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PODER ABSOLUTO (1996) (Por orden del presidente)

David Baldacci

A Michelle, mi ms querida amiga, mi amante esposa, mi cmplice en el delito, sin ti este sueo hubiese continuado siendo una luz dbil en una mirada fatigada. A mi madre y a mi padre, ninguno hubiera podido haber hecho ms. A mi hermano y a mi hermana, por haber soportado tanto de su hermano menor y estar siempre a su lado.

El poder absoluto corrompe absolutamente. Lord ACTON

1 Mantuvo las manos apoyadas sobre el volante mientras el coche, con los faros apagados, rodaba un par de metros ms

y se detena. Se oy el ruido de la grava aplastada por los neumticos y despus le envolvi el silencio. Se tom un momento para habituarse al entorno antes de sacar los viejos y muy usados binoculares de visin nocturna. Hizo girar la ruedecilla poco a poco hasta enfocar la casa. Sin prisas, se acomod mejor en el asiento. A su lado tena una mochila. El interior del coche se vea viejo pero limpio. El auto tambin era robado, y de un lugar un tanto inverosmil. Un par de palmeras diminutas colgaban del espejo retrovisor. Una sonrisa severa apareci en su rostro mientras las miraba. Quiz muy pronto estara en un pas de palmeras. Aguas tranquilas, azules, transparentes, puestas de sol espectaculares, levantarse tarde por la maana. Tena que bajarse del coche. Era la hora. Aunque se haba repetido lo mismo cien veces, esta vez estaba seguro. Con sesenta y seis aos, Luther Whitney ya tena edad para jubilarse: de hecho, estaba afiliado a la asociacin americana de jubilados y pensionistas. A esta edad la mayora de los hombres haban iniciado una segunda carrera como abuelos, criadores a tiempo parcial de los hijos de sus hijos, cuando las articulaciones cansadas se posaban con cuidado en el silln favorito y las arterias acaban por cerrarse del todo con el cogulo de los aos. Luther slo haba tenido una carrera en toda su vida: forzar la entrada de las casas y locales de otras personas, a ser posible durante la noche, como ahora, y arramblar con todo lo que pudiera cargar. Aunque era un fuera de la ley, Luther nunca haba disparado un arma o arrojado un cuchillo impulsado por la furia o el miedo, excepto en su participacin en una guerra bastante confusa librada en una regin donde las dos Coreas estaban unidas por la cadera. Y los nicos puetazos que haba repartido haba sido en los bares, y slo en defensa propia cuando la cerveza converta a los hombres en ms

valientes de lo que eran. Luther slo tena un criterio a la hora de escoger a las vctimas: robaba a aquellos que podan permitirse el lujo de ser despojados. Se consideraba a s mismo como uno ms en las legiones de personas que le hacan la pelota a los ricos para convencerlos de que compraran cosas que no necesitaban. Buena parte de sus sesenta y pico de aos los haba pasado en diferentes penitenciaras de seguridad media y alta a lo largo de la costa Este. Como piedras colgadas del cuello, tena en su haber tres condenas anteriores por robo en tres estados diferentes. Le haban quitado aos de su vida. Aos importantes. Pero ahora ya no poda hacer nada al respecto. Haba perfeccionado sus habilidades hasta un punto donde las posibilidades de una cuarta condena eran mnimas. No haba nada oculto en lo que ocurrira si lo pillaban otra vez: le condenaran a veinte aos. A su edad, veinte aos era una condena a muerte. Ms vala que le electrocutaran, que era la manera elegida por la mancomunidad de Virginia para acabar con los malhechores ms contumaces. Los ciudadanos de este vasto estado histrico eran en su gran mayora personas temerosas de Dios, y la religin, basada en la idea de la igualdad de la retribucin, exiga con firmeza el pago definitivo. La mancomunidad era la tercera en condenas a muerte, y los lderes, Texas y Florida, compartan los sentimientos morales de la hermana surea. Pero no por robo; incluso los buenos virginianos tenan un lmite. Sin embargo, a pesar del riesgo, era incapaz de apartar la mirada de la casa, aunque lo correcto era calificarla de mansin. Le haba fascinado durante meses. Esta noche se acabara la fascinacin. Middleton. Virginia. Un viaje de cuarenta y cinco minutos en coche en direccin oeste por una carretera recta como una flecha desde Washington, D. C., Regin de grandes fincas, coches Jaguar, y caballos cuyos precios eran suficientes para alimentar a los inquilinos de un edificio de pisos en el

centro de la ciudad durante un ao. Las casas en esta zona disponan de terrenos tan grandes y de tanto esplendor como para merecer nombre propio. La irona del nombre de su objetivo, Coppers [polizones (N. del T.)], no le pas inadvertida. La descarga de adrenalina que acompaaba cada trabajo era insuperable. Imaginaba que se pareca en algo a lo que senta el bateador mientras trotaba despreocupado de base en base, tomndose todo el tiempo del mundo, despus de que la pelota acabara de aterrizar fuera del estadio. La multitud de pie, cincuenta mil pares de ojos clavados en un solo ser humano, todo el aire del mundo concentrado en un solo lugar, y de pronto desplazado por el arco de un glorioso golpe de bate. Luther ech una larga ojeada al terreno. Su mirada aguda slo vio alguna que otra lucirnaga, nada ms. Escuch por un momento el canto de las cigarras y despus el coro se convirti en un ruido de fondo, tan omnipresente para toda persona que acostumbraba a vivir en la zona. Arranc otra vez, condujo el coche unos metros ms por la carretera a oscuras y entr marcha atrs por un sendero de tierra que acababa en un bosquecillo de rboles muy altos y gruesos. Se cubra el pelo canoso con una gorra de esqu negra. Llevaba el rostro curtido pintado de negro con crema de camuflaje; los ojos verdes brillaban por encima de una mandbula firme y fuerte como la roca. La carne que cubra su esqueleto enjuto se mantena tan firme como siempre. Pareca el comando que haba sido una vez. Luther se ape del coche. En cuclillas detrs de un rbol espi el objetivo. Coppers, como muchas otras fincas rurales que no eran explotaciones agrcolas o cuadras, tena un gran portn de hierro forjado entre dos columnas de ladrillos, pero careca de cercado. Se poda acceder a la propiedad directamente desde la carretera o los bosques cercanos. Luther entr desde el bosque. Tard dos minutos en llegar al lmite del maizal

adyacente a la casa. Era obvio que el dueo no necesitaba cultivar verduras, pero al parecer haba adoptado a fondo el papel de caballero rural. Luther no tena motivos de queja, ya que le facilitaba un atajo oculto casi hasta la puerta. Esper un momento y despus desapareci en la espesura del maizal. El suelo estaba casi limpio y las zapatillas no hacan ningn ruido, algo muy importante, porque aqu cualquier sonido llegaba muy lejos. Mantuvo la vista al frente; los pies, despus de mucha prctica, escogan con gran cuidado el camino entre las hileras, y compensaban las pequeas diferencias del terreno. El aire de la noche era fresco despus del calor sofocante de otro verano de agobio, pero no lo suficiente para transformar el aliento en nubecillas de vapor que podan ser vistas de lejos por ojos inquietos o insomnes. Luther haba cronometrado esta operacin varias veces durante el mes pasado, y siempre se haba detenido en el borde del maizal antes de entrar en el prado y pasar a la tierra de nadie. Haba repasado centenares de veces cada uno de los detalles hasta que el guin exacto de cada movimiento, pausa y nuevo movimiento se haba grabado en su mente y en sus msculos. Se puso en cuclillas donde comenzaba el prado y ech otra larga ojeada; no haca falta apresurarse. No haba perros a los que temer, algo muy importante. Un humano, por muy joven y preparado que estuviera, no corra ms rpido que un perro. Pero era el ruido lo que helaba la sangre de hombres como Luther. No haba un sistema de seguridad en el permetro de la finca, sin duda para evitar las innumerables falsas alarmas provocadas por el paso de ardillas, venados y mapaches que abundaban en la regin. Sin embargo, Luther no tardara en enfrentarse con un sistema muy sofisticado, que deba desactivar en treinta y tres segundos, y ello inclua los diez segundos que empleara en quitar la tapa del panel. Los guardias de seguridad privados haban pasado por

all treinta minutos antes. Se supona que los clones de poli deban variar las rutinas y pasar por los sectores de vigilancia cada hora. Pero despus de un mes de observaciones, Luther haba descubierto la pauta que seguan. Dispona como mnimo de tres horas antes que hicieran la siguiente ronda. No necesitaba ni la mitad de ese tiempo para hacer el trabajo. La oscuridad era total, y unos arbustos muy espesos, los mejores amigos de los ladrones, se apretaban contra la entrada de ladrillos como un nido de avispas a la rama de un rbol. Mir cada una de las ventanas de la casa: todas estaban oscuras, todas en silencio. Dos das antes haba presenciado la marcha de la caravana que transportaba a los ocupantes de la casa en direccin sur, y haba tomado debida nota de los integrantes. La mansin ms prxima estaba casi a cuatro kilmetros de distancia. Inspir con fuerza. Lo haba planeado todo, pero en este negocio, la nica pega era que nunca podas preverlo todo. Afloj los tirantes de la mochila y despus cruz el prado con pasos rpidos y largos; en diez segundos se encontraba delante de la slida puerta de madera reforzada con acero y dotada de una cerradura que pasaba por ser la mejor del mercado. Nada de esto le preocupaba en lo ms mnimo. Sac una copia de la llave del bolsillo y la insert en la cerradura, aunque no la hizo girar. Esper unos segundos. Despus se quit la mochila y se cambi los zapatos para no dejar huellas de barro. Prepar el destornillador elctrico, que le permitira abrir la tapa diez veces ms rpido que a mano. Lo siguiente que sac de la mochila pesaba exactamente ciento sesenta y ocho gramos, era un poco ms grande que una calculadora de bolsillo y aparte de su hija era la mejor inversin que haba hecho en toda su vida. Bautizada con el nombre de Ingenio por su dueo, el pequeo artilugio haba ayudado a Luther en sus tres ltimos trabajos sin el menor fallo.

Luther ya conoca los cinco dgitos del cdigo de seguridad de la casa y los haba introducido en el ordenador. Ignoraba la secuencia correcta, pero ese obstculo lo salvara el pequeo compaero de metal, cables y microchips si quera evitar el aullido estridente de las cuatro sirenas instaladas en las esquinas de esta fortaleza de mil metros cuadrados que estaba invadiendo. Despus seguira la llamada a la polica efectuada por un ordenador annimo al que se enfrentara en unos segundos. La casa tambin contaba con ventanas sensibles a la presin, detectores en el suelo y sellos magnticos en las puertas. Todo esto no servira de nada si Ingenio lea correctamente la secuencia del cdigo del sistema. Con un movimiento gil enganch Ingenio en el cinturn para que colgara sin impedimentos. Mir la llave, y la hizo girar atento al sonido que escuchara a continuacin, los rpidos pitidos del sistema de seguridad que avisaban del inminente desastre para el intruso si no suministraba el cdigo correcto en el tiempo asignado y no una milsima de segundo ms tarde. Se quit los guantes de cuero negro y se puso otros de plstico con una segunda capa de guata en las puntas de los dedos y las palmas. No tena el hbito de dejar atrs ninguna prueba. Luther inspir con fuerza y abri la puerta. Le saludaron los pitidos insistentes del sistema de seguridad. Entr en el enorme recibidor y se enfrent al panel de alarma. El destornillador elctrico gir en silencio; Luther recogi los seis tornillos y los guard en una bolsa sujeta al cinturn. Los cables conectados a Ingenio resplandecieron con el rayo de luz de la luna que se filtraba por la ventana junto a la puerta, y entonces Luther comenz a buscar como un cirujano en el pecho de un paciente, encontr el punto correcto, conect las pinzas en el lugar, y despus encendi el ordenador. Desde el otro lado del recibidor, le miraba un ojo

encendido. El detector de infrarrojos ya tena registrado el patrn trmico de Luther. A medida que corran los segundos, el aparato esperaba pacientemente que el cerebro del sistema de alarma decidiera si el intruso era amigo o enemigo. A una velocidad que el ojo no poda seguir, los nmeros parpadearon en la pantalla mbar de Ingenio; el tiempo corra en una pequea ventana en la esquina superior derecha de la pantalla. Pasaron cinco segundos y entonces los nmeros 5, 13, 9, 3 y 11 aparecieron en la pantalla de Ingenio y quedaron fijos. Se interrumpi el pitido en cuanto se desactiv el sistema de alarma, la luz roja se apag, en su lugar apareci otra verde, y Luther se encontr con el paso expedito. Quit los cables, atornill la tapa, guard el equipo en la mochila y despus cerr la puerta. El dormitorio principal estaba en el tercer piso. Haba un ascensor a mano derecha en el vestbulo, pero Luther opt por las escaleras. Cuanto menos dependiera de algo que no tena bajo control, mejor. Quedarse encerrado en un ascensor durante semanas no era parte del plan de trabajo. Mir el detector en una esquina del techo que pareca sonrer con su gran boca rectangular; ahora descansaba. Se dirigi hacia las escaleras. El dormitorio principal no estaba cerrado. Sac la linterna y dedic un momento a echar un vistazo. El ojo verde de un segundo panel de seguridad brillaba junto a la puerta del dormitorio. La casa la haban construido en los ltimos cinco aos. Luther haba consultado el registro, incluso haba tenido acceso a una copia de los planos en la oficina del comisionado de planificacin y urbanismo. La construccin era tan grande que haba necesitado una autorizacin especial, como si alguna vez el ayuntamiento se hubiese opuesto a los deseos de los ricos. No haba ninguna sorpresa en los planos. Era una casa

enorme y bien hecha, que vala los millones de dlares que el propietario haba pagado en efectivo por ella. Luther ya haba visitado la casa en una ocasin anterior, a plena luz del da y con gente por todas partes. Haba estado en este mismo saln y visto todo lo que necesitaba. Por eso estaba esta noche all. Una corona dorada de veinte centmetros de altura le contempl mientras se arrodillaba junto a la enorme cama con dosel. A un costado de la cama haba una mesa de noche con un pequeo reloj de plata, la ltima novela romntica y un pesado abrecartas antiguo de plata con empuadura de cuero. Todo en el lugar era grande y caro. Haba tres armarios empotrados, cada uno del tamao de la sala de estar de Luther. Dos estaban ocupados por ropas de mujer, zapatos, bolsos y los dems complementos femeninos en los que alguien poda racionalmente o no gastarse el dinero. Luther observ con una mirada irnica las fotos sobre la mesa de noche dnde aparecan la veinteaera mujercita de la casa junto al marido setentn. Haba loteras de todas clases en el mundo, y no todas las administraba el gobierno. Varias de las lotos mostraban los encantos de la seora de la casa al mximo, y una rpida inspeccin al armario revel que su gusto en materia de ropas era claramente vulgar y de mal gusto. Observ el espejo de cuerpo entero, estudi las tallas del marco y despus revis los costados de ste. Era un marco muy pesado que, al parecer, estaba encastrado en la pared. Pero Luther saba que las bisagras estaban ocultas en los rebajos apenas visibles a quince centmetros del suelo y de la parte superior. Luther volvi a mirar el espejo. Haca un par de aos haba visto un modelo como este, aunque entonces no haba pensado vaciarlo. Pero no poda pasar por alto un segundo

tesoro slo porque tena otro a mano; este segundo tesoro le habra reportado unos cincuenta dlares. El botn que haba al otro lado de este espejo sera diez mil veces mayor. Con una palanca y fuerza bruta poda descerrajar el cierre oculto en el marco pero le llevara un tiempo precioso. Y, sobre todo, dejara seales de que el lugar haba sido robado. Aunque se supona que la casa estara vaca durante varias semanas, nunca se saba. Cuando saliera de Coppers no habra ninguna evidencia de que hubiera estado all. Incluso a su regreso, los dueos quiz no entraran en la caja fuerte durante algn tiempo. En cualquier caso, no era necesario coger el camino ms duro. Se acerc a paso rpido al televisor que estaba junto a una de las paredes de la enorme habitacin. El sector estaba arreglado como una sala de estar con sillones de cretona a juego con las cortinas y una mesa de centro grande. Luther mir los tres mandos a distancia que haba sobre la mesa. Uno corresponda al televisor, el otro al vdeo y el tercero le reducira el trabajo de la noche en un noventa por ciento. Todos llevaban el nombre de la marca, los tres eran muy parecidos, pero una prueba rpida demostr que dos hacan funcionar los respectivos aparatos y el tercero no. Volvi a cruzar el dormitorio, apunt el mando al espejo y apret el nico botn rojo, situado en la parte inferior. En cualquier otro mando, esta accin corresponda a grabacin. En cambio, esta noche y aqu significaba que el banco abra las puertas para un nico y muy afortunado cliente. Luther observ la apertura de la puerta, que gir sin ruido sobre los goznes, que no necesitaban mantenimiento. Por puro hbito dej el mando en el mismo lugar donde lo haba cogido, sac una bolsa de la mochila y entr en la caja fuerte. Mientras alumbraba el interior de la cmara acorazada que media casi dos metros por dos le sorprendi ver un silln en el centro. En uno de los brazos haba otro mando a

distancia, una medida de seguridad por si alguien se quedaba encerrado por accidente. Entonces se fij en las estanteras. Primero meti en la bolsa los fajos de billetes, despus el contenido de las cajas que a todas luces no eran joyas de fantasa. Luther cont casi doscientos mil dlares en bonos negociables, dos cajas pequeas de monedas antiguas y otra de sellos de correo, incluido uno con una figura invertida que le dej sin aliento cuando lo vio. No hizo caso de los cheques y las cajas llenas de documentos; para l no tenan ningn valor. En total haba recogido un botn de unos dos millones de dlares, quiz ms. Ech otra ojeada, por si acaso se le hubiese pasado algo por alto. Las paredes eran gruesas, supuso que a prueba de incendios. El lugar no era estanco; el aire era fresco, no rancio. Cualquiera poda quedarse encerrado aqu durante das. La limusina circulaba a gran velocidad por el camino, escoltada por una furgoneta. Los conductores de los vehculos deban ser muy expertos dado que no llevaban los faros encendidos. En la parte de atrs de la limusina se sentaban un hombre y dos mujeres. Una, casi borracha, haca todo lo posible por desvestir al hombre y a s misma, a pesar de la suave resistencia que opona la vctima. La otra mujer sentada delante de la pareja mantena los labios apretados y haca ver que no tena ningn inters en aquel espectculo ridculo, que inclua muchas risitas infantiles y abundantes jadeos, aunque en realidad no, se perda detalle. Mantena la mirada en la agenda abierta sobre la falda, donde las citas y las notas peleaban entre s por el espacio y la atencin del hombre que tena delante. l, por su parte, aprovech la oportunidad de que su pareja se estaba quitando los zapatos de tacn alto para servirse otra copa. Su

resistencia al alcohol era legendaria. Poda beber el doble de lo que haba bebido esta noche y seguir tan fresco, sin impedimentos en el habla ni en las funciones motoras, algo fatal para un hombre en su posicin. Ella le admiraba por ser como era, con sus obsesiones y sus vulgaridades, al tiempo que era capaz de proyectar una imagen al mundo de fuerza y pureza, incluso de grandeza. Lo adoraban todas las mujeres de Amrica, estaban enamoradas de su gallarda, de su seguridad, y tambin por lo que representaba para cada una de ellas. Y l devolva esa admiracin universal con una pasin que, aunque equivocada, no dejaba de asombrarle. Por desgracia, esa pasin nunca apuntaba hacia ella a pesar de los sutiles mensajes, los roces prolongados ms all de lo debido, las referencias sexuales en las sesiones de estrategia y las maniobras que haca por las maanas para que l la viera con su mejor aspecto. Pero hasta que llegara ese momento y no dejaba de repetirse que acabara por llegar deba tener paciencia. Mir a travs de la ventanilla. Esto se prolongaba demasiado; estropeaba todo lo dems. Hizo una mueca de disgusto. Luther oy la entrada de los vehculos en el camino de la casa. Corri hasta una de las ventanas y observ el recorrido de la furgoneta que aparc detrs de la casa donde quedaba oculta de las miradas. Vio bajar a cuatro personas de la limusina y otra de la furgoneta. Pens en quines podan ser. Era un grupo demasiado pequeo para ser los propietarios de la casa. Demasiados para ser alguien que slo vena a echar una mirada. No alcanzaba a verles las caras. Por un instante, Luther pens en si la casa estaba destinada a ser saqueada dos veces en una misma noche. Pero era una coincidencia demasiado grande. En este negocio, como en cualquier otro,

se jugaba por porcentajes. Adems, los ladrones no se presentaban a robar vestidos con atuendos ms propios de una velada de gala. Pens rpidamente mientras le llegaban los ruidos, al parecer desde la parte de atrs de la casa. Slo tard un segundo en advertir que le haban cortado la retirada y en calcular cul sera el plan a seguir. Cogi la bolsa, corri hacia el panel del sistema de seguridad instalado junto a la puerta del dormitorio y activ la alarma. Agradeci en silencio su buena memoria para los nmeros. Despus, Luther entr en la cmara acorazada, y cerr la puerta con mucho cuidado. Se acurruc todo lo que pudo. Ahora slo le quedaba esperar. Maldijo su mala suerte: hasta ahora todo haba ido sobre ruedas. Sacudi la cabeza para despejarse y se forz a respirar con normalidad. Era como volar. Cuanto ms se vuela, mayores son las probabilidades de que ocurra algo malo. Ahora no poda hacer ms que rogar para que los recin llegados no necesitaran hacer un depsito en este banco privado. Unas risas seguidas por el ruido de voces se colaron al interior, seguidas por los pitidos agudos del sistema de alarma, que sonaba como el aullido de un avin a reaccin directamente encima de su cabeza. Al parecer, se haban confundido al teclear el cdigo de seguridad. El sudor corri por la frente de Luther que ya se imaginaba el sonido de la alarma y la llegada de la polica dispuesta a revisar cada rincn de la casa slo por si acaso, empezando por su escondite. Se pregunt cul seria su reaccin mientras escuchaba cmo se abra la puerta, y la cmara iluminada, sin ninguna posibilidad de ocultarse. Los rostros desconocidos mirando el interior, las armas preparadas, la lectura de sus derechos. Casi se ech a rer. Atrapado como una maldita rata, sin un lugar a donde ir. No fumaba desde haca treinta aos, pero ahora

ansiaba un cigarrillo. Dej la bolsa en el suelo y se irgui poco a poco para que no se le entumecieran las piernas. Pisadas fuertes en las escaleras de roble. Los visitantes no se preocupaban de disimular su presencia. Luther cont cuatro, quiz cinco. Torcieron a la izquierda y vinieron hacia l. La puerta del dormitorio chirri un poco cuando la abrieron. Luther hizo memoria. Lo haba recogido todo y lo haba dejado otra vez en su sitio. Slo haba tocado los mandos a distancia, y los haba puesto en el espacio marcado por la leve capa de polvo. Ahora Luther slo escuchaba tres voces, un hombre y dos mujeres. Una de las mujeres tena voz de borracha, la otra muy seria. Entonces desapareci la seora Seria, se cerr la puerta pero no echaron la llave, y la seora Borracha y el hombre se quedaron solos. Dnde estaban los dems? Dnde haba ido la seora Seria? Continuaron las risas. Los pasos se acercaron al espejo. Luther se agach en un rincn y confi en que el silln le ocultara de la vista, aunque saba que no era posible. Entonces la luz le hiri en los ojos y casi grit ante la rapidez conque su pequeo mundo pas de la oscuridad total a la luz del medioda. Parpade varias veces para ajustarse al cambio, las pupilas dilatadas al mximo se cerraron hasta quedar como cabezas de alfileres. Pero no se escucharon gritos, no se vieron rostros desconocidos ni armas. Por fin, despus de un minuto que le pareci eterno, Luther espi por encima del respaldo del silln y se llev otra sorpresa. La puerta de la cmara haba desaparecido; vea directamente la maldita habitacin. Casi se cay de espaldas, pero se contuvo. De pronto Luther comprendi para qu serva el silln. Reconoci a las dos personas en el dormitorio. A la mujer la haba visto esta noche, en las fotos: la mujercita que se vesta como una puta. Al hombre le conoca por una razn muy diferente; desde

luego, no era el dueo de esta casa. Luther mene la cabeza asombrado y solt el aliento. Le temblaban las manos y le domin la inquietud. Hizo un esfuerzo para vencer las nuseas y mir el dormitorio. La puerta de la cmara acorazada tambin serva de espejo en una sola direccin. Con la luz exterior y la oscuridad en el pequeo recinto, tena la impresin de estar delante de una gigantesca pantalla de televisin. Entonces lo vio y una vez ms se sinti lleno de angustia; el collar de diamantes en el cuello de la mujer. Su ojo de experto calcul el valor en unos doscientos mil dlares, quiz ms. La clase de chuchera que cualquiera guarda en la caja fuerte antes de irse a dormir. Despus se relaj al ver que la mujer se quitaba el collar y lo dejaba caer al suelo. Poco a poco perdi el miedo, se levant y se instal en el silln. As que el viejo se sentaba aqu y miraba cmo se follaban a la mujercita una legin de tos. Por la pinta de la mujer, Luther supuso que entre los voluntarios figuraban jvenes que no tenan ni para comer o que slo la tarjeta verde les permita estar en libertad. Pero el visitante de esta noche era un caballero de otra clase. Luther mir a su alrededor, los odos atentos a cualquier ruido de los otros visitantes. Pero qu poda hacer? En treinta aos de profesin, nunca se haba encontrado con nada parecido. Decidi hacer la nica cosa a su alcance. Con un par de centmetros de vidrio entre l y el desastre, se arrellan en el silln de cuero y esper.

2 A tres manzanas de la gran mole blanca del Capitolio de los Estados Unidos, Jack Graham abri la puerta de su apartamento, tir el abrigo al suelo y se dirigi al frigorfico

sin perder un segundo. Con una cerveza en la mano se dej caer en el sof rado de la sala de estar. Ech una rpida ojeada a la pequea habitacin mientras beba un trago. Un lugar muy diferente al otro donde acababa de estar. Retuvo la cerveza en la boca y despus trag. Los msculos de la barbilla cuadrada se tensaron y a continuacin se relajaron. La comezn de la duda desapareci poco a poco, pero no tardara en reaparecer; siempre lo haca. Otra cena importante con Jennifer, su prometida, la familia de la novia y amigos de su crculo social y empresarial. Las personas de ese nivel de sofisticacin no tenan amigos slo para pasar el rato. Cada una realizaba una funcin particular, y el total era mayor que la suma de las partes. Al menos esa era la intencin, aunque Jack tena una opinin formada al respecto. La industria y las finanzas haban estado bien representadas, con nombres que Jack lea en el Wall Street Journal antes de buscar las pginas deportivas para saber cmo iban los Skins o los Bullets. Los polticos haban asistido en masa, a la bsqueda de votos futuros y dlares actuales. El grupo se haba completado con los omnipresentes abogados, de los cuales Jack era uno, algn doctor como muestra de los vnculos con las viejas costumbres y un par de tipos de inters pblico para demostrar que los poderosos se preocupaban por los sufrimientos del vulgo. Acab la cerveza y encendi el televisor. Se quit los zapatos, luego los calcetines de cuarenta dlares, regalo de su prometida, que arroj sobre la pantalla de la lmpara. A este paso, ella no tardara en comprarle tirantes de doscientos dlares con corbatas pintadas a mano a juego. Mierda! Se hizo un masaje en los dedos de los pies mientras pensaba en beber otra cerveza. La televisin no consigui retener su inters. Apart de sus ojos el mechn de pelo oscuro y pens por ensima vez en el rumbo que segua su vida, al parecer con la velocidad de un blido.

La limusina de la compaa de Jennifer haba llevado a la pareja hasta la casa de la joven en Northwest Washington donde con toda seguridad l se trasladara despus de la boda; ella detestaba el apartamento de Jack. Faltaban apenas seis meses para el casamiento, un plazo muy corto a juicio de la novia, y l estaba sentado cada vez con ms dudas. Jennifer Ryce Baldwin posea una belleza espectacular y concitaba las miradas no slo de los hombres sino tambin de las mujeres. Adems, era inteligente y muy lista, provena de una familia adinerada y estaba decidida a casarse con Jack. El padre diriga una de las empresas ms grandes de la nacin. Centros comerciales, edificios de oficinas, emisoras de radio, filiales, estaba metido en todo lo imaginable, y lo haca mejor que la mayora. El abuelo paterno haba sido uno de los grandes tiburones de la industria en el Medio Oeste, y la familia de la madre haba sido propietaria de una buena parte del centro de Boston. Los dioses haban tenido a Jennifer Baldwin por una de sus criaturas favoritas. Jack no conoca ni a un slo tipo que no le envidiara la suerte. Se retorci en el silln mientras intentaba frotarse el hombro que le dola. Llevaba una semana sin hacer deporte. Meda un metro ochenta y dos, e incluso a los treinta y dos aos, su cuerpo mostraba la misma firmeza de los aos de escuela cuando era un hombre entre los nios en casi todos los deportes, y en el college, donde la competicin era mucho ms dura y sin embargo haba destacado como luchador de peso pesado y miembro del equipo de primera. Esto le haba permitido ingresar en la facultad de Derecho de la Universidad de Virginia. Se haba graduado entre los primeros de la promocin y haba aceptado el empleo de defensor pblico en el distrito de Columbia. Los compaeros de clase haban preferido las ofertas de los grandes bufetes. Durante un tiempo le haban llamado para darle los telfonos de los psiquiatras que podan librarlo de su locura. Sonri mientras se levantaba para ir a buscar la

segunda cerveza. Ahora la nevera estaba vaca. El primer ao de Jack como defensor pblico haba sido difcil mientras aprenda el oficio. Haba perdido ms casos de los que gan. Con el paso del tiempo le asignaron casos por delitos ms graves. Y a medida que volcaba todas sus energas, talento y sentido comn en cada uno de ellos, las cosas comenzaron a cambiar. Los fiscales ya no lo tenan fcil. Descubri que su trabajo le sentaba como anillo al dedo, que en los interrogatorios mostraba el mismo talento y habilidad que le haban permitido tumbar sobre la lona a hombres mucho ms grandes que l. Era respetado, incluso caa bien como abogado, si es que eso era posible. Entonces haba conocido a Jennifer en un acto. Era la vicepresidenta de desarrollo y comercializacin de las empresas Baldwin. Muy dinmica, la muchacha tena el don de hacer sentirse importantes a sus interlocutores; escuchaba las opiniones aunque no las siguiera. Era una belleza que no dependa slo de ese valor. Detrs de la hermosura haba mucho ms. O al menos daba esa impresin. Jack no hubiese sido humano si no se hubiese sentido atrado. Y ella haba dejado bien claro, desde el principio, que la atraccin era mutua. Sin dejar de mostrarse impresionada por la tenacidad demostrada en la defensa de los derechos de los acusados en la capital, poco a poco Jennifer haba convencido a Jack de que ya haba hecho suficiente en beneficio de los pobres, los tontos y los desgraciados, y que quizs era el momento de pensar en s mismo y en su futuro, y tener en cuenta que tal vez ella deseaba formar parte de ese futuro. Cuando Jack por fin dej el cargo, la oficina del fiscal le despidi con una fiesta por todo lo alto. Aquello hubiese debido avisarle en el acto de que todava haba muchos pobres, tontos y desgraciados que necesitaban su ayuda. Nunca ms sentira la emocin que haba experimentado como defensor pblico; ocasiones as

aparecan una vez en la vida. Haba llegado el momento de seguir adelante; incluso los nios como Jack Graham tenan que crecer algn da. Le haba llegado la hora. Apag el televisor, cogi una bolsa de cortezas de maz y fue al dormitorio. Junto a la puerta haba montones de ropa sucia. Era lgico que a Jennifer no le gustara el apartamento; l era un patn. Pero lo que ms le preocupaba era la certeza de que, incluso impoluto, Jennifer no aceptara vivir all. Para empezar estaba en el barrio malo; en Capitol Hill, pero no en la parte rica, ni siquiera cerca. Despus estaba la cuestin del tamao. La casa de Jennifer tena unos quinientos metros cuadrados, sin contar el ala del servicio y el garaje para dos coches, donde guardaba el Jaguar y el Range Rover nuevos, como si alguien que viviera aqu, con las carreteras atascadas a toda hora, necesitara un vehculo capaz de subir montaas por la cara vertical. l dispona de cuatro habitaciones si contaba el bao. Entr en el dormitorio, se desnud y se acost. Al otro lado del cuarto, en un pequeo cuadro que haba tenido colgado en el despacho hasta que le dio vergenza mirarlo, estaba el anuncio de su ingreso en Patton, Shaw & Lord. PS&L era el bufete nmero uno de la capital. Atenda los asuntos legales de centenares de empresas de primera fila, incluida la de su futuro suegro, que representaba una cuenta de millones de dlares. A l se le atribua el mrito de aportar el nuevo cliente y eso, a su vez, le garantizaba ser socio. En Patton, Shaw & Lord la condicin de socio garantizaba unos ingresos de medio milln de dlares al ao. Para los Baldwin esa cifra era calderilla, pero l no era un Baldwin. Al menos por ahora. Se tap con la manta. La calefaccin del edificio dejaba mucho que desear. Cogi un par de aspirinas y se las trag con un resto de refresco que tena sobre la mesa de noche, despus contempl el dormitorio que era una leonera. Le record su habitacin de adolescente. Era un recuerdo

agradable Las casas eran para vivirlas; tenan que acoger los gritos de los nios mientras corran de habitacin en habitacin en busca de nuevas aventuras y objetos para romper. Este era otro asunto pendiente con Jennifer; ella haba dejado claro que tener hijos era un proyecto muy lejano. La carrera en la compaa de su padre era lo primero en su mente y su corazn, quiz por encima incluso de l mismo. Se dio la vuelta y cerr los ojos. El ruido del cristal de la ventana sacudido por el viento le oblig a abrirlos. Mir en aquella direccin, desvi la mirada, pero despus, resignado, mir la caja. Contena parte de su coleccin de viejos trofeos y premios ganados en el instituto y la universidad. Pero esos objetos no le interesaban. En la penumbra tendi la mano para coger la foto, decidi que no, y despus volvi a cambiar de opinin. La sac. Esto se haba convertido casi en un ritual. No tena motivos para pensar que su novia encontrara este recuerdo porque se negaba a permanecer en su dormitorio ms all de un minuto. Cada vez que se acostaban lo hacan en casa de ella, donde Jack permaneca en la cama mirando el techo a cuatro metros de altura, pintado con una escena de viejos caballeros y jvenes doncellas mientras Jennifer se diverta sola hasta que se cansaba y se pona boca arriba para que l la montara. O en la casa paterna, en el campo, donde los techos eran todava ms altos y los murales haba sido trados desde alguna iglesia romnica del siglo xiii, todo lo cual le haca sentir como si Dios le observara mientras la hermosa y desnuda Jennifer Ryce Baldwin le cabalgaba y que l ardera en el infierno por culpa de unos momentos de placer visceral. La mujer de la foto tena el pelo castao que se curvaba en las puntas. La sonrisa le record el da que haba tomado la foto.

Una excursin en bicicleta por la campia del condado de Albemarle. l acababa de entrar en la facultad de Derecho; ella estaba en el segundo curso del college de la universidad Jefferson. Aquella haba sido la tercera cita pero a los dos les pareca que siempre haban vivido juntos. Kate Whitney. Pronunci el nombre despacio; su mano sigui instintivamente la curva de la sonrisa, el hoyuelo solitario en lo alto de la mejilla derecha que le daba al rostro un aspecto un tanto sesgado. Los pmulos casi almendrados bordeaban una nariz fina que se curvaba hacia los labios sensuales. La barbilla era afilada y proclamaba terquedad. Jack mir otra vez la cara y se detuvo en los ojos que siempre mostraban un destello travieso. Se puso boca arriba y coloc la foto sobre el pecho para que ella le mirara directamente. Era incapaz de pensar en Kate sin ver una imagen del padre, con su ingenio agudo y la sonrisa un tanto torcida. Jack haba visitado muy a menudo a Luther Whitney en su casita, en un barrio de Arlington que haba conocido tiempos mejores. Se pasaban horas bebiendo cerveza y contando cuentos; casi siempre era Luther el que hablaba y Jack quien escuchaba. Kate nunca visitaba a su padre, y l jams intentaba ponerse en contacto con ella. Jack haba descubierto su identidad casi por accidente, y a pesar de las protestas de Kate, Jack haba querido conocerle. Era difcil que ella no sonriera por una cosa u otra, pero en este asunto se mostraba siempre seria. Despus de que l se licenciara, se trasladaron al distrito de Columbia y ella entr en la facultad de Derecho en Georgetown. La vida era idlica. Kate haba asistido a sus primeros juicios cuando l trataba de contener el temblor de las piernas y los quiebros de voz, y no siempre recordaba cul era su mesa. Pero a medida que aument la gravedad de los

crmenes de sus clientes, se esfum el entusiasmo de Kate. Se separaron al ao de haber comenzado l a ejercer. Las razones eran sencillas: Kate no entenda por qu haba escogido defender a las personas que violaban la ley, y no toleraba que a l le gustara su padre. En el ltimo instante de su vida en comn, l recordaba haber estado sentado en esta misma habitacin, pidindole, suplicndole, que no se marchara. Pero ella se haba ido. Haban pasado cuatro aos, y desde entonces l no la haba vuelto a ver. Saba que trabajaba en la fiscala de la mancomunidad en Alejandra, Virginia, donde se ocupaba con gran ahnco en meter entre rejas a sus antiguos clientes por quebrantar las leyes de su estado adoptivo. Aparte de eso, Kate Whitney era una extraa para l. Pero acostado en su cama, con ella mirndole con aquella sonrisa que le revelaba un milln de cosas que nunca haba aprendido de la mujer con la que se casara dentro de seis meses, Jack se pregunt si seguira siendo una extraa para l; si su vida estaba destinada a convertirse en algo mucho ms complicado de lo que deseaba. Cogi el telfono y marc un nmero. Cuatro timbrazos y escuch la voz. Tena un tono que no recordaba, o quiz era nuevo. Son el pitido y l comenz a dejar un mensaje, algo gracioso, lo primero que se le pas por la cabeza, pero entonces se puso nervioso y colg, las manos temblorosas, el pulso acelerado. Mene la cabeza. Caray! Haba defendido a cinco criminales acusados de asesinato en primer grado y todava temblaba como un colegial en su primera cita. Jack apart la foto y pens en lo que Kate haca en este momento. Quiz segua en la oficina calculando cuntos aos de vida arrebatarle a una persona. Entonces Jack se pregunt qu sera de Luther. Estara en este mismo momento metido en alguna casa que no era la

suya? O haba acabado la faena y se alejaba con el botn? Vaya familia, Luther y Kate Whitney. Tan distintos y al mismo tiempo tan iguales. No haba conocido nunca a nadie tan concentrado como ellos, aunque sus objetivos ocupaban galaxias diferentes. Aquella ltima noche, despus de que Kate saliera de su vida, haba ido a ver a Luther para despedirse y tomar la ltima cerveza juntos. Se haban sentado en el pequeo y bien cuidado jardn, el olor de las flores como un espeso manto sobre ellos. El viejo se lo haba tomado bien, haba formulado unas cuantas preguntas y le haba deseado lo mejor. Algunas cosas no funcionaban; Luther lo saba tan bien como cualquiera. Pero mientras se iba, Jack haba visto un brillo en los ojos del hombre, y entonces se cerr la puerta tras aquella parte de su vida. Jack apag la luz y cerr los ojos, consciente de que le esperaba otro futuro. Estaba un da ms cerca de conseguir la gran recompensa de su vida, la fortuna que todos deseaban. Saberlo no le ayud a dormir.

3 Mientras Luther miraba a travs del espejo, se le ocurri que los dos formaban una pareja muy atractiva. Era una opinin absurda en estas circunstancias, pero eso no invalidaba la conclusin. El hombre era alto, bien parecido, un cuarentn muy distinguido. La mujer tendra poco ms de veinte aos; el pelo largo y dorado, el rostro oval y encantador, con unos ojos inmensos azul oscuro que ahora miraban con amor a su acompaante. l le acarici la mejilla de terciopelo; ella le bes la palma de la mano. El hombre tena dos vasos y los llen con el contenido de la botella que haba trado con l. Le dio uno a la mujer.

Chocaron los vasos, sin dejar de mirarse; l se bebi el contenido de un trago mientras ella slo beba un sorbo. Dejaron los vasos, y se abrazaron. l desliz las manos por la espalda de la joven y despus las subi hasta los hombros desnudos. Los brazos y hombros de ella eran fuertes y estaban bronceados por el sol. l le sujet los brazos, admirado, mientras se inclinaba para besarle el cuello. Luther desvi la mirada, avergonzado por ser testigo de este encuentro tan personal. Una emocin extraa, si tena en cuenta que an se enfrentaba al peligro de ser descubierto. Pero no era tan viejo como para no apreciar la ternura, la pasin que poco a poco se desplegaba ante l. Cuando volvi a mirar, sonri por fuerza. La pareja bailaba lentamente por la habitacin. Se vea que el hombre tena mucha prctica; la compaera menos, pero l la gui a travs de los pasos sencillos hasta que una vez ms acabaron junto a la cama. El hombre hizo una pausa para llenar su vaso y se lo bebi deprisa. Ahora la botella estaba vaca. Mientras l la abrazaba otra vez, ella se inclin sobre l, le tirone de la chaqueta, comenz a deshacerle el nudo de la corbata. Las manos del hombre buscaron la cremallera del vestido y poco a poco bajaron hacia la cintura. El vestido negro cay al suelo y ella sali del mismo, slo con las bragas negras y medias hasta el muslo; no llevaba sujetador. Tena el tipo de cuerpo que pone celosas a todas las mujeres que no lo poseen. Cada curva estaba en el lugar adecuado. Una cintura que Luther hubiese podido ceir con las dos manos. Mientras se inclinaba hacia un lado para quitarse las medias, Luther observ los pechos grandes y redondos. Las piernas eran delgadas y musculosas, sin duda el resultado de muchas horas de ejercicio bajo la mirada atenta de un entrenador personal. El hombre se quit el traje y la camisa, y, en calzoncillos, se sent en el borde de la cama. Contempl a la mujer, que se

tom su tiempo para quitarse las bragas. Tena el trasero redondo y firme, de un blanco cremoso que resaltaba con el perfecto bronceado. Al verla por fin desnuda del todo, el hombre sonri. Los dientes blancos y bien alineados. A pesar del alcohol, los ojos aparecan claros y enfocados. Ella sonri ante su atencin y avanz sin prisa. En cuanto la tuvo a su alcance, l la sujet entre los brazos, la apret contra su cuerpo. La mujer se frot arriba y abajo contra su pecho. Una vez ms, Luther comenz a desviar la mirada. Deseaba ms que nada en el mundo que el espectculo acabara lo antes posible y que estas personas se marcharan. Slo tardara unos minutos en regresar al coche, y el recuerdo de esta noche permanecera en su memoria como una experiencia nica, aunque hubiera podido resultar desastrosa. Pero entonces el hombre sujet las nalgas de la mujer y despus comenz a azotarlas, una y otra vez. Luther torci el gesto ante el dolor ajeno; la piel blanca se vea ahora roja. Sin embargo, la mujer estaba demasiado bebida como para sentir el dolor o bien gozaba con este tratamiento, porque mantuvo la sonrisa. Luther sinti la tensin en las tripas al ver como los dedos del hombre se clavaban en la carne suave. La boca del hombre bail sobre su pecho; ella pas los dedos por la espesa cabellera al tiempo que situaba el cuerpo entre sus piernas. La muchacha cerr los ojos, sonri de placer mientras echaba la cabeza hacia atrs. Despus abri los ojos y le bes. Los dedos fuertes del hombre abandonaron las nalgas maltratadas y comenzaron a masajearle la espalda con suavidad. Entonces volvi a clavarle los dedos hasta que la mujer se apart con una mueca. Ella esboz una sonrisa y l se detuvo mientras la joven le tocaba los dedos con los suyos. l volvi a dedicarse a los senos y le chup los pezones. Cerr los ojos y sus jadeos se convirtieron en un gemido. El hombre la bes en el cuello. Tena los ojos bien abiertos y miraba hacia

donde estaba sentado Luther pero sin imaginar que pudiera estar all. Luther mir al hombre, a aquellos ojos, y no le gust lo que vio. Pozos de sombras rodeados por una aureola roja, como algn planeta siniestro visto a travs de un telescopio. De pronto pens que la mujer desnuda estaba en poder de algo no tan gentil, no tan carioso como esperaba. Por fin la mujer se impacient y empuj a su amante sobre la cama. Se mont a horcajadas ofrecindole a Luther una visin por detrs de algo que debera haber estado reservado a su gineclogo y a su marido. Ella intent moverse, pero entonces con un impulso brutal l la tumb a un lado y se subi encima de la mujer, la cogi de las piernas y se las levant hasta que quedaron perpendiculares a la cama. Luther se qued rgido en el silln ante el siguiente movimiento del hombre. l la cogi del cuello y le meti la cabeza entre sus piernas. Lo repentino del acto la hizo boquear, sus labios casi pegados al pene. Entonces l se ri al tiempo que le soltaba las piernas. Un tanto mareada, ella atin a sonrer y se levant apoyada en los codos mientras l la dominaba con su altura. l se cogi el pene con una mano y con la otra le separ las piernas. Mientras ella se tenda con languidez para aceptarlo, l la mir con una mirada salvaje. Pero en lugar de penetrarla, l le cogi los pechos y se los apret, al parecer con demasiada fuerza, porque, por fin, Luther escuch un grito de dolor y la mujer le dio una bofetada. l la solt y le devolvi el golpe con saa. Luther vio brotar sangre por una de las comisuras de la boca y derramarse por los labios, cubiertos por una espesa capa de carmn. Maldito cabrn. Ella rod sobre la cama y se sent en el suelo. Se pas los dedos por la boca, prob el gusto de su sangre, por un momento su cerebro borracho recuper la lucidez. Las

primeras palabras que Luther acababa de escuchar con toda claridad hasta ahora le golpearon con la fuerza de un martillo. Dej el silln y avanz hacia el espejo. El hombre sonri. Luther se qued rgido al ver la sonrisa. Se pareca ms a la mueca de una bestia dispuesta a matar y no la de un ser humano Maldito cabrn repiti ella, la voz un poco ms baja, las palabras farfulladas. En el momento que ella se levantaba, l le cogi un brazo, se lo retorci hasta tumbarla en el suelo. El hombre se sent en la cama con una expresin de triunfo. Con la respiracin agitada, Luther permaneci casi pegado al espejo, abri y cerr las manos mientras miraba. Rog para que los dems aparecieran. Ech un rpido vistazo al mando sobre el silln y despus mir el dormitorio. La mujer se haba medio levantado del suelo; poco a poco recuperaba el aliento. Se haban esfumado los sentimientos romnticos. Luther lo vio en sus movimientos, cautelosos y deliberados. Al parecer, su compaero no advirti el cambio en los movimientos ni el destello furioso en los ojos azules, porque si no no se hubiese puesto de pie, tendiendo una mano para que ella se cogiera, cosa que ella hizo. La sonrisa del hombre desapareci en el acto cuando el rodillazo hizo blanco entre sus piernas. El impacto le hizo doblarse en dos y acab con su ereccin. Ni un slo sonido escap de sus labios mientras se derrumbaba, excepto el de un jadeo. La mujer recogi las bragas y comenz a ponrselas. El la sujet de un tobillo, la hizo caer, con las bragas a media pierna. Puta de mierda. Las palabras sonaron entrecortadas a medida que intentaba recuperar la respiracin, sin soltarle el tobillo, arrastrndola hacia l. Ella volvi a patearle, una y otra vez. Los pies golpearon las costillas, pero l no la solt.

