle de la cour carre, savana, heurtant des dbris chaque pas, sappuyant, pour ne pas tre renverse par le vent, au mur du pavillon, et gagna la porte ; au moment o elle mettait la main la clef, un clair passa, lui montrant ses manguiers tordus, ses lilas chevels, ses fleurs brises ; alors seulement elle put prendre une ide de cette convulsion profonde dans laquelle la nature se dbattait ; alors elle songea quelle allait peut-tre attendre vainement, et que Georges ne viendrait pas, non point parce que Georges aurait eu peur, mais parce que Georges serait mort. Devant cette ide, tout disparut, et Sara entra vivement dans le pavillon. Merci, Sara ! dit une voix qui la fit tressaillir jusquau fond du cur, merci ! Oh ! je ne mtais pas tromp : vous maimez, Sara ; oh ! soyez cent fois bnie ! Et, en mme temps, Sara sentit une main qui prenait la sienne, un cur qui battait contre son cur, une haleine qui se confondait son haleine. Une sensation inconnue, rapide, dvorante, courut par tout son corps : haletante, perdue, pliant sur elle-mme comme une fleur plie sur sa tige, elle se renversa sur lpaule de Georges, ayant us, dans la lutte que, depuis deux heures, elle soutenait, toute la force de son me et nayant plus que celle de murmurer : Georges ! Georges ! ayez piti de moi ! Georges comprit cet appel de la faiblesse la force, de la pudeur de la jeune fille la loyaut de lamant ; peut-tre tait-il venu dans un autre but ; mais il sentit qu partir de cette heure Sara tait lui ; que tout ce quil obtiendrait de la vierge serait

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autant de ravi lpouse, et quoique frmissant lui-mme damour, de dsir, de bonheur, il se contenta de la conduire plus prs de la fentre afin de la voir la lueur des clairs, et, inclinant sa tte sur celle de la jeune crole : vie ! Vous tes moi, Sara, nest-ce pas, dit-il, moi pour la Oh ! oui, oui ! pour la vie ! murmura la jeune fille. Rien ne nous sparera jamais, rien que la mort ? Rien que la mort ! Vous le jurez, Sara ? Sur ma mre ! Georges ! Bien ! dit le jeune homme, tressaillant la fois de bonheur et dorgueil. partir de ce moment, vous tes ma femme, Sara, et malheur celui qui essayera de vous disputer moi ! ces mots, Georges appuya ses lvres sur celles de la jeune fille ; et, craignant sans doute de ne plus tre matre de luimme en face de tant damour, de jeunesse et de beaut, il slana dans le cabinet voisin, dont la fentre, comme celle du pavillon, donnait sur le chantier, et disparut. En ce moment, un coup de tonnerre si violent retentit que Sara tomba genoux. Presque aussitt, la porte du pavillon souvrit, et M. de Malmdie et Henri entrrent.

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Chapitre XVI La demande en mariage


Pendant la nuit, louragan cessa ; mais ce ne fut que le lendemain matin quon put apprcier les dgts quil avait causs. Une partie des btiments stationns dans le port avaient prouv des avaries considrables ; plusieurs avaient t jets les uns contre les autres et staient mutuellement briss. La plupart avaient t dmts et rass comme des pontons ; deux ou trois staient, tranant leurs ancres, choues sur lle aux Tonneliers. Enfin, il y en avait un qui avait sombr dans le port et qui avait pri corps et biens, sans quon pt lui porter secours. terre, la dvastation ntait pas moins grande. Peu de maisons de Port-Louis taient restes labri de ce terrible cataclysme ; presque toutes celles qui taient couvertes en bardeaux, en ardoises, en tuiles, en cuivre ou en fer-blanc, avaient eu leurs couvertures enleves. Celles qui se terminaient par des argamasses, cest--dire par des terrasses lindienne, avaient seules compltement rsist. Aussi, le matin, les rues taient-elles jonches de dbris, et quelques difices ne tenaient-ils plus sur leurs fondements qu laide de nombreux tais. Toutes les tribunes prpares au champ de Mars, pour la course, avaient t renverses. Deux pices de canon de gros calibre, en batterie dans le voisinage de la Grande-Rivire, avaient t retournes par le vent, et on les retrouva le matin dans le sens oppos celui o on les avait laisses la veille. Lintrieur de lle prsentait un aspect non moins dplorable. Tout ce qui restait de la rcolte, et heureusement la rcolte tait peu prs faite, avait t arrach de terre : dans 233

plusieurs endroits, des arpents entiers de forts prsentaient laspect de bls couchs par la grle. Presque aucun arbre isol navait pu rsister louragan, et les tamariniers eux-mmes, ces arbres flexibles par excellence, avaient t briss, chose qui, jusque-l, avait t regarde comme impossible. La maison de M. de Malmdie, une des plus leves de Port-Louis, avait eu beaucoup souffrir. Il y avait mme eu un moment o les secousses avaient t si violentes, que M. de Malmdie et son fils avaient rsolu daller chercher un refuge dans le pavillon qui, bti tout en pierre, nayant quun tage et abrit par la terrasse, donnait videmment moins de prise au vent. Henri avait donc couru chez sa cousine ; mais, ayant trouv la chambre vide, il avait pens que, comme lui et son pre, Sara, effraye par lorage, avait eu lide de chercher un refuge dans le pavillon. Ils y descendirent donc et ly trouvrent effectivement. Sa prsence y tait tout naturellement motive et sa terreur navait pas besoin dexcuse. Il en rsulta donc que ni le pre ni le fils ne souponnrent un seul instant la cause qui avait fait sortir Sara de sa chambre, et lattriburent un sentiment de crainte dont eux-mmes navaient pas t exempts. Vers le jour, comme nous lavons dit, la tempte se calma. Mais, quoique personne net dormi de la nuit, on nosa se livrer encore au repos et chacun soccupa de vrifier la portion de pertes personnelles quil avait supporter. De son ct, le nouveau gouverneur parcourut, ds le matin, toutes les rues de la ville, mettant la garnison la disposition des habitants. Il en rsulta que, ds le soir mme, une partie des traces de la catastrophe avait disparu. Puis, il faut le dire, chacun de son ct, mettait un grand empressement rendre Port-Louis laspect quil avait la veille. On approchait de la fte du Yams, une des plus grandes solennits de lle de France ; or, comme cette fte, dont le nom

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est probablement inconnu en Europe, se rattache dune manire intime aux vnements de cette histoire, nous demandons nos lecteurs la permission de dire sur elle quelques mots prparatoires qui nous sont indispensables. On sait que la grande famille mahomtane est divise en deux sectes, non seulement diffrentes, mais encore ennemies : la sunnite et la schyite. Lune, laquelle se rattachent les populations arabes et turques, reconnat Abou-Bekr, Omar et Osman pour les successeurs lgitimes de Mahomet ; lautre, que suivent les Persans et les musulmans indiens, regarde les trois califes comme des usurpateurs, et prtend quAli, gendre et ministre du prophte, avait seul droit son hritage politique et religieux. Dans le courant des longues guerres que se firent les prtendants, Hosen, fils dAli, fut atteint, prs de la ville de Kerbela, par une troupe de soldats quOmar avait envoys sa poursuite, et le jeune prince et soixante de ses parents qui laccompagnaient furent massacrs aprs une dfense hroque. Cest lanniversaire de cet vnement nfaste que clbrent tous les ans, par une fte solennelle, les Indiens mahomtans ; cette fte est appele Yams, par corruption des cris de Ya Hosen ! Hosen ! que les Persans rptent en chur. Ils ont, au reste, transform la fte comme le nom, en y mlant les usages de leur pays natal et des crmonies de leur ancienne religion. Or, ctait le lundi suivant, jour de pleine lune, que les Lascars, qui reprsentent lle de France les schyites indiens, devaient, selon leur coutume, clbrer le Yams, et donner la colonie le spectacle de cette trange crmonie, attendue avec plus de curiosit encore cette anne-l que les prcdentes. En effet, une circonstance inaccoutume devait rendre cette fois la fte plus magnifique quelle navait jamais t. Les Lascars sont diviss en deux bandes : les Lascars de mer et les

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Lascars de terre, quon reconnat, les Lascars de mer leurs robes vertes, et les Lascars de terre leurs robes blanches ; ordinairement, chaque bande clbre la fte de son ct avec le plus de luxe et dclat possible, cherchant clipser sa rivale : il en rsulte une mulation qui se rsume en disputes, et des disputes qui dgnrent en rixes ; les Lascars de mer, plus pauvres mais plus braves que ceux de terre, se vengent souvent coups de bton et parfois mme coups de sabre, de la supriorit financire de leurs adversaires, et la police est alors oblige dintervenir pour empcher une lutte mortelle. Mais cette anne, grce lactive intervention dun ngociateur inconnu, anim sans doute dun zle religieux, les deux bandes avaient abdiqu leurs jalousies et staient runies pour nen plus former quune seule ; aussi le bruit, comme nous lavons dit, stait-il gnralement rpandu que la solennit serait la fois plus paisible et plus clatante que les annes prcdentes. On comprend combien, dans une localit o il y a aussi peu de distraction que dans lle de France cette fte, toujours curieuse, mme pour ceux qui lont vue depuis leur enfance, est attendue avec impatience. Cest, trois mois lavance, lobjet de toutes les conversations ; on ne parle que du gouhn qui doit tre le principal ornement de la fte. Or, aprs avoir dit ce que cest que la fte, disons maintenant ce que cest que le gouhn. Le gouhn est une espce de pagode en bambou, haute ordinairement de trois tages superposs les uns aux autres allant toujours en diminuant, et recouverte de papiers de toutes couleurs : chacun de ces tages se construit dans une case part, carre comme lui, et quon ventre par lune de ses quatre faces pour len faire sortir ; puis on transporte les trois tages dans une quatrime case, qui permet, par sa hauteur, quon les

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tablisse au-dessus les uns des autres. L, on les runit par des ligatures, et on met la dernire main son ensemble et ses dtails ; pour arriver un rsultat digne de lobjet quils se proposent, les Lascars vont quelquefois quatre mois lavance, chercher par toute la colonie les ouvriers les plus habiles ; Indiens, Chinois, noirs libres et noirs esclaves sont mis contribution. Seulement, au lieu de payer la journe de ces derniers eux-mmes, on la paye leur matre. Au milieu des pertes individuelles que chacun avait dplorer, ce fut donc avec une joie gnrale que lon apprit que la case o tait le gouhn, arriv un tat complet de perfection, abrite quelle tait dans lembranchement de la montagne du Pouce, avait chapp tout accident. Rien ne manquerait donc cette anne la fte, laquelle le gouverneur, en signe de bonne arrive, avait ajout des courses dont, dans sa gnrosit aristocratique, il se rservait de donner les prix, la condition que les propritaires des chevaux courraient eux-mmes, comme cest lhabitude des gentilshommes riders en Angleterre. Or, comme on le voit, tout concourait ce que le plaisir quon se promettait effat bien vite le dsagrment quon venait dprouver. Aussi, le surlendemain de louragan, les prparatifs de la fte commenaient succder aux proccupations de la catastrophe. Sara, seule, contre son habitude, absorbe quelle tait dans des penses inconnues ceux qui lentouraient, paraissait ne prendre aucun intrt une solennit qui, les annes prcdentes, avait cependant bien vivement proccup sa jeune coquetterie. En effet, laristocratie de lle de France tout entire avait coutume dassister aux courses, ainsi quau Yams, soit dans des tribunes leves exprs, soit dans des calches dcouvertes : dans lun comme dans lautre cas, ctait une occasion pour les belles croles de Port-Louis dtaler leur fastueuse lgance. On avait donc droit de stonner que Sara,

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sur laquelle lannonce dun bal ou dun spectacle quelconque produisait dordinaire une si profonde impression, demeurt cette fois trangre ce qui allait se passer. Ma mie Henriette elle-mme, qui avait lev la jeune fille, et qui lisait au fond de son me comme travers le plus pur cristal, ny comprenait rien, et en tait devenue toute pensive. Htons-nous de dire que ma mie Henriette, dont nous navons pas eu loccasion, au milieu des graves vnements que nous venons de raconter, de signaler la rentre Port-Louis avait eu si grand-peur pendant la nuit de louragan, que, quoique souffrante encore de son motion prcdente, elle tait partie de la rivire Noire, immdiatement aprs que le vent eut cess, et tait arrive dans la journe Port-Louis : elle tait donc, depuis la surveille, runie son lve, dont, comme nous lavons dit plus haut, la proccupation inaccoutume commenait linquiter srieusement. Cest quil stait fait depuis trois jours un grand changement dans la vie de la jeune fille : du moment que, pour la premire fois, elle avait aperu Georges, limage, la tournure, et jusquau son de la voix du beau jeune homme taient rests dans son esprit ; alors, et avec un soupir involontaire, elle avait plus dune fois pens son futur mariage avec Henri, mariage auquel elle avait, depuis dix ans donn son consentement tacite, par le fait que jamais elle navait laiss souponner que des circonstances pouvaient natre qui feraient pour elle de ce mariage une obligation impossible remplir. Mais dj, partir du jour du dner chez le gouverneur, elle avait senti que, prendre son cousin pour mari, ctait se condamner un malheur ternel. Enfin, comme nous lavons vu, il tait arriv un moment o non seulement cette crainte tait devenue une conviction, mais encore o elle stait solennellement engage avec Georges ntre jamais un autre que lui. Or, on en conviendra, ctait une situation qui devait donner fort rflchir une jeune fille de seize ans et lui faire envisager, sous

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un point de vue moins important quelle ne lavait fait encore, toutes ces ftes et tous ces plaisirs qui, jusqu ce moment, lui avaient paru les vnements les plus importants de la vie. Depuis cinq ou six jours aussi, MM. de Malmdie ntaient point exempts de quelque proccupation : le refus de Sara de danser avec aucun autre, ds lors quelle ne dansait pas avec Georges, sa retraite du bal au moment o il commenait souvrir, elle qui ne labandonnait ordinairement que la dernire ; son silence obstin chaque fois que son cousin ou son oncle ramenait la question du futur mariage sur le tapis, tout cela ne leur paraissait pas naturel : aussi tous deux avaient-ils dcid que les prparatifs du mariage se feraient sans quon en parlt autrement Sara, et que, lorsque tout serait prt, elle en serait seulement avertie. La chose tait dautant plus simple, quon navait jamais fix dpoque cette union, et que Sara, venant datteindre seize ans, tait parfaitement en ge de remplir les vues que M. de Malmdie avait toujours eues sur elle. Toutes ces proccupations particulires formaient une proccupation gnrale qui jetait, depuis trois ou quatre jours, beaucoup de froid et de gne dans les runions qui avaient lieu entre les diffrents personnages qui habitaient la maison de M. de Malmdie. Ces runions avaient lieu habituellement quatre fois par jour : le matin, lheure du djeuner ; deux heures, cest--dire lheure du dner ; cinq heures, cest-dire lheure du th ; et neuf heures, cest--dire lheure du souper. Depuis trois jours, Sara avait demand et obtenu de djeuner chez elle. Ctait toujours un moment dembarras et de gne pargn ; mais il restait encore trois runions quelle ne pouvait viter que sous prtexte dindisposition. Or, un pareil prtexte ne pouvait avoir de rsultat durable. Sara en avait donc pris son parti, et elle descendait aux heures accoutumes.

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Le surlendemain de lvnement, Sara tait donc, vers les cinq heures, dans le grand salon de famille, travaillant prs de la fentre un ouvrage de broderie, ce qui lui donnait loccasion de ne pas lever les yeux, tandis que ma mie Henriette faisait le th avec toute lattention que les dames anglaises ont lhabitude de mettre cette importante occupation, et que MM. de Malmdie, debout devant la chemine causaient voix basse, lorsque tout coup la porte souvrit et que Bijou annona lord Williams Murrey et M. Georges Munier. cette double annonce, chacun des assistants, comme on le comprend facilement, fut atteint dune impression diffrente. MM. de Malmdie, croyant avoir mal entendu, firent rpter les deux noms quon venait de prononcer. Sara baissa, en rougissant, les yeux sur son ouvrage, et ma mie Henriette, qui venait douvrir le robinet sur la thire, demeura tellement interdite, que, occupe regarder successivement MM. de Malmdie, Sara et Bijou, elle laissa dborder leau bouillante, qui commena couler de la thire sur la table et de la table terre. Bijou rpta les deux noms dj prononcs, en les accompagnant du sourire le plus agrable quil pt prendre. M. de Malmdie et son fils se regardrent avec un tonnement croissant ; puis, sentant quil fallait en finir : Faites entrer, dit M. de Malmdie. Lord Murrey et Georges entrrent. Tous deux taient vtus de noir et en habit, ce qui indiquait une visite de crmonie.

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M. de Malmdie fit quelques pas au-devant deux, tandis que Sara se levait en rougissant, et, aprs une rvrence timide, se rasseyait, ou plutt retombait sur sa chaise, et que ma mie Henriette, sapercevant de ltourderie que ltonnement lui avait fait commettre, refermait rapidement le robinet de la bouilloire. Bijou, sur un geste de son matre, approcha deux fauteuils ; mais Georges sinclina en faisant signe que ctait inutile et quil se tiendrait debout. Monsieur, dit le gouverneur en sadressant M. de Malmdie, voici M. Georges Munier, qui est venu me prier de laccompagner chez vous et dappuyer de ma prsence une demande quil a vous faire. Comme mon dsir bien sincre serait que cette demande lui ft accorde, je nai pas cru devoir me refuser cette dmarche, qui me procure, dailleurs, lhonneur de vous voir. Le gouverneur sinclina et les deux hommes rpondirent par un mouvement pareil. Nous sommes les obligs de M. Georges Munier, dit alors M. de Malmdie pre ; nous serions donc enchants de lui tre agrables en quelque chose. Si vous voulez par l, Monsieur, rpondit Georges, faire allusion au bonheur que jai eu de sauver Mademoiselle du danger quelle courait, permettez-moi de vous affirmer que toute la reconnaissance est de moi Dieu, qui ma conduit l pour faire ce que tout autre et fait ma place. Dailleurs, ajouta Georges en souriant, vous allez voir Monsieur, que ma conduite dans cette occasion ntait pas exempte dgosme. Pardon, Monsieur, mais je ne vous comprends pas, dit Henri.

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Soyez tranquille, Monsieur, reprit Georges, votre doute ne sera pas long, et je vais mexpliquer clairement. Nous vous coutons, Monsieur. Dois-je me retirer, mon oncle ? demanda Sara. Si josais esprer, dit Georges en se retournant demi et en sinclinant, quun dsir mis par moi et quelque influence sur vous, Mademoiselle, je vous supplierais, au contraire, de rester. Sara se rassit. Il y eut un moment de silence ; puis M. de Malmdie fit signe quil attendait. Monsieur, dit Georges dune voix parfaitement calme, vous me connaissez ; vous connaissez ma famille ; vous connaissez ma fortune. Jai cette heure deux millions moi. Pardon dentrer dans ces dtails ; mais je les crois indispensables. Cependant, Monsieur, reprit Henri javoue que je cherche inutilement en quoi ils peuvent nous intresser. Aussi nest-ce pas prcisment vous que je parle, dit Georges en conservant le mme calme dans le maintien et dans la voix, tandis que Henri montrait une impatience visible, mais monsieur votre pre. Permettez-moi de vous dire, Monsieur, que je ne comprends pas plus le besoin qua mon pre de pareils renseignements. Vous allez le comprendre, Monsieur, reprit froidement Georges.

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Puis, regardant fixement M. de Malmdie : Je viens, continua-t-il, vous demander la main de mademoiselle Sara. Et pour qui ? demanda M. de Malmdie : Pour moi, Monsieur, rpondit Georges. Pour vous ! scria Henri en faisant un mouvement que rprima aussitt un regard terrible du jeune multre. Sara plit. Pour vous ? demanda M. de Malmdie. Pour moi, Monsieur, reprit Georges en sinclinant. Mais, scria M. de Malmdie, vous savez bien, Monsieur, que ma nice est destine mon fils ? Par qui, Monsieur ? demanda son tour le jeune multre. Par qui, par qui ! Eh ! parbleu ! par moi, dit M. de Malmdie. Je vous ferai observer, Monsieur, reprit Georges, que mademoiselle Sara nest point votre fille, mais seulement votre nice ; ce qui fait quelle ne vous doit quune obissance relative. Mais, Monsieur, toute cette discussion me parat plus que singulire.

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Pardonnez-moi, dit Georges, elle est, au contraire, parfaitement naturelle ; jaime mademoiselle Sara ; je crois que je suis appel la rendre heureuse ; jobis la fois un dsir de mon cur et un devoir de ma conscience. Mais ma cousine ne vous aime pas, vous, Monsieur ! scria Henri se laissant emporter son imptuosit naturelle. Vous vous trompez, Monsieur, rpondit Georges, et je suis autoris par mademoiselle vous dire quelle maime. Elle, elle ? scria M. de Malmdie. Cest impossible ! Vous vous trompez, mon oncle dit Sara en se levant son tour, et Monsieur a dit lentire vrit. Comment, ma cousine, vous osez ? scria Henri en slanant vers Sara avec un geste qui ressemblait la menace. Georges fit un mouvement ; le gouverneur le retint. Jose rpter, dit Sara, en rpondant par un regard de suprme mpris au geste de son cousin, ce que jai dit M. Georges. La vie quil ma sauve lui appartient, et je ne serai jamais un autre que lui. Et, ces mots, avec un geste la fois plein de grce et de dignit, avec un geste de reine, elle tendit la main vers Georges, qui sinclina sur cette main et y dposa un baiser. Ah ! cen est trop ! scria Henri en levant une badine quil tenait la main. Mais, de mme que lord Williams Murrey avait arrt Georges, il arrta Henri.

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Quant Georges, il se contenta de jeter un sourire ddaigneux M. de Malmdie fils, et, conduisant Sara jusqu la porte, il sinclina une seconde fois. Sara salua son tour, fit signe ma mie Henriette de la suivre, et sortit avec elle. Georges revint. Vous avez vu ce qui sest pass, Monsieur, dit-il loncle de Sara. Vous ne doutez plus des sentiments de mademoiselle de Malmdie mon gard. Jose donc vous prier une seconde fois de me faire une rponse positive la demande que jai lhonneur de vous adresser. Une rponse, Monsieur ! scria son tour M. de Malmdie ; une rponse ! vous avez laudace desprer que je vous en ferai une autre que celle que vous mritez ? Je ne vous dicte pas la rponse que vous devez me faire, Monsieur ; seulement, quelle quelle soit, je vous prie de men faire une. Jespre que vous ne vous attendez pas autre chose quun refus ? scria Henri. Cest monsieur votre pre que jinterroge, et non pas vous Monsieur, rpondit Georges ; laissez votre pre me rpondre, et nous causerons ensuite de nos affaires. Eh bien, Monsieur, dit M. de Malmdie, vous comprenez que je refuse positivement. Trs bien, Monsieur, rpondit Georges ; je mattendais cette rponse ; mais la dmarche que je viens de faire prs de vous tait dans les convenances, et je lai faite.

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Et Georges salua M. de Malmdie avec la mme politesse et la mme aisance que si rien ne stait pass entre eux ; puis, se retournant vers Henri : Maintenant, Monsieur, lui dit-il, nous deux, sil vous plat. Voil la seconde fois, rappelez-vous-le bien, que vous levez, quatorze ans de distance, la main sur moi : la premire fois avec un sabre. Il releva ses cheveux avec la main et montra du doigt la cicatrice qui sillonnait son front. La seconde fois avec cette baguette. Et il montra du doigt la baguette que tenait Henri. Eh bien ? dit Henri. Eh bien, dit Georges, je vous demande raison pour ces deux insultes. Vous tes brave, je le sais, et jespre que vous rpondrez en homme lappel que je fais votre courage. Je suis aise, Monsieur, que vous connaissiez ma bravoure, quoique votre opinion l-dessus me soit indiffrente, rpondit Henri en ricanant ; elle me met mon aise dans la rponse que jai vous faire. Et quelle est cette rponse, Monsieur ? demanda Georges. Cette rponse est que votre seconde demande est pour le moins aussi exagre que la premire. Je ne me bats pas avec un multre. Georges devint affreusement ple, et, cependant, un sourire dune indfinissable expression erra sur ses lvres.

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Cest votre dernier mot ? dit-il. Oui, Monsieur, rpondit Henri. merveille, Monsieur, reprit Georges. Maintenant, je sais ce qui me reste faire. Et, saluant MM. de Malmdie, il se retira suivi du gouverneur. Je vous lavais bien prdit, Monsieur, dit lord Williams lorsquils furent la porte. Et vous ne maviez rien prdit que je ne susse davance, milord, rpondit Georges mais je suis revenu ici pour accomplir une destine. Il faut que jaille jusquau bout. Jai un prjug combattre. Il faut quil mcrase ou que je le tue. En attendant, milord, recevez tous mes remerciements. Georges sinclina et, serrant la main que lui tendait le gouverneur, traversa le jardin de la Compagnie. Lord Murrey le suivit des yeux tant quil put le voir ; puis, lorsquil eut disparu au coin de la rue de la Rampe : Voil un homme qui va droit sa perte, dit-il en secouant la tte ; cest fcheux, il y avait quelque chose de grand dans ce cur-l.

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Chapitre XVII Les courses


Ctait le samedi suivant que commenaient les ftes du Yams ; et la ville, pour ce jour, avait mis une telle coquetterie effacer jusquaux dernires traces de louragan, quon net pas pu croire que, six jours auparavant, elle avait manqu dtre dtruite. Des le matin, les Lascars de mer et les Lascars de terre, runis en une seule troupe, sortirent du camp malabar, situ hors de la ville, entre le ruisseau des Pucelles et le ruisseau Fanfaron, et prcds dune musique barbare consistant en tambourins, fltes et guimbardes, sacheminrent vers PortLouis, afin dy faire ce quon appelle la qute ; les deux chefs marchaient ct lun de lautre, vtus selon le parti quils reprsentaient, lun dune robe verte, lautre dune robe blanche, et portant la main chacun un sabre nu, lextrmit duquel tait pique une orange. Derrire eux savanaient deux mollahs, tenant deux mains chacun une assiette pleine de sucre et recouverte de feuilles de roses de la Chine ; puis, la suite des mollahs, venait en assez bon ordre la phalange indienne. Ds les premires maisons de la ville, la qute commena ; car, sans doute par esprit dgalit, les quteurs ne mprisent pas les plus petites cases, dont loffrande, comme celle des plus riches maisons, est destine couvrir une partie des frais normes que toute cette pauvre population a faits pour rendre la crmonie aussi solennelle que possible. Au reste, il faut le dire, la faon de demander des quteurs se ressent de lorgueil oriental, et loin dtre basse et servile, prsente quelque chose de noble et de touchant. Aprs que les chefs, devant lesquels toutes portes souvrent, ont salu les matres de la maison en 248

abaissant devant eux la pointe de leurs sabres, le mollah savance et offre aux assistants du sucre et des feuilles de rose. Pendant ce temps, dautres Indiens, dsigns par les chefs, reoivent dans des assiettes les dons quon veut bien leur faire : puis tout le monde se retire en disant : Salam. Ils semblent ainsi non pas recevoir une aumne, mais inviter les personnes trangres leur culte une communion symbolique, en partageant avec eux en frres les frais de leur culte et les dons de leur religion. Dans les temps ordinaires, la qute stend non seulement, comme nous lavons dit, toutes les maisons de la ville, mais encore aux btiments qui sont dans le port, et qui rentrent dans les attributions des Lascars de mer. Seulement cette fois sur le dernier point surtout, la qute fut fort restreinte, la plupart des btiments ayant tant souffert de louragan, que leurs capitaines avaient plus besoin de secours quils ntaient disposs en donner. Cependant, au moment mme o les quteurs taient sur le port, un btiment signal ds le matin apparut entre la redoute La Bourdonnaie et le fort Blanc, entrant sous le pavillon hollandais, et toutes les voiles dehors, en saluant le fort, qui lui rendit son salut coup pour coup. Sans doute, celui-l tait encore une grande distance de lle, lorsque le coup de vent avait eu lieu, car il ne lui manquait pas un agrs, pas un cordage, et il savanait gracieusement inclin, comme si la main de quelque desse de la mer le poussait la surface de leau. De loin, et laide des lunettes, on pouvait voir sur le pont, en grand uniforme du roi Guillaume, tout son quipage qui semblait, avec ses habits de bataille, cest--dire son costume de fte, venir pour assister tout exprs la crmonie. Aussi lon devine que, grce cet aspect joyeux et confortable, il devint tout de suite le point de mire des deux chefs. Il en rsulta qu peine eut-il jet lancre, le chef des Lascars de mer se mit dans une barque, et, accompagn de ses porteurs dassiettes et

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dune douzaine des siens, sachemina vers le btiment, qui, vu de prs, ne dmentait en rien la bonne opinion quil inspirait une certaine distance. En effet, si jamais la propret hollandaise, si renomme dans les quatre parties du monde, avait mrit un complet loge ctait la vue de ce joli navire, qui semblait son temple flottant ; son pont lav, pong, frott, pouvait le disputer en lgance au parquet du plus somptueux salon. Chacun de ses ornements de cuivre brillait comme de lor ; les escaliers, taills avec le bois le plus prcieux de lInde, semblaient un ornement plutt quun objet dusuelle utilit. Quant aux armes, on et dit des armes de luxe, destines bien plutt un muse dartillerie qu larsenal dun vaisseau. Le capitaine Van den Broek, ctait ainsi que se nommait le patron de ce charmant navire, parut, en voyant savancer les Lascars, savoir de quoi il tait question, car il vint recevoir leur chef au haut de lescalier, et, aprs avoir chang avec lui quelques mots dans leur langue, ce qui prouvait que ce ntait pas pour la premire fois quil naviguait dans les mers de lInde, il dposa sur lassiette quon lui prsentait, non pas une pice dor, non pas un rouleau et argent, mais un joli petit diamant qui pouvait valoir une centaine de louis, sexcusant pour le moment de navoir pas dautre monnaie, et priant le chef des Lascars de mer de se contenter de cette offrande ; elle dpassait de si loin les prvisions du brave sectateur dAli, et saccordait si peu avec la parcimonie ordinaire des compatriotes de Jean de Witt, que le chef des Lascars demeura un instant sans oser prendre au srieux une pareille prodigalit, et que ce ne fut que lorsque le capitaine Van den Broek lui et assur, par trois ou quatre fois, que le diamant tait bien destin la bande schyite, pour laquelle il affirmait prouver la plus vive sympathie, quil le remercia en lui prsentant lui-mme lassiette aux feuilles de rose saupoudres de sucre. Le capitaine en prit lgamment une pince quil porta sa bouche, et quil fit semblant de manger,

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la grande satisfaction des Indiens, qui ne quittrent le btiment hospitalier quaprs force salams, et qui continurent leur qute sans que le rcit fait par eux chacun de la belle aubaine qui leur tait tombe du ciel leur en valt une seconde. La journe se passa ainsi, chacun se prparant plutt la fte du lendemain que prenant part celle du jour, qui nest, pour ainsi dire, quun prologue. Le lendemain devaient avoir lieu les courses. Or, les courses ordinaires sont dj une grande solennit lle de France ; mais celles-ci, donnes au milieu dautres ftes et surtout donnes par le gouverneur, devaient, comme on le comprend bien, surpasser tout ce quon avait vu de pareil. Cette fois, comme toujours, le champ de Mars tait le lieu dsign pour la fte : aussi tout le terrain non rserv tait-il ds le matin encombr de spectateurs ; car, quoique la grande course, la course des gentlemen riders, dt tre le principal attrait de la journe, il ntait cependant pas le seul : ce sport devait tre prcd dautres courses grotesques, qui, pour le peuple surtout, avaient un mrite dautant plus grand que, dans celles-ci, il tait acteur. Ces amusements prparatoires taient une course au cochon, une course aux sacs et une de poneys. Chacune delles comme la grande course, avait un prix donn par le gouverneur, le vainqueur aux poneys devait recevoir un magnifique fusil deux coups de Menton ; le vainqueur aux sacs, un parapluie splendide ; et le vainqueur au cochon gardait pour prix le cochon lui-mme. Quant au prix de la grande course, ctait une coupe en vermeil du plus beau caractre, et infiniment moins prcieuse encore par la matire que par le travail. Nous avons dit que, ds le point du jour, les terrains abandonns au public taient couverts de spectateurs ; mais ce

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ne fut que vers les dix heures du matin que la socit commena arriver. Comme Londres, comme Paris, comme partout o il y a des courses enfin, des tribunes avaient t rserves pour la socit ; mais, soit caprice soit pour ne pas tre confondues les unes avec les autres, les plus jolies femmes de Port-Louis avaient dcid quelles assisteraient aux courses dans leurs calches, et, part celles qui taient invites prendre plac ct du gouverneur, toutes vinrent se ranger en face du but ou sur les points les plus rapprochs de lui, laissant les autres tribunes la bourgeoisie, ou au ngoce secondaire ; quant aux jeunes gens ils taient, pour la plupart, cheval, et sapprtaient suivre les coureurs dans le cercle intrieur ; tandis que les amateurs, les membres du jockey-club de lle de France se tenaient sur le turf, engageant les paris avec le laisser-aller la prodigalit crole. dix heures et demie, tout Port-Louis tait au champ de Mars. Parmi les plus jolies femmes, et dans les calches les plus lgantes, on remarquait mademoiselle Couder, mademoiselle Cypris de Gersigny, alors une des plus belles jeunes filles, aujourdhui encore une des plus belles femmes de lle de France, et dont la magnifique chevelure noire est devenue proverbiale, mme dans les salons parisiens ; enfin, les six demoiselles Druhn, si blondes, si blanches, si fraches, si gracieuses, quon nappelait leur voiture, o dordinaire elles sortaient toutes ensemble, que la corbeille de roses. Au reste, de son ct, la tribune du gouverneur aurait pu mriter ce jour-l aussi le nom quon donnait tous les jours la voiture des demoiselles Druhn. Quiconque na pas voyag dans les colonies, et surtout quiconque na pas visit lle de France, ne peut pas se faire une ide du charme et de la grce de toutes ces physionomies croles, aux yeux de velours et aux cheveux de jais, au milieu desquelles spanouissaient, comme des fleurs du Nord, quelques ples filles de lAngleterre, la peau transparente, aux cheveux ariens, au cou doucement inclin.

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Aussi, aux yeux de tous les jeunes gens, les bouquets que toutes ces belles spectatrices tenaient la main eussent, selon toute probabilit, t des prix bien autrement prcieux que toutes les coupes dOdiot, tous les fusils de Menton et tous les parapluies de Verdier que, dans sa fastueuse gnrosit, pouvait leur offrir le gouverneur. Au premier rang de la tribune de lord Williams tait Sara, place entre M. de Malmdie et ma mie Henriette : quant Henri, il tait sur le turf, tenant tous les paris quon voulait engager contre lui, et, il faut le dire, on en engageait peu ; car, outre quil tait excellent cuyer, et tout fait renomm dans les courses, il possdait en ce moment un cheval qui passait pour le plus vite quon et vu dans lle. onze heures la musique de la garnison, place entre les deux tribunes, donna le signal de la premire course : ctait, comme nous lavons dit, la course au cochon. Le lecteur connat cette grotesque plaisanterie en usage dans plusieurs villages de France : on graisse la queue dun cochon avec du saindoux, et les prtendants essayent les uns aprs les autres de retenir lanimal, quil ne leur est permis de saisir que par ladite queue. Celui qui larrte est le vainqueur. Cette course tant du domaine public, et chacun ayant droit dy prendre part, personne ne stait fait inscrire. Deux ngres amenrent lanimal : ctait un magnifique porc de la plus haute taille, graiss davance et tout prt entrer en lice. sa vue, un cri universel retentit ; et, ngres, Indiens, Malais, Madcasses et indignes, rompant la barrire respecte jusque-l, se prcipitrent vers lanimal qui, pouvant de cette dbcle, commena fuir. Mais les prcautions avaient t prises pour quil ne pt point chapper ses poursuivants ; la pauvre bte avait les deux

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pattes de devant attaches aux deux pattes de derrire, peu prs la manire dont on attache les pieds des chevaux qui on veut faire marcher lamble. Il en rsulta que le cochon, ne pouvant se livrer qu un trot trs modr, fut bientt rejoint, et que les dsappointements commencrent. Comme on le pense bien, les chances dun pareil jeu ne sont pas pour ceux qui commencent. La queue, graisse neuf, est insaisissable, et le cochon chappe sans peine ses antagonistes ; mais, mesure que les pressions successives emportent les premires couches de saindoux, lanimal arrive tout doucement sapercevoir que les prtentions de ceux qui esprent larrter ne sont pas si ridicules quil lavait cru dabord. Alors ses grognements commencent, entremls de cris aigus. De temps en temps mme, quand lattaque est trop vive, il se retourne contre ses ennemis les plus acharns, qui, selon le degr de courage quils ont reu de la nature, poursuivent leur projet ou y renoncent. Enfin, vient le moment o la queue, prive de tout charlatanisme, et rduite sa propre substance, ne glisse plus quavec peine, et finit enfin par trahir son propritaire, qui se dbat, grogne, crie inutilement, et se voit par acclamation gnrale adjug son vainqueur. Cette fois, la course suivit sa progression ordinaire. Linfortun cochon se dbarrassa avec la plus grande facilit de ses premiers poursuivants, et, quoique gn par ses liens, commena gagner du champ sur le commun des martyrs. Mais une douzaine des meilleurs et des plus vigoureux coureurs sacharnrent ses trousses, se succdant aprs la queue du pauvre animal avec une rapidit qui ne lui donnait pas un instant de relche, et qui devait lui indiquer que, quoique bravement retard, linstant de sa dfaite approchait. Enfin, cinq ou six de ses antagonistes, essouffls, haletants, labandonnrent encore. Mais, mesure que le nombre des prtendants diminuait, les chances de ceux qui tenaient bon

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augmentant, ceux-ci redoublrent de vigueur et dadresse, encourags quils taient, dailleurs, par les cris des spectateurs. Au nombre des prtendants, et parmi ceux qui paraissaient rsolus pousser laventure jusquau bout, se trouvaient deux de nos anciennes connaissances. Ctaient Antonio le Malais, et Miko-Miko le Chinois. Tous deux suivaient le cochon depuis le point de dpart, et ne lavaient pas quitt une minute : plus de cent fois dj la queue leur avait gliss dans la main ; mais, chaque fois, ils avaient senti le progrs quils faisaient ; et ces tentatives infructueuses, loin de les dcourager, les avaient enflamms dun nouveau courage. Enfin, aprs avoir lass tous leurs concurrents, ils arrivrent ntre plus queux deux. Ce fut alors que la lutte devint vritablement intressante et que les paris stablirent srieusement. La course dura encore dix minutes, peu prs ; de sorte que, aprs avoir fait le tour presque entier du champ de Mars, le cochon en tait revenu ce quon appelle, en terme de chasse, son lancer, hurlant, grognant, se retournant, sans que cette hroque dfense part intimider le moins du monde ses deux ennemis, qui alternaient sa queue avec une rgularit digne des bergers de Virgile. Enfin, un instant, Antonio arrta le fuyard, et lon crut Antonio vainqueur. Mais lanimal, rassemblant toute sa force, donna une si vigoureuse secousse, que, pour la centime fois, la queue glissa encore entre les mains du Malais ; Miko-Miko, qui tait aux aguets, sen saisit aussitt, et toutes les chances quavait paru avoir Antonio tournrent en sa faveur. On le vit alors, digne des esprances quavait mises en lui une partie des spectateurs, se cramponner des deux mains, se raidir, se laisser traner, en ragissant de toutes ses forces, suivi par le Malais, qui secouait la tte en signe quil regardait la partie comme perdue, mais qui en tout cas, se tenait prt lui succder, ctoyant le cochon, laissant pendre ses longs bras et frottant, presque sans avoir besoin de se baisser, ses mains contre le sable, afin de leur donner plus de

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tnacit. Malheureusement, une si honorable opinitret parut bientt inutile. Miko-Miko semblait sur le point de remporter le prix. Aprs avoir tran pendant lespace de dix pas le Chinois sa suite, le cochon paraissait savouer vaincu et venait de sarrter, tirant en avant, mais retenu par une force gale qui tirait en arrire. Or, comme deux forces gales se neutralisent, le cochon et le Chinois restrent un instant immobiles, faisant, chacun de son ct, de visibles et violents efforts, lun pour continuer davancer, lautre pour demeurer en place, le tout aux grands applaudissements de la multitude. Cela durait ainsi depuis quelques secondes, et tout faisait penser que cela durerait le temps voulu, quand, tout coup, on vit les deux antagonistes se sparer violemment. Lanimal alla rouler en avant, Miko-Miko alla rouler en arrire, accomplissant tous les deux le mme mouvement, avec cette seule diffrence que lun roulait sur le ventre, et que lautre roulait sur le dos. Aussitt, Antonio slana joyeux, et aux cris dencouragement de tous ceux qui avaient intrt ce quil gagnt, certain, cette fois, de la victoire. Mais sa joie ne fut pas longue, et son dsappointement fut cruel. Au moment de saisir lanimal par le membre dsign sur le programme il le chercha vainement. Le malheureux cochon navait plus de queue : la queue tait reste aux mains de Miko-Miko, qui se relevait triomphant, montrant son trophe et en appelant limpartialit du public. Le cas tait nouveau. On sen rapporta la conscience des juges, qui dlibrrent un instant et dclarrent, la majorit de trois voix contre deux, que, attendu que Miko-Miko et incontestablement arrt lanimal, si lanimal net prfr se sparer de sa queue, Miko-Miko devait tre considr comme vainqueur . En consquence, le nom de Miko-Miko fut proclam, et lautorisation lui fut donne de semparer du prix qui lui appartenait. Ce quoi le Chinois, qui avait compris par signe, rpondit en saisissant sa proprit par les pattes de derrire et

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en faisant marcher le cochon devant lui comme on pousse une brouette. Quant Antonio, il se retira, en grommelant, dans la foule, qui lui fit, avec cet instinct de justice qui la caractrise, laccueil honorable que la foule fait dhabitude aux grandes infortunes. Il y eut alors parmi les spectateurs, comme cela arrive toujours la fin dun spectacle quelconque qui a tenu les assistants attentifs, une grande rumeur et un grand mouvement ; mais lun et lautre se calmrent bientt, cette annonce que la course aux sacs allait commencer, et chacun reprit sa place, trop content du premier spectacle qui venait davoir lieu pour risquer de rien perdre du second. La distance parcourir par les concurrents tait depuis le mille Dreaper jusqu la tribune du gouverneur, cest--dire peu prs cent cinquante pas. Au signal donn, les coureurs, au nombre de cinquante, sortirent, en sautillant dune case leve pour leur servir de retraite, et vinrent se ranger sur une seule ligne. Que lon ne stonne pas du nombre considrable de concurrents qui se prsentaient pour cette course : le prix tait, comme nous lavons dit, un magnifique parapluie, et un parapluie, aux colonies, et surtout lle de France, a toujours t lobjet de lambition des ngres. Do leur vient cette ide, parvenue chez eux ltat de monomanie ? Je nen sais rien, et de plus savants que moi ont fait l-dessus de profondes et infructueuses recherches. Cest un fait que nous consignons purement et simplement, sans en tablir la cause. Le gouverneur avait donc t parfaitement conseill, lorsquil avait choisi ce meuble comme prix de la course aux sacs. Il ny a aucun de nos lecteurs qui nait vu, au moins une fois dans sa vie, une course pareille : chacun des prtendants au prix

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est embot dans un sac, dont lorifice se ferme son cou et qui lui enveloppe bras et jambes. L, il ne sagit plus de courir, mais de sauter ; or, ce genre de course, ordinairement fort grotesque, le devenait encore davantage en cette circonstance, car sa bouffonnerie saugmentait des tranges ttes qui surmontaient ces sacs et qui prsentaient un curieux assortiment de couleurs diffrentes, cette course, comme celle du cochon, tant abandonne aux ngres et aux Indiens. Au premier rang de ceux qui de nombreuses victoires dans ce genre avaient fait une rputation, on citait Tlmaque et Bijou, qui, ayant hrit des haines des maisons auxquelles ils appartenaient, se rencontraient rarement sans changer quelques injures, injures qui, souvent mme, disons-le la gloire de leur courage, dgnraient en vigoureuses gourmades ; mais, cette fois, comme les mains ntaient pas libres et que les pieds taient prisonniers ils se contentaient de se faire de gros yeux blancs, spars quils taient, dailleurs, par trois ou quatre de leurs camarades. Au moment de partir, un cinquante et unime concurrent sortit son tour, en sautillant, de la cabane, et vint se joindre la bande : ctait le vaincu de la course prcdente, Antonio le Malais. Au signal donn, tous partirent comme une bande de kangourous, sautant de la faon la plus grotesque, se heurtant, se culbutant, roulant, se relevant, se heurtant de nouveau et retombant encore. Pendant les soixante premiers pas, il fut impossible de rien prjuger sur le futur vainqueur : une douzaine de coureurs se suivaient encore de si prs, et les chutes taient si inattendues et changeaient tellement la face des choses, que, comme sils eussent t sur le chemin du paradis, en un instant, les premiers se trouvaient tre les derniers ; et les derniers les premiers. Cependant, il faut le dire, parmi les plus expriments, et presque constamment la tte des autres, on remarquait Tlmaque, Bijou et Antonio. cent pas du point de

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dpart, ils restaient seuls, et toute la question allait videmment se dbattre entre eux trois. Antonio, avec sa finesse habituelle, avait promptement reconnu, aux regards furieux quils se lanaient, la haine que Bijou et Tlmaque nourrissaient lun pour lautre, et il avait compt sur cette haine rivale autant pour le moins, que sur sa lgret personnelle. Aussi, comme le hasard avait fait quil se trouvait plac entre eux deux, et que, par consquent, il les sparait, le rus Malais avait profit dune de ces nombreuses chutes quil avait faites pour prendre un des cts et laisser les deux antagonistes en voisinage lun de lautre. Ce quil avait prvu arriva : peine Bijou et Tlmaque eurent-ils vu disparatre lobstacle qui les sparait, quils se rapprochrent incontinent, se faisant des yeux de plus en plus terribles, grinant des dents comme des singes qui se disputent une noix, et commenant mler des paroles amres cette pantomime menaante : heureusement, contenus quils taient chacun dans son sac, ils ne pouvaient passer des paroles aux actions. Mais il tait facile de voir, lagitation de la toile, que leurs mains prouvaient de vives dmangeaisons de venger les injures que se disaient leurs bouches. Aussi, emports par leur haine mutuelle, staient-ils rapprochs au point de se ctoyer, de sorte qu chaque bond ils se coudoyaient, sinjuriant plus fort et se promettant bien que, ds quils seraient sortis de leurs fourreaux, une rencontre aurait lieu entre eux, bien autrement acharne que toutes les rencontres prcdentes ; pendant ce temps, Antonio gagnait du terrain. la vue du Malais, qui avait pris cinq ou six pas davance sur eux, il y eut cependant entre les deux ngres une trve dun instant : tous deux essayrent, par des bonds plus gigantesques quils nen avaient encore fait, de regagner lavantage perdu, et tous deux effectivement, le regagnaient visiblement, et surtout Tlmaque, lorsquune nouvelle chute amena encore pour

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Tlmaque une nouvelle chance. Antonio tomba, et, si vite que se ft relev le Malais, Tlmaque se trouva le premier. La chose tait dautant plus grave, que lon ntait plus qu une dizaine de pas du but : aussi Bijou poussa-t-il un vritable rugissement, et, par un effort dsespr, se rapprocha-t-il de son rival ; mais Tlmaque ntait pas homme se laisser dpasser. Aussi continua-t-il de bondir avec une lasticit croissante ; si bien que chacun jurait dj que ctait lui quappartenait le parapluie. Mais lhomme propose et Dieu dispose. Tlmaque fit un faux pas, chancela un instant au milieu des cris de la multitude, et tomba ; mais, en tombant, fidle sa haine, il dirigea sa chute de manire barrer le chemin Bijou. Bijou, emport par sa course, ne put se dranger, heurta Tlmaque et roula son tour sur la poussire. Alors une mme ide leur vint tous deux en mme temps : cest que, plutt que de laisser triompher un rival, mieux valait que ce ft un tiers qui obtnt le prix. Aussi, au grand tonnement des spectateurs, les deux sacs, au lieu de se relever et de continuer leur course vers le but indiqu, furent-ils peine sur leurs pieds, quils se rurent lun contre lautre, se gourmant autant que le leur permettait la prison de toile dans laquelle ils taient renferms ; employant la tte, la manire des Bretons, et laissant Antonio continuer tranquillement sa course, libre de tout empchement et dbarrass de tout rival ; tandis que, se roulant lun sur lautre, dfaut des pieds et des mains, dont la disposition leur tait interdite, ils se mordaient belles dents. Pendant ce temps, Antonio, triomphant, arrivait au but et gagnait le parapluie, qui lui fut remis incontinent et quil dploya aussitt aux applaudissements de tous les assistants, plus ou moins ngres, qui enviaient le bonheur de celui qui tait assez heureux pour possder un pareil trsor.