Eres una jodida puta del carajo dijo el hombre. Al escuchar el tono de amenaza en aquellas palabras, Luther dio un paso hacia el espejo, una de sus manos vol hacia la suave superficie como si quisiera atravesarla, sujetar l hombre, apartarlo. El hombre se levant con esfuerzo y a Luther se le puso la piel de gallina al ver su mirada. Las manos del hombre rodearon la garganta de la mujer. El cerebro de ella, obnubilado por el alcohol, comenz a funcionar a toda pastilla. Sus ojos, llenos de miedo, miraron a izquierda y derecha a medida que aumentaba la presin sobre su cuello y no poda respirar. Le ara los brazos, clavndole las uas. Luther vio la sangre manar de la piel del hombre pero l no afloj la presin. Ella le pate las piernas y se retorci, pero l pesaba casi el doble;el atacante no cedi. Luther mir una vez ms el mando a distancia. Poda abrir la puerta. Poda acabar con esto. Pero sus piernas no le respondieron. Mir impotente a travs del espejo, el sudor le corra por la frente, manaba de todos los poros de su cuerpo; jadeaba mientras su pecho suba y bajaba con movimientos espasmdicos. Apoy las dos manos sobre el cristal. Luther contuvo la respiracin cuando la mujer se fij por un instante en la mesilla de noche. Entonces, con un movimiento frentico, empu el abrecartas, y de un golpe lo clav en el brazo del hombre. l lanz un gruido de dolor, solt a su vctima y se sujet el brazo ensangrentado. Por un instante terrible se mir la herida como si aquello no fuera posible. Acuchillado por esta mujer. Cuando volvi a mirar a la mujer, Luther casi escuch el gruido asesino antes de que escapara de los labios del hombre. Entonces l la golpe, con una fuerza que Luther nunca

haba visto pegarle a una mujer. El puo choc contra la carne suave y la sangre man de la nariz y la boca de ella. Luther no supo si atribuirlo a todo el alcohol consumido o a qu, pero el golpe que hubiese tumbado a cualquiera, slo sirvi para enfurecerla todava ms. Con una fuerza convulsiva la mujer consigui levantarse. Cuando se volvi hacia el espejo, Luther vio el horror reflejado en su rostro al descubrir la sbita destruccin de su belleza. Con ojos incrdulos toc la nariz hinchada; se meti un dedo en la boca para saber cuntos dientes estaban flojos. Se haba convertido en un retrato emborronado, su mayor atributo haba desaparecido. La mujer se dio la vuelta para enfrentarse nuevamente al hombre, y Luther vio cmo se tensaban los msculos de la espalda hasta parecer tallados en madera. Con la velocidad del rayo descarg un puntapi en las ingles del hombre. Una vez ms, sin fuerzas, con los miembros intiles y dominado por las nuseas, el hombre se desplom con un gemido. Adopt una posicin fetal y se protegi los genitales con las manos. Con el rostro cubierto de sangre, con una mirada que haba pasado del horror a la furia homicida, la mujer se dej caer de rodillas a su lado y levant el abrecartas por encima de la cabeza. Luther cogi el mando a distancia y dio un paso hacia el espejo con el dedo apoyado en el botn rojo. El hombre, al ver que estaba a punto de perder la vida, grit con toda la fuerza de que fue capaz mientras el abrecartas iniciaba el descenso. La llamada no pas inadvertida. Inmvil como una estatua, Luther dirigi la mirada hacia la puerta que se abri de par en par. Dos hombres, con el pelo cortado casi al rape, con trajes que no disimulaban su fsico impresionante, entraron en la habitacin con las armas preparadas. Antes de que Luther

pudiese dar otro paso, ellos haban evaluado la situacin y decidido en consecuencia. Las dos pistolas dispararon casi al unsono. En su despacho, Kate Whitney repas el expediente una vez ms. El tipo tena cuatro condenas previas, y le haban arrestado en otras seis, aunque al final no se haban presentado cargos porque los testigos se haban negado a hablar por miedo o haban acabado muertos en algn contenedor de basura. El hombre era una bomba de relojera ambulante, lista para explotar contra la prxima vctima, todas ellas mujeres. Ahora la acusacin era por asesinato y violacin durante la comisin de un robo, que cumpla el criterio para la pena capital segn las leyes de Virginia. Esta vez decidi ir por el mximo: pena de muerte. Nunca la haba pedido antes, pero si alguien se la mereca, era este tipo, y la mancomunidad no se andaba con remilgos a la hora de autorizarle. Por qu dejarle vivir si l haba acabado de la forma ms cruel y salvaje con la vida de una estudiante de diecinueve aos que haba ido a un centro comercial en pleno da a comprar unas medias y un par de zapatos? Kate se frot los ojos, despus cogi una goma del montn que tena sobre la mesa, y se hizo una cola de caballo. Ech una ojeada al sencillo y pequeo despacho; haba pilas de expedientes por todas partes y por ensima vez se pregunt si algn da dejaran de crecer. Desde luego que no. Al contrario, empeorara y ella slo poda hacer lo que estaba a su alcance para contener el derramamiento de sangre. Comenzara con la ejecucin de Roger Simmons, Jr., veintids aos, y uno de los criminales ms duros que haba conocido, y ya se haba enfrentado a unos cuantos en su corta carrera. Record cmo le haba mirado l aquel da en el juzgado. Su

expresin careca de cualquier remordimiento, preocupacin o cualquier otra emocin positiva. Tambin era un rostro sin esperanza, un hecho sustanciado por sus antecedentes que era la historia de una infancia horrorosa. Pero no era problema de ella. Al parecer, el nico que no lo era. Sacudi la cabeza y mir la hora: medianoche pasada. Fue a buscar otra taza de caf, perda la concentracin. El ltimo abogado de la fiscala se haba marchado cinco horas antes. El personal de limpieza haba acabado su trabajo haca tres. Camin descalza por el pasillo hacia la cocina. Si Charlie Manson estuviese por ah ocupndose de lo suyo, slo sera uno de sus casos menores; un aficionado en comparacin con los monstruos que rondaban ahora por las calles. Volvi a la oficina con la taza de caf en una mano y se detuvo un momento para contemplar su reflejo en la ventana. En su trabajo la apariencia no tena demasiada importancia; caray, no haba tenido una cita en ms de un ao. Pero fue incapaz de desviar la mirada. Era alta y delgada, quiz demasiado en algunas partes, pero no por eso haba abandonado la costumbre de correr siete kilmetros cada da mientras disminua el consumo de caloras. Subsista a base de caf malo y galletas, y slo fumaba dos cigarrillos al da, sin renunciar a la esperanza de abandonarlo. Se sinti culpable del abuso a que someta a su cuerpo con tantas horas de trabajo y el estrs de pasar de un caso terrible a otro horroroso, pero qu poda hacer? Renunciar porque no se pareca a las mujeres de las portadas de Cosmopolitan? Se consol a s misma con el hecho de que ellas trabajaban las veinticuatro horas del da para mantenerse hermosas. El suyo era ocuparse de que la gente que infringa la ley, que hera a los dems, fuera castigada. Lleg a la conclusin que desde cualquier punto de vista estaba haciendo cosas mucho ms productivas con su vida. Se dio un manotazo en la melena; necesitaba un corte de pelo, pero de dnde sacara el tiempo? El rostro todava no

reflejaba demasiado el peso de la carga que cada vez le resultaba ms difcil arrastrar. A los veintinueve aos, despus de cuatro de jornadas de diecinueve horas e innumerables juicios, haba aguantado. Suspir al comprender que no durara mucho. En la facultad haba sido objeto de las miradas de todos, la causa de pasiones encendidas y sudores fros. Pero a punto de entrar en los treinta, era consciente de que aquello que haba dado por sentado durante tanto tiempo, que incluso haba despreciado en muchas ocasiones, no le durara para siempre. Y como tantas otras cosas que se dan por sentadas o se descartan como poco importantes, poder silenciar un sala con el mero hecho de entrar era algo que echara de menos. Conservar la belleza durante los ltimos aos era algo notable si tena en cuenta lo poco que haba hecho para preservarla. Buenos genes, ah estaba la razn; tena suerte. Entonces pens en su padre y decidi que no haba tenido ninguna suerte en materia de genes. Un hombre que robaba a los dems y despus pretenda llevar una vida normal. Un hombre que haba engaado a todos, incluidas su mujer y su hija. Un hombre en el que no se poda confiar. Se sent ante su escritorio, prob el caf caliente, le ech un poco ms de azcar y mir al seor Simmons mientras remova las profundidades oscuras de su estimulante nocturno. Cogi el telfono y marc el nmero de su casa para escuchar los mensajes. Haba cinco: dos de otros abogados, uno del polica que sera testigo en el juicio contra el seor Simmons y uno de un investigador de la fiscala que llamaba a las horas ms intempestivas para darle informaciones intiles. Tendra que cambiar de nmero de telfono. En el ltimo mensaje haban colgado. Pero escuch el rumor de una respiracin, casi entendi una o dos palabras. Algo en el sonido le result conocido, pero no consigui ubicarlo. Gente que no tena nada mejor que hacer.

El caf hizo su efecto, su mirada enfoc otra vez el expediente. Mir el pequeo estante con los libros. Encima haba una vieja foto de la madre y Kate cuando tena diez aos. Haba recortado la figura de Luther Whitney. Un gran agujero junto a la madre y la hija. Una gran nada. Me cago en la gran puta! El presidente de los Estados Unidos se sent, con una mano sobre sus flccidas y dolidas partes pudendas, la otra sosteniendo el abrecartas que un momento antes estaba destinado a convertirse en el instrumento de su muerte. Ahora el objeto tena algo ms que slo su sangre en l. Me cago en la gran puta, Bill, la has matado! El objeto de su ira se agach para ayudarle a levantarse mientras su compaero comprobaba el estado de la mujer; una verificacin intil, ya que dos proyectiles de grueso calibre le haban volado los sesos. Lo lamento, seor, no tenamos tiempo. Lo lamento, seor. Bill Burton era agente del servicio secreto desde haca doce aos; antes haba pertenecido a la polica estatal de Maryland durante ocho, y uno de sus disparos acababa de volarle la cabeza a una joven hermosa. A pesar de su gran preparacin temblaba como un nio al que acaban de despertar de una pesadilla. Haba matado antes en cumplimiento del deber un vulgar control de carreteras que se haba complicado. Pero el muerto haba sido un tipo condenado cuatro veces, con una venganza pendiente contra los policas uniformados y haba intentado matarle con una pistola Glock semiautomtica. Mir el pequeo cuerpo desnudo y pens que iba a vomitar. Su compaero, Tim Collin, adivin lo que iba a pasar y le cogi del brazo. Burton trag con fuerza y asinti. Lo tena controlado. Entre los dos ayudaron a levantarse con mucho cuidado

a Alan J. Richmond, presidente de los Estados Unidos, un hroe poltico y un lder para todas las generaciones, pero que ahora no era ms que un borracho desnudo. El presidente les mir ya recuperado del horror inicial a medida que pasaban los efectos del alcohol. Est muerta? Las palabras sonaron borrosas; los ojos parecan moverse en las rbitas como canicas sueltas. S, seor respondi Collin. No se dejaba de contestar la pregunta de un presidente, borracho o no. Burton se mantuvo apartado. Mir una vez ms a la mujer y despus al presidente. Para eso estaban, hacan su trabajo. Proteger al maldito presidente. Costara lo que costara, esa vida no deba acabar de esa manera. No clavado como un cerdo por una puta borracha. La boca del presidente esboz lo que pretenda ser una sonrisa, aunque ni Collin ni Burton lo recordaran as. El presidente comenz a levantarse. Dnde est mi ropa? pregunt. Aqu, seor. Burton volvi a la realidad; se agach para recoger las prendas. Estaban muy manchadas, todo el cuarto pareca estarlo, con los sesos de ella. Bueno, aydenme a levantarme, y a vestirme, maldita sea. Tengo que ir a dar un discurso en alguna parte, no es as? Solt una risa aguda. Burton mir a Collin y este a su compaero. Ambos contemplaron cmo el presidente se quedaba dormido en la cama. En el momento que sonaron los disparos, Gloria Russell, jefa del gabinete, estaba en el bao del primer piso, lo ms lejos posible de aquella habitacin. Haba acompaado al presidente en muchas de estas aventuras, pero en lugar de acostumbrarse, le disgustaban cada vez ms. Imaginar a su jefe, el hombre ms poderoso sobre la faz de la tierra, en la cama con todas esas putas de la

alta sociedad, las admiradoras de la poltica. No consegua entenderlo, y casi haba aprendido a no hacer caso. Casi. Se subi las bragas, cogi el bolso, abri la puerta, cruz el vestbulo y a pesar de los tacones altos subi los escalones de dos en dos. Cuando lleg a la puerta del dormitorio el agente Burton le cerr el paso. Seora, no querr ver esto, no es agradable. Ella le apart, cruz el umbral y se detuvo. Su primer pensamiento fue el de salir corriendo, bajar las escaleras, meterse en la limusina, salir de all, salir del estado, salir de este horrible pas. No sinti pena por Christy Sullivan, que quera que el presidente se la follara. Esa haba sido su meta durante los ltimos dos aos. Bueno, algunas veces no siempre se consigue lo que se desea; algunas veces se consigue mucho ms. Russell recuper el control y se enfrent al agente Collin. Qu diablos ha pasado? Tim Collin era joven, duro y devoto del hombre que le haban asignado proteger. Estaba entrenado para morir defendiendo al presidente, y no tena ninguna duda de que si llegaba ese momento lo hara. Haban pasado unos aos desde que haba atrapado a un atacante en el aparcamiento de un centro comercial, donde el entonces candidato presidencial Alan Richmond participaba en un acto. Collin haba tumbado al presunto agresor sobre el asfalto y le haba inmovilizado antes de que el tipo pudiera desenfundar del todo el arma, antes de que cualquiera de los dems reaccionara. Para Collin, la nica misin en su vida era proteger a Alan Richmond. El agente Collin tard un minuto en informar a Russell de los hechos, con frases cortas y coherentes. Burton confirm el relato. Era cuestin de elegir entre l o ella, seora Russell. No hay otra manera de decirlo. Burton mir instintivamente al presidente, que continuaba tendido en la cama, perdido para el mundo. Haban cubierto la parte ms estratgica de su

cuerpo con una sbana. Quieren decir que no oyeron absolutamente nada? Ningn sonido violento antes..., antes de esto? Con un gesto indic el desastre en la habitacin. Los agentes intercambiaron una mirada. Haban escuchado muchos ruidos procedentes de los dormitorios donde estaba su jefe. Algunos podan ser interpretados como violentos, otros no. Pero antes todos haban salido sanos y salvos. Nada extrao contest Burton. Entonces omos el grito del presidente y entramos. El cuchillo estaba a punto de clavarse en su pecho. La nica cosa lo bastante rpida era una bala. Se irgui en toda su estatura y le mir a los ojos. l y Collin haban hecho su trabajo, y esta mujer no iba a convencerlos de lo contrario. Nadie iba a echarles la culpa. Haba un maldito cuchillo en la habitacin? La mujer mir a Burton incrdula. Si fuera cosa ma, el presidente no saldra a realizar estas pequeas excursiones. La mitad de las veces no nos deja comprobar nada antes. No tuvimos oportunidad de revisar la habitacin. La mir. l es el presidente, seora aadi como si eso lo justificara todo. Y para Russell por lo general as era, algo que Burton saba muy bien. Russell ech una ojeada a la habitacin, sin perder un solo detalle. Haba sido profesora de Ciencias Polticas en Stanford y gozaba de una reputacin a nivel nacional antes de unirse a la campaa de Alan Richmond para conseguir la presidencia. l era una fuerza poderosa, todo el mundo quera subir al carro del vencedor. En la actualidad era jefa del gabinete, y se rumoreaba que se convertira en secretaria de Estado si Richmond ganaba la reeleccin, cosa que todos daban por hecho. Quin lo saba? Por qu no la frmula Richmond-Russell? Formaban una combinacin brillante. Ella era la estratega, l

un poltico consumado. El futuro de ambos era cada vez ms prometedor. Pero ahora? Ahora tena un cadver y a un presidente borracho en el interior de una casa que se supona vaca. De pronto recuper el control. Este pequeo montn de basura humana no le estropeara el futuro. Ni por esas! Quiere que llame a la polica, seora? pregunt Burton. Russell le mir como si el agente hubiese perdido el juicio. Burton, permtame recordarle que nuestro trabajo es proteger los intereses del presidente en todo momento y que nada, absolutamente nada, est por encima de eso. Est claro? Seora, la mujer est muerta. Pienso que... As es. Usted y Collin dispararon contra ella y est muerta. Las palabras de Russell flotaron en el aire. Collin se frot los dedos; una mano toc instintivamente el arma en la funda. Mir a la difunta seora Sullivan como si pudiera resucitarla. Burton flexion los hombros; se acerc un poco a Russell para resaltar la diferencia de estatura. Si no llegamos a disparar, el presidente estara muerto. Ese es nuestro trabajo. Mantener al presidente sano y salvo. Muy bien, Burton. Y ahora que ha impedido su muerte, cmo piensa explicarle a la polica, a la mujer del presidente, a sus superiores, a los abogados, al Congreso, a los mercados financieros, al pas y al resto del maldito mundo, por qu el presidente estaba aqu? Qu haca aqu? Y las circunstancias que le llevaron a usted y al agente Collin a disparar contra la esposa de uno de los hombres ms ricos e influyentes de Estados Unidos? Porque si llama a la polica, si llama a cualquiera, eso es lo que tendr que hacer. Ahora, si est preparado a aceptar la plena responsabilidad de ese cometido, all tiene el telfono, llame.

El rostro de Burton cambi de color. Dio un paso atrs, ahora ser ms alto no le serva de nada. Collin se haba quedado de una pieza mientras presenciaba el enfrentamiento. Nunca haba visto a nadie capaz de hablarle as a Bill Burton. El hombre poda partirle el cuello a Russell como quien aplasta una mosca. Burton mir una vez ms el cadver. Cmo poda explicarlo para que todo saliera bien? La respuesta era fcil: no poda. Russell le observ de cerca. Burton le devolvi la mirada pero fue incapaz de sostenerla. Ella haba ganado. Sonri bondadosa y asinti. Estaba al mando de la funcin. Vaya y prepare caf. Una cafetera llena le orden a Burton, disfrutando por un momento del cambio de poderes . Despus qudese en la puerta principal, no sea que tengamos algn visitante inesperado. Collin, vaya a la furgoneta, y hable con Johnson y Varney. No les diga nada de esto. Por ahora slo dgales que ha habido un accidente, y que el presidente est bien. Eso es todo. Y que permanezcan alerta. Comprendido? Ya llamar si les necesito. Preciso tiempo para pensar. Luther no se haba movido desde que los disparos haban destrozado la cabeza de la mujer. Tena miedo. Haba superado la conmocin, pero su mirada volva una y otra vez a lo que haba sido un ser humano vivo. En todos los aos como delincuente slo haba visto matar a otra persona. Un pedfilo condenado tres veces, al que otro preso le haba cortado la mdula con un trozo de hierro afilado como una daga. Las emociones que senta ahora eran muy diferentes, como si fuese el nico pasajero de un barco que haba atracado en un puerto extranjero. Nada se pareca ni se notaba conocido. Se sent antes de que las piernas dejaran de sostenerle. Mir cmo Russell se mova por la habitacin, cmo se inclinaba sobre la mujer muerta, pero sin tocarla. Despus, cmo coga el abrecartas por la punta de la hoja con un

pauelo que sac del bolsillo. La vio observar un buen rato el objeto que casi haba acabado con la vida de su jefe y le haba costado la vida a la mujer; cmo meta el abrecartas en el bolso de cuero que haba dejado sobre la mesa de noche, y guardaba el pauelo en el bolsillo. Ech una ojeada a los despojos de Christine Sullivan. Russell reconoca que era admirable la manera en que Richmond realizaba sus tareas extraprofesionales. Todas sus compaeras eran mujeres ricas y de una elevada posicin social, y todas estaban casadas. Esto garantizaba que nada de su comportamiento adltero aparecera en los peridicos. Las mujeres con las que se acostaba tenan tanto o ms que perder, y lo saban muy bien Y la prensa. Russell sonri. En estos tiempos el presidente viva sometido a un escrutinio incesante. No poda mear, fumarse un puro o eructar sin que el pblico conociera los detalles ms ntimos. Al menos as pensaba el pblico. Todo esto tena su origen en una valoracin exagerada de la prensa y su capacidad para sacar cualquier historia a la luz, por muy escondida que estuviese. Lo que no comprendan era que si bien la oficina del presidente quizs haba perdido parte de su enorme poder a lo largo de los aos, a medida que los problemas del mundo escapaban ala capacidad de cualquier persona a enfrentarse a ellos en una base igualitaria, el presidente estaba rodeado por un grupo de personas muy capaces y de una lealtad absoluta. Personas cuya capacidad para las actividades encubiertas estaba a aos luz de los muy educados y remilgados periodistas, cuya idea de rastrear algn asunto comprometido era preguntarle a un congresista siempre dispuesto a hablar para los telediarios de la noche. Era un hecho que, si lo deseaba, el presidente Alan Richmond poda moverse con la seguridad de que nadie se enterara de su paradero. Incluso poda desaparecer de la vista del pblico todo el tiempo que quisiera, aunque eso sera la anttesis de lo

que un poltico deseaba. Este privilegio se reduca a un comn denominador. El servicio secreto. Eran los mejores entre los mejores. Este grupo de elite lo haba demostrado una y otra vez a lo largo de los aos, como tambin al planear esta actividad ms reciente. Poco despus del medioda, Christy Sullivan haba salido del saln de belleza en Upper Northwest. Despus de caminar una manzana, haba entrado en el vestbulo de una casa de apartamentos, y salido al cabo de treinta segundos envuelta en una capa con capucha que llevaba en el bolso. Las gafas de sol ocultaban sus ojos. Recorri varias manzanas mirando los escaparates, y despus tom la lnea roja hasta Metro Center. Al salir del metro haba caminado otras dos manzanas y se haba metido por un callejn entre dos edificios condenados. Dos minutos ms tarde, un coche con los cristales oscuros sali del callejn. Collin conduca. Christy Sullivan ocupaba el asiento trasero. Despus, permaneci en un lugar seguro con Bill Burton hasta que el presidente se reuni con ella al cabo de unas horas. Haban escogido la mansin Sullivan como el lugar perfecto para el interludio romntico porque, por una de esas ironas del destino, dicha casa era el ltimo lugar en que cualquier persona hubiese esperado ver a Christy Sullivan. Russell saba que estaba vaca, protegida slo por un sistema de seguridad que no era ningn obstculo para sus planes. Russell se sent en una silla y cerr los ojos. En la casa tena con ella y el presidente a dos de los miembros ms capacitados del servicio secreto, Y, por primera vez, esto preocupaba a la jefa del gabinete. Los cuatro agentes que les acompaaban esta noche haban sido escogidos por el propio presidente entre el casi centenar destinado a su custodia para estas pequeas aventuras. Todos eran muy leales y capaces. Cuidaban del presidente y aceptaban sin rechistar cualquier cosa que se les pidiera. Hasta esta noche, la fascinacin del

presidente Richmond por las mujeres casadas no haba presentado grandes problemas. Pero lo ocurrido lo trastornaba todo. Russell sacudi la cabeza y se forz a buscar un plan de accin. Luther estudi el rostro. Era una cara inteligente, atractiva pero tambin muy dura. Casi se alcanzada a ver el proceso mental por las arrugas de la frente. Pas el tiempo y ella no se movi. Entonces Gloria Russell abri los ojos y su mirada recorri toda la habitacin, sin perder detalle. Luther se encogi en un acto reflejo cuando la mirada pas por el espejo como un reflector por el patio de una crcel. Entonces la mirada se detuvo al llegar a la cama. Durante casi un minuto la mujer contempl al hombre dormido, y en su rostro apareci una expresin que Luther no acababa de entender. Estaba a medio camino entre una sonrisa y una mueca. Russell se levant, se acerc al lecho y mir al hombre. Un hombre del pueblo, o al menos as lo crea la gente. El hombre de la poca. Ahora no pareca tan grande. Tena medio cuerpo sobre la cama, las piernas abiertas, los pies casi en el suelo, una posicin un tanto ridcula cuando se estaba desnudo. La mujer pase la mirada por el cuerpo del presidente, y se recre en algunas partes, una actividad que a Luther le pareci sorprendente a la vista de lo que yaca en el suelo. Antes de que Gloria Russell entrara y se enfrentara a Burton, Luther haba esperado or sirenas y estar sentado all mirando a policas, detectives y forenses por todas partes; decenas de unidades mviles de la radio y la televisin aparcadas delante de la casa. Era obvio que esta mujer tena otros planes. Luther haba visto a Gloria Russell en la CNN y en las principales cadenas, adems de en los peridicos. Sus facciones eran muy caractersticas: la nariz larga y aquilina

entre los pmulos altos, regalo de un antepasado cherokee. El pelo renegrido y lacio hasta los hombros. Los ojos grandes y de un azul tan oscuro como el agua de las profundidades marinas, pozos gemelos llenos de peligros para los descuidados e inconscientes. Luther se movi en el silln con mucho cuidado. Mirar a esta mujer delante de una chimenea de la Casa Blanca pontificando sobre los ltimos hechos polticos era una cosa, y otra muy distinta verla moverse por una habitacin donde haba un cadver y un hombre desnudo y borracho que era el lder del mundo libre. Era un espectculo que Luther no deseaba ver, aunque no poda apartar la mirada. Russell mir la puerta, cruz la habitacin, sac el pauelo, y cerr la puerta con llave. Volvi a paso rpido junto a la cama para mirar al presidente. Tendi una mano, y, por un momento, Luther se puso tenso, pero ella slo acarici el rostro del presidente. Luther se relaj, pero volvi a tensarse cuando la mano se movi hasta el pecho, y se detuvo por un momento en el vello abundante, antes de continuar hasta el estmago plano que suba y bajaba con normalidad. Entonces la mano baj todava ms; la mujer apart poco a poco la sbana y la dej caer al suelo. Meti la mano en la entrepierna. Despus ech una mirada a la puerta y se arrodill delante del presidente. Luther cerr los ojos. No comparta los peculiares gustos por la observacin del dueo de la casa. Pasaron varios minutos. Luther abri los ojos en el momento que Gloria Russell se quitaba las medias y las bragas, y las dejaba sobre una silla. Despus mont a horcajadas al presidente dormido. Luther volvi a cerrar los ojos. Se pregunt si oiran los crujidos de la cama desde la planta baja. Quiz no, porque era una casa muy grande. Incluso si los oan, qu podan hacer? Diez minutos ms tarde, Luther oy un jadeo involuntario por parte del hombre, y los gemidos de la mujer.

Pero Luther mantuvo los ojos cerrados. No saba muy bien por qu. En parte era una combinacin entre el miedo y el disgusto por la falta de respeto a la muerta. Por fin, Luther abri los ojos y se encontr que tena a Russell delante. El corazn le dej de latir hasta que el cerebro le inform que no pasaba nada. La mujer se puso las bragas y las medias. Despus con toda calma se pint los labios. Sonrea, tena las mejillas arreboladas. Pareca ms joven. Luther mir al presidente. Dorma otra vez profundamente despus de disfrutar de un sueo muy real y placentero. Luther volvi a mirar a Russell. Resultaba desconcertante ver a esta mujer que le sonrea, en esta habitacin siniestra, sin saber que l estaba all. Haba poder en el rostro de la mujer. Y una mirada que Luther ya haba viste antes en este cuarto. Esta mujer era peligrosa. Quiero que limpien toda la habitacin, excepto eso. Russell seal a la difunta seora Sullivan. Un momento. Es probable que l la tocara por todas partes. Burton, quiero que revise cada centmetro de su cuerpo, y si aparece cualquier cosa ajena hgala desaparecer. Despus vstala. Burton, con las manos enguantadas, se adelant para cumplir la rden. Collin, sentado junto al presidente, le oblig a beber otra taza de caf. La cafena ayudara a despertarle, pero slo el paso del tiempo borrara todo rastro de resaca. Russell se sent al otro lado. Cogi la mano del presidente entre las suyas. Le haban vestido, slo faltaba peinarle. Le dola el brazo, pero se lo haban vendado lo mejor posible. Gozaba de una salud excelente; la herida cicatrizara sin problemas. Seor presidente? Alan? Alan? Russell le sujet la barbilla y le volvi el rostro hacia ella. Tena l alguna idea de lo que le haba hecho? Lo dudaba. l haba deseado tanto echar un polvo esta noche!

Poseer a una mujer. Ella le haba entregado su cuerpo. Objetivamente haba cometido una violacin. Pero lo que no caba duda es que haba satisfecho los sueos de un hombre. No tena ninguna importancia que l no recordara el episodio, el sacrificio. Pero ahora s se enterara de lo que ella iba a hacer por l. Los ojos del presidente enfocaban y desenfocaban el rostro de la jefa de gabinete. Collin le masaje el cuello. Russell mir la hora. Las dos de la madrugada. Tenan que marcharse. Le dio una bofetada, no muy fuerte, slo lo necesario para conseguir su atencin. Not que Collin se pona tenso. Caray, estos tipos eran una cosa increble. Alan, hiciste el amor con ella? Qu...? Hiciste el amor con ella? Qu... No. Creo que no. No recuer... Dle ms caf, mtaselo por la garganta si es necesario, pero despirtelo. Collin asinti y puso manos a la obra. Russell se acerc a Burton, ocupado en revisar todo el cuerpo de la difunta seora Sullivan. Burton haba participado en numerosas investigaciones policiales. Saba muy bien qu buscaban los detectives y dnde lo buscaban. Nunca hubiese imaginado que utilizara sus conocimientos de experto para entorpecer una investigacin, pero tampoco nunca haba imaginado encontrarse en una situacin como esta. Ech una ojeada a la habitacin, estudi las partes que deban limpiar, pens en las otras habitaciones que haban usado. No podan hacer nada con las marcas en el cuello de la mujer y las otras pruebas fsicas microscpicas que sin duda estaban incrustadas en la piel. El forense las descubrira hicieran lo que hicieran. Sin embargo, no se poda relacionar ninguna de estas cosas con el presidente a menos que la polica le identificara como un sospechoso, algo que estaba

fuera de toda lgica. Explicar la incongruencia del intento de estrangulacin de una mujer cuya muerte haba sido causada por disparos de armas de fuego era algo que dejaran libre a la imaginacin de la polica. Burton volvi la atencin otra vez a la muerta. Con cuidado comenz a subirle las bragas. Sinti un golpecito en el hombro. Revsela. Burton mir a la jefa de gabinete. Comenz a decir algo. Revsela! Russell arque las cejas. Burton se lo haba visto hacer un milln de veces con el personal de la Casa Blanca. Ellos le tenan pnico. l no le tema, pero era lo bastante listo como para cubrirse las espaldas cuando la tena cerca. Sin prisa hizo la revisin. Despus coloc el cadver en la misma posicin que haba cado. Limit el informe a una sacudida de cabeza. Est seguro? Russell dudaba, aunque saba por el interludio con el presidente que l no la haba penetrado, o si lo haba hecho no haba eyaculado. Pero poda haber rastros. Era increble la cantidad de cosas que averiguaban en la actualidad a partir de las muestras ms diminutas. No soy un maldito gineclogo. No vi nada y como no llevo un microscopio encima resulta difcil saber si hay algo. Russell lo dej correr. Quedaba mucho por hacer y no tenan tiempo. Varney y Johnson dijeron algo? Collin, ocupado en servir al presidente la cuarta taza de caf, respondi a la pregunta. Se preguntan qu diablos est pasando aqu, si es a eso a lo que se refiere. No les... Les dije lo que usted me indic y nada ms, seora. Mir a la mujer. Son buenos agentes, seora Russell. Llevan con el presidente desde la campaa. No harn nada para

perjudicar este asunto, est bien? Russell recompens a Collin con una sonrisa. Un chico guapo y, ms importante, un miembro leal de la guardia del presidente; le sera muy til. Burton era ms difcil. Sin embargo, ella tena un triunfo: l y Collin haban apretado el gatillo, quizs en cumplimiento del deber, pero quin lo saba de verdad? Colofn: estaban metidos en esto hasta el cuello. Luther observaba la actividad con una actitud que le haca sentir culpable en estas circunstancias. Estos hombres eran buenos: metdicos, cuidadosos, pensaban las cosas a fondo, y no pasaban nada por alto. No haba muchas diferencias entre policas y ladrones profesionales. Las habilidades, las tcnicas eran las mismas, slo el enfoque era distinto, el enfoque marcaba la diferencia. Haban acabado de vestir al cadver y lo haban dejado en la posicin original. Collin se ocupaba de las uas. Haba inyectado un lquido debajo de cada una, y con un succionador pequeo quitaba los trozos de piel y restos de pelo. Haban deshecho la cama y puesto sbanas limpias; las sucias ya estaban metidas en un saco para ser quemadas en un horno. Collin se haba ocupado de limpiar la planta baja. Haban limpiado todo lo que haban tocado, excepto una cosa. Burton pasaba la aspiradora por la alfombra y l sera el ltimo en marcharse, lo hara caminando de espaldas mientras borraba las pisadas. Un momento antes, Luther haba visto a los agentes saquear la habitacin. Sus intenciones le hicieron sonrer a su pesar. Simular un robo. Haban metido el collar en una bolsa junto con todos los anillos que llevaba la mujer. Haran parecer que la mujer haba sorprendido a un ladrn en la casa y que l la haba matado, sin saber que dos metros ms all

haba un ladrn autntico que miraba y escuchaba todo lo que hacan y decan. Un testigo ocular! Luther nunca haba sido testigo ocular de un robo, aparte de los que l haba cometido. Los criminales odiaban a los testigos. Estas personas le mataran si descubran su presencia; lo tena claro. Sacrificar la vida de un viejo ladrn, condenado tres veces, no tena ninguna importancia si era por el bienestar del jefe. El presidente, todava bastante borracho, sali de la habitacin con la ayuda de Burton. Russell les mir marcharse. No advirti la bsqueda frentica de Collin. Por fin, la mirada aguda del agente se pos en el bolso de Russell que estaba en la mesa de noche. La empuadura del abrecartas sobresala un par de centmetros. Collin utiliz una bolsa de plstico para sacarlo, dispuesto a dejarlo bien limpio. Luther dio un bote al ver cmo Russell corra a sujetar la mano del agente. No lo haga, Collin. Collin no era tan listo como Burton, y, desde luego, no era rival para Russell. Se mostr desconcertado. Esto tiene sus huellas por todas partes, seora. Las de ella tambin, adems de otras cosas. No s si me entiende, es cuero, est empapado. Agente Collin, fui escogida por el presidente como responsable de tcticas y estrategias. Lo que a usted le parece una eleccin obvia, es para m un asunto que merece un tratamiento ms profundo. Hasta que dicho proceso no acabe, usted no limpiar ese objeto. Lo guardar en un recipiente adecuado y despus me lo dar. Collin comenz a protestar pero Russell le hizo callar con una mirada. El agente guard el abrecartas en una bolsa de plstico y se lo alcanz. Por favor, tenga cuidado con eso, seora Russell. Tim, siempre voy con cuidado.

Le recompens con otra sonrisa. l se la devolvi. Russell nunca le haba llamado antes por el nombre; ni siquiera imaginaba que lo supiera. Tambin observ, no por primera vez, que la jefa de gabinete era una mujer muy guapa. S, seora. Comenz a recoger el equipo. Tim? l la mir. La mujer se acerc, mir hacia abajo, y despus se cruzaron las miradas. Russell habl en voz baja, y Collin pens que estaba avergonzada. Tim, nos enfrentamos a una situacin excepcional. Necesito ir poco a poco. Me comprende? Yo tambin la llamara una situacin excepcional afirm Collin. Me llev un susto de muerte al ver el abrecartas a punto de clavarse en el pecho del presidente. Ella le toc el brazo. Llevaba las uas largas y bien pintadas. Sostuvo en alto la bolsa con el abrecartas. Esto ha de quedar entre nosotros, Tim. De acuerdo? El presidente no debe saberlo. Ni tampoco Burton. No s si... Tim, de verdad necesito su apoyo en este asunto. Le cogi de la mano. El presidente no sabe lo que ha ocurrido y pienso que, en estos momentos, Burton tampoco lo tiene muy claro. Necesito alguien de confianza. Le necesito, Tim. Esto es muy importante. Lo sabe, verdad? No se lo pedira si no pensara que usted puede hacerlo. l sonri ante el halago, despus la mir a los ojos. De acuerdo, seora Russell. Lo que usted diga. Mientras Collin acababa de recoger sus cosas, Russell contempl el trozo de metal de unos veinte centmetros, sucio de sangre, que haba estado a punto de acabar con sus aspiraciones polticas. Si el presidente hubiese muerto, no hubiese sido necesario el encubrimiento. Una palabra fea encubrimiento pero a menudo muy necesaria en el mundo de la alta poltica. Se estremeci al imaginar los titulares: EL
PRESIDENTE APARECE MUERTO EN EL DORMITORIO DE UN AMIGO

INTIMO. LA ESPOSA AUTORA DEL CRIMEN. LOS LDERES DEL PARTIDO HACEN RESPONSABLE A LA JEFA DEL GABINETE GLORIA RUSSELL. Pero no haba sucedido. No sucedera.

El objeto que tena en la mano vala ms que una montaa de plutonio, ms que toda la produccin de petrleo de Arabia Saudita. Con esto en su poder, quin saba lo que poda pasar? Quizs incluso la frmula Russell-Richmond? Las posibilidades eran infinitas. Sonri mientras guardaba la bolsa de plstico en el bolso. El alarido hizo que Luther volviera la cabeza con tanta violencia que casi grit de dolor. El presidente entr en el dormitorio medio borracho y enloquecido. Acababa de recordar lo ocurrido en las ltimas horas y la conmocin haba resultado tremenda. Burton apareci un segundo ms tarde. El presidente se dirigi hacia el cadver; Russell dej el bolso sobre la mesa de noche, y acompaada por Collin se interpuso en el camino. Maldita sea! Est muerta. Yo la mat. Ay, Dios, aydame. Yo la mat! Grito, llor y volvi a gritar. Intent pasar entre la pareja que tena delante pero le faltaron fuerzas. Burton sujet al presidente por detrs. Entonces, con una fuerza sacada de la desesperacin, Richmond se solt, atraves la habitacin y choc de cabeza contra la pared. Mientras se desplomaba empuj la mesa de noche y por fin el presidente de Estados Unidos permaneci tendido en el suelo, gimoteando, junto al cadver de la mujer con la que haba tenido la intencin de acostarse aquella noche. Luther le observ asqueado. Se frot el cuello al tiempo que meneaba la cabeza. Los hechos ocurridos esta noche eran tan increbles que resultaba difcil soportarlos. El presidente se sent poco a poco. Burton pareca compartir las sensaciones de Luther, pero no dijo nada. Collin

mir a Russell en espera de instrucciones. Russell capt la mirada y acept complacida el cambio de poderes. Gloria? S, Alan? Luther haba visto cmo Russell haba mirado el abrecartas. Ahora tambin saba algo que ignoraban los dems. Saldr todo bien? Haz que salga bien, Gloria. Ay Dios, por favor, Gloria. Ella apoy una mano sobre el hombro de Richmond para darle nimos, como haba hecho a lo largo de centenares de miles de kilmetros de campaa. Todo est bajo control, Alan. Lo tengo todo controlado. El presidente estaba demasiado borracho como para captar el matiz, pero ella no le dio importancia. Burton apoy un dedo sobre el auricular, escuch con atencin por un momento. Se volvi hacia Russell. Salgamos de aqu. Varney acaba de ver un coche de patrulla que viene por la carretera. La alarma...? pregunt Russell extraada. Debe ser algn guardia privado contest Burton, pero si ve algo... No le hizo falta aadir nada ms. Marcharse en limusina de este paraso de los ricos era la mejor proteccin de la que podan disponer. Russell agradeci la costumbre que haba adoptado de utilizar limusinas alquiladas sin chofer para estas pequeas aventuras. Los nombres en todos los formularios eran falsos, el depsito y el alquiler se pagaban al contado, y el coche lo recogan y devolvan fuera de horas de oficina. No haba rostros vinculados a la operacin. El coche lo devolvan limpio de cualquier huella. Sera una callejn sin salida para la polica en el caso muy improbable de que siguieran esta pista. Vamos! Russell se dej llevar un poco por el pnico. Ayudaron a levantarse al presidente. Russell fue con l. Collin recogi las bolsas. Entonces se qued quieto.