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On spara Bijou et Tlmaque qui, pendant ce temps, avaient continu de se dvorer belles dents. Bijou en fut quitte pour une portion du nez, et Tlmaque pour une partie de loreille. Ctait le tour des poneys : une trentaine de petits chevaux, tous originaires de Timor et de Pgu, sortirent de lenceinte rserve, monts par des jockeys indiens, madcasses ou malais. Leur apparition fut salue par une rumeur universelle, car cette course est encore une de celles qui rcrent le plus la population noire de lle. En effet, ces petits chevaux, demi sauvages et presque indompts offrent dans leur indpendance beaucoup plus dinattendu que les chevaux ordinaires. Aussi mille cris partaient-ils la fois, encourageant les jockeys basans, sous lesquels bondissait ce troupeau de dmons quil fallait toute la force et toute lhabilet de leurs cavaliers pour contenir, et qui menaaient de ne pas attendre le signal, pour peu que le signal se ft attendre. Le gouverneur fit donc un geste, et le signal fut donn. Tous partirent, ou pour mieux dire, senvolrent, car ils semblaient bien plutt une bande doiseaux rasant le sol quun troupeau de quadrupdes touchant la terre. Mais peine furentils arrivs en face du tombeau Malartic, que, selon leur habitude, ils commencrent bolter, comme on dit en terme de course, cest--dire que la moiti dentre eux se droba dans les bois noirs, emportant les cavaliers, malgr les efforts de ceux-ci pour les maintenir dans le champ de Mars. Au pont, le tiers de ceux qui restaient disparut ; si bien quen approchant du mille Dreaper, on nen comptait plus que sept ou huit ; encore deux ou trois, dbarrasss de leurs jockeys, couraient-ils sans cavalier. La course se composait de deux tours ; ils passrent donc devant le but sans sarrter, pareils un tourbillon emport par le vent ; puis, au tournant, ils disparurent. Alors on entendit de

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grands cris, puis des rires, puis plus rien, et lon attendit vainement. Le reste des chevaux stait drob, il nen restait plus un seul en ligne ; tous avaient disparu : les uns dans les bois du Chteau-dEau, les autres aux ruisseaux de lenfoncement, les autres au pont. Dix minutes se passrent ainsi. Puis, tout coup, la pente montante, on vit reparatre un cheval sans cavalier ; celui-l tait entr dans la ville, avait tourn devant lglise et tait revenu par une des rues aboutissant au champ de Mars ; et il continuait sa course, sans tre guid, son caprice, par instinct, tandis que, peu peu et derrire lui, on voyait poindre les autres revenant de tous cts, mais revenant trop tard ; en un clin dil le premier qui avait reparu franchit la distance qui le sparait du but, le dpassa dune cinquantaine de pas, puis sarrta de lui-mme, comme sil et compris quil avait gagn. Le prix, comme nous lavons dit, tait un beau fusil de Menton, lequel fut remis au propritaire de lintelligent animal. Ctait un colon nomm M. Saunders. Pendant ce temps, les autres arrivaient de tous cts, pareils des pigeons effarouchs par un pervier, et qui partis en bande, reviennent un un au colombier. Il y en eut sept ou huit qui se perdirent et quon ne retrouva que le lendemain ou le surlendemain. Ctait le tour de la vritable course : aussi y eut-il une trve dune demi-heure ; on distribua les programmes, et pendant ce temps, les paris stablirent. Au nombre des parieurs les plus acharns tait le capitaine Van den Broek ; en descendant de son btiment, il avait t droit chez Vigier, le premier orfvre de la ville renomm pour

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son auvergnate probit, et il avait chang contre des banknotes et de lor, pour une centaine de mille francs de diamants ; aussi faisait-il face aux plus hardis sportsmen, tenant tout, et, ce qui tait le plus tonnant, tenant tout sur un cheval dont le nom tait inconnu dans lle, et qui sappelait Antrim. Il y avait quatre chevaux inscrits : Restauration, au colonel Dreaper ; Virginie, M. Rondeau de Courcy ; Gester, M. Henri de Malmdie ; et Antrim, M.**, le nom tait remplac par deux toiles. Le plus fort des paris stait port sur Gester et sur Restauration, qui, aux courses de lanne prcdente, avaient eu les honneurs de la journe. Cette fois, on comptait encore plus sur eux, monts quils taient par leurs matres, excellents cavaliers tous deux ; quant Virginie, ctait la premire fois quelle courait. Cependant, et malgr lavis charitable quon lui avait donn quil agissait en vritable fou, le capitaine Van den Broek continuait parier pour Antrim, ce qui ne laissait pas que dexciter la curiosit lendroit de ce cheval et de ce matre inconnus. Comme les chevaux taient monts par leurs propritaires, les cavaliers ne devaient point tre pess ; on ne stonna donc point de ne voir sous la tente ni Antrim ni le gentilhomme qui se cachait sous le signe hiroglyphique qui remplaait son nom, et chacun pensait que, au moment du dpart, il apparatrait tout coup et viendrait prendre place dans les rangs de ses rivaux. En effet, au moment o les chevaux et les cavaliers sortirent de lenceinte, on vit accourir du ct du camp malabar celui qui, depuis que les programmes avaient t distribus, tait lobjet de la curiosit gnrale ; mais son aspect au lieu de fixer les incertitudes, ne fit que les augmenter : il tait vtu dun costume gyptien, dont on apercevait les broderies

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sous un burnous qui lui cachait la moiti du visage ; il montait la manire arabe, cest--dire avec les triers courts, son cheval caparaonn la turque. Au reste, il tait, ds la premire vue, vident pour tout le monde que ctait un cavalier consomm. De son ct, Antrim, car personne, la premire vue, ne douta que ce ne ft le cheval engag sous ce nom qui venait de paratre ; de son ct, disons-nous, Antrim parut justifier la confiance quavait davance eue en lui le capitaine Van den Broek, tant il paraissait fin, assoupli et identifi avec son matre. Nul ne reconnut ni le cheval ni le cavalier ; mais, comme on stait inscrit chez le gouverneur, et quil ny avait pas dinconnu pour lui, on respecta lincognito du nouvel arrivant : une seule personne souponna peut-tre quel tait ce cavalier, et se pencha en rougissant en avant pour sassurer de la vrit. Cette personne, ctait Sara. Les coureurs se placrent en ligne ; ils taient quatre seulement, comme nous lavons dit, car la rputation de Gester et de Restauration avait cart tous les autres concurrents ; chacun pensait donc que la question allait se dbattre entre eux deux. Comme il ny avait quune course de gentlemen, les juges avaient dcid, pour que le plaisir des spectateurs durt plus longtemps, que lon ferait deux tours au lieu dun ; chaque cheval avait donc parcourir lespace de trois milles peu prs, cest--dire une lieue, ce qui donnait dautant plus de chances aux chevaux de fond. Au signal donn, tous partirent : mais, comme on le sait, en pareille circonstance, les dbuts ne laissent rien prjuger. la moiti du premier tour, Virginie, qui, nous le rptons, courait pour la premire fois, avait gagn une avance de prs de trente pas, et tait peu prs ctoye par Antrim, tandis que

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Restauration et Gester restaient en arrire, visiblement retenus par leurs cavaliers. la pente montante, cest--dire aux deux tiers du cercle peu prs, Antrim avait gagn une demilongueur, tandis que Restauration et Gester staient rapprochs de dix pas ; ils allaient donc repasser, et chacun se penchait en avant, battant des mains et encourageant les coureurs, lorsque, soit hasard, soit intention, Sara laissa tomber son bouquet. Linconnu le vit et, sans ralentir sa course, avec une adresse merveilleuse, en se faisant couler sous le ventre de son cheval la manire des cavaliers arabes qui ramassent le djrid, il ramassa le bouquet tomb, salua sa belle propritaire et continua son chemin, ayant perdu peine dix pas, quil ne parut pas le moins du monde se proccuper de reprendre. Au milieu du second tour, Virginie tait rejointe par Restauration, que Gester suivait une longueur, tandis quAntrim demeurait toujours sept ou huit pas en arrire ; mais, comme son cavalier ne le pressait ni de la cravache ni de lperon, on comprenait que ce petit retard ne signifiait rien, et quil rattraperait la distance perdue quand il le jugerait convenable. Au pont, Restauration rencontra un caillou et roula avec son cavalier, qui, nayant point perdu les triers, voulut dun mouvement de la main le remettre sur pied. Le noble animal fit un effort, se releva et retomba presque aussitt ; Restauration avait la jambe casse. Les trois autres concurrents poursuivirent leur course. Gester alors tenait la tte, Virginie le suivait deux longueurs, et Antrim ctoyait Virginie. Mais, la pente montante, Virginie commena perdre, tandis que Gester maintenait son avantage, et quAntrim, sans effort aucun, commenait gagner. Arriv au mille Dreaper, Antrim ntait plus qu une longueur en arrire de son rival, et Henri, se sentant gagn, commenait fouetter Gester. Les vingt-cinq mille spectateurs de cette belle course

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applaudissaient, faisant flotter leurs mouchoirs, encourageant les concurrents. Alors linconnu se pencha sur le cou dAntrim, pronona quelques mots en arabe, et, comme si lintelligent animal et pu comprendre ce que lui disait son matre, il redoubla de vitesse. On ntait plus qu vingt-cinq pas du but, on tait en face de la premire tribune ; Gester dpassait toujours Antrim dune tte, lorsque linconnu, voyant quil ny avait pas de temps perdre, enfona ses deux perons dans le ventre de son cheval, et, se dressant sur ses triers, en rejetant le capuchon de son bournous en arrire. Monsieur Henri de Malmdie, dit-il son concurrent, pour deux insultes que vous mavez faites, je ne vous en rendrai quune ; mais jespre quelle vaudra bien les vtres. Et levant le bras ces mots, Georges, car ctait lui, sangla la figure de Henri de Malmdie dun coup de cravache. Puis, enfonant les perons dans le ventre dAntrim, il arriva le premier au but de deux longueurs de cheval ; mais, au lieu de sy arrter pour rclamer le prix, il continua sa course et disparut, au milieu de la stupfaction gnrale, dans les bois qui entourent le tombeau Malartic. Georges avait raison ; en change des deux insultes qui lui avaient t faites par M. de Malmdie, quatorze ans de distance, il venait den rendre une seule, mais publique, terrible, sanglante, et qui dcidait de tout son avenir, car ctait non seulement une provocation un rival, mais une dclaration de guerre tous les blancs. Georges se trouvait donc, par la marche irrsistible des choses, en face de ce prjug quil tait venu chercher de si loin, et ils allaient lutter corps corps, comme deux ennemis mortels.

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Chapitre XVIII Laza


Georges, retir dans lappartement quil avait fait meubler pour lui dans lhabitation de son pre Moka, rflchissait la position dans laquelle il venait de se placer, lorsquon lui annona quun ngre le demandait. Il crut tout naturellement que ctait quelque message de M. Henri de Malmdie, et ordonna que lon ft entrer le messager. la premire vue de celui qui le demandait, Georges reconnut quil stait tromp ; il avait un vague souvenir davoir rencontr cet homme quelque part ; cependant, il ne pouvait dire o. Vous ne me reconnaissez pas ? dit le ngre. Non, rpondit Georges, et, cependant, nous nous sommes dj vus, nest ce pas ? Deux fois, reprit le ngre. O cela ? La premire la rivire Noire, quand vous sauvtes la jeune fille ; la seconde Cest juste, interrompit Georges, je me rappelle ; et la seconde ? La seconde, interrompit son tour le ngre ; la seconde, quand vous nous avez rendu la libert. Je me nomme Laza, et mon frre se nommait Nazim.

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Et quest devenu ton frre ? Nazim, esclave, avait voulu fuir pour retourner Anjouan. Nazim libre, grce vous, est parti et doit tre, cette heure, prs de notre pre. Merci pour lui. Et, quoique libre, tu es rest, toi ? demanda Georges. Cest trange. Vous allez comprendre cela, dit le ngre en souriant. Voyons, rpondit Georges, qui, malgr lui, commenait prendre intrt cette conversation. Je suis fils de chef, reprit le ngre. Je suis de sang ml arabe et zanguebar ; je ntais donc pas n pour tre esclave. Georges sourit de lorgueil du ngre, sans songer que cet orgueil tait le frre cadet du sien. Le ngre continua sans voir ou sans remarquer ce sourire : Le chef de Qurimbo ma pris dans une guerre et ma vendu un ngrier, qui ma vendu M. de Malmdie. Jai offert, si lon voulait envoyer un esclave Anjouan, de me racheter pour vingt livres de poudre dor. On na pas cru la parole dun ngre, on ma refus. Jai insist quelque temps ; puis il sest fait un changement dans ma vie et je nai plus pens partir. M. de Malmdie ta trait comme tu mritais de ltre ? demanda Georges. Non, ce nest pas cela, rpondit le ngre. Trois ans aprs, mon frre Nazim fut pris son tour et vendu comme moi, et, par bonheur, au mme matre que moi ; mais, nayant pas les mmes raisons que moi pour rester ici, il a voulu fuir. Tu sais le

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reste, puisque tu las sauv. Jaimais mon frre comme mon enfant, et toi, continua le ngre en croisant ses mains sur sa poitrine et en sinclinant, je taime maintenant comme mon pre. Or, voil ce qui se passe ; coute, cela tintresse comme nous. Nous sommes ici quatre vingt mille hommes de couleur et vingt mille blancs. Je les ai compts dj, dit Georges en souriant. Je men doutais, rpondit Laza. Sur ces quatre-vingt mille, vingt mille au moins sont en tat de porter les armes ; tandis que les blancs, y compris les huit cents soldats anglais en garnison, peuvent peine runir quatre mille hommes. Je le sais encore, dit Georges. Eh bien, devinez-vous ? demanda Laza. Jattends que tu texpliques. Nous sommes dcids nous dbarrasser des blancs. Nous avons, Dieu merci ! assez souffert pour avoir le droit de nous venger. Eh bien ? demanda Georges. Eh bien, nous sommes prts, rpondit Laza. Qui vous arrte, alors, et pourquoi ne vous vengez-vous pas ? Il nous manque un chef, ou plutt on nous en proposa deux : mais ni lun ni lautre de ces hommes ne conviennent une pareille entreprise. Et quels sont-ils ?

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Lun est Antonio le Malais. Georges laissa errer sur ses lvres un sourire de mpris. Et lautre ? demanda-t-il. Lautre, cest moi, rpondit Laza. Georges regarda en face cet homme, qui donnait aux blancs cet exemple trange de modestie, de reconnatre quil ntait pas digne du rang auquel il tait appel. Lautre, cest toi ? reprit le jeune homme. Oui, rpondit le ngre, mais il ne faut pas deux chefs pour une pareille entreprise ; il en faut un seul. Ah ! ah ! fit Georges qui crut comprendre que Laza ambitionnait le suprme commandement. Il en faut un seul, suprme, absolu, et dont la supriorit ne puisse tre discute. Mais o trouver cet homme ? demanda Georges. Il est trouv, rpondit Laza en regardant fixement le jeune multre ; seulement, acceptera-t-il ? Il risque sa tte, dit Georges. Et nous, ne risquons-nous rien ? demanda Laza. Mais quelle garantie lui donnerez-vous ?

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La mme quil nous offrira, un pass de perscution et desclavage, un avenir de vengeance et de libert. Et quel plan avez-vous conu ? Demain, aprs la fte du Yams, quand les blancs, fatigus des plaisirs de la journe, se seront retirs aprs avoir vu brler le gouhn, les Lascars resteront seuls sur les bords de la rivire des Lataniers ; alors, de tous cts arriveront Africains, Malais, Madcasses, Malabars, Indiens tous ceux qui sont entrs dans la conspiration ; enfin l, ils liront un chef, et ce chef les dirigera. Eh bien, dites un mot, et ce chef ce sera vous. Et qui ta charg de me faire cette proposition ? demanda Georges. Laza sourit ddaigneusement. Personne, dit-il. Alors, lide vient de toi ? Oui. Et qui te la inspire ? Vous-mme. Comment, moi-mme ? Vous ne pouvez arriver ce que vous dsirez que par nous. Et qui ta dit que je dsirais quelque chose ?

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Vous dsirez pouser la rose de la rivire Noire et vous hassez M. Henri de Malmdie ! Vous dsirez possder lune, vous voulez vous venger de lautre ! Nous seuls pouvons vous en offrir les moyens ; car on ne consentira pas vous donner lune pour femme, et lon ne permettra pas lautre de devenir votre adversaire. Et qui ta dit que jaimais Sara ? Je lai vu. Tu te trompes. Laza secoua tristement la tte. Les yeux de la tte se trompent quelquefois, dit-il ; ceux du cur, jamais. Serais-tu mon rival ? demanda Georges avec un sourire ddaigneux. Il ny a de rival que celui qui a lespoir dtre aim, rpondit le ngre en soupirant, et la rose de la rivire Noire naimera jamais le lion dAnjouan. Alors tu nes pas jaloux ? Vous lui avez sauv la vie, et sa vie vous appartient, cest trop juste ; moi, je nai pas mme eu le bonheur de mourir pour elle, et cependant, ajouta le ngre en regardant Georges fixement, croyez-vous que jaie fait ce quil fallait pour cela ? Oui, oui, murmura Georges oui, tu es brave ; mais les autres, puis-je compter sur eux ?

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Je ne puis rpondre que de moi, dit Laza, et jen rponds ; donc, tout ce que lon peut faire avec un homme courageux, fidle et dvou, tu le feras avec moi. Tu mobiras le premier ? En toutes choses. Mme en ce qui regardera ? Georges sinterrompit en regardant Laza. Mme en ce qui regardera la rose de la rivire Noire, dit le ngre continuant la pense du jeune homme. Mais do te vient ce dvouement pour moi ? Le cerf dAnjouan allait mourir sous les coups de ses bourreaux, et tu as rachet sa vie. Le lion dAnjouan tait dans les chanes, et tu lui as rendu la libert. Le lion est non seulement le plus fort, mais encore le plus gnreux de tous les animaux ; et cest parce quil est fort et gnreux, continua le ngre en croisant les bras et en relevant orgueilleusement la tte, quon a appel Laza le lion dAnjouan. Cest bien, dit Georges en tendant la main au ngre. Je demande un jour pour me dcider. Et quelle chose amnera votre acceptation ou votre refus ? Jai insult aujourdhui grivement, publiquement, mortellement, M. de Malmdie. Je le sais, jtais l, dit le ngre.

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Si M. de Malmdie se bat avec moi, je nai rien dire. Et sil refuse de se battre ? demanda en souriant Laza. Alors je suis vous ; car, comme on le sait brave, comme il a dj eu avec les blancs deux duels, dans lun desquels il a tu son adversaire, il aura ajout une troisime insulte aux deux insultes quil ma dj faites, et alors la mesure sera comble. Alors, tu es notre chef, dit Laza ; le blanc ne se battra pas avec le multre. Georges frona le sourcil, car il avait dj eu cette ide. Mais aussi, comment le blanc garderait-il le stigmate de honte que le multre lui avait imprim sur le visage ? En ce moment, Tlmaque entra, les mains sur son oreille dont Bijou, comme nous lavons dit, avait enlev une partie. Matre, dit-il, le capitaine hollandais voudrait parler li. Le capitaine Van den Broek ? demanda Georges. Oui. Cest bien, dit Georges. Puis, se tournant vers Laza : Attends-moi ici, dit-il, je reviens ; ma rponse sera probablement plus prompte que je ne lesprais. Georges sortit de la chambre o tait Laza et entra, les bras ouverts, dans celle o tait le capitaine. Eh bien, frre, dit le capitaine, tu mavais donc reconnu ?

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Oui, Jacques, et je suis heureux de tembrasser, surtout en ce moment. Il ne sen est pas fallu de beaucoup que tu neusses pas eu ce plaisir ce voyage-ci. Comment ? Je devrais tre parti. Pourquoi ? Le gouverneur ma lair dun vieux renard de mer. Dis un loup, dis un tigre de mer, Jacques ; le gouverneur est le fameux commodore Williams Murrey, lancien capitaine du Leycester. Du Leycester ! jaurais d men douter ; alors nous avions un vieux compte rgler ensemble, et je comprends tout. Quest-il donc arriv ? Il est arriv que le gouverneur, aprs les courses, est venu gracieusement moi et ma dit : Capitaine Van den Broek, vous avez une bien belle golette ! Jusque-l, il ny avait rien dire ; mais il ajouta : Est-ce que demain je pourrais avoir lhonneur de la visiter ? Il se doute de quelque chose. Oui, et moi, qui, comme un niais, ne me doutais de rien, jai fait la roue et je lai invit venir djeuner bord, ce quil a accept.

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Eh bien ? Eh bien, en revenant tout ordonner pour le susdit djeuner, je me suis aperu que, de la montagne de la Dcouverte, on faisait des signaux en mer. Alors jai commenc comprendre que les signaux pourraient bien tre faits en mon honneur. Je suis donc mont sur la montagne, et, ma lunette la main, jai inspect lhorizon ; en cinq minutes, jai t fix ; il y avait une vingtaine de milles un btiment qui rpondait ces signaux. Ctait le Leycester ? Justement ; on veut me bloquer ; mais, tu comprends Jacques nest pas venu au monde hier : le vent est au sud-est, de sorte que le btiment ne peut rentrer Port-Louis quen courant des bordes. Or, ce mtier-l, il lui faut une douzaine dheures au moins pour tre lle des Tonneliers ; moi, pendant ce temps, je file et je viens te chercher pour filer avec moi. Moi ? et quelle raison ai-je de partir ? Ah ! cest juste, je ne tai rien dit encore. Ah ! quelle diable dide as-tu donc eue de couper la figure de ce joli garon dun coup de cravache ? Ce nest pas poli, cela. Cet homme, ne sais-tu donc pas qui il est ? Si fait, puisque je pariais mille louis contre lui. propos, Antrim est un fier cheval, et tu lui feras bien des compliments de ma part. Eh bien, tu ne te rappelles pas que ce mme Henri de Malmdie, il y a quatorze ans, le jour du combat ? Aprs ?

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Georges releva ses cheveux et montra son frre la cicatrice de son front. Ah ! oui, cest vrai, scria Jacques ; mille tonnerres ! tu as de la rancune ; javais oubli toute cette histoire. Mais dailleurs, autant que je puis me rappeler, cette petite gentillesse de sa part lui a valu de la mienne un coup de poing qui compensait bien son coup de sabre. Oui, et javais oubli cette premire insulte, ou plutt jtais prt la lui pardonner, lorsquil men a fait une seconde. Laquelle ? Il ma refus la main de sa cousine. Oh ! tu es adorable, toi, ma parole dhonneur ! Voil un pre et un fils qui lvent une hritire comme une caille en mue, pour la plumer leur aise par un bon mariage, et, quand la caille est grasse point, arrive un braconnier qui veut la prendre pour lui. Allons donc ! est-ce quils pourraient faire autrement que de te la refuser ? Sans compter mon cher, que nous sommes des multres, pas autre chose. Aussi, nest-ce point ce refus que jai regard comme une injure ; mais, dans la discussion, il a lev une baguette sur moi. Ah ! dans ce cas, il a eu tort. Alors tu las assomm ? Non, dit Georges en riant des moyens de conciliation qui se prsentaient toujours, en pareille circonstance, lesprit de son frre ; non, je lui ai demand satisfaction.

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Et il a refus ? Cest juste, nous sommes des multres. Nous battons quelquefois les blancs, cest vrai ; mais les blancs ne se battent pas avec nous, fi donc ! Et lors je lui ai promis, moi, que je le forcerais bien se battre. Et cest pour cela que tu lui as envoy en pleine course, coram populo, comme nous disions au collge Napolon, un coup de cravache travers la figure. Ce ntait pas mal imagin ; et le moyen a, ma foi, manqu de russir. A manqu ? Que veux-tu dire ? Je veux dire que, effectivement, la premire ide de M. de Malmdie avait t de se battre ; mais personne na voulu lui servir de tmoin, et ses amis lui ont dclar quun pareil duel tait impossible. Alors il gardera le coup de cravache que je lui ai donn ; il est libre. Oui ; mais on te garde autre chose, toi. Et que me garde-t-on ? demanda Georges en fronant le sourcil. Comme, malgr tout ce quon pouvait lui dire, lentt voulait absolument se battre, il a fallu, pour le faire renoncer ce duel, quon lui promt une chose. Et quelle chose lui a-t-on promise ? Quun de ces soirs, pendant que tu serais la ville, on sembusquerait huit ou dix sur la route de Moka ; quon te surprendrait au moment o tu ty attendrais le moins, quon te

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coucherait sur une chelle, et quon te donnerait vingt-cinq coups de fouet. Les misrables ! Mais cest le supplice des ngres ! Eh bien, que sommes-nous donc, nous autres multres ? Des ngres blancs, pas autre chose. Ils lui ont promis cela ? rpta Georges. Formellement. Tu en es sr ? Jy tais. On me prenait pour un brave Hollandais, pour un pur sang ; on ne se dfiait pas de moi. Cest bien ! dit Georges ; mon parti est pris. Tu pars avec moi ? Je reste. coute, dit Jacques en posant la main sur lpaule de Georges ; crois-moi, frre, suis le conseil dun vieux philosophe : ne reste pas, suis-moi. Impossible ! jaurais lair de fuir ; dailleurs, jaime Sara. Tu aimes Sara ? Quest-ce que cela veut dire : Jaime Sara ? Cela veut dire quil faut que je possde cette femme, ou que je meure.

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coute, Georges, moi, je ne comprends pas toutes ces subtilits. Il est vrai que je nai jamais t amoureux que de mes passagres, qui en valent bien dautres, crois-moi ; et, quand tu en auras tt, tu troqueras, vois-tu, quatre femmes blanches pour une femme des les Comores, par exemple. Jen ai six dans ce moment-ci entre lesquelles je te donne le choix. Merci, Jacques. Je te le dis encore, je ne puis pas quitter lle de France. Et moi, je te rpte que tu as tort. Loccasion est belle, tu ne la retrouveras pas. Je pars cette nuit, une heure, sans tambour ni trompette ; viens avec moi, et, demain, nous serons vingt-cinq lieues dici, et nous nous moquerons de tous les blancs de Maurice ; sans compter que, si nous en attrapons quelques-uns, nous pourrons leur faire administrer, par quatre de mes matelots, la gratification quils te rservaient. Merci, frre, rpta Georges ; cest impossible ! Alors, cest bien ; tu es un homme, et, quand un homme dit : Cest impossible , cest queffectivement cest impossible. Je partirai donc sans toi. Oui, pars ; mais ne tloigne pas trop, et tu verras quelque chose quoi tu ne tattends pas. Et que verrai-je ? Une clipse de lune ? Tu verras sallumer, de la passe Descorne au morne Brabant, et de Port Louis Mahebourg, un volcan qui vaudra bien celui de lle Bourbon. Ah ! ah ! ceci est autre chose ; tu as des ides pyrotechniques, ce quil parat ? Voyons, explique-moi un peu cela.

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Jai que, dans huit jours, ces blancs qui me menacent et me mprisent, ces blancs qui veulent me fouetter comme un ngre marron, ces blancs seront mes pieds. Voil tout. Une petite rvolte Je comprends, dit Jacques. Ce serait possible, sil y avait dans lle seulement deux mille hommes comme mes cent cinquante Lascars. Je dis Lascars par habitude ; car, Dieu merci ! il ny en a pas un qui appartienne cette misrable race : ce sont tous de bons Bretons, de braves Amricains, de vrais Hollandais, de purs Espagnols, ce quil y a de mieux dans les quatre nations. Mais, toi, quauras-tu pour soutenir ta rvolte ? Dix mille esclaves qui sont las dobir et qui veulent commander leur tour. Des ngres ? Peuh ! fit Jacques avanant ddaigneusement la lvre infrieure. coute, Georges ; moi, je les connais bien, jen vends : a supporte bien la chaleur, a vit avec une banane, cest dur au travail, a a des qualits, enfin, je ne veux pas dprcier ma marchandise ; mais cela fait de pauvres soldats, vois-tu. Tiens, pas plus tard quaujourdhui, aux courses, le gouverneur me demandait mon avis sur les ngres. Comment cela ? Oui, il me disait : Capitaine Van den Broek, vous qui avez beaucoup voyag et qui me paraissez un excellent observateur, si vous tiez gouverneur de quelque le, et quil y et une rvolte de ngres, que feriez vous ? Et quas-tu rpondu ?

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Moi, jai rpondu : Milord, je dfoncerais dans les rues par lesquelles ils doivent passer une centaine de barriques darack, et jirais me coucher, ma clef ma porte. Georges se mordit les lvres jusquau sang. Ainsi donc, pour la troisime fois, je te le rpte, frre : viens avec moi ; cest ce que tu as de mieux faire. Et moi, pour la troisime fois, frre, je te rponds : impossible. Alors tout est dit ; embrasse-moi, Georges. Adieu Jacques ! Adieu frre ! Mais, crois-moi, ne te fie pas aux ngres. Ainsi, tu pars ? Pardieu ! oui. Oh ! je ne suis pas fier, moi, et je sais fuir, dans loccasion, en pleine mer, tant que le Leycester voudra ; quil vienne moffrir une partie de quilles, et il verra si je boude ; mais, dans le port, sous le feu du fort Blanc et de la redoute La Bourdonnaie, merci ! Ainsi, une dernire fois, tu refuses ? Je refuse. Adieu ! Adieu ! Les jeunes gens sembrassrent une dernire fois ; Jacques entra chez son pre, qui, ignorant tout ce qui tait arriv, dormait tranquillement.

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Quant Georges, il passa dans la chambre o lattendait Laza. Eh bien ? demanda le ngre. Eh bien, dit Georges, dis aux rvolts quils ont un chef. Le ngre croisa ses mains sur sa poitrine, et, sans demander autre chose, sinclina profondment et sortit.

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Chapitre XIX Le Yams


Les courses, comme nous lavons dit, ntaient quun pisode des ftes du second jour ; aussi, les courses finies, et vers les trois heures de laprs-midi, toute la population bariole qui couvrait la petite montagne sachemina vers la plaine Verte, tandis que les lgants et les lgantes qui avaient assist au sport, tant en voiture qu cheval, rentraient dner chez eux, pour en ressortir aussitt aprs le repas, et aller assister aux exercices des Lascars. Ces exercices consistent en une gymnastique symbolique se composant de courses, de danses et de luttes, accompagnes de chants discordants et de musique barbare auxquels se mlent, dans la foule, les clameurs des ngres industriels qui trafiquent pour leur compte ou pour celui de leur matre, et qui vont criant, les uns : Bananes ! bananes ! Les autres : Cannes ! cannes ! Ceux-ci : Caill ! caill ! bon lait caill ! Ceux-l : Kalou ! kalou ! bon kalou ! Ces exercices durent jusqu six heures du soir, peu prs ; puis, six heures du soir, la petite procession, ainsi appele pour la distinguer de la grande procession du lendemain, commence. Alors, entre deux haies de spectateurs, les Lascars savancent, les uns moiti cachs sous des espces de petites pagodes pointues, faites comme le grand gouhn, et quils appellent adors ; les autres, arms de btons et de sabres mousss ; dautres, enfin, moiti nus, sous des vtements dchirs. Puis, un certain signe, tous slancent ; ceux qui portent les adors se mettent tourner sur eux-mmes en dansant ; ceux qui portent les sabres et les btons commencent 284

combattre en voltigeant les uns autour des autres, portant et parant les coups avec une adresse, merveilleuse ; enfin, les derniers se frappent la poitrine et se roulent terre avec lapparence du dsespoir, tous criant la fois ou tour tour : Yams ! Yamli ! O Hosen ! O Ali ! Pendant quils se livrent cette gymnastique religieuse, quelques-uns dentre eux sen vont offrant tout venant du riz bouilli et des plantes aromatiques. Cette promenade dure jusqu minuit ; puis, minuit, ils rentrent au camp malabar dans le mme ordre quils en sont sortis, pour nen plus sortir que le lendemain la mme heure. Mais, le lendemain, la scne changea et sagrandit. Aprs avoir fait dans la ville la mme promenade que la veille, les Lascars, la nuit venue, rentrrent au camp, mais pour aller chercher le gouhn, rsultat de la runion des deux bandes. Il tait cette anne plus grand et plus splendide que tous les prcdents. Couvert des papiers les plus riches, les plus clatants et les plus disparates, clair au dedans par de grandes masses de feu, au dehors par des lanternes de papier de toutes couleurs, suspendues tous les angles et toutes les anfractuosits, qui faisaient ruisseler sur ses vastes flancs des torrents de lumire changeante, il savana port par un grand nombre dhommes, les uns placs dans lintrieur, les autres lextrieur, et qui, tous, chantaient une sorte de psalmodie monotone et lugubre ; devant le gouhn marchaient des claireurs, balanant au bout dune perche dune dizaine de pieds des lanternes, des torches, des soleils et dautres pices dartifice. Alors, la danse des adors et les combats corps corps reprirent de plus belle. Les dvots aux robes dchires recommencrent se frapper la poitrine en poussant des cris de douleur, auxquels toute la masse rpondait par les cris alterns de : Yams ! Yamli ! O Hosen ! O Ali ! cris encore plus

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prolongs et plus dchirants que ces mmes cris pousss la veille. Cest que le gouhn quils accompagnent cette fois est destin reprsenter la fois la ville de Keberla, prs de laquelle prit Hosen, et le tombeau o furent enferms ses restes ; en outre, un homme nu, peint en tigre, figurait le lion miraculeux qui, pendant plusieurs jours, veilla sur les dpouilles du saint iman. De temps en temps, il slanait sur les spectateurs en poussant des rugissements comme sil et voulu les dvorer ; mais un homme, reprsentant son gardien, et qui marchait derrire lui larrtait au moyen dune corde ; tandis quun mollah, plac ses cts le calmait par des paroles mystrieuses et par des gestes magntiques. Pendant plusieurs heures, on promena le gouhn processionnellement dans la ville et autour de la ville ; puis ceux qui le portaient prirent le chemin de la rivire des Lataniers, suivis de toute la population de Port-Louis. La fte tirait sa fin ; on allait enterrer le gouhn, et chacun voulait, aprs lavoir accompagn dans son triomphe, laccompagner aussi dans sa ruine. Arrivs la rivire des Lataniers, ceux qui portaient limmense machine sarrtrent sur le bord ; puis, minuit sonnant, quatre hommes sapprochrent avec quatre torches, et mirent le feu aux quatre coins. linstant mme, les porteurs laissrent tomber le gouhn dans la rivire. Mais, comme la rivire des Lataniers nest quun torrent et que le bas du gouhn trempait peine dans leau, la flamme gagna rapidement toutes les parties suprieures, slana comme une immense spirale et monta en tournoyant vers le ciel. Alors il y eut un moment trangement fantastique : ce fut celui pendant lequel, la clart de cette lumire phmre, mais vive, on vit ces trente mille spectateurs de toutes les races

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poussant des cris dans toutes les langues, et agitant leurs mouchoirs et leurs chapeaux : groups les uns sur la rive mme, les autres sur les rochers environnants ; ceux-ci senfonant par masses plus sombres mesure quelles sloignaient sous le couvert de la fort ; ceux-l fermant limmense cercle, et monts dans leurs palanquins, dans leurs voitures, sur leurs chevaux. Pendant un moment, les eaux refltrent les feux quelles allaient teindre ; pendant un moment, toute cette multitude houla comme une mer ; pendant un moment, les arbres sallongrent dans lombre comme des gants qui se lvent ; pendant un moment enfin, on naperut plus le ciel qu travers une vapeur rouge qui faisait ressembler chaque nuage qui passait une vague de sang. Puis, bientt, la lumire dcrut, toutes ces ttes se confondirent les unes avec les autres : les arbres parurent sloigner deux-mmes et rentrer dans lombre ; le ciel plit reprenant peu peu sa teinte plombe ; les nuages se succdrent de plus en plus sombres. De temps en temps, quelque partie pargne jusque-l par lincendie senflammait son tour et jetait sur le paysage et sur les spectateurs qui le peuplaient un clair tremblant, puis steignait, rendant lobscurit plus grande quavant quil senflammt. Peu peu toute lossature tomba en charbons ardents faisant frissonner leau de la rivire ; enfin, les dernires clarts steignirent, et, comme le ciel, ainsi que nous lavons dit, tait charg de nuages, chacun se retrouva dans une obscurit dautant plus profonde, que la lumire qui lavait prcde avait t plus grande. Alors il arriva ce qui arrive toujours la fin des ftes publiques, et surtout aprs les illuminations ou les feux dartifice : une grande rumeur se fit entendre, et chacun, parlant, riant, raillant, tira au plus vite vers la ville ; les voitures partant au galop de leurs chevaux, et les palanquins au trot de leurs ngres ; tandis que les pitons runis par groupes babillards, marchaient leur suite de leur pas le plus rapide.

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Soit curiosit plus vive, soit flnerie naturelle lespce, les ngres et les hommes de couleur restrent les derniers ; mais, enfin, ils sloignrent aussi leur tour, les uns reprenant la route du camp malabar les autres remontant la rivire ; ceux-ci senfonant dans la fort, ceux-l suivant le bord de la mer. Au bout de quelques instants, la place fut entirement dserte, et un quart dheure scoula, pendant lequel on nentendit dautre bruit que celui du murmure de leau roulant entre les rochers, et o lon ne vit autre chose, pendant les claircies de nuages, que des chauves-souris gigantesques et au vol pesant qui sabattaient vers la rivire, comme pour teindre du bout de leurs ailes les quelques charbons fumant encore sa surface, et qui remontaient ensuite pour aller se perdre dans la fort. Bientt, cependant, on entendit un lger bruit, et lon vit savancer, en rampant vers la rivire, deux hommes marchant lun au-devant de lautre, et venant, lun du cot de la batterie Dumas, et lautre de la montagne Longue ; quand ils ne furent plus spars que par le torrent, ils se levrent tous deux, changrent des signes, et, tandis que lun frappait trois coups dans ses mains, lautre siffla trois fois. Alors des profondeurs des bois, des angles des fortifications, des roches qui bordent le torrent, des mangliers qui sinclinent sur le rivage de la mer, on vit sortir toute une population de ngres et dIndiens, dont, cinq minutes auparavant, il et t impossible de souponner la prsence ; seulement, toute cette population tait divise en deux bandes bien distinctes : lune, compose rien que dIndiens ; lautre, compose tout entire de ngres. Les Indiens se rangrent autour de lun des deux chefs arrivs les premiers : ce chef tait un homme au teint olivtre, parlant lidiome malais.

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Les ngres se rangrent autour de lautre chef, qui tait un ngre comme eux, qui parlait tour tour lidiome madcasse et mozambique. Lun des deux chefs se promenait dans la foule, babillant, grondant, dclamant, gesticulant, type de lambitieux de bas tage, de lintrigant vulgaire : ctait Antonio le Malais. Lautre, calme, immobile, presque muet, avare de paroles, sobre de gestes, semblait attirer les regards sans les chercher, vritable image de la force qui contient et du gnie qui commande : ctait Laza, le lion dAnjouan. Ces deux hommes, ctaient les chefs de la rvolte ; les dix mille mtis qui les entouraient, ctaient les conspirateurs. Antonio parla le premier. Il y avait une fois, dit-il, une le gouverne par des singes, et habite par des lphants, par des lions, par des tigres, par des panthres et par des serpents. Le nombre des gouverns tait dix fois plus considrable que celui des gouvernants ; mais les gouvernants avaient eu le talent, les russ babouins quils taient, de dsunir les gouverns, de faon que les lphants vivaient en haine avec les lions, les tigres avec les panthres, et les serpents avec tous. Il en rsultait que, lorsque les lphants levaient la trompe, les singes faisaient marcher contre eux les serpents, les panthres, les tigres et les lions ; et, si forts que fussent les lphants, ils finissaient toujours par tre vaincus. Si ctaient les lions qui rugissaient, les singes faisaient marcher contre eux les lphants, les serpents, les panthres et les tigres ; de sorte que, si courageux que fussent les lions, ils finissaient toujours par tre enchans. Si ctaient les tigres qui montraient les dents, les singes faisaient marcher contre eux les lphants, les lions, les serpents et les panthres ; de sorte que, si forts que fussent les tigres, ils finissaient toujours par tre mis

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en cage. Si ctaient les panthres qui bondissaient, les singes faisaient marcher contre elles les lphants, les lions, les tigres et, les serpents ; de sorte que, si agiles que fussent les panthres, elles finissaient toujours par tre domptes. Enfin, si ctaient les serpents qui sifflaient, les singes faisaient marcher contre eux les lphants, les lions, les tigres et les panthres, et les serpents, si russ quils fussent, finissaient toujours par tre soumis. Il en rsultait que les gouvernants, qui cette ruse avait russi cent fois, riaient sous cape toutes les fois quils entendaient parler de quelque rvolte, et employant aussitt leur tactique habituelle, touffaient les rvolts. Cela dura ainsi longtemps, trs longtemps. Mais, un jour, il arriva quun serpent, plus fin que les autres, rflchit : ctait un serpent qui savait ses quatre rgles darithmtique ni plus ni moins que le caissier de M. de M*** ; il calcula que les singes taient, relativement aux autres animaux, comme 1 est 8. Il runit donc les lphants, les lions, les tigres, les panthres et les serpents sous prtexte dune fte, et leur dit : Combien tes-vous ? Les animaux se comptrent et rpondirent : Nous sommes quatre-vingt mille. Cest bien, dit le serpent ; maintenant comptez vos matres, et dites-moi combien ils sont. Les animaux comptrent les singes et rpondirent : Ils sont huit mille. Alors, vous tes bien btes, dit le serpent, de ne pas exterminer les singes, puisque vous tes huit contre un.

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Les animaux se runirent et exterminrent les singes, et ils furent matres de lle, et les plus beaux fruits furent pour eux, les plus beaux champs furent pour eux, les plus belles maisons furent pour eux ; sans compter les singes dont ils firent leurs esclaves, et les guenons, dont ils firent leurs matresses Avez-vous compris ? dit Antonio. De grands cris retentirent, des hourras et des bravos se firent entendre ; Antonio avait produit avec sa fable non moins deffet que le consul Mnnius, deux mille deux cents ans auparavant, nen avait produit avec la sienne. Laza attendit tranquillement que ce moment denthousiasme ft pass ; puis, tendant le bras pour commander le silence, il dit ces simples paroles : Il y avait une fois une le o les esclaves voulurent tre libres ; ils se levrent tous ensemble et ils le furent. Cette le sappelait autrefois Saint-Dominique ; elle sappelle cette heure Hati Faisons comme eux, et nous serons libres comme eux. De grands cris retentirent de nouveau, et des bravos et des hourras se firent entendre pour la seconde fois. Mais il faut lavouer, ce discours tait trop simple pour mouvoir la multitude, ainsi que lavait fait celui dAntonio ; Antonio sen aperut et conut un espoir. Il fit signe quil voulait parler et lon se tut. Oui, dit-il, oui, Laza a dit vrai ; jai entendu raconter quil y a, au del de lAfrique, bien loin, bien loin, du ct o le soleil se couche, une grande le o tous les ngres sont rois. Mais, dans mon le moi, comme dans lle de Laza, dans lle

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des animaux comme dans lle des hommes, il y eut un chef lu, mais un seul. Cest juste, dit Laza, et Antonio a raison : tout pouvoir partag saffaiblit ; je suis donc de son avis ; il faut un chef, mais un seul. Et quel sera ce chef ? demanda Antonio. Cest ceux qui sont rassembls ici de dcider, rpondit Laza. Lhomme qui est digne dtre notre chef, dit Antonio, est celui qui pourra opposer la ruse la ruse, la force la force, le courage au courage. Cest juste, dit Laza. Celui qui est digne dtre notre chef, continua Antonio, cest lhomme qui a vcu avec les blancs et avec les noirs ; lhomme qui tient par le sang aux uns et aux autres ; lhomme qui, libre, fera le sacrifice de sa libert ; lhomme qui a une case et un champ, qui risque de perdre sa case et son champ. Voil lhomme qui est digne dtre notre chef. Cest juste, dit Laza. Je ne connais quun homme qui runisse toutes ces conditions, dit Antonio. Et moi aussi, dit Laza. Veux-tu dire que cest toi ? demanda Antonio. Non, rpondit Laza.

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Tu conviens donc que cest moi ? Ce nest pas toi non plus. Et qui est-ce donc ? scria Antonio. Oui ; qui est-ce ? o est-il ? Quil vienne, quil paraisse ! crirent la fois les ngres et les Indiens. Laza frappa trois fois dans ses mains ; au mme instant, on entendit retentir le galop dun cheval, et, aux premires lueurs du jour naissant, on vit sortir de la fort un cavalier qui, arrivant toute bride, entra jusquau cur du groupe, et l, par un simple mouvement de la main, arrta son cheval si court, que, de la secousse, il plia sur ses jarrets. Laza tendit la main avec un geste de suprme dignit vers le cavalier. Votre chef, dit il, le voil ! Georges Munier ! scrirent dix mille voix. Oui, Georges Munier, dit Laza. Vous avez demand un chef qui puisse opposer la ruse la ruse, la force la force, le courage au courage ; le voil ! Vous avez demand un chef qui ait vcu avec les blancs et avec les noirs, qui tint par le sang aux uns et aux autres, le voil ! Vous avez demand un chef qui ft libre et qui ft le sacrifice de sa libert ; qui et une case et un champ, et qui risqut de perdre sa case et son champ ; eh bien, ce chef le voil ! O en chercherez-vous un autre ? o en trouverez-vous un pareil ? Antonio demeura confondu ; tous les regards se tournrent vers Georges, et il se fit une grande rumeur dans la multitude.

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Georges connaissait les hommes auxquels il avait affaire, et il avait compris quil devait avant tout parler aux yeux : il tait donc revtu dun magnifique bournous tout brod dor, et, sous son bournous, il portait le cafetan dhonneur quil tenait dIbrahim-Pacha, et sur lequel brillaient les croix de la Lgion dhonneur et de Charles III ; de son ct, Antrim, couvert dune magnifique housse rouge, frmissait sous son matre, impatient et orgueilleux la fois. Mais, scria Antonio, qui nous rpondra de lui ? Moi, dit Laza. A-t-il vcu avec nous ? connat-il nos besoins ? Non, il na pas vcu avec nous ; mais il a vcu avec les blancs, dont il a tudi les sciences ; oui, il connat nos dsirs et nos besoins, car nous navons quun besoin et quun dsir : la libert. Quil commence donc par la rendre ses trois cents esclaves, la libert. Cest dj fait depuis ce matin, dit Georges. Oui, oui, crirent des voix dans la foule ; oui, nous libres, matre Georges a donn libert nous. Mais il est li avec les blancs, dit Antonio. En face de vous tous, rpondit Georges, jai rompu avec eux hier. Mais il aime une fille blanche, dit Antonio.

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Et cest un triomphe de plus pour nous autres hommes de couleur, rpondit Georges ; car la fille blanche maime. Mais, si on vient la lui offrir pour femme, reprit Antonio, il nous trahira, nous, et pactisera avec les blancs. Si on vient me loffrir pour femme, je la refuserai, rpondit Georges ; car je veux la tenir delle seule, et nai besoin de personne pour me la donner. Antonio voulut faire une nouvelle objection, mais les cris de Vive Georges ! vive notre chef ! retentirent de tous cts et couvrirent sa voix de telle faon, quil ne put prononcer une parole. Georges fit signe quil voulait parler, chacun se tut. Mes amis, dit-il, voici le jour, et, par consquent, lheure de nous sparer. Jeudi est jour de fte ; jeudi, vous tes tous libres ; jeudi, huit heures du soir, ici, au mme endroit, jy serai ; je me mettrai votre tte, et nous marcherons sur la ville. Oui, oui ! crirent toutes les voix. Un mot encore : sil y avait un tratre parmi nous, dcidons que, lorsque sa trahison sera prouve, chacun de nous pourra le mettre mort linstant mme, de la mort quil lui conviendra, prompte ou lente, douce ou cruelle. Vous soumettez-vous davance son jugement ? Quant moi, je my soumets le premier. Oui, oui ! crirent toutes les voix ; sil y a un tratre, que le tratre soit mis mort, mort le tratre ! Cest bien. Et maintenant, combien tes-vous ?

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Nous sommes dix mille, dit Laza. Mes trois cents serviteurs sont chargs de vous remettre chacun quatre piastres ; car il faut que, pour jeudi soir, chacun ait une arme quelconque. jeudi ! Et Georges, saluant de la main, repartit comme il tait venu, tandis que les trois cents ngres ouvraient chacun un sac rempli dor, et donnaient, chaque homme, les quatre piastres promises. Cette magnificence royale cotait, il est vrai, Georges Munier, deux cent mille francs. Mais qutait-ce que cette somme pour un homme riche millions, et qui et sacrifi toute sa fortune laccomplissement du projet arrt depuis si longtemps dans sa volont ? Enfin, ce projet allait saccomplir ; le gant tait jet.

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Chapitre XX Le rendez-vous
Georges rentra chez lui beaucoup plus calme et beaucoup plus tranquille quon naurait pu le croire. Ctait un de ces hommes que linaction tue et que la lutte grandit : il se contenta de prparer ses armes, en cas dattaque imprvue, tout en se rservant une retraite vers les grands bois, quil avait parcourus dans sa jeunesse, et dont le murmure et limmensit, mls au murmure et limmensit de la mer, avaient fait de lui lenfant rveur que nous avons vu. Mais celui sur qui retombait rellement le poids de tous ces vnements imprvus, ctait le pauvre pre. Le dsir de sa vie, depuis quatorze ans, avait t de revoir ses enfants ; ce dsir venait dtre accompli. Il les avait revus tous deux ; mais leur prsence navait fait que changer latonie habituelle de sa vie en une inquitude sans cesse renaissante : lun, capitaine ngrier, en lutte ternelle avec les lments et les lois ; lautre, conspirateur idologue, en lutte avec les prjugs et les hommes ; tous deux luttant contre ce quil y a de plus puissant au monde ; tous deux pouvant tre, dun moment lautre, briss par la tempte ; tandis que lui, enchan par cette habitude dobissance passive, les voyait tous deux marcher au gouffre sans avoir la force de les retenir, et nayant pour toute consolation que ces mots, quil rptait sans cesse : Au moins, je suis sr dune chose, cest de mourir avec eux. Au reste, le temps qui devait dcider de la destine de Georges tait court ; deux jours seulement le sparaient de la catastrophe qui devait faire de lui un autre ToussaintLouverture ou un nouveau Ption. Son seul regret, pendant ces 297

deux jours, tait de ne pas pouvoir communiquer avec Sara. Il et t imprudent lui daller chercher la ville son messager ordinaire, Miko-Miko. Mais dun autre ct, il tait rassur, par cette conviction, que la jeune fille tait sre de lui, comme il tait sr delle. Il y a des mes qui nont besoin que de croiser un regard et dchanger une parole pour comprendre ce quelles valent, et qui, de ce moment, se reposent lune sur lautre avec la scurit de la conviction. Puis il souriait lide de cette grande vengeance quil allait tirer de la socit, et de cette grande rparation que le sort allait lui faire. Il dirait en revoyant Sara : Voil huit jours que je ne vous ai vue ; mais ces huit jours mont suffi comme un volcan pour changer la face dune le. Dieu a voulu tout anantir par un ouragan, et il na pu ; moi, jai voulu faire disparatre dans une tempte hommes, lois, prjugs ; et, plus puissant que Dieu, moi jai russi. Il y a, dans les dangers politiques et sociaux du genre de celui auquel sexposait Georges, un enivrement qui ternisera les conspirations et les conspirateurs. Le mobile le plus puissant des actions humaines est, sans contredit, la satisfaction de lorgueil ; or, quy a-t-il de plus caressant pour nous autres, fils du pch, que lide de renouveler cette lutte de Satan avec Dieu, des Titans avec Jupiter ? Dans cette lutte, on le sait bien, Satan a t foudroy et Encelade enseveli. Mais Encelade, enseveli, remue une montagne toutes les fois quil se retourne. Satan, foudroy, est devenu roi des enfers. Il est vrai que ctaient l de ces choses que ne comprenait pas le pauvre Pierre Munier. Aussi, lorsque Georges, aprs avoir laiss sa fentre entrouverte, suspendu ses pistolets son chevet et mis son sabre sous son oreiller, se fut endormi aussi tranquille que sil ne dormait pas sur une poudrire, Pierre Munier armant cinq ou six ngres dont il tait sr, les avait placs en vedettes tout autour de lhabitation, et stait mis lui-mme en sentinelle sur

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la route de Moka. De cette faon, une retraite momentane tait du moins assure son Georges, et il ne courait plus le risque dtre surpris. La nuit se passa sans alerte aucune. Au reste cest le propre des conspirations qui sourdissent entre les ngres que le secret soit toujours scrupuleusement gard. Les pauvres gens ne sont pas encore assez civiliss pour calculer ce que peut rapporter une trahison. La journe du lendemain scoula comme la nuit prcdente, et la nuit suivante comme la journe ; rien narriva qui pt faire croire Georges quil avait t trahi. Quelques heures seulement le sparaient donc encore de laccomplissement de son dessein. Vers les neuf heures du matin, Laza arriva. Georges le fit entrer dans sa chambre : rien ntait chang aux dispositions gnrales ; seulement, lenthousiasme produit par la gnrosit de Georges allait croissant. neuf heures, les dix mille conspirateurs devaient tre runis en armes sur les bords de la rivire des Lataniers ; dix heures, la conspiration devait clater. Tandis que Georges questionnait Laza sur les dispositions de chacun, et tablissait avec lui les chances de cette prilleuse entreprise, il aperut de loin son messager Miko-Miko qui, portant toujours sur son paule son bambou et ses paniers, marchait de son pas habituel et savanait vers lhabitation. Or, il tait impossible que lapparition arrivt plus point. Depuis le jour des courses, Georges navait pas mme aperu Sara. Si matre de lui-mme que ft le jeune homme, il ne put sempcher douvrir la fentre et de faire signe Miko-Miko de doubler le pas, ce que lhonnte Chinois fit aussitt. Laza

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voulait se retirer ; mais Georges le retint, en lui disant quil avait encore quelque chose lui dire. En effet, comme lavait prvu Georges, Miko-Miko ntait pas venu Moka de son propre mouvement : peine entr, il tira un charmant billet pli de la faon la plus aristocratique, cest--dire troit et long, o une fine criture de femme avait crit pour toute adresse son prnom. la seule vue de ce billet, le cur battit violemment Georges. Il le prit des mains du messager, et, pour cacher son motion, pauvre philosophe qui nosait pas tre homme, il alla le lire dans un angle de la fentre. La lettre tait effectivement de Sara, et voici ce quelle disait : Mon ami, Trouvez vous aujourdhui, vers les deux heures de laprsmidi, chez lord Williams Murrey, et vous y apprendrez des choses que je nose vous dire, tant elles me rendent heureuse ; puis, en sortant de chez lui, venez me voir, je vous attendrai dans notre pavillon. Votre Sara. Georges relut deux fois cette lettre ; il ne comprenait rien ce double rendez-vous. Comment lord Murrey pouvait-il lui dire des choses qui rendaient Sara heureuse, et comment lui, en sortant de chez lord Murrey, cest--dire vers trois heures de laprs-midi, en plein jour, la vue de tous, pouvait-il se prsenter chez M. de Malmdie ? Miko-Miko seul pouvait lui donner lexplication de tout cela ; il appela donc le Chinois et commena de linterroger ; mais le digne ngociant ne savait rien autre chose, sinon que mademoiselle Sara lavait envoy chercher par Bijou, quil

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navait pas reconnu dabord, attendu que, dans sa lutte avec Tlmaque, le pauvre diable avait perdu une partie de son nez dj fort camard ; il lavait suivi, il avait t introduit prs de la jeune fille, dans le pavillon o il tait dj entr deux fois, et, l elle avait crit la lettre quil venait de remettre Georges et que lintelligent messager avait bien vite devin tre adresse lui. Puis elle lui avait donn une pice dor ; il ne savait rien de plus. Georges cependant continua dinterroger Miko-Miko, lui demandant si la jeune fille avait bien crit devant lui ; si elle tait bien seule en crivant, et si sa figure paraissait triste ou joyeuse. La jeune fille avait crit en sa prsence, personne ntait l ; sa figure annonait la srnit la plus entire et le bonheur le plus parfait. Pendant que Georges procdait linterrogatoire, on entendit le galop dun cheval : ctait un courrier la livre du gouverneur ; un instant aprs, il entra dans la chambre de Georges et lui remit une lettre de lord Williams. Cette lettre tait conue en ces termes : Mon cher compagnon de voyage, Je me suis fort occup de vous depuis que je ne vous ai vu, et crois ne pas avoir trop mal arrang toutes vos petites affaires. Soyez assez aimable pour vous rendre chez moi aujourdhui, deux heures. Jaurai, je lespre, de bonnes nouvelles vous apprendre. Tout vous, Lord W. Murrey.

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Ces deux lettres concidaient parfaitement lune avec lautre. Aussi, quelque danger quil y et pour Georges se prsenter la ville dans la situation o il se trouvait ; quoique la prudence lui soufflt que saventurer Port-Louis, et surtout chez le gouverneur, tait chose tmraire, Georges ncouta que son orgueil, qui lui disait que, refuser ce double rendez-vous, ctait presque une lchet, surtout ce double rendez-vous lui tant donn par les deux seules personnes qui eussent rpondu, lune son amour, lautre son amiti. Aussi, se retournant vers le courrier, lui ordonna-t-il de prsenter ses respects milord, et de lui dire quil serait chez lui lheure convenue. Le courrier partit avec cette rponse. Alors, il se mit une table, et crivit Sara. Regardons par-dessus son paule et suivons des yeux les quelques lignes quil traait : Chre Sara, Dabord, que votre lettre soit bnie ! Cest la premire que je reois de vous, et quoique bien courte elle me dit tout ce que je voulais savoir, cest que vous ne mavez pas oubli, cest que vous maimez toujours, cest que vous tes mienne comme je suis vtre. Jirai chez lord Murrey lheure que vous mindiquez. Y serez-vous ? Vous ne me le dites pas. Hlas ! les seules nouvelles heureuses que je puisse attendre, ne peuvent venir que de votre bouche, puisque le seul bonheur que jaspire au monde, cest celui dtre votre mari. Jusquici, jai fait tout ce que jai pu pour cela ; tout ce que je ferai encore sera dans le mme but. Restez donc forte et fidle, Sara, comme je serai fidle et fort ; car, si prs de nous que vous apparaisse le bonheur, jai bien peur que

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nous nayons encore lun et lautre, avant, de latteindre, de terribles preuves traverser. Nimporte, Sara, ma conviction est que rien ne rsiste au monde une volont puissante et immuable, et un amour profond et dvou ; ayez cet amour, Sara, et, moi, jaurai cette volont. Votre Georges. Cette lettre crite, Georges la remit Miko-Miko, qui reprit son bambou et ses paniers et, de son pas habituel, repartit pour Port-Louis ; il va sans dire que ce ne fut pas sans avoir reu la nouvelle rtribution que ses fidles services mritaient si bien. Georges resta seul avec Laza. Laza avait peu prs tout entendu, et avait tout compris. Vous allez la ville ? demanda-t-il Georges. Oui, rpondit celui-ci. Cest imprudent, reprit le ngre. Je le sais ; mais je dois y aller ; et, mes propres yeux, je serais un lche si je ny allais pas. Cest bien, allez-y donc ; mais si, dix heures, vous ntes pas arriv la rivire des Lataniers ? Cest que je serai prisonnier ou mort : alors, marchez sur la ville et dlivrez-moi, ou vengez-moi. Cest bien, dit Laza, comptez sur nous.

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Et ces deux hommes qui staient si bien compris, quun seul mot, quun seul geste, quun seul serrement de main leur suffisait pour tre srs lun de lautre, se quittrent sans changer une promesse ou une recommandation de plus. Il tait dix heures du matin ; on vint prvenir Georges que son pre lui faisait demander sil djeunerait avec lui ; Georges rpondit en passant dans la salle manger : il tait calme comme si rien ne ft arriv. Pierre Munier jeta sur lui un regard o toute la sollicitude paternelle tait peinte ; mais, voyant le visage de son fils le mme quil tait dhabitude, reconnaissant sur ses lvres le mme sourire avec lequel il le saluait tous les jours, il se rassura. Dieu soit lou, mon cher enfant ! dit le brave homme. En voyant ces messagers se succder si rapidement, javais craint quils ne tapportassent de mauvaises nouvelles ; mais ton air tranquille mannonce que je mtais tromp. Vous avez raison, mon pre, rpondit Georges, tout va bien ; cest toujours pour ce soir, la mme heure, la rvolte, et ces messieurs mapportaient deux lettres, lune du gouverneur, qui me donne rendez-vous chez lui aujourdhui, deux heures, lautre Sara, qui me dit quelle maime. Pierre Munier resta tourdi. Ctait la premire fois que Georges lui parlait de la rvolte des noirs et de lamiti du gouverneur ; il avait su toutes ces choses indirectement, et il avait, le pauvre pre, frissonn jusquau fond du cur en voyant son enfant bien-aim se jeter dans une pareille voie. Il balbutia quelques observations ; mais Georges larrta. Mon pre, lui dit-il en souriant, souvenez-vous du jour o aprs avoir fait des prodiges de valeur, aprs avoir dlivr les

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volontaires aprs avoir conquis un drapeau, ce drapeau vous fut arrach par M. de Malmdie ; ce jour-l, vous aviez t devant lennemi, grand, noble, sublime, ce que vous serez toujours, enfin, devant le danger ; ce jour-l, je jurai quun jour hommes et choses seraient remis leur place ; ce jour est arriv, je ne reculerai pas devant mon serment. Dieu jugera entre les esclaves et les matres, entre les faibles et les forts, entre les martyrs et les bourreaux ; voil tout. Puis, comme Pierre Munier, sans force, sans puissance, sans objection contre une pareille volont, saffaissait sur luimme, comme si le poids du monde et pes sur lui, Georges ordonna Ali de seller les chevaux, et, aprs avoir achev tranquillement son djeuner, en fixant de temps en temps un regard triste sur son pre, il se leva pour sortir. Pierre Munier tressaillit et se dressa tout debout les bras tendus vers son fils. Georges savana vers lui, prit sa tte entre ses deux mains, et avec une expression damour filial quil navait jamais laiss paratre, il rapprocha cette tte vnrable de lui, et baisa rapidement cinq ou six fois ses cheveux blancs. Mon fils, mon fils ! scria Pierre Munier. Mon pre, dit Georges, vous aurez une vieillesse respecte, ou jaurai une tombe sanglante. Adieu ! Georges slana hors de la chambre, et le vieillard retomba sur sa chaise en poussant un profond gmissement.

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Chapitre XXI Le refus


deux lieues peu prs de lhabitation de son pre, Georges rejoignit Miko-Miko, qui revenait Port-Louis ; il arrta son cheval, fit signe au Chinois de sapprocher de lui, lui dit loreille quelques mots, auxquels Miko-Miko rpondit par un signe dintelligence, et il continua son chemin. En arrivant au pied de la montagne de la Dcouverte, Georges commena rencontrer des personnes de la ville ; il interrogea des yeux avec soin le visage de ces promeneurs, mais il naperut sur les diffrentes physionomies que le hasard amenait sur son chemin aucun symptme qui pt lui faire croire que le projet de rvolte qui devait tre mis par lui excution le soir et le moins du monde transpir. Il continua sa route, traversa le camp des Noirs et entra dans la ville. La ville tait calme ; chacun paraissait occup de ses affaires personnelles ; aucune proccupation gnrale ne planait sur la population. Les btiments se balanaient calms et abrits dans le port. La pointe aux Blagueurs tait garnie de ses flneurs habituels ; un navire amricain, arrivant de Calcutta, jetait lancre devant le Chien-de-Plomb. La prsence de Georges parut cependant faire une certaine sensation ; mais il tait vident que cette sensation se rattachait laffaire des courses, et linsulte inoue faite par un multre un blanc. Plusieurs groupes cessrent mme videmment, laspect du jeune homme, de causer des affaires en ce moment sur le tapis pour suivre Georges du regard, et changer tout bas quelques paroles dtonnement sur cette audace quil avait de reparatre dans la ville ; mais Georges rpondit leurs regards par un regard si hautain, leurs chuchotements par un sourire 306

si ddaigneux, que les regards se baissrent, ne pouvant supporter le rayon damre supriorit qui tombait de ses yeux. Dailleurs, la crosse cisele dune paire de pistolets deux coups sortait de chacune de ses fontes. Ce furent les soldats et les officiers que Georges rencontra sur sa route qui furent surtout lobjet de son attention. Mais soldats et officiers avaient cette physionomie tranquillement ennuye de gens transports dun monde dans un autre, et condamns un exil de quatre mille lieues. Certes, si les uns et les autres eussent su que Georges leur mnageait de loccupation pour la nuit, ils eussent eu lair, sinon plus joyeux, du moins plus affairs. Toutes les apparences rassuraient donc Georges. Il arriva ainsi la porte du gouvernement, jeta la bride de son cheval aux mains dAli, et lui recommanda de ne point quitter la place. Puis il traversa la cour, monta le perron et entra dans lantichambre. Lordre avait t donn davance aux domestiques dintroduire M. Georges Munier aussitt quil se prsenterait. Un domestique marcha donc devant le jeune homme, ouvrit la porte du salon et lannona. Georges entra. Dans ce salon taient lord Murrey, M. de Malmdie et Sara. Au grand tonnement de Sara, dont les yeux se portrent immdiatement sur le jeune homme, la figure de Georges exprima plutt sa vue une sensation pnible que joyeuse ; son front se plissa lgrement, ses sourcils se rapprochrent, et un sourire presque amer glissa sur sa bouche.

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Sara qui stait leve vivement, sentit ses genoux plier sous elle, et retomba lentement sur son fauteuil. M. de Malmdie se tint debout et immobile comme il tait, se contentant dincliner lgrement la tte ; lord Williams Murrey fit deux pas vers Georges et lui prsenta la main. Mon jeune ami, lui dit-il, je suis heureux de vous annoncer une nouvelle qui, je lespre, comblera tous vos dsirs ; M. de Malmdie, jaloux dteindre toutes ces distinctions de couleur et toutes ces rivalits de castes qui, depuis deux cents ans, font le malheur, non seulement de lle de France, mais des colonies en gnral, M. de Malmdie consent vous accorder la main de sa nice, mademoiselle Sara de Malmdie. Sara rougit et leva imperceptiblement les yeux sur le jeune homme ; mais Georges se contenta de sincliner sans rpondre. M. de Malmdie et lord Murrey le regardrent avec tonnement. Mon cher monsieur de Malmdie, dit lord Murrey en souriant, je vois bien que notre incrdule ami ne sen rapporte pas ma seule parole ; dites-lui donc que vous lui accordez la demande quil vous a faite, et que vous dsirez que tout souvenir danimosit, ancien et rcent, soit oubli entre vos deux familles. Cest vrai, Monsieur, dit M. de Malmdie en simposant visiblement un grand effort sur lui-mme, et M. le gouverneur vient de vous faire part de mes sentiments. Si vous avez quelque rancune de certain vnement arriv lors de la prise de PortLouis, oubliez-la, comme mon fils oubliera, je vous le promets en son nom, linjure bien autrement grave que vous lui avez faite rcemment. Quant votre union avec ma nice, M. le

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gouverneur vous la dit, jy donne mon consentement, et moins que, aujourdhui, ce ne soit vous qui refusiez Oh ! Georges ! scria Sara emporte par un premier mouvement. Ne vous htez pas de me juger sur ma rponse, Sara, rpondit le jeune homme, car ma rponse mest, croyez-le bien, impose par dimprieuses ncessits. Sara, devant Dieu et devant les hommes, Sara, depuis la soire du pavillon, depuis la nuit du bal, depuis le jour o je vous ai vue pour la premire fois, Sara, vous tes ma femme : aucune autre que vous ne portera un nom que vous navez pas ddaign, malgr son abaissement ; tout ce que je vais dire est donc une question de forme et de temps. Georges se retourna vers le gouverneur. Merci, milord, continua-t-il, merci ; je reconnais dans ce qui se passe aujourdhui lappui de votre gnreuse philanthropie et de votre bienveillante amiti. Mais, du jour o M. de Malmdie ma refus sa nice, o M. Henri ma insult pour la seconde fois, o jai cru devoir me venger de ce refus et de cette insulte par une injure publique, ineffaable, infamante, jai rompu avec les blancs ; il ny a plus de rapprochement possible entre nous. M. de Malmdie peut faire, dans une combinaison, dans un calcul, dans une intention que je ne comprends pas, moiti du chemin mais je ne ferai pas lautre. Si mademoiselle Sara maime, mademoiselle Sara est libre, matresse de sa main, matresse de sa fortune, cest elle de se grandir encore mes propres yeux en descendant jusqu moi, et non moi de mabaisser aux siens en essayant de monter jusqu elle. Oh ! monsieur Georges, scria Sara, vous savez bien

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Oui, je sais, dit Georges, que vous tes une noble jeune fille, un cur dvou, une me pure. Je sais que vous viendrez moi, Sara, malgr tous les obstacles, tous les empchements, tous les prjugs. Je sais que je nai qu vous attendre et que je vous verrai un jour apparatre, et je sais cela justement parce que, le sacrifice tant de votre ct, vous avez dj dcid, dans votre gnreuse pense, que vous me feriez ce sacrifice. Mais quant vous, monsieur de Malmdie, quant votre fils, quant M. Henri, qui consent ne pas se battre avec moi la condition quil me fera fouetter par ses amis ; oh ! entre nous cest une guerre ternelle, entendez-vous ? cest une haine mortelle qui ne steindra de ma part que dans le sang ou dans le mpris : que votre fils choisisse donc. Monsieur le gouverneur, rpondit alors M. de Malmdie avec plus de dignit quon naurait pu en attendre de sa part, vous le voyez, de mon ct, jai fait ce que jai pu : jai sacrifi mon orgueil, jai oubli lancienne injure et linjure nouvelle, mais je ne puis convenablement faire davantage, et il faut que je men tienne la dclaration de guerre que me fait Monsieur. Seulement, nous attendrons lattaque en nous tenant sur la dfensive. Maintenant Mademoiselle, continua M. de Malmdie en se tournant vers Sara, comme le dit Monsieur, vous tes libre de votre cur, libre de votre main, libre de votre fortune ; faites donc votre volont : restez avec Monsieur, ou suivez-moi. Mon oncle, dit Sara, il est de mon devoir de vous suivre. Adieu, Georges ! Je ne comprends rien ce que vous avez fait aujourdhui ; mais sans doute que vous avez fait ce que vous deviez faire. Et, faisant une rvrence pleine de calme et de dignit au gouverneur, Sara sortit avec M. de Malmdie. Lord Williams Murrey les accompagna jusqu la porte, sortit avec eux et rentra un instant aprs.

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Son regard interrogateur rencontra le regard ferme de Georges, et il y eut un instant de silence entre ces deux hommes qui, grce leur nature leve, se comprenaient si bien lun lautre. Ainsi, dit le gouverneur, vous avez refus ? Jai cru devoir agir ainsi, milord. Pardon si jai lair de vous interroger ; mais puis-je savoir quel sentiment vous a dict votre refus ? Le sentiment de ma propre dignit. Ce sentiment est-il le seul ? demanda le gouverneur. Sil y en a un autre, milord, permettez-moi de le tenir secret. coutez, Georges, dit le gouverneur avec cette espce dabandon qui avait dautant plus de charme chez lui, quon sentait quil tait compltement en dehors de sa nature froide et compose, coutez : du moment o je vous ai rencontr bord du Leycester, du moment o jai pu apprcier les hautes qualits qui vous distinguent, mon dsir a t de faire de vous le lien qui runirait dans cette le deux castes opposes lune lautre. Jai commenc par pntrer vos sentiments, puis vous mavez fait le confident de votre amour, et je me suis prt la demande que vous mavez adresse dtre votre intermdiaire, votre parrain, votre second. Pour ceci, Georges, reprit lord Murrey rpondant linclination de tte que lui faisait Georges, pour ceci, mon jeune ami, vous ne me devez aucun remerciement ; vous alliez vous-mme au-devant de mes vux ; vous secondiez mon plan de conciliation ; vous aplanissiez mes projets politiques. Je vous accompagnai donc chez M. de Malmdie, et jappuyai votre

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demande de toute lautorit de ma prsence, de tout le poids de mon nom. Je le sais, milord, et je vous remercie. Mais, vous lavez vu vous-mme, ni le poids de votre nom, tout honorable quil est, ni lautorit de votre prsence, quelque flatteuse quelle dt tre, ne purent mpargner un refus. Jen ai souffert autant que vous, Georges. Jai admir votre calme, et jai compris votre sang-froid que vous vous mnagiez une terrible revanche. Cette revanche, le jour des courses, vous lavez prise en face de tous, et, de ce jour, jai encore compris que, selon toute probabilit, il me faudrait renoncer mes projets de conciliation. Je vous avais prvenu en vous quittant, milord. Oui, je le sais ; mais coutez-moi : je ne me suis pas regard comme battu ; je me suis prsent hier chez M. de Malmdie, et, force de prires et dinstances, et en abusant presque de linfluence que me donne ma position, jai obtenu du pre quil oublierait sa vieille haine contre votre pre, du fils, quil oublierait sa jeune haine contre vous, de tous deux, quils consentiraient au mariage de mademoiselle de Malmdie. Sara est libre, milord, interrompit vivement Georges et, pour devenir ma femme, Dieu merci, elle na besoin du consentement de personne. Oui, jen conviens, reprit le gouverneur ; mais, quelle diffrence aux yeux de tous, je vous le demande, denlever furtivement une jeune fille de la maison de son tuteur ou de la recevoir publiquement de la main de sa famille ! Consultez votre orgueil, monsieur Munier, et voyez si je ne lui avais pas mnag une suprme satisfaction, un triomphe auquel lui-mme ne sattendait pas.

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Cest vrai rpondit Georges. Malheureusement, ce consentement arrive trop tard. Trop tard ! Et pourquoi cela, trop tard ? reprit le gouverneur. Dispensez-moi de vous rpondre sur ce point, milord. Cest mon secret. Votre secret, pauvre jeune homme ! Eh bien, voulez-vous que je vous le dise, moi, ce secret que vous ne voulez pas me dire ? Georges dincrdulit. regarda le gouverneur avec un sourire

Votre secret ! continua le gouverneur ; voil un secret bien gard, quun secret confi dix mille personnes. Georges continua de regarder le gouverneur, mais cette fois sans sourire. coutez-moi, reprit le gouverneur : vous vouliez vous perdre, jai voulu vous sauver. Jai t trouver loncle de Sara, je lai pris part et je lui ai dit : Vous avez mal apprci M. Georges Munier, vous lavez repouss insolemment, vous lavez forc de rompre ouvertement avec nous, et vous avez eu tort, car M. Georges Munier tait un homme distingu, au cur lev, lme grande ; il y avait quelque chose faire de cette organisation-l, et la preuve, cest que M. Georges Munier tient cette heure notre vie tous entre ses mains ; cest quil est le chef dune vaste conspiration ; cest que, demain, dix heures du soir ctait hier que je lui parlais ainsi, M. Georges Munier marchera sur Port-Louis la tte de dix mille ngres. Cest que, comme nous navons que dix-huit cents hommes de troupes,

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moins que le hasard ne menvoie une de ces ides prservatrices comme il en arrive parfois aux hommes de gnie, nous sommes tous perdus ; cest quaprs-demain, enfin, M. Georges Munier, que vous mprisez cette heure comme descendant dune foule desclaves, sera notre matre peut-tre, et peut-tre ne voudra pas de vous pour esclave son tour. Eh bien, vous pouvez empcher tout cela, Monsieur, lui ai-je dit, vous pouvez sauver la colonie ; revenez sur le pass, accordez M. Georges la main de votre nice, que vous lui avez refuse, et, sil accepte, sil veut bien accepter, car, les rles tant changs, les prtentions peuvent tre changes aussi, eh bien, vous aurez sauv non seulement votre vie, votre libert, votre fortune, mais encore la libert, la vie et la fortune de tous. Voil ce que je lui ai dit ; et alors, sur mes prires, sur mes instances, sur mes ordres, il a consenti. Mais ce que javais prvu est arriv ; vous tiez engag trop avant, vous navez pas pu reculer. Georges avait suivi le discours du gouverneur avec un tonnement progressif, et cependant avec un calme parfait. Ainsi, lui dit-il quand il eut fini, vous savez tout, milord ? Mais vous le voyez, ce me semble, et je ne crois pas avoir rien oubli. Non, reprit Georges en souriant, non, vos espions sont bien instruits ; et je vous fais mon compliment sur la faon dont votre police est faite. Eh bien, maintenant, dit le gouverneur, maintenant que vous connaissez le motif qui ma fait agir, il en est temps encore : acceptez la main de Sara, rconciliez-vous avec sa famille, renoncez vos projets insenss, et je ne sais rien, jignore tout, jai tout oubli.

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Impossible ! dit Georges. Songez avec quelle espce de gens vous tes engag. Vous oubliez, milord, que ces hommes, dont vous parlez avec tant de mpris, sont mes frres, moi ; que, mpris par les blancs comme leur infrieur, ils mont reconnu, eux, pour leur chef ; vous oubliez que, au moment o ces hommes mont fait labandon de leur vie, je leur ai, moi, vou la mienne. Ainsi, vous refusez ? Je refuse. Malgr mes prires ? Excusez-moi, milord, mais je ne puis les couter. Malgr votre amour pour Sara, et malgr lamour de Sara pour vous ? Malgr toutes choses. Rflchissez encore. Cest inutile, mes rflexions sont faites. Cest bien Maintenant, Monsieur, dit lord Murrey, une dernire question. Dites. Si jtais votre place et que vous fussiez la mienne, que feriez-vous ?

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Comment cela ? Oui ; si jtais Georges Munier, chef dune rvolte, et vous lord Williams Murrey, gouverneur de lle de France ; si vous me teniez dans vos mains comme je vous tiens dans les miennes, dites, je vous le demande une seconde fois, que feriez-vous ? Ce que je ferais, milord ? Je laisserais sortir dici celui qui y est venu sur votre parole, croyant tre appel un rendez-vous et non tre attir dans un guet-apens ; puis, le soir, si javais foi dans la justice de ma cause, jen appellerais Dieu, afin que Dieu dcidt entre nous. Eh bien, vous auriez tort, Georges ; car, du moment que jaurais tir lpe, vous ne pourriez plus me sauver ; du moment que jaurais allum la rvolte, il faudrait teindre la rvolte dans mon sang Non, Georges, non ! je ne veux pas quun homme comme vous meure sur un chafaud, entendezvous bien ? meure comme un rebelle vulgaire, dont les intentions seront calomnies, dont le nom sera fltri, et, pour vous sauver dun pareil malheur, pour vous arracher votre destine, vous tes mon prisonnier, Monsieur ; je vous arrte. Milord ! scria Georges en regardant autour de lui sil ny avait pas quelque arme dont il pt semparer, et avec laquelle il pt se dfendre. Messieurs, dit le gouverneur en levant la voix, Messieurs, entrez, et emparez-vous de cet homme. Quatre soldats entrrent, conduits par un caporal, et entourrent Georges. Conduisez Monsieur la Police, dit le gouverneur : mettez-le dans la chambre que jai fait prparer ce matin ; et,

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tout en veillant svrement sur lui, ayez soin que ni vous ni personne ne manque aux gards qui lui sont dus. ces mots le gouverneur salua Georges, et Georges sortit de lappartement.