Luther sinti un nudo en la garganta. Collin fue a la mesa de noche, cogi el bolso de Russell y sali del dormitorio. Burton puso en marcha la aspiradora, dio la ltima pasada a la alfombra. Despus apag la luz y sali sin olvidarse de cerrar la puerta. El mundo de Luther se sumi en las tinieblas. Esta era la primera vez que se quedaba a solas con la mujer muerta. Al parecer, los dems se haban acostumbrado a la presencia del cuerpo ensangrentado en el suelo, y sin darse cuenta haban pasado por encima o alrededor del objeto inanimado. Pero Luther no se haba habituado a la presencia de la muerte a unos pocos pasos de distancia. Ya no vea las ropas manchadas ni el cadver que las llevaba, pero saba que estaba all. Hortera puta rica, sera probablemente el epitafio informal. Era verdad que haba engaado al marido, algo que al parecer a l no le habra preocupado. Pero no se mereca morir as. l no la hubiese matado, eso estaba muy claro. En cambio, de no haber sido por el rpido contraataque, el presidente hubiese sido asesinado. No poda culpar a los hombres del servicio secreto. Era su trabajo y lo haban cumplido. Ella haba escogido al hombre equivocado para un intento de asesinato impulsado por lo que haba sentido en aquel momento. Quizs era mejor as. Si la mano hubiese sido un poco ms rpida o la respuesta de los agentes un poco ms lenta, tal vez habra pasado el resto de su vida en la crcel, si no la condenaban a muerte por matar a un presidente. Luther se sent en el silln. Tena las piernas casi dormidas. Se forz a relajarse. Muy pronto tendra que salir pitando. Necesitaba estar preparado. Tambin tena muchas cosas en que pensar, a la vista de

que sin pretenderlo, todo se haba preparado para convertir a Luther Whitney en el sospechoso nmero uno en lo que sin duda sera considerado como un infame y horroroso asesinato. La riqueza de la vctima exigira que todos los enormes recursos de las fuerzas policiales se dedicaran a buscar al culpable. Pero de ninguna manera se les ocurrira buscar la respuesta en el 1600 de la avenida Pennsylvania. Buscaran en cualquier otra parte, y a pesar de los intensos preparativos de Luther, quiz le encontraran. l era bueno, muy bueno, pero nunca se haba enfrentado a las fuerzas que se desataran para resolver este crimen. Repas en un segundo todos los pasos del plan hasta esta noche. No encontr ningn fallo, pero por lo general eran los menores de stos los que acababan por llevar al autor a la crcel. Trag saliva, abri y cerr las manos, estir las piernas para calmarse. Una cosa a la vez. An no haba salido de all. Muchas cosas podan salir mal, y sin duda una o dos fallaran. Esperara otros dos minutos. Cont los segundos, mientras imaginaba a aquellas personas subiendo al coche. Calcul que esperaran cualquier avistamiento o sonido del coche patrulla antes de marcharse. Abri la bolsa con mucho cuidado. En el interior estaba gran parte del contenido de la caja de seguridad. Casi haba olvidado que estaba all para robar y que lo haba hecho. El coche estaba a cuatrocientos metros. Necesitar todo el aire de los pulmones. Cuntos eran los agentes del servicio secreto? Al menos cuatro. Mierda! La puerta espejo se abri lentamente y Luther entr en el dormitorio. Apret el botn rojo del mando y lo arroj sobre el silln mientras se cerraba la puerta. Mir la ventana. Ya haba pensado en utilizarla como una va alternativa. En la bolsa tena una soga de nailon de treinta metros de largo, con nudos cada quince centmetros. Dio un amplio rodeo alrededor del cuerpo, atento a no pisar la sangre, se vali de la memoria para guiar sus pasos.

Slo mir una vez el cadver de Christine Sullivan. No poda devolverle la vida. Luther se enfrentaba ahora a salvar la suya. Tard unos segundos en llegar a la mesa de noche, y meter la mano detrs del mueble. Los dedos de Luther sujetaron la bolsa de plstico. El choque del presidente contra el mueble haba volcado el bolso de Gloria Russell. La bolsa y su muy valioso contenido haban cado detrs de la mesa de noche. Luther toc con la punta de un dedo la hoja del abrecartas a travs del plstico antes de guardarlo en su bolsa. Se acerc a la ventana y espi el exterior. La limusina y la furgoneta seguan all. Era una mala seal. Fue hasta el otro extremo del dormitorio, sac la soga, la at a la pata de una cmoda que pesaba un quintal y llev la soga hasta la otra ventana que le permitira bajar por el lado opuesto de la casa, fuera de la vista de la carretera. Abri la ventana poco a poco mientras rogaba que no chirriara. La plegaria fue atendida. Baj la soga y la observ serpentear contra la pared de ladrillo. Gloria Russell contempl la fachada de la mansin. All haba dinero de verdad. Un dinero y una posicin que Christine Sullivan no se mereca. Los haba ganado exhibiendo las tetas y el culo y con su boca sucia que vaya a saber por qu haban inspirado al viejo Walter Sullivan, despertando alguna emocin enterrada en lo ms profundo de su ser. Dentro de seis meses ya ni la recordara. Su mundo de riqueza y poder seguira adelante. Entonces se dio cuenta. Russell ya estaba con medio cuerpo fuera de la limusina cuando Collin le cogi del brazo. Le mostr el bolso de cuero que ella haba comprado en Georgetown por cien dlares y que ahora vala una fortuna. Se acomod otra vez en el

asiento, y respir tranquila. Le sonri a Collin, casi con vergenza. El presidente, acurrucado en un estado semicatatnico, no advirti el intercambio. Entonces Russell espi el interior del bolso, slo para estar segura. Abri la boca asombrada mientras rebuscaba frentica entre las pocas cosas que contena el bolso. A duras penas consigui no gritar, al tiempo que miraba horrorizada al joven agente. El abrecartas haba desaparecido. Se lo haban dejado en la casa. Collin corri hacia las escaleras seguido por Burton, que no entenda nada. Luther estaba en la mitad del descenso cuando les oy venir. Tres metros ms. Entraron en el dormitorio. Dos metros. Atnitos, los dos hombres del servicio secreto vieron la soga. Burton fue a por ella. Sesenta centmetros. Luther se solt, toc el suelo y ech a correr. Burton corri hacia la ventana. Collin apart la mesa de noche; nada. Se uni a Burton en la ventana. Luther ya haba dado la vuelta a la casa. Burton se dispuso a bajar por la soga. Collin le detuvo. Bajaran antes por las escaleras. Echaron a correr hacia la puerta. Luther atraves el campo de maz a toda marcha, sin preocuparse por el rastro que dejaba, ahora slo le preocupaba salvar el pellejo. La bolsa le demoraba un poco, pero haba trabajado mucho durante los ltimos meses como para marcharse con las manos vacas. Sali de la proteccin de las plantas y se encontr en el punto ms peligroso de la ruta de escape: noventa metros de

campo abierto. Unos nubarrones muy gruesos ocultaban la luna y en el campo no haba farolas; vestido de negro resultaba casi invisible. Pero en la oscuridad el ojo humano detectaba mejor el movimiento, y l corra con todas sus fuerzas. Los dos agentes del servicio secreto se detuvieron por un momento junto a la furgoneta. Se les uni el agente Varney y el grupo corri a travs del campo. Russell baj el cristal de la ventanilla y les observ boquiabierta. Incluso el presidente se despert por un instante, pero ella se apresur a tranquilizarle y Richmond volvi a hundirse en el sopor. Collin y Burton se colocaron las gafas de visin nocturna y su visin se transform en el acto en lo que pareca un videojuego primitivo. Las imgenes trmicas aparecan en rojo, todo lo dems era verde oscuro. El agente Travis Varney, alto y delgado, que no saba qu pasaba, corra delante de ellos. Corra con los movimientos grciles del fondista que haba sido en la universidad. Varney, que llevaba tres aos en el servicio, era soltero, slo viva para su profesin, y haba elegido a Burton como la figura paterna que reemplazaba al padre muerto en Vietnam. Buscaban a alguien que haba hecho algo en la casa. Algo que involucraba al presidente y, en consecuencia, le involucraba a l. Varney sinti pena por lo que le sucedera al fugitivo si daba con l. Luther oy los ruidos de los hombres que le perseguan. Haban reaccionado ms rpido de lo que pensaba. Su ventaja se haba reducido pero segua siendo suficiente. Haban cometido un error cuando no se montaron en la furgoneta para ir tras l. Tenan que haber sabido que dispona de un

coche, que no haba llegado en helicptero. Pero agradeci que no fueran tan listos. Si lo hubieran sido l no vivira para ver salir el sol. Tom un atajo a travs del bosque; lo haba descubierto durante el ltimo recorrido y le permiti ganar casi un minuto. El sonido de los jadeos sonaba como los disparos de una ametralladora. Le pesaba la ropa; como en una pesadilla infantil las piernas parecan moverse en cmara lenta. Por fin sali de los rboles, vio el coche y una vez ms se congratul por haberlo colocado en posicin para salir. Noventa metros ms atrs, una silueta trmica que no era la de Varney apareci en las pantallas de Burton y Collin. Un hombre corriendo a gran velocidad. Sus manos volaron hacia las cartucheras. Ninguna de sus pistolas eran efectivas a esta distancia, pero no era el momento de preocuparse por el detalle. Entonces arranc un motor y Burton y Collin corrieron como si les persiguiera una fiera hambrienta. Varney segua delante de ellos por la izquierda. Dispona de mejor lnea de tiro, pero disparara? Algo les deca que no; no era parte de su entrenamiento disparar contra alguien que ya no era un peligro para la persona que haban jurado proteger. Sin embargo, Varney no saba lo que estaba en juego. Haba toda una institucin que no volvera a ser la misma, adems de dos agentes del servicio secreto que estaban seguros de no haber hecho nada malo, pero lo bastante inteligentes como para saber que acabaran cargando con el muerto. Burton nunca haba sido buen corredor, pero aceler el paso mientras pensaba en todo esto, y el joven Collin tuvo que hacer un esfuerzo para seguirle. De todos modos, Burton saba que era demasiado tarde. Afloj el ritmo al ver que el coche se pona en marcha y se alejaba. En un par de segundos

les sac doscientos metros de ventaja. Burton dej de correr, hinc la rodilla en tierra, apunt el arma pero lo nico que vio fue la nube de polvo por el vehculo que hua. Entonces se apagaron las luces traseras y perdi de vista el objetivo. Al volverse vio que Collin le miraba con una expresin cada vez ms grave a medida que tomaba conciencia de lo que se les vena encima. Burton se levant despacio y guard el arma. Se quit las gafas; Collin le imit. Intercambiaron una mirada. Burton inspir con fuerza; le temblaban las piernas. Por fin el cuerpo reaccionaba al esfuerzo realizado ahora que no haba ms descargas de adrenalina. Se haba acabado, no? Entonces apareci Varney al trote. Burton observ slo con un poco de envidia y bastante orgullo que el joven ni siquiera pareca agitado. l se ocupara de que Varney y Johnson no sufrieran con ellos. No se lo merecan. l y Collin caeran, pero eso sera todo. Lo lamentaba por Collin; sin embargo, no poda hacer nada al respecto. Pero cuando Varney habl, en la oscuridad del futuro apareci una pequea luz de esperanza. Tengo el nmero de la matrcula. Dnde diablos estaba? Russell contempl incrdula el dormitorio. Qu? Estaba debajo de la maldita cama? Intent que Burton bajara la mirada. El tipo no haba estado debajo de la cama, ni metido en ninguno de los armarios. Burton haba mirado todos esos espacios mientras limpiaba la habitacin. Se lo dijo bien claro. Burton mir la soga y despus la ventana abierta. Joder, es como si el tipo nos hubiera estado mirando todo el tiempo; supo exactamente cundo salimos de la casa. Burton ech un vistazo a su alrededor como si pudiera haber alguien ms escondido. Se fij por un momento en el

espejo, mir otra cosa, se detuvo y volvi a concentrarse en el espejo. Mir la alfombra delante del espejo. Haba pasado la aspiradora varias veces en aquel trozo hasta dejarlo liso; el pelo de la alfombra, ya bastante espeso, se haba esponjado casi un centmetro cuando acab. Ninguno de ellos haba pisado el trozo desde que haban vuelto a la habitacin. Sin embargo mientras se agachaba alcanz a ver los rastros de unas pisadas. No se haba fijado antes porque ahora todo el trozo apareca aplastado como si le hubieran pasado algo por encima. Se calz los guantes mientras corra hacia el espejo y comenzaba a tironear del marco. Le grit a Collin que fuera a buscar algunas herramientas. Russell le mir atnita. Burton insert la palanqueta en un costado del marco ms o menos a media altura y con la ayuda de Collin tiraron de la herramienta. La cerradura no era muy slida; el sistema dependa ms del engao que de la fuerza bruta para guardar sus secretos. Se oy un chirrido, despus algo que se parta y a continuacin se abri la puerta, Burton se lanz al interior seguido por Collin. En la pared haba un interruptor. El agente encendi la luz y los dos hombres echaron una ojeada. Russell espi el interior, vio la silla. Al darse la vuelta, se qued de una pieza. Vea la cama. La cama donde un momento antes... Se frot las sienes para aliviar el terrible dolor que senta en la cabeza. Un espejo de una sola cara. Volvi la cabeza y se encontr que miraba por encima de su hombro y a travs del espejo. Su comentario de que haba habido alguien espindolos haba resultado proftico. El agente mir a Russell sin saber qu hacer. Debi estar aqu todo el tiempo dijo Burton. Todo el tiempo! No me lo puedo creer. El hombre mir los

estantes vacos. Al parecer se llev una buena carga. Dinero en metlico, joyas y bonos canjeables. Qu ms da! estall Russell. El tipo lo vio y escuch todo, y ustedes le dejaron escapar. Tenemos el nmero de la matrcula. Collin esperaba otra sonrisa de premio y se qued con las ganas. Y qu? Cree que se quedar sentado tranquilamente en su casa a esperar que llamemos a su puerta? Russell se sent en la cama. Le daba vueltas la cabeza. Si el tipo haba estado all lo haba visto todo. Sacudi la cabeza. Una situacin mala pero controlable se haba convertido de pronto en un desastre incomprensible y fuera de su control. Sobre todo a la vista de la informacin que Collin le haba transmitido cuando entr en el dormitorio. El muy hijo de puta tena el abrecartas! La sangre, las huellas digitales, todo; el camino directo a la Casa Blanca. Mir el espejo y despus la cama, donde antes, no haca mucho, ella haba estado montada sobre el presidente. En un gesto involuntario se apret la chaqueta. De pronto le entraron nuseas. Se sujet a uno de los postes de la cama. Collin sali de la cmara. No olvide que l cometi un delito al estar aqu. Se encontrar metido en un folln si va a la poli. Esto se le haba ocurrido al joven agente mientras revisaba la cmara. Tendra que haber pensado un poco ms. No tiene por qu ir y entregarse para sacar tajada replic Russell, que contuvo a duras penas el vmito Acaso no ha escuchado hablar del maldito telfono? Lo ms probable es que ya est llamando al Post. Joder! Y despus a los peridicos, y el sbado le veremos con Oprah y Sally charlando tranquilamente desde una isla con la cara borrosa. Despus aparecer el libro y a continuacin la pelcula. Mierda! Russell se imagin la llegada de un paquete al Post, al edificio J. Edgar Hoover, a la oficina del fiscal general o al

despacho del jefe de la minora en el Senado, todos los posible receptores capaces del mximo dao poltico, sin mencionar las repercusiones legales. La nota que acompaara al paquete les pedira que compararan las huellas y la sangre con las del presidente de Estados Unidos. Parecera una broma pero lo haran. Desde luego que lo haran. Las huellas digitales de Richmond ya estaban en los archivos. El ADN sera el mismo. Encontraran el cadver, averiguaran el tipo de sangre y les formularan ms preguntas de las que podran contestar. Estaban muertos, todos estaban muertos y enterrados. El muy cabrn haba estado sentado all, esperando su oportunidad. Sin saber que esta noche le haba tocado la lotera. Nada tan sencillo como el dinero. Estaba en sus manos derribar a un presidente, hacerle estrellarse contra el suelo sin ninguna posibilidad de supervivencia. Cuntas veces tena alguien una oportunidad como esta? Woodward y Bernstein se haban convertido en superhombres, no podan hacer nada mal. Esto converta al Watergate en algo ridculo. No haba manera de controlarlo. Russell consigui llegar al bao por los pelos. Burton mir el cadver y despus a Collin. No dijeron nada; sus corazones latan cada vez ms rpido a medida que eran conscientes de la enormidad de la situacin que se posaba sobre ellos como una lpida de cemento. Dado que no saban qu ms hacer, Burton y Collin buscaron el equipo de limpieza mientras Russell vaciaba el contenido de su estmago. Se marcharon al cabo de una hora. Cerr la puerta sin hacer ruido. Luther calcul que en el mejor de los casos dispondra de dos das, o menos. Se arriesg a encender la luz y de inmediato ech un vistazo a la sala.

Su vida haba pasado de la normalidad, o algo cercano, al mundo de las pesadillas. Descarg la mochila, apag la luz y se acerc a la ventana. Nada, todo estaba tranquilo. Escapar de aquella casa haba sido la peor experiencia de su vida, peor incluso que verse en medio de un ataque de los norcoreanos. Todava le temblaban las manos. Durante el viaje de regreso le haba parecido que los faros de los otros coches le iluminaban la cara en busca de su secreto. En dos ocasiones se haba cruzado con vehculos de la polica, y se haba quedado sin respiracin y el cuerpo baado en sudor. Haba devuelto el automvil al depsito de coches de donde lo haba sacado en prstamo unas horas antes. La matrcula no les llevara a ninguna parte, pero alguna otra cosa s. Dudaba de que le hubieran visto. Incluso si le haban visto no saban ms que su estatura aproximada y su constitucin. La edad, raza y rasgos faciales seguiran siendo un misterio, y sin eso no tenan nada. Adems, la velocidad de la carrera les hara pensar que se trataba de un hombre joven. Quedaba un cabo suelto, y l haba pensado en cmo manejarlo durante el viaje de regreso. Guard todo lo que pudo de los ltimos treinta aos en dos maletas; ya no volvera. Maana por la maana cancelara las cuentas; eso le dara los recursos suficientes para marcharse bien lejos. Se haba enfrentado a demasiados peligros a lo largo de su vida. Pero no era difcil escoger entre enfrentarse al presidente de Estados Unidos o largarse. El botn de esta noche estaba a buen recaudo. Tres meses de trabajo por un precio que poda acabar matndole. Cerr la puerta con llave y desapareci en la noche.

4 A las 7 de la maana se abrieron las puertas doradas del ascensor, y Jack entr en la extensin meticulosamente decorada que era la recepcin de Patton, Shaw & Lord. Lucinda no haba llegado, as que la mesa de recepcin, hecha de teca, que pesaba unos quinientos kilos y costaba unos veinte dlares el kilo, estaba desatendida. Camin por los amplios pasillos, iluminados por la luz suave de los apliques de estilo neoclsico, dobl a la derecha, despus a la izquierda y un minuto ms tarde abri la puerta de roble de su despacho. A lo lejos oa las campanillas de los telfonos a medida que la ciudad se despertaba dispuesta a trabajar. Seis pisos, ms de diez mil metros cuadrados en la mejor zona del centro, que albergaban a ms de doscientos abogados muy bien remunerados, con una biblioteca de dos plantas, un gimnasio completo, sauna, vestuarios y duchas para hombres y mujeres, dos salas de conferencias, varios centenares de secretarias y personal diverso y, lo ms importante, una lista de clientes codiciada por todos los otros grandes bufetes del pas, formaban el imperio de Patton, Shaw & Lord. La firma haba soportado el triste final de los ochenta, y despus haba cogido impulso cuando se acabaron los ltimos coletazos de la recesin. Ahora funcionaba a toda mquina porque gran parte de la competencia haba realizado reconversiones muy profundas. Contaba con algunos de los mejores abogados en casi todos los campos de la ley, o al menos en los campos donde ms se ganaba. Muchos procedan de otras grandes firmas, cautivados por los beneficios y las promesas de que no se escatimara ni un solo dlar a la hora de captar clientes. Tres de los socios mayores haban pasado a ocupar cargos importantes en el gobierno. La firma les haba pagado

indemnizaciones superiores a los dos millones de dlares a cada uno, con el acuerdo tcito de que despus de su pase por el gobierno volveran al trabajo trayendo con ellos decenas de millones de dlares en asuntos legales conseguidos de los nuevos contactos. La regla no escrita, pero firmemente cumplida, de la firma era que no se aceptaba a ningn cliente con una facturacin inferior a los cien mil dlares. Menos, haba decidido el comit de gerencia, sera una prdida de tiempo. No haban tenido problemas para cumplirla y florecer. En la capital de la nacin, la gente buscaba lo mejor y no les importaba pagar por el privilegio. La firma slo haba hecho una excepcin a la regla, y por una de esas ironas haba sido por el nico cliente que tena Jack adems de Baldwin. Se prometi que pondra a prueba la regla con ms frecuencia. Si tena que estar aqu, lo sera con sus propias condiciones hasta donde fuera posible. Era consciente de que sus victorias seran pequeas al principio, pero eso no le preocupaba. Se sent en su silln, quit la tapa al vaso de caf y ech una ojeada al Post. Patton, Shaw & Lord tena cinco cocinas y tres mayordomos con sus propios ordenadores. En la firma se consuman unas quinientas cafeteras al da, pero Jack compraba el suyo en el pequeo bar de la esquina porque no soportaba el caf que empleaban aqu. Era una mezcla especial importada, costaba una fortuna y saba a tierra mezclada con algas marinas. Se balance en el silln y ech una mirada al despacho. No estaba mal para un asociado, unos cuatro metros por cuatro y una bonita vista a la avenida Connecticut. En el servicio del defensor pblico, Jack haba compartido la oficina con otro abogado y no tena ventana, slo un pster gigante de una playa hawaiana que l haba clavado una maana muy fra y desagradable. A Jack le gustaba ms el caf del servicio.

Cuando le hicieran socio tendra un despacho nuevo, el doble de grande; quiz no en una esquina, todava no, pero no tardara en llegar. Gracias a la cuenta, Baldwin era el cuarto en la lista de los que ms trabajo aportaban a la firma. Adems, los tres primeros tenan ms de cincuenta aos y miraban ms hacia los campos de golf que al interior de sus despachos. Mir su reloj. Era hora de ganarse los garbanzos. l era casi siempre uno de los primeros en llegar, pero no tardaran mucho en aparecer todos los dems. Patton, Shaw pagaban los mejores sueldos de Nueva York dentro del ramo, y por ese dinero esperaban grandes esfuerzos. Los clientes eran gigantes y sus demandas legales tenan el mismo tamao. Cometer un error poda significar que un contrato de defensa de cuatro mil millones de dlares se fuera al demonio o una ciudad se declarara en quiebra. Todos los asociados y pasantes que conoca en la firma tenan problemas estomacales; una cuarta parte de ellos estaban sometidos a algn tipo de terapia. Cada da, Jack contemplaba los rostros plidos y los cuerpos fofos mientras desfilaban por los pasillos inmaculados de PS&L cargados con el peso de alguna tarea legal herclea. Esa era la contrapartida de los emolumentos que los colocaban entre el cinco por ciento de los profesionales mejor pagados del pas. l era el nico entre todos ellos que ya tena la condicin de socio en el bolsillo. El control de los clientes era el gran igualador en la abogaca. Slo llevaba un ao en Patton, Shaw como un abogado de empresa bisoo, y sin embargo le trataban con el respeto debido a los miembros ms antiguos y experimentados de la firma. Todo esto le hubiese hecho sentirse culpable y poco digno de no haber sido que se senta igual de mal respecto al resto de su vida. Se comi el ltimo donut minsculo, coloc el silln en posicin normal y abri un expediente. El trabajo de empresa era bastante montono y dados sus pocos conocimientos del

tema no le tocaban los temas ms importantes. La jornada de trabajo consista en repasar contratos de alquiler, aperturas de negocios, estatutos de sociedades de responsabilidad limitada, acuerdos y otros asuntos, y las jornadas se hacan cada vez ms largas, pero l aprenda rpido; deba hacerlo para sobrevivir, aqu sus habilidades para el debate no le servan casi de nada. La firma no se ocupaba de litigios; prefera encargarse de asuntos empresariales e impositivos, que eran ms duraderos y rentables. Si surga algn pleito lo traspasaban a un grupo de bufetes selectos especializados en litigios, que a su vez pasaban a Patton, Shaw cualquier asunto que no era de los que ellos atendan. Era un arreglo que funcionaba de maravilla desde haca aos. A medioda, Jack haba vaciado la bandeja de asuntos pendientes, dictado tres contratos y un par de cartas y atendido cuatro llamadas de Jennifer para recordarle que esa noche asistiran a una recepcin en la Casa Blanca. Alguna organizacin haba escogido a su padre como empresario del ao y deca mucho del estrecho vnculo del presidente con la gran empresa el hecho de que esta eleccin fuese motivo de una fiesta en la Casa Blanca. Pero al menos Jack vera al hombre de cerca. Conocerlo ya era otra cosa, aunque nunca se saba. Tienes un minuto? Barry Alvis asom la cabeza por la puerta. Era un asociado senior; esto significaba que l le haba pasado en el ascenso a socio en ms de tres ocasiones y que de hecho nunca dara el siguiente paso. Trabajador brillante, era un abogado que cualquier firma habra deseado tener. Sin embargo, no era un pelota y, por lo tanto, su capacidad para aportar nuevos clientes era nula. Ganaba ciento sesenta mil dlares al ao, y otros veinte mil en primas. Su esposa no trabajaba, sus hijos iban a colegios privados, conduca un Beemer, no se esperaba que generara negocios y no tena motivos de queja.

Como abogado con mucha experiencia y diez aos de trabajo de alto nivel a las espaldas, era lgico suponer que estara resentido con Jack Graham, y lo estaba. Jack le invit a pasar. Saba que no le caa bien a Alvis, comprenda los motivos y no se lo reprochaba. Estaba dispuesto a soportar las envidias de los mejores, pero no dejara que le pisotearan. Jack, hay que ocuparse ya de la fusin Bishop. Jack se qued en blanco. Aquel asunto, una autntica pesadez, estaba muerto y enterrado, o al menos era lo que l crea. Le temblaban las manos cuando cogi un bloc. Pensaba que Raymond Bishop no quera acostarse con TCC. Alvis se sent, dej el expediente de treinta centmetros de grosor sobre la mesa de Jack y se reclin en la silla. Los acuerdos mueren, y despus resucitan para atormentarnos. Necesitamos tus comentarios sobre los documentos de financiacin secundaria para maana por la tarde. Son catorce acuerdos y ms de quinientas pginas, Barry. Jack casi solt la estilogrfica. Cundo te has enterado de esto? Alvis se levant y Jack vio la sombra de una sonrisa en el rostro del visitante. Quince acuerdos, y el nmero correcto de pginas es seiscientas trece, a un espacio, y sin contar las exposiciones. Gracias, Jack. La empresa te estar muy agradecida. Se volvi. Ah, por cierto, que te lo pases bien esta noche con el presidente, y saluda a la seora Baldwin de mi parte. Alvis sali del despacho. Jack mir el expediente que tena delante y se masaje las sienes. Se pregunt desde cundo el muy cabrito saba que el asunto Bishop haba resucitado. Algo le deca que no haba sido esta maana. Mir la hora. Llam a la secretaria, cancel todos los

compromisos para el resto del da, recogi los cuatro kilos de documentos y se fue a la sala de conferencias nmero nueve, la ms pequea y aislada de todas, donde poda esconderse y trabajar en paz. Trabajara seis horas, ira a comer algo, volvera, trabajara toda la noche, tomara un bao turco, se duchara y afeitara aqu, acabara los comentarios y los tendra sobre la mesa de Alvis a las tres, o como mucho a las cuatro. Hijo de puta. Seis acuerdos ms tarde, Jack comi la ltima patata, acab la Coca-Cola, se puso la chaqueta y baj a pie los diez tramos de escalera hasta el vestbulo. El taxi lo dej en la puerta de su casa. Se qued de una pieza. El Jaguar estaba aparcado delante de su edificio. La matrcula privada SUCCESS [xito] le inform que su futura esposa le esperaba en el apartamento. Estara enfadada. Nunca vena al apartamento a menos que estuviese enfadada con l por algn motivo y quera hacrselo saber. Mir la hora. Estaba un poco retrasado, pero tena tiempo. Abri la puerta mientras se tocaba la barbilla; quiz poda pasar sin afeitarse. La vio sentada en el sof que haba cubierto primero con una sbana. Estaba preciosa, una autntica princesa. Ella se levant muy seria y le mir. Llegas tarde. Ya sabes, no soy mi propio jefe. Eso no es ninguna excusa. Yo tambin trabajo. S, pero la diferencia est en que tu jefe tiene tu mismo apellido, y est chalado por su hija. Mam y pap ya han salido. La limusina vendr a recogernos dentro de veinte minutos. Sobra tiempo. Jack se desnud y corri a la ducha. Apart la cortina. Jenn, puedes sacar el traje azul cruzado? Ella entr en el bao sin disimular el disgusto ante el desorden. La invitacin deca corbata negra [Esmquin. Corbata

blanca sera frac. (N. del T.)]. Corbata negra opcional le corrigi l, mientras se quitaba el jabn de los ojos. Jack, no me hagas esto. Es la Casa Blanca, es el presidente. Te dan a escoger, corbata negra o no. Slo ejercito mi derecho a no llevar corbata negra. Adems, no tengo esmquin. Le sonri y cerr la cortina. Tenas que conseguirte uno. Me olvid. Venga, Jenn, por lo que ms quieras. Nadie se fijar en m, a nadie le importar cmo voy vestido. Gracias, muchas gracias, Jack Graham, gracias por hacerme un favor. Sabes lo que valen esas cosas? El jabn le irritaba los ojos. Pens en Barry Alvis, en tener que trabajar todo la noche, en explicrselo a Jenny y despus al padre, y su tono se agri un poco. Adems, cuntas veces me pondr esa cosa? Una o dos veces al ao? Despus de casarnos iremos a muchos actos donde el esmquin no es opcional sino obligatorio. Es una buena inversin. Antes invertira mi fondo de pensiones en pipas. Asom la cabeza otra vez para demostrarle que no lo deca en serio, pero ella no estaba. Se sec el pelo con la toalla, se la envolvi alrededor de la cintura y entr en el pequeo dormitorio donde encontr un flamante esmquin colgado en la puerta. Jennifer reapareci con una sonrisa. Con los mejores deseos de empresas Baldwin. Es de Armani. Te quedar precioso. Cmo sabes mi talla? Tienes una cincuenta y dos. Podras ser modelo. El modelo personal de Jennifer Baldwin. Ella le pas los brazos perfumados por los hombros y apret. Jack sinti la

presin de los pechos bastante grandes contra la espalda y maldijo en silencio no tener tiempo para aprovechar esta ocasin. Slo una vez sin los malditos murales, sin los querubines y las carrozas; quiz sera otra cosa. Mir con nostalgia la pequea cama revuelta. Para colmo tena que trabajar toda la noche. Todo por culpa del maldito Barry Alvis y el gilipollas de Raymond Bishop. Por qu cada vez que vea a Jennifer Baldwin deseaba que las cosas fueran diferentes entre ellos? Por diferente quera decir mejor. Que ella o l cambiaran, o poder encontrarse a medio camino. Era hermosa, tena todo lo que poda desear. Joder, cmo poda ser tan imbcil? La limusina circulaba sin problemas entre los restos de la hora punta. Los das de entre semana, despus de las siete de la tarde, el centro de Washington siempre est casi vaco. Jack mir a su prometida. El abrigo liviano pero carsimo no ocultaba la profundidad del escote. Las facciones exquisitamente modeladas estaban cubiertas por una piel sin mcula donde de vez en cuando brillaba una sonrisa. La abundante cabellera castaa que siempre llevaba suelta, esta vez estaba recogida en un peinado alto. Se pareca a una de aquellas super modelos de un solo nombre. l se acerc un poco ms. Jennifer le sonri, comprob el maquillaje perfecto, y le palme la mano. l le acarici la pierna, le subi la falda; ella le apart. Quiz ms tarde susurr Jennifer para que el chfer no la oyera. Jack sonri; musit que quiz ms tarde le dolera la cabeza. Ella solt una carcajada y entonces l record que hoy no habra un ms tarde. Se apoy en el respaldo mullido y mir a travs de la ventanilla. No haba estado nunca en la Casa Blanca; Jennifer s, dos veces. No pareca nerviosa; l s. Se arregl la pajarita y

se pas la mano por el pelo cuando cruzaron el portn de entrada. Los guardias de la Casa Blanca verificaron las identidades; como siempre, Jennifer fue objeto de las miradas de todos los hombres y mujeres presentes. Cuando se agach para acomodarse el zapato, casi se le salieron los pechos del vestido de cinco mil dlares para gran alegra de varios ayudantes de la Casa Blanca. Jack recibi las habituales miradas de envidia por parte de los hombres. Despus entraron en el edificio y presentaron las invitaciones al sargento de marina que les escolt a travs del corredor bajo nivel y a continuacin por las escaleras hasta la sala Este. Maldita sea! El presidente se haba agachado para recoger la copia del discurso de esa noche y la punzada de dolor le lleg hasta el hombro. Creo que me pill un tendn, Gloria. Gloria Russell se sent en una de las amplias y cmodas sillas que la esposa del presidente haba escogido para el despacho Oval. La primera dama por lo menos tena buen gusto. Era agradable de ver, pero un poco pobre en el aspecto intelectual. No representaba ninguna amenaza al poder del presidente, y ayudaba a ganar votos. Los antecedentes familiares eran impecables: gente rica de toda la vida, relaciones que venan de antao. La vinculacin del presidente con la riqueza y el sector conservador de la nacin no haba perjudicado sus relaciones con los liberales en lo ms mnimo, aunque esto se deba en buena parte al carisma y a la voluntad de buscar el consenso, y tambin a que era muy bien parecido, algo cierto, si bien no se quera reconocer. Un presidente para tener xito necesitaba cuantos ms atributos mejor, y este presidente no se quedaba corto.

Creo que debo ir a ver al doctor. El presidente no estaba de buen humor, pero tampoco lo estaba Russell. Dime, Alan, cmo piensas explicarle a los periodistas acreditados en la Casa Blanca una herida de arma blanca? Qu coo ha pasado con la relacin mdico-paciente? Russell mir al techo. Algunas veces, l pareca estpido. Eres como una de las 500 compaas que aparecen en Fortune, Alan, todo lo que te concierne es de inters pblico. Bueno, no todo. Eso est por verse, no es as? Esto est muy lejos de acabarse, Alan. Russell se haba fumado tres paquetes de cigarrillos y bebido dos cafeteras enteras desde la noche anterior. En cualquier momento su mundo, su carrera se hundiran para siempre. La polica llamara a la puerta. Era lo nico que poda hacer para no salir corriendo a gritos de la habitacin. Ahora mismo, le dominaban las nuseas. Apret las mandbulas, clav las uas en los brazos de la silla. La imagen de la destruccin total no desapareci de su cabeza. El presidente ech una ojeada a la copia, memoriz algunos prrafos, el resto lo improvisara; tena una memoria fenomenal, algo que le haba ido muy bien. Para eso te tengo a ti, Gloria, no es verdad? Para que todo salga bien. El presidente la mir. Por un instante ella se pregunt si l lo saba. Si saba lo que ella le haba hecho. El cuerpo se le puso rgido y despus se relaj. No poda saberlo, era imposible. Record sus splicas de borracho; cmo poda cambiar a una persona una botella de whisky! Desde luego, Alan, pero hay que tomar algunas decisiones. Debemos desarrollar algunas estrategias alternativas segn las situaciones a las que nos podemos ver enfrentados. No puedo cancelar mi programa. Adems, ese tipo no puede hacer nada.

No podemos estar seguros replic Russell. Pinsalo! Tendra que admitir el robo para justificar su presencia en el lugar. Te lo imaginas intentando aparecer en las noticias de la noche con esa historia? Lo encerraran en el psiquitrico en menos que canta un gallo. El presidente sacudi la cabeza. Estoy a salvo. Ese tipo no puede tocarme, Gloria. Ni en un milln de aos. Haban planeado una estrategia en la limusina durante el viaje de regreso a la ciudad. La posicin sera sencilla: una negativa categrica. Dejaran que el absurdo de la acusacin, si se concretaba, trabajara para ellos. Y era una historia absurda a pesar de ser la pura verdad. La comprensin de la Casa Blanca por el pobre y desequilibrado ladrn y su avergonzada familia. Desde luego haba otra posibilidad, pero Russell haba escogido no comentarla con el presidente en estos momentos. De hecho, haba llegado a la conclusin de que era la ms probable. En realidad era la nica cosa que le permita funcionar. Cosa ms extraas han pasado. Ella le mir. Limpiaron el lugar, no? No dejaron nada, excepto a ella, no es as? Haba una nota de nerviosismo en la voz del presidente. As es. Russell se humedeci los labios. El presidente no saba que el abrecartas con sus huellas y la sangre estaba ahora en poder del ladrn. Abandon la silla y comenz a pasearse arriba y abajo. Desde luego, no puedo garantizar nada sobre rastros de contactos sexuales. Pero, en cualquier caso, no podran relacionarlos contigo. Caray, ni siquiera recuerdo si lo hicimos o no. Aunque tengo la sensacin de que lo hice. Russell sonri al escuchar el comentario. El presidente la mir. Qu hay de Burton y Collin? Qu pasa con ellos? Has hablado con los dos? El mensaje del presidente

estaba claro. Tienen tanto que perder como t, no crees, Alan? Como nosotros. Gloria, como nosotros. l se arregl la corbata delante del espejo. Alguna pista de nuestro fisgn? Todava no; estn investigando la matrcula. Cundo crees que notarn su ausencia? Con el calor que ha hecho hoy, espero que muy pronto. Muy gracioso, Gloria. La echarn de menos, harn averiguaciones. Llamarn al marido, irn a la casa. Al da siguiente, quiz dos, tres como mximo. Y entonces la polica comenzar a investigar. No podemos hacer nada al respecto. Pero no les perders de vista verdad? Una sombra de preocupacin pas fugaz por el rostro del poltico mientras repasaba rpidamente las posibilidades. Se haba follado a Christy Sullivan? Esperaba que s. As al menos habra aprovechado algo de aquella noche desastrosa. Todo lo que podamos sin despertar demasiadas sospechas. Eso es fcil. Puedes decir que Walter Sullivan es gran amigo mo adems de aliado poltico. Es lgico que tenga un inters personal en el caso. Piensa las cosas a fondo, Gloria, para eso te pago. Y t te acostabas con su esposa pens Gloria. Vaya amigo. Ya haba pensado en ello, Alan. Russell encendi un cigarrillo y solt el humo poco a poco. No estaba mal. Tena que mantenerse por delante de l en este caso. Slo un paso adelante y ella estara segura. No sera fcil; l era listo, pero tambin arrogante. Las personas arrogantes por lo general sobrestiman sus capacidades y minusvaloran las de todos los dems. Alguien saba que iba a reunirse contigo?

Pienso que podemos confiar en que fuera discreta, Gloria. Christy no tena mucho en la cabeza, sus dones estaban un poco ms abajo, pero entenda de cuestiones econmicas. El presidente le gui el ojo a la jefa del gabinete. Arriesgaba perder ochocientos millones de dlares si el marido se enteraba de que le pona los cuernos, incluso con el presidente. Russell saba de los extraos hbitos de Walter Sullivan, haba visto el silln y el espejo, pero quin saba cul hubiese su reaccin ante algn encuentro que l no hubiera presenciado? Gracias a Dios, Sullivan no era el que haba estado sentado all, en medio de la oscuridad. Te avis, Alan, de que algn da tus pequeas aventuras acabaran metindonos en los. Richmond mir a Russell con una expresin desilusionada. Escucha, crees que soy el primer tipo en este cargo que se busca algn apao? No seas tan ingenua, Gloria. Al menos soy muchsimo ms discreto que algunos de mis predecesores. Asumo las responsabilidades del cargo... y tambin las ventajas. Est claro? Clarsimo. Russell se masaje la nuca. En cuanto a ese tipo... bueno, no puede hacer nada. Slo hace falta un soplo para derrumbar un castillo de naipes. S? Hay un montn de gente viviendo en ese castillo. No lo olvides. No lo olvido, jefe. Llamaron a la puerta. El ayudante de Russell asom la cabeza. Cinco minutos, seor. El presidente asinti y le despidi con un ademn. Todo cronometrado para esta funcin. Ransome Baldwin hizo un gran aporte a la campaa, lo mismo que todos sus amigos. No hace falta que me recuerdes mis deudas polticas, cario.