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Chapitre XXII La rvolte


Tout ce qui venait de se passer stait pass si rapidement et dune manire si inattendue, que Georges navait pas mme eu le temps de se prparer ce qui lui arrivait. Mais, grce son admirable puissance sur lui-mme, il cacha sous un impassible et ternel sourire dinsoucieux ddain les diffrentes motions dont il tait assailli. Le prisonnier et ses gardes sortirent par une porte de derrire, au seuil de laquelle attendait la voiture du gouverneur ; mais, soit hasard, soit prvoyance, Miko-Miko passait juste devant cette porte, au moment mme o Georges montait dans la voiture. Le jeune homme et son messager habituel changrent un regard. Comme lavait ordonn le gouverneur, Georges fut conduit la Police. Cest un grand btiment dont le nom indique la destination, et qui est situ dans la rue du Gouvernement, un peu plus bas que la Comdie. Georges y fut dpos dans la chambre indique par le gouverneur. Ctait une chambre visiblement prpare davance, ainsi que lavait dit lord Williams, et il tait mme vident quon avait eu lintention de la rendre aussi confortable que possible. Lameublement en tait propre, et le lit presque lgant ; rien dans cette chambre ne sentait la prison. Seulement, les fentres en taient grilles. Ds que la porte fut referme sur Georges, et que le prisonnier se trouva seul, il alla droit cette fentre : elle tait leve de vingt pieds peu prs, et donnait sur lhtel Coignet. Comme, de son ct, une des fentres de lhtel Coignet se 318

trouvait juste en face de la chambre de Georges, le prisonnier pouvait voir jusquau fond de lappartement situ en face de lui, et cela avec dautant plus de facilit que cette fentre tait ouverte. Georges revint de la fentre la porte, couta et entendit que lon posait une sentinelle dans le corridor. Alors il retourna la fentre et louvrit. Aucune sentinelle ntait place dans la rue : on sen rapportait aux barreaux de la garde du prisonnier. En effet, les barreaux taient de taille rassurer la plus inquite surveillance. Il ny avait donc pas desprance de fuir sans un secours tranger. Mais ce secours tranger, Georges lattendait sans doute ; car, laissant sa fentre ouverte, il demeura les yeux constamment fixs sur lhtel Coignet, qui, comme nous lavons dit, slve en face de la Police. En effet, son esprance ne fut pas trompe : au bout dune heure, il vit Miko-Miko, son bambou sur lpaule, traverser la chambre en face de la sienne, conduit par un domestique de lhtel. Le jeune homme et lui nchangrent quun regard ; mais ce regard, si rapide quil ft, ramena la srnit sur le front de Georges. partir de ce moment, Georges parut peu prs aussi tranquille que sil et t dans son appartement Moka : cependant, de temps en temps, un observateur attentif et remarqu quil fronait le sourcil et passait sa main sur son front. Cest que, sous cette apparence sereine, un monde dides grossissait dans son esprit, et, comme une mer qui monte, venait battre son cerveau de son flux et de son reflux.

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Cependant, les heures passrent sans que rien indiqut au prisonnier quaucun prparatif se ft dans la ville. On nentendait ni le roulement du tambour, ni le froissement des armes. Deux ou trois fois, Georges courut sa fentre, tromp par un bruit analogue un roulement ; mais, chaque fois, il vit quil se trompait, et que le bruit quil avait pris pour le roulement du tambour tait le bruit que faisaient, en passant dans la rue, des voitures charges de tonneaux. La nuit venait et, mesure que venait la nuit, Georges, plus agit et plus inquiet, allait, avec un mouvement fbrile quil cherchait dautant moins rprimer quil tait seul, de la porte la fentre ; la porte tait toujours garde par la sentinelle, la fentre navait toujours pour gardien que ses barreaux. De temps en temps, Georges portait la main sa poitrine, et une lgre contraction de son visage indiquait quil prouvait un de ces serrements de cur instantans dont lhomme le plus brave ne peut se rendre matre dans les circonstances suprmes de la vie ; alors, sans doute il pensait son pre, qui ignorait le danger quil courait, et Sara, qui, sans le savoir, lavait attir dans ce danger. Quant au gouverneur, quoique Georges gardt contre lui une de ces rages froides et concentres quun joueur qui a perdu garde contre son adversaire, il ne pouvait se dissimuler quil avait, dans cette occasion, dploy envers lui, non seulement tous les mnagements aristocratiques qui taient dans ses habitudes, mais encore quil ntait arriv le faire arrter quaprs lui avoir offert toutes les voies de salut qui taient en son pouvoir. Ce qui nempchait pas que Georges ne ft arrt sous la prvention de haute trahison. Sur ces entrefaites, les tnbres commencrent spaissir ; Georges tira sa montre, il tait huit heures et demie du soir : dans une heure et demie, la rvolte devait clater.

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Tout coup, Georges releva la tte et fixa de nouveau ses yeux sur lhtel Coignet : dans la chambre situe en face de la sienne, il avait vu se mouvoir une ombre ; cette ombre lui fit un signe ; Georges se drangea de devant la fentre, et un paquet, franchissant la rue et passant travers les barreaux, vint tomber au milieu de lappartement. Georges ne fit quun bond et ramassa le paquet : il se composait dune corde et dune lime ; ctait l ce secours extrieur que Georges attendait. Georges tenait sa libert entre ses mains ; seulement, Georges voulait tre libre pour lheure du danger. Il cacha la corde entre ses matelas et, comme lobscurit tait tout fait venue, il commena limer un de ses barreaux. Les barreaux taient assez carts lun de lautre pour que, un barreau manquant, Georges pt passer par la brche faite. Ctait une lime sourde ; on nentendit aucun bruit, et, comme, vers les sept heures, on lui avait apport souper, Georges avait la presque certitude de ne pas tre drang. Cependant luvre avanait lentement : neuf heures, neuf heures et demie, dix heures sonnrent. Pendant que le prisonnier sciait la barre de fer, depuis quelque temps, vers lextrmit de la rue du Gouvernement, du ct de la rue de la Comdie et du port, il lui semblait avoir vu sallumer de grandes lueurs. Au reste, pas une patrouille ne sillonnait la ville, aucun soldat attard ne regagnait sa caserne. Georges ne comprenait rien cette apathie du gouverneur : il le connaissait trop pour penser quil navait pas pris toutes ses prcautions, et cependant, comme nous lavons dit, la ville paraissait sans dfense aucune et comme abandonne elle-mme.

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dix heures, cependant, il lui sembla entendre grandir une rumeur qui venait du ct du camp malabar : ctait de ce ct que les rvolts, rassembls, on se le rappelle, sur le bord de la rivire des Lataniers, devaient arriver. Georges redoubla defforts ; le barreau tait dj compltement sci par en bas, et il venait de lentamer en haut. La rumeur continua de grandir. Il ny avait plus se tromper : ctait le bruit que font en se mlant les voix de plusieurs milliers dhommes. Laza avait tenu parole ; un sourire de joie passa sur les lvres de Georges, un clair dorgueil illumina son front ; on allait donc combattre. Peut-tre ny aurait-il pas victoire ; mais, au moins, il allait y avoir lutte. Et Georges allait se mler cette lutte, car le barreau ne tenait plus qu un fil. Il coutait donc, loreille tendue et le cur palpitant ; le bruit sapprochait de plus en plus, et cette lueur, quil avait dj remarque, allait grandissant. Le feu tait-il Port-Louis ? Ctait impossible, car nul cri de dtresse ne se faisait entendre. De plus, quoiquon entendt toujours cette rumeur, qui, chose trange, semblait plutt une rumeur joyeuse quun bruit menaant, aucun bruit darmes ne retentissait, et la rue o tait situe la Police tait reste solitaire. Georges attendit un quart dheure encore, esprant toujours que quelques coups de fusil retentiraient et termineraient son inquitude, en lui annonant quon en tait aux mains ; mais cette mme rumeur trange bruissait toujours sans que le bruit tant attendu sy mlt. Le prisonnier pensa alors que limportant pour lui tait dabord de fuir. Avec un dernier branlement, le barreau cda. Georges attacha fortement la corde sa base, jeta le barreau devant lui pour sen faire une arme, passa par louverture, se

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laissa glisser le long de la corde, toucha la terre sans accident, ramassa le barreau, et slana dans une des rues transversales. mesure que Georges savanait vers la rue de Paris, qui traverse tout le quartier septentrional de la ville, il voyait saugmenter cette lueur, il entendait redoubler ce bruit ; enfin, il arriva langle dune rue ardemment claire, et tout lui fut expliqu. Toutes les rues qui donnaient sur le camp malabar, cest-dire sur le point par lequel les rvolts devaient pntrer dans la ville taient illumines comme pour un jour de fte, et, de place en place, en face des maisons principales avaient t placs des tonneaux darrack, deau-de-vie et de rhum dfoncs, comme pour une distribution gratis. Les ngres staient rus comme un torrent sur Port-Louis poussant des clameurs de rage et de vengeance. Mais, en arrivant, ils avaient trouv les rues illumines ; mais ils avaient vu ces tonneaux tentateurs. Un instant, les ordres de Laza et lide que toutes ces boissons taient empoisonnes, les avaient retenus ; mais bientt le naturel lavait emport sur la discipline, et mme sur la crainte. Quelques hommes staient dbands et staient mis boire. leurs cris de joie, les autres ngres navaient pu tenir leurs rangs : toute cette multitude, qui suffisait pour anantir Port-Louis, stait rpandue en un instant, parpille en une seconde, se groupant autour des tonneaux avec des cris de joyeuse rage, buvant pleines mains cette eau-de-vie, ce rhum, cet arrack, ternel poison des races noires la vue duquel un ngre ne sait pas rsister, en change duquel il vend ses enfants, son pre, sa mre, et finit souvent par se vendre lui-mme. De l venaient ces cris ltrange expression que Georges navait pu comprendre. Le gouverneur avait mis en pratique le conseil donn par Jacques lui-mme et, comme on le voit, il sen

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tait bien trouv. La rvolte, entre dans la ville, stait amortie avant de traverser le quartier qui stend de la Petite-Montagne au Trou-Fanfaron, et tait venue mourir cent pas de lhtel du Gouvernement. la vue de ltrange spectacle qui se droulait sous ses yeux, Georges ne conserva plus aucun doute sur lissue de son entreprise ; il se souvint de la prdiction de Jacques, et se sentit frissonner la fois de colre et de honte. Ces hommes avec lesquels il comptait changer la face des choses, bouleverser lle et venger deux sicles desclavage par une heure de victoire et par un avenir de libert, ces hommes taient l, riant, chantant, dansant, dsarms, ivres, chancelants ; ces hommes, trois cents soldats arms de fouets pouvaient maintenant les reconduire au travail, et ces hommes taient dix mille ! Ainsi, tout ce long labeur de Georges sur lui-mme tait perdu ; toute cette haute tude de son propre cur, de sa propre force et de sa propre valeur tait inutile ; toute cette supriorit de caractre donne par Dieu, dducation acquise sur les hommes tout cela venait se briser devant les instincts dune race qui aimait mieux leau-de-vie que la libert. Georges sentit aussitt le nant de ses ambitions ; son orgueil, un instant, lavait transport sur une montagne, et lui avait fait voir ses pieds tous les royaumes de la terre ; puis tout tait disparu, ce ntait quune vision. Et Georges se retrouvait juste la mme place o son orgueil trompeur lavait pris. Il serrait son barreau de fer entre ses mains ; il se sentait pris dune envie froce de se jeter au milieu de tous ces misrables et de briser ces crnes abrutis, qui navaient pas eu la force de rsister la grossire tentation dont il tait la victime. Des groupes de curieux qui, sans doute, ne comprenaient rien cette fte improvise que le gouverneur donnait aux

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esclaves, regardaient tout cela bouche et yeux bants. Chacun demandait son voisin ce que cela voulait dire, sans que son voisin, aussi ignorant que lui, pt ni lui rpondre ni lui donner la moindre explication. Georges courut de groupe en groupe, plongeant ses regards jusquau fond de ces longues rues, illumines et pleines de ngres ivres, poussant des rumeurs insenses. Il cherchait au milieu de toute cette foule dtres immondes un homme, un seul homme, sur lequel il comptait encore au milieu de la dgradation gnrale. Cet homme, ctait Laza. Tout coup, Georges entendit une grande rumeur qui venait du ct de la Police ; puis une fusillade assez vive sengagea dun ct, avec la rgularit que la troupe de ligne a lhabitude de mettre dans cet exercice, de lautre avec le capricieux ptillement qui accompagne le feu des troupes irrgulires. Enfin, il y avait donc un endroit o lon se battait. Georges slana de ce ct ; en cinq minutes, il se trouva dans la rue du Gouvernement. Il ne stait pas tromp. Cette petite troupe qui se battait tait conduite par Laza, par Laza, qui, ayant su que Georges tait prisonnier, avait la tte de quatre cents hommes dlite, fait le tour de la ville, et avait march sur la Police pour le dlivrer. Sans doute ce mouvement avait t prvu, car, aussitt quon vit paratre la petite troupe de rvolts une extrmit de la rue, un bataillon anglais stait mis en mouvement et avait march contre elle. Laza stait bien dout quon ne lui laisserait pas enlever Georges sans combat ; mais il avait compt sur la diversion que devait faire le reste de sa troupe arrivant par les rues adjacentes

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au camp malabar ; malheureusement, cette diversion, comme nous lavons vu, lui avait manqu par les causes que nous avons dites. Georges slana dun seul bond au milieu des combattants, appelant grands cris : Laza ! Laza ! Il avait donc trouv un ngre digne dtre un homme ; il avait donc rencontr une nature gale la sienne. Les deux chefs se joignirent au milieu du feu ; et l, sans chercher un abri contre la fusillade, insouciants aux balles qui sifflaient autour deux, ils changrent quelques-unes de ces paroles courtes et presses comme en demandent les situations suprmes. En un instant, Laza fut au courant de tout ; il secoua la tte et se contenta de dire : Tout est perdu. Georges voulut lui rendre quelque esprance, lui conseilla dessayer quelques efforts sur les buveurs ; mais Laza, laissant chapper un sourire de profond ddain : Ils boivent, dit-il ; moins que leau-de-vie ne leur manque, il ny a rien esprer. Or, les tonneaux avaient t dfoncs en assez grande quantit pour que leau-de-vie ne leur manqut pas. Toute lutte devenait inutile sur le point o elle stait engage, puisque Georges, que Laza venait dlivrer, tait libre ; il navait donc qu regretter la perte dune douzaine dhommes dj mis hors de combat, et qu donner le signal de la retraite. Mais la retraite tait devenue impossible par la rue du Gouvernement ; tandis que la troupe de Laza faisait face au bataillon anglais qui stait oppos son entreprise, un autre

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dtachement, embusqu dans la poudrire, eu sortait, tambour battant, et venait fermer le chemin par lequel Laza et ses hommes taient arrivs. Il fallut donc se jeter dans les rues qui environnent le palais de justice et regagner par l les environs de la Petite-Montagne et le camp malabar. peine Georges, Laza et leurs hommes eurent-ils fait deux cents pas, quils se trouvrent dans les rues illumines et garnies de tonneaux. La scne tait encore plus immonde que la premire fois ; livresse avait fait des progrs. Puis, au bout de chaque rue on voyait tinceler dans les tnbres les baonnettes dune compagnie anglaise. Georges et Laza se regardrent avec ce sourire qui signifie : Il ne sagit plus ici de vaincre, mais de mourir et de bien mourir. Cependant tous deux voulurent, tenter un dernier effort ; ils slancrent dans la rue principale, essayant de rallier les rvolts leur petite troupe. Mais quelques-uns peine taient en tat dentendre les cris et les exhortations de leurs chefs ; les autres les mconnaissaient entirement, chantaient dune voix avine, et dansaient sur leurs jambes tremblantes ; tandis que le plus grand nombre, arriv au dernier degr de livresse, roulait par la rue, perdant de minute en minute le peu de sentiment qui lui restait. Laza avait pris un fouet et frappait tour de bras sur les misrables. Georges, appuy sur le barreau de fer, la seule arme quil et touche, les regardait immobile et ddaigneux, pareil la statue du Mpris. Au bout de quelques minutes, tous deux demeurrent convaincus quil ny avait plus rien esprer, et que chaque minute quils perdaient tait une anne retranche leur

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existence ; dailleurs, quelques hommes de leur troupe, entrans par lexemple, fascins par la vue de la boisson enivrante, tourdis par lodeur alcoolique qui leur montait au cerveau, commenaient les abandonner leur tour. Il ny avait donc pas de temps perdre pour quitter la ville, et encore taitil vident que dj peut-tre on en avait trop perdu. Georges et Laza rassemblrent la petite troupe qui leur tait reste fidle, trois cents hommes peu prs ; puis, se mettant leur tte, ils marchrent rsolument vers lextrmit de la rue, qui, comme nous lavons dit, tait ferme par un mur de soldats. Arrivs quarante pas des Anglais, ils virent les fusils sabaisser vers eux, un rayon de flamme clata sur toute la ligne, puis aussitt une grle de balles fouilla leurs rangs ; dix ou douze hommes tombrent ; mais les deux chefs restrent debout, et, pouss la fois par leurs deux voix puissantes, le cri En avant ! retentit. Lorsquils furent vingt pas, le feu du second rang suivit le feu du premier, et fit parmi les rvolts un ravage plus grand encore. Mais, presque aussitt, les deux troupes se joignirent, et alors la lutte corps corps commena. Ce fut une affreuse mle : on sait quelles troupes sont les Anglais, et comment ils meurent o ils ont t placs. Mais, dun autre ct, ils avaient affaire des hommes dsesprs, qui savaient que, prisonniers, une mort ignominieuse les attendait, et qui, par consquent, voulaient mourir libres. Georges et Laza faisaient des miracles daudace, et de courage : Laza : avec son fusil, quil avait pris par le canon, et dont il se servait comme dun flau ; Georges, avec le barreau quil avait arrach sa fentre, et dont, de son ct, il se servait comme dune masse darmes ; leurs hommes, au reste, les secondaient merveille, se ruant sur les Anglais coups de baonnette, tandis que les blesss se tranaient entre les

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combattants et venaient, en rampant, couper coups de couteau les jarrets de leurs ennemis. La lutte dura ainsi pendant dix minutes, furieuse, acharne, mortelle, sans que nul pt dire de quel ct serait lavantage ; cependant le dsespoir lemporta sur la discipline : les rangs anglais souvrirent comme une digue qui se rompt, et laissrent passer le torrent, qui se rpandit aussitt hors de la ville. Georges et Laza, qui taient la tte de lattaque, restrent en arrire pour soutenir la retraite. Enfin, on arriva au pied de la Petite-Montagne ; ctait un endroit trop escarp et trop couvert pour que les Anglais osassent sy aventurer. Aussi firent-ils une halte ; de leur ct, les rvolts reprirent haleine. Une vingtaine de noirs se rallirent autour des deux chefs, tandis que les autres sparpillaient de tous cts ; il ne sagissait plus de combattre, mais de se mettre en sret dans les grands bois. Georges indiqua le quartier de Moka, o tait lhabitation de son pre comme le rendez-vous gnral de ceux qui voudraient se rallier lui, annonant quil en partirait le lendemain au point du jour pour gagner le quartier du GrandPort, o se trouvent, comme nous lavons dit, les plus paisses forts. Georges donnait aux misrables dbris de cette troupe, avec laquelle il avait un instant espr conqurir lle, ses dernires instructions, et, la lune, glissant dans lintervalle de deux nuages, rpandait un instant sa lumire sur le groupe quil commandait, sinon de la taille, du moins de la voix et du geste, quant tout coup un buisson situ une quarantaine de pas des fugitifs, senflamma ; la dtonation dune arme feu se fit entendre, et Georges tomba aux pieds de Laza, frapp dune balle dans le ct.

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En mme temps, un homme, dont on put un instant suivre dans lombre la course rapide, slana du buisson tout fumant encore dans un ravin qui stendait derrire lui, le suivit dans sa longueur, cach tous les yeux ; puis, reparaissant son extrmit, regagna par un circuit les rangs des soldats anglais, arrts au bord du ruisseau des Pucelles. Mais, si rapide quet t la course de lassassin, Laza lavait reconnu, et, avant quil perdt tout fait connaissance, le bless put lui entendre murmurer ces trois mots accompagns dun geste de menace, calme mais implacable : Antonio le Malais !

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Chapitre XXIII Un cur de pre


Pendant que les diffrents vnements que nous venons de raconter saccomplissaient Port-Louis, Pierre Munier attendait anxieusement Moka le rsultat terrible que lui avait laiss entrevoir son fils : habitu, comme nous lavons dit, cette ternelle suprmatie des blancs, il avait fini par considrer cette suprmatie non seulement comme un droit acquis, mais comme une supriorit naturelle. Quelle que ft la confiance que lui inspirt son fils, il ne pouvait donc croire que ces obstacles, quil regardait comme insurmontables, saplaniraient devant lui. Depuis le moment o, comme nous lavons vu, Georges avait pris cong de lui, il tait tomb dans une apathie profonde ; lexcs mme des motions qui se pressaient dans son cur, et la diversit des penses qui se heurtaient dans son esprit lavaient jet dans une insensibilit apparente qui ressemblait de lidiotisme. Deux ou trois fois il lui vint bien lide daller lui-mme Port-Louis, et de voir, de ses propres yeux, ce qui allait sy passer ; mais il faut pour marcher lencontre dune certitude, une force de volont que navait point le pauvre pre ; sil ne se ft agi que daller au-devant dun danger, Pierre Munier y aurait couru. La journe se passa donc dans des angoisses dautant plus profondes, quelles furent tout intrieures, et que celui qui les prouvait nosait dire personne, pas mme Tlmaque, les causes de cet accablement sur lequel on linterrogeait ; de temps en temps, seulement, il se levait de son fauteuil, sen allait le front courb vers la fentre ouverte, jetait du ct de la ville un long regard comme sil pouvait voir, coutait, comme sil pouvait entendre ; puis, ne voyant rien, nentendant rien, il 331

poussait un soupir et revenait, les lvres muettes et les yeux atones, sasseoir dans son fauteuil. Lheure du dner arriva. Tlmaque, charg des soins ordinaires de la maison, fit mettre le couvert, fit servir la table, fit apporter le dner ; mais toutes ces diffrentes oprations saccomplirent sans que celui pour lequel elles saccomplissaient soulevt seulement les yeux : puis, lorsque tout cela fut prt, Tlmaque laissa passer un quart dheure, et, voyant que son matre demeurait dans la mme apathie, il lui toucha lgrement lpaule ; Pierre Munier tressaillit, et, se levant vivement : Eh bien, sait-on quelque chose ? dit-il. Tlmaque montra son matre le dner qui tait servi ; mais Pierre Munier sourit tristement, secoua la tte et retomba dans sa rverie. Le ngre comprit quil se passait quelque chose dextraordinaire, et, sans oser en demander lexplication, roula ses deux gros yeux blancs autour de lui comme pour chercher quelque signe qui pt le mettre sur les traces de cet vnement inconnu ; mais chaque chose tait sa place accoutume, et tout tait comme lordinaire ; seulement, il tait visible que lattente de quelque grand malheur tait venue sasseoir le matin au foyer domestique. La journe scoula ainsi. Tlmaque, esprant toujours que la faim reprendrait ses droits, laissa le dner servi ; mais Pierre Munier tait trop profondment absorb pour soccuper dautre chose que de sa propre pense ; seulement, il y eut un moment o Tlmaque, voyant de grosses gouttes de sueur perler sur le front de son matre, crut quil avait chaud, et lui prsenta un verre deau et de vin ; mais Pierre Munier carta doucement le verre de la main en disant :

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Tu nas rien appris encore ? Tlmaque secoua la tte, regarda tour tour le plafond et le plancher, comme pour demander alternativement chacun deux sils en savaient plus que lui ; puis voyant que chacun deux restait muet, il sortit pour demander aux ngres sils ntaient pas mieux renseigns que lui sur lobjet inconnu de la secrte inquitude de son matre. Mais, son grand tonnement, il saperut quil ny avait plus un seul ngre lhabitation. Il courut aussitt vers la grange, o ils avaient lhabitude de se rassembler pour faire la berloque. La grange tait dserte ; il revint alors par les cases, mais il ne retrouva dans les cases que les femmes et les enfants. Il les interrogea et il apprit quaussitt la journe finie, les ngres, au lieu de se reposer comme ils avaient lhabitude de le faire, staient arms et taient partis par groupes spars, mais savanant tous dans la direction de la rivire des Lataniers. Alors il revint lhabitation. Au bruit que fit Tlmaque en ouvrant la porte, le vieillard se retourna. Eh bien ? demanda-t-il. Alors Tlmaque lui raconta labsence des ngres, et comment tous staient achemins en armes vers le mme point. Oui, oui ! dit Pierre Munier ; hlas ! oui ! Ainsi il ny avait plus de doute, et ce renseignement concourait encore faire croire au pauvre pre quil en tait arriv ce moment o tout se dcidait pour lui la ville ; car,

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depuis le retour de Georges, le vieillard, en revoyant son fils si beau et si brave, si confiant en lui-mme, si riche du pass, si sr de lavenir, avait tellement identifi sa vie la vie de son enfant, quil en tait arriv se convaincre quils vivaient de la mme existence, et quil ne comprenait pas quil pt supporter la perte de son fils, ou mme son absence. Oh ! comme il se reprochait davoir laiss partir le matin Georges sans linterroger, sans avoir pntr au fond de sa pense, sans connatre quels dangers il allait sexposer ! comme il se reprochait de ne pas lui avoir demand le suivre ! Mais cette ide que son fils allait entreprendre une lutte ouverte contre les blancs lavait si fort ananti, que, dans le premier moment, il avait senti toutes ses forces morales labandonner. Ctait, nous lavons dit, dans la nature de cette me nave de navoir de puissance que devant les dangers physiques. Cependant la nuit tait venue et les heures scoulaient sans apporter aucune nouvelle, ni consolante ni terrible. Dix heures, onze heures, minuit sonnrent. Quoique lobscurit qui stendait au dehors, et que rendaient plus profonde encore les lumires allumes dans lappartement, empcht de rien distinguer dix pas de distance, Pierre Munier continuait daller, des intervalles presque rguliers, mais se rapprochant cependant sans cesse lun de lautre, de son fauteuil la fentre et de la fentre son fauteuil. Tlmaque, vritablement inquiet, stait install dans la mme chambre ; mais, si dvou que ft le fidle domestique, il navait pu rsister au sommeil, et il dormait sur une chaise, appuy contre la muraille, o sa silhouette se dessinait comme un dessin au charbon. deux heures du matin, un chien de garde, quon laissait ordinairement errer la nuit autour de lhabitation, mais que, ce soir-l, la proccupation gnrale avait maintenu la chane, fit entendre un hurlement bas et plaintif. Pierre Munier tressaillit et se leva ; mais, au lugubre bruit que la superstition des noirs

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regarde comme lannonce certaine dun malheur prochain, les forces lui manqurent, et, pour ne pas tomber, il fut forc de sappuyer sur la table. Au bout de cinq minutes, le chien fit entendre un second hurlement plus bruyant, plus triste et plus prolong que le premier ; puis, gale distance du second, un troisime, plus funbre et plus lamentable encore que les deux premiers. Pierre Munier, ple, sans voix, la sueur au front, resta les yeux fixs sur la porte sans faire un pas vers elle, mais comme un homme qui attend le malheur et qui sait que cest par l quil va entrer. Au bout dun instant, on entendit le bruit des pas dun assez grand nombre de personnes ; ces pas se rapprochrent de lhabitation, mais lents et mesurs. Il sembla au pauvre pre que ces pas taient ceux dhommes qui suivaient un convoi. Bientt la premire chambre sembla se remplir de monde ; seulement, cette foule, quelle quelle ft, tait muette. Cependant, au milieu du silence, le vieillard crut entendre une plainte et il lui sembla que, dans cette plainte, il reconnaissait la voix de son fils. Georges ! scria-t-il ; Georges, au nom du ciel, est-ce toi ? Rponds, parle, viens ! Me voil, mon pre ! dit une voix faible, et cependant calme ; me voil ! Au mme instant la porte souvrit et Georges parut, mais sappuyant contre la porte, et si ple, que Pierre Munier crut un instant que ctait lombre de son fils quil avait voque et qui lui apparaissait ; de sorte quau lieu daller Georges, le vieillard fit un pas en arrire.

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Au nom du ciel, murmura-t-il, quas-tu et que test-il arriv ? Une blessure grave, mais tranquillisez-vous, mon pre qui nest pas mortelle, puisque, vous le voyez, je marche et me tiens debout ; mais je ne puis pas me tenir debout longtemps. Puis il ajouta tout bas : moi, Laza, les forces me manquent ! Et il se laissa tomber dans les bras du ngre. Pierre Munier slana vers son fils ; mais Georges tait dj vanoui. En effet, avec cette force de volont qui tait devenue le signe distinctif du caractre de Georges, il avait voulu, tout faible et presque mourant quil tait, se montrer debout son pre, et, cette fois, ce ntait pas par un de ces sentiments dorgueil quon retrouvait si souvent en lui, mais parce que, connaissant lamour profond que lui portait le vieillard, il tremblait que en le voyant couch, le coup quil recevrait de cette vue ne lui ft fatal. Malgr les reprsentations de Laza, il avait donc abandonn le brancard sur lequel les ngres lavaient transport, en se relayant, travers les dfils de la montagne du Pouce ; puis, avec un courage surhumain, avec cette volont puissante qui commandait chez lui-mme la faiblesse physique, il stait dress, stait cramponn au mur, et, comme il avait dcid que cela devait tre, il stait montr debout son pre. Et, en effet, comme il lavait pens, le coup avait t ainsi moins violent pour le vieillard. Mais cette volont de fer avait cependant pli sous la douleur, et, puis par leffort quil avait fait, Georges tait, comme nous lavons dit, retomb dans les bras de Laza.

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Ce fut quelque chose de terrible voir, mme pour des hommes, que la douleur de ce pre ; douleur sans plainte, sans sanglots, muette, profonde et morne. On posa Georges sur un canap. Le vieillard sagenouilla devant lui, passa son bras sous la tte de son enfant, et attendit, les yeux fixs sur ses yeux ferms, la respiration suspendue devant son haleine absente, tenant la main pendante du blesse dans son autre main, ne demandant rien, ne sinquitant daucun dtail, ne sinformant daucun rsultat ; tout tait dit pour lui : son fils tait l, bless, sanglant, vanoui ; quavait-il besoin dapprendre et que lui faisaient les causes devant ce formidable rsultat ? Laza se tenait debout, langle dun buffet, appuy sur son fusil et regardant de temps en temps du ct de la fentre si le jour ne revenait pas. Les autres ngres, qui staient respectueusement retirs aprs avoir dpos Georges sur son canap, se tenaient dans la chambre voisine et passaient leurs ttes noires par la porte ; dautres taient groups, en dehors, devant la fentre, beaucoup taient blesss plus ou moins dangereusement : mais aucun ne semblait se souvenir de sa blessure. chaque instant leur nombre augmentait, car tous les fugitifs, aprs stre dabord parpills pour viter la poursuite des Anglais, avaient, par diffrents chemins, regagn lhabitation, comme, les uns aprs les autres, des moutons disperss regagnent le parc. quatre heures du matin, il y avait prs de deux cents ngres autour de lhabitation. Cependant Georges tait revenu lui et avait, par quelques mots, essay de rassurer son pre ; mais cela dune voix si faible, que, quelque bonheur quprouvt le vieillard de lentendre parler, il lui avait fait signe de se taire, puis il stait inform alors de quel genre tait la blessure, et quel tait le mdecin qui

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lavait panse ; alors, en souriant et par un faible mouvement de tte, Georges lui avait indiqu Laza. On sait que, dans les colonies, certains ngres passent pour dhabiles chirurgiens, et que, quelquefois mme, les colons blancs les envoient chercher de prfrence aux gens de lart ; cest tout simple : ces hommes primitifs, semblables nos bergers, qui disputent souvent leurs pratiques aux plus habiles docteurs, se trouvant sans cesse en face de la nature, surprennent, comme les animaux, quelques-uns de ces secrets qui restent voils aux regards des autres hommes. Or, Laza passait dans toute lle pour un habile chirurgien ; les ngres attribuaient sa science la force de certaines paroles secrtes ou de certains enchantements magiques ; les blancs, sa connaissance de certaines herbes et de certaines plantes dont il savait seul les noms et la proprit. Pierre Munier fut donc plus tranquille lorsquil sut que ctait Laza qui avait pans la blessure de son fils. Cependant le moment o le jour allait paratre approchait, et, mesure que le temps scoulait, Laza paraissait de plus en plus inquiet. Enfin, il ny put pas tenir plus longtemps, et, sous prtexte de tter le pouls du malade, il sapprocha de lui et lui parla tout bas. Que demandez-vous et que voulez-vous, mon ami ? demanda Pierre Munier. Ce quil veut, mon pre, aussi bien il faut vous le dire : il veut que je ne tombe pas aux mains des blancs, et il me demande si je me sens assez fort pour tre port dans les grands bois. Te transporter dans les grands bois ! scria le vieillard, faible comme tu es ! Cest impossible !

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Il ny a cependant pas dautre parti prendre, mon pre, moins que vous ne prfriez me voir arrter sous vos yeux, et Et quoi ? demanda Pierre Munier avec anxit ; que te veulent-ils et que peuvent-ils te faire ? Ce quils me veulent, mon pre ? Se venger de ce quun misrable multre a eu la prtention de lutter contre eux, et est arriv, peut-tre, les faire trembler un instant. Ce quils peuvent me faire ? Oh ! presque rien, ajouta Georges en souriant, ils peuvent me trancher la tte la plaine Verte. Le vieillard plit ; puis on le vit frmir de tout son corps ; il tait vident quil se livrait en lui un combat terrible. Enfin, il releva le front, secoua ta tte, et, regardant le bless. Te prendre ! murmura-t-il ; te trancher la tte ! me prendre mon enfant, me le tuer ! tuer mon Georges ! Et tout cela, parce quil est plus beau queux, plus brave queux, plus instruit queux Ah ! quils y viennent donc ! Et le vieillard, avec une nergie dont, cinq minutes auparavant, on laurait cru incapable, slana vers sa carabine suspendue la muraille, et, saisissant larme oisive depuis seize ans : Oui, oui ! quils y viennent ! scria-t-il, et nous verrons. Ah ! vous lui avez tout pris, messieurs les blancs, ce pauvre multre ; vous lui avez pris sa considration, et il na rien dit ; vous lui eussiez pris sa vie, quil net rien dit encore ; mais vous voulez lui prendre son fils ; vous voulez lui prendre son enfant pour lemprisonner, pour le torturer, pour lui trancher la tte ! Oh ! venez, messieurs les blancs, et nous allons voir ! Nous avons cinquante ans de haine entre nous ; venez, venez, il est temps que nous fassions nos comptes.

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Bien, mon pre, bien ! scria Georges en se relevant sur son coude et en regardant le vieillard dun il fivreux ; bien je vous reconnais. Eh bien, oui, aux grands bois, dit-il, et nous verrons sils osent nous y suivre. Oui, mon fils ; oui, viens ; mieux valent les grands bois que les villes. On y est sous lil de Dieu ; que Dieu nous voie donc et nous juge. Et vous, enfants, continua le multre en sadressant aux ngres, mavez-vous toujours trouv bon matre ? Oh ! oui, oui ! scrirent dune seule voix tous les ngres. Mavez-vous dit cent fois que vous mtiez dvous, non pas comme des esclaves, mais comme des enfants ? Oui, oui ! Eh bien, cest cette heure quil sagit de me prouver votre dvouement. Ordonne, matre, ordonne, dirent tous les ngres. Entrez, entrez tous. La chambre se remplit de noirs. Tenez, continua le vieillard, voil mon fils qui a voulu vous sauver, vous faire libres, vous faire hommes, voil sa rcompense. Et maintenant, ce nest pas le tout ; ils veulent venir me le prendre, bless, sanglant, lagonie ; voulez-vous le dfendre, voulez-vous le sauver ? voulez-vous mourir pour lui et avec lui ? Oh ! oui ! oui ! crirent toutes les voix.

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Aux grands bois, alors, aux grands bois ! dit le vieillard. Aux grands bois ! crirent tous les ngres. Alors on rapprocha le brancard de feuillage du canap o tait couch Georges ; on y dposa le bless ; quatre ngres en saisirent les quatre portants : Georges sortit de la maison accompagn de Laza, et prit la tte du cortge ; puis tous les ngres le suivirent ; puis, enfin, Pierre Munier sortit le dernier, laissant lhabitation ouverte, abandonne et veuve de toute crature humaine. Le cortge, qui se composait de deux cents ngres peu prs suivit quelque temps le chemin qui mne de Port-Louis au Grand-Port, puis aprs une demi-heure de marche peu prs, il prit droite, savanant vers la base du piton du Milieu, afin de joindre la source de la rivire des Croles. Avant de sengager derrire la montagne, Pierre Munier, qui avait continu de faire larrire-garde, sarrta un instant, gravit un monticule et jeta un dernier regard sur cette belle habitation quil abandonnait. Il embrassa dans un coup dil ces riches plaines de cannes, de manioc, de mas, ces magnifiques bosquets de pamplemousses, de jambosiers et de takamakas, ce splendide horizon de montagnes qui fermait son immense proprit comme une muraille gigantesque. Il pensa quil avait fallu trois gnrations dhommes honntes comme lui, laborieux comme lui, estims comme lui, pour faire de ce quartier le paradis de lle, poussa un soupir, essuya une larme ; puis, dtournant les yeux et secouant la tte, il regagna, le sourire sur les lvres, le brancard o lattendait lenfant bless, pour lequel il abandonnait tout cela.

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Chapitre XXIV Les grands bois


Au moment o la troupe fugitive atteignait la source de la rivire des Croles, le jour se levait, et les rayons du soleil oriental clairaient le sommet granitique du piton du Milieu ; avec lui sveillait toute la population des forts. chaque pas, les tanrecs se levaient sous les pieds des ngres et regagnaient leurs terriers, les singes slanaient de branche en branche et atteignaient les extrmits les plus flexibles des vacoas, des filaos et des tamariniers, puis, se suspendant et se balanant par la queue, allaient, franchissant une grande distance, saccrocher, avec une adresse merveilleuse, quelque autre arbre qui leur donnait un asile plus touffu. Le coq des bois se levait grand bruit, battant lair de son vol pesant, tandis que les perroquets gris semblaient le railler de leur cri moqueur, et que le cardinal, pareil une flamme volante, passait, rapide comme un clair et tincelant comme un rubis ; enfin, selon son habitude, la nature, toujours jeune, toujours insoucieuse, toujours fconde, semblait, par sa sereine tranquillit et son calme bonheur, une ternelle ironie de lagitation et des douleurs de lhomme. Aprs trois ou quatre heures de marche, la troupe fit une halte sur un plateau, au pied dune montagne sans nom, dont la base vient mourir sur les bords de la rivire. La faim commenait se faire sentir ; heureusement, chacun dans la route avait fait chasse ; les uns, coups de bton, avaient assomm des tanrecs, dont, en gnral, les ngres sont fort friands ; dautres avaient tu des singes ou des coqs des bois ; enfin, Laza avait bless un cerf, la poursuite duquel quatre hommes staient mis, et quils avaient rapport au bout dune heure. Il y avait donc des provisions pour toute la troupe.

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Laza profita de cette halte pour panser le bless ; de temps en temps, il stait cart du brancard pour aller cueillir quelque herbe ou quelque plante dont lui seul connaissait la proprit. Arriv au lieu du repos, il runit sa rcolte, plaa la prcieuse collection quil venait de rassembler dans un creux de rocher ; puis, avec une pierre arrondie, il broya les simples quil venait de cueillir peu prs comme il et fait dans un mortier. Cette opration termine, il en exprima le suc, y trempa un linge, et, levant lappareil mis la veille, il plaa les compresses nouvellement imbibes sur la double plaie car, par bonheur encore, la balle ntait point reste dans la blessure, et, entre un peu au-dessous de la dernire cte gauche, elle tait sortie un peu au-dessus de la hanche. Pierre Munier suivit cette opration avec une anxit profonde. La blessure tait grave, mais ntait point mortelle ; il y avait plus : il tait visible, linspection des chairs quen supposant quaucun organe important net t ls lintrieur, la gurison serait plus rapide peut-tre quelle ne let t entre les mains dun mdecin des villes. Le pauvre pre nen passa pas moins par toutes les angoisses quune pareille vue devait veiller en lui, tandis que Georges, au contraire, malgr les douleurs quun semblable pansement devait lui faire prouver, ne frona pas mme le sourcil, et rprima jusquau moindre frissonnement de la main que son pre tenait entre les siennes. Le pansement fini et le repas achev, on se mit en route. On approchait des grands bois, mais encore fallait-il les atteindre ; la petite troupe, retarde par le transport du bless, transport que les accidents du terrain rendaient fort difficile, ne savanait que lentement, et, depuis le dpart de lhabitation, avait laiss une trace facile suivre. On marcha une heure encore, peu prs, en suivant les bords de la rivire des Croles, puis on prit gauche, et lon

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commena de se trouver dans la lisire des forts ; car, jusquel, on navait travers que des espces de taillis : mesure que lon avanait, des mimosas se reproduisant en touffes nombreuses, des fougres gigantesques poussant dans les intervalles des arbres, slevaient aussi haut queux, et des lianes dune grosseur prodigieuse, tombant du haut des takamakas comme des serpents qui sy seraient accrochs par la queue, commenaient annoncer quon entrait dans la rgion des grands bois. Bientt la fort devint de plus en plus paisse ; les troncs des arbres se rapprochrent, les fougres senlacrent les unes aux autres, les lianes formrent comme des barreaux, travers lesquels le passage devint de plus en plus difficile, surtout pour les hommes qui portaient le brancard ; tout moment, Georges, tmoin des difficults que prsentait la marche, faisait un mouvement pour descendre ; mais, chaque fois, Laza le lui dfendait avec un tel accent de fermet, et son pre joignait les mains avec un tel geste de prire, que, pour ne point blesser le dvouement de lun et pour ne pas heurter la tendresse de lautre, le malade reprenait sa place et laissait essayer de nouvelles tentatives qui devenaient de moment en moment plus pnibles, et qui quelquefois, demeuraient longtemps infructueuses. Cependant les difficults quprouvaient les fugitifs pntrer dans lintrieur de ces forts vierges taient presque pour eux une garantie de scurit, puisque ces difficults devaient, pour ceux qui les poursuivaient exister plus grandes encore, car ceux qui fuyaient taient des ngres habitus de pareilles courses, tandis que ceux qui les poursuivaient taient des soldats anglais accoutums manuvrer dans le champ de Mars et dans le champ de Lort. Cependant on arriva un endroit tellement pais tellement fourr, tellement compact, que toute tentative de transition

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devint inutile ; longtemps la petite troupe longea cette espce de muraille travers laquelle la hache seule aurait pu ouvrir un passage ; mais ce passage, ouvert pour les uns, ltait galement pour les autres, et, en offrant une issue la fuite, il offrait un moyen la poursuite. Tout en cherchant, on trouva un ajoupa, et, sous cet ajoupa, les restes dun feu fumant encore : il tait vident que des ngres marrons rdaient dans les environs, et, en juger par la fracheur des traces quils avaient laisses, ne devaient mme pas tre fort loin. Laza se mit sur leur piste. On connat lhabilit des sauvages pour suivre, travers les grandes solitudes, la trace dun ami ou dun ennemi : Laza, courb sur la terre, retrouva chaque brin dherbe pli sous le talon, chaque caillou sorti de son alvole par le choc du pied, chaque branche dtourne de son inclinaison par la pression du passant ; mais, enfin, il arriva de son ct un emplacement o toute trace manquait. Dun ct tait un ruisseau qui descendait de la montagne et allait se jeter dans la rivire des Croles ; de lautre, un amas de rochers, de pierres et de broussailles pareil un mur, au sommet duquel la fort paraissait plus presse encore que partout ailleurs, et, derrire Laza, le chemin quil venait de suivre. Laza traversa le ruisseau et chercha vainement de lautre ct la trace qui lavait conduit jusqu sa rive. Les ngres, car ils taient plusieurs, navaient donc pas t plus loin. Laza essaya de gravir la muraille, et il y parvint ; mais, arriv au sommet, il reconnut limpossibilit de faire suivre une troupe, parmi laquelle se trouvaient plusieurs blesss, un pareil chemin il redescendit donc, et, convaincu que ceux la recherche desquels il stait mis ne pouvaient tre loin, il poussa les diffrents cris auxquels les ngres marrons ont lhabitude de se reconnatre entre eux, et attendit.

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Au bout dun instant, il lui sembla, au plus pais des broussailles, qui recouvraient les pierres formant la muraille que nous avons dcrite, reconnatre un lger frmissement ; tout autre quun homme habitu aux mystres de la solitude et certes pris cette vacillation de quelques branches pour un caprice du vent ; mais alors le mouvement eut eu lieu de leur extrmit leur base, tandis quau contraire le mouvement semblait natre leur base et venait mourir leur extrmit. Laza ne sy trompa point, et ses regards sarrtrent sur le buisson. Bientt son doute se changea en certitude : travers les branches, il avait distingu deux yeux inquiets qui, aprs avoir parcouru tout lhorizon quils pouvaient atteindre, se fixrent sur lui ; alors Laza renouvela le signal quil avait dj fait entendre une fois : aussitt un homme glissa, comme un serpent, entre les pierres disjointes, et Laza se trouva en face dun ngre marron. Les deux noirs nchangrent que quelques paroles, puis Laza retourna sur ses pas et rejoignit la petite troupe, qui fit son tour, guide par lui, le mme chemin quil venait de faire, et qui arriva bientt lendroit o il avait trouv le ngre. Une ouverture, produite par le drangement de quelques pierres, avait amen un passage dans la muraille : ce passage donnait entre dans une grotte immense. Les fugitifs passrent deux deux travers ce dfil facile dfendre. Derrire le dernier, le ngre remit les pierres dans le mme ordre o elles taient auparavant, de manire quon ne vit aucune trace du passage ; puis, se cramponnant son tour aux broussailles et aux asprits des pierres, il escalada la muraille et disparut dans la fort. Deux cents hommes venaient de sengloutir dans les entrailles de la terre sans que lil le plus exerc pt dire par quel endroit ils avaient pass.

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Soit par un de ces hasards naturels qui se rencontrent parfois sans que la main de lhomme ait aid en rien aux effets quils produisent, soit, au contraire, par un long et prvoyant travail des ngres marrons, le sommet de la montagne, dans les flancs de laquelle la petite troupe venait de disparatre, tait dfendu dun ct par une roche perpendiculaire pareille un rempart, et dun autre ct par cette haie gigantesque compose de troncs darbres, de lianes et de fougre, qui avait dabord arrt la marche de nos fugitifs ; la seule entre vritablement praticable tait donc celle que nous avons dcrite, et, comme nous lavons dit, cette entre disparaissait entirement derrire les pierres qui lobstruaient et les broussailles qui voilaient les pierres : il rsultait donc, du soin avec lequel elle tait cache tous les yeux, que les colons arms pour leur propre compte, ou les troupes anglaises qui, pour le compte du gouvernement, donnaient la chasse aux ngres marrons, taient passs cent fois, sans la remarquer, devant cette ouverture connue des seuls esclaves fugitifs. Mais, une fois, de lautre ct du rempart de la haie ou de la caverne, laspect du sol changeait entirement. Ctaient toujours de grands bois, de hautes forts, de puissants abris, mais au milieu desquels on pouvait du moins se frayer une route. Au reste, aucune des premires ncessits de la vie ne manquait dans ces vastes solitudes une cascade, qui avait sa source au sommet du piton, tombait majestueusement de soixante pieds de haut, et, aprs stre brise en poussire sur les rocs, quelle rongeait dans sa chute ternelle, elle coulait quelque temps en paisibles ruisseaux ; puis, senfonant tout coup dans les entrailles de la terre, elle allait reparatre au del de lenceinte ; les cerfs, les sangliers, les daims, les singes et les tanrecs abondaient ; enfin, aux endroits o, travers le dme immense de feuillage, glissaient quelques rayons de soleil, ces rayons de soleil allaient clairer des pamplemousses chargs doranges, ou des vacoas chargs de ces choux-palmistes, dont

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la queue est si frle, que, du jour o le fruit est mr, il tombe la plus lgre secousse ou au moindre vent. Si les fugitifs parvenaient cacher leur retraite, ils pouvaient donc esprer y vivre sans manquer de rien jusquau moment o Georges serait guri, et o cette gurison amnerait une rsolution quelconque. Au reste, quelle que ft la rsolution du jeune homme, les malheureux esclaves dont Georges avait fait ses compagnons taient dcids sattacher sa fortune jusquau bout. Mais, tout bless qutait Georges, il avait gard son sangfroid ordinaire et il navait pas examin la retraite laquelle il venait demander un abri, sans calculer tout le parti quon pourrait tirer dune pareille position pour la dfendre. Une fois de lautre ct de la caverne, il avait donc fait arrter le brancard, et, appelant Laza dun signe de la main, il lui avait indiqu comment, aprs avoir dfendu louverture extrieure de ce dfil, on pouvait, par un retranchement, dfendre louverture intrieure, puis en outre miner encore la caverne avec de la poudre, quon avait eu le soin demporter de Moka. Le plan de cet ouvrage fut aussitt trac et entrepris ; car Georges ne se dissimulait pas que selon toute probabilit on ne le traiterait point en fugitif ordinaire, et il avait assez dorgueil pour croire que les blancs ne se regarderaient pas comme vainqueurs tant quils ne le tiendraient pas pieds et poings lis en leur pouvoir. On se mit donc aussitt luvre de dfense, que prsida passivement Georges et activement Pierre Munier. Pendant ce temps, Laza faisait le tour de la montagne : partout, comme nous lavons dit, elle tait dfendue, soit par des palissades naturelles, soit par des roches escarpes ; en un seul endroit, ces rochers taient abordables avec des chelles dune quinzaine de pieds ; encore le chemin qui conduisait au

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pied de cette muraille naturelle bordait-il un prcipice ; ce chemin et t facile dfendre, mais la troupe tait trop peu nombreuse et avait besoin dtre rpandue sur trop de points la fois pour que lon ft des dispositions militaires en dehors de ce que lon pouvait appeler la forteresse. Laza reconnut donc que ctait ce point et lentre par la caverne qui devaient surtout tre gards avec le plus de soin. La nuit approchait ; Laza laissa dix hommes ce poste important, et revint rendre compte Georges de sa course autour de la montagne. Il trouva Georges dans une espce de cabane quon lui avait btie la hte avec les branches darbres ; le retranchement tait dj presque creus, et, malgr lobscurit qui savanait rapidement, on continuait dy travailler avec activit. Vingt-cinq hommes furent rpartis en sentinelles autour de lenceinte, on devait les relever de deux heures en deux heures ; Pierre Munier resta son poste de la caverne, et Laza, aprs avoir pos un nouvel appareil sur la blessure de Georges, retourna au sien. Puis, chacun attendit les vnements nouveaux quallait sans doute amener la nuit.

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Chapitre XXV Juge et bourreau


En effet, dans une guerre de surprises comme celle qui allait avoir lieu entre les rvolts et les adversaires qui ne manqueraient pas de les poursuivre, la nuit devait surtout tre lauxiliaire de lattaque et la terreur de la dfense. Celle dans laquelle on venait dentrer tait belle et sereine ; cependant la lune arrive son dernier quartier ne devait se lever que vers les onze heures. Pour des hommes moins proccups du danger quils couraient, et surtout moins habitus de pareils aspects, cet t un majestueux spectacle que cette dgradation successive de la lumire au milieu des vastes solitudes et du paysage agreste que nous avons essay de peindre. Dabord lobscurit commena de monter des endroits infrieurs, slevant comme une mare le long des troncs darbres, aux flancs des rochers, sur les pentes de la montagne, conduisant le silence avec elle, et chassant peu peu les dernires clarts du jour, qui se rfugirent au sommet du piton, sy balancrent un instant comme les flammes dun volcan, puis steignirent leur tour, submerges par cette mer de tnbres. Cependant, pour des yeux habitus la nuit, cette obscurit ntait pas complte ; pour des oreilles habitues la solitude, ce silence ntait point absolu. La vie ne steint jamais tout entire dans la nature ; aux bruits du jour qui sendorment succdent les bruits de la nuit qui sveillent : au milieu de ce grand murmure que font, en se mlant ensemble, le frmissement des feuilles et la plainte des ruisseaux, passent dautres rumeurs, causes par la voix ou par les pas des animaux de tnbres : voix sombres, pas furtifs et inattendus, 350

qui inspirent aux curs les plus termes cette motion mystrieuse que le raisonnement ne peut combattre, parce que la vue ne peut rassurer. Or, aucune de ces rumeurs confuses nchappait loreille exerce de Laza : chasseur sauvage, et, par consquent, homme de la solitude et voyageur de la nuit, la nuit et la solitude avaient peu de mystres pour ses yeux et de secrets pour ses oreilles : il reconnaissait le grignotement du tanrec rongeant ses racines darbres, les pas du cerf se rendant la source accoutume, ou le battement des ailes de la chauve-souris dans la clairire, et deux heures scoulrent sans quaucun de ces bruits pt le tirer de son immobilit. Au reste, chose trange, ctait dans cette partie de la montagne, quhabitaient alors deux cents hommes peu prs, que le silence tait le plus absolu, et que la solitude semblait la plus parfaite. Les douze ngres de Laza taient couchs la face contre terre, de faon que lui-mme les distinguait peine dans lobscurit, rendue plus paisse encore par lombre des arbres, et, quoique quelques-uns dormissent, on et dit que, pendant leur sommeil mme, la prudence retenait leur souffle, quon pouvait entendre peine. Quant lui, appuy tout debout contre un norme tamarinier, dont les branches flexibles se projetaient, non seulement sur le chemin qui longeait les rochers, mais encore sur le prcipice qui stendait au del du chemin, il pouvait dfier lil le plus exerc de distinguer son corps du tronc de larbre gant avec lequel, grce la nuit et la couleur de sa peau, il tait entirement confondu. Laza se tenait, depuis une heure peu prs, dans ce silence et dans cette immobilit, lorsquil entendit derrire lui le bruit que faisaient les pas de plusieurs hommes sur une terre toute parseme de cailloux et de branches sches ; dailleurs, ces pas, quoique retenus, ne semblaient pas avoir la prtention de se dissimuler tout fait : il se retourna donc avec assez

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dinsouciance, comprenant que ce devait tre une patrouille qui venait lui. En effet, ses yeux, habitus aux tnbres, distingurent bientt six ou huit hommes qui sapprochaient, et la tte desquels, sa grande taille et aux vtements qui le couvraient, il reconnut Pierre Munier. Laza sembla se dtacher de larbre contre lequel il tait appuy, et marcha lui. Eh bien, lui dit-il, les hommes que vous avez envoys la dcouverte sont-ils revenus ? Oui, et les Anglais nous poursuivent. O sont-ils ? Ils taient camps, il y a une heure, entre le piton du Milieu et la source de la rivire des Croles. Ils sont sur nos traces ? Oui ; et, demain, nous aurons probablement de leurs nouvelles. Plus tt, rpondit Laza. Comment, plus tt ? Oui, si nous avons mis nos coureurs en campagne, ils en ont, de leur ct, fait autant que nous. Eh bien ? Eh bien, il y a des hommes qui rdent dans les environs.

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Comment le savez-vous ? Avez-vous entendu leur voix ? avez-vous reconnu leurs pas ? Non, mais jai entendu passer un cerf, et jai reconnu, la rapidit de sa course, quil stait lev deffroi. Ainsi, vous croyez que quelque rdeur nous traque ? Jen suis sr Silence ! Quoi ? coutez En effet, jentends du bruit. Cest le vol dun coq des bois, qui est deux pas de nous. De quel ct ? L, dit Laza en tendant la main dans la direction dun bouquet de bois, dont on voyait les cimes slever du fond du ravin. Tenez, continua le ngre, le voil qui sabat trente pas de nous, de lautre ct du chemin qui passe au bas du rocher. Et vous croyez que cest un homme qui la fait lever ? Un homme ou plusieurs hommes, rpondit Laza ; je ne puis prciser le nombre. Ce nest pas cela que je voulais dire. Vous croyez quil a t effray par une crature humaine ? Les animaux reconnaissent dinstinct le bruit que font les autres animaux, et ne sen effrayent point, rpondit Laza.

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Ainsi ? Ainsi on se rapproche Eh ! tenez, entendez-vous ? ajouta le ngre en baissant la voix. Quest-ce ? demanda le vieillard en usant de la mme prcaution. Le bruit dune branche sche qui vient de se briser sous le pied de lun deux. Silence, car ils sont maintenant assez prs de nous pour entendre le bruit de notre voix. Cachez-vous derrire le tronc de ce tamarinier ; moi, je me remets mon poste. Et Laza reprit la place quil venait de quitter, tandis que Pierre Munier se glissait derrire larbre, et que les ngres qui laccompagnaient, perdus dans lombre des arbres, demeuraient debout, muets et immobiles comme des statues. Il se fit un silence dun instant, pendant lequel aucun mouvement ne troubla le calme de la nuit ; mais quelques secondes staient peine coules, que lon entendit le bruit dun caillou qui se dtachait de la terre et roulait sur la pente rapide du prcipice. Laza sentit contre sa joue lhaleine de Pierre Munier. Celui-ci allait parler sans doute, mais le ngre lui saisit le bras avec force : le vieillard comprit alors quil fallait se taire, et il se tut. Au mme instant, le coq des bois senvola bruyamment une seconde fois en caquetant, et, passant par-dessus la cime du tamarinier, gagna les rgions leves de la montagne. Le rdeur se trouvait vingt pas peine de ceux dont, sans doute, il cherchait les traces. Laza et Pierre Munier taient sans haleine ; les autres ngres semblaient de marbre.

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En ce moment, une lueur argente commena dclairer les cimes de la chane de montagnes que, travers les claircies de la fort, on voyait se dresser lhorizon. Bientt la lune apparut derrire le morne des Croles et commena, chancre par sa dcroissance, savancer dans le ciel. Tout au contraire des tnbres, qui avaient mont de bas en haut, la lumire descendait cette fois de haut en bas mais cette lumire natteignait que les endroits dcouverts, laissant, part quelques portions du sol quelle clairait travers les gerures du feuillage, le reste de la fort dans une obscurit profonde. En ce moment, il se fit un lger mouvement dans les branches dun buisson qui bordait le chemin et slevait au haut du talus, dont la pente rapide conduisait, comme nous lavons dit, un prcipice ; puis, peu peu, ces branches scartrent et donnrent passage la tte dun homme. Malgr lobscurit, moins grande dailleurs cet endroit que ne couvrait le feuillage daucun arbre, Pierre Munier et Laza remarqurent en mme temps le mouvement imprim au buisson, car leurs deux mains, qui se cherchaient, se rencontrrent et se serrrent en mme temps. Lespion resta un moment immobile ; puis il allongea de nouveau la tte, interrogea des yeux et de loreille tout lespace dcouvert, fit encore un mouvement en avant, et, rassur par le silence qui lui faisait croire la solitude, il se dressa sur ses genoux, couta de nouveau et, ne voyant et nentendant rien, finit par se relever tout fait. Laza serra plus fortement alors la main de Pierre Munier pour lui recommander une plus grande prudence, car, pour lui, il ny avait plus de doute, cet homme cherchait leur trace.

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En effet, arriv sur le bord du chemin, le rdeur de nuit se courba de nouveau, interrogeant la terre, pour savoir si elle navait gard aucun vestige de la marche de plusieurs hommes ; il toucha du plat de la main le gazon, pour voir sil ntait pas froiss ; il toucha du bout du doigt les cailloux, pour sassurer sils navaient pas t branls dans leurs alvoles ; enfin, comme si lair son tour et pu conserver des traces de ceux quil cherchait, il leva la tte, fixant son regard sur le tamarinier, contre le tronc et sous lombre duquel Laza tait cach. En ce moment, un rayon de lune passa entre deux cimes darbres et vint clairer le visage de lespion. Alors, avec un mouvement prompt comme lclair Laza dgagea sa main droite de la main de Pierre Munier, et, slanant dun seul bond, de manire saisir par son extrmit une des branches les plus flexibles de larbre qui labritait, il plongea, avec la rapidit de laigle qui sabat, jusquau pied du rocher, saisit lespion par la ceinture, et, redonnant dun coup de pied limpulsion la branche, qui se redressa, il remonta avec lui comme laigle remonte avec sa proie : puis, laissant glisser sa main le long du rameau lcorce lisse et polie, il revint tomber au pied de larbre, au milieu de ses compagnons, tenant toujours son prisonnier, qui, un couteau la main, cherchait vainement blesser son vainqueur, comme le serpent cherche vainement mordre le roi des airs, qui, des profondeurs dun marais, lemporte dans son aire voisine du ciel. Alors, et malgr lobscurit, chacun, du premier coup dil, reconnut le prisonnier : ctait Antonio le Malais. Tout cela stait pass dune faon si rapide et si inattendue, quAntonio navait pas jet un cri.

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Enfin, Laza tenait donc en sa puissance son ennemi mortel ; Laza allait donc punir dun seul coup le tratre et lassassin. Il le pressait sous son genou, il le regardait avec cette terrible ironie du vainqueur, dans laquelle le vaincu peut comprendre quil na plus rien esprer, quand tout coup on entendit le lointain aboiement dun chien. Sans relcher la main par laquelle il lui serrait la gorge, sans relcher la main par laquelle il lui maintenait le poignet, Laza releva la tte et tendit loreille au ct par o venait le bruit. ce bruit, Laza sentit frissonner Antonio. Chaque chose a son temps, murmura Laza comme se parlant lui mme. Puis, sadressant aux ngres qui lentouraient : Attachez dabord cet homme un arbre, dit-il, il faut que je parle M. Munier. Les ngres saisirent Antonio par les pieds et par les mains, et le garrottrent avec des lianes contre le tronc dun takamaka. Laza sassura quil tait bien li, et, conduisant le vieillard quelques pas, il tendit la main du ct o, pour la premire fois, stait fait entendre laboiement dun chien. Avez-vous entendu ? lui dit-il. Quoi ? demanda le vieillard. Laboiement dun chien.

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Non. coutez, il se rapproche. Oui, cette fois, je lai entendu. On nous chasse comme des cerfs. Comment, tu crois que cest nous que lon poursuit ? Et qui voulez-vous que ce soit ? Quelque chien chapp qui chasse pour son propre compte. Aprs tout, cest encore possible, murmura Laza ; coutons. Il y eut un instant de silence, la fin duquel un nouvel aboiement retentit dans la fort, plus rapproch que les deux premiers. Cest nous quon poursuit, dit Laza. Et quoi le reconnais-tu ? Ce nest point laboiement dun chien qui chasse, dit Laza, cest le hurlement dun chien qui cherche son matre. Les dmons auront trouv dans quelque case de ngre un chien la chane, et ils lauront pris pour guide ; si le ngre est avec nous, nous sommes perdus. Cest la voix de Fidle, murmura Pierre Munier en tressaillant.

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Oui, oui, je la reconnais maintenant, dit Laza. Je lai dj entendue : cest celle du chien qui a hurl lorsque, hier au soir, nous avons rapport votre fils bless Moka. En effet, jai oubli de lemmener quand nous sommes partis ; cependant, si ctait Fidle, il me semble quil accourrait plus vite. coute comme la voix se rapproche lentement ! Ils le tiennent en laisse, ils le suivent : il mne un rgiment tout entier peut-tre derrire lui. Il ne faut pas lui en vouloir, ce pauvre animal, ajouta, en riant, dun rire sombre, le ngre dAnjouan, il ne peut aller plus vite ; mais, soyez tranquille, il arrivera. Eh bien, que faut-il faire ? demanda Pierre Munier. Si vous aviez quelque vaisseau qui vous attendt GrandPort, comme nous nen sommes qu huit ou dix lieues, je vous dirais que nous avons encore le temps dy arriver ; mais vous navez de ce ct aucune chance de fuite, nest-ce pas ? Aucune. Alors, il faut se dfendre, et, sil est possible, ajouta le ngre dune voix sombre, mourir en se dfendant. Viens donc, dit Pierre Munier, qui retrouvait tout son courage du moment o il ne sagissait que de combattre ; Viens donc, car le chien les conduira louverture de la caverne, et, quand ils seront l, ils ne seront pas encore entrs. Cest bien, dit Laza, allez donc aux retranchements. Mais pourquoi ne viens-tu pas avec moi ? Moi ? Il faut que je reste ici quelques minutes encore.

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Cependant, tu nous rejoindras ? Au premier coup de fusil qui sera tir, retournez-vous et vous me verrez vos cts. Le vieillard tendit la main Laza, car le danger commun avait effac entre eux toute distance ; puis il jeta son fusil sur son paule, et, suivi de son escorte, il sachemina grands pas vers lentre de la caverne. Laza le suivit des yeux jusqu ce quil ft perdu tout fait dans les tnbres ; puis, revenant Antonio, que, daprs son ordre, les ngres avaient garrott un arbre : Et maintenant, Malais, dit-il, nous deux ! nous deux ? dit Antonio dune voix tremblante. Et que veut donc Laza son ami et son frre ? Je veux quil se rappelle ce qui a t dit, le soir du Yams, sur le bord de la rivire des Lataniers. Il a t dit beaucoup de choses, et mon frre Laza a t bien loquent, car chacun sest rendu son avis. Et, parmi toutes ces choses, Antonio se rappelle-t-il le jugement qui a t rendu davance contre les tratres ? Antonio frissonna de tout son corps, et, malgr la couleur cuivre de sa peau, on et pu le voir plir sil et fait jour. Il parat que mon frre a perdu la mmoire, reprit Laza avec un accent dironie terrible ; eh bien, moi, je vais la lui rendre. Il a t dit que, sil y avait un tratre parmi nous, chacun de nous pouvait le mettre mort, dune mort prompte ou lente,

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douce ou terrible. Sont-ce bien les propres paroles du serment, et mon frre se les rappelle-t-il ? Je me les rappelle, dit Antonio dune voix peine intelligible. Alors, rponds aux questions que je vais te faire, dit Laza. Je ne te reconnais pas le droit de minterroger ; tu nes pas mon juge, scria Antonio. Alors, ce nest pas toi que jinterrogerai, reprit Laza. Puis, se tournant vers les ngres qui taient couchs autour de lui sur la terre : Levez-vous, vous autres, et rpondez. Les ngres obirent, et lon vit surgir dix ou douze figures noires qui se rangrent silencieusement en demi-cercle devant larbre o tait garrott Antonio. Ce sont des esclaves, scria Antonio, et je ne dois pas tre jug par des esclaves : je ne suis pas un ngre, moi. Je suis libre, moi ; cest un tribunal me juger si jai commis un crime, et non vous. Assez, dit Laza. Nous allons te juger dabord, et ensuite tu en appelleras qui tu voudras. Antonio se tut, et, pendant le moment de silence qui suivit linjonction que Laza venait de lui faire, on entendait les aboiements du chien qui se rapprochaient.

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Puisque le coupable ne veut pas rpondre, dit Laza aux ngres qui entouraient Antonio, cest vous de rpondre pour lui Qui est-ce qui a dnonc la conspiration au gouverneur, parce quun autre que lui avait t nomm chef ? Antonio le Malais, rpondirent tous les ngres dune voix sourde, mais dune seule voix. Ce nest pas vrai ! scria Antonio. Ce nest pas vrai ; je le jure, je le proteste ! Silence ! dit Laza du mme ton impratif. Puis il reprit : Qui est-ce qui, aprs avoir dnonc la conspiration au gouverneur, a tir sur notre chef, au bas de la petite montagne, le coup de fusil qui la bless ? Antonio le Malais, rpondirent tous les ngres. Qui ma vu ? scria le Malais. Qui ose dire que cest moi ? Qui peut, dans la nuit, reconnatre un homme dun autre homme ? Silence ! dit Laza. Puis, reprenant interrogateur : avec le mme accent calme et

Enfin, dit-il, aprs avoir dnonc la conspiration au gouverneur, aprs avoir tent dassassiner notre chef, qui est-ce qui venait encore la nuit ramper comme un serpent autour de notre retraite, pour dcouvrir quelque ouverture par laquelle les soldats anglais pussent entrer ?

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Antonio le Malais, reprirent encore une fois les ngres avec ce mme accent de conviction qui ne les avait pas encore quitts un instant. Je venais pour rejoindre mes frres, scria le prisonnier ; je venais pour partager leur sort quel quil ft, je le jure, je le proteste ! Croyez-vous ce quil dit ? demanda Laza. Non ! non ! non ! rptrent toutes les voix. Mes bons amis, mes chers amis, dit Antonio, coutezmoi, je vous en supplie ! Silence ! dit Laza. Puis il continua, de ce mme accent solennel quil avait toujours conserv, et qui indiquait la grandeur de la mission quil stait impose : Antonio nest donc pas une fois, mais trois fois tratre ; Antonio aurait donc mrit trois fois la mort si lon pouvait mourir trois fois. Antonio, prpare-toi donc paratre devant le Grand-Esprit, car tu vas mourir ! Cest un assassinat ! scria Antonio, et vous navez pas le droit dassassiner un homme libre ; dailleurs, les Anglais ne peuvent pas tre loin ; jappellerai, je crierai. moi ! moi ! Ils veulent mgorger ! ils veulent Laza saisit la gorge du Malais et touffa ses cris entre ses doigts de fer ; puis, tournant la tte vers les ngres : Prparez une corde, dit-il.

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En entendant cet ordre, qui lui prsageait le sort qui lattendait, Antonio fit un si violent effort, quil brisa une partie des liens qui le retenaient. Mais il ne put se dgager du plus terrible de tous, de la main de Laza. Cependant au bout de quelques secondes, le ngre comprit, aux convulsions quil sentait courir dans tout le corps dAntonio, que sil continuait de le serrer ainsi, la corde deviendrait bientt inutile. Il lcha donc la gorge du prisonnier, qui laissa tomber sa tte sur sa poitrine comme un homme qui rle. Jai dit que je te laisserais du temps pour paratre devant le Grand-Esprit, dit Laza : tu as dix minutes, prpare-toi. Antonio voulut prononcer quelques paroles ; mais sa voix le trahit. On entendait les aboiements du chien, qui, chaque instant, se rapprochaient. O est la corde ? dit Laza. La voici, rpondit un ngre en prsentant Laza lobjet quil demandait. Bien ! dit-il. Et, comme loffice du juge tait fini, loffice du bourreau commena. Laza prit une des plus fortes branches du tamarinier, la ramena lui, y fixa fortement lune des extrmits de la corde, fit lautre un nud coulant quil passa autour du cou dAntonio, ordonna deux hommes de tenir la branche, et, stant assur que le condamn, malgr la rupture de deux ou trois des lianes qui lattachaient, tait maintenu encore, il linvita une seconde fois se prparer la mort.

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Cette fois, la parole tait revenue au condamn ; mais au lieu de sen servir pour implorer la misricorde de Dieu, ce fut pour faire un dernier appel la piti des hommes quil leva la voix. Eh bien, oui, mes frres, oui, mes amis, dit-il changeant de tactique, et essayant dobtenir par des aveux la vie quon avait refuse ses dngations ; oui, je suis bien coupable, je le sais, et vous avez le droit de me traiter comme vous le faites : mais vous pardonnerez votre ancien camarade, nest-ce pas ? celui qui vous faisait tant rire pendant les veilles ; au pauvre Antonio, qui vous racontait de si belles histoires et qui vous chantait de si joyeuses chansons ! Que deviendrez-vous dsormais sans lui ? qui vous amusera ? qui vous distraira ? qui vous fera oublier la fatigue de la journe ? Grce, mes amis ! grce pour le pauvre Antonio ; La vie ! la vie ! mes amis, je vous la demande genoux ! Pense au Grand-Esprit ! dit Laza ; car tu nas plus que cinq minutes vivre, Antonio. Au lieu de cinq minutes, Laza, mon bon Laza, reprit Antonio dune voix suppliante, donne-moi cinq ans, et, pendant ces cinq ans, je serai ton esclave : je te suivrai, je serai sans cesse tes ordres, je serai toujours prt tes commandements, et, quand jy manquerai, je commettrai la moindre faute, eh bien, alors, tu me puniras, et je supporterai le fouet, les verges, la corde, sans me plaindre, et je dirai que tu es bon matre, car tu mas donn la vie. Oh ! la vie ! Laza, la vie ! coute, Antonio, dit Laza, entends-tu les aboiements de ce chien ?

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Oui. Et tu crois que cest moi qui ai donn le conseil de le dtacher ? Eh bien, non ! tu te trompes, je te le jure. Antonio, dit Laza, cette ide ne serait pas venue mme un blanc de se servir dun chien pour poursuivre son propre matre ; Antonio, cette ide est encore de toi. Le Malais poussa un profond gmissement ; puis, au bout dun instant, comme sil et espr flchir son ennemi force dhumilit : Eh bien, oui, dit-il, cest moi. Le Grand-Esprit mavait abandonn, lorgueil de la vengeance mavait rendu fou. Il faut avoir piti dun fou, Laza : au nom de ton frre Nazim, pardonne-moi. Et qui encore avait dnonc Nazim, lorsque Nazim a voulu fuir ? Ah ! voil un nom que tu as bien tort de prononcer, Antonio. Antonio, les cinq minutes sont coules. Malais, tu vas mourir. Oh ! non, non, non ! moi pas mourir ! dit Antonio. Grce, Laza ! grce, mes amis, grce ! Mais, sans couter les plaintes, les supplications et les prires du condamn, Laza tira son couteau, et, dun seul coup, trancha tous les liens qui retenaient Antonio ; au mme instant, et sur un ordre de lui, les deux hommes lchrent la branche, qui se tendit, enlevant avec elle le malheureux Malais. Un cri terrible, un cri suprme, un cri dans lequel semblaient stre runies toutes les forces du dsespoir, retentit et alla se perdre, lugubre, solitaire, dsol, dans les profondeurs des forts : tout tait fini, et le corps dAntonio ntait plus quun cadavre se balanant au bout dune corde au-dessus du prcipice.

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Laza resta un instant encore immobile, et regardant le mouvement de vibration de la corde, qui se calmait peu peu ; puis, lorsquelle fut arrive peu prs tracer sur lazur du ciel une ligne perpendiculaire et immobile, il prta de nouveau loreille aux aboiements du chien, qui ntait plus qu cinq cents pas peine de la caverne : il ramassa son fusil, quil avait pos terre, et, se retournant vers les autres ngres : Allons, mes amis, dit-il, nous voil vengs ; maintenant, nous pouvons mourir. Et, les prcdant dun pas rapide, il marcha avec eux vers les retranchements.

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Chapitre XXVI La chasse aux ngres


Laza ne stait pas tromp, et le chien, en suivant les traces de son matre, avait conduit les Anglais droit louverture de la caverne ; arriv l, il stait lanc au milieu des buissons, et stait mis gratter et mordre les pierres. Les Anglais avaient compris alors quils taient au terme de leur course. Aussitt, ils avaient fait avancer des soldats arms de pioches, et les soldats staient mis luvre. Au bout dun instant, une ouverture assez large pour quun homme pt y passer tait pratique. Un soldat allongea le haut du corps, afin de regarder par louverture. Aussitt un coup de fusil se fit entendre, et le soldat tomba la poitrine traverse dune balle ; un second soldat succda au premier, et tomba comme lui ; un troisime savana son tour et eut le mme sort. Il tait visible que les rvolts, en donnant eux-mmes le signal de lattaque, taient dcids une dfense dsespre. Les assaillants commencrent prendre leurs prcautions : en sabritant le plus quils purent, ils largirent la brche de manire pouvoir passer plusieurs de front ; les tambours battirent, et les grenadiers se prsentrent la baonnette en avant. Mais lavantage tait si grand pour les assigs, quen un instant la brche fut encombre de morts, et quon fut oblig denlever les cadavres pour faire place un nouvel assaut.

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Cette fois, les Anglais pntrrent jusquau milieu de la caverne, mais ce ne fut que pour laisser un plus grand nombre de morts encore qu la premire fois ; labri derrire le retranchement quavait fait lever Georges, les ngres, dirigs par Laza et Pierre Munier, tiraient coup sr. Pendant ce temps, Georges retenu par sa blessure, couch dans sa cabane, maudissait linactivit laquelle il tait rduit ; cette odeur de poudre qui lenveloppait, ce bruit de la mousqueterie qui ptillait son oreille, tout, jusqu cette charge incessante que battaient les Anglais, lui donnait cette ardente fivre du combat, qui fait que lhomme joue sa vie sur un caprice du hasard. Mais ici, ctait bien pis, car ce ntait pas une cause trangre qui se dbattait, ce ntait pas le bon plaisir dun roi quil sagissait de soutenir ou lhonneur dune nation quil fallait venger : non, ctait sa propre cause que ces hommes dfendaient, et lui, lui, Georges, lhomme au cur hardi, lhomme lesprit entreprenant, ne pouvait rien, ni en action, ni mme en conseil ; Georges mordait le matelas sur lequel il tait couch, Georges pleurait de rage. la seconde attaque, et quand les Anglais pntrrent jusquau milieu de la caverne, ils firent, du point o ils taient arrivs, quelques dcharges sur les retranchements ; or, comme la cabane o Georges tait couch se trouvait directement place derrire eux, deux ou trois balles traversrent en sifflant les parois de feuillage. Ce bruit, qui et effray tout autre, consola et enorgueillit Georges ; lui aussi courait donc un danger, et, sil ne pouvait pas rendre la mort, il pouvait du moins mourir. Les Anglais avaient momentanment cess lattaque ; mais il tait vident quils prparaient un nouvel assaut, et lon entendait, aux coups sourds et retentissants de la pioche, quils navaient point abandonn leur projet. En effet, au bout dun instant, une partie des parois extrieures de la caverne scroula

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et louverture se trouva agrandie du double ; aussitt le tambour retentit de nouveau, et, la lueur de la lune, on vit briller une troisime fois les baonnettes lentre de la caverne. Pierre Munier et Laza se regardrent ; cette fois, il tait vident que la lutte allait devenir terrible. Quelle est votre dernire ressource ? demanda Laza. La caverne est mine, dit le vieillard. En ce cas, nous avons encore quelque chance de salut ; mais, au moment dcisif, faites ce que je vous dirai, ou nous sommes tous perdus, car il ny a pas de retraite possible avec un bless. Eh bien, je me ferai tuer prs de lui, dit le vieillard. Mieux vaut vous sauver tous les deux. Ensemble ? Ensemble ou sparment, peu importe ! Je ne quitterai pas mon fils, Laza, je ten prviens. Vous le quitterez, si cest son seul moyen de salut. Que veux-tu dire ? Plus tard, je mexpliquerai. Puis, se retournant vers les ngres :

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Allons, enfants ! dit-il, voici le moment suprme arriv. Feu sur les habits rouges, et ne perdez pas un coup ; dans une heure, la poudre et les balles seront rares. Au mme instant, la fusillade clata. Les ngres, en gnral, sont dexcellents tireurs ; aussi excutrent-ils la lettre la recommandation de Laza, et les rangs des Anglais commencrent-ils sclaircir ; mais, chaque dcharge, les rangs se resserraient avec une discipline admirable, et la colonne, retarde par la difficult du passage, continuait de savancer dans le souterrain. Au reste, pas un coup de fusil ntait tir de la part des Anglais ; ils paraissaient dcids cette fois enlever les retranchements la baonnette. La situation, grave pour tous, ltait doublement pour Georges grce limpuissance laquelle il tait condamn. Il stait dabord soulev sur son coude ; puis il stait mis sur ses genoux ; enfin, il tait parvenu se dresser sur ses pieds ; mais, parvenu ce point, sa faiblesse tait si grande, quil lui semblait que la terre manquait sous lui, et quil tait forc de se cramponner de ses mains aux branches qui lentouraient. Tout en reconnaissant le courage des quelques hommes dvous qui accompagnaient sa fortune jusquau bout, il ne pouvait sempcher dadmirer ce courage froid et impassible des Anglais, qui continuaient de marcher comme une parade, quoique, chaque pas quils faisaient, ils fussent obligs de resserrer les rangs. Enfin, il comprit que, pour cette fois, ils ne reculeraient plus, et que, dans cinq minutes, malgr le feu qui en sortait, ils allaient aborder les retranchements. Alors lide que ctait pour lui, pour lui, forc de rester spectateur impassible du combat, que tous ces hommes allaient se faire tuer, se prsenta son esprit comme un remords ; il essaya de faire un pas en avant pour se jeter entre les combattants, et, en se livrant, puisque, selon toute probabilit, ctait lui seul quon en voulait, faire cesser le carnage ; mais il sentit quil ne pourrait pas parcourir un tiers de la distance qui le sparait des

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Anglais. Il voulut crier aux assigs de cesser le feu, aux assigeants de ne pas aller plus loin, et quil se rendait ; mais sa voix affaiblie se perdit dans le bruit de la fusillade. Dailleurs, dans ce moment, il vit son pre se lever tout debout, et de la moiti de sa taille, dpasser la hauteur des retranchements ; puis, une branche de sapin enflamme la main, faire quelques pas la rencontre des Anglais ; puis, au milieu du feu et de la fume, approcher de la terre ltrange flambeau. Aussitt une trane de flamme courut sur la terre, et disparut en senfonant dans le sol ; enfin, au mme instant, la terre sagita, une explosion terrible se fit entendre, un cratre flamboyant souvrit sous les pieds des Anglais, la vote de la caverne souvrit et saffaissa, les rochers qui pesaient sur elle senfoncrent avec elle, et, aux cris du reste du rgiment encore de lautre ct de louverture, le passage souterrain disparut dans un immense chaos. Et maintenant, dit Laza, pas un instant perdre. Ordonne ! que faut-il faire ? Fuyez vers Grand Port, tchez de trouver asile dans un vaisseau franais : moi, je me charge de Georges. Je te lai dit, je ne quitterai pas mon fils. Et moi, je vous lai dit, vous le quitterez ; car, en restant, vous le perdez. Comment cela ? Avec votre chien, quils ont toujours, ils vous suivent partout, vous relancent au plus sombre des forts, vous atteignent au plus profond des cavernes, et Georges, bless, sera bientt rejoint ; mais, au contraire, fuyez de votre ct : ils croient que votre fils vous accompagne ; alors, cest vous quils

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sattachent, cest aprs vous quils sacharnent, cest vous quils rejoignent peut-tre ; moi, pendant ce temps, je profite de la nuit ; avec quatre hommes dvous, jemporte Georges dun autre ct ; nous gagnons les bois qui environnent le morne du Bambou. Si vous avez quelque moyen de nous sauver, vous allumerez un feu sur lle des Oiseaux ; alors, nous descendrons sur un radeau la Grande-Rivire, et vous venez avec une chaloupe nous recevoir son embouchure. Pierre Munier avait cout tout ce plaidoyer les yeux fixes, la respiration suspendue, serrant les mains de Laza entre ses mains ; puis, ces dernires paroles, lui jetant les bras au cou : Laza ! Laza ! scria-t-il ; oui, oui, je te comprends, il ny a que ce moyen : toute la meute anglaise sur moi, cest cela, et tu sauves mon Georges. Je le sauve ou je meurs avec lui, dit Laza, voil tout ce que je puis vous promettre. Et je sais que tu tiendras ce que tu promets. Attends seulement que jaille encore une fois embrasser mon enfant, et je pars. Non, non, dit Laza ; si vous le voyez, vous ne voudrez plus le quitter ; sil sait que vous vous exposez pour sauver sa vie, il ne voudra pas le permettre ; partez, partez ! Et vous tous, suivez-le ; quatre hommes seulement avec moi, les plus forts, les plus vigoureux, les plus dvous. Une douzaine dhommes se prsentrent. Laza en dsigna quatre ; puis, comme Pierre Munier hsitait partir :

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Les Anglais ! les Anglais ! dit-il au vieillard ; dans un instant, les Anglais seront ici. Ainsi, lembouchure de la Grande-Rivire ? scria Pierre. Oui, si nous ne sommes ni tus ni pris. Adieu, Georges, adieu ! cria Pierre Munier. Et, suivi des ngres qui restaient, il slana du ct de la montagne des Croles. Mon pre, scria Georges, o allez-vous ? que faitesvous ? pourquoi ne venez-vous pas mourir avec votre fils ? Mon pre, attendez-moi, me voil. Mais Pierre Munier tait dj loin, et ces derniers mots surtout, furent dits dune voix si faible, que le vieillard ne put les entendre. Laza courut au bless ; il le trouva sur ses genoux. Mon pre ! murmura Georges. Et il retomba vanoui. Laza ne perdit pas de temps ; cet vanouissement tait presque un bonheur. Sans doute, Georges, jouissant de sa raison, net pas voulu disputer plus longtemps sa vie ceux qui le poursuivaient ; il et regard cette fuite isole comme honteuse. Mais sa faiblesse le mettait la merci de Laza. Laza le coucha, toujours vanoui, sur son brancard : chacun des ngres quil avait gards prs de lui saisit un des portants, et luimme, marchant devant pour leur montrer le chemin, il se dirigea vers le quartier des Trois-Ilots, do il comptait, en

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suivant le cours de la Grande-Rivire, gagner le piton du Bambou. Ils navaient pas fait un quart de lieue, quils entendirent les aboiements du chien. Laza fit un geste, les porteurs sarrtrent. Georges tait toujours vanoui, ou du moins si faible, quil ne paraissait faire aucune attention ce qui se passait. Ce que, Laza avait prvu arrivait : les Anglais avaient escalad lenceinte, et ils comptaient se servir du chien pour rejoindre les fuyards une seconde fois, comme ils lavaient dj fait une premire. Il y eut un moment dangoisse, pendant lequel Laza couta les aboiements du chien ; pendant quelques minutes, ces aboiements restrent stationnaires. Le chien tait parvenu lendroit o lon avait combattu puis, deux ou trois fois, les aboiements se rapprochrent. Le chien allait des retranchements la cabane, o Georges, bless, tait demeur quelque temps, et o son pre tait venu le visiter ; enfin, les aboiements sloignrent vers le sud : ctait la direction quavait prise Pierre Munier ; la ruse de Laza avait russi, les chasseurs staient tromps de piste, ils suivaient le pre et abandonnaient le fils. La situation dont on venait de sortir tait dautant plus grave, que, pendant cette halte dun instant, les premiers rayons du jour avaient commenc paratre, et que la mystrieuse obscurit de la fort commenait sclaircir. Certes, si Georges se ft trouv sain et sauf, agile et fort, comme il ltait, lembarras eut t moindre, car ruse courage, adresse, tout se ft prsent en gale proportion entre ceux qui taient poursuivis et ceux qui poursuivaient ; mais la blessure de

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Georges rendait la partie ingale, et, Laza ne se dissimulait pas que la situation tait des plus critiques. Une crainte surtout le proccupait : cest que les Anglais, comme la chose tait probable, neussent pris pour auxiliaires des esclaves dresss la chasse des ngres marrons et ne leur eussent fait quelque promesse, comme celle de la libert ; par exemple, si Georges tombait entre leurs mains. Alors, il perdait une partie de ses avantages dhomme de la nature, en face de ces autres hommes, fils de la nature comme lui, et pour qui, comme pour lui, la solitude navait pas de secrets et la nuit pas de mystres. Aussi pensa-t-il quil ny avait pas un instant perdre, et, aussitt ses incertitudes fixes sur la direction quavaient prise ceux qui les poursuivaient, il se remit en marche, savanant toujours vers lest. La fort avait un aspect trange, et tous les animaux paraissaient partager la proccupation de lhomme : la fusillade, qui avait retenti toute la nuit, avait rveill les oiseaux dans les branches, les sangliers dans leurs bauges, les daims dans les halliers ; tout tait sur pied, tout parlait deffroi, et lon et dit tous les tres anims atteints dune espce de vertige. On marcha ainsi deux heures. Au bout de deux heures, il fallut faire halte : les ngres staient battus toute la nuit, et navaient pas mang depuis la veille quatre heures. Laza sarrta sous les ruines dun ajoupa qui, sans aucun doute, avait servi cette nuit mme de retraite des ngres marrons ; car, en remuant un monceau de cendres, qui paraissait le rsultat dun assez long sjour, on y retrouva du feu.