Russell se acerc al presidente. Le cogi del brazo sano y le mir atentamente. En la mejilla izquierda tena una pequea cicatriz. Recuerdo de un trozo de metralla durante su paso por el ejrcito al final de la guerra de Vietnam. A medida que despegaba su carrera poltica, la opinin femenina era que aquella diminuta imperfeccin realzaba su atractivo. Russell mir la cicatriz. Alan, har lo que sea para proteger tus intereses. Saldrs de esta, pero debemos trabajar juntos. Somos un equipo, Alan, un equipo de cojones. No podrn con nosotros, si trabajamos unidos. El presidente la mir por un instante, y despus la recompens con la misma sonrisa de rutina que acompaaba los titulares de primera plana. Le dio un beso en la mejilla, la estrech contra l y Russell le devolvi el abrazo. Te quiero, Gloria. Eres magnfica. Recogi el discurso. Hora de salir a escena. Dio media vuelta y se dirigi a la puerta. Russell contempl los hombros anchos, se pas la mano por la mejilla y le sigui. Jack admir la recargada elegancia del inmenso saln del ala Este. El lugar estaba lleno con algunos de los hombres y mujeres ms poderosos de la nacin A su alrededor se desarrollaba un intenso juego de intereses y l no poda hacer otra cosa que mirar boquiabierto. Vio a su prometida al otro lado del saln. Tena arrinconado a un congresista de uno de los estados occidentales; sin duda intentaba conseguir la ayuda del buen legislador para defender los derechos ribereos de la empresa Baldwin. Su prometida dedicaba mucho tiempo a relacionarse con los poseedores del poder en todos los niveles, desde comisionados de los condados a presidentes de los comits del Senado. Jennifer alimentaba los egos adecuados, untaba las

manos convenientes y se aseguraba de que todos los actores importantes estuviesen en su lugar cuando la empresa Baldwin quera conseguir otro negocio gigantesco. La compaa de su padre haba duplicado el capital en los ltimos cinco aos y en buena parte haba sido gracias a su cometido. En realidad, haba algn hombre a salvo de ella? Ransome Baldwin, un hombre de un metro noventa y dos de estatura, pelo blanco y voz de bartono, haca la ronda, repartiendo fuertes apretones de mano entre los polticos que ya posea y cortejando a los pocos que todava no tena. La ceremonia de entrega haba sido muy breve. Jack mir la hora. Dentro de poco tendra que regresar al despacho. En el trayecto, Jennifer haba mencionado una fiesta privada en el hotel Willard a partir de la once. Se rasc la barbilla. Vaya mala suerte. Estaba a punto de ir a buscar a Jennifer para explicarle las razones de su marcha, cuando el presidente se acerc a ella en compaa del padre, y al cabo de un instante los tres vinieron hacia l. Jack dej la copa y carraspe para tener la voz clara y no quedar como un idiota cuando le tocara hablar. Jennifer y el padre conversaban con el presidente como amigos de toda la vida. Rean, comentaban, se tocaban como si l fuese el primo llegado del campo. Pero l no era un primo, era el presidente de Estados Unidos, joder. As que usted es el afortunado? La sonrisa del presidente era amable. Se estrecharon las manos. Era tan alto como Jack, y ste admir que se mantuviera en tan buen estado fsico con un trabajo como el suyo. Jack Graham, seor presidente. Es un honor conocerle, seor. Tengo la impresin de que ya le conozco, Jack. Jennifer me ha hablado mucho de usted. Casi todo bueno. Volvi a sonrer. Jack es socio en Patton, Shaw & Lord. Jennifer

mantena el brazo entrelazado con el del presidente. Mir a Jack con una sonrisa encantadora. Bueno, socio todava no, Jenn. Es slo cuestin de tiempo tron la voz de Ransome Baldwin. Con las empresas Baldwin como cliente, t eres el que fija el precio con cualquier firma del pas. No lo olvides. No permitas que Sandy Lord te engae. Hgale caso, Jack. La voz de la experiencia. Richmond levant la copa y despus apart el brazo bruscamente en un gesto involuntario. Jennifer se tambale al quedarse sin apoyo. Perdona, Jennifer. Demasiado tenis. Vuelvo a tener problemas con este maldito brazo. Ransome, por lo que se ve te has conseguido un magnfico protg. Ms le vale. Tendr que luchar con mi hija por el imperio. Quiz Jack pueda hacer de reina y Jenn ser el rey. Qu os parece como igualdad de derechos? Ransome solt una carcajada a la que se sumaron los dems. Slo soy un abogado, Baldwin seal Jack, un poco picado. No busco ocupar un trono vaco. Hay otras cosas que hacer en la vida. Jack cogi la copa. Esto no funcionaba como haba deseado. Estaba a la defensiva. Jack mordi un cubito. Se pregunt qu pensaba en realidad Ransome Baldwin de su futuro yerno. Ahora mismo? La verdad era que a Jack le traa al fresco. Ransome dej de rer y le mir. Jennifer lade la cabeza de la manera que acostumbraba cuando l deca algo inconveniente, que era la mayora de las veces. El presidente los mir a los tres, sonri y se disculp. Se dirigi a un rincn donde estaba una mujer. Jack le observ alejarse. Conoca a la mujer por la televisin, la haba visto defendiendo la postura del presidente en mil y un asuntos. Gloria Russell no pareca muy contenta en este momento, pero con todas las crisis en el mundo, sin

duda la alegra era un bien escaso en su trabajo. Esta fue una reflexin posterior. Jack haba conocido al presidente, le haba dado la mano. Le haba deseado que mejorara del brazo. Aprovech el momento a solas con Jennifer para disculparse. Ella no ocult su disgusto. Esto es algo inaceptable, Jack. Te das cuenta de lo importante que es esta noche para pap? Eh, para el carro. Soy un trabajador, sabes? Cobrar las horas. Eso es ridculo! Y t lo sabes. Nadie de esa firma puede pedirte semejante cosa, y mucho menos un don nadie de asociado. Jenn, no es para tanto. Me lo he pasado muy bien. Tu pap ya tiene su premio. Ahora tengo que volver al trabajo. Alvis no es mal tipo. Me maltrata un poco, pero trabaja tanto o ms que yo. Ya sabes cmo es eso. No me parece justo, Jack. Me plantea un inconveniente. Jenn, es mi trabajo. A m no me preocupa, as que t no te preocupes Te ver maana. Coger un taxi. Pap se llevar una desilusin. Tu padre ni siquiera se dar cuenta. Eh, tmate un copa a mi salud. Y no te olvides de lo que dijiste para ms tarde. Te tomo la palabra, quiz por una vez podramos hacerlo en mi casa. Ella dej que la besara. Pero en cuanto Jack se march fue en busca de su padre hecha una furia.

5 Kate Whitney dej el coche en el aparcamiento de su edificio. La bolsa de la compra le golpe una pierna, y el maletn cargado hasta los topes en la otra mientras suba los

cuatro pisos por las escaleras. Las casas con alquileres a su alcance tenan ascensor, pero no de los que funcionaban siempre. Se cambi la ropa de calle por otra deportiva, escuch los mensajes del contestador y volvi a salir. Hizo los ejercicios de calentamiento delante de la estatua de Ulysses S. Grant y comenz a correr. Se dirigi al oeste. Pas por el Museo Areo y Espacial, y despus por el castillo del Smithsoniano que, con las torres, las almenas y el estilo de la arquitectura italiana del siglo XII, pareca ms que nada la casa de un cientfico loco. Las zancadas elsticas y rtmicas la llevaron a travs del Mall por su parte ms ancha y dio dos veces la vuelta al monumento a Washington. Ahora respiraba un poco ms rpido; el sudor comenzaba a traspasar la camiseta y manchar la sudadera de Georgetown Law que llevaba. La multitud era cada vez mayor a medida que avanzaba por las orillas del Tidal Basin. El inicio del otoo haba trado a miles de personas en aviones, autocares y coches de todos los puntos del pas dispuestas a visitar la capital sin el agobio de los miles de turistas veraniegos y el calor infame de Washington. En el momento en que se desviaba para esquivar a un nio choc con otro corredor que avanzaba en direccin contraria. Cayeron al suelo en un revoltijo de piernas y brazos. Mierda. El hombre rod sobre s mismo y se levant de un salto. Kate se incorpor a medias, le mir, dispuesta a disculparse, y entonces volvi a sentarse con todo el peso. Durante unos instantes ambos permanecieron en silencio mientras a su lado desfilaban familias de Arkansas e Iowa cargadas con cmaras fotogrficas. Hola, Kate. Jack le tendi una mano y la ayud a llegar hasta uno de los cerezos pelados que rodeaban el Tidal Basin. El monumento a Jefferson se vea grande e imponente al otro lado del agua en calma, la elevada silueta del tercer

presidente de la nacin claramente visible en el interior de la rotonda. El tobillo de Kate estaba cada vez ms hinchado. Se quit la zapatilla y el calcetn y comenz a masajearlo. Pensaba que ya no tenas tiempo para correr, Jack. Ella le ech una ojeada: ni sombra de calvicie, nada de barriga, ni una arruga en el rostro. El tiempo no pasaba para Jack Graham. Tena que admitirlo, estaba guapsimo. Ella, en cambio, estaba hecha unos zorros. Se maldijo por no haberse cortado el pelo y despus volvi a maldecirse por pensarlo. Una gota de sudor le corri por la nariz, y se la quit de un manotazo. Lo mismo pensaba de ti. Crea que a los fiscales no les dejaban irse a casa antes de medianoche. Escaquendote? As es. Ella se frot el tobillo, que le dola de verdad. Jack not su dolor, se agach y le cogi el pie. Kate se apart con una mueca. Recuerda que casi me ganaba la vida haciendo esto y t eras mi nica y mejor cliente. Nunca he visto a una mujer con los tobillos tan frgiles; en cambio, el resto se ve muy saludable. Ella se relaj, le dej trabajar con el tobillo y despus con el pie, y no tard en darse cuenta de que l no haba perdido el toque. Qu haba querido decir con eso de tan saludable? Frunci el entrecejo. Despus de todo, ella le haba dejado. Y haba tenido toda la razn al hacerlo. No? Me enter de tu ingreso en Patton, Shaw. Felicidades. Chorradas. Aceptan a cualquier abogado con un cliente multimillonario. Jack sonri. S. Tambin le en el peridico la noticia de tu compromiso. Otra vez felicidades. Esta vez l no sonri. Ella se pregunt por qu. Jack se encarg de ponerle el calcetn y la zapatilla. No podrs correr durante un par de das, est muy hinchado. Tengo el coche aqu mismo. Te llevar.

Coger un taxi. Prefieres a un taxista de Washington antes que a m? Simul ofenderse. Adems, no veo ningn bolsillo. Piensas negociar una carrera gratis? Te deseo buena suerte. Kate se mir los pantalones cortos. Llevaba la llave en el calcetn. l haba visto el bulto. Jack sonri ante su dilema. Con los labios apretados, desliz la lengua contra el labio inferior. l recordaba ese hbito. Aunque no se lo haba visto hacer en aos, de pronto le pareci que nunca haban dejado de estar juntos. Jack estir las piernas y se levant. Te hara un prstamo, pero no llevo ni un cntimo. Ella se levant y apoy una mano sobre el hombro de Jack mientras probaba la resistencia del tobillo. Crea que en la prctica privada se ganaba una pasta. Es cierto. Slo que nunca he sido capaz de administrarme. T lo sabes. Esto era verdad; ella haba sido la encargada de cuadrar las cuentas; no haba mucho que cuadrar en aquel entonces. l le sirvi de bculo para llegar hasta el coche, una familiar Subaru que ya tena diez aos de uso. Kate mir el vehculo asombrada. Todava tienes este trasto? Cuidado con lo que dices. Todava le quedan muchos kilmetros por hacer. Adems, est cargado de historia. Ves aquella mancha de all? Tu helado de caramelo, 1986, la noche antes de mi ltimo examen. Yo no quera estudiar ms, y t no podas dormir. Lo recuerdas? Tomaste aquella curva demasiado rpida. Tienes una memoria selectiva muy curiosa. Te recuerdo que t me echaste el batido por la espalda porque me quejaba del calor. Ah, eso tambin. Subieron al coche sin dejar de rer. Kate mir la mancha con un poco ms de atencin, contempl el interior. Los recuerdos eran como olas espesas. Mir el asiento trasero. Si aquel espacio hablara... Volvi la

cabeza, vio la mirada de Jack, y se ruboriz. El trfico era escaso mientras se dirigan al este. Kate se senta nerviosa, pero no molesta, como si no hubiesen pasado cuatro aos y slo hubiesen subido al coche para ir a buscar caf, el peridico o a desayunar en el Corner de Charlottesville o en alguna de las cafeteras de Capitol Hill. Pero se record a s misma que aquello era el pasado. El presente era otra cosa muy distinta. Baj un poco el cristal de la ventanilla. Jack miraba con un ojo el trfico y con el otro a ella. El encuentro no haba sido fortuito. Kate corra por el Mall, siempre por la misma ruta, desde que se haban trasladado a la capital y vivan en aquel pequeo piso sin ascensor cerca del Eastern Market. Aquella maana Jack se haba despertado con una desesperacin que no senta desde que Kate le haba dejado y l haba comprendido al cabo de una semana que ya no volvera. Ahora, con el casamiento cada vez ms cerca, haba decidido ver a Kate como fuera. l no poda, no quera, dejar que aquella luz se apagara, todava no. Era muy probable que l fuera el nico de los dos que pensaba as. No haba tenido el valor de dejarle un mensaje en el contestador, pero haba decidido que si estaba destinado a encontrarla entre la multitud del Mall, la encontrara. Hasta que chocaron, l llevaba corriendo una hora; miraba a la muchedumbre en busca del rostro de aquella fotografa. La haba visto unos cinco minutos antes del choque. Si el ejercicio no le hubiese doblado el nmero de pulsaciones, el solo hecho de ver cmo corra le habra hecho alcanzar esa marca. No haba sido su intencin torcerle el tobillo, pero gracias a eso ahora ella estaba sentada en su coche; era la razn por la que la llevaba a su casa. Kate se recogi el pelo y lo at en una cola de caballo, utilizando una goma que llevaba en la mueca. Cmo va el trabajo? Bien. l no quera hablar del trabajo. Cmo est

tu padre?Tu lo debes saber mejor que yo. Ella no quera hablar del padre. No le veo desde... Qu suerte. Kate no dijo nada ms. Jack se reproch la estupidez de haber mencionado a Luther. Haba esperado la reconciliacin entre padre e hija despus de todos aquellos aos. Era obvio que no haba ocurrido. Me han dicho que en la fiscala te ponen por las nubes. Y qu ms? Soy un tipo serio. Desde cundo? Todo el mundo madura, Kate. No Jack Graham. Por favor, no. Jack dobl a la derecha por Constitution, y sigui hacia Union Station. De pronto aminor la marcha. Saba cul era la direccin, pero no quera que ella se diera cuenta. Voy un poco perdido, Kate. Por dnde? Perdona. Da la vuelta por Capitol, sigue hasta Maryland y dobla a la izquierda en la Tercera. Te gusta el barrio? Con lo que pago ha de gustarme por fuerza. Djame adivinar. Ahora vives en Georgetown, en uno de aquellos caserones con dependencias de servicio. Me equivoco? No me he movido. Jack encogi los hombros. Sigo en la misma casa. Jack, qu haces con el dinero? Kate le mir boquiabierta. Compro lo que quiero, pero tampoco quiero tanto. Jack le devolvi la mirada. Eh, te invito a un helado de caramelo. No los venden en esta ciudad. Ya lo intent. Jack dio la vuelta en U, sonri al or los bocinazos, y aceler. Al parecer, abogada, no buscaste bien.

Media hora ms tarde, Jack aparc el coche en el garaje de la casa de Kate. Baj a toda prisa y corri a abrirle la puerta Tena el tobillo rgido. Ya casi haba acabado el helado. Te ayudo. No hace falta. Te he lesionado el tobillo. Ayudarte me aliviar un poco la culpa. Ests perdonado. El tono le result muy conocido, incluso despus de cuatro aos. Jack sonri desganado y se apart. Ella subi los escalones poco a poco. Se detuvo en el rellano. l estaba a punto de entrar en el coche cuando ella se volvi. Jack? l la mir. Gracias por el helado. Entr en la casa. Jack puso en marcha el coche y sali del aparcamiento sin ver al hombre casi oculto por el pequeo grupo de rboles junto a la entrada. Luther emergi de las sombras de los rboles y mir el edificio. El aspecto de Luther haba sufrido un cambio drstico en los ltimos dos das. Era una suerte que la barba le creciera tan rpido. Se haba cortado el pelo muy corto y un sombrero cubra el resto. Llevaba gafas de sol y un abrigo muy voluminoso ocultaba el delgado cuerpo. Deseaba ver a Kate una vez ms antes de marcharse. Le haba sorprendido ver a Jack, pero no pasaba nada. Le gustaba Jack. Se arrebuj en el abrigo. El viento soplaba cada vez ms fuerte, y haca ms fresco de lo habitual en Washington para este tiempo. Mir la ventana del apartamento de su hija. Apartamento nmero catorce. Lo conoca muy bien; lo haba visitado muchas veces, sin que la hija se enterara, desde luego. La cerradura no presentaba ninguna dificultad, cualquiera tardara ms en abrirla con la llave. Se sentaba en una silla de la sala y miraba el centenar de objetos, todos ellos

cargados con aos de recuerdos, algunos buenos, pero la mayora tristes. Algunas veces cerraba los ojos y apresaba los olores en el aire. Saba qu perfume usaba: muy poco e indescriptible. Los muebles eran grandes, slidos y muy usados. El frigorfico estaba siempre vaco. Se desesperaba cuando vea el contenido poco saludable y escaso de los armarios. Mantena las cosas en orden, pero no perfectas, era una casa donde se viva como deba ser. Reciba muchas llamadas. Escuchaba las voces dejando los mensajes. Le hacan desear que ella hubiera escogido otro trabajo. Como delincuente saba muy bien la cantidad de hijos de puta que andaban sueltos. Pero era demasiado tarde para recomendarle cambiar de carrera a su nica hija. Saba que la relacin con su hija era muy extraa, pero Luther no poda aspirar a ms. Record a su esposa, una mujer que le haba querido y se haba mantenido a su lado durante tantos aos, para qu? Para sufrir y ser desgraciada. Y despus haba muerto prematuramente cuando por fin haba hecho algo bien; divorciarse. Se pregunt, por ensima vez, por qu haba continuado con sus actividades delictivas. No haba sido por el dinero. Siempre haba vivido con sencillez; gran parte de las ganancias ilcitas las haba repartido sin ms. Su eleccin en la vida haba trastornado a su esposa y le haba hecho perder a la hija. Y tambin por ensima vez no encontr la respuesta a la pregunta de por qu haba continuado robando a los ricos siempre bien protegidos. Quiz slo para demostrar que poda. Mir una vez ms la ventana. l no haba estado a su lado en su momento, por qu ella iba estarlo con l? Pero era incapaz de cortar el vnculo del todo, aunque ella lo haba hecho. Estaba dispuesto a estar con ella si le aceptaba, pero saba que eso no pasara. Luther se alej a paso rpido; despus ech a correr para alcanzar el autobs que le dejaba en Union Station. Siempre

haba sido una persona independiente que necesitaba muy poco a los dems. Era un solitario y le gustaba serlo. Ahora, Luther se senta muy solo, y esta vez la sensacin no resultaba agradable. Llova, y Luther mir a travs de la ventanilla trasera mientras el autobs haca el recorrido hacia la gran estacin de ferrocarril, que se haba salvado de la demolicin gracias a un ambicioso proyecto de reconversin en centro comercial. El agua chorreaba sobre la suave superficie del cristal y emborronaba la visin del lugar donde haba estado. Dese volver all, pero era pedir un imposible. Se acomod en el asiento, se encasquet un poco ms el sombrero, se sopl la nariz. Recogi un peridico abandonado y mir los titulares. Se pregunt cundo la encontraran. Cuando la encontraran, l lo sabra de inmediato; todo el mundo en la ciudad sabra que Christine Sullivan estaba muerta. Cuando mataban a los ricos, siempre eran noticia de primera plana. Los pobres y los don nadie aparecan en la seccin de sucesos. Christy Sullivan ocupara la primera pgina, arriba y en el centro. Tir el peridico al suelo, se inclin en el asiento. Necesitaba ver a un abogado, y despus se marchara. El autobs continu el recorrido, y l por fin cerr los ojos, aunque no dorma. Ahora estaba sentado en la sala de su hija, y esta vez, Kate le haca compaa.

6 Luther se sent delante de la mesa en la pequea sala de conferencias amueblada con una sencillez franciscana. Las sillas y la mesas eran viejas y marcadas por el uso. La alfombra se vea rada y no muy limpia. Sobre la mesa slo haba un tarjetero, aparte de su expediente. Cogi una de las

tarjetas: Servicios Legales, S. A.. Estas personas no eran las mejores del negocio; estaban lejos de los centros de poder. Licenciados en escuelas de Derecho de tercera clase, sin posibilidades de acceder a las firmas tradicionales, vivan su existencia profesional esperando un golpe de fortuna. Pero sus sueos de grandes despachos, grandes clientes y, lo ms importante, grandes sumas de dinero se esfumaban con el paso de los aos. Aunque Luther no necesitaba lo mejor. Slo alguien con el ttulo de abogado y los formularios correctos. Todo est en orden, seor Whitney. El chico pareca tener unos veinticinco aos, todava lleno de energas y esperanzas. Este lugar no era su destino final. Era obvio que an se lo crea. El rostro cansado, fofo y afligido del hombre mayor que tena detrs no comparta la misma esperanza. Este es Jerry Burns, el abogado gerente. l ser el otro testigo del testamento. Tenemos una declaracin jurada, por lo cual no es necesaria nuestra presencia en el juzgado para declarar si fuimos o no testigos del testamento. Una mujer cuarentona, de expresin severa, apareci con el sello de la notara. Phyllis es nuestra notaria, seor Whitney. Todos se sentaron. Quiere que le lea las disposiciones del testamento? Jerry Burns pareca estar a punto de morirse de aburrimiento. Miraba al vaco, soando con todos los otros lugares donde le gustara estar. Jerry Burns, abogado gerente. Tena toda la pinta de preferir estar cargando estircol en alguna granja del Medio Oeste. Mir desdeoso al joven colega. Ya las le respondi Luther. Bien dijo Jerry Burns. Por qu no empezamos? Quince minutos ms tarde, Luther estaba en la calle con dos copias originales de su ltima voluntad y testamento guardadas en el bolsillo del abrigo. Mierda de abogados, nadie poda mear, cagar o morirse sin ellos. Esto ocurra porque los abogados hacan todas las

leyes. Tenan a los dems cogidos por los huevos. Entonces Luther pens en Jack y sonri. Jack no era as. Era diferente. Despus pens en la hija y dej de sonrer. Kate tampoco era as. Pero Kate le odiaba. Entr en una casa de fotografa y compr una Polaroid y un carrete de fotos. No pensaba dejar que nadie revelara las fotos que iba a tomar. Regres al hotel. Una hora ms tarde haba hecho diez fotos. Las envolvi en papel y las meti en un sobre que guard en las profundidades de la mochila. Se sent a mirar por la ventana. Transcurri casi una hora. Al levantarse tropez y se cay sobre la cama. S que era un tipo duro. No era tan curtido como para permanecer indiferente ante la muerte, a no sentirse horrorizado por un hecho que haba arrebatado la vida a alguien que deba haber vivido mucho ms. Para colmo, el presidente de Estados Unidos estaba involucrado. Un hombre al que Luther haba respetado, incluso haba votado. El hombre que diriga al pas haba casi asesinado a una mujer con sus manos de borracho. Si hubiese visto a su pariente ms cercano asesinar a alguien a sangre fra, Luther no se hubiese sentido ms conmovido o asqueado. Tena la sensacin de que l haba sido la vctima, que aquellas manos asesinas le haban apretado el cuello a l. Pero algo ms se apoder de Luther; algo que no poda afrontar. Apoy la cabeza contra la almohada, y cerr los ojos en un esfuerzo intil por dormir. Es fantstica, Jenn. Jack mir la mansin con una fachada de casi setenta metros y ms dormitorios que una residencia de estudiantes, y se pregunt para qu haban venido. El sinuoso camino particular acababa en un garaje para cuatro coches detrs del casern. El prado estaba tan bien cuidado que a Jack le pareca contemplar una enorme piscina de jade. Los terrenos de la parte trasera formaban tres terrazas, cada una con su

piscina. Tena todos los accesorios habituales de los muy ricos; canchas de tenis, establos y diez hectreas de terreno un autntico latifundio para las normas de Virginia para deambular. La agente inmobiliaria esperaba junto a la entrada; haba aparcado su Mercedes ltimo modelo junto a la gran fuente de piedra cubierta con rosas talladas en granito del tamao de un puo. Calculaba una y otra vez los dlares de la comisin. No formaban una pareja encantadora? Lo haba repetido tantas veces que a Jack le dola la cabeza. Jennifer Baldwin le cogi del brazo y comenzaron el recorrido, que acab dos horas ms tarde. Jack camin hasta el borde de los jardines y admir el bosque, donde los lamos, olmos, nogales, pinos y robles luchaban por ser los dominantes. Las hojas comenzaban a caer y Jack vio los reflejos rojos, amarillos y naranjas bailar sobre la fachada de la mansin. Cunto? Se senta con derecho a preguntar. Pero esto estaba totalmente fuera de sus posibilidades. Al menos de las suyas. Deba admitir que estaba bien situada. A slo cuarenta y cinco minutos de trfico de hora punta de su oficina. Pero no podan tocar este lugar ni con pinzas. Mir a su prometida que, nerviosa, se retorci un mechn de pelo. Tres millones ochocientos. Tres millones ochocientos mil? repiti Jack con el rostro gris del susto. Dlares? Jack, vale tres veces ms. Entonces, por qu diablos la venden por tres millones ochocientos? No los podemos pagar, Jenn. Olvdalo. Ella le respondi mirando al cielo. Le hizo una sea a la agente, que rellenaba el contrato sentada en el coche. Jenn, gano ciento veinte mil al ao. T ganas lo mismo, quiz un poco ms. Cuando te hagan socio... Vale. Me aumentarn el sueldo, pero no lo bastante

para esto. No podemos pagar los plazos de la hipoteca. Adems, pensaba que iramos a vivir a tu casa. No es adecuada para un matrimonio. No es adecuada? Es un maldito palacio. Camin hasta un banco pintado de verde y se sent. Ella se plant delante de l, con los brazos cruzados, y una expresin decidida en el rostro. Comenzaba a perder el moreno del verano. Llevaba un sombrero marrn claro, debajo del cual el pelo largo le caa sobre los hombros. Los pantalones a medida realzaban la elegancia de su figura. Calzaba botas de cuero con las caas ocultas por las perneras. No pagaremos ninguna hipoteca, Jack. De veras? Qu, nos regalan la casa porque somos una pareja tan encantadora? Jennifer vacil por un instante. Pap la pagar en efectivo, y nosotros se lo devolveremos. Jack se esperaba algo as. Devolvrselo? Cmo diablas vamos a devolvrselo, Jenn? Nos propone un plan de pagos muy generoso, que toma en cuenta las futuras ganancias. Por amor de Dios, Jack, podra pagar esta casa con los intereses acumulados de cualquiera de mis fondos de inversiones, pero s que no lo aceptaras. Se sent a su lado.Pens que si lo hacamos as no te sentiras tan mal respecto a todo el asunto. S lo que piensas del dinero de los Baldwin. Se lo devolveremos a pap. No es un regalo. Es un prstamo con intereses. Vender mi casa. Me darn unos ochocientos. T tambin tendrs que aportar algn dinero. Esto no es una bicoca. Ella le apoy un dedo en el pecho y apret, para dejar aclarado el punto. Mir hacia la casa. Es preciosa, verdad, Jack? Aqu seremos muy felices. Estabamos destinados a vivir aqu. Jack mir la fachada de la casa sin verla en realidad. Slo vea a Kate Whitney en cada una de las ventanas del monolito.

Jennifer le apret el brazo, se apoy contra l. Jack se sinti dominado por el pnico. Su mente se negaba a funcionar. Tena la garganta seca y los miembros rgidos. Apart con suavidad el brazo de su prometida, se levant y camin en silencio hacia el coche. Jennifer permaneci sentada unos segundos, la incredulidad dominaba entre las emociones reflejadas en su rostro. Despus fue tras l, furiosa. La agente inmobiliaria, que no haba perdido detalle de la discusin, dej de escribir el contrato y frunci los labios en un gesto de disgusto. Luther sali del pequeo hotel escondido en los superpoblados barrios residenciales de la parte noroeste de Washington a primera hora de la maana. Cogi un taxi para ir al centro, pero le pidi al chfer que siguiera otra ruta con el pretexto de ver algunos de los monumentos de la ciudad. La peticin no sorprendi al taxista, que automticamente sigui el circuito que realizaba mil veces mientras duraba la temporada turstica, aunque nunca se poda decir que se haba acabado de verdad. El cielo amenazaba lluvia, pero nunca se saba si acabara por llover. Los frentes de tormenta que atravesaban la regin algunas veces pasaban de largo o descargaban tremendos aguaceros sobre la ciudad antes de continuar el viaje hacia el Atlntico. Luther contempl la oscuridad, que el sol no acababa de disipar. Estara vivo dentro de seis meses? Quiz no. Ellos acabaran por encontrarle, a pesar de sus precauciones. Pero pensaba disfrutar a fondo del tiempo que le quedaba. El metro le llev hasta el aeropuerto nacional de Washington, donde tom el autobs hasta la terminal central. Ya haba facturado el equipaje en el vuelo de American Airlines que le transportara hasta Dallas/Fort Worth. All

hara transbordo para seguir hasta Miami. Pasara la noche en aquella ciudad, viajara en otro vuelo hasta Puerto Rico, y finalmente, cogera un avin hasta Barbados. Todo lo haba pagado al contado; su pasaporte deca que era Arthur Lanis, de sesenta y cinco aos de edad, procedente de Michigan. Tena otros seis pasaportes, todos hechos por expertos y todos absolutamente falsos. El pasaporte tena una validez de ocho aos y mostraba que era un viajero asiduo. Se instal en la sala de espera y simul leer un peridico. El lugar estaba a rebosar y el ruido era ensordecedor, un tpico da de semana en un aeropuerto muy activo. De vez en cuando, Luther espiaba por encima del peridico para ver si alguien se interesaba por l un poco ms de la cuenta, pero no vio nada extrao. Llevaba haciendo esto tanto tiempo que si hubiese habido algo anormal se hubiera dado cuenta. Anunciaron su vuelo, le entregaron la tarjeta de embarque y recorri la rampa hasta el grcil proyectil que al cabo de tres horas le depositara en el corazn de Texas. El vuelo Dallas/Fort Worth era uno de los que siempre iban llenos, pero por una de esas casualidades el asiento contiguo al de Luther estaba vaco. Se quit el abrigo y lo coloc sobre el asiento como desafiando a cualquiera que intentase ocuparlo. Se acomod en la butaca y mir por la ventanilla. Durante el carreteo hacia la pista, vio asomar la punta del monumento a Washington sobre el manto de niebla. A un kilmetro y medio de aquel punto su hija se levantara dentro de un rato para ir a trabajar mientras su padre ascenda entre las nubes para comenzar una nueva vida, un poco antes de hora y con remordimientos de conciencia. El avin continu el ascenso en busca de la altitud asignada y Luther contempl el suelo all abajo; sigui con la mirada los meandros del Potomac hasta que los dejaron atrs. Por un momento pens en la esposa muerta y despus una vez ms en la hija. Mir el rostro sonriente y eficaz de la azafata y

pidi caf. Un minuto ms tarde acept el sencillo desayuno. Bebi el lquido caliente y despus extendi la mano y toc el cristal de la ventanilla con las extraas estras y surcos. Al quitarse las gafas para limpiarlas se dio cuenta de que lloraba. Ech una ojeada rpida a los dems; la mayora de los pasajeros estaban acabando de desayunar o se disponan a echar una cabezada antes de aterrizar. Levant la bandeja, desabroch el cinturn de seguridad y fue al lavabo. Se mir en el espejo. Tena los ojos enrojecidos e hinchados. Las bolsas debajo de los ojos se vean enormes, haba envejecido diez aos en las ltimas treinta y seis horas. Se moj la cara, dej que el agua le corriera por las mejillas y despus se moj un poco ms. Se sec los ojos otra vez. Le dolan. Se apoy en el lavabo diminuto, intent controlar los espasmos. A pesar de toda su fuerza de voluntad, su mente volvi a aquella habitacin donde haba visto pegar con saa a una mujer. El presidente de Estados Unidos era un borracho, adltero y sdico. Sonrea a los periodistas, besaba bebs y flirteaba con las ancianas, mantena reuniones importantes, volaba por todo el mundo como dirigente de su pas, y era un gilipollas que se follaba mujeres casadas, despus les pegaba y, por ltimo, las haca matar. Menudo ejemplar. Era un conocimiento que una sola persona no poda soportar. Luther se sinti muy solo. Y muy furioso. Lo peor de todo era que el cabrn se saldra con la suya. Luther se repiti una y otra vez que si tuviese treinta aos menos enfrentara la batalla. Pero no los tena. Sus nervios todava eran ms fuertes que los de la mayora, pero, como los cantos rodados, se haban erosionado con los aos; ya no eran como antes. A su edad, eran otros los que deban librar las batallas para ganarlas o perderlas. Haba llegado su hora. Ya no estaba a su altura. Incluso l deba entenderlo, aceptar la realidad.

Luther se mir en el pequeo espejo. Un sollozo desgarrador escap de su garganta y reson en el lavabo. Pero no tena ninguna excusa para justificar lo que no haba hecho. No haba abierto la puerta espejo. No haba apartado a aquel hombre de Christine Sullivan. La verdad pura y llana era que haba estado en sus manos evitar la muerte de la mujer. Ella an vivira si l hubiese actuado. Haba cambiado su libertad, quiz su vida, por otra. Por alguien que necesitaba su ayuda, que luchaba por salvar la vida mientras Luther miraba. Un ser humano que slo haba vivido la tercera parte de los aos de Luther. Haba sido un acto de cobarda, y este hecho le agobiaba como una losa. Se inclin sobre el lavabo cuando le fallaron las piernas. Agradeci el colapso. No soportaba ms verse en el espejo. El avin se sacudi en un pozo de aire y Luther vomit. Al cabo de un rato, Luther humedeci con agua fra una toalla de papel y se la pas por la cara y la nuca. A duras penas consigui volver a su asiento. El avin continuaba el vuelo, y el sentimiento de culpa de Luther aumentaba con cada kilmetro recorrido. Son el telfono. Kate mir la hora. Las once. Por lo general filtraba las llamadas. Pero algo la impuls a levantar el auricular antes de que entrara en funcionamiento el contestador automtico. Hola. Por qu no ests todava en la oficina? Jack? Cmo est el tobillo? Sabes qu hora es? Slo llamo a mi paciente. Los doctores nunca duermen. Tu paciente est bien. Gracias por preguntar. Ella sonri a su pesar. Helado de caramelo, es una receta que nunca me ha

fallado. Ah, entonces ha habido otros pacientes? Por recomendacin de mi abogado no puedo responder a esa pregunta. Buen consejo. Jack la vio en la imaginacin sentada all, enrulando con un dedo las puntas del pelo, como haba hecho cuando estudiaban juntos. l las transmisiones patrimoniales, ella francs. El pelo ya se te curva bastante en las puntas sin que lo ayudes. Ella apart el dedo, sonri, y despus frunci el entrecejo. La afirmacin le haba hecho recordar muchas cosas, algunas no muy agradables. Es tarde, Jack. Maana tengo un juicio. l se levant y comenz a pasear arriba y abajo con el telfono inalmbrico, mientras pensaba a toda mquina. Necesitaba retenerla en el telfono. Se senta culpable, como si le hubiesen pillado cometiendo un delito. Espi por encima del hombro en un acto reflejo. No haba nadie, al menos nadie que l pudiera ver. Lamento haber llamado tan tarde. No pasa nada. Y lamento haberte hecho dao en el tobillo. Ya te has disculpado antes. S. Cmo ests? Quiero decir aparte del tobillo. Jack, tengo que dormir. l esperaba esa respuesta. Entonces explcamelo mientras comemos. Tengo un juicio. Despus del juicio. Jack, no me parece una buena idea. De hecho, me parece fatal. l se pregunt qu haba querido decir con eso. Mirar con lupa cada una de las frases de ella siempre haba sido una de sus malas costumbres.

Caray, Kate. Slo te estoy invitando a comer. No es una propuesta de matrimonio. Se ech a rer, pero saba que acababa de meter la pata. Kate dej de jugar con el pelo. Ella tambin se levant. Vio su imagen reflejada en el espejo del vestbulo. Se arregl el cuello del camisn. Las arrugas de fruncir el entrecejo resaltaban en su frente. Perdona aadi l en el acto. Perdona, no quera decir eso. Escucha, invito yo. Tengo que gastar todo ese dinero en algo. Recibi la callada por respuesta. En realidad, ni siquiera saba si ella continuaba al aparato. Jack haba ensayado esta conversacin durante dos horas. Todas las preguntas posibles, los intercambios, las desviaciones. l sera tan corts, ella tan comprensiva. Todo ira sobre ruedas. Hasta ahora, nada haba salido bien. Pas al plan alternativo. Decidi suplicar. Por favor, Kate. Quiero hablar contigo. Por favor. Ella volvi a sentarse, con las pantorillas debajo de las posaderas; se masaje los dedos de los pies. Inspir con fuerza. No haba cambiado tanto como pensaba a lo largo de estos aos. Eso era bueno o malo? Ahora mismo, no tena respuesta a esa pregunta. Dnde y cundo? Mortons? A comer? Jack se imagin la expresin de incredulidad de ella mientras pensaba en el restaurante de superlujo, y se preguntaba en qu clase de mundo viva l ahora. Bueno, qu te parece la fonda en Old Town cerca de Founders Park? A las dos. Nos evitaremos la cola del medioda. Mejor. Pero no te prometo nada. Te llamar si no puedo ir. Gracias, Kate. Jack colg el telfono y se dej caer sobre el sof. Ahora

que el plan haba funcionado, se pregunt qu diablos estaba haciendo. Qu dira? Qu dira ella? No quera pelear. No menta, slo quera hablar con ella y verla. Nada ms. Se lo repiti una y otra vez. Fue al bao, meti la cabeza en el lavabo lleno de agua fra, cogi una cerveza, subi a la piscina de la azotea y se sent en la oscuridad a mirar el paso de los aviones que realizaban la maniobra de descenso sobre el Potomac para aterrizar en el National. Los guios de las brillantes luces rojas gemelas del monumento a Washington le consolaron. Ocho pisos ms abajo, las calles estaban tranquilas excepto por el sonido ocasional de la sirena de un coche de la polica o una ambulancia. Jack contempl la superficie inmvil de la piscina, meti un pie en el agua y mir cmo se extendan las ondas. Se bebi la cerveza, volvi al apartamento y se qued dormido en un silln de la sala, delante del televisor. No oy el telfono, no dejaron ningn mensaje. Casi a mil seiscientos kilmetros de distancia, Luther Whitney colg el telfono y se fum el primer cigarrillo en ms de treinta aos. La furgoneta de Correos circul lentamente por el solitario camino rural. El conductor miraba los buzones oxidados en busca de la direccin correcta. Nunca haba hecho una entrega por aqu. La furgoneta pareca meterse en todos los baches del camino. Se meti en la entrada de la ltima casa y dio marcha atrs para volver por donde haba venido. Por casualidad se le ocurri mirar y vio la direccin escrita en un pequeo trozo de madera junto a la puerta. Sacudi la cabeza y sonri. Algunas veces slo era cuestin de suerte. La casa era pequea, y necesitaba una reparacin. Las viejas persianas de aluminio, tan de moda veinte aos antes de que l naciera, colgaban de las bisagras, como si estuvieran

cansadas y slo desearan descansar. La mujer mayor que abri la puerta llevaba un vestido floreado, y un suter grueso sobre los hombros. Los tobillos hinchados y rojos revelaban sus problemas de circulacin y quizs otros cuantos achaques ms. Pareci sorprendida por la entrega, pero firm el recibo. El conductor mir la firma: Edwina Broome. Despus volvi a la furgoneta y se march. Ella le observ marcharse antes de cerrar la puerta. Son un ruido de esttica en el walkie-talkie. Fred Barnes llevaba siete aos en este trabajo. Haca la ronda por el vecindario de los ricos, vea las grandes mansiones, los jardines impecables, de vez en cuando un coche de lujo con los ocupantes como maniques que atravesaba las verjas y desapareca por el camino particular sin un bache. No haba estado nunca en el interior de las casas que le pagaban por vigilar, y no esperaba hacerlo. Mir el edificio. Era impresionante, valdra unos cuatro o cinco millones de dlares. Ni trabajando quinientos aos ganara tanto dinero. Algunas veces no pareca justo. Se puso en comunicacin por radio. Echara una ojeada al lugar. No saba muy bien qu pasaba. Slo que el propietario haba llamado para pedir que enviaran un coche a inspeccionar el lugar. El aire fro en la cara le hizo soar con una taza de caf caliente y un suizo, y con poder dormir ocho horas antes de tener que volver a subirse al coche y pasar otra noche protegiendo las propiedades de los ricos. La paga no estaba mal, pero las prestaciones eran un asco. Su esposa tambin trabajaba, pero con tres hijos, los sueldos de los dos apenas alcanzaban. Claro que todos estaban con el mismo problema. Mir la piscina, la pista de tenis, el garaje para cinco coches. Bueno, quiz no todos.

Recorri todo el frente de la casa y al dar la vuelta vio la soga colgando, y se olvid en el acto del caf y el suizo. Se agach al tiempo que empuaba la pistola. Apret el botn del radiotransmisor y transmiti el informe con voz quebrada. Los polis de verdad llegaran en cuestin de minutos. Poda esperarlos o investigar por su cuenta. Por lo que le pagaban decidi quedarse donde estaba. El supervisor de Barnes lleg primero en un todoterreno blanco con el escudo de la compaa en las puertas. Treinta segundos ms tarde el primero de los cinco coches patrulla aparc en el camino particular y los dems se colocaron detrs. Parecan un tren estacionado delante de la casa. Dos agentes cubrieron la ventana. Era probable que los delincuentes se hubieran marchado haca tiempo, pero las suposiciones siempre eran peligrosas en el trabajo de la polica. Cuatro agentes se ocuparon del frente, y otros dos de la parte trasera. Divididos en parejas, los cuatro agentes entraron en la casa. Comprobaron que la puerta estaba sin llave y la alarma desconectada. Revisaron toda la planta baja y con mucha cautela comenzaron a subir por las escaleras, los ojos y odos atentos a cualquier movimiento o sonido. Cuando llegaron al rellano del segundo piso, el olfato del sargento al mando le avis de que este no era un robo vulgar. Cuatro minutos ms tarde estaban en crculo alrededor de una mujer que hasta haca poco haba sido joven y hermosa. El color saludable de cada uno de los hombres se haba cambiado por otro blanco verdoso. El sargento, cincuentn y padre de tres hijos, mir la ventana abierta. Incluso con el aire exterior la atmsfera en el interior de la habitacin era irrespirable. Mir una vez ms al cadver y despus corri hasta la ventana para respirar un poco de aire fresco. Tena una hija de esa edad. Por un momento, la vio tendida en el suelo, el rostro convertido en un recuerdo, su

vida cortada de cuajo. El caso estaba ahora fuera de su jurisdiccin, pero dese una cosa: estar presente cuando atraparan al tipo que haba hecho algo tan atroz.

7 Seth Frank masticaba un trozo de tostada al tiempo que intentaba atar el moo de su hija de seis aos, impaciente por ir a la escuela, cuando son el telfono. La mirada de su esposa le dijo todo lo que necesitaba saber. Ella se encarg del moo. Seth sujet el auricular entre el hombro y la barbilla mientras acababa de hacerse el nudo de la corbata, sin dejar de escuchar la voz tranquila del oficial de transmisiones. Dos minutos ms tarde estaba montado en el Ford de la jefatura y aceleraba a fondo, con las luces azules encendidas, por los caminos secundarios casi desiertos del condado. A los cuarenta y un aos, el cuerpo alto y fornido de Frank haba comenzado el viaje inevitable hacia la madurez, y su pelo negro y rizado haba conocido tiempos mejores. Padre de tres hijas que cada da eran personas ms complejas y sorprendentes, haba llegado a la conclusin de que no todo tena sentido en la vida. Pero en el conjunto era un hombre feliz. La vida no le haba maltratado, al menos por ahora. Llevaba en la polica los aos suficientes para saber que eso poda ocurrir en cualquier momento. Frank cogi un caramelo, le quit el papel y lo mastic sin prisa mientras vea desfilar los pinos a gran velocidad. Haba comenzado su carrera como polica en uno de los peores barrios de Nueva York, donde aquello que se deca sobre el valor de la vida era una soberana estupidez y donde haba visto a la gente asesinar de todas las maneras posibles. A su debido tiempo le haban ascendido a detective, algo que entusiasm a su esposa. Al menos ahora llegara al

lugar del crimen despus de la marcha de los malos. Ella dorma mejor por las noches sabiendo que quiz nunca llegara la llamada que destrozara su vida. Era todo lo que poda desear al estar casada con un poli. Por fin a Frank le haban destinado a homicidios, que era el ltimo desafo en su trabajo. Despus de unos aos lleg a la conclusin de que le gustaba el trabajo y el desafo, pero no a un ritmo de siete cadveres cada da. As que puso rumbo al sur, hacia Virginia. Asumi el cargo de detective en jefe de homicidios del condado de Middleton, algo que sonaba mucho mejor de lo que era en realidad, pues era el nico detective de homicidios empleado por el condado. Pero los relativamente inocuos confines del rstico condado de Virginia no le planteaban demasiado trabajo. Las rentas per capita en su jurisdiccin eran altsimas. Haba asesinatos, pero nada ms all de una esposa que mataba al marido o viceversa, o chicos que desesperados por heredar se cargaban a los padres. En estos casos, los autores se descubran solos, no haba que pensar mucho para dar con ellos, slo haba que ir a detenerles. La llamada del oficial de transmisiones prometa un cambio. La carretera serpente por los bosques y despus sali a campo abierto donde, en los prados vallados, los pura sangre se enfrentaban al nuevo da. Detrs de los enormes portones y los largos caminos particulares se encontraban las residencias de los ricos que tanto abundaban en Middleton. Frank lleg a la conclusin de que en este caso no averiguara nada por los vecinos. Una vez en el interior de sus fortalezas, probablemente no oan ni vean nada de lo que ocurra en el exterior. Era lo que deseaban, y pagaban a gusto por el privilegio. Poco antes de llegar a la mansin de los Sullivan, Frank se arregl el nudo de la corbata y se pas la mano por el pelo. No senta una afinidad especial por los ricos, ni tampoco le disgustaban. Eran partes del rompecabezas. Un acertijo que

no se pareca en nada a un juego. Algo que le brindaba la parte ms satisfactoria de su trabajo. Porque entre todas las vueltas, revueltas, pistas falsas y simples errores, haba una verdad irrefutable: si alguien mataba a otro ser humano, ese alguien caa dentro de su dominio y acabara por ser castigado. A Frank no le interesaba saber cul era el castigo. Lo que le interesaba era que alguien fuera llevado a juicio y, si lo condenaban, ese alguien recibira el castigo merecido. Ricos, pobres y los que estaban en el medio. Sus habilidades quizs estaban un poco oxidadas, pero el instinto no haba desaparecido. Al final esto era lo ms importante. Cuando entr en el camino privado se fij en una mquina que trabajaba en el campo de maz vecino; el conductor no se perda detalle de la actividad de la polica. Sus informaciones no tardaran en divulgarse por toda la zona. El hombre no saba que estaba destruyendo pruebas. Tampoco lo saba Frank cuando se baj del coche, se puso la chaqueta y entr en la casa. Con las manos en los bolsillos, Frank observ sin prisa la habitacin. Se fij en cada detalle del suelo, de las paredes e incluso del techo antes de volver a mirar la puerta espejo y el lugar donde la muerta haba permanecido los ltimos das. Saca muchas fotos, Stu dijo Frank. Las vamos a necesitar. El fotgrafo sac las fotos desde distintas distancias con el cadver como punto de referencia para reproducir todos los aspectos de la habitacin, incluida la vctima. Despus filmaran en vdeo toda la escena del crimen acompaada por una grabacin. No era un testimonio vlido en un juicio, pero era imprescindible para la investigacin. De la misma manera que los deportistas ven pelculas de competiciones, los detectives utilizan cada da ms los vdeos para buscar pistas adicionales que muchas veces slo se descubren despus de

diez, veinte o cien visionados. La soga segua en la posicin original: atada a la cmoda colgaba por la ventana. Slo que ahora estaba cubierta con un polvo negro empleado para descubrir huellas digitales. No las haba, porque cualquiera que se descolgaba por una soga utilizaba guantes, aunque la soga tuviera nudos. Sam Magruder, el oficial al mando, se acerc a Frank, despus de pasar dos minutos en la ventana respirando aire puro. Haca todo lo posible para no vomitar el desayuno. Haban trado un ventilador porttil y abierto todas las ventanas. Los tcnicos de la unidad criminal llevaban mascarillas, pero el hedor era sofocante. La broma final de la naturaleza con los vivos: hermosa en un instante, putrefacta al siguiente. Frank repas las notas de Magruder. Al observar el tono verdoso en el rostro del sargento le coment: Sam, si te mantienes apartado de la ventana, perders el sentido del olfato en cuatro minutos. Ahora slo lo empeoras. Lo s, Seth. Me lo dice el cerebro, pero mi nariz no le hace caso. Cundo llam el marido? Esta maana, a las siete cuarenta y cinco hora local. Y dnde est? pregunt Frank. En Barbados. Desde cundo? Frank inclin la cabeza. Lo estamos confirmando. Hazlo. Cuntas tarjetas de visita han dejado, Laura? La pregunta iba dirigida a Laura Simon, la experta en huellas digitales. No encuentro gran cosa, Seth. Venga, Laura, tiene que haber huellas de ella por todas partes. Qu me dices del marido? De la criada? Esto tiene que estar hasta los topes.