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Trois des ngres se mirent en chasse des tanrecs. Le quatrime soccupa de rallumer le foyer. Laza chercha des herbes pour renouveler lappareil du bless. Si fort de corps, si puissant desprit que ft Georges, lme avait cependant t vaincue par la matire : il avait la fivre, il avait le dlire, il ignorait ce qui se passait autour de lui et il ne pouvait aider ceux qui essayaient de le sauver, ni par le conseil ni par lexcution. Cependant, le pansement de sa blessure parut lui apporter quelque repos. Quant Laza il ne semblait soumis aucun des besoins physiques de la nature. Il y avait soixante heures quil navait dormi, et il ne paraissait pas avoir besoin de sommeil ; il y avait vingt heures quil navait mang, et il ne semblait pas avoir faim. Les ngres revinrent les uns aprs les autres, rapportant six ou huit tanrecs, quils sapprtrent faire rtir devant limmense foyer que leur compagnon avait allum ; la fume quil occasionnait inquitait bien un peu Laza ; mais il pensait que, nayant laiss aucune trace derrire lui, il devait tre deux ou trois lieues au moins de lendroit o avait eu lieu le combat, et que, en supposant mme que cette fume ft dcouverte, elle le serait par quelque poste assez loign pour quil et le temps de fuir avant que ce poste les et rejoints. Quand le repas fut prt, les ngres appelrent Laza, qui, jusque-l, tait rest assis prs de Georges. Laza se leva, et, en portant les yeux sur le groupe quil sapprtait joindre, il saperut que lun des ngres avait reu la cuisse une blessure qui saignait encore. Aussitt toute sa scurit disparut : on avait pu les suivre la trace comme on suit un daim bless, non pas que lun se doutt de limportance de la capture quon pouvait faire en les suivant, mais parce quun prisonnier, quel quil ft, tait de trop grande importance, cause des renseignements

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quil pouvait donner, pour que les Anglais ne fissent pas tout au monde pour se procurer ce prisonnier. Au moment o cette rflexion venait de le frapper, et o il ouvrait la bouche pour ordonner ses quatre ngres accroupis autour du feu de se remettre en route, un petit bouquet de bois, plus touffu que le reste de la fort, et sur lequel ses yeux inquiets staient dj plus dune fois arrts senflamma, une vive fusillade se fit entendre, cinq ou six balles sifflrent autour de lui. Un des ngres tomba la face dans le feu, les trois autres se levrent ; mais, au bout de cinq ou six pas, lun deux tomba son tour, puis un autre encore dix pas de l. Le quatrime seul senfuit sain et sauf et disparut dans le bois. laspect de la fume, au bruit des coups, au sifflement des balles, Laza navait fait quun bond de lendroit o il se trouvait jusquau brancard de Georges ; et, prenant le bless dans ses bras, comme il et fait dun enfant, il slana son tour dans la fort, sans que sa course part un instant ralentie par le fardeau quil portait. Mais, aussitt, huit ou dix soldats anglais, escorts de cinq ou six ngres, bondirent hors du bouquet de bois et se mirent la poursuite des fugitifs, dans lun desquels ils avaient reconnu Georges, quils savaient bless. Comme lavait prvu Laza, le sang les avait guids. Ils taient venus suivant sa trace, taient arrivs demi-porte de fusil de lajoupa, et, l, ils avaient ajust coup pos ; et, comme on la vu, bien ajust, puisque trois ngres sur quatre avaient t, sinon tus, du moins mis hors de combat. Alors commena une course dsespre ; car, quelles que fussent la force et lagilit de Laza, il tait vident que, sil ne parvenait pas se faire perdre de vue par ceux qui le poursuivaient, ceux-ci finiraient par le rejoindre ; malheureusement, il courait deux chances presque galement

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fatales : en senfonant dans les grandes paisseurs, les bois pouvaient devenir tellement touffus, quil lui ft impossible daller plus loin ; en se jetant dans les clairires, il se livrait la fusillade de ses ennemis. Cependant il prfra ce dernier parti. Dans les premires minutes, et par la puissance de son lan, Laza stait trouv presque hors de porte, et, sil net eu affaire qu des Anglais, sans doute il leur et chapp ; mais, quoique ce ft regret peut-tre que les ngres le poursuivissent, comme ils taient pousss par les baonnettes des soldats, il leur fallait marcher ; ils couraient donc le gibier humain, quils chassaient, sinon par enthousiasme, du moins par crainte. De temps en temps, lorsque travers les arbres on dcouvrait Laza, quelques coups de fusil clataient, et lon voyait les balles effleurer les corces des arbres autour de lui, ou sillonner la terre sous ses pas ; mais, comme par enchantement, aucune de ces balles ne latteignait, et sa course sacclrait, si lon peut le dire, en raison du danger auquel il venait dchapper. Enfin, on arriva sur le bord dune clairire : une pente rapide et presque dcouverte, garnie son sommet dun nouveau fourr darbres, se prsentait gravir ; arriv au sommet de cette pente, Laza, du moins, pouvait disparatre derrire quelque roche, se laisser glisser dans quelque ravin, et se soustraire ainsi la me de ceux qui le poursuivaient ; mais aussi, pendant tout lintervalle qui sparait les arbres, Laza restait dcouvert et expos au feu. Il ny avait cependant pas balancer : se jeter droite ou se jeter gauche, ctait perdre du terrain ; le hasard avait jusquel servi les fugitifs, le mme bonheur pouvait les accompagner encore.

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Laza slana dans la clairire ; de leur ct, ceux qui le poursuivaient, comprenant la chance qui leur tait donne de tirer dcouvert, redoublaient de vitesse. Ils arrivrent la lisire. Laza tait cent cinquante pas deux, peu prs. Alors, comme si lordre et t donn, chacun sarrta, mit en joue et fit feu. Laza parut ntre point touch, et continua sa course. Les soldats avaient encore le temps de recharger leurs armes avant quil dispart ; ils glissrent en hte une cartouche dans le canon de leur fusil. Pendant ce temps, Laza gagnait normment de terrain ; il tait vident que, sil chappait la seconde dcharge comme il avait chapp la premire, et quil atteignt le bois sain et sauf, toutes les chances taient pour lui. Vingt-cinq pas peine le sparaient de la lisire du bois, et, pendant cette halte dun instant, il avait gagn cent cinquante pas sur ses adversaires. Tout coup, il disparut dans un pli du terrain ; mais, malheureusement, la sinuosit ne se prolongeait ni droite ni gauche ; il la suivit cependant tant quil put, pour drouter ses ennemis ; mais, arriv lextrmit du petit ravin, dont lpaulement lavait protg, force lui fut de gravir de nouveau le talus, et, par consquent, de reparatre. En ce moment, dix ou douze coups de fusil partirent ensemble, et il sembla aux chasseurs dhommes quils le voyaient chanceler. En effet, aprs avoir fait quelques pas encore, Laza sarrta, chancela de nouveau, tomba sur un genou, puis sur deux, posa terre Georges, toujours vanoui ; puis, se relevant tout debout, il se retourna vers les Anglais, tendit les deux mains vers eux avec un geste de dernire menace et de suprme maldiction, et, tirant son couteau de sa ceinture, il se lenfona jusquau manche dans la poitrine. Les soldats slancrent en poussant de grands cris de joie, comme font les chasseurs lhallali. Quelques secondes encore

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Laza resta debout ; puis, tout coup, il tomba comme un arbre qui se dracine ; la lame du couteau lui avait travers le cur. En arrivant aux deux fugitifs, les soldats trouvrent Laza mort et Georges expirant : par un dernier effort, Georges, pour ne pas tomber vivant aux mains de ses ennemis, avait arrach lappareil de sa blessure, et le sang en coulait flots. Quant Laza, outre le coup de couteau quil stait donn dans le cur, il avait reu une balle qui lui traversait la cuisse, et une autre qui lui traversait de part en part la poitrine.

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Chapitre XXVII La rptition


Tout ce qui se passa pendant les deux ou trois jours qui, suivirent la catastrophe que nous venons de raconter ne laissa quun souvenir bien vague dans lesprit de Georges ; son esprit, gar par le dlire, navait plus que de vagues perceptions, qui ne lui permettaient ni de calculer le temps, ni denchaner les vnements les uns aux autres. Un matin seulement, il se rveilla comme dun sommeil agit par de terribles rves, et, en ouvrant les yeux, il reconnut quil tait dans une prison. Le chirurgien-major du rgiment en garnison Port-Louis tait prs de lui. Cependant, en rappelant tous ses souvenirs, Georges parvint retrouver par grandes masses les vnements qui staient passs, comme on entrevoit dans le brouillard des lacs, des montagnes, des forts ; tout lui tait bien prsent, jusquau moment o il avait t bless. Son entre Moka, son dpart avec son pre, ntaient pas non plus tout fait sortis de sa mmoire ; mais, partir de larrive dans les grands bois, tout tait vague, indistinct, pareil un rve. Seulement, la ralit incontestable, positive et fatale, tait quil se trouvait aux mains de ses ennemis. Georges tait trop ddaigneux pour faire aucune question, trop hautain pour demander aucun service. Il ne put donc rien savoir de ce qui stait pass ; cependant, il avait au fond de son cur deux terribles proccupations : Son pre tait-il sauv ?

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Sara laimait-elle toujours ? Ces deux penses remplissaient tout son tre : quand lune sloignait, ctait pour faire place lautre ; ctaient deux mares incessantes qui montaient tour tour battre son cur ; ctait un flux et un reflux ternels. Mais rien napparaissait lextrieur de cette tempte de lme. Le visage de Georges restait ple, froid et calme comme celui dune statue de marbre, et cela, non seulement en face de ceux qui visitaient sa prison, mais encore en face de lui-mme. Lorsque le mdecin eut reconnu que le bless tait assez fort pour soutenir un interrogatoire, il en prvint lautorit, et, le lendemain, le juge dinstruction, accompagn dun greffier, se prsenta devant Georges. Georges ne pouvait quitter le lit encore ; mais il nen fit pas moins les honneurs de sa chambre aux deux magistrats avec une patience pleine de dignit ; et, se soulevant sur son coude, il dclara quil tait prt rpondre toutes les questions qui lui seraient adresses. Nos lecteurs connaissent trop le caractre de Georges pour penser quun seul instant lide se ft prsente lui de nier aucun des faits qui lui taient imputs. Non seulement il rpondit avec la plus grande vracit toutes les questions faites, mais encore il sengagea, non pas pour le jour, il se sentait trop faible encore, mais pour le lendemain, dicter luimme au greffier lhistorique dtaill de toute la conspiration. Loffre tait trop gracieuse pour que la justice la refust. Georges avait un double but en faisant cette proposition : dabord, dactiver la marche du procs ; ensuite, de prendre toute la responsabilit pour lui. Le lendemain, les deux magistrats se reprsentrent, Georges fit le rcit auquel il stait engag ; seulement comme il

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passait sous silence les propositions qutait venu lui faire Laza, le juge dinstruction linterrompit, en lui faisant observer quil omettait une circonstance sa dcharge, laquelle, attendu la mort de Laza, ne se trouvait plus tre la charge de personne. Ce fut ainsi que Georges apprit la mort de Laza et les circonstances qui avaient accompagn cette mort ; car, pour lui, comme nous lavons dit, toute cette partie de sa vie tait demeure dans lobscurit. Il ne pronona pas une seule fois le nom de son pre, et le nom de son pre ne fut pas une seule fois prononc, et, plus forte raison, comme on le pense bien, le nom de Sara. Cette dclaration de Georges rendait parfaitement inutile tout autre interrogatoire. Georges cessa donc de recevoir toute visite, except celle du docteur. Un matin, en entrant, le docteur trouva Georges debout. Monsieur, lui dit-il, je vous avais dfendu de vous lever avant quelques jours ; vous tes trop faible. Cest--dire, mon cher docteur, rpondit Georges, que vous me faites linjure de me confondre avec les accuss ordinaires lesquels retardent autant quils peuvent le jour du jugement ; mais, moi, je vous lavouerai franchement, jai hte den finir, et, en conscience, croyez-vous que ce soit la peine dtre si bien guri pour mourir ? Quant moi, il me semble que, pourvu que jaie assez de force pour monter lchafaud, cest tout ce que les hommes peuvent me demander et tout ce que je puis demander Dieu. Mais qui vous dit que vous serez condamn mort ? dit le docteur.

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Ma conscience, docteur : jai jou une partie dont ma tte tait lenjeu ; jai perdu, je suis prt payer, voil tout. Nimporte, dit le docteur ; mon opinion est que vous avez encore besoin de quelques jours de soins avant de vous exposer aux fatigues des dbats et aux motions dun jugement. Mais, le mme jour, Georges crivit au juge dinstruction quil tait parfaitement guri, et, par consquent, la disposition de la justice. Le surlendemain, les dbats commencrent. Georges, en arrivant devant ses juges, regarda avec inquitude autour de lui, et reconnut avec joie quil tait le seul accus. Puis, son regard parcourut avec assurance toute la salle : la ville entire assistait laudience, lexception de M. de Malmdie, de Henri et de Sara. Quelques assistants paraissaient plaindre laccus ; mais la plupart des visages navaient dautre expression que celle de la haine satisfaite. Quant Georges, il tait calme et hautain comme toujours. Sa mise tait, comme dordinaire, une redingote et une cravate noires, un gilet et un pantalon blancs. Son double ruban tait nou sa boutonnire. On lui avait nomm un avocat doffice, car Georges avait refus de faire aucun choix ; son intention ntait point quon essayt mme de plaider sa cause.

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Ce que Georges dit ne fut point une dfense, ce fut lhistoire de toute sa vie : il ne cacha point quil tait revenu lle de France dans lintention de combattre, par tous les moyens possibles, le prjug qui pesait sur les hommes de couleur ; seulement, il na dit pas un seul mot des causes qui avaient ht lexcution de son projet. Un juge lui fit quelques questions au sujet de M. de Malmdie ; mais Georges demanda la permission de ny pas rpondre. Quelque facilit que Georges donnt au tribunal, les dbats nen durrent pas moins trois jours : mme quand ils nont rien dire, il faut toujours que les avocats parlent. Lavocat gnral parla quatre heures. Il foudroya Georges. Georges couta toute cette longue sortie avec le plus grand calme, inclinant de temps en temps la tte en forme daveu. Puis, lorsque le discours du ministre public fut termin le prsident demanda Georges sil navait rien dire. Rien, rpondit Georges, sinon que M. lavocat gnral a t fort loquent. Lavocat gnral sinclina son tour. Le prsident annona que les dbats taient clos, et lon reconduisit Georges sa prison, le jugement devant tre prononc en labsence de laccus, et devant lui tre signifi ensuite. Georges rentra dans sa prison et demanda du papier et de lencre pour crire son testament. Comme les jugements anglais

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nentranent pas la confiscation, il pouvait disposer de sa part de fortune. Il laissa : au docteur qui lavait soign trois mille livres sterling ; au directeur de la prison, mille livres sterling ; chacun des guichetiers, mille piastres. Ctait une fortune pour chacun des donataires. Il laissa Sara un petit anneau dor qui lui venait de sa mre. Comme il allait signer son nom au bas de lcrit-mortuaire, le greffier entra. Georges se leva, tenant la plume la main ; le greffier lut le jugement. Comme Georges sen tait toujours dout, il tait condamn la peine de mort. La lecture finie, Georges salua, se rassit et signa son nom sans quil ft possible de voir la plus lgre altration entre lcriture du corps de lacte et celle de la signature. Puis, il alla devant une glace et se regarda pour voir sil tait plus ple quauparavant. Ctait le mme visage, ple mais calme. Il fut content de lui et se sourit lui-mme en murmurant : Eh bien, je croyais quil y avait plus dmotion que cela sentendre condamner mort. Le docteur vint le voir et lui demanda, par habitude, comment il allait. Mais fort bien, docteur, lui rpondit Georges ; vous avez fait l une merveilleuse cure, et il est fcheux quon ne vous donne pas le temps de lachever.

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Alors il sinforma si le mode dexcution tait chang depuis loccupation anglaise : ctait toujours le mme, et cette assurance fit grand plaisir Georges ; ce ntait pas cette ignoble potence de Londres, ni cette immonde guillotine de Paris. Non, lexcution avait, Port-Louis, une allure pittoresque et potique qui nhumiliait pas Georges. Un ngre, servant de bourreau, dcapitait avec une hache. Ctait ainsi qutaient morts Charles Ier et Marie Stuart, Cinq-Mars et de Thou. Le mode de mort est beaucoup dans la manire dont on supporte la mort. Puis il passa avec le docteur une discussion physiologique sur la probabilit dune souffrance physique postrieure la dcapitation ; le docteur soutint que la mort devait tre instantane ; mais Georges tait dun avis contraire, et il cita deux exemples lappui de son opinion. Une fois, en gypte, il avait vu dcapiter un esclave : le patient tait genoux, le bourreau lui trancha la tte dun seul coup, et la tte alla rouler sept ou huit pas de l ; aussitt le corps stait redress sur ses pieds, avait fait deux ou trois pas insenss en battant lair de ses bras, et tait retomb, non pas mort tout fait, mais agonisant encore. Un autre jour que, dans le mme pays, il assistait une excution pareille, il avait, avec son ternelle volont dinvestigation, ramass la tte au moment o elle venait dtre spare du corps, et, la soulevant par les cheveux jusqu la hauteur de sa bouche, il lui avait demand en arabe : Souffrestu ? cette demande, lil du patient stait rouvert, et ses lvres avaient remu, essayant darticuler une rponse. Georges tait donc convaincu que la vie survivait de quelques instants au moins lexcution. Le docteur finit par se ranger son avis, car ctait aussi le sien, seulement, il avait cru devoir donner au condamn la seule consolation que pt lui donner encore la promesse dune mort douce et facile.

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La journe scoula pour Georges comme staient coules les journes prcdentes ; seulement il crivit son pre et son frre. Un instant il prit la plume pour crire Sara ; mais quel que ft le motif qui le retnt, il sarrta, repoussa le papier et laissa tomber sa tte dans ses mains ; il resta longtemps ainsi, et quelquun qui lui et vu relever le front, ce quil fit avec le mouvement hautain et ddaigneux qui lui tait habituel, se ft aperu avec peine que ses yeux taient lgrement rougis, et quune larme mal essuye tremblait au bout de ses longs cils noirs. Cest que depuis le jour o il avait, chez le gouverneur, refus dpouser la belle crole, non seulement il ne lavait pas revue, mais encore il navait pas entendu parler delle. Cependant il ne pouvait croire quelle let oubli. La nuit vint ; Georges se coucha son heure habituelle, et sendormit du mme sommeil que les autres nuits : le matin, en se levant, il fit appeler le directeur de la prison. Monsieur, lui dit-il, jaurais une grce vous demander. Laquelle ? fit le directeur. Je voudrais causer un instant avec le bourreau. Il me faut lautorisation du gouverneur. Oh ! dit Georges en souriant, faites la lui demander de ma part ; lord Murrey est un gentleman, et il ne refusera pas cette grce un ancien ami. Le directeur sortit en promettant de faire la dmarche demande.

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Derrire le directeur entra un prtre. Georges avait ces ides religieuses quont de nos jours les hommes de notre ge, cest--dire que, tout en ngligeant les pratiques extrieures de la religion, il tait au fond du cur profondment impressionnable aux choses saintes : ainsi une glise sombre, un cimetire isol, un cercueil qui passait, taient pour son me des impressions certes plus graves que ne let t un de ces vnements qui bouleversent souvent lesprit du vulgaire des hommes. Le prtre tait un de ces vieillards vnrables qui ne soccupent pas de vous convaincre, mais qui parlent avec conviction : ctait un de ces hommes qui, levs au milieu des grandes scnes de la nature, ont cherch et trouv le Seigneur dans ses uvres ; ctait enfin un de ces curs sereins qui attirent eux les curs souffrants pour las consoler, en prenant pour eux-mmes une part de leurs douleurs. Aux premiers mots que Georges et le vieillard changrent, ils se tendirent la main. Ctait une causerie intime et non une confession que le vieillard venait rclamer du jeune homme, mais, hautain en face de la force, Georges tait humble devant la faiblesse ; Georges saccusa de son orgueil ; ctait, comme Satan, son seul pch, et, comme Satan, ce pch lavait perdu. Mais aussi, cette heure mme, ctait son orgueil qui le soutenait, ctait cet orgueil qui le faisait fort, ctait cet orgueil qui le faisait grand. Il est vrai que la grandeur selon les hommes nest pas la grandeur selon Dieu.

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Vingt fois le nom de Sara se prsenta sur les lvres du jeune homme ; mais toujours il repoussa ce nom jusquau fond de son cur, sombre abme o sengloutissaient tant dmotions, et dont son visage, comme une couche de glace, recouvrait la profondeur. Pendant que le prtre et le condamn parlaient, la porte souvrit et le directeur parut. Lhomme que vous avez demand, dit-il, est l, et attend que vous puissiez le recevoir. Georges plit quelque peu, et un lger frisson parcourut tout son corps. Cependant, il fut presque impossible de sapercevoir de ce quil venait dprouver. Faites entrer, dit-il. Le prtre voulut se retirer ; mais Georges le retint. Non, restez, dit-il ; ce que jai dire cet homme peut se dire devant vous. Puis cette me orgueilleuse avait peut-tre besoin pour conserver toute sa force, davoir un tmoin de ce qui allait se passer. Un ngre dune haute taille et de proportions herculennes fut introduit : il tait nu, lexception de son langouti, qui tait dtoffe rouge ; ses gros yeux sans expression dnotaient labsence de toute intelligence. Il se retourna vers le directeur, qui lavait introduit, et, regardant alternativement le prtre et Georges :

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Auquel des deux ai-je affaire ? demanda-t-il. Au jeune homme, rpondit le directeur. Et il sortit. Vous tes lexcuteur ? fit froidement Georges. Oui, rpondit le ngre. Cest bien. Venez ici, mon ami, et rpondez-moi. Le ngre fit deux pas en avant. Vous savez que vous mexcuterez demain ? dit Georges. Oui, rpondit le ngre, sept heures du matin. Ah ! ah ! cest sept heures du matin. Merci du renseignement. Javais demand des informations l-dessus, et lon avait refus de men donner. Mais ce nest pas de cela quil sagit. Le prtre se sentait dfaillir. Je nai jamais vu dexcution Port-Louis, dit Georges ; or, comme je dsire que les choses se passent convenablement, je vous ai envoy chercher pour que nous fassions ensemble ce quon appelle, en termes de thtre, une rptition. Le ngre ne comprenait pas : Georges fut forc de lui expliquer plus clairement ce quil dsirait. Alors, le ngre figura le billot par un tabouret, conduisit Georges la distance du billot o il devait se mettre genoux,

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lui indiqua la faon dont il fallait quil y plat la tte et lui promit de la lui trancher dun seul coup. Le vieillard voulut se lever pour sortir ; il navait pas la force de supporter cette trange preuve, dans laquelle les deux acteurs principaux conservaient une gale impassibilit, lun par abrutissement desprit, lautre par force de cur. Mais les jambes lui manqurent et il retomba sur son fauteuil. Les renseignements mortuaires donns et reus, Georges tira de son doigt un diamant. Mon ami, dit-il au ngre, comme je nai pas dargent ici et que je ne veux pas que vous ayez tout fait perdu votre temps, prenez cette bague. Il mest dtendu de rien recevoir des condamns, dit le ngre, mais jhrite deux ; laissez la bague votre doigt, et, demain, quand vous serez mort, je la tirerai. Trs bien ! dit Georges. Et il remit impassiblement la bague son doigt. Le ngre sortit. Georges se retourna du ct du prtre. Le prtre tait ple comme la mort. Mon fils, dit-il, je suis bien heureux davoir rencontr une me comme la vtre : cest la premire fois que jaccompagne un condamn lchafaud. Je craignais de faiblir. Vous me soutiendrez, nest-ce pas ? Soyez tranquille, mon pre, rpondit Georges.

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Dailleurs, ctait le prtre dune petite glise situe sur la route, et dans laquelle les condamns sarrtent ordinairement pour entendre une dernire messe. On appelait cette glise, lglise du Saint-Sauveur. Et le prtre sortit son tour, en promettant de revenir le soir. Georges resta seul. Ce qui se passa alors, dans lme et sur le visage de cet homme, nul ne le sait ; peut-tre la nature, cette impitoyable crancire, reprit-elle ses droits ; peut-tre fut-elle aussi faible quil venait dtre fort ; peut-tre la toile une fois tombe entre le public et lacteur toute cette impassibilit apparente disparutelle pour faire place une angoisse relle. Mais il est probable quil nen fut point ainsi ; car, lorsque le guichetier rouvrit la porte pour apporter Georges son dner, il le trouva roulant dans sa main un cigarito avec autant de calme et de tranquillit quaurait pu le faire un hidalgo la Puerta del Sol ou un fashionable sur le boulevard de Gand. Georges dna comme dhabitude ; seulement, il rappela le gelier pour lui recommander de lui faire prparer un bain pour le lendemain six heures, et de le rveiller cinq heures et demie. Souvent, en lisant, soit dans lhistoire, soit dans le journal, quon avait rveill tel ou tel condamn le jour de son excution, souvent, disons-nous, Georges stait demand si ce condamn, quon tait oblig de rveiller, tait bien rellement endormi. Le moment tait venu de sen assurer par lui mme. Et, sur ce point, Georges allait savoir quoi sen tenir. neuf heures, le prtre rentra. Georges tait couch et lisait. Le prtre lui demanda quel tait le livre dans lequel il cherchait ainsi une prparation la mort, si ctait le Phdon ou la Bible, Georges le lui tendit. Ctait Paul et Virginie.

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Chose trange que, dans ce moment terrible, ce ft justement cette calme et potique histoire que le condamn avait t choisir ! Le prtre resta jusqu onze heures avec Georges. Pendant ces deux heures, ce fut presque toujours Georges qui parla, expliquant au prtre comment il comprenait Dieu et dveloppant ses thories sur limmortalit de lme : dans ltat ordinaire de la vie, Georges tait loquent ; pendant cette soire suprme, il fut sublime. Ctait le condamn qui enseignait ; ctait le prtre qui coutait. onze heures, Georges rappela au prtre que lheure tait venue, et lui fit observer que, pour avoir toutes ses forces le lendemain matin, il avait besoin de prendre quelque repos. Au moment o le vieillard sortit, un violent combat parut se livrer dans le cur de Georges ; il rappela le prtre, le prtre rentra ; mais Georges fit un effort sur lui-mme. Rien, dit-il, mon pre, rien. Georges mentait ; ctait toujours le nom de Sara qui demandait schapper de sa bouche. Mais, cette fois encore, le vieillard sortit sans lavoir entendu. Le lendemain, lorsque, cinq heures et demie, le guichetier entra dans la chambre de Georges, il trouva Georges profondment endormi. Ctait vrai, dit Georges en se rveillant, un condamn peut dormir sa dernire nuit.

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Mais, jusqu quelle heure avait-il veill pour arriver ce rsultat ? Nul ne le sait. On apporta le bain. En ce moment, le docteur entra. Vous le voyez, docteur, dit-il, je me rgle sur lantiquit : les Athniens prenaient un bain au moment de marcher au combat. Comment vous trouvez-vous ? lui demanda celui-ci, lui adressant une de ces questions banales quon adresse aux gens lorsquon ne sait que leur dire. Mais, trs bien, docteur, rpondit Georges en souriant ; et je commence croire que je ne mourrai pas de ma blessure. Alors, il prit son testament tout cachet et le lui remit. Docteur, ajouta-t-il, je vous ai nomm mon excuteur testamentaire ; vous trouverez sur ce chiffon de papier trois lignes qui vous concernent : jai voulu vous laisser un souvenir de moi. Le docteur essuya une larme et balbutia quelques mots de remerciement. Georges se mit au bain. Docteur, dit-il au bout dun instant, combien, dans ltat normal, le pouls dun homme calme et bien portant bat-il de fois la minute ?

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Mais, rpondit le docteur, de soixante-quatre soixantesix fois. Ttez le mien, dit Georges ; je suis curieux de savoir leffet que lapproche de la mort produit sur mon sang. Le docteur tira sa montre, prit le poignet de Georges, et compta les pulsations. Soixante-huit, dit-il au bout dune minute. Allons, allons, dit Georges, je suis assez satisfait. Et vous, docteur ? fer ? Georges sourit orgueilleusement. Ah ! messieurs les blancs, dit-il, vous avez hte de me voir mourir ? Je le conois, ajouta-t-il ; peut-tre aviez-vous besoin dune leon de courage. Je vous la donnerai. Le gelier entra, annonant au condamn quil tait six heures. Mon cher docteur, dit Georges, voulez-vous me permettre que je sorte du bain ? Cependant ne vous loignez pas, je serai bien aise de vous serrer la main avant de quitter la prison. Le docteur se retira. Georges, rest seul, sortit du bain, passa un pantalon blanc, des bottes vernies, et une chemise de batiste dont il rabattit luimme le col ; puis sapprocha dune petite glace, arrangea ses Cest miraculeux ! rpondit celui-ci ; vous tes donc de

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cheveux, sa moustache, sa barbe avec autant et mme plus de soin quil net fait pour aller dans un bal. Puis il alla frapper lui-mme la porte pour indiquer quil tait prt. Le prtre entra et regarda Georges. Jamais le jeune homme navait t si beau : ses yeux jetaient des flammes, son front semblait rayonnant. Oh ! mon fils, mon fils ! dit le prtre, gardez-vous de lorgueil : lorgueil a perdu votre corps, prenez garde quil ne perde encore votre me. Vous prierez pour moi, mon pre, dit Georges, et Dieu, jen suis sr, na rien refuser aux prires dun saint homme comme vous. Georges alors aperut le bourreau, qui se tenait dans lombre de la porte. Ah ! cest vous, mon ami ? dit-il. Approchez. Le ngre tait envelopp dans un grand manteau et cachait sa hache sous son manteau. Votre hache coupe bien ? demanda Georges. Oui, rpondit le bourreau, soyez tranquille. Cest bon ! dit le condamn. Il saperut alors que le ngre cherchait sa main le diamant quil lui avait promis la veille, et dont, par hasard, le chaton tait tourn en dedans.

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Soyez tranquille, votre tour, dit-il en tournant le chaton en dehors, vous aurez votre bague ; dailleurs, pour que vous nayez pas la peine de la prendre, tenez Et il donna la bague au prtre en lui indiquant dun signe quelle tait destine au bourreau. Puis il alla vers un petit secrtaire, louvrit et en tira deux lettres ; ctaient les deux lettres quil avait crites lune son pre, lautre son frre. Il les remit au prtre. Une fois encore il parut avoir quelque chose lui dire, posa la main sur son paule, le regarda fixement, remua les lvres comme sil allait parler ; mais, cette fois encore, sa volont fut plus forte que son motion, et le nom qui voulait schapper de sa poitrine vint sur sa bouche si faible, que personne ne lentendit. En ce moment, six heures sonnrent. Allons ! dit Georges. Et il sortit de sa prison, suivi par le prtre et par le bourreau. Au bas de lescalier, il rencontra le docteur, qui lattendait pour lui dire un dernier adieu. Georges lui tendit la main, et se penchant son oreille : Je vous recommande mon corps, lui dit-il. Et il slana dans la cour.

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Chapitre XXVIII Lglise du Saint-Sauveur


La porte de la rue, comme on le comprend bien, tait encombre de curieux. Les spectacles sont rares Port-Louis, et tout le monde avait voulu voir, sinon mourir, du moins passer le condamn. Le directeur de la prison stait inform auprs de Georges de quelle faon il dsirait tre conduit lchafaud ; Georges lui avait rpondu quil dsirait marcher pied, et il avait obtenu cette grce : ctait une dernire amabilit du gouverneur. Huit artilleurs cheval lattendaient la porte. Dans toutes les rues par lesquelles il devait passer, des soldats anglais faisaient la haie de chaque ct de la rue, gardant le prisonnier et contenant les curieux. Lorsquil parut, il se fit une grande rumeur : cependant, contre lattente de Georges, ce ntait pas laccent de la haine qui dominait dans le bruit qui accueillit sa prsence : il y avait de tout, mais surtout de lintrt et de la piti. Cest quil y a toujours une puissante fascination dans lhomme beau et fier en face de la mort. Georges marchait dun pas ferme, la tte haute et le visage calme : disons-le, il se passait pourtant cette heure quelque chose de terrible dans son cur. Il pensait Sara. Sara qui navait pas cherch le voir, qui ne lui avait pas crit un mot, qui ne lui avait pas donn un souvenir. 400

Sara, dans laquelle il avait cru, et laquelle il devait sa dernire dception. Il est vrai quavec lamour de Sara il et regrett la vie ; loubli de Sara, ctait la lie de son calice. Et puis, ct de son amour trahi, murmurait son orgueil du. Il avait chou en toutes choses : sa supriorit ne lavait men aucun but. Le rsultat de cette longue lutte, ctait lchafaud, o il marchait abandonn de tous. Quand on parlerait de lui, on dirait : Ctait un insens. De temps en temps, tout en marchant, tout en regardant, un sourire passait sur ses lvres, rpondant ses penses. Ce sourire, pareil, en dehors, tous les sourires, tait bien amer en dedans. Et cependant il lesprait tous les angles de rues, il la cherchait toutes les fentres. Elle qui avait laiss tomber son bouquet devant lui, lorsque, emport par Antrim, lorsque, vainqueur, il courait au triomphe, ne laisserait-elle donc pas tomber une larme sur son chemin, lorsque, vaincu, il marchait lchafaud ? Mais nulle part il napercevait rien. Il suivit ainsi la rue de Paris dans toute sa longueur ; puis il prit droite et savana vers lglise du Saint-Sauveur.

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Elle tait tendue de noir comme pour un convoi funraire : ctait bien, en effet, quelque chose comme cela. Un condamn qui marche lchafaud, quest-ce autre chose quun cadavre vivant ? En arrivant devant la porte, Georges tressaillit. Prs du bon vieux prtre, qui lattendait sous le porche, tait une femme vtue de noir. Cette femme, en costume de veuve, que faisait-elle l ? quattendait-elle l ? Malgr lui, Georges doubla le pas ; ses yeux taient fixs sur cette femme et ne pouvaient sen dtacher. Puis, mesure quil approchait, son cur battait plus fort ; son pouls, si calme devant la mort, devenait fivreux devant cette femme. Au moment o il mettait le pied sur la premire marche de la petite glise, cette femme elle-mme fit un pas au-devant de lui ; Georges franchit les quatre marches dun bond, leva le voile, jeta un cri et tomba genoux. Ctait Sara. Sara tendit la main dun mouvement lent et solennel : il se fit un grand silence dans toute cette foule. coutez, dit-elle, sur le seuil de lglise o il entre, sur le seuil du tombeau o il est prt dentrer, la face de Dieu et des hommes, je vous prends tmoin que moi, Sara de Malmdie, je viens demander M. Georges Munier sil veut bien me prendre pour pouse.

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Sara ! scria Georges en clatant en sanglots, Sara, tu es la plus digne, la plus noble, la plus gnreuse de toutes les femmes ! Puis, se relevant de toute sa hauteur, et lenveloppant de son bras comme sil et craint de la perdre : Viens, ma veuve, dit-il. Et il lentrana dans lglise. Si jamais triomphateur fut fier de son triomphe, ce fut Georges. En un instant, en une seconde, tout tait chang pour lui ; dun mot, Sara venait de le mettre au-dessus de tous ces hommes qui le regardaient passer en souriant. Ce ntait plus un pauvre insens, impuissant atteindre un but impossible, et mourant avant de lavoir atteint ; ctait un vainqueur frapp au moment de sa victoire ; ctait paminondas arrachant le javelot mortel de sa poitrine, mais de son dernier regard, voyant fuir lennemi. Ainsi, par la seule puissance de sa volont, par la seule influence de sa valeur personnelle, lui, multre, stait fait aimer dune femme blanche, et, sans quil et fait un pas vers elle, sans quil et essay dinfluencer sa dtermination par un mot, par une lettre, par un signe, cette femme tait venue lattendre sur le chemin de lchafaud, et, la face de tous, ce qui ne stait jamais vu peut-tre dans la colonie, elle lavait choisi pour poux. Maintenant, Georges pouvait mourir ; Georges tait rcompens de son long combat ; il avait lutt corps corps avec le prjug, et, tout en frappant Georges mortellement, le prjug avait t tu dans la lutte. Aussi, toutes ces penses rayonnaient-elles au front de Georges tandis quil entranait Sara. Ce ntait plus le condamn prt monter sur lchafaud, ctait le martyr slanant au ciel.

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Une vingtaine de soldats formaient la haie dans lglise ; quatre soldats gardaient le chur ; Georges passa au milieu deux sans les voir, et vint sagenouiller avec Sara devant lautel. Le prtre commena la messe nuptiale ; mais Georges ncoutait point les paroles du prtre ; Georges tenait la main de Sara, et, de temps en temps, il se retournait vers la foule et jetait sur elle un regard de souverain mpris. Puis il revenait Sara, ple et mourante, Sara dont il sentait frissonner la main dans la sienne, et il lenveloppait tout entire dun regard plein de reconnaissance et damour, tout en touffant un soupir ; car il songeait, lui qui allait mourir, ce que serait une vie tout entire passe avec une pareille femme. Cet t le ciel ! mais le ciel nest pas fait pour les vivants. Cependant la messe savanait, lorsque Georges, en se retournant, aperut Miko-Miko, qui faisait tout ce quil pouvait, non point par ses paroles, mais par ses gestes pour flchir les soldats qui gardaient lentre du chur et pour arriver jusqu Georges. Ctait un dernier dvouement qui venait demander un coup dil, un serrement de main pour rcompense. Georges sadressa en anglais lofficier, et lui demanda pour le bon Chinois la permission darriver jusqu lui. Il ny avait aucun inconvnient accorder cette demande au condamn ; aussi, sur un signe de lofficier, les soldats scartrent, et Miko-Miko slana dans le chur. On a vu quelle reconnaissance le pauvre marchand avait voue Georges ds le premier jour o il lavait vu. Cette reconnaissance lavait t chercher prisonnier la Police ; elle venait une dernire fois se manifester lui au pied de lchafaud.

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Miko-Miko se jeta aux genoux de Georges, et Georges lui tendit la main. Miko-Miko prit cette main entre les siennes et y appuya ses lvres ; mais, en mme temps, Georges sentit que le Chinois lui glissait entre les mains un petit billet. Georges tressaillit. Aussitt, comme si le Chinois net demand que cette dernire faveur, et que, satisfait de lavoir obtenue, il se dsirt point autre chose, il sloigna sans avoir prononc une seule parole. Georges tenait le billet dans sa main, et son sourcil se fronait. Ce billet, que voulait-il dire ? Ce billet avait une grande importance sans doute ; mais Georges nosait le regarder. De temps en temps en voyant Sara si belle, si dvoue, si dtache de tout amour terrestre, une douleur inoue et inprouve jusqualors prenait Georges au cur et ltreignait comme avec une griffe de fer ; cest que, malgr lui, en songeant au bonheur quil perdait, il se rattachait la vie, et, tout en sentant son me prte monter au ciel, il sentait son cur enchan sur la terre. Alors, il lui prenait des terreurs de mourir dans le dsespoir. Puis ce billet qui lui brlait la main, ce billet quil nosait lire de peur dtre vu par les soldats qui le gardaient ; ce billet lui semblait devoir contenir une esprance, quoique, dans sa situation, toute esprance ft insense. Cependant, il tait impatient de lire ce billet ; mais grce cette force quil conservait toujours sur lui-mme, cette impatience ne se traduisait par aucun signe extrieur ;

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seulement, sa main crispe froissait le billet avec tant de force, que ses ongles lui entraient dans la chair. Sara priait. On en tait la conscration. Le prtre leva lhostie consacre, lenfant de chur fit entendre sa sonnette, tout le monde sagenouilla. Georges profita de ce moment, et, en sagenouillant aussi, il ouvrit la main. Le billet contenait cette seule ligne : Nous sommes l. Tiens-toi prt. La premire phrase tait crite de la main de Jacques ; la seconde, de la main de Pierre Munier. Au mme instant, et comme Georges, tonn, seul au milieu de toute la foule, relevait la tte et regardait autour de lui, la porte de la sacristie souvrit toute grande ; huit marins slancrent, saisissant les quatre soldats du chur et leur appuyant chacun deux poignards sur la poitrine. Jacques et Pierre Munier bondirent : Jacques enlevant Sara dans ses bras, Pierre entranant Georges par la main. Les deux poux se trouvrent dans la sacristie ; les huit marins y rentrrent leur tour, en se faisant un rempart des quatre soldats anglais quils tenaient devant eux et quils prsentaient aux coups de leurs camarades. Jacques et Pierre refermrent la porte ; une autre porte donnait sur la campagne : cette porte, deux chevaux tout sells attendaient : ctaient Antrim et Yambo. cheval ! cria Jacques, cheval tous deux, et ventre terre jusqu la baie du Tombeau !

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Mais toi ? mais mon pre ? scria Georges. Quils viennent nous prendre au milieu de mes braves marins, dit Jacques en posant Sara sur sa selle, tandis que Pierre Munier forait son fils de monter cheval. Puis, levant la voix : moi, mes lascars, cria-t-il, moi ! linstant mme, on vit accourir, des bois de la montagne Longue, cent vingt hommes arms jusquaux dents. Partez, dit Jacques Sara, emmenez-le, sauvez-le Mais vous ? dit Sara. Nous, nous vous suivons, soyez tranquille. Georges, dit Sara, au nom du ciel, viens ! Et la jeune fille lana son cheval au galop. Mon pre ! scria Georges, mon pre ! Sur ma vie, je rponds de tout, dit Jacques en fouettant Antrim du plat de son sabre. Et Antrim partit comme le vent, emportant son cavalier qui, en moins de dix minutes, disparut avec Sara derrire le camp malabar, tandis que Pierre Munier, Jacques et ses marins le suivaient avec une telle rapidit, quavant que les Anglais fussent revenus de leur tonnement, la petite troupe tait dj de lautre ct du ruisseau des Pucelles, cest--dire hors de porte de fusil.

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Chapitre XXIX Le Leycester


Vers les cinq heures du soir du mme jour o staient passs les vnements que nous venons de raconter, la corvette la Calypso, marchant sous toutes ses voiles de plus prs, faisait route vers lest-nord-est, serrant le vent qui selon la coutume de ces parages, soufflait de lest. Outre ses dignes matelots et matre Tte-de-Fer, leur premier lieutenant, que nos lecteurs connaissent, sinon de vue, du moins de rputation, son quipage stait recrut de trois autres personnages. Ces personnages taient Pierre Munier, Georges et Sara. Pierre Munier se promenait avec Jacques, du mt dartimon au grand mt, et du grand mt au mt dartimon. Georges et Sara taient larrire, assis lun ct de lautre. Sara avait sa main dans les mains de Georges ; Georges regardait Sara, et Sara regardait le ciel. Il faudrait stre trouv dans lhorrible situation laquelle venaient dchapper les deux amants, pour pouvoir analyser les sensations de suprme bonheur et de joie infinie quils prouvaient en se retrouvant libres sur cet immense Ocan, qui les emportait loin de leur patrie, il est vrai, mais loin dune patrie qui, comme une martre, ne stait occupe deux que pour les perscuter de temps en temps. Cependant, un soupir douloureux sortait de la bouche de lun et faisait tressaillir lautre. Le cur longtemps tortur nose point tout coup reprendre confiance dans son bonheur.

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Cependant ils taient libres, cependant ils navaient audessus deux que le ciel, au-dessous deux que la mer, et ils fuyaient de toute la vitesse de leur lger navire cette le de France qui avait failli leur tre si fatale. Pierre et Jacques causaient ; mais Georges et Sara ne disaient rien ; quelquefois lun deux laissait chapper le nom de lautre et voil tout. De temps en temps, Pierre Munier sarrtait et les regardait avec une expression dindicible ravissement ; le pauvre vieillard avait tant souffert, quil ne savait comment il avait la force de supporter son bonheur. Jacques, moins sentimental, regardait du mme ct ; mais il tait vident que ce ntait pas le tableau que nous venons de dcrire qui attirait ses regards, lesquels passaient par-dessus la tte de Georges et de Sara, et allaient fouiller lespace dans la direction de Port-Louis. Jacques, non seulement ntait pas au niveau de la joie gnrale, mais il y avait mme des moments o il devenait soucieux, et o il passait sa main sur son front comme pour en carter un nuage. Quant Tte-de-Fer, il causait tranquillement, assis prs du timonier ; le bon Breton aurait fendu la tte du premier qui et hsit une seconde accomplir un ordre donn par lui ; mais, part cette exigence bien naturelle, il ntait pas fier, donnait la main tout le monde et parlait au premier venu. Tout le reste de lquipage avait repris cette expression insoucieuse qui aprs le combat ou la tempte, redevient laspect habituel de la physionomie des marins ; les hommes de service taient sur le pont, les autres dans la batterie. Pierre Munier, tout absorb quil tait dans le bonheur de Georges et de Sara, ntait point sans avoir remarqu

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linquitude de Jacques ; plus dune fois il avait suivi ses regards, et, comme il ne voyait absolument rien, dans la direction o ils se fixaient, que quelques gros nuages amasss au couchant, il crut que ctaient les nuages qui inquitaient Jacques. Serions-nous menacs dune tempte ? demanda-t-il son fils, au moment o celui-ci jetait vers lhorizon un de ces regards interrogateurs dont nous avons parl. Dune tempte ? dit Jacques. Ah ! par ma foi ! sil ne sagissait que dune tempte, la Calypso sen soucierait autant que ce goland qui passe ; mais nous sommes menacs de quelque chose de mieux que cela. Et de quoi donc sommes-nous menacs ? demanda Pierre Munier avec inquitude. Javais cru, moi, que, du moment o nous avions mis le pied sur ton btiment, nous tions sauvs. Dame ! rpondit Jacques, le fait est que nous avons plus de chances maintenant que nous nen avions, il y a douze heures, quand nous tions cachs dans les bois de la PetiteMontagne, et quand Georges disait son Confiteor dans lglise du Saint-Sauveur ; cependant, sans vouloir vous inquiter, mon pre, je ne puis pas dire que notre tte tienne encore bien solidement nos paules. Puis, sans adresser spcialement la parole personne : Un homme la barre de perroquet, ajouta-t-il. Trois matelots slancrent aussitt ; lun deux atteignit en quelques secondes lendroit dsign, les deux autres redescendirent.

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Et que crains-tu donc, Jacques ? reprit le vieillard ; penses-tu quils tenteraient de nous poursuivre ? Justement, mon pre, reprit Jacques, et, cette fois, vous avez touch lendroit sensible. Ils ont l, dans Port-Louis, une certaine frgate quon appelle Leycester, une vieille connaissance moi, et jai peur, je vous lavouerai, quelle ne nous laisse point partir comme cela, sans nous proposer une petite partie de quilles, que nous serons bien forcs daccepter. Mais il me semble, reprit Pierre Munier, que nous avons au moins, dans tous les cas, vingt-cinq trente milles davance sur elle, et, quau train dont nous allons, nous serons bientt hors de vue. Jetez le loch, dit Jacques. Trois matelots soccuprent linstant mme de cette opration, que Jacques suivit avec un intrt visible ; puis, lorsquelle fut termine : Combien de nuds ? demanda-t-il. Dix nuds, capitaine, rpondit un des matelots. Oui, certainement, cest fort joli pour une corvette qui serre le vent, et il ny a peut-tre, dans toute la marine anglaise, quune frgate qui puisse filer un demi-nud de plus lheure ; malheureusement, cette frgate est justement celle laquelle nous aurions affaire, dans le cas o il prendrait au gouverneur lide de nous poursuivre. Oh ! si cela dpend du gouverneur, on ne nous poursuivra certes pas, reprit Pierre Munier ; tu sais bien que le gouverneur tait lami de ton frre.

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Parfaitement. Ce qui ne la pas empch de le laisser condamner mort. Pouvait-il faire autrement sans manquer son devoir ? Cette fois, mon pre, il sagit de bien autre chose que de son devoir ; cette fois, cest son amour-propre qui est en jeu. Oui, sans doute ; si le gouverneur avait eu droit de grce, il et fait grce Georges ; car, faire grce, ctait faire preuve de supriorit ; mais Georges sest chapp de ses mains au moment o, certes, il croyait le bien tenir. La supriorit dans cette circonstance a donc t du ct de Georges ; le gouverneur voudra prendre sa revanche. Une voile ! cria le matelot en vigie. Ah ! dit Jacques en faisant un signe de tte son pre. Et o cela ? continua-t-il en levant la tte. Sous le vent, nous, rpondit le matelot. quelle hauteur ? demanda Jacques. la hauteur de lle des Tonneliers, peu prs. Et do vient-elle ? Elle sort de Port-Louis, quon dirait. Voil notre affaire, murmura Jacques en regardant son pre. Je vous lavais bien dit, que nous ntions pas hors de leurs griffes. Quy a-t-il donc ? demanda Sara.

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Rien rpondit Georges ; il parat que nous sommes poursuivis, voil tout. O mon Dieu ! scria Sara, me laurez-vous rendu si miraculeusement pour me le reprendre ? Cest impossible ! Pendant ce temps, Jacques avait pris sa lunette et tait mont dans la grande hune. Il regarda quelque temps, avec une extrme attention, vers le point indiqu par la vigie ; puis, repoussant les uns dans les autres tous les tubes de linstrument avec la paume de la main, il descendit en sifflotant et revint prendre sa place prs de son pre. Eh bien ? demanda le vieillard. Eh bien, dit Jacques, je ne mtais pas tromp, nos bons amis les Anglais sont en chasse ; heureusement, ajouta-t-il en regardant lhorloge, heureusement que dans deux heures, il fera nuit serre, et que la lune ne se lve qu minuit et demi. Alors, tu crois que nous parviendrons leur chapper ? Nous ferons ce que nous pourrons pour cela, mon pre soyez tranquille. Oh ! je ne suis pas fier, moi ; je naime pas les affaires o il ny a que des coups gagner ; et, dans celle-l, le diable memporte si je reviens sur mes prventions. Comment, Jacques, scria Georges, tu fuirais devant lennemi, toi, lintrpide, toi, linvaincu ? Mon cher, je fuirai toujours devant le diable, quand il aura les poches vides et deux pouces de cornes de plus que moi. Oh ! quand il aura les poches pleines, cest diffrent, je risquerai quelque chose.

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Mais, sais-tu quon dira que tu as eu peur ? Et je rpondrai que cest, pardieu ! vrai. Dailleurs, quoi bon nous frotter ces gaillards-l ? Sils nous prennent, notre procs est fait, et ils nous pendront aux vergues depuis le premier jusquau dernier ; si, au contraire, nous les prenons, nous sommes forcs de les couler bas ; eux, et leur btiment. Comment, les couler bas ? Sans doute ; quest-ce que tu veux que nous en fassions ? Si ctaient des ngres, on les vendrait ; mais, des blancs, quoi est-ce bon ? Oh ! Jacques, mon bon frre, vous ne feriez pas une pareille chose, nest ce pas ? Sara, ma petite sur, dit Jacques, nous ferons ce que nous pourrons ; dailleurs, le moment venu, si le moment vient, nous vous placerons dans un petit endroit charmant, do vous ne verrez rien du tout de ce qui se passera ; en consquence, ce sera pour vous comme si rien ne stait pass. Puis, se retournant du ct du btiment : Oui, oui, le voil qui pointe ; on voit la tte de ses huniers ; voyez-vous, tenez, l, mon pre ? Je ne vois rien, quun point blanc qui se balance sur une vague, et qui ma tout lair dune mouette. Eh bien, cest justement cela ; votre mouette est une belle et bonne frgate de 36. Mais, vous le savez, la frgate est aussi un oiseau ; seulement, cest un aigle au lieu dtre une hirondelle.

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Mais, nest-ce point quelque autre btiment, un navire marchand, par exemple ? Un navire marchand ne serrerait pas le vent. Mais nous le serrons bien, nous. Oh ! nous, cest autre chose : nous ne pouvions pas passer devant Port-Louis, ctait nous jeter dans la gueule du loup ; il nous a donc fallu faire route au plus prs. Ne peux-tu augmenter la vitesse de ta corvette ? Elle porte tout ce quelle peut porter en ce moment, mon pre. Quand nous aurons vent arrire, nous ajouterons encore quelques chiffons de toile, et nous gagnerons deux nuds ; mais la frgate alors en fera autant, et cela reviendra au mme ; le Leycester doit gagner un mille sur nous ; je le connais de vieille date. Alors, il nous rejoindra demain dans la journe ? Oui, si nous ne lui chappons pas cette nuit. Et crois-tu que nous lui chapperons ? Cest selon le capitaine qui le commandera. Mais, enfin, sil nous rejoint ? Eh bien, alors, mon pre, ce sera une question dabordage ; car, vous comprenez, un combat dartillerie ne peut pas nous aller, nous. Dabord, le Leycester, si cest lui, et cest lui, je parierais cent ngres contre dix, a quelque chose comme une douzaine de canons de plus que nous ; en outre, il a Bourbon, lle de France, Rodrigue, pour se rparer. Nous, nous

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avons la mer, lespace, limmensit. Toute terre nous est ennemie. Nous avons donc besoin de nos ailes avant tout. Et en cas dabordage ? Alors la chance se rtablit. Dabord, nous avons des canons obusiers, ce qui nest peut-tre pas bien scrupuleusement permis sur un btiment de guerre, mais ce qui est un des privilges que nous autres, pirates, nous concdons nous-mmes de notre autorit prive. Ensuite, comme la frgate est sur le pied de paix, elle na probablement que deux cent soixante-dix hommes dquipage, et nous en avons, nous, deux cent soixante, ce qui, comme vous le voyez, surtout avec des drles pareils aux miens, remet au moins les choses sur le pied de lgalit. Tranquillisez-vous donc, mon pre, et, comme voil la cloche qui sonne, que cela ne nous empche pas de souper. En effet, il tait sept heures du soir, et le signal du repas venait de se faire entendre avec sa ponctualit accoutume. Georges prit donc le bras de Sara, Pierre Munier les suivit, et tous trois descendirent dans la cabine de Jacques, transforme, cause de la prsence de Sara, en salle manger. Jacques demeura un instant en arrire pour donner quelques ordres matre Tte-de-Fer, son second. Ctait quelque chose de curieux voir, mme pour tout autre il que lil dun marin, que lintrieur de la Calypso comme un amant embellit sa matresse par tous les moyens possibles, Jacques avait embelli sa corvette de tous les atours dont on peut enrichir une nymphe de la mer. Les escaliers dacajou taient luisants comme des glaces ; les garnitures de cuivre, frottes trois fois par jour, brillaient comme de lor ; enfin, tous les instruments de carnage, hache, sabres, mousquetons, disposs en dessins fantastiques autour des

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sabords par lesquels les canons accroupis allongeaient leur cou de bronze, semblaient des ornements disposs par un habile dcorateur dans latelier de quelque peintre en rputation. Mais ctait surtout la cabine du capitaine qui tait remarquable par son luxe. Matre Jacques tait, comme nous lavons dit, un garon fort sensuel, et, comme les gens qui, dans les circonstances extrmes, savent trs bien se passer de tout, il aimait assez, dans les occasions ordinaires, jouir voluptueusement de tout. Or, la cabine de Jacques, destine servir la fois de salon, de chambre coucher et de boudoir, tait un modle du genre. Dabord, de chaque ct, cest--dire bbord et tribord, rgnaient deux larges divans, sous lesquels se cachaient avec leurs affts deux pices de canon quon ne pouvait deviner que du dehors. Un de ces deux divans servait de lit, lautre de canap ; lentre-deux des fentres tait une belle glace de Venise avec son cadre rococo figurant des Amours enrouls avec des fleurs et des fruits. Enfin, au plafond pendait une lampe dargent, enleve sans doute lautel de quelque madone, mais dont le travail prcieux dnotait la plus belle poque de la renaissance. Les divans et les parois des murailles taient recouverts dune magnifique toffe de lInde, fond rouge, et sur laquelle serpentaient ces belles fleurs dor sans envers, qui semblent brodes par laiguille des fes. Cette chambre avait t galement cde par Jacques Georges et Sara ; seulement, comme la messe interrompue de lglise du Saint-Sauveur ne rassurait pas entirement la jeune fille sur la lgalit de son mariage, Georges lui avait promptement fait entendre que, admis le jour dans le sanctuaire, il trouverait un autre appartement pour la nuit.

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Ctait, en outre, dans cette chambre, comme nous lavons dit, que les repas devaient avoir lieu. Ce fut une sensation de bonheur trange pour ces quatre personnes, que de se trouver ainsi runies autour de la mme table, aprs avoir craint dtre spares pour toujours. Aussi oubliaient-elles un instant le reste du monde pour ne soccuper que delles ; le pass et lavenir, pour ne songer quau prsent. Une heure scoula comme une seconde : aprs quoi, on remonta sur le pont. Les premiers regards des convives se portrent tout dabord larrire, et cherchrent la frgate. Il y eut un moment de silence. Mais, dit Pierre Munier, il me semble que la frgate a disparu. Cest--dire que, comme le soleil est lhorizon, ses voiles sont dans lombre, rpondit Jacques ; mais voyez dans cette direction, mon pre. Et le jeune homme tendit la main pour diriger le regard du vieillard. Oui, oui, dit Pierre, je laperois. Elle sest mme rapproche, dit Georges. Oui, de quelque chose comme dun mille ou deux ; tiens, regarde en ce moment, Georges, et tu apercevras jusqu ses basses voiles ; elle nest plus gure qu quinze milles de nous.

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On tait en ce moment la hauteur de la passe du Cap, cest--dire quon commenait dpasser lle ; le soleil se couchait dans un lit de nuages, et la nuit venait avec cette rapidit particulire aux latitudes tropicales. Jacques fit un signe matre Tte-de-Fer, lequel sapprocha son chapeau la main. Eh bien, matre Tte-de-Fer, dit Jacques, que devonsnous penser de ce btiment ? Mais, sauf respect, vous en savez plus que moi l-dessus, mon capitaine. Nimporte ! je dsire avoir votre opinion. Est-ce un btiment marchand, ou un btiment de guerre ? Vous voulez plaisanter, mon capitaine, rpondit Tte-deFer en riant de son large rire ; vous savez bien quil ny a pas, dans toute la marine marchande, mme dans la Compagnie des Indes, un btiment qui puisse nous suivre, et celui-ci a gagn sur nous. Ah ! Et combien a-t-il gagn sur nous depuis le moment que nous lavons eu en vue, cest--dire depuis trois heures ? Mon capitaine le sait bien. Je demande votre avis, matre Tte-de-Fer ; deux avis valent mieux quun. Mais, mon capitaine, il a gagn deux milles, peu prs. Trs bien ; et, selon votre supposition, quest-ce que ce btiment ?

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Vous lavez reconnu, capitaine. Peut-tre, mais je crains de me tromper. Impossible ! dit Tte-de-Fer en riant de nouveau. Nimporte ! dites toujours. Cest le Leycester, pardieu ! Et qui croyez-vous quil en veuille ? Mais la Calypso, quil me semble ; vous savez bien, capitaine, quil a une vieille dent contre elle, pour quelque chose comme son mt de misaine, quelle a eu linsolence de lui couper en deux. merveille, matre Tte-de-Fer ! Je savais tout ce que vous venez de me dire ; mais je ne suis pas fch de voir que vous tes de mon avis. Dans cinq minutes, le quart va tre renouvel ; faites reposer les hommes qui ne seront pas de service ; dans une vingtaine dheures, ils auront besoin de toutes leurs forces. Est-ce que le capitaine na pas lintention de profiter de la nuit pour faire fausse route ? demanda matre Tte-de-Fer. Silence, Monsieur ; nous causerons de cela plus tard, dit Jacques ; allez votre besogne, et faites excuter les ordres que jai donns. Cinq minutes aprs, on releva le quart, et tous les hommes qui ntaient pas de service disparurent dans la batterie ; au bout de dix minutes, tous dormaient ou faisaient semblant de dormir.

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Et cependant, parmi tous ces hommes, il ny en avait pas un qui ne st que la Calypso tait poursuivie ; mais ils connaissaient leur chef, et ils se reposaient sur lui. Cependant la corvette continuait de marcher dans la mme direction ; mais elle commenait rencontrer la houle du large, ce qui ne pouvait que rendre son allure plus fatigante. Sara, Georges et Pierre Munier descendirent dans la cabine, et Jacques seul resta sur le pont. La nuit tait tout fait venue, et lon avait perdu entirement de vue la frgate ; une demi-heure scoula. Au bout de cette demi-heure, Jacques appela de nouveau son second, lequel se rendit immdiatement son invitation. Matre Tte-de-Fer, dit Jacques, o supposez-vous que nous soyons maintenant ? Au nord du Coin-de-Mire, rpondit le second. Parfaitement ; vous sentez-vous de force laisser passer la corvette entre le Coin-de-Mire et lle Plate, sans accrocher ni droite ni gauche ? Jy passerais les yeux bands, capitaine. merveille ! En ce cas, prvenez vos hommes de se tenir prts la manuvre, attendu que nous navons pas de temps perdre. Chaque homme courut son poste, et il se fit un moment de silence dattente. Puis au milieu de ce silence, une voix se fit entendre :

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Virez de bord ! dit Jacques. Parez, virez ! rpta Tte-de-Fer. Puis le sifflet du matre de manuvres se fit entendre. Il y eut, de la part de la corvette, un instant dhsitation, pareil celui dun cheval lanc au galop et quon arrte court ; puis elle tourna lentement, sinclinant sous linfluence dune brise frache et battue par de larges lames. La barre dessous ! cria Jacques. Le timonier obit, et la corvette, se rapprochant du lit du vent, commena se redresser. Levez les lofs ! continua Jacques ; chargez derrire ! Ces deux manuvres sexcutrent avec la mme rapidit et le mme bonheur que les prcdentes ; la corvette complta son abate ; ses voiles de derrire commencrent senfler ; celles de devant furent rapidement charges leur tour et le gracieux navire slana vers le nouveau point de lhorizon qui lui tait indiqu. Matre Tte-de-Fer, dit Jacques aprs avoir suivi tous les mouvements de la corvette avec la mme satisfaction quun cavalier suit les mouvements de son cheval, vous allez doubler lle, profiter de chaque variation de la brise pour vous rapprocher de lorigine du vent et longer, en faisant bon bras, toute la ceinture de rochers qui stend depuis la passe des Cornes jusqu la crique de Flac. Cest bien, capitaine, rpondit le second.

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Et maintenant, bonsoir, matre, reprit Jacques ; vous mveillerez quand la lune se lvera. Et Jacques, son tour, alla se coucher avec cette bienheureuse insouciance qui est un des privilges des existences constamment places entre la vie et la mort. Dix minutes aprs, il dormait aussi profondment que le dernier de ses matelots.

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Chapitre XXX Le combat


Matre Tte-de-Fer tint parole ; il franchit heureusement le canal que forme la mer en se resserrant entre le Coin-de-Mire et lle Plate, et, aprs avoir doubl la passe des Cornes et lle dAmbre, se rangea le plus prs possible de la cte. Puis minuit et demi, comme il vit pointer la corne de la lune au sud de lle Rodrigue, il alla, selon les instructions reues, rveiller son capitaine. Jacques, en montant sur le pont, jeta, sur tous les points de lhorizon, ce coup dil rapide et investigateur qui appartient essentiellement lhomme de mer ; le vent avait frachi et variait de lest au nord-est ; la terre se tenait neuf milles, peu prs, tribord, et on lapercevait comme un brouillard ; aucun navire ntait en vue ni larrire, ni bbord, ni lavant. On tait la hauteur du port Bourbon. Jacques avait jou le meilleur jeu quil pt jouer. Si la frgate, qui lavait perdu de vue dans la nuit, avait continu sa route lest, il serait trop tard pour elle, au point du jour, de revenir sur son chemin, et il tait sauv ; si, au contraire, par une inspiration fatale, le capitaine du btiment chasseur avait devin sa manuvre et lavait suivi, il avait encore la chance de se drober sa vue en longeant les ctes et en profitant des sinuosits de lle pour se cacher son ennemi. Pendant que Jacques, laide dune longue-vue de nuit, essayait de percer lobstacle de lhorizon, il sentit quon lui frappait sur lpaule. Il se retourna : ctait Georges.

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Ah ! cest toi frre ? lui dit-il en lui tendant la main. Eh bien, demanda Georges, quy a-t-il de nouveau ? Rien, jusqu prsent ; mais, du reste, le Leycester serait derrire nous, que nous ne pourrions le voir la distance qui nous spare encore. Au point du jour, nous connatrons notre affaire Ah ! ah ! Quest-ce ? Rien. Une petite saute du vent, voil tout. En notre faveur ? Oui, si la frgate a continu sa route ; dans le cas contraire, cette variation est aussi bonne pour elle que pour nous ; dans tous les cas, il faut en profiter. Puis, se retournant vers le contrematre, qui avait remplac le second : Range hisser les bonnettes ! cria-t-il. Hors les bonnettes ! rpta le contrematre. Au mme instant, on vit monter du pont aux hunes, et des hunes au mt de perroquet, comme cinq nuages flottants qui allrent se fixer bbord des voiles ; presque en mme temps, on sentit que la corvette obissait une impulsion plus rapide ; Georges en fit lobservation son frre. Oui, oui, dit Jacques, elle est comme Antrim, elle a la bouche fine, et il ne faut pas la fouetter pour quelle marche ; il ne sagit que de lui lcher de la toile en quantit convenable, et elle fera un assez joli chemin.

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Et combien, en marchant de cette allure, faisons-nous de milles lheure ? demanda Georges. Jetez le loch ! cria Jacques. La manuvre fut excute au mme instant. Combien de nuds ? Onze, capitaine. Cest deux milles de plus que nous ne faisions tout lheure. On nen peut demander davantage, au reste, du bois, de la toile et du fer ; et, si nous avions nos trousses tout autre btiment que ce dmon de Leycester, je voudrais le conduire comme en laisse jusquau cap de Bonne-Esprance ; puis, arrivs l, nous lui dirions bonsoir. Georges ne rpondit rien, et les deux frres continurent de se promener silencieux dun bout lautre du pont ; seulement, chaque fois que Jacques revenait de lavant larrire, ses yeux semblaient vouloir forcer lobscurit souvrir devant eux ; enfin, une seule fois il sarrta, et au lieu de continuer sa promenade, il sappuya sur le couronnement de la poupe. En effet, les tnbres commenaient se dissiper, quoique les premires lueurs du jour tardassent encore paratre et, dans ce crpuscule naissant, lequel sclaircissait pareil un brouillard qui se dissipe pour faire place une aube bleutre, Jacques croyait distinguer, quinze milles peu prs, la frgate faisant mme route que la corvette. ce mme moment, et comme il tendait la main pour faire remarquer Georges ce point presque imperceptible, le matelot en vigie cria :

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Une voile larrire. Oui, dit Jacques comme se parlant lui-mme ; oui, je lai vue ; oui, ils ont suivi notre sillage comme sil tait rest creus derrire nous. Seulement, au lieu de passer entre lle Plate et le Coin-de-Mire, ils ont pass entre lle Plate et lle Ronde, cest ce qui leur a fait perdre deux heures ; il faut quil y ait sur le btiment un homme de mer qui sache un peu bien son mtier. Mais je ne vois rien ! dit Georges. Tiens l, l ! regarde, reprit Jacques ; on voit jusquaux basses voiles, et, lorsque le btiment monte sur la vague, on voit, pardieu ! lavant qui se soulve comme un poisson qui sort la tte de leau pour respirer. En effet, dit Georges ; oui, tu as raison ; je le vois. Et que voyez-vous, Georges ? demanda une douce voix derrire le jeune homme. Georges se retourna et aperut Sara. Ce que je vois, Sara ? Un fort beau spectacle : celui du soleil qui se lve ; mais, comme il ny a pas de plaisir parfaitement pur sur la terre, ce spectacle est un peu gt par laspect de ce btiment, qui, comme vous le voyez, malgr les calculs et les esprances de mon frre, na point perdu notre piste. Georges, dit Sara, Dieu, qui nous a si miraculeusement runis jusqu prsent, ne dtournera pas son regard de nous au moment o nous avons le plus besoin de sa protection. Que

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cette vue ne vous empche donc pas de ladorer dans ses uvres. Voyez, voyez, Georges, comme ce spectacle est beau ! En effet, au moment o le jour allait commencer natre, on et cru que la nuit jalouse avait essay dpaissir les tnbres. Puis, comme nous lavons dit, une lueur bleutre et transparente stait tendue, augmentant chaque instant de largeur et dclat ; puis cette lueur se dgrada successivement, passant du blanc argent au rose tendre, puis, du rose tendre au rose fonc ; enfin, un nuage de pourpre pareil la vapeur enflamme dun volcan monta lhorizon. Ctait le roi du monde qui venait prendre possession de son empire ; ctait le soleil qui slanait en matre dans le firmament. Ctait la premire fois que Sara voyait un pareil spectacle ; aussi tait-elle demeure en extase, serrant avec un amour plein de foi et de religion la main du jeune homme ; mais Georges, qui avait eu le temps de sy habituer pendant les longs voyages quil avait faits sur mer, ramena le premier son regard vers lobjet de la proccupation gnrale. Le btiment chasseur allait toujours se rapprochant ; seulement, il devenait moins visible, noy quil tait dans les flots de la lumire orientale ; et ctait la corvette, au contraire, qui, cette heure, devait lui tre devenue parfaitement distincte. Allons, allons, murmura Jacques, il nous a vus son tour ; car le voil qui hisse ses bonnettes. Georges, mon ami, continua Jacques en se penchant loreille de son frre, tu connais les femmes, et tu sais quelles ont quelque peine prendre leur parti ; tu ne ferais pas mal, mon avis, de souffler Sara quelques mots de ce qui va se passer. Que dit votre frre ? demanda Sara. Il doute de votre courage, reprit Georges, et je lui rponds de vous.

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Vous avez raison, mon ami. Dailleurs, lorsque le moment sera venu, vous me direz ce quil faut que je fasse, et jobirai. Le dmon marche comme sil avait des ailes ! continua Jacques. Chre petite sur, auriez-vous, par hasard, entendu nommer le commandant de ce btiment ? Je lai vu plusieurs fois chez M. de Malmdie, mon oncle, et je me rappelle parfaitement son nom : il sappelait George Paterson ; mais ce ne peut tre lui qui dirige le Leycester en ce moment ; car, avant-hier encore, je me rappelle avoir entendu dire quil tait malade, et, ce que lon assurait, mortellement. Eh bien, je dis quon fera une grande injustice son second, si, le jour mme de la mort de son suprieur, on ne le nomme pas capitaine sa place. la bonne heure, il y a plaisir avoir affaire un gaillard comme celui-l, voyez comme son btiment avance ; sur ma parole, on dirait un cheval de course ; si cela continue, avant cinq ou six heures dici, il faudra en dcoudre. Eh bien, nous en dcoudrons, dit Pierre Munier, qui arrivait en ce moment sur le pont, et dont les yeux, lapproche du danger, brillaient de cette ardeur dont senflammait son me dans les grandes occasions. Ah ! cest vous, mon pre ? dit Jacques. Enchant de vous voir dans ces bonnes dispositions ; car, dans quelques heures, comme je vous le disais, nous aurons besoin de tous les bras qui seront bord. Sara plit lgrement, et Georges sentit que la jeune fille lui serrait la main ; il se retourna vers elle en souriant.

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Eh bien, Sara, lui dit-il, aprs avoir eu tant de confiance en Dieu, douteriez-vous de lui maintenant ? Non, Georges, non, reprit Sara ; et, quand du fond de la cale jentendrai le mugissement des canons, le sifflement les boulets, les cris des blesss, je resterai, je vous le jure, pleine de foi et desprance, certaine de revoir mon Georges sain et sauf ; car quelque chose me dit l que nous avons puis le plus amer de notre malheur, et que, comme les tnbres ont fait place ce soleil brillant, notre nuit, nous, va faire place un beau jour. la bonne heure ! scria Jacques, et voil ce que jappelle parler : sur mon honneur, je ne sais quoi tient que je ne vire de bord et que je ne mette le cap sur cet orgueilleux btiment ; cela lui pargnerait la moiti de la peine, et, nous, la moiti de lennui ; quen dis-tu, Georges, veux-tu en faire lexprience ? Volontiers, dit Georges ; mais ne crains-tu pas qu cette distance, sil est quelque vaisseau anglais au port Bourbon, il nen sorte au bruit de la canonnade, et ne vienne prter mainforte son compagnon ? Sur ma foi ! tu parles comme saint Jean Bouche-dOr, frre, dit Jacques, et nous continuerons notre chemin. Ah ! cest vous, matre Tte-de-Fer ? continua Jacques en sadressant son lieutenant, qui paraissait en ce moment sur le pont. Vous arrivez propos : nous voici, comme vous le voyez, la hauteur du morne Brabant ; maintenez le cap louest-sud-ouest du morne ; puis nous allons djeuner, cest une bonne prcaution prendre en tout temps, mais surtout quand on ignore si lon dnera. Et Jacques offrit le bras Sara, et, donnant lexemple, descendit le premier, suivi de Pierre et de Georges.

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Sans doute dans le dessein de distraire, momentanment du moins, ses convives du danger qui les menaait, Jacques fit durer le djeuner le plus longtemps possible. Deux heures staient donc coules, peu prs, lorsquils remontrent sur le pont. Le premier coup dil de Jacques fut pour le Leycester ; il stait visiblement rapproch : on dcouvrait jusqu sa batterie, et cependant Jacques paraissait sattendre le trouver moins loign encore ; car, jetant un coup dil sur les agrs de sa corvette pour sassurer quon navait rien chang la voilure : Eh bien, quy a-t-il donc, matre Tte-de-Fer ? dit-il. Il me semble que nous marchons un peu plus vite maintenant quil y a deux heures. Oui, capitaine, rpondit le second, oui, je dois dire quil y a quelque chose comme cela. Quavez-vous donc fait au btiment ? Oh ! des misres : jai chang notre lest de place et jai ordonn nos hommes de se porter sur lavant. Oui, oui, vous tes un habile praticien ; et quavez-vous gagn cela ? Un mille, capitaine, un pauvre mille, voil tout. Nous filons douze nuds lheure. Je viens de jeter le loch ; mais cela ne nous servira pas grand-chose, et sans doute que, de son ct, il en aura fait autant ; car, depuis un quart dheure, peu prs, lui aussi a augment sa vitesse. Tenez, capitaine, vous le voyez, il est presque dcouvert. Oh ! nous avons affaire quelque vieux loup de mer qui nous donnera du fil retordre. Cela me rappelle la faon dont ce mme Leycester nous a donn

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la chasse lorsque ctait le capitaine Williams Murrey qui en tait le capitaine. Ah ! pardieu ! tout mest expliqu maintenant, scria Jacques. Mille louis contre cent, Georges, que cest ton enrag gouverneur qui est bord de ce vaisseau. Il aura voulu prendre sa revanche. Crois-tu cela, frre ? scria Georges son tour, en se levant du banc sur lequel il tait assis, et en saisissant vivement le bras de Jacques, crois-tu cela ? Javoue que jen serais heureux, car, pour mon compte, moi aussi, jai avec lui une revanche prendre. Cest lui-mme, cest lui en personne jen rponds, maintenant. Il ny a quun pareil limier qui ait pu venter notre trace comme il la fait. Diable ! quel honneur pour un pauvre ngrier comme moi, davoir affaire un commodore de la marine royale ! Merci, Georges ! cest toi qui me vaux cette bonne fortune. Et Jacques tendit en riant la main son frre. Mais la probabilit davoir affaire lord Williams Murrey lui-mme ntait pour Jacques, dans la situation critique o lon allait se trouver bientt, quun motif de plus de prendre toutes les prcautions ncessaires. Jacques jeta les yeux sur la muraille du btiment : les hamacs taient dans les mets de bastingage ; il examina lquipage : lquipage, instinctivement, tait dj spar par groupes, et chacun se tenait prs de la batterie quil devait servir ; tous ces signes indiquaient quil navait rien apprendre ces hommes, et que chacun en savait autant que lui sur ce qui allait se passer. En ce moment, un souffle de brise apporta, en passant, le bruit du tambour que lon battait sur la frgate ennemie.

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Ah ! ah ! dit Jacques, on ne les accusera pas dtre en retard. Allons, enfants, suivons lexemple quon nous donne. MM. les marins de la marine royale sont de bons matres, et nous ne pouvons que gagner les imiter. Puis haussant la voix : Branle-bas de combat ! cria-t-il de toute la force de ses poumons. Aussitt, on entendit rsonner dans la batterie le roulement de deux tambours et les notes aigus dun fifre. Bientt les trois musiciens parurent sur le pont, sortant par une coutille, firent le tour du btiment et rentrrent par lcoutille oppose. Leffet de cette apparition et du mlodieux concert qui en tait la suite fut magique. En un instant, chacun est au poste dsign davance et arm des armes lgres qui lui sont dvolues ; les gabiers de combat slancent dans les hunes avec leurs carabines. La mousqueterie se range sur les gaillards et les passavants, les espingoles sont montes sur leurs chandeliers, les canons sont dmarrs et mis en batterie, des provisions de grenades sont faites dans tous les endroits do lon pourra les faire pleuvoir sur le pont ennemi. Enfin, le matre de manuvres fait bosser toutes les coutes, tablir des serpenteaux dans la mture, et hisser leur place les grappins dabordage. Lactivit ntait pas moins grande dans lintrieur du btiment que sur le pont. Les soutes poudre sont ouvertes, les fanaux des puits sont allums, la barre de rechange est dispose ; enfin, les cloisons sont abattues, la chambre du

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capitaine dmnage, et lon y roule deux pices de canon quon tablit en retraite. Puis il se fit un grand silence. Jacques vit que tout tait prt, et commena son inspection. Chaque homme tait son poste et chaque chose sa place. Nanmoins, comme Jacques comprenait que la partie quil allait jouer tait une des plus srieuses quil et faites de sa vie, linspection dura une demi-heure. Pendant cette inspection, il examina chaque chose et parla chaque homme. Lorsquil remonta sur le pont, la frgate avait encore visiblement gagn sur lui, et les deux btiments ntaient plus spars que par un mille et demi de distance. Une demi-heure scoula encore, pendant laquelle il ny eut certes pas dix paroles changes bord de la corvette ; toutes les facults de lquipage, des chefs et des passagers, semblaient stre concentres dans leurs yeux. Chaque physionomie exprimait un sentiment en harmonie avec son caractre : Jacques linsouciance, Georges lorgueil, Pierre Munier linquitude paternelle, Sara le dvouement. Tout coup une lgre nappe de fume apparut au flanc de la frgate, et ltendard de la Grande-Bretagne monta majestueusement dans les airs. Le combat tait invitable : la corvette ne pouvait plus revenir au vent ; la supriorit de la marche tait vidente. Jacques ordonna dabaisser les bonnettes, pour ne pas conserver de voiles inutiles la manuvre ; puis, se retournant vers Sara :

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Allons, petite sur, dit-il, vous voyez que tout le monde est son poste ; je crois quil est temps que vous descendiez au vtre. Oh ! mon Dieu ! scria la jeune fille, ce combat est donc invitable ? Dans un quart dheure, dit Jacques, la conversation va commencer, et comme, selon toute probabilit, elle ne manquera pas de chaleur, il est ncessaire que ceux qui ne doivent pas sen mler se retirent. Sara, dit Georges, noubliez pas ce que vous mavez promis. Oui, oui, dit la jeune fille, oui, me voil prte obir. Vous voyez, Georges, je suis raisonnable. Mais vous de votre ct Sara vous ne me demanderez pas, je lespre, de rester spectateur de ce qui va se passer, quand cest pour moi seul que tant de braves gens exposent leur existence ? Oh ! non, dit Sara ; non, je vous demande seulement de penser moi, et de vous rappeler que, vous mort, je serai morte. Puis elle offrit la main Jacques, tendit son front Pierre Munier, et, conduite par Georges, descendit par lescalier de larrire. Un quart dheure aprs, Georges remonta ; il tenait la main un sabre dabordage et avait une paire de pistolets sa ceinture.

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Pierre Munier tait arm de sa carabine damasquine, vieille amie qui lui avait toujours rendu de fidles services. Jacques tait son banc de quart, tenant la main son porte-voix, signe du commandement, et ayant ses pieds un sabre dabordage et un petit casque de fer. Les deux navires faisaient la mme route, la frgate serrant toujours la corvette, et dj si rapproche, que les matelots, disposs dans les hunes, pouvaient voir ce qui se passait sur le pont lun de lautre. Matre Tte-de-Fer, dit Jacques, vous avez bons yeux et bon jugement ; faites-moi le plaisir de monter dans la hune dartimon et de me dire ce qui se passe l-bas. Le second slana aussitt comme un simple gabier, et en un instant fut au poste dsign. Eh bien ? dit le capitaine. Eh bien, capitaine, chacun est son poste de combat, les canonniers aux batteries, les soldats de marine sur les passavants et le gaillard darrire, et le capitaine sur son banc de quart. Y a-t-il bord dautres troupes que des matelots et des soldats de marine ? Je ne crois pas, capitaine, moins, cependant, quils ne soient cachs dans la batterie, car je vois partout le mme uniforme. Bien ! En ce cas, la partie est presque gale, quinze ou vingt hommes prs. Voil tout ce que je voulais savoir. Descendez, matre Tte-de-Fer.

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Un instant ! un instant ! Voil lAnglais qui embouche son porte-voix. Si nous nous taisions bien, nous entendrions ce quil va dire. Cette dernire opinion tait un peu hasarde ; car, malgr le silence qui se faisait bord, aucun bruit venant du btiment chasseur narriva jusquau bord de la corvette ; mais lordre que venait de donner le capitaine nen fut pas moins promptement expliqu tout lquipage, car aussitt deux clairs sortirent de lavant du navire ennemi, une dtonation se fit entendre, et deux boulets vinrent ricocher dans le sillage de la Calypso. Bon ! dit Jacques, il ny a que des pices de 18 comme les ntres ; les chances deviennent de plus en plus gales. Puis, levant la tte : Descendez, dit-il au second ; vous tes inutile maintenant l-bas, et jai besoin de vous ici. Matre Tte-de-Fer obit, et, au bout dun instant, se trouva prs de Jacques. Pendant ce temps, la frgate continuait davancer, mais sans tirer davantage, lexprience lui ayant dmontr quelle tait encore hors de porte. Matre Tte-de-Fer, dit Jacques, descendez dans la batterie : tant que nous serons en retraite, servez-vous de boulets ; mais, du moment que nous en viendrons labordage, des obus, rien que des obus ; vous entendez ? Oui, capitaine, rpondit le second. Et il descendit par lescalier de larrire.

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Les deux btiments continurent de faire route encore une demi-heure, peu prs, sans quaucune marque nouvelle dhostilit se manifestt bord de la frgate. De son ct, comme on la vu, la corvette, jugeant sans doute quil tait inutile de perdre sa poudre et ses boulets, tait reste insensible aux deux provocations de son ennemie ; mais il tait vident, lanimation qui commenait couvrir le visage des matelots, et lattention avec laquelle le capitaine mesurait la distance qui sparait encore les deux navires que la conversation, comme disait Jacques, ne sen tiendrait pas longtemps au monologue, et que le dialoguer allait commencer. En effet, au bout de dix autres minutes dattente, qui parurent un sicle chacun, lavant de la frgate senflamma de nouveau, une double dtonation se fit entendre, et, cette fois fut suivie du sifflement des boulets qui passrent dans sa voilure, trouant la voile de hune du mt dartimon, et coupant deux ou trois cordages. Jacques suivit dun coup dil rapide leffet des deux messages de destruction ; puis, voyant quils navaient fait que de lgres avaries : Allons, enfants ! dit-il, il parat dcidment que cest nous quils en veulent. Politesse pour politesse. Feu ! Au mme instant, une double dtonation fit trembler toute la corvette, et Jacques se pencha en dehors pour voir le rsultat de sa riposte : un des deux boulets fit sauter une portion de la muraille de lavant, et lautre senfona dans la proue. Eh bien, cria Jacques, que faites-vous donc, vous autres ? pleine vole, morbleu ! visez dans la mture ; brisez-lui les jambes et trouez-lui les ailes ; le bois lui est plus prcieux dans ce moment que la chair. Eh ! voyez !

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Deux boulets passaient en ce moment travers les voiles et les agrs de la corvette, et, tandis que lun cornait la vergue de misaine, lautre coupait le petit mt de perroquet. Feu ! sacredieu ! feu ! cria Jacques et prenez-moi exemple sur ces gaillards-l. Vingt-cinq louis pour le premier mt qui tombe bord de la frgate. La dtonation suivit presque aussitt le commandement, et lon put suivre, dans la voilure du btiment ennemi, le passage des boulets. Pendant un quart dheure, peu prs le feu continua ainsi de part et dautre ; la brise, abattue par les dtonations tait peu prs tombe, et les deux btiments ne filaient plus gure que quatre ou cinq nuds : tout lintervalle tait rempli par la fume, de sorte que ctait presque au hasard que lartillerie tirait ; cependant la frgate avanait toujours, et lon voyait lextrmit de ses mts dominer la vapeur qui lenveloppait, tandis que la corvette, qui fuyait vent arrire et qui faisait feu par sa poupe, tait entirement hors de la fume. Ctait le moment quattendait Jacques. Il avait fait tout ce quil avait pu pour viter labordage ; mais, forc dans sa course, il allait, comme le sanglier bless, revenir enfin sur le chasseur. En ce moment, la frgate se trouvait dans la hanche de tribord de la corvette et commenait la canonner par les pices davant de sa batterie ; tandis que celle-ci, de son ct, commenait lui rpondre par ses pices darrire. Jacques vit lavantage de sa position et rsolut den profiter. En haut les renforts de manuvre ! cria-t-il. Les renforts slancrent aussitt sur le pont.