Pues no las encuentro. Ests de broma. Simon, que se tomaba el trabajo muy en serio y era la mejor experta en huellas que conoca Frank, incluida la polica de Nueva York, le mir compungida. Haba polvo de carbn por todas partes, y no haban encontrado nada? En contra de la creencia popular, muchos asesinos dejaban huellas en la escena del crimen. Slo haba que saber dnde buscar. Laura Simon lo saba y el resultado haba sido cero. Con un poco de suerte quizs encontraran algo cuando hicieran los anlisis en el laboratorio. Haba huellas, las denominadas latentes, que no se vean a primera vista por mucho que se las iluminara desde cualquier ngulo. Haba que espolvorear y recoger en cinta adhesiva todo aquello que quizs haban tocado los delincuentes. Y despus confiar en la suerte. Tengo unas cuantas cosas empaquetadas para llevarme al laboratorio. Usar la ninhidrina y al resto le dar una pasada con Super Glue; entonces quiz tenga algo para ti. Simon volvi a su trabajo. Frank mene la cabeza. El Super Glue, un cianoacrilato, era tal vez el mejor mtodo para rociar y encontrar huellas en las cosas ms increbles. El inconveniente era que el proceso tardaba mucho en dar resultado. Un tiempo que no tenan. Venga, Laurie, por la pinta del cuerpo los malos ya nos llevan mucha ventaja. Tengo otro ester de cianoacrilato que quiero usar desde hace tiempo. Es ms rpido. O si no puedo calentar el Super Glue. Simon sonri. Estupendo exclam el detective con una mueca. La ltima vez que lo hiciste tuvimos que evacuar el edificio. Nada es perfecto en este mundo, Seth. Magruder carraspe. Quera intervenir. Al parecer nos enfrentamos a unos autnticos profesionales.

No son profesionales, Sam le corrigi Seth, muy serio. Son criminales, son asesinos. No fueron a la universidad para aprender a hacer esto. No, seor. Estamos seguros de que es la seora de la casa? pregunt Frank. Christine Sullivan. Magruder seal la foto en el velador. De todos modos, pediremos una identificacin positiva. Algn testigo? Ninguno por ahora. Todava no hemos visitado a los vecinos. Lo haremos esta maana. Frank escribi un relato muy detallado de la habitacin y el cadver, y despus hizo un croquis del cuarto y el contenido. Un buen abogado defensor poda dejar como un idiota a cualquier testigo de la acusacin que no estuviese bien preparado. La falta de preparacin significaba que los culpables salan libres. Frank haba aprendido la leccin con sangre cuando era un novato y haba llegado el primero a la escena de un robo. Nunca se haba sentido tan avergonzado y deprimido en su vida como aquella vez cuando dej el banquillo de los testigos, su testimonio hecho trizas y utilizado como base para dejar en libertad al acusado. De haber tenido el arma reglamentaria, aquel da el mundo se habra quedado con un abogado menos. Frank cruz la habitacin para reunirse con el mdico forense, un hombre canoso y entrado en carnes que sudaba la gota gorda a pesar del fresco de la maana. El forense baj la falda del cadver. Frank se puso en cuclillas y observ las manos pequeas de la vctima ahora metidas en bolsas de plstico; despus mir el rostro de la mujer que mostraba una coloracin negra y azul. La ropa estaba empapada con los fluidos corporales. Con la muerte se produca la relajacin casi instantnea de los esfnteres. Los olores eran muy desagrables. Por suerte, la presencia de insectos era mnima a

pesar de la ventana abierta. Aunque un entomlogo forense, por lo general, poda fijar la hora de la muerte con ms acierto que un patlogo, a ningn detective, a pesar de la precisin, le agradaba examinar un cuerpo humano que se haba convertido en alimento para los insectos. Ya tiene una hora aproximada? le pregunt Frank. El termmetro rectal no servir de mucho, sobre todo cuando la temperatura corporal baja unas ocho dcimas por hora. Setenta y dos a ochenta y cuatro horas. Lo sabr mejor cuando la abra. El mdico se incorpor. Heridas de bala en la cabeza aadi, aunque ninguno de los presentes dudaba sobre la causa de la muerte de la mujer. Tiene unas marcas en el cuello. El mdico forense dirigi a Frank una mirada alerta y encogi los hombros. As es. Todava no s lo que significan. Le agradecera que se diera prisa con este caso. No se preocupe. Por aqu no abundan los asesinatos. Siempre le damos prioridad. El detective hizo una mueca al escuchar el comentario. Espero que disfrute al tratar con la prensa aadi el forense. Vendrn como un enjambre de abejas. Dir moscardones. Como usted quiera. Yo ya soy demasiado viejo para esas tonteras. Ya se la pueden llevar. El mdico forense acab de recoger sus cosas y se march. Frank sostuvo la mano pequea cerca de los ojos, mir las uas cuidadas por una manicura profesional. Vio las estras en dos de las cutculas, algo bastante lgico si se haba producido una pelea antes de que la mataran. El cuerpo estaba hinchado; las bacterias hacan su trabajo mientras avanzaba el proceso de descomposicin. El rigor mortis haba desaparecido; esto indicaba que llevaba muerta ms de cuarenta y ocho horas. Los miembros eran flexibles por la

desaparicin de los tejidos blandos. Seth suspir. El cadver llevaba aqu mucho tiempo. Algo muy conveniente para el asesino, y malo para los policas. Todava le asombraba cmo la muerte cambiaba a las personas. Unos restos hinchados que se parecan muy poco a un ser humano, cuando slo das antes... De no haber sido porque su sentido del olfato haba dejado de funcionar no hubiese podido hacer lo que haca. Pero eso vena dado por ser detective de homicidios. Todos los clientes estaban muertos. Levant con cuidado la cabeza de la vctima y la movi a un lado y a otro para que le diera la luz. Dos pequeos orificios de entrada en el lado derecho, y un boquete de salida dentado en el izquierdo. Balas de gran calibre. Stu haba sacado fotos de las heridas desde distintos ngulos, incluida una desde arriba. Los bordes limpios de los orificios y la ausencia de quemaduras o marcas en la piel le indicaron que los disparos haban sido efectuados desde una distancia superior a los sesenta centmetros. Las heridas de contacto de armas de calibre pequeo, las que se disparaban con el caon apoyado en la carne, y las heridas de casi contacto, disparos hechos a menos de cinco centmetros del blanco, podan reproducir el tipo de heridas de entrada presentes en la vctima. Pero si era una herida de contacto quedaran residuos de plvora en los tejidos a lo largo de la trayectoria del proyectil. La respuesta a la pregunta la dara la autopsia. Despus Frank mir la contusin en el lado izquierdo de la mandbula. Quedaba oculta en parte por la hinchazn natural del cuerpo dentro del proceso de descomposicin, pero Frank haba visto cadveres suficientes como para notar la diferencia. La superficie de la piel mostraba una curiosa amalgama de verde, pardo y negro. Eso slo lo poda hacer un golpe muy fuerte. Un hombre? Esto resultaba confuso. Llam a Stu para que tomara unas fotos de la contusin con

una escala de colores. Por ltimo volvi a apoyar la cabeza de la vctima en el suelo con el respeto que se mereca, incluso en estas circunstancias tan aspticas. En la autopsia que le haran a continuacin no mostraran tanta deferencia. Frank levant poco a poco la falda. La ropa interior intacta. El informe de la autopsia contestara la pregunta obvia. El detective se pase por el dormitorio mientras los tcnicos seguan con su trabajo. Una de las ventajas de vivir en un condado muy rico, aunque rural, era que la base impositiva daba de sobras para mantener una unidad criminal pequea pero de primera clase, dotada con todos los adelantos tecnolgicos que en teora ayudaban a la detencin de los malhechores. La vctima haba cado sobre el lado izquierdo, en direccin opuesta a la puerta. Las rodillas un tanto recogidas, el brazo izquierdo estirado, el otro contra la cadera derecha. El rostro sealaba al este, perpendicular al borde de la cama; estaba casi en posicin fetal. Frank se rasc la nariz. Del principio al fin, y de vuelta al principio. Nadie saba nunca cuando iba a dejar el mundo, no? Con la ayuda de Simon, Frank triangul la posicin del cuerpo; la cinta mtrica chirri al desenrollarse. El ruido son como un sacrilegio en este cuarto de muerte. Mir el umbral y la posicin del cuerpo. Entre los dos calcularon una trayectoria preliminar de los disparos. El resultado indicaba que los haban efectuado desde el umbral, algo curioso, porque lo lgico hubiese sido a la inversa si al ladrn le haban sorprendido in fraganti. Sin embargo, haba otra prueba que confirmaba la presunta trayectoria. Frank se arrodill una vez ms junto al cuerpo. No haba marcas en la alfombra de que hubieran arrastrado el cadver, y las manchas de sangre junto con la dispersin de las salpicaduras confirmaban que la vctima haba recibido los

disparos en el lugar donde estaba. Con mucho cuidado tumb el cadver y levant la falda. Despus del fallecimiento, la sangre se acumula en las partes ms bajas del cuerpo, una condicin que se llama livor mortis. Pasadas entre cuatro y seis horas, el livor mortis se quedaba fijo. En consecuencia, cualquier movimiento del cuerpo no produca cambios en la distribucin de la sangre. Frank dej el cuerpo boca arriba. Todo confirmaba que Christine Sullivan haba muerto all. La dispersin de las salpicaduras reforzaba la conclusin de que la vctima miraba hacia la cama cuando muri. Si era as, qu diablos miraba? Lo ms lgico era que una persona a la que iban a disparar mirara en direccin al atacante, rogara por su vida. Frank estaba seguro de que Christine Sullivan habra rogado. El detective mir el lujoso dormitorio. Ella tena mucho por qu vivir. Observ la alfombra con mucha atencin, con el rostro a unos centmetros de la superficie. La dispersin de las salpicaduras era irregular, como si hubiese habido algo tendido delante o al costado de la muerta. Esto poda ser importante. Se haba escrito mucho sobre la dispersin de las salpicaduras. Frank comprenda su utilidad, aunque intentaba no ver en ellas cosas que quiz no estaban. Pero si algo haba protegido parcialmente la alfombra de la sangre, quera saber qu era. Adems, la ausencia de manchas en el vestido le intrigaba. Era un detalle que no deba olvidar; quiz tambin significaba alguna cosa. Simon abri su maletn y, con la ayuda de Frank, tom muestras de la vagina. A continuacin revisaron el pelo de la cabeza y el vellopbico en busca de sustancias extraas. Despus guardaron en una bolsa las ropas de la vctima. Frank examin el cuerpo centmetro a centmetro. Mir a Simon. Ella le ley el pensamiento. No habr ninguna, Seth. Por favor, Laurie. Simon cogi el equipo de huellas dactilares y espolvore

las muecas, los senos, el cuello, y la cara interior de los brazos. Al cabo de unos segundos mir a Frank y le dijo que no con la cabeza. Guard lo que haban encontrado. l contempl cmo envolvan el cadver en una sbana, lo metan en una bolsa ,y se lo llevaban hasta la ambulancia que transportara a Christine Sullivan a un lugar donde todo el mundo rezaba para no ir. Despus estudi la caja fuerte, se fij en el silln y el mando a distancia. El polvo del suelo de la cmara estaba removido. Simon ya haba cubierto el sector. Haba una mancha de polvo en el asiento del silln. Sin embargo haban forzado la puerta; haba marcas en ella y en la pared donde estaba la cerradura. Cortaran el trozo para ver si conseguan una huella de la herramienta. Frank mir a travs de la puerta de la caja y sacudi la cabeza. Un espejo de una sola direccin. Muy bonito. Nada menos que en el dormitorio. Cada vez tena ms ganas de conocer al hombre de la casa. Volvi al dormitorio, mir la foto sobre el velador. Mir a Simon. Ya lo hice, Seth le inform ella. Frank asinti y recogi la foto. Una mujer hermosa, pens, muy hermosa, con una expresin de ven-y-fllame. La foto la haban tomado en esta habitacin, con la difunta sentada en un silln junto a la cama. Entonces advirti la marca en la pared. La habitacin tena paredes enlucidas de verdad en lugar del tpico cartn yeso, pero la marca era profunda. Tambin vio que la mesa de noche estaba fuera de su sitio; los pelos de la alfombra sealaban la posicin original. Se volvi hacia Magruder Al parecer alguien choc contra esto. Quiz durante la pelea. Quiz. Han encontrado la bala? Una todava la tiene ella, Seth. Me refiero a la otra, Sam. Frank mene la cabeza impaciente. Magruder seal la pared junto a la cama, donde

haba un pequeo orificio apenas visible. Frank asinti. Corta el trozo ,y deja que los chicos del laboratorio la saquen. No intentes sacarla t. El ao pasado en dos ocasiones las pruebas de balstica no haban servido para nada porque un agente llevado por el entusiasmo haba escarbado las balas de la pared y estropeado las estras. Algn casquillo? Nada. Si el arma asesina expuls los casquillos, los recogieron.Magruder se dirigi a Simon. La Evac ha encontrado algn tesoro? La aspiradora de evidencias era una mquina muy potente, dotada de una serie de filtros, que se utilizaba para aspirar de las alfombras y otros materiales, pelos, fibras y otros objetos pequeos que muchas veces daban buenos resultados, porque como los malhechores no los vean, no los quitaban. Ojal mi alfombra estuviese tan limpia brome Magruder. Habis encontrado algo, gente? pregunt Frank a los miembros de la unidad criminal. Todos se miraron sin saber si Frank pretenda hacer un chiste. Todava se lo preguntaban cuando l sali del dormitorio para ir a la planta baja. Un representante de la compaa de seguridad conversaba con un agente en la puerta de la casa. Un tcnico de la unidad guardaba la tapa y los cables del control de la alarma en bolsas de plstico. El tcnico le mostr a Frank el punto minsculo donde estaba saltada la pintura y una viruta casi microscpica, pruebas de que haban quitado la tapa. En los cables haba unas muescas como dientes. El representante contempl admirado el trabajo del ladrn. Magruder se sum al grupo; ya no estaba tan plido. S, es probable que utilizaran un contador coment el representante. Es lo que parece.

A qu se refiere? le pregunt Seth. Un mtodo asistido por ordenador para cargar un nmero masivo de combinaciones en la memoria del sistema hasta dar con la combinacin correcta. Es muy parecido a lo que hacen para romper las claves de acceso a los ordenadores. Frank mir el control destripado y despus al hombre. Me sorprende que una casa como esta no tenga un sistema ms sofisticado. Es un sistema sofisticado afirm rpidamente el representante a la defensiva. Muchos ladrones utilizan ordenadores en estos tiempos. S, pero la cuestin es que este juguete tiene una base de quince dgitos, y un tiempo de espera de cuarenta y tres segundos. Si no la acierta, se arma la de Dios es Cristo. Frank se rasc la nariz. Tendra que volver a su casa y ducharse. El olor a muerto calentado durante varios das en una habitacin clida dejaba un rastro indeleble en la ropa, el pelo, y la piel. Tambin en la nariz. Y? pregunt Frank. Ver, los modelos porttiles que podra usar en un trabajo como este no pueden procesar el nmero suficiente de combinaciones en slo treinta segundos. Mierda, en una configuracin basada en quince dgitos hay un billn de combinaciones posibles. No creo que el tipo cargara con un ordenador normal. Por qu treinta segundos? quiso saber Magruder. Necesitaba unos segundos para quitar la tapa, Sam contest Frank. Mir al hombre de seguridad. Deca? Digo que si el tipo abri el sistema con un porttil es que debi eliminar varios de los dgitos posibles. Quiz la mitad, o ms. Esto significa que se puede conseguir un sistema que lo haga bien, o que se inventaron algo capaz de romper el sistema. Pero no hablamos de ordenadores baratos, ni de unos rateros de la calle que entran en una tienda y salen

con una calculadora. Cada da hacen los ordenadores ms pequeos y ms rpidos pero debe comprender que la velocidad del ordenador no resuelve el problema. Tiene que contar con la velocidad de respuesta del ordenador del sistema de seguridad a la entrada de todas las combinaciones. Es muy probable que sea mucho ms lenta que la de su equipo. Y entonces se encuentra metido en un buen folln. Si yo fuera uno de esos tipos querra un margen cmodo. Sabe lo que quiero decir? En su trabajo no hay segundas oportunidades. Frank mir el uniforme del hombre y despus el panel. Si el tipo estaba en lo cierto, l ya saba lo que significaba. Ya haba pensado en esa posibilidad cuando vio que la puerta principal no haba sido forzada. Me refiero que podemos eliminar esa posibilidad aadi el representante. Tenemos sistemas que se niegan a reaccionar hasta la introduccin masiva de combinaciones. Dejan de funcionar. El problema con estos sistemas tan sensibles a las interferencias es que tambin se disparaban cuando los dueos no recordaban los nmeros al primer o segundo intento. Joder, recibamos tantas falsas alarmas que los departamentos de polica comenzaron a multarnos. Frank le dio las gracias ,y se fue a recorrer la casa. El autor de este crimen saba muy bien lo que haca. No iba a ser fcil resolver el caso. Una buena planificacin previa significaba un buen plan posterior. Pero no haban contado con matar a la seora de la casa. Frank se apoy en el marco de una puerta y pens en la palabra utilizada por su amigo el mdico forense: heridas. 8 Jack lleg temprano. Sobre la una y media. Se haba tomado el da libre, y dedicado casi toda la maana a decidir

qu se pondra; algo que nunca le haba preocupado antes, pero que ahora le pareca de una importancia vital. Se arregl la americana gris, cosi un botn de la camisa de algodn blanca y se ajust el nudo de la corbata por ensima vez. Camin por el muelle y observ a los marineros baldear la cubierta del Cherry Blossom, una nave de recreo que imitaba los viejos barcos del Mississippi. Kate y Jack haban navegado en l durante su primer ao en Washington, en una de las pocas tardes que no haban tenido que trabajar. Intentaban disfrutar de todas las atracciones tursticas. Haba sido un da templado como el de hoy, pero ms despejado. Ahora llegaban los nubarrones por el oeste; en esta poca del ao llova casi todas las tardes. Se sent en un banco cerca de la pequea casilla del capitn del muelle y se entretuvo contemplando el vuelo lento de las gaviotas sobre las aguas revueltas. Desde esta posicin privilegiada se vea el Capitolio. La estatua de la Libertad, despojada de la capa de mugre acumulada durante ciento treinta aos de vivir al aire libre gracias a una reciente limpieza, se ergua majestuosa en lo ms alto de la famosa cpula. La gente de esta ciudad viva cubierta de mugre, pens Jack, vena dada por el lugar. Los pensamientos de Jack se volvieron hacia Sandy Lord, el ms prolfico cuerno de la abundancia, y el ego ms grande de Patton, Shaw. Sandy era toda una institucin en los crculos legales y polticos de la capital. Los otros socios pronunciaban su nombre como si, en aquel mismo momento, acabara de bajar del Sina con su propia versin de los diez mandamientos. El primero deca: Hars que los socios de Patton, Shaw y LORD ganen todo el dinero posible. Resultaba irnico, pero Sandy Lord haba sido parte del atractivo cuando Ransome Baldwin le mencion la firma. Lord era uno de los mejores, si no el ms destacado ejemplo de los abogados del poder que haba en la ciudad, y aqu los

haba por docenas. Las posibilidades de Jack eran ilimitadas. Si estas posibilidades incluan la felicidad personal, eso estaba todava por verse. Tampoco tena muy claro qu esperaba sacar de esta comida. S, estaba seguro de querer ver a Kate Whitney. Lo deseaba con toda el alma. Tena la sensacin de que cuanto ms se aproximaba la fecha de la boda, ms se apartaba l emocionalmente. Haba mejor refugio que la mujer con la que haba querido casarse haca cuatro aos? Se estremeci al recordarlo. Le aterrorizaba casarse con Jennifer Baldwin. Le espantaba que su vida se convirtiera en algo irreconocible para l. Algo le hizo volver la cabeza, sin ningn motivo aparente. Entonces la descubri mirndole desde el borde del muelle. El viento le apretaba la falda larga contra las piernas, el sol luchaba contra los nubarrones, pero daba luz suficiente para brillar sobre su rostro cuando ella se apart el mechn de pelo de los ojos. Tena las pantorrillas bronceadas y la blusa amplia dejaba al descubierto los hombros con las pecas y la pequea marca de nacimiento en forma de media luna que Jack tena la costumbre de recorrer con el dedo despus de hacer el amor, cuando ella dorma y l la miraba. Jack sonri mientras ella se acercaba. Sin duda haba ido a su casa a cambiarse. Era obvio que esas prendas presentaban un lado femenino de Kate Whitney que sus oponentes legales nunca llegaran a conocer. Entraron en el pequeo restaurante, pidieron y dedicaron los primeros minutos a mirar por la ventana el inicio de la tormenta que azotaba los rboles, y a intercambiar miradas tmidas, como si esta fuese la primera cita y les diera vergenza mirarse a los ojos. Gracias por venir, Kate. Me gusta el lugar. Encogi los hombros. Hace aos que no vena por aqu. Es agradable poder salir. Casi siempre como en el despacho.

Galletas y caf? l sonri y le mir los dientes. El colmillo que se curvaba un poco hacia dentro, como si quisiera abrazar al vecino. Le gustaba ese diente. Era la nica imperfeccin que tena. Galletas y caf. Kate le devolvi la sonrisa. Pero ahora slo fumo dos cigarrillos al da. Felicidades. La lluvia lleg al mismo tiempo que el primer plato. Kate mir por un instante la comida, despus a travs de la ventana y, por ltimo, con un gesto brusco, a Jack. Le sorprendi mirndola. Jack sonri con timidez y se apresur a beber un trago. Ella dej la servilleta sobre la mesa. El Mall es un lugar muy grande como para tropezar con alguien por casualidad. Desde hace un tiempo tengo una racha de buena suerte replic l con la cabeza gacha. Pero despus se enfrent a su mirada. Ella esper. l hundi los hombros, derrotado. Est bien. No fue casual, sino algo premeditado. Pero no puedes discutir el resultado. Cul es el resultado? Comer aqu? No miro al futuro. Slo doy un paso a la vez. Me he prometido cambiar. Cambiar es bueno. Al menos ya no defiendes a violadores y asesinos seal ella con un tono bastante desdeoso. Ni ladrones replic l y lo lament en el acto. El rostro de Kate se puso gris. Lo siento, Kate. No quera decir eso. Ella sac el paquete de cigarrillos, encendi uno y le lanz el humo a la cara. Jack apart la nube con la mano. El primero o el segundo del da? El tercero. No s por qu siempre me haces sentir atrevida. Ella mir al exterior, cruz las piernas. Uno de sus pies toc la rodilla de Jack y se apresur a apartarlo. Aplast el cigarrillo en el cenicero y se levant al tiempo que coga el

bolso. Tengo que volver al trabajo. Cunto te debo? Te invit a comer. Cosa que no has hecho. Ella sac un billete de diez, lo arroj sobre la mesa y se dirigi hacia la salida. Jack aadi otros diez y la sigui. Kate! La alcanz un metro ms all de la puerta. Diluviaba y a pesar deque Jack utiliz la chaqueta a modo de paraguas se empaparon en un segundo. Ella no se dio ni cuenta. Se meti en el coche. Jack dio la vuelta y se sent en el asiento del pasajero. Ella le mir. Tengo que volver a la oficina. Jack inspir con fuerza, se enjug el rostro. En el interior del coche el repiqueteo de la lluvia resultaba atronador. Sinti que la situacin se le escapaba de las manos. No saba qu hacer. Pero tena que decir algo. Venga, Kate, estamos hechos una sopa. Vamos a cambiarnos y despus al cine. No, mejor al campo. Recuerdas el Windsor Inn? Ella le mir atnita ante sus palabras. Jack, por casualidad se te ha ocurrido discutir esto con la mujer con quien te vas a casar? Jack agach la cabeza. Qu deba contestar? Que no estaba enamorado de Jennifer Baldwin aunque le haba pedido que se casara con l? Ahora mismo ni siquiera recordaba si haba llegado a pedrselo. Slo quiero estar un rato contigo, Kate. Nada ms. Qu tiene de malo? Todo. Absolutamente todo, Jack. Kate meti la llave en el contacto, pero l le apart la mano. No quiero convertir esto en una pelea. Jack, t tomaste una decisin. Ahora es un poco tarde para cambiarla. Perdona replic l asombrado. Mi decisin? Yo

tom la decisin de casarme contigo hace ms de cuatro aos. Esa fue mi decisin. T decidiste acabar con el asunto. Est bien, fue decisin ma. Kate se apart el pelo mojado de los ojos. Y ahora qu? l se volvi en el asiento, la sujet por los hombros. Escucha, se me ocurri anoche, as sin ms. No, mentira! Lo pienso cada noche desde que te marchaste. S que fue un error, maldita sea! Ya no soy un defensor pblico. Tienes razn. Ya no defiendo a los criminales. Llevo una vida respetable. Yo, nosotros... Mir el rostro atnito de Kate, y se qued en blanco. Le temblaban las manos. La solt y se derrumb en el asiento. Se quit la corbata mojada, la guard en un bolsillo y mir el reloj del tablero. Ella se fij en el velocmetro inmvil, y despus mir a Jack. Le habl con dulzura, aunque el dolor era evidente en sus ojos. Jack, la comida ha estado muy bien. Me alegr verte. Pero eso es lo ms lejos que podemos llegar. Lo siento. Se mordi el labio inferior, un gesto que l no vio porque se bajaba del coche. Te deseo lo mejor, Kate dijo Jack que asom la cabeza antes de cerrar la puerta. Si alguna vez necesitas cualquier cosa, llmame. Ella se fij en las espaldas anchas de Jack mientras l se alejaba bajo la lluvia, se meta en el coche y se marchaba. Permaneci inmvil durante unos minutos. Una lgrima corri por su mejilla. Se la quit con un movimiento brusco, arranc el coche y se alej en la direccin opuesta. A la maana siguiente, Jack cogi el telfono y despus lo volvi a dejar. No tena ningn sentido. Llevaba en la oficina desde las seis, haba sacado todo el trabajo urgente, y ahora se ocupaba de los proyectos que llevaban semanas pendientes. Mir a travs de la ventana. El sol se reflejaba en

los edificios de cemento y ladrillo. Le molest el resplandor y baj la persiana. Kate no iba a reaparecer de pronto en su vida y tena que comprenderlo. Haba pasado la noche dndole vueltas a todas las situaciones posibles, la mayora inverosmiles. Se encogi de hombros. Lo mismo le pasaba a hombres y mujeres cada da en todos los pases del mundo. Algunas veces las cosas no funcionaban. Aunque se desearan por encima de todo lo dems. No se poda obligar a una persona amar a otra. Haba que seguir adelante. l tena dnde ir. Quizs era hora de disfrutar del futuro que le esperaba. Volvi a sentarse y se ocup de otros dos proyectos: una cuenta de participacin que necesitaba un estudio previo, y el otro para su nico cliente aparte de Baldwin, Tarr Crimson. Crimson, propietario de una pequea compaa audiovisual, era un genio en grficos e imgenes generadas por ordenador y se ganaba muy bien la vida con las conferencias audiovisuales para compaas de la industria hotelera. Viajaba en moto, vesta tejanos cortados a medida, fumaba de todo, incluido algn canuto de vez en cuando, y pareca el drogata ms pasado del mundo. Se haban conocido cuando un fiscal amigo de Jack acus a Tarr de ebriedad y desorden en la va pblica, y perdi el caso. Tarr se present en el juicio vestido con traje y chaleco, maletn de ejecutivo, y la barba y el pelo bien cortados y peinados. Haba argumentado con mucha persuasin que el testimonio del agente de polica era parcial porque le haba detenido a la salida de un concierto de los Grateful Dead, que la prueba era inadmisible porque el poli no le haba comunicado las advertencias legales pertinentes y, por ltimo, que el alcoholmetro utilizado en la prueba no funcionaba correctamente. El juez, sobrecargado con ms de cien detenciones realizadas en el mismo concierto, archiv el caso despus de advertir al polica que en el futuro se atuviera estrictamente a

las normas. Jack haba contemplado el juicio sin salir de su asombro. Impresionado, Jack sali de la sala en compaa de Tarr, tom una cerveza con l aquella noche, y no tardaron en hacerse grandes amigos. Excepto por algn roce ocasional y poco importante con la ley, Crimson era un buen, aunque no bienvenido, cliente en las salas de Patton, Shaw. Haba sido parte del trato que a Tarr, que haba despedido a su ltimo abogado, se le permitiera seguir a Jack a Patton, Shaw como si la firma hubiese puesto alguna pega a un futuro socio que aportaba cuatro millones de dlares en trabajos. Dej la estilogrfica y volvi a la ventana mientras sus pensamientos se centraban otra vez en Kate Whitney. Se le pas una idea por la cabeza. Cuando Kate le dej, Jack fue a ver a Luther. El viejo no tuvo consejos sabios, ni una solucin instantnea al dilema de Jack. En realidad, Luther era la persona menos indicada para aconsejar a nadie sobre cmo llegar al corazn de su hija. Sin embargo, l siempre haba podido hablar con Luther. De cualquier cosa. El hombre escuchaba. De verdad. No se limitaba a esperar que el otro hiciera una pausa en el relato para endilgarle sus propios problemas. Jack no saba muy bien qu le dira. Pero s estaba seguro de que Luther le escuchara. Con eso ya tendra suficiente. Una hora ms tarde escuch el zumbido de la agenda electrnica. Jack mir la hora y se puso la chaqueta. Jack camin de prisa por los pasillos. Comera con Sandy Lord dentro de veinte minutos. Jack se senta un poco inquieto por tener que comer con el hombre, a solas. Se comentaban muchsimas cosas de Sandy Lord, casi todas ciertas. La secretaria de Jack se lo haba dicho esta maana: l quera comer con Jack Graham. Y lo que Sandy Lord quera iba a misa, le record la secretaria con un cuchicheo que molest a Jack. Veinte minutos, pero primero Jack tena que hablar con

Alvis de los documentos de Bishop. Jack sonri al recordar la expresin de Barry cuando deposit los borradores de la fusin sobre la mesa, treinta minutos antes de la hora lmite. Alvis les haba echado una ojeada sin disimular el asombro. Esto pinta muy bien. Me doy cuenta de que te di un plazo demasiado breve. No es algo que me guste hacer le haba dicho Barry, sin mirarle a la cara. Te agradezco el esfuerzo, Jack. Lamento haber estropeado tus planes. No sufras, Barry, para eso me pagan. En el momento que Jack se dispona a marchar, Barry se haba levantado. Jack, en realidad t y yo nunca hemos tenido ocasin de hablar desde que ests aqu. Es una firma muy grande. Espero que un da de estos podamos ir a comer juntos. Estupendo, Barry. Dile a tu secretaria que le pase a la ma unas cuantas fechas. En aquel momento Jack se dio cuenta de que Barry no era mal tipo. Le haba estropeado una fiesta, y qu? Comparado cmo trataban los socios a los subordinados, Jack lo haba tenido fcil. Adems, Barry era un abogado de empresas de primera fila y Jack poda aprender mucho con l. Jack pas por delante de la mesa de la secretaria de Barry, pero Sheila no estaba en su puesto. Entonces Jack vio las cajas amontonadas contra la pared. La puerta del despacho de Barry estaba cerraba. Jack llam sin obtener respuesta. Abri la puerta y se qued de piedra. Cerr los ojos y los volvi a abrir incrdulo. Las libreras estaban vacas, en la pared slo se vean las manchas ms claras donde haban estado colgados los diplomas y certificados. Qu diablos? Cen la puerta y al volverse choc con Sheila. La mujer, siempre muy profesional y seria en el trato, sin un pelo fuera de lugar y las gafas bien montadas en el caballete de la nariz, estaba hecha unos zorros. Haba sido la secretaria de Barry durante diez aos. Mir a Jack con un

destello de furia en los ojos que desapareci en un segundo. Le dio la espalda, volvi a su despacho y comenz a preparar las cajas. Jack la observ atnito. Sheila, qu demonios pasa? Dnde est Barry? Ella no le respondi. Mova las manos cada vez ms rpido hasta que lleg un momento en que tiraba las cosas dentro de la caja. Jack se acerc, mir la caja. Sheila? repiti Dime qu est pasando. Sheila!l le cogi una mano. Ella le dio una bofetada, algo que la conmovi tanto que se desplom en la silla. Poco a poco agach la cabeza hasta apoyarla en la mesa y se ech a llorar. Jack mir a su alrededor. Barry estaba muerto? Haba sufrido un accidente mortal y nadie se haba molestado en avisarle? La firma era tan enorme, tan insensible? Se enterara por una nota interior? Se mir las manos. Estaban temblando. Se sent en el borde de la mesa, toc con suavidad el hombro de Sheila en un intento por consolarla sin resultado. Jack mir indefenso mientras continuaban los sollozos cada vez ms fuertes. Por fin aparecieron dos secretarias de un despacho vecino y se llevaron a Sheila. Las dos miraron a Jack con cara de pocos amigos. Qu diablos haba hecho l? Mir la hora. Le quedaban diez minutos para la cita con Lord. De pronto le interes mucho el encuentro. Lord saba todo lo que pasaba en la firma, casi siempre antes de que ocurriera. Entonces un pensamiento brot de las profundidades de su mente, un pensamiento terrible. Record la recepcin en la Casa Blanca y el enojo de su prometida. l le haba mencionado a Barry Alvis por su nombre. Pero ella no hubiera sido capaz... Jack se march casi a la carrera, los faldones de la americana ondeando en el aire. Fillmores era el nuevo punto de encuentro obligado de

los poderosos. Las puertas eran de caoba maciza con herrajes de latn; las alfombras y cortinas hechas a mano valan una fortuna. Cada mesa era un paraso autosuficiente de mxima productividad. Haba servicios de telfono, fax y fotocopiadora y se usaban con profusin. En las sillas como tronos, dispuestas alrededor de las mesas talladas, se sentaba la autntica elite de los crculos polticos y econmicos de Washington. Los precios garantizaban que la clientela seguira as. El ambiente del restaurante era sosegado aunque estaba lleno; sus ocupantes no estaban acostumbrados a que les diesen prisa, se movan a su ritmo. Algunas veces la sola presencia en una mesa en particular, el movimiento de una ceja, un carraspeo, una mirada, era para ellos todo un da de trabajo, y les reportara grandes ganancias para ellos o para aquellos a los que representaban. El dinero y poder ms puro flotaban por el saln en patrones bien definidos que se unan y separaban. Los camareros, con pechera y pajarita, aparecan y desaparecan en el momento preciso y con toda discrecin. Los clientes eran mimados y servidos, se les escuchaba o dejaba solos de acuerdo con el momento. Y las propinas reflejaban el aprecio del cliente. Fillmores era el lugar preferido de Sandy Lord a la hora de comer. Mir por encima del men, y sus ojos grises inspeccionaron rpida y metdicamente el amplio comedor en busca de posibles negocios o quizs algo ms. Acomod su pesado corpachn en la silla y pas la punta de los dedos por encima de la oreja para arreglarse el pelo. El problema era que las caras conocidas desaparecan con el paso del tiempo, arrebatadas por la muerte o el retiro hacia el sur. Quit una mota de polvo de uno de los puos de la camisa con sus iniciales y suspir. Lord ya haba esquilmado a la gente poderosa de este establecimiento, o quiz de toda la ciudad. Llam a su despacho para saber si haba algn recado.

Walter Sullivan no haba llamado. Si el negocio de Sullivan se concretaba, Lord se encontrara con todo un pas del antiguo bloque sovitico como cliente. Un pas entero! Cunto se le poda cobrar a un pas? En condiciones normales una fortuna. Pero el problema estaba en que los ex comunistas no tenan dinero, a menos que se contara como tal los rublos, cupones, copecs o lo que utilizaran ahora, aunque quiz todo eso slo sirviera como papel higinico. Esto no le preocupaba. Los ex comunistas tenan materias primas en abundancia y eso era lo que quera Sullivan. Por esa razn Lord haba pasado tres meses en aquel pas. Pero habra valido la pena si Sullivan se sala con la suya. Lord haba aprendido a dudar de todo el mundo. Pero si haba alguien capaz de sacar adelante este negocio, ese era Walter Sullivan. Todo lo que tocaba pareca multiplicarse a escala mundial, y los despojos que reciban sus cohortes eran verdaderas fortunas. El viejo, casi con ochenta aos, no haba bajado el ritmo ni un pice. Trabajaba quince horas al da, se haba casado con una nena de veintitantos que era una ricura. Ahora mismo estaba en Barbados con tres polticos de alto nivel para agasajarlos al mejor estilo del oeste y de paso hacer algn pequeo negocio. Sullivan llamara. La breve y selecta lista de clientes de Sandy aumentara en uno, pero qu uno. Lord se fij en la joven con una falda que apenas le tapaba el culo y tacones altos que cruzaba el comedor. Ella le sonri; l le respondi con un movimiento de cejas, uno de sus gestos preferidos por la ambigedad. La joven trabajaba como enlace con el congreso para una de las grandes asociaciones de la calle Diecisis, pero a l le importaba muy poco su trabajo. Para l lo nico importante era que follaba de maravilla. Verla le record muchas cosas agradables. Tendra que llamarla. Escribi una nota recordatoria en la agenda electrnica. Despus volvi su atencin, como hicieron la

mayora de las seoras presentes, a la figura alta y atltica de Jack Graham que vena hacia l recto como una flecha. Lord se puso de pie y le ofreci la mano. Jack no la acept. Qu diablos ha pasado con Barry Alvis? Lord adopt una expresin de desconcierto y se sent. Apareci un camarero al que Lord despach con un ademn. Lord mir a Jack, que segua de pie. No le das a uno ni tiempo para respirar. Directo al hgado. A veces no est mal, pero no siempre. No bromeo, Sandy, quiero saber qu est pasando. La oficina de Barry est vaca, su secretaria me mira como si hubiese ordenado que lo mataran. Quiero respuestas. La voz de Jack subi de tono, y aumentaron las miradas desde las otras mesas. No s qu piensas, pero estoy seguro de que podemos discutirlo con un poco ms de dignidad. Sintate y comprtate cmo corresponde a un socio de la mejor firma de abogados de la ciudad. Durante cinco segundos cruzaron las miradas hasta que Jack se sent. Una copa? Cerveza. Reapareci el camarero y se march con el pedido de una cerveza y un gin tonic para Sandy. Lord encendi un Raleigh, mir distrado a travs de la ventana, y despus a Jack. Entonces sabes lo de Barry. Slo s que no est. Quiero que me digas por qu no est. No hay mucho que decir. Se decidi despedirle, con fecha de hoy. Por qu? Y a ti qu ms te da? Barry y yo estbamos trabajando juntos. Pero no eran amigos.

Porque todava no se haba presentado la ocasin. Por qu demonios queras hacerte amigo de Barry Alvis? El tipo slo serva para asociado. No daba para ms, te lo juro. He conocidos a cientos como l. Era un abogado extraordinario. No; tcnicamente, era un abogado muy competente, con grandes conocimientos en el tema de transacciones de empresa e impuestos, y experto en la compra de mutuas de asistencia mdica. Nunca aport ni un solo cliente, ni lo aportar. Eso no es ser un abogado extraordinario. Coo, no me vengas con esas. Era una persona muy til para la firma. Necesitas a alguien para que saque adelante el trabajo. Tenemos unos doscientos abogados muy bien preparados para sacar adelante el trabajo suficiente. En cambio, slo tenemos una docena de socios que aportan clientes. Es una proporcin a corregir. Demasiados soldados y muy pocos jefes. T ves a Barry Alvis como una persona muy til, nosotros le consideramos un riesgo bastante caro sin el talento suficiente para promocionarse. Facturaba lo suficiente para ganar un buen sueldo. Esto no aporta ningn dinero a los socios. Por lo tanto, se decidi cortar la relacin. Me ests diciendo que no recibiste ninguna insinuacin de Baldwin? En el rostro de Lord apareci una expresin. de autntico asombro. Como abogado con ms de treinta y cinco aos de experiencia en tramoyas y argucias, era un mentiroso consumado. Qu coo les importa Barry Alvis a los Baldwin? Jack escudri el rostro obeso por unos instantes y despus solt el aliento poco a poco. Mir a los dems comensales avergonzado por haber hecho el ridculo. Todo esto para nada? Pero y si Lord menta? Volvi a mirar al hombre impasible. Por qu iba a mentir? Jack pens en varias razones, pero ninguna tena mucho sentido. Estaba

equivocado? Se haba comportado como un burro delante del socio ms poderoso de la firma? El despido de Barry Alvis forma parte del esfuerzo para quitar lastre en los niveles superiores aadi Sandy con un tono ms suave, casi de consuelo. Queremos abogados que hagan su trabajo y aporten clientes. Caray, como t. Es sencillo. Barry no ha sido el primero ni ser el ltimo. Llevamos trabajando en esto desde hace tiempo, Jack. Mucho antes de que t llegaras a la firma. Lord hizo una pausa, mientras miraba a Jack con mucha atencin. Me ocultas alguna cosa? Dentro de poco seremos socios, no puedes ocultarle cosas a tus socios. Lord ri para sus adentros. La lista de arreglos secretos con sus clientes era largusima. Jack estuvo a punto de morder el cebo, pero se contuvo. Todava no soy socio, Sandy. Pura formalidad. Las cosas no ocurren hasta que pasan. Lord se movi incmodo en la silla, apart el humo del cigarrillo como si fuese una varita mgica. As que los rumores de que Jack pensaba cambiar de barco eran verdad. Los rumores eran la razn por la que Lord estaba sentado aqu con el joven abogado. Se miraron. En el rostro de Jack apareci la sombra de una sonrisa. Los cuatro millones de dlares en trabajo eran una zanahoria irresistible. Sobre todo porque significaban otros cuatrocientos mil para Sandy Lord; no era que los necesitara, pero tampoco iba a rechazarlos. Tena fama de gastar mucho. Los abogados no se jubilaban. Trabajaban hasta que se moran. Los mejores ganaban mucho dinero, pero comparado con los presidentes, estrellas del rock y actores cobraban sueldos de miseria. Pensaba que te gustaba nuestra tienda. Me gusta. Y? Y qu?