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Puis, tandis que le feu continuait, une voix se fit entendre par-dessus le bruit de la canonnade, criant : Range amurer la grande voile ! Aux bras de bbord derrire ! lcoute de brigantine ! La barre bbord ! Brasse bbord ! Amure grand-voile ! Borde la brigantine ! peine ces ordres successifs furent-ils excuts, que la corvette, obissant laction simultane de son gouvernail et de ses voiles darrire, se porta rapidement sur tribord, conservant assez daire pour couper la route la frgate, et sarrta sur place, grce la prcaution quavait eue son capitaine dappuyer ses bras de tribord devant. Au moment mme, la frgate, prive de la facult de manuvrer par les avaries de ses voiles darrire, et ne pouvant doubler la corvette au vent, savana, fendant la fois la fume et la mer, et vint, contrairement sa volont et avec un choc terrible, engager son beaupr dans les grands haubans de son ennemi. En ce moment, on entendit retentir une dernire fois la voix de Jacques. Feu ! cria-t-il. Enfilez-les de bout en bout ! Rasez-les comme un ponton ! Quatorze pices de canon, dont six charges mitraille et huit obus, obissent ce commandement, balayent le pont, sur lequel elles couchent trente ou quarante hommes, brisant par le pied son mt dartimon. Au mme instant, du haut des trois hunes, une pluie de grenades, tombant sur les passavants, nettoie lavant de la frgate, tandis que celle-ci ne peut rpondre cette nue de feu et cette grle de balles que par sa hune de misaine, embarrasse de son petit hunier. Eh ce moment, par les vergues de la corvette, par le beaupr de la frgate, par les haubans, par les agrs, par les

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cordages, les pirates slancent, se prcipitent, se pressent. Vainement les soldats de marine dirigent sur eux un feu terrible de mousqueterie ; ceux qui tombent dautres succdent ; les blesss se tranent en poussant devant eux les grenades et en agitant leurs armes ; Georges et Jacques se croient dj vainqueurs, quand au cri : Tout le monde sur le pont ! les matelots anglais occups dans la batterie sortent leur tour par les coutilles et montent par les sabords. Ce renfort rassure les soldats de marine, qui commenaient plier. Le commandant du btiment se jette leur tte. Jacques ne sest pas tromp : cest bien lancien capitaine du Leycester, qui a voulu prendre sa revanche. Georges Munier et lord Williams Murrey se retrouvent en face lun de lautre, mais au milieu du sang et du carnage, mais le sabre la main, mais ennemis mortels. Tous deux se reconnaissent et sefforcent de se joindre, mais la mle est telle, quils sont entrans comme par un tourbillon. Les deux frres sont au plus press des rangs anglais, frappant et frapps, luttant de sang-froid, de force et de courage ; deux matelots anglais lvent la hache sur la tte de Jacques : tous deux tombent frapps par des balles invisibles. Deux soldats de marine pressent Georges de leurs baonnettes : tous deux tombent ses pieds. Cest Pierre Munier qui veille sur ses fils ; cest la fidle carabine qui fait son uvre. Tout coup un cri terrible, qui domine le bruit des grenades, le ptillement de la mousqueterie, les clameurs des blesss, les plaintes des mourants, slance de la batterie, glaant tout le monde de terreur : Au feu ! Au mme instant, une fume paisse sort par lcoutille de larrire et par les sabords. Un des obus a clat dans la chambre du capitaine et a mis le feu la frgate.

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ce cri terrible, inattendu, magique, tout sarrte ; puis, son tour, la voix de Jacques, puissante, imprieuse, suprme, se fait entendre : Chacun bord de la Calypso ! Aussitt, avec le mme empressement quils ont mis descendre sur le pont de la frgate, les pirates labandonnent et, se hissent les uns sur les autres, saccrochant toutes les manuvres, sautant dun bord lautre, tandis que Jacques et Georges, avec quelques-uns des plus dtermins, soutiennent la retraite. Alors, cest le gouverneur qui slance son tour, pressant les pirates, les fusillant bout portant, esprant monter en mme temps queux sur la Calypso, mais, alors, les premiers arrivs slancent dans les hunes de la corvette ; les grenades et les balles pleuvent de nouveau. Des cordages sont lancs ceux qui restent encore sur la frgate, chacun saisit une amarre. Jacques remonte bord, Georges reste le dernier. Le gouverneur vient lui, il lattend. Tout coup une main de fer le saisit et lenlve : cest Pierre Munier qui veille sur son fils, et qui, pour la troisime fois de la journe, le sauve dune mort presque certaine. Alors une voix retentit, dominant toute cette horrible mle : Brassez bbord devant ! Hissez les focs ! Carguez la grande voile et la brigantine ! Ralingue derrire ! La barre tout tribord ! Toutes ces manuvres, ordonnes avec cette voix puissante qui commande lobissance passive, furent excutes avec une si merveilleuse rapidit, que, quelle que ft

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limptuosit avec laquelle les Anglais se ruaient la poursuite des pirates, ils ne purent arriver temps pour lier les deux btiments lun lautre. La corvette, comme si elle et t doue du sentiment, sembla comprendre le danger quelle courait et se dgagea par un vigoureux effort, tandis que la frgate, prive de son mt dartimon, continuait davancer lentement sous linfluence des voiles du grand mt et du mt de misaine. Alors, du pont de la Calypso, on vit se passer quelque chose daffreux. La chaleur du combat avait empch quon ne sapert temps que le feu tait bord de la frgate ; de sorte quau moment o le cri : Au feu ! stait fait entendre, lincendie avait dj fait de trop grands progrs pour quon esprt de lteindre. Ce fut en ce moment que lon put admirer la puissance de la discipline anglaise ; au milieu de la fume, devenue de moment en moment plus paisse le gouverneur remonta sur le banc de bbord, et, reprenant son porte-voix quil avait gard pendu au poignet gauche : Du calme, enfants ! cria-t-il, et je rponds de tout ! Chacun sarrta. Les canots la mer ! continua le gouverneur. En cinq minutes, le canot de la poupe, les deux canots de ct et un des canots de la drome furent descendus et flottrent autour de la frgate. Le canot de la poupe et le canot de la drome pour les soldats de marine ! cria le gouverneur : les deux canots de ct pour les matelots !

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Puis, comme la Calypso sloignait toujours, elle nentendit plus les autres commandements ; mais elle vit les quatre canots semplir de tout ce qui restait dhommes sains et saufs, tandis que les malheureux blesss, se tranant sur le pont, priaient vainement leurs camarades de les recevoir. Deux chaloupes la mer ! cria de son ct Jacques, en voyant que les quatre canots ne suffisaient pas contenir tout lquipage. Et deux chaloupes vides se dtachrent des flancs de la Calypso et se balancrent sur la mer. Aussitt, tout ce qui navait pu trouver place dans les chaloupes de la frgate slana la mer et se mit nager vers les chaloupes de la corvette. Le gouverneur tait rest bord. On avait voulu le faire descendre dans une des chaloupes ; mais, comme il navait pu sauver ses blesss, il avait voulu mourir avec eux. La mer offrait alors un aspect effrayant. Les quatre canots sloignaient force de rames du btiment incendi, tandis que les matelots en retard nageaient vers les deux chaloupes de la corvette. Puis, immobile au milieu dun tourbillon de fume, avec son commandant debout sur son banc de quart, ses blesss se tranant sur le pont, la frgate brlait.

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Ctait un spectacle si terrible que Georges sentit la main tremblante de Sara se poser sur son paule, et ne se retourna point pour la regarder. Arrives une certaine distance, les chaloupes avaient cess de ramer. Voici ce qui se passa : La fume devint de plus en plus paisse ; puis on vit sortir, par les coutilles, un serpent de feu qui rampa le long du mt de misaine, dvorant les voiles et les agrs ; puis les sabords senflammrent ; puis les canons chargs partirent tout seuls ; puis une dtonation terrible se fit entendre : le btiment souvrit comme un cratre ; un nuage de flammes et de fume monta vers le ciel ; puis, enfin, travers ce nuage, on vit retomber sur la mer bouillonnante, quelques dbris de mts, de vergues, dagrs. Ctait tout ce qui restait du Leycester. Et lord Williams Murrey ? demanda la jeune fille. Si je ne devais pas vivre avec toi, Sara, dit Georges en se retournant, sur mon honneur, je voudrais mourir comme lui !

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Bibliographie uvres compltes


Tir de Bibliographie des Auteurs Modernes (1801 1934) par Hector Talvart et Joseph Place, Paris, Editions de la Chronique des Lettres Franaises, Aux Horizons de France, 39 rue du Gnral Foy , 1935 Tome 5. 1. lgie sur la mort du gnral Foy. Paris, Stier, 1825, in-8 de 14 pp. 2. La Chasse et l'Amour. Vaudeville en un acte, par MM. Rousseau, Adolphe (M. Ribbing de Leuven) et Davy (Davy de la Pailleterie : A. Dumas). Reprsent pour la premire fois, Paris, au thtre de l'Ambigu-Comique (22 sept.1825). Paris, Chez Duvernois, Stier, 1825, in-8 de 40 pp. 3. Canaris. Dithyrambe. Au profit des Grecs. Paris, Sanson, 1826, in-12 de 10 pp. 4. Nouvelles contemporaines. Paris, Sanson, 1826, in-12 de 4 ff., 216 pp. 5. La Noce et l'Enterrement. Vaudeville en trois tableaux, par MM. Davy, Lassagne et Gustave. Reprsent pour la premire fois, Paris, au thtre de la Porte-Saint-Martin (21 nov.1826). Paris, Chez Bezou, 1826, in-8 de 46 pp. 6. Henri III et sa cour. 446

Drame historique en cinq actes et en prose. Reprsent au Thtre-Franais (11 fv.1829). Paris, Vezard et Cie, 1829, in-8 de 171 pp. 7. Christine ou Stockholm, Fontainebleau et Rome. Trilogie dramatique sur la vie de Christine, cinq actes en vers, avec prologue et pilogue. Reprsent Paris sur le Thtre Royal de l'Odon (30 mars 1830). Paris, Barba, 1830, in-8 de 3 ff. et 191 pp. 8. Rapport au Gnral La Fayette sur l'enlvement des poudres de Soissons. Paris, Impr. de Stier, s.d. (1830), in-8 de 7 pp. 9. Napolon Bonaparte, ou trente ans de l'histoire de France. Drame en six actes. Reprsent pour la premire fois, sur la Thtre Royal de l'Odon (10 janv.1831). Paris, chez Tournachon-Molin, 1831, in-8 de XVI-219 pp. 10. Antony. Drame en cinq actes en prose. Reprsent pour la premire fois sur le thtre de la PorteSaint-Martin (3 mai 1831). Paris, Auguste Auffray, 1831, in-8 de 4 ff. n. ch., 106 pp.et 1 f.n. ch. (post-scriptum). 11. Charles VII chez ses grands vassaux. Tragdie en cinq actes. Reprsente pour la premire fois sur le Thtre Royal de l'Odon (20 oct. 1831). Paris, Publications de Charles Lemesle, 1831, in-8 de 120 pp. 12. Richard Darlington.

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Drame en cinq actes et en prose, prcd de La Maison du Docteur, prologue par MM. Dinaux. Reprsent pour la premire fois sur le thtre de la PorteSaint-Martin (10 dc. 1831). Paris, J.-N. Barba, 1832, in-8 de 132 pp. 13. Teresa. Drame en cinq actes et en prose. Reprsent pour la premire fois sur le Thtre Royal de l'Opra-Comique (6 fv. 1832). Paris, Barba; Vve Charles Bchet; Lecointe et Pougin, 1832, in-8 de 164 pp. 14. Le Mari de la veuve. Comdie en un acte et en prose, par M.***. Reprsente pour la premire fois sur le Thtre-Franais (4 avr. 1832). Paris, Auguste Auffray, 1832, in-8 de 63 pp. 15. La Tour de Nesle. Drame en cinq actes et en neuf tableaux, par MM. Gaillardet et ***. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le thtre de la Porte-Saint-Martin (29 mai 1832). Paris, J.-N. Barba, 1832, in-8 de 4 ff., 98 pp. 16. Gaule et France. Paris, U. Canel ; A. Guyot, 1833, in-8 de 375 pp. 17. Impressions de voyage. Paris, A. Guyot, Charpentier et Dumont, 1834-1837, 5 vol. in8. 18. Angle. Drame en cinq actes. Paris, Charpentier, 1834, in-8 de 254 pp.

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19. Catherine Howard. Drame en cinq actes et en huit tableaux. Paris, Charpentier, 1834, in-8 de IV-208 pp. 20. Souvenirs d'Antony. Paris, Librairie de Dumont, 1835, in-8 de 360 pp. 21. Chroniques de France. Isabel de Bavire (Rgne de Charles VI). Paris, Librairie de Dumont, 1835, 2 vol. in-8 de 406 pp. et 419 pp. 22. Don Juan de Marana ou la chute d'un ange. Mystre en cinq actes. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le thtre de la Porte-Saint-Martin (30 avr.1836). Paris, Marchant, diteur du Magasin Thtral, 1836 in-8 de 303 p. 23. Kean. Comdie en cinq actes. Reprsente pour la premire fois aux Varits (31 aot 1836). Paris, J.-B. Barba, 1836, in-8 de 3 ff. et 263 pp. 24. Piquillo. Opra-comique en trois actes. Reprsent pour la premire fois sur le Thtre Royal de l'Opra-Comique (31 oct. 1837). Paris, Marchant, 1837, in-8 de 82 pp. 25. Caligula. Tragdie en cinq actes et en vers, avec un prologue. Reprsente pour la premire fois, Paris, sur le ThtreFranais (26 dc. 1837).

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Paris, Marchant, Editeur du Magasin Thtral, 1838 in-8 de 170 p. 26. La Salle d'armes. I. Pauline II. Pascal Bruno (prcd de Murat). Paris, Dumont, Au Salon littraire, 1838, 2 vol. in-8 de 376 e t 352 pp. 27. Le Capitaine Paul. (La main droite du Sire de Giac). Paris, Dumont, 1838, 2 vol. in-8 de 316 et 323 pp. 28. Paul Jones. Drame en cinq actes. Reprsent pour la premire fois, Paris (8 oct. 1838). Paris, Marchant, 1838, gr. in-8 de 32 pp. 29. Nouvelles impressions de voyage. Quinze jours au Sina, par MM. A. Dumas et A. Dauzats. Paris, Dumont, 1839, 2 vol. in-8 de 358 et 406 pp. 30. Act. Paris, Librairie de Dumont, 1839, 2 vol. in-8 de 3 ff., 242 et 302 pp. 31. La Comtesse de Salisbury. Chroniques de France. Paris, Dumont, (et Alexandre Cadot), 1839-1848, 5 vol. in-8. 32. Jacques Ortis. Paris, Dumont, 1839, in-8 de XVI pp. (prface de PierAngelo-Fiorentino) et 312 pp. 33. Mademoiselle de Belle-Isle. Drame en cinq actes, en prose. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le ThtreFranais(2 avr. 1839).

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Paris, Dumont, 1839, in-8 de 202 pp. 34. Le Capitaine Pamphile. Paris, Dumont, 1839, 2 vol. in-8 de 307 et 296 pp. 35. L'Alchimiste. Drame en cinq actes en vers. Reprsent pour la premire fois, sur le Thtre de la Renaissance (10 avr. 1839). Paris, Dumont, 1839, in-8 de 176 pp. 36. Crimes clbres. Paris, Administration de librairie, 1839-1841, 8 vol. in-8. 37. Napolon, avec douze portraits en pied, gravs sur acier par les meilleurs artistes, d'aprs les peintures et les dessins de Horace Vernet, Tony Johannot, Isabey, Jules Boily, etc. Paris, Au Plutarque franais; Delloye, 1840, gr; in-8 de 410 pp. 38. Othon l'archer. Paris, Dumont, 1840, in-8 de 324 pp. 39. Les Stuarts. Paris, Dumont, 1840, 2 vol. in-8 de 308 et 304 pp. 40. Matre Adam le Calabrais. Paris, Dumont, 1840, in-8 de 347 pp. 41. Aventures de John Davys. Paris, Librairie de Dumont, 1840, 4 vol. in-8. 42. Le Matre d'armes. Paris, Dumont, 1840-1841, 3 vol. in-8 de 320, 322 et 336 pp. 43. Un Mariage sous Louis XV.

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Comdie en cinq actes. Reprsente pour la premire fois, Paris, sur le ThtreFranais (1er juin 1841). Paris, Marchant; C. Tresse, 1841, in-8 de 140 pp. 44. Praxde, suivi de Don Martin de Freytas et de Pierre-le-Cruel. Paris, Dumont, 1841, in-8 de 307 pp. 45. Nouvelles impressions de voyage. Midi de la France. Paris, Dumont, 1841, 3 vol. in-8 de 340, 326 et 357 pp. 46. Excursions sur les bords du Rhin. Paris, Dumont, 1841, 3 vol. in-8 de 328, 326 et 334 pp. 47. Une anne Florence. Paris, Dumont, 1841, 2 vol. in-8 de 340 et 343 pp. 48. Jehanne la Pucelle. 1429-1431. Paris, Magen et Comon, 1842, in-8 de VII-327 pp. 49. Le Speronare. Paris, Dumont, 1842, 4 vol. in-8. 50. Le Capitaine Arena. Paris, Dolin, 1842, 2 vol. in-8 de 309 et 314 pp. 51. Lorenzino. Magasin thtral. Thtre franais. Drame en cinq actes et en prose. Paris, Marchant; Tarride, s. d. (1842), gr. in-8 de 36 pp. 52. Halifax. Magasin thtral. Choix de pices nouvelles, joues sur tous les thtres de Paris. Thtre des Varits. Comdie en trois actes et un prologue. Paris, Marchant; Tarride, s. d. (1842), gr. in-8 de 36 pp.

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53. Le Chevalier d'Harmental. Paris, Dumont, 1842, 4 vol. in-8. 54. Le Corricolo. Paris, Dolin, 1843, 4 vol. in-8. 55. Les Demoiselles de Saint-Cyr. Comdie en cinq actes, suivie d'une lettre l'auteur M. Jules Janin. Reprsente pour la premire fois, Paris, sur le ThtreFranais (25 juill.1843). Paris, chez Marchant, et tous les Marchands de Nouveauts, 1843, gr. in-8 de 1 f. (lettre de Dumas son diteur), 38 pp. et VIII pp. (lettre J. Janin). 56. La Villa Palmieri. Paris, Dolin, 1843, 2 vol. in-8. 57. Louise Bernard. Magasin thtral. Choix de pices nouvelles, joues sur tous les thtres de Paris. Thtre de la Porte-Saint-Martin. Drame en cinq actes. Paris, Marchant; Tarride, s. d. (1843), gr. in-8 de 34 pp. 58. Un Alchimiste au dix-neuvime sicle. Paris, Imprimerie de Paul Dupont, 1843, in-8 de 23 pp. 59. Filles, Lorettes et Courtisanes. Paris, Dolin, 1843, in-8. de 338 pp. 60. Ascanio. Paris, Petion, 1844, 5 vol. in-8. 61. Le Laird de Dumbicky. Magasin thtral. Choix de pices nouvelles, joues sur tous les thtres de Paris.

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Thtre Royal de l'Odon. Drame en cinq actes. Paris, Marchant; Tarride, s. d. (1844), gr. in-8 de 42 pp. 62. Sylvandire. Paris, Dumont, 1844, 3 vol. in-8 de 318, 310 et 324 pp. 63. Fernande. Paris, Dumont, 1844, 3 vol. in-8 de 320, 336 et 320 pp. 64. A. Les Trois Mousquetaires. Paris, Baudry, 1844, 8 vol. in-8. B. Les Mousquetaires. Drame en cinq actes et douze tableaux, prcd de L'Auberge de Bthune, prologue par MM. A. Dumas et Auguste Maquet. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le Thtre de l'Ambigu-Comique (27 oct. 1845). Paris, Marchant, 1845, gr. in-8 de 59 pp. C. La Jeunesse des Mousquetaires. Pice en 14 tableaux, par MM. A. Dumas et Auguste Maquet. Paris, Dufour et Mulat, 1849, in-8 de 76 pp. D. Le Prisonnier de la Bastille, fin des Mousquetaires. Drame en cinq actes et neuf tableaux. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le Thtre Imprial du Cirque (22 mars 1861). Paris, Michel Lvy frres, s. d. (1861), gr. in-8 de 24 pp. 65. Le Chteau d'Eppstein. Paris, L. de Potter, 1844, 3 vol. in-8 de 323, 353 et 322 pp. 66. Amaury. Paris, Hippolyte Souverain, 1844, 4 vol. in-8.

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67. Ccile. Paris, Dumont, 1844, 2 vol. in-8 de 330 et 324 pp. 68. A. Gabriel Lambert. Paris, Hippolyte Souverain, 1844, 2 vol. in-8. B. Gabriel Lambert. Drame en cinq actes et un prologue, par A. Dumas et Amde de Jallais. Paris, Michel Lvy frres, 1866, in-18 de 132 pp. 69. Louis XIV et son sicle. Paris, Chez J.-B. Fellens et L.-P. Dufour, 1844-1845, 2 vol. gr. in-8 de II-492 et 512 pp. 70. A. Le Comte de Monte-Cristo. Paris, Ption, 1845-1846, 18 vol. in-8. B. Monte-Cristo. Drame en cinq actes et onze tableaux, par MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, N. Tresse, 1848, gr. in-8 de 48 pp. C. Le Comte de Morcerf. Drame en cinq actes et dix tableaux de MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, N. Tresse, 1851, gr. in-8 de 50 pp. D. Villefort. Drame en cinq actes et dix tableaux de MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, N. Tresse, 1851, gr. in-8 de 59 pp. 71. A. La Reine Margot. Paris, Garnier frres, 1845, 6 vol. in-8.

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B. La Reine Margot. Bibliothque dramatique. Thtre moderne. 2me srie. Drame en cinq actes et en 13 tableaux, par MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, Michel Lvy frres, 1847, in-12 de 152 pp. 72. Vingt Ans aprs, suite des Trois Mousquetaires. Paris, Baudry, 1845, 10 vol. 73. A. Une Fille du Rgent. Paris, A. Cadot, 1845, 4 vol. in-8. B. Une Fille du Rgent. Comdie en cinq actes dont un prologue. Reprsente pour la premire fois, Paris, sur le ThtreFranais (1er avr. 1846). Paris, Marchant, 1846, gr. in-8 de 35 pp. 74. Les Mdicis. Paris, Recoules, 1845, 2 vol. in-8 de 343 et 345 pp. 75. Michel-Ange et Raphal Sanzio. Paris, Recoules, 1845, 2 vol. in-8 de 345 et 306 pp. 76. Les Frres Corses. Paris, Hippolyte Souverain, 1845, 2 vol. in-8 de 302 et 312 pp. 77. A. Le Chevalier de Maison-Rouge. Paris, A. Cadot, 1845-1846, 6 vol. in-8. B. Le Chevalier de Maison-Rouge. dramatique. Thtre moderne. 2me srie. Bibliothque

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pisode du temps des Girondins, drame en 5 actes et 12 tableaux, par MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, Michel Lvy frres, 1847, in-18 de 139 pp. 78. Histoire d'un casse-noisette. Paris, J. Hetzel, 1845, 2 vol. pet. in-8. 79. La Bouillie de la Comtesse Berthe. Paris, J. Hetzel, 1845, pet. in-8 de 126 pp. 80. Nanon de Lartigues. Paris, L. de Potter, 1845, 2 vol. in-8 de 324 et 331 pp. 81. Madame de Cond. Paris, L. de Potter, 1845, 2 vol. in-8 de 315 et 307 pp. 82. La Vicomtesse de Cambes. Paris, L. de Potter, 1845, 2 vol. in-8 de 334 et 324 pp. 83. L'Abbaye de Peyssac. Paris, L. de Potter, 1845, 2 vol. in-8 de 324 et 363 pp. N. B. Ces 8 volumes (n 80 83) constituent une srie intitule : La Guerre des femmes, qui a inspir la pice : La Guerre des femmes. Drame en cinq actes et dix tableaux, par MM. A. Dumas et A. Maquet. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le Thtre Historique (1er oct. 1849). Paris, A. Cadot, 1849, gr. in-8 de 57 pp. 84. A. La Dame de Monsoreau. Paris, Ption, 1846, 8 vol. in-8. B. La Dame de Monsoreau.

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Drame en cinq actes et dix tableaux, prcd de L'Etang de Beaug, prologue par MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, Michel Lvy, 1860, in-12 de 196 pp. 85. Le Btard de Maulon. Paris, A. Cadot, 1846-1847, 9 vol. in-8. 86. Les Deux Diane. Paris, A. Cadot, 1846-1847, 10 vol. in-8. 87. Mmoires d'un mdecin. Paris, Fellens et Dufour (et A. Cadot), 1846-1848, 19 vol. in8. 88. Les Quarante-Cinq. Paris, A. Cadot, 1847-1848, 10 vol. in-8. 89. Intrigue et Amour. Bibliothque dramatique. Thtre moderne. 2me srie. Drame en cinq actes et neuf tableaux. Paris, Michel Lvy frres, 1847, in-12 de 99 pp. 90. Impressions de voyage. De Paris Cadix. Paris, Ancienne maison Delloye, Garnier frres, 1847-1848, 5 vol. in-8. 91. Hamlet, prince de Danemark. Bibliothque dramatique. Thtre moderne. 2me srie. Drame en vers, en 5 actes et 8 parties, par MM. A. Dumas et Paul Meurice. Paris, Michel Lvy frres, 1848, in-18 de 106 pp. 92. Catilina. Drame en 5 actes et 7 tableaux, par MM. A. Dumas et A. Maquet. Paris, Michel Lvy frres, 1848, in-18 de 151 pp.

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93. Le Vicomte de Bragelonne ou Dix ans plus tard, suite des Trois Mousquetaires et de Vingt Ans aprs. Paris, Michel Lvy frres, 1848-1850, 26 vol. in-8. 94. Le Vloce, ou Tanger, Alger et Tunis. Paris, A. Cadot, 1848-1851, 4 vol. in-8. 95. Le Comte Hermann. 2me Srie du Magasin thtral... Drame en cinq actes, avec prface et pilogue. Paris, Marchant, s. d. (1849), gr. in-8 de 40 pp. 96. Les Mille et un fantmes. Paris, A. Cadot, 1849, 2 vol. in-8 de 318 et 309 pp. 97. La Rgence. Paris, A. Cadot, 1849, 2 vol. in-8 de 349 et 301 pp. 98. Louis Quinze. Paris, A. Cadot, 1849, 5 vol. in-8. 99. Les Mariages du pre Olifus. Paris, A. Cadot, 1849, 5 vol. in-8. 100. Le Collier de la Reine. Paris, A. Cadot, 1849-1850, 11 vol. in-8. 101. Mmoires de J.-F. Talma. crits par lui-mme et recueillis et mis en ordre sur les papiers de sa famille, par A. Dumas. Paris, 1849 (et 1850), Hippolyte Souverain, 4 vol. in-8. 102. La Femme au collier de velours. Paris, A. Cadot, 1850, 2 vol. in-8 de 326 et 333 pp.

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103. Montevideo ou une nouvelle Troie. Paris, Imprimerie centrale de Napolon Chaix et Cie, 1850, in-18 de 167 pp. 104. La Chasse au chastre. Magasin thtral. Pices nouvelles... Fantaisie en trois actes et huit tableaux. Paris, Administration de librairie thtrale. Ancienne maison Marchant, 1850, gr. in-8 de 24 pp. 105. La Tulipe noire. Paris, Baudry, s. d. (1850), 3 vol. in-8 de 313, 304 et 316 pp. 106. Louis XVI (Histoire de Louis XVI et de MarieAntoinette.) Paris, A. Cadot, 1850-1851, 5 vol. in-8. 107. Le Trou de l'enfer. (Chronique de Charlemagne). Paris, A. Cadot, 1851, 4 vol. in-8. 108. Dieu dispose. Paris, A. Cadot, 1851, 4 vol. in-8. 109. La Barrire de Clichy. Drame militaire en 5 actes et 14 tableaux. Reprsent pour la premire fois Paris sur le Thtre National (ancien Cirque, 21 avr. 1851). Paris, Librairie Thtrale, 1851, in-8 de 48 pp. 110. Impressions de voyage. Suisse. Paris, Michel Lvy frres, 1851, 3 vol. in-18. 111. Ange Pitou. Paris, A. Cadot, 1851, 8 vol. in-8.

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112. Le Drame de Quatre-vingt-treize. Scnes de la vie rvolutionnaire. Paris, Hippolyte Souverain, 1851, 7 vol. in-8. 113. Histoire de deux sicles ou la Cour, l'glise et le peuple depuis 1650 jusqu' nos jours. Paris, Dufour et Mulat, 1852, 2 vol. gr. in-8. 114. Conscience. Paris, A. Cadot, 1852, 5 vol. in-8. 115. Un Gil Blas en Californie. Paris, A. Cadot, 1852, 2 vol. in-8 de 317 et 296 pp. 116. Olympe de Clves. Paris, A. Cadot, 1852, 9 vol. in-8. 117. Le Dernier roi (Histoire de la vie politique et prive de Louis-Philippe.) Paris, Hippolyte Souverain, 1852, 8 vol. in-8. 118. Mes Mmoires. Paris, A. Cadot, 1852-1854, 22 vol. in-8. 119. La Comtesse de Charny. Paris, A. Cadot, 1852-1855, 19 vol. in-8. 120. Isaac Laquedem. Paris, A la Librairie Thtrale, 1853, 5 vol. in-8. 121. Le Pasteur d'Ashbourn. Paris, A. Cadot , 1853, 8 vol. in-8. 122. Les Drames de la mer. Paris, A. Cadot, 1853, 2 vol. in-8 de 296 et 324 pp. 123. Ingnue. Paris, A. Cadot, 1853-1855, 7 vol. in-8.

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124. La Jeunesse de Pierrot. par Aramis. Publications du Mousquetaire. Paris, A la Librairie Nouvelle, 1854, in-16, 150 pp. 125. Le Marbrier. Drame en trois actes. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le thtre du Vaudeville (22 mai 1854). Paris, Michel Lvy frres, 1854, in-18 de 48 pp. 126. La Conscience. Drame en cinq actes et en six tableaux. Paris, Librairie d'Alphonse Tarride, 1854, in-18 de 108 pp. 127. A. El Salteador. Roman de cape et d'pe. Paris, A. Cadot, 1854, 3 vol. in-8. Il a t tir de ce roman une pice dont voici le titre : B. Le Gentilhomme de la montagne. Drame en cinq actes et huit tableaux, par A. Dumas (et Ed. Lockroy). Paris, Michel Lvy, 1860, in-18 de 144 pp. 128. Une Vie d'artiste. Paris, A. Cadot, 1854, 2 vol. in-8 de 315 et 323 pp. 129. Saphir, pierre prcieuse monte par Alexandre Dumas. Bibliothque du Mousquetaire. Paris, Coulon-Pineau, 1854, in-12 de 242 pp. 130. Catherine Blum. Paris, A. Cadot, 1854, 2 vol. in-8.

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131. Vie et aventures de la princesse de Monaco. Recueillies par A. Dumas. Paris, A. Cadot, 1854, 6 vol. in-8. 132. La Jeunesse de Louis XIV. Comdie en cinq actes et en prose. Paris, Librairie Thtrale, 1856, in-16 de 306 pp. 133. Souvenirs de 1830 1842. Paris, A. Cadot, 1854-1855, 8 vol. in-8. 134. Le Page du Duc de Savoie. Paris, A. Cadot, 1855, 8 vol. in-8. 135. Les Mohicans de Paris. Paris, A. Cadot, 1854-1855, 19 vol. in-8. 136. A. Les Mohicans de Paris (Suite) Salvator le commissionnaire. Paris, A. Cadot, 1856 (-1859), 14 vol. in-8. Il a t tir des Mohicans de Paris, la pice suivante: B. Les Mohicans de Paris. Drame en cinq actes, en neuf tableaux, avec prologue. Paris, Michel Lvy, 1864, in-12 de 162 pp. 137. Tati. Marquises. Californie. Journal de Madame Giovanni. Rdig et publi par A. Dumas. Paris, A. Cadot, 1856, 4 vol. in-8. 138. La dernire anne de Marie Dorval. Paris, Librairie Nouvelle, 1855, in-32 de 96 pp. 139. Le Capitaine Richard. (Une Chasse lphants.) Paris, A. Cadot, 1858, 3 vol. in-8. aux

463

140. Les Grands hommes en robe de chambre. Csar. Paris, A. Cadot, 1856, 7 vol. in-8. 141. Les Grands hommes en robe de chambre. Henri IV. Paris, A. Cadot, 1855, 2 vol. in-8 de 322 et 330 pp. 142. Les Grands hommes en robe de chambre. Richelieu. Paris, A. Cadot, 1856, 5 vol. in-8. 143. L'Orestie. Tragdie en trois actes et en vers, imite de l'antique. Paris, Librairie Thtrale, 1856, in-12 de 108 pp. 144. Le Livre de mon grand-pre. Paris, A. Cadot, 1857, in-8 de 309 pp. 145. La Tour Saint-Jacques-la-Boucherie. Drame historique en 5 actes et 9 tableaux, par MM. A. Dumas et X. de Montpin. Reprsent pour la premire fois sur le Thtre Imprial du Cirque (15 nov. 1856). A la Librairie Thtrale, 1856, gr. in-8 de 16 pp. 146. Plerinage de Hadji-Abd-el-Hamid-Bey (Du Couret). Mdine et la Mecque. Paris, A. Cadot, 18561857, 6 vol. in-8. 147. Madame du Deffand. Paris, A. Cadot, 1856-1857, 8 vol. in-8. 148. La Dame de volupt. Mmoires de Mlle de Luynes, publis par A. Dumas. Paris, Michel Lvy frres, 1864, 2 vol. in-18 de 284 et 332 pp. 149. L'Invitation la valse.

464

Comdie en un acte et en prose. Reprsente pour la premire fois, Paris, sur le Thtre du Gymnase (18 juin 1857). Paris, Beck, 1837 (pour 1857), in-12 de 48 pp. 150. L'Homme aux contes. Le Soldat de plomb et la danseuse de papier. Petit-Jean et Gros-Jean. Le roi des taupes et sa fille. La Jeunesse de Pierrot. dition interdite en France. Bruxelles, Office de publicit, Coll. Hetzel, 1857, in-32 de 208 pp. 151. Les Compagnons de Jhu. Paris, A. Cadot, 1857, 7 vol. in-8. 152. Charles le Tmraire. Paris, Michel Lvy frres, 1860, 2 vol. in-12 de 324 et 310 pp. 153. Le Meneur de loups. Paris, A. Cadot, 1857, 3 vol. in-8. 154. Causeries. Premire et deuxime sries. Paris, Michel Lvy frres, 1860, 2 vol. in-8. 155. La Retraite illumine, par A. Dumas, avec divers appendices par M. Joseph Bard et Sommeville. Auxerre, Ch. Gallot, Libraire-diteur, 1858, in-12 de 88 pp. 156. L'Honneur est satisfait. Comdie en un acte et en prose. Paris, Librairie Thtrale, 1858, in-12 de 48 pp. 157. La Route de Varennes. Paris, Michel Lvy, 1860, in-18 de 279 pp.

465

158. L'Horoscope. Paris, A. Cadot, 1858, 3 vol. in-8. 159. Histoire de mes btes. Paris, Michel Lvy frres, 1867, in-18 de 333 pp. 160. Le Chasseur de sauvagine. Paris, A. Cadot, 1858, 2 vol. in-8 de chacun 317 pp. 161. Ainsi soit-il. Paris, A. Cadot, s. d. (1862), 5 vol. in-8. Il a t tir de ce roman la pice suivante: Madame de Chamblay. Drame en cinq actes, en prose. Paris, Michel Lvy, 1869, in-18 de 96 pp. 162. Black. Paris, A. Cadot, 1858, 4 vol. in-8. 163. Les Louves de Machecoul, par A. Dumas et G. de Cherville. Paris, A. Cadot, 1859, 10 vol. in-8. 164. De Paris Astrakan, nouvelles impressions de voyage. Premire et deuxime srie. Paris, Librairie nouvelle A. Bourdilliat et Cie, 1860, 2 vol. in18 de 318 et 313 pp. 165. Lettres de Saint-Ptersbourg (sur le Servage en Russie). dition interdite pour la France. Bruxelles, Rozez, coll. Hetzel 1859, in-32 de 232 pp.

466

166. La Frgate l'Esprance. dition interdite pour la France. Bruxelles, Office de publicit; Leipzig, A. Drr, coll. Hetzel, 1859, in-32 de 232 pp. 167. Contes pour les grands et les petits enfants. Bruxelles, Office de publicit; Leipzig, A. Drr, coll. Hetzel, 1859, 2 vol. in-32 de 190 et 204 pp. 168. Jane. Paris, Michel Lvy frres, 1862, in-18 de 324 pp. 169. Herminie et Marianna. dition interdite pour la France. Bruxelles, Mline, Cans et Cie, coll. Hetzel, 1859, in-32 de 174 pp. 170. Ammalat-Beg. Paris, A. Cadot, s. d. (1859), 2 vol. in-8 de 326 et 352 pp. 171. La Maison de glace. Paris, Michel Lvy, 1860, 2 vol. in-18 de 326 et 280 pp. 172. Le Caucase. Voyage d'Alexandre Dumas. Paris, Librairie Thtrale, s. d. (1859), in-4 de 240 pp. 173. Traduction de Victor Perceval. Mmoires d'un policeman. Paris, A. Cadot, 1859, 2 vol. in-8 de chacun 325 pp. 174. L'Art et les artistes contemporains au Salon de 1859. Paris, A. Bourdilliat et Cie, 1859, 2 vol. in-18 de 188 pp. 175. Monsieur Coumbes. (Histoire d'un cabanon et d'un chalet.)

467

Paris, A. Bourdilliat et Cie, 1860, in-18 de 316 pp. Connu aussi sous le titre suivant : Le Fils du Forat. 176. Docteur Maynard. Les Baleiniers, voyage aux terres antipodiques. Paris, A. Cadot, 1859, 3 vol. in-8. 177. Une Aventure d'amour (Herminie). Paris, Michel Lvy frres, 1867, in-18 de 274 pp. 178. Le Pre la Ruine. Paris, Michel Lvy frres, 1860, in-18 de 320 pp. 179. La Vie au dsert. Cinq ans de chasse dans l'intrieur de l'Afrique mridionale par Gordon Cumming. Paris, Impr. de Edouard Blot, s. d. (1860), gr. in-8 de 132 pp. 180. Moullah-Nour. dition interdite pour la France. Bruxelles, Mline, Cans et Cie, coll. Hetzel, s. d. (1860), 2 vol. in-32 de 181 et 152 pp. 181. Un Cadet de famille traduit par Victor Perceval, publi par A. Dumas. Premire, deuxime et troisime srie. Paris, Michel Lvy frres, 1860, 3 vol. in-18. 182. Le Roman d'Elvire. Opra-comique en trois actes, par A. Dumas et A. de Leuven. Paris, Michel Lvy frres, 1860, in-18 de 97 pp. 183. L'Envers d'une conspiration. Comdie en cinq actes, en prose. Paris, Michel Lvy frres, 1860, in-18 de 132 pp.

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184. Mmoires de Garibaldi, traduits sur le manuscrit original, par A. Dumas. Premire et deuxime srie. Paris, Michel Lvy frres, 1860, 2 vol. in-18 de 312 et 268 pp. 185. Le pre Gigogne contes pour les enfants. Premire et deuxime srie. Paris, Michel Lvy frres, 1860, 2 vol. in-18. 186. Les Drames galants. La Marquise d'Escoman. Paris, A. Bourdilliat et Cie, 1860, 2 vol. in-18 de 281 et 291 pp. 187. Jacquot sans oreilles. Paris, Michel Lvy frres, 1873, in-18 de XXVIII-231 pp. 188. Une nuit Florence sous Alexandre de Mdicis. Paris, Michel Lvy frres, 1861, in-18 de 250 pp. 189. Les Garibaldiens. Rvolution de Sicile et de Naples. Paris, Michel Lvy frres, 1861, in-18 de 376 pp. 190. Les Morts vont vite. Paris, Michel Lvy frres, 1861, 2 vol. in-18 de 322 et 294 pp. 191. La Boule de neige. Paris, Michel Lvy frres, 1862, in-18 de 292 pp. 192. La Princesse Flora. Paris, Michel Lvy frres, 1862, in-18 de 253 pp. 193. Italiens et Flamands. Premire et deuxime srie. Paris, Michel Lvy, 1862, 2 vol. in-18 de 305 et 300 pp. 194. Sultanetta.

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Paris, Michel Lvy, 1862, in-18 de 320 pp. 195. Les Deux Reines, suite et fin des Mmoires de Mlle de Luynes. Paris, Michel Lvy frres, 1864, 2 vol. in18 de 333 et 329 pp. 196. La San-Felice. Paris, Michel Lvy frres, 1864-1865, 9 vol. in-18. 197. Un Pays inconnu, (Gral-Milco; Brsil.). Paris, Michel Lvy frres, 1865, in-18 de 320 pp. 198. Les Gardes forestiers. Drame en cinq actes. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le GrandThtre parisien (28 mai 1865). Paris, Michel Lvy frres, s. d. (1865), gr. in-8 de 36 pp. 199. Souvenirs d'une favorite. Paris, Michel Lvy frres, 1865, 4 vol. in-18. 200. Les Hommes de fer. Paris, Michel Lvy frres, 1867, in-18 de 305 pp. 201. A. Les Blancs et les Bleus. Paris, Michel Lvy frres, 1867-1868, 3 vol. in-18. B. Les Blancs et les Bleus. Drame en cinq actes, en onze tableaux. Reprsent pour la premire fois, Paris, sur le Thtre du Chtelet (10 mars 1869). (Michel Lvy frres), s. d. (1874), gr in-8 de 28 pp. 202. La Terreur prussienne. Paris, Michel Lvy frres, 1868, 2 vol. in-18 de 296 et 294 pp.

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203. Souvenirs dramatiques. Paris, Michel Lvy frres, 1868, 2 vol. in-18 de 326 et 276 pp. 204. Parisiens et provinciaux. Paris, Michel Lvy frres, 1868, 2 vol. in-18 de 326 et 276 pp. 205. L'le de feu. Paris, Michel Lvy frres, 1871, 2 vol. in-18 de 285 et 254 pp. 206. Cration et Rdemption. Le Docteur mystrieux. Paris, Michel Lvy frres, 1872, 2 vol. in-18 de 320 et 312 pp. 207. Cration et Rdemption. La Fille du Marquis. Paris, Michel Lvy frres, 1872, 2 vol. in-18 de 274 et 281 pp. 208. Le Prince des voleurs. Paris, Michel Lvy frres, 1872, 2 vol. in-18 de 293 et 275 pp. 209. Robin Hood le proscrit. Paris, Michel Lvy frres, 1873, 2 vol. in-18 de 262 et 273 pp. 210. A. Grand dictionnaire de cuisine, par A. Dumas (et D.-J. Vuillemot). Paris, A. Lemerre, 1873, gr. in-8 de 1155 pp. B. Petit dictionnaire de cuisine. Paris, A. Lemerre, 1882, in-18 de 819 pp. 211. Propos d'art et de cuisine. Paris, Calmann-Lvy, 1877, in-18 de 304 pp. 212. Herminie. L'Amazone. Paris, Calmann-Lvy, 1888, in-16 de 111 pp.

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