La mirada de Sandy pase otra vez por el saln. Vio a otra mujer conocida vestida con un elegante y muy caro traje chaqueta, debajo del cual Sandy tena sus buenas razones para creer que no llevaba nada ms. Se bebi el resto del gin tonic, mir a Jack. Lord estaba a punto de estallar. Estpido mocoso hijo de puta. Has estado antes aqu? Jack sacudi la cabeza mientras lea el men de varias pginas para saber si servan hamburguesa con patatas fritas. No figuraban. En aquel momento, Lord le arranc el men de las manos y se inclin hacia l, el aliento fuerte y cargado de olor de alcohol. Entonces, por qu no echas una ojeada? Lord levant un dedo para llamar al camarero y pidi un Dewars con agua, que le sirvieron casi al instante. Jack se ech hacia atrs en la silla, pero Lord se acerc ms, como si quisiera tumbar la mesa. Aunque no te lo creas, Sandy, ya he estado antes en un restaurante. Pero no en uno como este, me equivoco? Ves a aquella damita de all? Los dedos muy delgados de Lord cortaron el aire. Jack se fijo en la joven enlace. Me he follado a esa mujer cinco veces en los ltimos seis meses. Lord sonri al ver la impresin que la joven causaba en Jack. Ahora te preguntars por qu una criatura como ella acepta acostarse con un viejo gordo como yo. Quiz le das lstima. Jack sonri, pero a Lord no le hizo ninguna gracia. Si eso es lo que crees, entonces eres de un ingenuo rayano en la incompetencia. De verdad crees que las mujeres en esta ciudad son ms puras que los hombres? Por qu iban a serlo? El hecho de que tengan tetas y vistan faldas no significa que no consigan lo que quieren y que no utilizarn todos los medios a su disposicin para conseguirlo. Veras, hijo continu Lord, es porque yo tengo lo

que quiero, y no me refiero a cuando estamos en la cama. Ella lo sabe, yo lo s. Puedo abrirle puertas en esta ciudad que slo un puado de hombres pueden abrir. La cuestin es que por eso deja que la folle. No es ms que una transaccin comercial entre dos personas inteligentes y muy sofisticadas. Qu te parece? Que me parece qu? Lord se apart, encendi otro cigarrillo, y sopl anillos de humo perfectos. Se tirone del labio mientras se rea. Algo gracioso, Sandy? Slo pensaba en que, sin duda, te lo pasaste bomba en la facultad poniendo a parir a la gente como yo. Creas que nunca llegaras a ser como yo. Defenderas a los extranjeros ilegales que reclamaban asilo poltico o te encargaras de las apelaciones de los pobres hijos de puta condenados a muerte por asesinar a media docena de personas, con la justificacin de que sus madres les pegaban cuando eran pequeos y se portaban mal. Dime la verdad, lo hacas, no? Jack se afloj el nudo de la corbata, bebi un trago de cerveza. Haba visto antes a Lord en accin. Se ola una encerrona. T eres uno de los mejores abogados que hay por aqu, Sandy, todos lo dicen. Mierda, hace aos que no ejerzo. Pero lo que haces te funciona. Y t qu quieres hacer, Jack? Jack not un leve pero perceptible pinchazo en las tripas al escuchar su nombre en boca de Lord. Sugera un prxima intimidad que le sorprendi, aunque saba que era inevitable. Socio? Jack encogi los hombros. Quin sabe lo que querr ser de mayor? Ya eres mayor, Jack, ya tienes edad de pagar billete entero. Por lo tanto, qu quieres hacer? No te entiendo. Lord volvi a inclinarse, con los puos apretados, como

un peso pesado en el cuerpo a cuerpo buscando la ms mnima abertura. Por un momento, el ataque pareci inminente. Jack se puso tenso. Crees que soy un crpula, no es as? Me recomiendas algn plato en especial? replic Jack otra vez con el men en la mano. Venga, no te hagas el tonto. Crees que soy un crpula ambicioso y egocntrico al que le importa un carajo todo aquello que no me reporte un beneficio. No es as, Jack? La voz de Lord sonaba cada vez ms fuerte a medida que se ergua en la silla. Apart el men de Jack de un manotazo. Jack mir nervioso a su alrededor, pero nadie pareca prestarles atencin, prueba evidente de que todas las palabras de la discusin era escuchadas y analizadas. Los ojos enrojecidos de Lord miraron directamente a Jack. Lo soy, sabes? Eso es exactamente lo que soy, Jack. Lord se repating en la silla, triunfante. Sonri. Jack le devolvi la sonrisa a pesar de la repulsin. Jack se relaj un poco. Como si hubiese notado el pequeo cambio, Lord acerc la silla a la de Jack, hasta casi tocarlo. Por un momento, Jack consider apartarlo de un puetazo: todo tena un lmite. As es, soy todas esas cosas, Jack, todas esas cosas y muchas, muchas ms. Pero sabes algo, Jack? As soy ,yo. No intento disfrazarlo ni explicarlo. Todos los hijos de puta que me han conocido saben exactamente quin y cmo soy. Creo en lo que hago. No voy por ah engaando a la gente. Lord inspir con fuerza y solt el aire poco a poco. Jack sacudi la cabeza en un intento por despejarse. Qu me dices de ti, Jack? Qu pasa conmigo? Quin eres, Jack? En qu crees, si crees en algo? Pas doce aos en una escuela catlica. Tengo que creer en algo. Me desilusionas. Lord mene la cabeza en un gesto

de cansancio. Me han dicho que eres un chico brillante. O mis informes mienten, o t te limitas a sonrer como un tonto porque tienes miedo de lo que puedas decir. Jack sujet la mueca de Lord con dedos de hierro. Qu coo quieres de m? Lord sonri y golpe suavemente la mano de Jack hasta que l le solt la mueca. Te gustan estos lugares? Con Baldwin como cliente comers en sitios como ste hasta que tengas las arterias duras como la piedra. Dentro de unos cuarenta aos, estirars la pata en alguna trampa de arena en el Caribe y dejars atrs a una joven y de pronto muy rica tercera esposa, pero morirs feliz, te lo juro. Me da lo mismo un lugar que otro. Lord descarg un manotazo sobre la mesa. Esta vez unos cuantos les miraron. El matre les espi de reojo mientras intentaba disimular el nerviosismo detrs del mostacho y un discreto aire de competencia. Ah est el problema, hijo, tu maldita ambivalencia. Baj la voz, pero insisti en inclinarse sobre Jack. No da lo mismo un lugar que otro. T tienes la llave para entrar aqu. Tu llave es Baldwin y esa bonita hija suya. Ahora la pregunta es: quieres o no abrir la puerta? Algo que nos lleva de vuelta a la pregunta original. En qu crees, Jack? Porque si no crees en esto Lord abri los brazos de paren par, si no quieres convertirte en el Sandy Lord de la prxima generacin, si te despiertas por las noches y te res o maldices mis pequeas idiosincrasias, de que sea un crpula, si de verdad crees que ests por encima de todo esto, si odias tirarte a la seorita Baldwin, y no ves en ese men ni un solo plato que te apetezca, entonces por qu no me mandas a la mierda? Por qu no te levantas y sales por aquella puerta, con la cabeza alta, la conciencia limpia y las creencias intactas? Porque, francamente, este juego es demasiado importante para los que no se comprometen.

Lord se dej caer contra el respaldo de la silla, con su masa proyectndose hacia el exterior hasta que ocup todo el espacio. Fuera del restaurante haca un precioso da de otoo. Ni la lluvia ni el exceso de humedad haban empaado el azul puro del cielo; la brisa suave empujaba los peridicos abandonados. El ritmo trrido de la ciudad pareca haber disminuido un poco. Calle abajo, en el parque LaFayette, los fanticos del sol permanecan acostados en la hierba dispuestos a mantener el bronceado antes de la llegada del fro. Los mensajeros en bicicleta aprovechaban la pausa del medioda para recorrer el parque atentos a disfrutar del espectculo de piernas desnudas y escotes amplios. En el interior del restaurante, Jack Graham y Sandy Lord se miraban a los ojos. Ya no peleas, verdad? No tengo tiempo para eso, Jack. Al menos en los ltimos veinte aos. Si no creyera que puedes enfrentarte al enfoque directo, te hubiese dicho unas cuantas mentiras y lo hubiese dejado correr. Qu quieres que te diga? Lo nico que quiero saber es si ests o no con nosotros. En realidad, con Baldwin, puedes ir a cualquier otra firma de la ciudad. Nos escogiste a nosotros, supongo que porque te agrad lo que viste. Baldwin te recomend. Es un hombre listo. Muchas personas seguiran su consejo. Llevas con nosotros un ao. Si decides quedarte, te convertirs en socio. Francamente, los doce meses de espera slo fueron una formalidad para ver si encajbamos. A partir de ahora no tendrs ms preocupaciones financieras, sin contar la considerable fortuna de tu futura esposa. Tu principal ocupacin ser mantener contento a Baldwin, aumentar su cuenta, y traernos a cualquier otro cliente que consigas. Seamos sinceros, Jack, la nica seguridad que tiene

un abogado son los clientes que controla. Nunca lo mencionan en la facultad y es la leccin ms importante de todas. Nunca jams lo olvides. Incluso el trabajo en s queda en segundo plano. Siempre habr alguien para ocuparse del papeleo. Tendrs carta blanca para conseguir ms clientes. Nadie te pedir explicaciones, excepto Baldwin. No tendrs que controlar el trabajo legal hecho para Baldwin, otros lo harn por ti. En su conjunto, no es una vida tan desagradable. Jack se mir las manos. Vio en ellas el rostro de Jennifer. Tan perfecto. Se sinti culpable por haber supuesto que ella haba hecho despedir a Barry Alvis. Despus pens en las muchas y pesadas horas de trabajo como defensor pblico. Por ltimo pens en Kate, y se control. Qu haba all? Nada. Mir a Lord. Una pregunta estpida. Podr continuar ejerciendo? Si quieres. Lord le mir con atencin. Debo interpretar la pregunta como un s? El pastel de cangrejo suena tentador contest Jack con la mirada en el men. Sandy solt una bocanada de humo en direccin al techo y sonri. Me encanta, Jack. Me encanta. Dos horas ms tarde, Sandy estaba en un rincn de su enorme despacho. Miraba a travs de la ventana, mientras participaba en una conferencia telefnica que sonaba por el altavoz. Dan Kirksen entr en el despacho. La pajarita y la camisa almidonada ocultaban su esbelto cuerpo de atleta. Kirksen era el socio gerente de la firma. Tena un control sobre todos los de la casa excepto Sandy Lord. Y ahora quiz Jack Graham. Lord le mir con indiferencia. Kirksen se sent y esper pacientemente hasta que todos los participantes en la conferencia se despidieron. Lord cort la comunicacin y se

sent en su silln. Se ech haca atrs, mir el techo y encendi un cigarrillo. Kirksen, un fantico de la salud, se apart unos centmetros de la mesa. Queras algo? La mirada de Lord se fij en el rostro delgado y sin barba de Kirksen. El hombre controlaba desde haca aos una cuenta de seiscientos mil dlares, algo que le garantizaba una larga y segura estancia en PS&L, pero esa cifra era calderilla para Lord y l no haca nada por disimular su desprecio por el socio gerente. Nos preguntbamos qu tal haba ido el almuerzo. T te ocupas de los pelotas. Eso es cosa tuya. Los rumores eran inquietantes. Adems tuvimos que echar a Alvis cuando llam la seorita Baldwin. Todo est resuelto. Lord hizo un ademn. Nos quiere. Se queda. Y yo desperdici dos horas. Dada la cantidad de dinero en juego, Sandy, nosotros pensamos que sera para bien si t podas transmitir la firme impresin de... S. Yo tambin entiendo de nmeros, Kirksen, mejor que t. De acuerdo? El chico se queda. Con un poco de suerte duplicar el volumen del negocio dentro de diez aos, y todos nos retiraremos un poco antes. Lord mir a Kirksen, que pareca cada vez ms pequeo ante la mirada del hombretn . Tiene cojones, sabes. Ms cojones que todos mis otros socios. Kirksen hizo un gesto. En realidad, me gusta el chico. Lord dej el silln y se acerc a la ventana, desde donde contempl a un grupo de nios de parvulario cruzar la calle cogidos de una cuerda. Entonces, puedo informar al comit de un resultado positivo? Puedes informar lo que te salga del pito. Slo recuerda una cosa: no volvis a molestarme con algo as a menos que sea importante de verdad, est claro? Lord mir una vez ms a Kirksen y despus otra vez por

la ventana. Sullivan no haba llamado. No era una buena seal. Ya poda ver a su pas desapareciendo como desaparecan los nios a la vuelta de la esquina. Gracias, Sandy. S.

9 Walter Sullivan observ el rostro, o lo que quedaba de l. La etiqueta oficial del depsito estaba sujeta al dedo gordo del pie destapado. Mientras la comitiva esperaba afuera, l permaneca sentado solo y en silencio con ella. Ya haba cumplido con la formalidad de la identificacin. La polica se haba marchado a actualizar sus archivos, y los periodistas a escribir sus reportajes. En cambio, Walter Sullivan, uno de los hombres ms poderosos de su generacin, que haba hecho dinero de casi todo lo que tocaba desde los catorce aos, se encontraba ahora de pronto carente de energa, de toda voluntad. La prensa se haba cebado con l y Christy, despus de que su matrimonio se hubiera acabado con la muerte de su primera esposa tras cuarenta y siete aos. Pero a punto de cumplir los ochenta aos, l slo haba deseado algo joven y vital. Despus de tanta muerte, haba querido algo que sin ninguna duda le sobreviviera. La desaparicin de tantos amigos y seres queridos le haba hecho rebasar su capacidad de sufrimiento. Hacerse viejo no era fcil, ni siquiera para los ricos. Pero Christy Sullivan no le haba sobrevivido. l pensaba hacer algo al respecto. Por suerte, no saba nada de lo que le esperaba a los restos de su segunda esposa. Era un proceso necesario que no estaba pensado para ofrecer consuelo a la familia de la vctima.

En cuanto Walter Sullivan saliera del depsito, entrara un tcnico y se llevara a la difunta seora Sullivan a la sala de autopsias. All la pesaran y mediran la estatura. Le sacaran fotos, primero vestida, y despus desnuda. Seguiran las radiografas y la toma de huellas digitales. Realizaran un examen exterior completo para obtener del cuerpo el mximo posible de pruebas y pistas. Extraeran los fluidos y los enviaran a toxicologa para hacer los anlisis de drogas, alcohol y otras sustancias. Una incisin en Y abrira el cuerpo de hombro a hombro y del pecho a los genitales. Un abismo espantoso incluso para un observador veterano. Cada rgano sera analizado y pesado, los genitales revisados en busca de rastros de intercambio sexual o lesiones. Buscaran el ADN en cualquier rastro de semen, sangre o pelo ajeno. Examinaran la cabeza, marcaran las trayectorias de los proyectiles. A continuacin y mediante una sierra haran una incisin intermastoidal en el crneo a travs del cuero cabelludo y hasta el hueso. Luego, cortaran el cuadrante frontal para acceder al cerebro y sacarlo. Recuperaran el proyectil, lo marcaran y lo enviaran a balstica. Terminado el proceso devolveran el cuerpo a Walter Sullivan. Toxicologa analizara el contenido del estmago y verificara la presencia de sustancias extraas en la sangre y la orina. Redactaran el protocolo, consignando la causa de la muerte, todos los hallazgos importantes, y la opinin oficial del mdico forense. El protocolo de la autopsia, junto con todas las fotos, radiografas, fichas con las huellas dactilares, informes de toxicologa y cualquier otra informacin pertinente seria entregado al detective encargado del caso. Walter Sullivan se levant, cubri los restos de la esposa muerta y se march. Detrs de otro espejo de una sola cara, la mirada del

detective sigui los pasos del marido desconsolado mientras sala del depsito. Despus, Seth Frank se puso el sombrero y se march en silencio. La sala de conferencias nmero uno, la ms grande de la firma, ocupaba un lugar preferente detrs mismo del rea de recepcin. Ahora, al otro lado de las gruesas puertas corredizas, acababa de comenzar una reunin de todos los socios. Jack Graham, aunque todava no era socio, ocupaba una silla entre Sandy Lord y otro socio mayor. Se trataba de un encuentro informal y Lord haba insistido. Los camareros sirvieron caf, bollos y pasteles, y despus se retiraron. Todas las miradas se centraron en Dan Kirksen. ste bebi un trago de zumo, se sec los labios con la servilleta y se levant. Como ya sin duda sabis todos, una terrible tragedia se ha abatido sobre uno de nuestros ms... Kirksen espi de reojo a Lord o mejor dicho, nuestro cliente ms importante. Jack mir a los reunidos alrededor de la mesa de mrmol de veinte metros de largo. La mayora miraba a Kirksen, y los dems se enteraban de los hechos por boca de su vecino. Jack haba ledo los titulares. No haba trabajado en ninguno de los asuntos de Sullivan pero saba que eran tan grandes que ocupaban los servicios de cuarenta abogados casi a tiempo completo. Era, por amplio margen, el mayor cliente de Patton, Shaw. La polica investiga el asunto a fondo. Hasta ahora no se han producido novedades en el caso. Kirksen hizo una pausa, mir otra vez a Lord, y aadi: Como se pueden imaginar, es un momento muy angustioso para Walter Sullivan. Para facilitarle las cosas en todo lo posible durante este tiempo, hemos pedido a todos los abogados que presten

una atencin especial a cualquier asunto de sus empresas y que, si es factible, solucionen de raz cualquier problema antes que pase a mayores. Adems, si bien creemos que slo se trat de un robo con unas consecuencias muy desafortunadas, y que no tiene ninguna relacin con los asuntos empresariales de Walter, es recomendable que todos estemos alertas ante cualquier anormalidad en los tratos que realizamos en representacin de Sullivan. Cualquier actividad sospechosa tendr que ser comunicada inmediatamente a Sandy o a m mismo. Algunos de los presentes se volvieron hacia Lord que, como de costumbre, miraba el techo. En el cenicero que tena delante haba tres colillas y al lado, una copa con los restos de un Bloody Mary. Ron Day, de la seccin de derecho internacional, tena una pregunta. El pelo bien cortado enmarcaba su cara de lechuza, disimulada en parte por las gafas ovaladas. No ser un asunto terrorista, verdad? Ahora mismo estoy ocupado con la creacin de una serie de empresas mixtas en Oriente Medio para la subsidiaria kuwait de Sullivan, y esa gente acta segn sus propias reglas. Debo preocuparme por mi seguridad personal? Esta noche vuelo a Riad. Lord movi la cabeza hasta que su mirada se fij en Day. Algunasveces le sorprenda comprobar lo cortos, para no decir idiotas, que eran muchos de sus socios. Day era un socio de servicio cuyo mayor atributo, y para Lord el nico, era hablar siete idiomas y saber besarle el culo a los sauds. Yo no me preocupara, Ron. Si esto es una conspiracin internacional, no eres lo bastante importante como para que se fijen en ti, y si han decidido matarte estars muerto antes de que te des cuenta. Day se arregl el nudo de la corbata mientras una risa nerviosa celebraba la salida de Lord. Gracias por la aclaracin, Sandy.

De nada, Ron. Estamos seguros seal Kirksen de que se est haciendo todo lo posible para resolver este siniestro asesinato. Incluso se comenta que el presidente autorizar la creacin de un grupo de investigacin especial para que intervenga. Como ya sabis, Walter Sullivan ha servido en numerosos cargos gubernamentales en varias administraciones, y es amigo ntimo del presidente. Creo que podemos dar por hecho que los asesinos sern detenidos muy pronto. Kirksen se sent. Lord mir a los presentes, enarc las cejas y aplast el ltimo cigarrillo. En unos instantes se qued solo. Seth Frank hizo girar el silln. Su despacho era un cubculo de metro ochenta por metro ochenta; el sheriff era el nico que dispona de un poco ms de espacio en el pequeo edificio de la jefatura. El informe del forense estaba sobre la mesa. Eran las siete y media de la maana y Frank ya se haba ledo tres veces cada palabra del informe. Haba asistido a la autopsia. Era lo que los detectives deban hacer, por varias razones. Aunque haba estado presente en centenares de autopsias, no se acostumbraba a ver tratar a los muertos como los restos de animales en las clases de biologa, en los que los alumnos metan los dedos. Ahora no le entraban nuseas, pero por lo general se iba a pasear en coche durante dos o tres horas antes de volver al trabajo. El informe mecanografiado constaba de varias hojas. Christy Sullivan llevaba muerta al menos setenta y dos horas, quiz ms, cuando la encontraron. La hinchazn y las ampollas del cadver, junto con las bacterias y la acumulacin de gases en los rganos, confirmaban el clculo horario con bastante precisin. Sin embargo, la temperatura del cuarto era muy alta, cosa que haba acelerado la putrefaccin del cadver. Este hecho, a su vez, aumentaba las dificultades de

asegurar la hora exacta de la muerte. Pero no era inferior a las setenta y dos horas; el mdico forense haba sido muy firme en ese punto. Adems, Frank contaba con otras informaciones que le llevaban a creer que Christine Sullivan haba muerto la noche del lunes. Esto coincida con el margen de tres a cuatro das. Frank frunci el entrecejo. Un mnimo de tres das representaba que el rastro se haba enfriado. Cualquiera con dos dedos de frente poda desaparecer de la faz de la tierra en tres o cuatro das. A esto se aada el hecho de que Christine Sullivan llevaba muerta algn tiempo y la investigacin apenas si haba avanzado. No recordaba ningn caso sin una sola pista. No saban de la existencia de ningn testigo de los hechos ocurridos en la mansin Sullivan, aparte de la vctima y el asesino. Haban publicado anuncios en los peridicos y colocado crteles en los bancos y centros comerciales. No se haba presentado nadie. Haban hablado con todos los propietarios de casas en un radio de cinco kilmetros. Todos haban manifestado su asombro, repulsa y miedo. Frank haba visto el temor reflejado en el movimiento de una ceja, en los hombros encorvados y en la manera de frotarse las manos. La vigilancia sera ms estrecha que nunca en el pequeo condado. Pero todas estas emociones no dieron ninguna informacin til. Haban interrogado a fondo al personal de cada casa. Otra va muerta. Haban entrevistado por telfono a la servidumbre de los Sullivan, que haban ido a Barbados, sin conseguir nada importante. Adems, todos tenan coartadas perfectas, aunque esto no significara un obstculo insalvable. Frank archiv el dato en su memoria. Tampoco tenan la pelcula del ltimo da de la vida de Christine Sullivan. La haban asesinado en su casa, a altas horas de la noche. Pero si la haban matado un lunes por la noche, qu haba hecho durante el da? Esta informacin

tendra que darles alguna pista. Aquel lunes por la maana, a las nueve y media, haban visto a Christine Sullivan en una peluquera del centro de Washington, donde a Frank le hubiese costado la paga de dos semanas enviar a su esposa. Si la mujer se preparaba para algn sarao o si esto era algo que los ricos hacan habitualmente era algo por averiguar. Nada saban de los pasos de Christine despus de salir de la peluquera sobre el medioda. No haba regresado a su apartamento en la ciudad ni tampoco, hasta donde saban, haba tomado un taxi. Si la seora se haba quedado en la ciudad cuando todos los dems se iban al soleado sur, Frank supuso que tena algn motivo. Si aquella noche haba estado con alguien, tendra que hablar con l, y quizs arrestarlo. Por una de esas ironas, el asesinato mientras se cometa un robo no mereca la pena capital en Virginia, pero en cambio mereca esa pena el asesinato cometido en un atraco a mano armada. Si alguien atracaba y asesinaba se le poda condenar a muerte; si robaba y mataba, la condena era de cadena perpetua, algo que en realidad no representaba mucha diferencia dadas las atroces condiciones de la mayora de las crceles estatales. Pero Christine Sullivan posea muchas joyas. Todos los informes que haba recibido el detective confirmaban su entusiasmo por los diamantes, los zafiros, las esmeraldas; las usaba todas. No haban encontrado joyas en el cadver, aunque eran visibles a simple vista las marcas de los anillos en la piel. Sullivan haba confirmado la desaparicin de un collar de diamantes. El dueo del saln de belleza tambin recordaba haber visto el collar el lunes. Frank estaba seguro de que un buen fiscal poda montar una acusacin por atraco con estos hechos. Los autores esperaban al acecho, con premeditacin y alevosa. Por qu los honrados ciudadanos de Virginia tenan que pagar miles de dlares al ao para alimentar, vestir y albergar a un asesino despiadado? Robo? Atraco? A quin coo le importaba? La

mujer estaba muerta. Asesinada por algn imbcil. Las distinciones legales de este tipo le sentaban mal a Frank. Como muchos otros agentes de la ley consideraba que el sistema de justicia criminal favoreca demasiado a los delincuentes. A menudo le pareca que entre el enrevesado proceso con sus componendas, trampas tcnicas y la lengua viperina de los abogados defensores estaba el hecho de que alguien haba violado la ley. Que otro haba sido herido, violado o asesinado. Esta era una equivocacin grave. Frank no poda hacer nada para cambiar el sistema, pero poda escarbar en los bordes. Acerc el informe a los ojos mientras se pona las gafas para leer. Bebi otro trago de caf solo, bien fuerte. Causa de la muerte: heridas de bala laterales en la regin ceflica, causadas por disparos de arma(s) de fuego de gran calibre y alta velocidad. Una bala de punta blanda expansible caus la herida perforante, y una segunda bala de composicin desconocida procedente de un arma no identificada caus la herida penetrante. Lo que en idioma normal significaba que le haban volado los sesos con armas de grueso calibre. El informe tambin consignaba que se trataba de un homicidio, la nica cosa clara que Frank vea en todo este caso. Observ que haba acertado en su conclusin sobre la distancia desde la cual se haban efectuado los disparos. No haba rastros de plvora en las heridas. Los disparos se haban hecho desde una distancia superior a los sesenta centmetros; Frank calculaba que la distancia se aproximaba al metro ochenta, pero era slo una intuicin. En ningn momento haba pensado en un suicidio, y los asesinos a sueldo mataban a sus vctimas disparando a quemarropa. Ese mtodo reduca considerablemente el margen de error. Frank se apoy en la mesa. Por qu ms de un disparo? Con uno ya bastaba. El agresor era un sdico al que le gustaba vaciar el cargador en el cadver? Sin embargo, slo haban encontrado dos orificios de entrada, algo que no

cuadraba con las descargas de un loco. Despus estaba el tema de las balas. Una dumdum y un proyectil misterioso. Sostuvo en alto la bolsa con su marca. Slo haban recuperado un proyectil del cadver. Haba entrado por debajo de la sien derecha. En el impacto se haba expandido. Despus haba atravesado el hueso y el cerebro causando una onda de choque en el tejido blando del cerebro, como quien enrolla una alfombra. Toc con cuidado el trozo de plomo. El proyectil terrible, diseado para aplastarse en el impacto y destrozar todo lo que encontraba a su paso, haba funcionado a la perfeccin con Christine Sullivan. El problema consista en que ahora haba dumdums al alcance de cualquiera. El proyectil estaba totalmente deformado. Era intil buscar estras. La segunda bala haba entrado un centmetro por encima de la primera. Despus de atravesar todo el cerebro haba salido por el otro lado. El orificio de salida haba dejado un agujero mucho ms grande que el de entrada. El dao en el hueso y los tejidos haba sido considerable. Se haban llevado una sorpresa al ver dnde haba ido a parar la bala. Un agujero de centmetro y medio en la pared detrs de la cama delataba su presencia. En circunstancias normales, los tcnicos, despus de cortar el trozo de enlucido y provistos con herramientas especiales, habran extrado el proyectil con mucha precaucin para resguardar las estras. Estas marcas les permitiran averiguar el modelo de arma utilizado y, si haba suerte, relacionar el proyectil con el arma que lo haba disparado. Las huellas digitales y las pruebas de balstica eran casi lo nico fiable en este trabajo Excepto en este caso, porque si bien estaba el agujero, no haba ninguna bala en el mismo ni en ningn otro lugar de la habitacin. Cuando le avisaron del laboratorio, Frank fue a verlo con sus propios ojos y se puso hecho una furia. Por qu se haban tomado la molestia de extraer la bala cuando haba otra en el cuerpo? Qu mostraba la segunda

bala que la primera no tena? Esto abra algunas posibilidades. Frank escribi algunas notas. La bala desaparecida poda ser de otra clase o calibre, algo que demostrara la presencia de dos asaltantes. Aunque era muy imaginativo, Frank no conceba a una sola persona con un arma en cada mano disparando contra la mujer. Por lo tanto tena a dos sospechosos. Esto tambin explicara las dos entradas, salidas y trayectorias diferentes. El orificio de entrada de la dumdum era ms grande que el de la otra, As que la segunda no era de punta hueca o blanda. Haba atravesado la cabeza dejando un tnel de un dimetro que era la mitad del meique. La deformacin del proyectil probablemente haba sido mnima, cosa que no le serva de nada porque no tena el proyectil. Ech una ojeada a las primeras notas tomadas cuando lleg a la escena. Estaba en la etapa de recoger informacin. Esperaba no quedarse varado all para siempre. Al menos no tena que preocuparse de que se pasara el plazo legal Repas el informe una vez ms y frunci el entrecejo. Hizo una llamada. Diez minutos ms tarde estaba sentado en el despacho del mdico forense. El hombre acababa de cortarse las cutculas con un bistur viejo y mir a Frank. Marcas de estrangulamiento. O al menos de intento de estrangulamiento. Vers, la traquea no estaba aplastada, aunque haba una ligera inflamacin y hemorragia en los tejidos, y encontr una pequea fractura en el hueso hioides. Haba rastros de petequia en la conjuntiva de los prpados. Ninguna ligadura. Todo est en el protocolo. Frank record las palabras del informe. La petequia, o pequeas hemorragias en la conjuntiva, o en la membrana mucosa, de los ojos y los prpados, poda ser causada por el estrangulamiento y la presin resultante en el cerebro. Se ech hacia delante; mir los diplomas colgados en la pared que certificaban que el hombre sentado al otro lado de

la mesa era, desde haca aos, un estudioso de la patologa forense. Hombre o mujer? El mdico forense encogi los hombros ante la pregunta. Es difcil de decir. La piel humana no es la mejor superficie para recoger huellas digitales. De hecho, es bastante imposible excepto en unos pocos lugares, y despus de medioda, si es que haba alguna, ya no est. Sin embargo, no es fcil imaginar a una mujer estrangulando a otra, aunque ha ocurrido. No hace falta mucha presin para aplastar la trquea, pero estrangular a alguien con las manos, por lo general, es el mtodo de los machos. En cien casos de estrangulamientos, nunca vi ninguno cometido por una mujer. Adems este intento fue de frente. Mano a mano. Hay que tener mucha confianza en las propias fuerzas. Mi suposicin? Fue un hombre, pero no es ms que eso: una suposicin. El informe dice que haba contusiones y morados en el lado izquierdo de la mandbula, dientes flojos y cortes en el interior de la boca. Como si alguien le hubiese dado un buen puetazo. Uno de los molares casi le atraves la mejilla. La segunda bala? El dao producido me lleva a creer que era de gran calibre, lo mismo que la primera. Alguna suposicin respecto a la primera? No me hagas mucho caso, pero podra ser del calibre 357 o 41, incluso de 9 mm. Caray, t viste la bala. Chata como un sello y la mitad dispersa en los sesos y los fluidos. Ni rastros de estras. Incluso si encuentras el arma no podrs demostrar que dispar esa bala. Pero si encontramos la segunda, quiz sabramos algo. Quiz no. El que sac la bala de aquella pared sin duda estrope las estras. Los de balstica no descubriran nada. S, pero quizs en la punta encontraran incrustados

restos del pelo, sangre y piel. Esos seran unos restos que me encantara tener. Eso es cierto. El mdico forense se rasc la barbilla. Pero primero hay que encontrarlo. Cosa que no suceder. Frank sonri. Nunca se sabe. Los dos hombres intercambiaron una mirada, conscientes de que nunca encontraran la bala. Incluso si la encontraban, no podran situarla en la escena del crimen si no tena ningn rastro de la vctima, o dieran con el arma que la haba disparado y ubicaran el arma en el dormitorio. Algo a todas luces imposible. Algn casquillo? Frank respondi que no con la cabeza. Entonces tampoco tienes la marca del percutor, Seth. El mdico forense se refera a la huella que el percutor dejaba en la base del casquillo. Nunca dije que sera fcil. Por cierto, los tipos del estado te dejan trabajar tranquilo en este caso? pregunt Frank. No han dicho ni po. El mdico forense sonri. Quiz si se hubiesen cargado a Walter Sullivan, quin sabe? Ya envi una copia a Richmond. Entonces Frank formul la pregunta que le interesaba desde el principio. Por qu dos disparos? El mdico forense dej de arreglarse la cutcula, puso el bistur sobre la mesa y mir a Frank. Por qu no? Entrecerr los prpados. Estaba en la poco envidiable situacin de ser ms que competente para las oportunidades ofrecidas en este pequeo condado. Entre los casi quinientos mdicos forenses de la mancomunidad, era el nico que tena una consulta privada, pero senta fascinacin por las investigaciones policiales y la patologa forense. Antes de instalarse en las comodidades de la vida rural de Virginia

haba sido delegado del juez instructor en el condado de Los Angeles durante casi veinte aos, donde se cometan casi tantos homicidios como en la ciudad de Los ngeles. Pero este era uno en los que poda hincar el diente. Era obvio que cualquiera de los disparos era mortal. Eso est claro replic Frank despus de mirar al mdico durante unos instantes. Entonces por qu disparar el segundo? Haba muchas razones para no hacerlo. La primera el ruido. La segunda, si quera salir pitando, por qu tomarse la molestia de disparar otra vez? Adems, por qu dejar otra bala que podra utilizarse para identificarlo? La seora Sullivan los sorprendi? Si es as, por qu los disparos se realizaron desde la puerta hacia el interior, y no a la inversa? Por qu la lnea de tiro es descendente? La mujer estaba de rodillas? Tena que estarlo a menos que el atacante fuera un gigante. Si estaba de rodillas, por qu? Una ejecucin? Pero no haba heridas de contacto. Y despus estn las marcas en el cuello. Por qu intentar primero estrangularla, despus desistir, coger un arma y volarle la cabeza? Y volrsela otra vez. Se llevan una bala. Por qu? Una segunda arma? Por qu tratar de ocultarlo? Qu significa? Frank se levant y se pase arriba y abajo con las manos en los bolsillos, una costumbre suya cuando se concentraba. Y la escena del crimen estaba tan limpia que todava no me lo puedo creer. No quedaba nada, absolutamente nada. Me sorprende que no la operaran para sacar la otra bala. El tipo es un ladrn o quizs es lo que quiere aparentar. Pero vaciaron la caja fuerte. Se llevaron unos cuatro millones y medio de dlares. Qu estaba haciendo all la seora Sullivan? Se supona que estaba tomando el sol en el Caribe. Conoca al tipo? Tena un apao? Si lo tena, los dos incidentes tienen alguna relacin? Por qu coo si entraron por la puerta principal y desconectaron el sistema de alarma, despus se descolgaron por la ventana utilizando una soga? Me pregunto una cosa y en vez de conseguir una respuesta

aparece otra. Frank volvi a sentarse. Pareca un poco asombrado por el discurso. El mdico forense se balance en la silla, cogi el expediente del caso y lo ley en menos de un minuto. Se quit las gafas y las frot contra la manga de la chaqueta, se tirone el labio inferior con el pulgar y el ndice. Qu? Las aletas nasales de Frank se movieron mientras miraba al mdico forense. A m tambin me llam la atencin que, como t dices, no dejaran nada en la escena del crimen. Tienes razn. Estaba demasiado limpia. El hombre se tom su tiempo para encender un Pall Mall. Frank se fij en que era sin filtro. No conoca ningn patlogo que no fumara. El mdico forense lanz unos cuantos anillos de humo mientras disfrutaba del cigarrillo. Tena las uas demasiado limpias. Frank le mir intrigado. Me refiero a que no haba ninguna suciedad, ni laca de uas, aunque las llevaba pintadas, rojo fuerte, ninguno de los residuos habituales que uno esperaba encontrar. Nada. Era como si se los hubieran quitado con una cuchara, entiendes lo que quiero decir? Hizo una pausa. En cambio, encontr restos de una solucin. Otra pausa.Algo parecido a un lquido limpiador. Por la maana estuvo en un saln de belleza. Para que le hicieran la manicura y todo lo dems. El mdico forense mene significativamente la cabeza ante la informacin. Entonces lo lgico hubiese sido encontrar ms residuos, no menos, con todos los productos que usan. Qu quieres decir? Que alguien le limpi las uas? Alguien muy escrupuloso para no dejar nada identificable. O sea unos paranoicos preocupados porque les pudieran identificar, de alguna manera, por las pruebas fsicas.

La mayora de los asaltantes lo son, Seth. Hasta cierto punto. Pero limpiar las uas de un cadver y dejar el lugar tan limpio que la Evac no encontr nada es pasarse un poco. Frank mir el informe. Encontraste rastros de aceite en las palmas de las manos? El mdico forense asinti sin apartar la mirada del detective. Un compuesto preservativo/reparador. Como los que emplean con los tapizados, el cuero, cosas as. Entonces, tena algo en las manos que le dej el residuo? S. Aunque no podemos saber en qu momento el aceite lleg a las manos. El hombre se puso las gafas. Piensas que conoca a la persona? No hay nada que apunte en ese sentido, a menos que ella le invitara a robar la casa. Quizs ella organiz el robo propuso el mdico llevado por una inspiracin sbita. Escucha. Se cansa del viejo, trae al amante para que saquee la caja fuerte y despus largarse a correr mundo. Frank consider la teora y enseguida encontr las pegas. Excepto que en cambio discutieron o alguien les traicion, y ella se encontr en el lado malo de las pistolas. Los hechos encajan, Seth. Segn todos a la difunta le encantaba ser la seora de Walter Sullivan le rebati el detective. Ms que el dinero, si entiendes lo que quiero decir. Le gustaba codearse, y quiz rozar algunas otras partes, con gente famosa de todo el mundo. Algo muy importante para alguien que cocinaba hamburguesas en un Burger King. No lo dirs en serio. Los multimillonarios de ochenta aos a veces tienen ideas extraas. El detective sonri al ver la incredulidad de su amigo. Es como aquello de quin le dice que no a King Kong?

El mdico forense mene la cabeza mientras sonrea. Multimillonario? Qu hara l con mil millones de dlares? Mir la hoja de papel secante sobre la mesa. Apag el cigarrillo, ech otra ojeada al informe, despus mir a Frank. Carraspe. Pienso que la segunda bala tena funda metlica media o entera. Bueno. Frank se afloj el nudo de la corbata y apoy los codos sobre la mesa. Entr por el parietal derecho y sali por el izquierdo, dejando un orificio de salida ms del doble de grande que el de entrada. Por lo tanto est claro que fueron dos armas. A menos que el tipo utilizara municin de distinto tipo en la misma arma. El mdico forense dirigi a Frank una mirada aguda. No parece sorprenderte, Seth. Lo hubiera hecho hace una hora. Ahora no. As que tenemos a dos asaltantes. Dos asaltantes con dos armas. Y una dama cmo de grande? Un metro cincuenta y cinco de estatura, cincuenta kilos de peso respondi el mdico de memoria. As que tenemos a una mujer pequea y a dos asaltantes, probablemente varones, armados con armas de grueso calibre que intentan estrangularla, le pegan y despus los dos disparan contra ella y la matan. El forense se acarici la barbilla. Los hechos eran realmente desconcertantes. Ests seguro de que las marcas de estrangulamiento y de los golpes son anteriores al fallecimiento? Desde luego. El hombre pareci ofenderse. Vaya lo, no? Ya lo puedes decir coment Frank mientras hojeaba el informe. Ningn intento de violacin. No hay nada? El forense no respondi. Por fin, Frank le mir, se quit las gafas, las dej sobre la mesa y se reclin en la silla

mientras beba un trago del caf solo que le haban ofrecido antes. El informe no menciona nada de un ataque sexual le record a su amigo, que pareci volver a la realidad. El informe es correcto. No hubo ataque sexual. Ni un rastro de lquido seminal, ninguna prueba de penetracin, ninguna seal de violencia. Todo esto me llev a la conclusin oficial de que no hubo un ataque sexual. Qu pasa? No ests satisfecho con la conclusin? Frank le mir expectante. El hombre bebi un trago de caf, estir los brazos por encima de la cabeza hasta sentir un crujido en el interior de su cuerpo y despus se inclin sobre la mesa. Tu esposa visita al gineclogo? Claro, no lo hacen todas las mujeres? No lo creas replic el forense con un tono seco. La cuestiones que si vas a una revisin, por muy bueno que sea el gineclogo, siempre queda una ligera inflamacin y pequeas heridas en los genitales. Es algo natural. Para hacer bien las cosas tienes que meterte y escarbar. Qu insinas? Frank dej la taza de caf. Que la visit el gineclogo en mitad de la noche justo antes de que se la cargaran? Las indicaciones era pequeas, muy pequeas, pero estaban all contest el mdico. Pens bien las palabras antes de aadir: No he dejado de pensar en esto desde que entregu el informe. Comprndeme, quiz no es nada. Se lo pudo hacer ella misma. Cada uno a lo suyo. Pero por lo que vi, no creo que se lo hiciera ella. Pienso que alguien la revis poco despus de muerta. Quiz dos horas ms tarde, quizs antes. La revis para qu? Para ver si haba pasado algo? Frank no disimul la incredulidad. No hay otros motivos para revisar los genitales de una mujer en aquella situacin, no te parece? Frank le devolvi la mirada. Esta informacin slo sirvi

para aumentar la fuerza de los martillazos que notaba en las sienes. Sacudi la cabeza. Otra vez la teora del globo. Si se hunde por un lado se hincha por el otro. Garrapate unas notas, con el entrecejo fruncido. Bebi otro trago de caf sin darse ni cuenta. El mdico forense le observ. No era un caso fcil, pero hasta ahora, el detective haba formulado las preguntas correctas. Estaba intrigado, algo lgico, que formaba parte del proceso. Los buenos nunca lo resolvan todo. Pero tampoco se quedaban intrigados para siempre. A la larga, si tenan suerte y eran diligentes, quiz ms de lo primero o de lo segundo segn el caso, acababan por descubrir la clave y todas las piezas encajaban. El deseaba que fuera uno de estos casos, aunque ahora mismo no pintaba bien. Estaba bastante borracha cuando la mataron seal el detective consultando el informe de toxicologa. Dos coma uno. No vea esa cantidad desde los aos en la facultad. Me pregunto dnde consigui llegar al dos coma uno. Abunda la bebida en un lugar como ese. S, excepto que no haba copas sucias, ni botellas abiertas, ni botellas vacas en la basura. Bueno, quiz se emborrach en otra parte Entonces, cmo volvi a casa? El forense pens durante unos segundos, se frot los ojos somnoliento. En coche. He visto a personas con porcentajes ms altos sentados detrs del volante.. Querrs decir en la sala de autopsias, no? El problema con esa teora es que ninguno de los coches sali del garaje desde que la familia se march al Caribe. Cmo lo sabes? Un motor no se mantiene caliente durante tres das. Frank pas las pginas de su libreta, encontr lo que buscaba y se la paso a su amigo.

Sullivan tiene un chfer en la casa. Un tipo mayor llamado Barnie Kopeti. Sabe de coches como el que ms, y lleva un registro meticuloso de toda la flota de automviles de Sullivan. Apunta el kilometraje de cada uno en un libro, y lo actualiza cada da. Te lo puedes creer? Le ped que comprobara los odmetros de cada uno de los coches del garaje, que presumiblemente eran los nicos al alcance de la seora, y de hecho los nicos coches que haba en el garaje cuando se descubri el cadver. Adems, Kopeti confirm que no faltaba ningn coche. No haba kilmetros adicionales en ninguno de los odmetros. No haban sido utilizados desde que todos se marcharon al Caribe. Christine Sullivan no regres a casa en uno de sus coches. Cmo volvi a casa? En taxi? No. Hablamos con todas las compaas de taxis que funcionan en esta zona. Aquella noche nadie hizo una carrera hasta la direccin de los Sullivan. No es un lugar que se olvide fcilmente. A menos que el taxista se la cargara, y ahora no hable. Crees que invit a un taxista a su casa? Digo que estaba borracha y probablemente no se dio cuenta de lo que haca. Eso no concuerda con el hecho de que manipularon la alarma, o que hubiera una soga colgada de la ventana del dormitorio. Y ya que hablamos de dos asaltantes, nunca vi un taxi conducido por dos taxistas. Frank pens una cosa y se apresur a anotarla en la libreta. Estaba seguro de que a Christine Sullivan la haba llevado a casa alguien que conoca. Dado que esa persona o personas no se haban presentado, Frank crea saber por qu no lo haban hecho. Descolgarse por la ventana en lugar de salir por donde haban entrado la puerta principal significaba que algo haba espantado a los asesinos. La razn ms obvia era la patrulla de vigilancia privada, pero el guardia de servicio aquella noche no haba informado de nada

extraordinario. Sin embargo, los atacantes no lo saban. El mero hecho de ver el coche del guardia les haba puesto en fuga. El forense se balance en la silla, sin saber muy bien qu decir. Separ los brazos. Algn sospechoso? Quiz. Frank acab de escribir. Cul es la historia del marido? Una de las personas ms ricas del pas. Y del mundo. Frank guard la libreta, recogi el informe y se bebi el resto del caf. Ella decidi quedarse mientras iban al aeropuerto. Sullivan pens que se alojara en el apartamento del edificio Watergate. Este hecho est confirmado. El jet la recogera al cabo de tres das para llevarla a la mansin de los Sullivan en las afueras de Bridgetown, Barbados. Cuando no se present en el aeropuerto, Sullivan se preocup y comenz con las llamadas. Esta es su historia. Ella le dio algn motivo para el cambio de planes? No me lo mencion. Los ricos se pueden permitir lo mejor. Hacer que parezca un robo mientras ellos estn a seis mil kilmetros de distancia, tumbados en una hamaca y bebiendo pia colada. Crees que es uno de esos? Frank contempl la pared durante un buen rato. Record a Walter Sullivan sentado en silencio junto al cadver de su esposa en el depsito. La expresin del rostro cuando no tena motivos para pensar que le espiaban. El detective mir al mdico forense. Se levant dispuesto a marcharse. No, no lo creo.

10

Bill Burton estaba en el puesto de mando del servicio secreto en la Casa Blanca. Dej el peridico sobre la mesa, el tercero que lea esta maana. Todos se ocupaban del asesinato de Christine Sullivan, pero no aportaban ningn dato nuevo. Al parecer, las investigaciones de la polica no avanzaban. Haba hablado con Varney y Johnson. El fin de semana, durante una comida al aire libre en su casa. Slo l, Collin y los dos colegas. El tipo estaba en la caja fuerte, haba visto al presidente y a la seora. Haba salido, golpeado al presidente, matado a la seora y huido a pesar de los esfuerzos de Burton y Collin. La historia no concordaba mucho con la secuencia real de los hechos de aquella noche, pero los dos agentes haban aceptado de buena fe la versin de Burton sobre lo ocurrido. Los dos tambin haban manifestado su enojo e indignacin ante el hecho de que alguien le hubiera puesto la mano encima al hombre que deban proteger. El atacante se mereca lo que le esperaba. Nadie sabra por boca de ellos que el presidente estaba involucrado. Despus de la marcha de los agentes, Burton se sent en el patio trasero a beber una cerveza. Si ellos supieran. El problema consista en que l s lo saba. Bill Burton, un hombre honesto durante toda su vida, no disfrutaba con su actual condicin de prevaricador. Burton se bebi la segunda taza de caf y mir la hora. Se sirvi otra taza mientras echaba un vistazo a las dependencias del servicio secreto en la Casa Blanca. Siempre haba deseado pertenecer a la elite del cuerpo de seguridad encargado de la proteccin del individuo ms importante del planeta. Posea la fuerza, la inteligencia y la capacidad necesaria para ser agente del servicio secreto. Saber que en cualquier instante se esperaba de l que sacrificara su vida por la de otro hombre, y de hecho estaba a dispuesto a hacerlo, en aras del bien comn, estar preparado para realizar un acto de nobleza suprema en un mundo carente cada da

ms de virtud, haba permitido al agente William James Burton levantarse por las maanas con una sonrisa y dormir con la conciencia tranquila cada noche. Ahora esta sensacin haba desaparecido. l haba hecho su trabajo, y la sensacin haba desaparecido. Sacudi la cabeza mientras encenda un cigarrillo. Estaba sentado sobre un barril de dinamita. Todos lo estaban. Cuanto ms se lo explicaba Gloria Russell, ms imposible le pareca. Lo del coche haba sido un desastre. Las averiguaciones realizadas con el mximo de discrecin lo haban ubicado en un aparcamiento de la polica para vehculos incautados. Era demasiado peligroso pretender averiguar nada ms. Russell se haba cabreado. All ella. Haba dicho que lo tena todo controlado. Y una mierda. Dobl el peridico y lo dej a un lado para el prximo agente. Que le dieran por el culo a Russell. Cuanto ms pensaba en el tema ms se cabreaba Burton. Pero ahora era demasiado tarde para echarse atrs. Palp el lado izquierdo de la chaqueta. Su pistola, rellena de cemento, junto con la 9 mm de Collin estaban en el fondo del ro Severn, en el lugar ms remoto que pudieran encontrar. Para la mayora quiz se trataba de una precaucin innecesaria, pero para Burton ninguna precaucin era innecesaria. La polica tena una bala intil y nunca encontrara la otra. Incluso si la encontraba, el caon de su pistola nueva estaba impecable. El laboratorio de balstica de la polica de Virginia no tena cmo pillarle. Burton agach la cabeza mientras los sucesos de aquella noche desfilaban por su memoria. Resumiendo, el presidente de Estados Unidos era un adltero que le haba dado tal paliza a su ligue que ella haba intentado matarlo, y los agentes Burton y Collin haban tenido que cargrsela. Y despus lo haban tapado todo. Esto era lo que le martirizaba cada vez que se miraba al espejo. El

encubrimiento. Haban mentido. Con su silencio haban mentido. Pero l no haba mentido todo el tiempo? Cuando escoltaba a su jefe en las citas nocturnas? Cuando saludaba a la primera dama cada maana? Cuando jugaba con los dos hijos del presidente en el jardn trasero? Cuando no le deca a ellos que el esposo y padre no era tan bueno, agradable ni bondadoso como crean que era? Como crea todo el pas. El servicio secreto. Burton hizo una mueca. Era un buen ttulo para tapar muchos trapos sucios. Las cosas que haba visto pasar a lo largo de los aos. Y Burton haba hecho la vista gorda. Todos los agentes lo haban hecho en un momento u otro. Todos bromeaban o se quejaban en privado, pero nada ms. Formaba parte del trabajo, aunque no les gustara. El poder enloqueca a la gente; les haca sentirse invencibles. Y cuando pasaba algo malo, le tocaba a los del servicio secreto arreglar el desaguisado. En varias ocasiones Burton haba cogido el telfono para llamar al director del servicio secreto y contarle toda la historia, en un intento por reducir las consecuencias. Pero en cada ocasin haba colgado, incapaz de pronunciar las palabras que acabaran con su carrera y, en esencia, con su vida. Con el paso de los das, aumentaban las esperanzas de salir bien librado, aunque el sentido comn le deca que no poda ser. Senta que ya era demasiado tarde para decir la verdad. Hubiese podido explicar la demora de uno o dos das en informar de lo ocurrido, pero ahora no. Volvi a pensar en la investigacin del asesinato de Christine Sullivan. Burton haba ledo con mucho inters el informe de la autopsia, una cortesa de la polica local ante la peticin del presidente, conmovido por la tragedia. Que tambin a l le dieran por el culo. La mandbula rota y las marcas de estrangulacin. Los disparos hechos por l y Collin no haban producido esas lesiones. Ella haba tenido una buena razn para intentar matarlo. Pero Burton no poda permitir que sucediera, no

poda permitirlo en ninguna circunstancia. Haba muy pocas cosas inmutables, pero esa era una de ellas. Haba actuado correctamente, se repiti Burton por ensima vez. El cometido para el que le haban entrenado durante casi toda su vida adulta. La gente comn no poda comprender, nunca conseguira entender cmo se sentira o pensara un agente si algo sala mal durante su turno. En una ocasin, haca ya aos, haba hablado con uno de los agentes de Kennedy. El hombre nunca haba superado lo de Dallas. Caminaba junto a la limusina presidencial, no pudo hacer nada. El presidente haba muerto. Delante mismo de sus ojos. l no pudo hacer nada, pero siempre estaba la duda. Una ltima precaucin. Volverse a la izquierda y no a la derecha, mirar un poco ms un edificio. Vigilar mejor a la multitud. Aquel tipo nunca ms volvi a ser el mismo. Dej el servicio, se divorci, acab su existencia en un agujero del Mississippi, pero sin dejar de vivir en Dallas durante los ltimos veinte aos de su vida. Esto nunca le ocurrira a Bill Burton. Por eso haba saltado delante del antecesor de Alan Richmond haca seis aos y haba sufrido el impacto de dos proyectiles del calibre 38 a pesar del chaleco antibalas; uno en el hombro y el otro en el antebrazo. Por un milagro, ninguno de los dos alcanz un rgano vital o alguna arteria, dejando a Burton slo con las cicatrices y la gratitud ms sincera de toda la nacin. Y, lo ms importante, la admiracin de sus camaradas. Por eso haba disparado contra Christine Sullivan. Y volvera a hacerlo hoy. La matara todas las veces que fuese necesario. Apretara el gatillo, mirara cmo el proyectil de noventa y seis gramos chocaba con el costado de su cabeza a una velocidad superior a los cuatrocientos metros por segundo. La vera morir. Haba sido decisin de ella, no suya. Volvi al trabajo. Ahora que poda.

Russell camin con paso enrgico por el pasillo. Acababa de instruir al jefe de prensa del presidente sobre el enfoque que deba dar al conflicto entre Rusia y Ucrania. Las razones polticas aconsejaban respaldar a Rusia, pero las razones exclusivamente polticas pocas veces influan en la toma de decisiones de la administracin Richmond. El oso ruso tena todas las fuerzas nucleares intercontinentales, pero Ucrania estaba en mejor posicin para ser un aliado comercial de los pases occidentales. La balanza se inclinaba a favor de Ucrania porque Walter Sullivan, el buen y ahora doliente amigo del presidente, estaba a punto de cerrar un trato importantsimo con aquel pas. Sullivan y sus amigos, a travs de diversas organizaciones, haban contribuido con casi veinte millones de dlares a la campaa de Richmond, y le haban dado casi todo el respaldo que necesitaba para llegar a la Casa Blanca. No tena otro medio de devolver parte de ese favor. En consecuencia, los Estados Unidos respaldaran a Ucrania. Russell mir la hora. Bendijo que hubiera otras razones para respaldar a Kiev frente a Mosc, aunque estaba segura de que Richmond habra adoptado la misma decisin. No olvidaba las lealtades. Los favores haba que devolverlos. Un presidente deba estar en disposicin de devolverlos a una escala mundial. Resuelto este problema, se sent en su despacho y dedic su atencin a la lista interminable de conflictos y crisis polticas. Despus de quince minutos de malabarismos polticos, Russell se levant y se acerc a la ventana. La vida en Washington era la misma desde haca doscientos aos. Haba facciones por todas partes que invertan tiempo, dinero y esfuerzos en la actividad poltica, que en esencia era darle por el culo a los dems antes de que fuera a la inversa. Russell comprenda el juego mejor que la mayora. Adems, le encantaba. Estaba en su elemento, y disfrutaba de una felicidad que no haba tenido en aos. Ser soltera y sin hijos haba comenzado a preocuparle. Las reuniones con las colegas

universitarias se le antojaban muy aburridas. Entonces Alan Richmond haba entrado en su vida. Le haba hecho ver la posibilidad de ascender al siguiente peldao. Quizs a un nivel al que ninguna mujer haba llegado. Esta posibilidad pesaba tanto en sus pensamientos que, en ocasiones, se estremeca de ansia, Entonces haba pasado aquello. Dnde estaba l? Por qu no se haba puesto en comunicacin? Sin duda saba lo que tena en su poder. Si quera dinero, ella le pagara. Los fondos reservados a su disposicin eran ms que suficientes para atender incluso las exigencias ms irrazonables, y Russell se esperaba lo peor. Esta era una de las cosas fantsticas de la Casa Blanca. Nadie saba a ciencia cierta cunto dinero costaba mantenerla. Eran muchas las agencias que contribuan con parte de sus presupuestos y personal al funcionamiento de la Casa Blanca. Con semejante desbarajuste financiero, las administraciones casi nunca tenan que preocuparse en conseguir dinero incluso para las compras ms extravagantes. No, pens Russell, el dinero no representaba ningn problema. Pero tena muchos otros. El hombre estaba enterado de que el presidente no saba absolutamente nada de la situacin? Esto la tena con el alma en vilo. Qu pasara si l intentaba comunicarse directamente con Richmond? Se ech a temblar y se sent en una silla junto a la ventana porque no le sostenan las piernas. Richmond descubrira en el acto las intenciones de Russell. Eso estaba muy claro. l era arrogante pero no tonto. Y entonces acabara con ella. Con toda tranquilidad. Ella estara indefensa. No servira de nada denunciarle. No tena pruebas. Sera su palabra contra la de l. La arrojaran con los dems desperdicios polticos, condenada por todos y, lo que era peor, la olvidaran. Tena que encontrarle. Transmitirle un mensaje para que actuara a travs de ella. Slo haba una persona capaz de ayudarle. Volvi a su escritorio, se rehizo y continu con el

trabajo. No era el momento para dejarse arrastrar por el pnico. Ahora mismo tena que ser muy fuerte. Poda conseguirlo, controlar el resultado si dominaba los nervios y utilizaba la inteligencia que le haba dado Dios. Saldra de este embrollo. Saba por dnde comenzar. Su plan habra llamado la atencin de aquellos que la frecuentaban. Pero haba una faceta de la jefa de gabinete que desconocan incluso los pocos que crean conocerla bien. Su carrera profesional siempre haba predominado sobre todos los dems aspectos de su vida, incluidas las relaciones personales y sexuales. Sin embargo, Gloria Russell se consideraba a s misma como una mujer muy deseable; posea un lado femenino que se daba de bofetadas con su comportamiento oficial. El hecho de que pasaran los aos, cada vez ms rpido, aumentaba la preocupacin por este desequilibrio en su vida. No es que pensara en nada especial, sobre todo a la vista de la amenaza de una catstrofe, pero crea saber la mejor manera de realizar esta misin. Y de paso confirmar sus atractivos. No poda escapar de sus sentimientos como tampoco poda escapar de su sombra. Entonces para qu intentarlo? Adems, de nada le serviran las sutilezas con el blanco escogido. Varias horas despus apag la lmpara de la mesa y pidi su coche. Repas la lista de agentes del servicio secreto que estaban de guardia y cogi el telfono. Al cabo de tres minutos, el agente Collin estaba en su despacho con las manos cogidas delante en la pose habitual de todos los agentes. Ella le indic con un gesto que esperara un momento. Se arregl el maquillaje y form un valo perfecto con los labios mientras se los pintaba. Observ de reojo al hombre alto y delgado junto a la mesa. A cualquier mujer le hubiese sido difcil no fijarse en alguien que pareca un modelo de portada. Que su profesin le llevara a vivir al borde del peligro y que l tambin poda ser peligroso le haca an ms interesante. Como los chicos malos del instituto que tanto atraan a las

chicas, aunque slo fuera para escapar, momentneamente, del aburrimiento de sus vidas. Lleg a la conclusin de que Tim Collin haba roto ms de un corazn de mujer a lo largo de su relativamente corta vida. Esta noche era una de las pocas en que su agenda estaba libre. Apart la silla y se calz los zapatos. No vio cmo el agente Collin echaba un rpido vistazo a sus piernas antes de volver a mirar al frente. De haberlo hecho, se habra sentido halagada. El presidente ofrecer una conferencia de prensa la semana que viene en el juzgado de Middleton, Tim. S, seora, a las nueve y treinta y cinco de la maana. Ya nos estamos ocupando de los preliminares contest Tim sin desviar la mirada. No le parece un poco raro? En qu sentido, seora? Esta vez el agente la mir. Estamos fuera del horario de trabajo, puede llamarme Gloria. Collin se balance incmodo de un pie al otro. Ella le sonri al ver su inquietud. Sabe cul es el motivo de la conferencia de prensa, no es as? El presidente se referir... el agente se ahog por un momento al asesinato de la seora Sullivan. As es. El presidente ofrecer una conferencia de prensa para tratar del asesinato de una ciudadana privada. No le resulta curioso? Creo que es la primera vez en la historia de la presidencia, Tim. No lo s, seo... Gloria. Ha pasado mucho tiempo con l en estos das. Ha notado algo extrao en el comportamiento del presidente? Como qu? Si le ha visto nervioso, preocupado. Ms de lo habitual. Collin mene la cabeza. No saba a qu vena esta conversacin. Pienso que tenemos un pequeo problema, Tim.

Quizs el presidente necesitar nuestra ayuda. Est dispuesto a ayudarle? l es el presidente, seora. Es mi trabajo cuidarle. Est ocupado esta noche, Tim? pregunt la mujer mientras buscaba algo en el bolso. No est de servicio, verdad? S que el presidente no saldr. l asinti. Ya sabe dnde vivo. Venga en cuanto acabe el turno. Me gustara continuar esta conversacin en privado. Supongo que no le importara ayudarnos a mi y al presidente, no es as? Esta vez la respuesta de Collin fue inmediata. Estar all, Gloria. Jack llam otra vez a la puerta. Nadie respondi. Las persianas estaban cerradas y no haba luz en el interior de la casa. Estaba dormido o haba salido. Mir la hora. Las nueve. Record que Luther Whitney casi nunca se acostaba antes de las dos o las tres de la madrugada. El viejo Ford estaba aparcado en el camino particular. El portn del garaje estaba cerrado. Jack mir en el buzn junto a la puerta. Lleno hasta los topes. Mala seal Qu edad tena ahora Luther? Sesenta y pico? Encontrara a su amigo tendido en el suelo, con las manos aferradas al pecho? Jack mir a su alrededor y despus levant una de las esquirlas del macetero ms cercano a la puerta. All estaba la llave de recambio. Volvi a cerciorarse de que nadie le espiaba antes de abrir la puerta y entrar. La sala de estar estaba limpia y en orden. Todo en su lugar. Luther? Cruz el vestbulo guiado por los recuerdos de la sencilla configuracin de la casa. El dormitorio a la izquierda, el bao a la derecha, la cocina en la parte de atrs, una pequea galera cerrada y un jardn en el fondo. Luther no estaba en ninguna de estas habitaciones. Jack entr en el

pequeo dormitorio, que, como el resto de la casa, estaba aseado y en orden. Sobre el velador haba unos cuantos cuadros con fotos de Kate, que le miraban cuando l se sent en el borde de la cama. Jack se levant en el acto y sali del dormitorio. Los pequeos cuartos de la planta alta slo tenan un par de muebles. Escuch con atencin durante un momento. Nada. Se sent en la silla metlica de la cocina. No encendi la luz Permaneci en la oscuridad mientras pensaba. Tendi la mano y abri la puerta de la nevera. Sonri al ver el contenido; dos cajas de seis cervezas. Siempre se poda contar con Luther para conseguir una cerveza fra. Cogi una y sali por la puerta de atrs. El pequeo jardn estaba seco. Los helechos y las cintas apenas si se aguantaban, incluso las protegidas por la sombra de un roble, y las clemtides que trepaban por la cerca estaban marchitas. Jack observ los parterres que Luther cuidaba con tanto mimo y vio ms vctimas que supervivientes de la cancula. Se sent y bebi un trago de cerveza. Era obvio que Luther llevaba ausente desde haca varios das. Y qu? Era una persona adulta. Poda ir donde le viniera en gana y en el momento que le apeteciera. Pero algo no estaba bien. Claro que haban pasado unos cuantos aos. Los hbitos cambian. Reflexion un poco ms. Pero Luther no era de los que cambiaban de hbitos. l era firme como una roca, una de las personas ms confiables que Jack haba conocido. l nunca habra dejado por propia voluntad la correspondencia amontonada en el buzn, el coche fuera del garaje o que se marchitaran las flores. Por propia voluntad. Jack volvi a entrar. No haba ningn mensaje en el contestador automtico. Abri la puerta del dormitorio y una vez ms oli el olor a mustio. Ech una ojeada. Sinti que estaba haciendo el ridculo, l no era un detective. Se ri de s

mismo. Lo ms lgico era pensar que Luther se haba ido de vacaciones a alguna isla durante un par de semanas, y aqu estaba l haciendo de padre nervioso. Luther era un hombre muy capaz. Adems, esto no era asunto suyo. l ya no tena nada que ver con la familia Whitney. En realidad, qu estaba haciendo all? Intentaba revivir viejos tiempos? Pretenda recuperar a Kate a travs del padre? Esa va s que era imposible. Jack sali de la casa, cerr la puerta y guard la llave debajo del macetero. Ech una ltima mirada al lugar y fue en busca del coche. La casa de Gloria Russell estaba al final de una calle sin salida en la parte alta de Bethesda cerca de River Road. El trabajo como consultora de muchas de las ms grandes corporaciones del pas unido al sueldo de catedrtica, y ahora el salario de jefa de gabinete ms las ganancias de muchos aos de sabias inversiones, le haba permitido acumular una considerable cantidad de dinero, y le gustaba estar rodeada de cosas hermosas. La entrada estaba enmarcada por una vieja glorieta cubierta de hiedra. Un muro de ladrillos de poco ms de un metro de altura rodeaba todo el patio delantero, arreglado como un jardn privado con mesas y sombrillas. El murmullo del surtidor de una fuente sonaba en la oscuridad, rota esta slo por el resplandor que se colaba a travs de la gran puerta ventana en el frente de la casa. Gloria Russell ocupaba una de las mesas del jardn cuando apareci el agente Collin en su convertible, la espalda recta como una escoba, el traje sin una arruga, el nudo de la corbata impecable. La jefa de gabinete tampoco se haba cambiado. Salud al visitante con una sonrisa y juntos caminaron hasta la casa. Una copa? Bourbon con agua? Russell mir al agente mientras acababa con la tercera copa de vino blanco.

Haca mucho tiempo que no reciba en su casa a un hombre joven. Quiz demasiado, pens, aunque los efectos del vino le impedan pensar con mucha claridad. Cerveza, si tiene. Ahora mismo. Ella se quit los zapatos y fue descalza a la cocina. Collin ech una ojeada a la amplia sala de estar con las cortinas vaporosas, las paredes empapeladas y las antigedades, y se pregunt qu haca all. Dese que ella se diera prisa con la cerveza. Atleta de elite, ya haba sido seducido antes por las mujeres, desde los aos de instituto. Pero esto no era el instituto y Gloria Russell no era una animadora. Necesitara beber bastante para hacer frente a lo que le esperaba. Hubiera querido comentrselo a Burton antes de venir, pero algo le hizo callar. Burton se mostraba distante y malhumorado desde haca das. Lo que haban hecho, crea, no estaba mal. Comprenda que las circunstancias resultaban difciles de explicar, y una accin que en otro momento les habra hecho merecedores de la admiracin del pas entero tena que mantenerse en secreto. Lamentaba haber matado a la mujer, pero no hubo ms alternativas. La gente mora. A Christine Sullivan le haba llegado su hora y punto. Russell le trajo la cerveza y despus se agach para esponjar uno de los almohadones del sof antes de sentarse, ocasin que Collin aprovech para mirarle el trasero mientras se beba un trago. Ella le sonri y prob con delicadeza la copa de vino. Cunto tiempo lleva en el servicio, Tim? Unos seis aos. Ha ascendido deprisa. El presidente tiene muy buena opinin de usted. Nunca olvidar que le salv la vida. Se lo agradezco. Ella bebi otro trago de vino mientras le miraba de arriba abajo. l estaba sentado muy erguido, sin disimular su

inquietud. Russell acab de valorarlo y reconoci estar impresionada. Su inters no haba pasado inadvertido para el agente que ahora paseaba su mirada por la sala contemplando los numerosos cuadros que adornaban las paredes. Muy bonitos. Collin seal los cuadros. Ella sonri mientras le vea beber deprisa la cerveza. T s que eres bonito, pens Russell. Vamos a sentarnos en un sitio ms cmodo, Tim. Russell dej el sof y llev a Tim por un pasillo largo y angosto hasta otra sala. Un mecanismo automtico encendi las luces, y Collin vio que al otro lado de una puerta entreabierta estaba el dormitorio de la jefa de gabinete. Le molesta si me tomo un minuto para cambiarme? Llev desde la maana con este vestido. Collin la observ mientras ella entraba en el dormitorio sin molestarse en cerrar la puerta. Desde donde estaba sentado se vea parte de la habitacin. Mir hacia otro lado en un intento por concentrar su atencin en los dibujos de la pantalla de la chimenea antigua que no tardara mucho en ser utilizada. Acab la cerveza y en el acto dese tomar otra. Se recost en los mullidos almohadones. Intent en vano no escuchar los ruidos provenientes del dormitorio. Por fin, no resisti ms. Volvi la cabeza y mir a travs de la abertura. En el primer instante no vio nada y lo lament, pero despus ella pas por delante de la abertura. Fue slo un momento, mientras ella se demoraba a los pies de la cama, para recoger una prenda. Ver a la jefa de gabinete Gloria Russell desfilar desnuda ante su mirada le estremeci, aunque ya se esperaba esto, o alguna cosa parecida. Ahora que ya saba cul era la actividad de la noche, Collin desvi la mirada, quiz no tan rpido como, hubiese deseado. Lami la tapa de la lata de cerveza para recoger las ltimas gotas del lquido mbar. Sinti la presin de la culata de su nueva arma contra el pecho. El roce del metal contra la

piel siempre le daba confianza, pero esta vez slo le molestaba. Pens en las reglas de fraternizacin. En ms de una ocasin se haba dado el caso de que los miembros de la familia presidencial haban establecido relaciones muy cercanas con los agentes del servicio secreto. A lo largo de los aos se haban comentado muchas cosas, pero la postura oficial al respecto era bien clara. Si al agente Collin le descubran en esta habitacin con la jefa de gabinete desnuda en el dormitorio, ya se poda despedir de su carrera. Hizo un rpido anlisis de la situacin. Poda marcharse ahora mismo, informar a Burton de los hechos. Pero qu pensaran? Russell lo negara todo. Collin quedara como un tonto, y su carrera se habra acabado de todos modos. Ella le haba trado aqu por alguna razn. Haba dicho que el presidente necesitaba su ayuda. Se pregunt a quin estara ayudando en realidad. Y por primera vez el agente Collin se sinti atrapado. Atrapado en una situacin donde su fuerza, su ingenio y su pistola de 9 mm no le servan para nada. Intelectualmente no era rival para la mujer. En la pirmide del poder oficial l estaba tan abajo que era mirar desde el fondo de un abismo a travs de un telescopio al revs. Esta sera una noche muy larga. Walter Sullivan se paseaba arriba y abajo mientras Sandy Lord le observaba. Una botella de whisky ocupaba un lugar destacado en una esquina de la mesa de Lord. En el exterior, el resplandor mortecino de las farolas apenan disipaba en parte la oscuridad. Otra vez haca calor y Lord haba ordenado que no apagaran el aire acondicionado en Patton, Shaw para su invitado especial de esta noche. El visitante dej de pasearse y mir a la calle donde media docena de manzanas ms all se alzaba el conocido edificio blanco que era el hogar de Alan Richmond, y una de las claves

del gigantesco proyecto de Sullivan y Lord. Pero esta noche Sullivan no pensaba en los negocios. En cambio, Lord s aunque era demasiado astuto como para demostrarlo. Esta noche estaba aqu por su amigo. Para escuchar la pena, el dolor, para permitir que Sullivan descargara el desconsuelo ante la prdida de su putilla. Cuanto antes acabaran con este asunto, antes podra ocuparse de aquello que era de verdad importante: el siguiente negocio. Fue un servicio precioso, la gente lo recordar durante mucho tiempo. Lord escogi las palabras con mucho cuidado. Walter Sullivan era un viejo amigo, pero era una amistad basada en la relacin abogado-cliente, y, en consecuencia, en cualquier momento poda cambiar. Adems, Sullivan era la nica persona capaz de ponerle nervioso, se escapaba de su control, y era tanto o ms inteligente que l. S, lo fue. Constat Sullivan sin apartar la mirada de la calle. Crea haber convencido a la polica de que el espejo de una sola direccin no tena ninguna relacin con el crimen. Si estaban convencidos del todo o no era otra cosa. En cualquier caso haba resultado un momento muy embarazoso para un hombre no acostumbrado a justificarse. El detective, Sullivan no recordaba su nombre, no le haba tratado con el respeto que se mereca y esto haba enojado al anciano. l se haba ganado el respeto de todos. Tampoco ayudaba mucho el hecho de que Sullivan no tena ninguna confianza en la capacidad de la polica local para encontrar a los responsables del crimen. Mene la cabeza al pensar otra vez en el espejo. Al menos, no se lo haban dicho a los periodistas. Eso hubiese sido algo intolerable. El espejo haba sido idea de Christine. Pero reconoca que l le haba seguido el juego. Ahora, al recordarlo, le pareca absurdo. Al principio le haba fascinado ver a su esposa con otros hombres. Ya haba superado la edad para poder satisfacerla por s mismo, pero no poda negarle los placeres fsicos. Pero todo haba sido ridculo, incluido el matrimonio. Ahora lo comprenda. Un intento por recuperar

la juventud. Haba olvidado que la naturaleza no se renda ante nadie, por muy rico que fuera. Estaba avergonzado y furioso. Por fin se volvi para mirar a Lord. No me merece mucha confianza el detective a cargo. Cmo hacemos para que intervengan los federales? Lord dej la copa, cogi un puro de la caja oculta en los recovecos de la mesa y se entretuvo con el papel del envoltorio. El homicidio de un particular est fuera de la competencia de una investigacin federal. Richmond se ha involucrado. Pura palabrera, si me lo preguntas. No replic Sullivan. Pareca preocupado de verdad. Quiz. No cuentes con que esa preocupacin le dure mucho. Tiene que ocuparse de un milln de cosas ms. Quiero que detengan a los responsables, Sandy. Lo comprendo, Walter. No hay nadie que lo entienda mejor. Les atraparn. Tienes que ser paciente. Esos tipos no eran rateros de tres al cuarto. Saban lo que hacan. Pero todo el mundo comete errores. Recuerda lo que te digo, los juzgarn. Y despus qu? Cadena perpetua? pregunt Sullivan, despectivo. Es probable que no consideren aplicable la pena de muerte. Por lo tanto pedirn cadena perpetua. Pero sin reduccin de condena, Walter, eso puedes darlo por hecho. Nunca ms vern el aire libre. Una inyeccin letal en el brazo puede parecer algo muy apetecible despus de unos cuantos aos dndote por el culo. Sullivan se sent y mir a su amigo. Walter Sullivan no quera participar en ningn juicio donde se revelaran todos los detalles del crimen. Arrug el gesto al pensar en que todo sera repetido. Unos extraos conoceran los intimidades de su vida y la de su esposa difunta. No lo soportara. Slo ansiaba que arrestaran a los hombres. l se encargara del

resto. Lord acababa de decir que la mancomunidad de Virginia condenara a cadena perpetua a los culpables. Walter Sullivan decidi aqu y ahora que l le evitara a la mancomunidad el coste de un encierro tan largo. Russell se acurruc en un extremo del sof, con los pies descalzos ocultos debajo de un amplio jersey de algodn que le llegaba un poco ms abajo de las rodillas. El profundo escote ofreca una buena vista del pecho. Collin se haba hecho con otras dos cervezas y le sirvi a Gloria otra copa de vino. Notaba la cabeza un poco caliente, como si dentro ardiera una pequea hoguera. Se haba aflojado la corbata; la chaqueta y la pistola estaban en el otro silln. La mujer la haba tocado cuando l se la quit. Es muy pesada. Uno se acostumbra. Ella no formul la pregunta que le hacan todos. Gloria saba que haba matado a una persona. De verdad estara dispuesto a recibir un balazo para salvar al presidente? Gloria le mir con los prpados entrecerrados. Debo mantener la concentracin, se repiti, aunque esto no le haba impedido llevar al joven agente hasta el umbral de su cama. Casi haba perdido el control, y ahora estaba obligada a hacer un esfuerzo tremendo por recuperarlo. Qu le pasaba? Se enfrentaba a la crisis ms grave de su vida y se comportaba como una puta. No tena por qu enfocar el tema de esta manera. El impulso provena de otra parte de su ser e interfera en el proceso de toma de decisiones. Era algo que no poda permitir, no en este momento. Se cambiara otra vez de ropa, volveran a la sala de estar, o quizs al estudio donde los colores oscuros de la madera y las paredes cubiertas de libros aplastaran cualquier rumor de inquietud. S contest Collin con una mirada firme.

Ella estaba a punto de levantarse pero desisti. Tambin estara dispuesto a recibirlo por usted, Gloria. Por m? Le fall la voz. Volvi a mirarle con los ojos bien abiertos. Sus planes estratgicos pasaron al olvido. Sin pensarlo. Hay muchos agentes secretos y slo una jefa de gabinete. As es como funciona. l desvi la mirada y aadi en voz baja: No es un juego, Gloria. Collin fue a la cocina a buscar otra cerveza. Al volver vio que la mujer se haba acercado lo suficiente como para que las rodillas le rozaran el muslo cuando se sent. Ella extendi las piernas y las apoy sobre la mesa de centro. El movimiento le subi el jersey dejando al descubierto los muslos rotundos, de un blanco cremoso; los muslos de una mujer mayor y, por cierto, muy atractiva. La mirada de Collin se deleit con el espectculo. Siempre los he admirado. Me refiero a los agentes en general. Pareca avergonzada. S que algunas veces llega un momento en que se convierten en algo tan cotidiano que la gente se olvida de ustedes. Quiero que sepa que le aprecio. Es un gran trabajo. No lo cambiara por nada. l abri otra cerveza y se sinti mejor. Respir ms tranquilo. Me alegra que haya aceptado la invitacin. Ella le sonri. Lo que sea por ayudar, Gloria. Su nivel de confianza aumentaba con la ingestin de alcohol. Collin acab la cerveza y ella apunt con un dedo tembloroso el bar junto a la puerta. l prepar las bebidas y volvi a sentarse. Tengo la sensacin de que puedo confiar en usted, Tim. Claro que puede. Espero que no me interprete mal, pero no me sucede lo mismo con Burton. Bill es un gran agente. El mejor. Ella le toc el brazo, y no apart la mano. No lo deca en ese sentido. S que es bueno. Slo que a veces no le entiendo. Es difcil de explicar. No s, es una

reaccin instintiva. Debe confiar en la intuicin. Yo lo hago. Collin la mir. Pareca ms joven, mucho ms joven, como una muchacha a punto de acabar la facultad y dispuesta a comerse el mundo. Mi intuicin me dice que usted es alguien en quien puedo confiar, Tim. Lo soy. Acab la copa. Siempre? l la observ por un instante; despus choc su copa contra la de ella como si brindara. Siempre. Le pesaban los prpados. Record los aos de instituto. Despus de marcar el tanto que le haba dado la victoria a su equipo en el campeonato estatal, Cindy Purket le haba mirado as. Con una expresin de entrega total. Apoy una mano sobre el muslo de Gloria, y lo acarici. La carne tena la suavidad precisa para ser muy femenina. Ella no se resisti sino que se acerc un poco ms. Collin meti la mano debajo del jersey, sigui el contorno de la barriga firme, roz apenas la parte inferior de los senos, y apart la mano. Con el otro brazo le rode la cintura, la atrajo hacia l, al tiempo que le sujetaba el trasero y se lo apretaba con fuerza. La mujer suspir mientras se apoyaba contra el hombro del joven. l sinti la caricia de los pechos contra el brazo, una masa suave y tibia. Ella apoy una mano sobre la bragueta y apret, al tiempo que rozaba sus labios contra los de l. Luego se apart y le mir bajando y subiendo los prpados lentamente. Russell dej la copa sobre la mesa, y sin prisas, de una forma provocativa, se desliz fuera del jersey. l se lanz sobre ella, meti las manos por debajo de las tiras del sujetador hasta que cedi la hebilla y los senos se volcaron contra su rostro. Despus le arranc la ltima prenda, unas bragas de encaje negro, y ella sonri cuando las vio volar

contra la pared. Entonces Gloria contuvo el aliento cuando l la levant en brazos sin ningn esfuerzo y la llev al dormitorio.

11 El Jaguar avanz lentamente por el largo camino particular, se detuvo y bajaron dos personas. Jack se alz el cuello del abrigo. La noche era fresca y el cielo estaba encapotado con nubarrones que amenazaban lluvia. Jennifer pas por delante del cap para ir a reunirse con Jack y se apoyaron en el vehculo. Jack contempl la casa. La hiedra, muy espesa, tapaba toda la parte superior de la entrada. La mansin transmita una sensacin de fortaleza y sosiego que sin duda contagiara a sus ocupantes. Ahora mismo a l le vendran muy bien las dos cosas. Tena que admitirlo: era preciosa. Adems, qu tenan de malo las cosas hermosas? Cuatrocientos mil dlares como socio. Si traa ms clientes, quin saba cunto llegara a ganar? Lord ganaba cinco veces ms, dos millones al ao, y ese era el mnimo. El dinero que ganaban los socios era materia estrictamente reservada y nunca se discuta en la firma, ni siquiera en las circunstancias ms informales. Sin embargo, Jack haba adivinado la palabra clave que daba acceso al archivo de cuentas de los socios en el ordenador. La palabra era codicia. La secretaria que la escogi se habra partido de la risa. Jack observ el prado, que tena el tamao de la cubierta de un portaaviones. Tuvo una visin y mir a su prometida. Hay lugar de sobra para jugar al ftbol con los chicos

coment con una sonrisa. S, as es. Ella le devolvi la sonrisa y le dio un beso en la mejilla mientras le coga un brazo para que le rodeara la cintura. Jack volvi a mirar la casa, de tres millones ochocientos mil dlares, que muy pronto sera su hogar. Jennifer no dej de observarle, con la sonrisa cada vez ms amplia. Sus ojos brillaban, incluso en la oscuridad. Por su parte, Jack sinti una profunda sensacin de alivio. Esta vez slo vean ventanas. A doce mil metros de altura, Walter Sullivan se recost en la mullida butaca y contempl la oscuridad a travs de la ventanilla del 747. A medida que avanzaban de este a oeste, Sullivan aada horas al da, pero los husos horarios nunca le haban preocupado. Cuanto ms viejo se haca menos necesitaba dormir, y adems nunca haba dormido mucho. El hombre sentado delante de l aprovech la ocasin para observar al anciano con atencin. Sullivan era conocido en todo el mundo como un empresario honrado, aunque duro de pelar. Honrado. Esta era la palabra que pasaba una y otra vez por la cabeza de Michael McCarty. Los empresarios honrados no tenan necesidad de (ni ganas de hablar con) los caballeros con una profesin como la de McCarty. Pero cuando a alguien le avisan a travs de los canales ms discretos que uno de los hombres ms ricos de la tierra desea entrevistarse con ese alguien, la persona en cuestin acepta. McCarty no se haba convertido en uno de los mejores asesinos del mundo porque le gustara mucho el trabajo. l disfrutaba con tener dinero y los lujos que el dinero le permita comprar. McCarty contaba con la ventaja de parecer l tambin un empresario, o un universitario, cosa que era verdad porque se haba licenciado en poltica internacional en Dartmouth. Con

el pelo rubio ondulado, los hombros anchos y sin una arruga en la cara, cualquiera le hubiese tomado por un empresario en el camino a la cumbre o una estrella de cine. El hecho de que se ganara la vida matando gente, por una tarifa superior al milln de dlares, no empaaba su entusiasmo juvenil o su amor por la vida. Por fin, Sullivan se fij en l. McCarty, a pesar de la enorme confianza en s mismo y su frialdad ante la presin, comenz a inquietarse ante el escrutinio del multimillonario. De una elite a otra. Quiero que mate a alguien por m dijo Sullivan, sin inmutarse. Por desgracia, en este momento, no s quin es esa persona. Pero con un poco de suerte, algn da lo averiguar. Hasta que llegue ese da, queda usted contratado y sus servicios estarn a mi disposicin. Sin duda conoce mi reputacin, seor Sullivan replic McCarty con una sonrisa al tiempo que meneaba la cabeza. Existe una gran demanda de mis servicios. Como ya sabe, mi trabajo me obliga a viajar por todo el mundo. Si le dedicase todo mi tiempo a usted hasta que se presente la oportunidad, entonces no cumplira con los dems compromisos. Me temo que mi cuenta bancaria, junto con mi reputacin, resultaran perjudicadas. Cien mil dlares al da hasta que surja la oportunidad, seor McCarty respondi Sullivan en el acto. Cuando cumpla con xito el trabajo, le pagar el doble de la tarifa habitual. No puedo hacer nada para preservar su reputacin; sin embargo, confo en que mi oferta evite cualquier perjuicio a su peculio personal. McCarty abri los ojos un poco ms de la cuenta pero enseguida recuper la compostura. Considero que es una oferta adecuada, seor Sullivan. Desde luego, se dar cuenta de que no slo deposito una gran confianza en su capacidad para eliminar sujetos, sino tambin en su discrecin.

McCarty disimul una sonrisa. El avin de Sullivan le haba recogido en el aeropuerto de Estambul a la medianoche, hora local. La tripulacin no saba quin era. Nunca nadie le haba identificado, por lo tanto no le preocupaba que alguien le reconociera. Sullivan, al recibirle personalmente, haba eliminado un peligro. Al intermediario, que habra tenido a Sullivan en su poder. Por su parte, McCarty no tena ningn motivo para traicionar a Sullivan, ms de un milln de razones para no hacerlo. Recibir los detalles cuando estn disponibles aadi Sullivan. Se alojar en la zona metropolitana de Washington, aunque su misin podra ser en cualquier parte del mundo. Necesitar que se mueva al primer aviso. Me informar de su paradero en todo momento y se pondr en contacto cada da a travs de lneas de comunicacin seguras que yo le asignar. Pagar sus gastos de la cantidad que reciba. El dinero lo recibir por transferencia a la cuenta que usted nos diga. Mis aviones estarn a su disposicin si surge la necesidad. Est claro? McCarty asinti, un poco desconcertado por las rdenes de su cliente. Pero nadie llegaba a multimillonario sin ser un poco mandn, no? McCarty estaba enterado del asesinato de Christine Sullivan. Quin coo poda culpar al viejo? Sullivan apret un botn en el apoyabrazos de la butaca. Thomas? Cunto falta para que lleguemos? Cinco horas y catorce minutos, seor Sullivan respondi la voz serena del capitn, si mantenemos la velocidad y la altura actuales. Asegrese de que as sea. S, seor. Sullivan apret otro botn y apareci un camarero que prepar la mesa y les sirvi una cena que McCarty nunca haba tenido oportunidad de probar a bordo de un avin. Sullivan no dijo nada hasta que acabaron de cenar y el joven se levant mientras el camarero le explicaba cmo llegar a su

litera. A un ademn de Sullivan, el camarero dej solos a los dos hombres. Una cosa ms, seor McCarty. Alguna vez ha fallado en una misin? McCarty entrecerr los prpados hasta que slo se vio una raja mientras miraba a su nuevo patrn. Por primera vez result evidente que el tipo con pinta de empresario era muy peligroso. Una vez, seor Sullivan. Con los israeles. Algunas veces parecen sobrehumanos. Por favor, que no ocurra otra vez. Muchas gracias. Seth Frank paseaba por los salones de la casa Sullivan. Las cintas amarillas de la polica seguan colocadas en el exterior, sacudidas por la brisa cada vez ms fuerte, mientras el cielo se encapotaba con gruesos nubarrones que prometan nuevos aguaceros. Sullivan se alojaba en su apartamento del Watergate. El personal domstico se encontraba en la residencia de su patrn en Fisher Island, Florida, sirviendo a los miembros de la familia Sullivan. Los criados no tardaran en regresar a casa para ser sometidos a nuevos interrogatorios. Se tom un momento para admirar el lugar. Era como si estuviese de visita en un museo. Tanto dinero... El lugar rezumaba dinero, desde las soberbias antigedades a los cuadros pintados con brocha gorda que haba por todas partes, con firmas de verdad en una esquina. Caray, en esta casa todo era original. Entr en la cocina y despus en el comedor. La mesa pareca un puente que una los extremos de la alfombra azul claro que cubra el suelo de parqu, los pies se hundan en el espesor del pelo. Se sent en la cabecera de la mesa, sin dejar de mirar a todas partes. Por lo que se vea, aqu no haba pasado nada. Pasaba el tiempo sin conseguir el menor

progreso. Fuera, el sol se abri pas por un instante entre las nubes, y Frank tuvo su primera oportunidad en el caso. Se le habra escapado de no haber sido porque en aquel momento admiraba las molduras en el techo. Su padre haba sido carpintero. Las juntas se fundan sin solucin de continuidad. Entonces fue cuando vio el arco iris que se mova por el techo. Se pregunt de dnde surgira. Su mirada busc por todo el comedor la vasija llena de oro que, segn la leyenda, estaba al final del arco iris. Tard unos segundos, pero entonces lo encontr. Se arrodill junto a la mesa y espi debajo de una de las patas. La mesa era una Sheraton, del siglo XVIII, o sea que pesaba una tonelada. Necesit dos intentos, el sudor le corri por la frente, una gota le entr en el ojo derecho y le hizo lagrimear, pero por fin consigui levantar un poco la mesa y sacarlo. Volvi a sentarse y contempl su nueva posesin, quiz su pequea vasija de oro. El trozo de material plateado serva como barrera para evitar que las alfombras hmedas daaran la madera o la tapicera de los muebles. Con la ayuda de la luz del sol, la superficie metalizada haba dado origen a la aparicin del arco iris. l tena un paquete de estas cosas en su casa. Su esposa las usaba cuando se pona muy nerviosa ante el anuncio de la visita de los suegros y decida hacer una limpieza a fondo. Frank sac su libreta. Los sirvientes llegaran a Dulles al da siguiente por la maana, a las diez. Dudaba que en esta casa el pequeo objeto hubiese permanecido mucho tiempo debajo de la mesa. Poda no ser nada o serlo todo. Era un margen muy amplio. Si tena suerte, quiz se encontrara en un trmino medio. Se arrodill otra vez y oli la alfombra, se pas los dedos por el pelo. Con los productos de limpieza de hoy en da resultaba difcil saber. No dejaban olor, se secaban en un par de horas. No tardara en averiguar cundo haba sido y si le

servira de algo. Poda llamar a Sullivan, pero por alguna razn, prefera saberlo por alguien que no fuera el dueo de la casa. El anciano no estaba en los primeros puestos de la lista de sospechosos, pero figuraba en la misma. Si ganaba o perda posiciones, dependera de lo que l descubriera hoy, maana, o la semana prxima. Cuando lo planteaba as, resultaba muy sencillo. Esto no estaba mal, porque, hasta ahora, nada sobre la muerte de Christine Sullivan era sencillo. Sali del comedor pensando en la caprichosa naturaleza del arco iris y de las investigaciones policiales en general. Burton observ a la multitud. Collin estaba a su lado. Alan Richmond se abri paso hacia el podio instalado en los escalones de entrada al juzgado de Middleton, un edificio de ladrillos revocados, con dentculos blancos, escalones de cemento gastados por el tiempo y la ubicua bandera americana junto a la de Virginia ondeando en la brisa de la maana. El presidente inici su discurso exactamente a las nueve y treinta y cinco. Detrs de l se encontraban el delgado e impertrrito Walter Sullivan y el muy corpulento Herbert Sanderson Lord. Collin se acerc un poco ms a la multitud de reporteros que se empujaban los unos a los otros sin miramientos al pie de las escaleras como dos equipos de baloncesto esperando que el lanzamiento de falta entre o pegue en el borde del aro. Se haba marchado de la casa de la jefa de gabinete a las tres de la maana. Qu noche haba sido, qu semana. Gloria Russell pareca despiadada e insensible en la vida pblica, pero Collin haba conocido otro aspecto de la mujer, un aspecto que le resultaba muy atractivo. Tenia la sensacin de soar despierto. Se haba acostado con la jefa de gabinete del presidente. Esas cosas no ocurran. Pero le haba ocurrido al agente Tim Collin. Haban acordado verse todas las noches. Tenan que ir con cuidado, pero ambos eran cautos por

naturaleza. Cmo acabara todo esto era algo que Collin ignoraba. Nacido y criado en Lawrence, Kansas, Collin haba sido educado en los valores tradicionales del Medio Oeste. Se sala con una chica, se enamoraba, se casaba y tena cuatro o cinco hijos, todo en ese orden. No vea que esto fuera a ocurrir aqu. Lo nico que deseaba era estar con ella otra vez. Mir hacia la tarima y vio a Gloria detrs y a la izquierda del presidente. Con las gafas de sol, el pelo agitado por el viento, pareca tener el dominio total de todo lo que ocurra a su alrededor. Burton, que vigilaba la multitud, ech una ojeada a su compaero a tiempo para ver la mirada que Collin diriga a la jefa de gabinete. Frunci el entrecejo. Collin era un buen agente que cumpla con su trabajo, en ocasiones con un exceso de celo. No era el primer agente al que le pasaba, y tampoco era criticable. Pero haba que mantener la mirada en la muchedumbre, en todo lo que tena delante. Qu diablos estaba pasando? Burton espi de reojo a Russell. La mujer miraba al frente, sin prestar ninguna atencin a los hombres asignados a la custodia. Burton mir otra vez a Collin. El chico miraba ahora al pblico cambiando siempre de ritmo, izquierda a derecha, derecha a izquierda, algunas veces arriba, otras directamente al frente, sin establecer una pauta que un posible atacante pudiera utilizar. Sin embargo Burton no olvidaba la mirada que le haba dirigido a la jefa de gabinete. Detrs de las gafas de sol, Burton haba visto algo que no le gustaba. Alan Richmond acab el discurso con una mirada inflexible al cielo sin una nube mientras el viento le desordenaba el peinado impecable. Pareca estar mirando a Dios para implorarle su ayuda, aunque en realidad intentaba recordar si la cita con el embajador japons sera a las dos o las tres de la tarde. Pero su mirada en lontananza, casi visionaria quedara muy bien en las noticias de la noche. En el instante oportuno volvi su atencin a Walter

Sullivan y dio al desconsolado marido un abrazo digno de alguien de su condicin. Lo lamento mucho, Walter. Mis ms sinceras y profundas condolencias. Si hay algo, cualquier cosa que pueda hacer por ti. Ya lo sabes. Sullivan estrech la mano que le ofrecan. Le temblaron las piernas y de inmediato dos miembros de su comitiva le sostuvieron antes de que nadie se diera cuenta. Muchas gracias, seor presidente. Alan, por favor, Walter. Ahora de amigo a amigo. Gracias, Alan, no sabes cunto te agradezco por haberte tomado la molestia. Christy se hubiese sentido muy conmovida por tus palabras. Slo Gloria Russell, que no se perda detalle del encuentro entre los dos personajes, capt el leve tirn de una mueca de burla en la mejilla de su jefe. S que no hay palabras para expresar el dolor que sientes, Walter. Cada da ocurren cosas en este mundo que no tienen ningn sentido. Si no hubiese sido por aquella sbita enfermedad, esto nunca hubiese pasado. No puedo explicar por qu pasan cosas como esta, nadie puede. Pero quiero que sepas que estoy aqu por ti, siempre que me necesites. En cualquier lugar, en cualquier momento. Hemos pasado muchas cosas juntos. Y, desde luego, t me has ayudado en momentos muy difciles. Tu amistad siempre ha sido importante para m, Alan. Nunca olvidar esto. Richmond pas un brazo por los hombros del anciano. En el fondo colgaban los micrfonos sujetos en prtigas. Rodeaban a la pareja como caas de pescar gigantescas a pesar de los esfuerzos de los escoltas de los dos personajes. Walter, voy a comprometerme en esto. Algunos dirn que no es mi trabajo y que en mi posicin no puedo involucrarme personalmente en nada. Pero maldita sea, Walter, eres mi amigo y no pienso dejar que esto pase como si

nada. Los responsables pagarn por lo que han hecho. Los dos volvieron a fundirse en un abrazo mientras las cmaras de televisin y los fotgrafos registraban la escena. A travs de las antenas de seis metros de altura de la flota de unidades mviles, el mundo presenci esta muestra de ternura y amistad. Otro ejemplo de que Alan Richmond era algo ms que un presidente. La gente de relaciones pblicas de la Casa Blanca se estremeca al pensar en el efecto que tendra en las encuestas preelectorales. En la pantalla del televisor aparecieron sucesivamente la MTV, GRAND OLE Opry, los dibujos animados, la QVC, la CNN, Pro Wrestling, y otra vez la CNN. El hombre se sent en la cama, apag el cigarrillo y dej a un lado el mando a distancia. El presidente daba una conferencia de prensa. Se mostraba severo e impresionado por el abominable asesinato de Christine Sullivan, esposa del multimillonario Walter Sullivan, uno de los amigos ntimos del presidente, y el creciente clima de inseguridad en el pas. No se mencion en ningn momento si el presidente hubiera dicho lo mismo en el caso de que la vctima hubiese sido un pobre negro, un hispano o un asitico degollado en algn callejn de la capital. El presidente habl, con voz firme y el tono de rigor exacto, de aplicar mano dura. Haba que poner coto a la violencia. La gente deba sentirse segura en sus casas, o en sus mansiones en este caso particular. Era una escena impresionante. Un presidente atento y considerado. Los reporteros se lo tragaban todo y formulaban las preguntas correctas. La televisin mostr a la jefa de gabinete Gloria Russell, vestida de negro, que asenta satisfecha cada vez que el presidente mencionaba sus opiniones sobre el crimen y el castigo. Los votos de la polica y de la asociacin de jubilados y pensionistas estadounidenses estaban asegurados para las

prximas elecciones. Cuarenta millones de votos bien valan una excursin matinal. La jefa de gabinete no habra estado tan feliz de haber sabido quin les miraba en aquel instante. Los ojos clavados en el rostro de ella y del presidente, mientras el recuerdo de aquella noche, nunca lejos de la mente, se inflamaba como un volcn dispuesto a sembrar la destruccin. El vuelo a Barbados haba transcurrido con toda normalidad. El Airbus era un aparato inmenso cuyos motores gigantescos haban levantado al avin sin ningn esfuerzo de la pista de San Juan de Puerto Rico, y en unos minutos haba alcanzado la altitud de vuelo necesaria, doce mil metros. El avin iba lleno. San Juan era el punto de embarque de los miles de turistas con destino a las islas del Caribe. Los pasajeros de Oregn, Nueva York y de todas las ciudades entre ellas contemplaron los nubarrones negros cuando el avin vir a la izquierda y dej atrs los restos de una tormenta tropical. Una escalera metlica les recibi al salir del avin. Un coche, pequeo en comparacin con los americanos, llev a cinco de ellos por el lado equivocado de la carretera cuando dejaron el aeropuerto en direccin a Bridgetown. La capital de la antigua colonia britnica conservaba muchos rasgos de la larga colonizacin en el habla, los vestidos y las costumbres. El conductor, con una voz melodiosa, les inform de las muchas maravillas de la pequea isla. Les hizo hincapi del barco pirata, con el pabelln de la calavera y las tibias cruzadas, que haca una excursin por un mar bastante agitado. En la cubierta, los camareros atiborraban a los turistas. de piel enrojecida por el sol con tal cantidad de ponche de ron que todos acabaran muy borrachos y/o muy mareados cuando regresaran al muelle al caer la tarde. En el asiento trasero, dos parejas de Des Moines

comentaban entusiasmados todo lo que pensaban hacer. El hombre mayor sentado junto al chofer miraba a travs del parabrisas pero sus pensamientos estaban puestos en otro lugar a ms de tres mil kilmetros de all. Un par de veces comprob la direccin que seguan, en una actitud instintiva para orientarse. Los puntos de referencia eran pocos; la isla tena unos treinta y cuatro kilmetros de longitud y veintids en el punto ms ancho. La temperatura media de treinta grados resultaba tolerable gracias a la brisa constante, cuyo sonido acaba por fundirse en el subconsciente, aunque siempre estaba all como un sueo que se resiste a desaparecer. El hotel era el Hilton americano de costumbre construido en una playa artificial que sobresala en un extremo de la isla. El personal estaba bien preparado, corts y muy dispuesto a dejar en paz al cliente que lo deseara. A diferencia de la mayora de los huspedes dispuestos a dejarse mimar, uno de ellos rehua cualquier contacto, slo sala de su habitacin para pasear por las zonas solitarias de la playa de arena blanca, o por la banda montaosa de la isla que miraba al Atlntico. El resto del tiempo lo pasaba en la habitacin, a media luz, la televisin encendida, con las bandejas del restaurante desparramadas por la alfombra y los muebles de mimbre. El primer da, Luther cogi un taxi en la puerta del hotel para ir a recorrer la parte norte, casi al borde del ocano donde, en lo alto de una de las muchas colinas de la isla, se alzaba la mansin Sullivan. Luther no haba escogido Barbados porque s. Conoce al seor Sullivan? No est aqu. Regres a Amrica. La voz cantarina del taxista sac a Luther del trance. Los slidos portones de hierro al pie de la colina cubierta de hierba ocultaban un largo y sinuoso camino hasta la mansin, que, con sus paredes estucadas color salmn y las columnas de mrmol de seis metros de altura, pareca muy

apropiada en medio de tanto verde, como una enorme rosa sobresaliendo entre los arbustos. Estuve en su casa contest Luther. En Estados Unidos. El taxista le mir con respeto. Hay alguien en la casa? Alguien del personal? pregunt Luther.No, se fueron todos. Esta maana. Luther se recost en el asiento. La razn era obvia. Haban encontrado a la duea de la casa. Luther pas varios de los das siguientes en la playa entretenido en mirar a los turistas que desembarcaban de los barcos de crucero y se lanzaban sobre las tiendas libres de impuestos que haba en el centro de la ciudad. Los buscavidas de la isla hacan sus rondas cargados con sus maletines astrosos donde llevaban relojes, perfumes y dems baratijas falsificadas. Por cinco dlares americanos, un isleo cortaba una hoja de loe y volcaba el lquido espeso en una botellita de vidrio para ser utilizado cuando el sol comenzara a picar sobre la tierna piel blanca que permaneca dormida y sin mcula debajo de chaquetas y blusas. Un sombrero de paja hecho a mano costaba cuarenta dlares. Tardaban una hora en confeccionarlo, y haba muchas mujeres con los brazos fofos y los tobillos hinchados que esperaban pacientemente sentadas en la arena a recibir el suyo. La belleza de la isla tena que haber servido para liberar a Luther, hasta cierto punto, de su melancola. Y, por fin, el sol, la brisa suave y el ritmo tranquilo de la vida acabaron por apaciguar sus nervios hasta que lleg un momento en que sonrea a algn paseante, responda con monoslabos a la charla del camarero y se beba sus combinados tendido en la playa, escuchando el ruido de las olas en la oscuridad que, poco a poco, le arrancaban de la pesadilla. Pensaba marcharse dentro de unos das. Todava no tena muy claro a dnde. Y entonces el cambio de canales se haba detenido en la CNN y Luther, como un pez cansado sujeto a un sedal

irrompible, fue arrastrado de vuelta, despus de gastar varios miles de dlares y viajado miles de kilmetros, al lugar del que pretenda escapar. Russell dej la cama y fue hasta el bur a buscar los cigarrillos. Te quitarn diez aos de vida. Collin se dio la vuelta en la cama y contempl sus movimientos nerviosos con una expresin divertida. Ya me los ha quitado el trabajo. Encendi un cigarrillo, le dio varias chupadas rpidas, lo apag y volvi a acostarse sobre el vientre de Collin. Sonri complacida cuando l la sujet entre sus brazos largos y musculosos. La conferencia de prensa estuvo bien verdad? Ella casi le oa pensar. Era bastante transparente. Sin las gafas oscuras todos lo eran. Siempre que no descubran lo que pas en realidad. Ella se volvi para mirarle, pas un dedo a lo largo de su cuello marcando una uve sobre el pecho suave. El pecho de Richmond era peludo; algunos de los mechones eran grises y enrulados en las puntas. El de Collin era como el culo de un beb, pero se notaban los msculos fuertes debajo de la piel. l poda partirle el cuello con la facilidad con que se parte un palillo. Por un segundo se pregunt qu se sentira. Sabes que tenemos un problema. Collin estuvo a punto de soltar una carcajada pero se contuvo. S, tenemos a un tipo que corre por ah con las huellas del presidente y las huellas y la sangre de una mujer muerta en un cuchillo. Sin ninguna duda es un problema muy gordo. Por qu crees que no ha dicho nada? Collin encogi los hombros. l en su lugar habra desaparecido. Hubiera cogido la pasta y adis. Millones de dlares. Collin era muy leal, pero si hubiese tenido ese dinero

eso era lo que hubiese hecho. Largarse. Por un tiempo. Mir a la mujer. Con esa cantidad ella aceptara irse con l? Entonces volvi a la realidad. Quizs el tipo perteneca al partido del presidente, quiz le haba votado. En cualquier caso para qu buscarse problemas. Quizs est asustado respondi. Hay muchas maneras de hacerlo de forma annima. Puede que el tipo no sea muy listo. O quiz no ve ningn beneficio. O a lo mejor le importa una mierda. T eliges. Si hubiera tenido la intencin de decir algo ya lo habra hecho. En cualquier caso, no tardaremos en saberlo. Ella se sent en la cama. Tim, todo esto me preocupa. El tono de su voz hizo que Tim tambin se sentara. Yo tom la decisin de guardar aquel abrecartas sin limpiarlo. Si el presidente descubre... Ella le mir. El agente interpret el mensaje en sus ojos. Le acarici el pelo y apoy una mano contra su mejilla. Por m no lo sabr. Lo s, Tim, te creo. Pero qu pasar si l, esta persona, intenta comunicarse directamente con el presidente? Por qu iba a hacer algo as? pregunt Collin intrigado. Russell se acomod en el borde de la cama, dej que los pies le colgaran a unos cuantos centmetros del suelo. Por primera vez, Collin vio la pequea marca de nacimiento roja y ovalada en la nuca. Entonces se dio cuenta de que temblaba a pesar del calor que haca en el dormitorio. Por qu iba a hacer algo as, Gloria? repiti Collin. Ella le dio la respuesta a la pared. Se te ha ocurrido pensar que ese abrecartas es en este momento uno de los objetos ms valiosos del mundo? Ella se volvi, le mes el pelo, y sonri al ver cmo cambiaba de expresin a medida que llegaba a la nica conclusin posible. Chantaje? Ella asinti.

Cmo se hace para chantajear al maldito presidente? Ella se levant, se ech una bata sobre los hombros y se sirvi otra copa de la botella casi vaca. Ser presidente no te hace inmune a los intentos de chantaje, Tim. Joder, tienes mucho ms que perder o ganar. Russell hizo girar la bebida en la copa sin prisas, se sent en el sof y se bebi la copa de un trago. Sinti el calor reconfortante de la bebida que le llegaba al estmago. Desde haca un tiempo beba ms de lo habitual. Hasta ahora no afectaba a su rendimiento, pero tendra que vigilarlo, sobre todo en este nivel, en este momento crtico. Pero decidi que lo vigilara a partir de maana. Esta noche, con el peso de un desastre poltico a punto de caerle encima y con un hombre joven y apuesto en su cama, bebera. Se senta quince aos ms joven. Cada momento con l la haca sentir ms hermosa. No olvidaba su objetivo, pero dnde estaba escrito que no poda divertirse? Qu quieres que haga? Russell esperaba esta pregunta. Su joven y apuesto agente del servicio secreto. Un moderno caballero blanco como aquellos que aparecan en las novelas que lea siendo nia. Ella le mir sosteniendo la copa con la punta de los dedos mientras que con la otra mano se quitaba la bata y la dejaba caer al suelo. Haba tiempo de sobra, sobre todo para una mujer de treinta y siete aos que nunca haba tenido una relacin seria con un hombre. Tena tiempo para todo. La bebida disip los temores, la paranoia. Y tambin la cautela que tanta falta le haca. Pero no esta noche. Hay algo que puedes hacer por m. Te lo dir por la maana. Sonri, se tendi en el sof y tendi una mano. l se levant obediente y fue hacia ella. Unos instantes despus slo se oan los gemidos y el chirriar de los resortes sobrecargados del sof.

A media manzana de la casa de Russell, Bill Burton permaneca sentado en el Bonnevilla de su esposa, con una lata de gaseosa sin caloras entre las rodillas. De vez en cuando echaba una ojeada a la casa donde haba entrado su compaero a las doce y cuarto de la noche y haba atisbado a la jefa de gabinete con un atuendo poco adecuado para una visita de trabajo. Con la cmara equipada con teleobjetivo haba sacado dos fotografas de aquella escena que Russell habra matado por tener. Las luces se haban encendido sucesivamente en todas las habitaciones hasta llegar al lado este, cuando todas las luces se apagaron al unsono. Burton mir los faros traseros apagados del coche del colega. El chico haba cometido un error al venir aqu. Se jugaba la carrera, quiz no slo l, sino tambin Russell. Burton record otra vez aquella noche. Collin que corra de regreso a la casa. Russell blanca como una sbana. Por qu? En medio de la confusin Burton se haba olvidado preguntar. Y despus haban corrido a travs de un maizal persiguiendo a alguien que no tena que estar all, pero que estaba. Collin haba vuelto a la casa por algn motivo y Burton decidi que ya era hora de saber cul era. Tena el presentimiento de que se gestaba una conspiracin. Dado que le haban excluido, lleg a la conclusin de que l no se beneficiara de la misma. Ni por un momento haba credo que a Russell slo le interesaba lo que haba detrs de la bragueta de su compaero. Ella no era de esa clase, ni de lejos. Todo lo que haca tena un propsito, un propsito importante. Un buen polvo no era suficiente. Pasaron otras dos horas. Burton mir la hora y entonces se puso alerta al ver salir a Collin de la casa, bajar poco a poco por la calle, y subir al coche. Cuando pas a su lado, Burton se agach, un poco avergonzado por vigilar las actividades de otro agente. Vio la seal del intermitente cuando el Ford dobl por la calle que le sacaba de la zona residencial. Burton mir otra vez hacia la casa. Se encendi una luz

en la que deba ser la sala de estar. Era tarde, pero la seora de la casa funcionaba a tope. Su vigor era legendario en la Casa Blanca. Burton se pregunt si en la cama mostrara la misma resistencia. Dos minutos ms tarde la calle qued desierta. La luz en la casa continu encendida.

12 El avin aterriz y con un poderoso rugido de los motores se detuvo en la corta faja de asfalto que era la pista principal del aeropuerto Nacional, dobl por otra inmediatamente a la izquierda a unos centenares de metros de pequea cala que la multitud de navegantes de fin de semana utilizaba para acceder al Potomac, y carrete hasta la puerta nmero nueve. El guardia de seguridad del aeropuerto que responda las preguntas de un grupo de turistas no se fij en el hombre que pas a toda prisa junto a l. Tampoco tena motivos para pedir su identificacin. El viaje de regreso de Luther haba seguido el mismo circuito de la partida. Una escala en Miami, y despus Dallas/Fort Worth. Cogi un taxi y contempl el trfico cada vez ms denso que se diriga hacia el sur por la avenida George Washington a medida que la gente regresaba a sus casas. El cielo prometa ms lluvia y el viento sacuda los rboles de la avenida que corra paralela al Potomac. Cada pocos minutos pasaba un avin que giraba a la izquierda y desapareca rpidamente entre las nubes. Una nueva batalla llamaba a Luther. La imagen del presidente Richmond en el estrado embargado por una justa indignacin mientras pronunciaba un apasionado discurso contra la violencia, con su presumida jefa de gabinete a su

costado, era una constante en la vida de Luther. El hombre viejo, cansado y temeroso que haba escapado del pas ya no estaba cansado ni tena miedo. La sensacin de culpa por haber permitido la muerte de una mujer joven haba dado paso a un odio tremendo, a una furia que le brotaba por todos los poros del cuerpo. Se convertira, por decirlo de alguna manera, en el ngel vengador de Christine Sullivan. Realizara esa tarea con todas las energas y el ingenio que le quedaba. Luther se acomod en el asiento, y mientras masticaba una de las galletas que haba guardado de la comida en el avin, se pregunt qu tal sera Gloria Russell jugando al gato y al ratn. Seth Frank mir a travs de la ventanilla del coche. Las entrevistas personales con la servidumbre de Walter Sullivan haban revelado dos cosas de inters, la primera de las cuales era la empresa delante de la cual Frank estaba ahora; la segunda poda esperar. Albergada en un gran edificio gris en una zona comercial de Springfield, apenas pasada la carretera de circunvalacin, el cartel de la Metro Steam Cleaner proclamaba que llevaba en funcionamiento desde 1949. Esta estabilidad no significaba nada para Frank. Eran muchas las empresas legtimas de toda la vida que ahora se haban convertido en fachadas para el blanqueo de dinero para el crimen organizado como la Mafia, las triadas chinas y sus versiones locales. Y un limpiador de alfombras que atenda casas ricas estaba en la posicin ideal para estudiar los sistemas de alarma, averiguar dnde guardaban el dinero y las joyas y saber cules eran los hbitos de las futuras vctimas y sus servidumbres. Frank no saba si se enfrentaba a un solitario o a toda una organizacin. Lo ms probable era que se estuviera metiendo en un cajelln sin salida, pero nunca se saba. Haba dos coches de polica aparcados a tres minutos del lugar, slo como una medida de precaucin. Frank sali

del coche. Tuvieron que ser Rogers, Budizinski y Jerome Pettis. S, el 30 de agosto, a las nueve. Tres pisos. Coazo de casa. Tres pisos. Enorme, les llev el da entero le inform George Patterson despus de consultar el libro de registro mientras Frank observaba la oficina mugrienta. Puedo hablar con ellos? Puede hablar con Pettis. Los otros dos se han marchado. Para siempre? Patterson asinti. Cunto tiempo llevaban en la empresa? Jerome lleva conmigo cinco aos contest Patterson, que consult otra vez el libro. Es uno de mis mejores trabajadores. Rogers estuvo unos dos meses. Creo que se mud a otra parte. Budizinski trabaj aqu unas cuatro semanas. Poco tiempo, no? Diablos, as es este negocio. Te gastas mil dlares ensendoles el trabajo a estos tipos y de un da para el otro se largan. Este no es un trabajo donde se haga carrera, ya sabe. Es un trabajo sucio y pesado. Y la paga no da como para irte a vivir a la Riviera. Escucha lo que le digo? Tiene las direcciones? Frank sac la libreta. Bueno, como le dije, Rogers se mud. Pettis est aqu si quiere hablar con l. Tiene un trabajo en McLean dentro de media hora. Ahora esta cargando el camin. Quin forma los equipos que van a cada casa? Yo. Siempre? Algunas veces tengo gente que est especializada. Quin est especializado en las zonas ricas? Jerome. Ya le dije que es el mejor. Cmo fue que le asignaron a los otros dos? No lo s. Depende de quien se presenta a trabajar. Recuerda si alguno de los tres tena algn inters especial en ira la casa de Sullivan?

Patterson mene negativamente la cabeza. Qu sabe de Budizinski? Tiene la direccin? Patterson consult una libreta llena con hojas sueltas y escribi la direccin en un trozo de papel. Est en Arlington. No s si todava vive all. Quiero los expedientes. Los nmeros de la seguridad social, fechas de nacimiento, antecedentes laborales, todas esas cosas. Sally se los dar. Es la chica de la recepcin. Gracias. Tiene fotos de estos tipos? Lo dice en serio? Esto no es el FBI. Puede darme una descripcin? pregunt Frank sin impacientarse. Tengo sesenta y cinco empleados y un promedio de renovaciones de ms del sesenta por ciento. Por lo general, ni siquiera veo al tipo despus de contratarlo. Al cabo de un tiempo todos me parecen iguales. Pettis los recordar. Recuerda alguna cosa ms? No. Cree que alguno de ellos mat a la mujer? No lo s. Frank dej la silla y se desperez. Usted qu piensa? Aqu hay gente de todas clases. Nada me sorprende. Ah, por cierto dijo Frank cuando estaba a punto de salir del despacho, quiero la lista de todas las casas y locales de Middleton que limpiaron en los dos ltimos aos. Para qu coo la quiere? grit Patterson que se levant como impulsado por un resorte. Tiene los registros? S, los tengo. Bien, avseme cuando tenga la lista. Que pase un buen da. Jerome Pettis era un negro alto y cadavrico de unos cuarenta aos con un cigarrillo perpetuo en la boca. Frank le

observ admirado mientras el hombre cargaba el pesado equipo de limpieza con la eficacia que daban los aos de prctica. El mono azul anunciaba que era un tcnico superior en la Metro. No mir a Frank, atento a su trabajo. A su alrededor, en el enorme garaje cargaban otras furgonetas blancas. Un par de tipos miraron a Frank por un segundo antes de continuar con el trabajo. El seor Patterson dijo que quera hacerme algunas preguntas. Unas cuantas. Frank se sent en el parachoques delantero de la furgoneta. Usted hizo un trabajo en la casa de Walter Sullivan en Middleton el 30 de agosto de este ao. Agosto? Pettis frunci el entrecejo. Joder, hago cuatro casas al da. No las recuerdo porque no vale la pena recordarlas. Esta le llev todo el da. Una casa muy grande en Middleton. Rogers y Budizinski estaban con usted. As es. Pettis sonri. La casa ms grande que he visto en mi vida y, to, he visto algunas tremendas. Lo mismo pens cuando la vi. Frank le devolvi la sonrisa. El problema fueron todos aquellos muebles coment Pettis mientras encenda un cigarrillo. Tuvimos que moverlos todos, y algunos pesaban un huevo. Ya no los hacen tan pesados. As que estuvieron all todo el da? Frank no pretenda formular la pregunta de este modo. Pettis se puso tenso, dio una chupada al Camel y se apoy contra la puerta de la furgoneta. Cmo es que la poli est interesada en saber cmo se limpian las alfombras? Asesinaron a una mujer en aquella casa. Al parecer, sorprendi a unos ladrones. No lee los peridicos? Slo los deportes. Y ahora se pregunta si soy uno de esos tipos?

Ahora no. Slo busco informacin. Todo el mundo que estuvo en la casa en los ltimos meses me interesa. Quizs interrogue tambin al cartero. Para ser un poli es divertido. Cree que la mat? Creo que si lo hizo, no sera tan tonto como para quedarse por aqu a esperar que viniera a buscarle. Sobre los dos hombres que estuvieron con usted, qu puede decirme de ellos? Pettis acab de fumar y mir a Frank sin contestar. Frank se dispuso a cerrar la libreta. Quiere un abogado, Jerome? Lo necesito? Por m no, pero no soy yo el que tiene que llamarlo. No pienso sacar la tarjeta Miranda [Se refiere a la ley Miranda, que establece los derechos del detenido. (N. del T.) ] si es eso lo que le preocupa. Pettis mir por un instante el suelo de cemento, aplast la colilla y mir otra vez a Frank. Escuche, llevo mucho tiempo con el seor Patterson. No falto, hago mi trabajo, cojo la paga y me voy a casa. Entonces no tiene de que preocuparse. As es. Escuche, me vi mezclado en un asunto hace un tiempo. Cumpl condena. Lo puede averiguar por los ordenadores en cinco segundos. As que no pienso contarle ningn rollo, de acuerdo? De acuerdo. Tengo cuatro hijos y no tengo mujer. No entr en aquella casa ni le hice nada a aquella mujer. Le creo, Jerome. A m me interesan Rogers y Budizinski. Vamos a dar una vuelta respondi Pettis despus de pensrselo un momento. Los dos hombres salieron del garaje y caminaron hasta un viejo Buick oxidado y grande como un barco. Pettis entr en el coche. Frank le sigui.

En el garaje los tipos tienen las orejas muy largas. Frank asinti. Brian Rogers. Le decan el Listo porque era un buen trabajador, aprenda rpido. Qu pinta tiene? Un tipo blanco de unos cincuenta aos, quiz ms. No muy alto, metro setenta, quiz setenta y cinco. Bastante hablador. Trabajaba duro. Y Budizinski? Buddy. Aqu todo el mundo tiene un apodo. Yo soy Ton. Ya sabe, por esqueleton. Frank sonri al escuchar la explicacin. Otro tipo blanco. Quiz mayor que el Listo. Muy callado. Haca lo que le decan y nada ms. Quin hizo el dormitorio de los dueos? Lo hicimos entre todos. Tuvimos que levantar la cama y la cmoda. Pesaban un par de toneladas cada una. Todava me duele la espalda. Jerome estir el brazo y cogi una fiambrera del asiento trasero. No tuve tiempo de desayunar esta maana explic mientras sacaba un pltano y una galleta. Frank se movi incmodo en el asiento destartalado. Un trozo de metal se le clav en la espalda. El interior del coche apestaba a tabaco. En algn momento estuvo alguno de los dos a solas en el dormitorio de los dueos o en algn otro lugar de la casa? Siempre haba alguien en la casa. El tipo tena un montn de gente trabajando all. Cualquiera de los dos pudo ir solo a la planta alta. No les vigil. No era asunto mo. Cmo fue que Rogers y Budizinski trabajaron con usted aquel da? Ahora que lo pienso no lo s contest Jerome despus de una pausa. S que era un trabajo de primera hora. Quiz porque fueron los primeros en llegar. A veces es lo nico que hace falta. Entonces, si saban por anticipado que iban a ir all a

primera hora y se presentaron aqu antes que los dems, se podan enganchar con usted? S, es posible. Mire, slo buscamos fuerza, entiende lo que le digo? No hace falta ser doctor para hacer esta mierda. Cundo fue la ltima vez que los vio? El hombre arrug la cara, dio un bocado al pltano. Hace un par de meses, quiz ms. Buddy se march primero, nunca dijo por qu. Los tipos van y vienen. Yo llevo aqu ms tiempo que cualquier otro, excepto el seor Patterson. Creo que el Listo se mud. Sabe dnde? Recuerdo que dijo algo sobre Kansas. Una obra. Era carpintero. Vino a parar aqu por culpa de la crisis. Saba usar las manos. Frank escribi la informacin mientras Jerome acababa de desayunar. Regresaron al garaje juntos. Frank mir en el interior de la furgoneta, las mangueras, los aspiradores, las botellas y el equipo de limpieza pesado. Esta es la furgoneta que utiliz para ir a la casa de los Sullivan? Es mi furgoneta desde hace tres aos. La mejor de la empresa. Siempre lleva el mismo equipo? As es. Entonces le conviene buscarse otra furgoneta por algn tiempo. Qu? Jerome se baj del asiento del conductor. Hablar con Patterson. Se la incauto. Es coa? No, Jerome, me temo que no. Walter, te presento a Jack Graham. Jack, Walter Sullivan. Sandy Lord se sent con todo el peso en el silln. Jack estrech la mano de Sullivan y entonces el hombre se

sent delante de la mesa pequea de la sala de conferencias nmero cinco. Eran las ocho de la maana y Jack llevaba en la oficina desde la seis despus de pasarse dos noches en blanco. Ya se haba bebido tres tazas de caf y se sirvi una cuarta de la cafetera de plata. Walter, le cont a Jack el trato con Ucrania. Repasamos toda la estructura. El informe de Hill es muy bueno. Richmond apret los botones correctos. El Oso est muerto. Kiev se lleva la zapatilla de cristal. Tu muchacho se ha salido con la suya. Es uno de mis mejores amigos. Es lo menos que espero de ellos. Pero pensaba que ya tenamos bastantes abogados metidos en este asunto. Intentas hinchar la factura, Sandy? Sullivan se levant para mirar a travs de la ventana el cielo cristalino de primera hora de la maana que prometa un da hermoso. Jack le mir de soslayo mientras tomaba notas del curso intensivo sobre el ltimo negocio del millonario. Sullivan no pareca interesado en lo ms mnimo en completar la operacin multimillonaria. Jack no saba que los pensamientos del anciano estaban puestos en un depsito de Virginia, recordando un rostro. Jack se haba quedado mudo cuando Lord le haba escogido con mucha ceremonia para actuar como su segundo en la mayor transaccin que tena en marcha la firma, saltndose a varios de los principales socios y a una legin de asociados con ms antigedad que la de Jack. Los resentimientos ya circulaban por los pasillos alfombrados. A estas alturas a Jack no le importaba. Ellos no tenan a Ransome Baldwin de cliente. Sin importar cmo lo haba conseguido, ahora tena todo el respaldo del mundo. Estaba harto de sentirse culpable por su posicin. Este era el caso que Lord haba elegido para ponerle a prueba, aunque no lo haba dicho explcitamente. Bueno, si quera amarrar el trato, Jack lo hara. Aqu no tena ninguna importancia el rollo filosfico y lo correctamente poltico. Slo contaban los resultados.

Jack es uno de nuestros mejores abogados. Es el lince legal de Baldwin. Ransome Baldwin? pregunt el viejo. S. Sullivan mir a Jack con otros ojos y despus volvi a mirar a travs de la ventana. Sin embargo, nuestro margen de oportunidad es cada vez ms estrecho a medida que pasan los das continu Lord. Necesitamos que firmen y asegurarnos de que Kiev se entere de qu deben hacer. No te puedes ocupar t? Lord mir a Jack y otra vez a Sullivan antes de responder. Claro que puedo, Walter, pero no des por hecho que puedes abdicar ahora mismo. Todava tienes mucho que hacer. T fuiste el que les convenci. Tu participacin es absolutamente necesaria desde el punto de vista de todas las partes. Sullivan no se movi. Walter, esta es la culminacin de tu carrera. Lo mismo dijiste la ltima vez. Qu quieres que haga si t no dejas de superarte? replic Lord. Por fin, casi de una forma imperceptible, Sullivan sonri, por primera vez desde que la llamada telefnica desde Estados Unidos haba destrozado su vida. Lord se relaj un poco mientras miraba a Jack. Haba ensayado el paso siguiente varias veces. Te recomiendo que vayas all con Jack. Reparte unos cuantos apretones de manos, palmea los hombros de la gente adecuada, ensales que todava controlas al tigre. Lo necesitan. El capitalismo todava es un juego nuevo para ellos. Y qu har Jack? Lord le hizo un gesto a Jack. El joven dej su silla y se acerc a la ventana. Seor Sullivan, durante las ltimas cuarenta y ocho

horas he estudiado todos los aspectos de este asunto. Todos los abogados que trabajan en la casa slo conocen una parte. Excepto Sandy, no hay nadie ms en la firma mejor enterado que yo de lo que quiere conseguir. Esa es una afirmacin muy seria. Bueno, es un asunto muy serio, seor. As que sabe lo que quiero conseguir? S, seor. De acuerdo. Por qu no me lo explica? Sullivan volvi a su silla, cruz los brazos y mir a Jack esperando sus palabras. Jack no se demor en tragar saliva ni en tomar aliento. Ucrania tiene una reserva inmensa de recursos naturales, todo lo que la industria pesada del mundo utiliza y quiere. El asunto es cmo sacar los recursos de Ucrania con un coste y un riesgo mnimos, considerando la situacin poltica del pas. Sullivan descruz los brazos, se irgui en la silla y bebi un trago de caf. El cebo es que usted quiere que Kiev crea que las exportaciones realizadas por su compaa se vern compensadas con inversiones en Ucrania. Una inversin a largo plazo que, a mi juicio, usted no quiere asumir. Durante la mayor parte de mi Vida adulta he tenido pnico de los comunistas. Creo tanto en la perestroika y la glsnost como en las hadas. Considero como deber patritico despojar a los comunistas de todo lo que pueda. Dejarlos sin medios para dominar al mundo, que es su plan a largo plazo, a pesar de este reciente sarampin democrtico. As es, seor. Despojar es la palabra clave. Despojarles de lo que tienen antes de que se autodestruyan o ataquen. Jack hizo una pausa para observar las reacciones de los dos hombres. Lord miraba el techo, con una expresin indescifrable. Adelante le anim Sullivan. Se acerca a lo ms

interesante. La parte interesante es cmo montar el acuerdo para que Sullivan y Compaa enfrenten un mnimo de riesgos y obtengan los mximos beneficios. Usted podr actuar como agente intermediario o comprar directamente en Ucrania y vender a las multinacionales. Usted invertir una parte mnima de las ganancias en Ucrania. Correcto. En unos aos el pas se quedar sin recursos, y yo habr conseguido un beneficio neto de unos dos mil millones. Jack mir una vez ms a Lord, que ahora escuchaba con atencin, bien erguido en la silla. Haba llegado el momento de lanzar el anzuelo. A Jack se le haba ocurrido el da anterior. Pero por qu no sacar de Ucrania aquello que los hace peligrosos? pregunt Jack. Significara triplicar sus beneficios. Cmo? pregunt Sullivan, que le mir con ojos de guila. MBAI. Misiles balsticos de alcance intermedio. Ucrania tiene una carretada. Y ahora que el tratado de no proliferacin de 1994 es papel mojado, esos cacharros vuelven a ser un quebradero de cabeza para Occidente. Qu me sugiere? Que los compre?Qu diablos voy a hacer con ellos? Jack vio cmo Lord se inclinaba hacia delante muy interesado. Los puede comprar a precio de saldo aadi Jack, quiz por quinientos millones, utilizando una parte de los beneficios obtenidos con la venta de materias primas. Los comprar con dlares que despus Ucrania usar para comprar bienes de consumo en los mercados mundiales. Por qu a precio de saldo? Todos los pases de Oriente Medio intentarn comprarlos a precio de oro. Pero Ucrania no se los podr vender. Los pases del G-

7 no lo permitiran. Si lo hicieran, les cerraran el acceso a la UE y a los otros mercados occidentales, y si esto ocurre, ya pueden darse por muertos. Muy bien, los compro. A quin se los vendo? A nosotros contest Jack, con una sonrisa. Al gobierno de Estados Unidos. Seis mil millones es una estimacin a la baja del valor real. Demonios, el plutonio que contienen esos artefactos no tiene precio. El resto del G-7 aportar una parte considerable. Es su relacin con Kiev lo que conseguir hacer funcionar todo este asunto. Le mirarn como su salvador. Sullivan estaba asombrado. Comenz a levantarse pero se contuvo. Incluso para l la magnitud de las cifras barajadas era estremecedora. Sin embargo, no era tanto el dinero, sino la posibilidad de eliminar parte de la amenaza nuclear del mundo lo que le afectaba. De quin es la idea? Sullivan mir a Lord mientras preguntaba. Lord seal a Jack. Sullivan se reclin en la silla y contempl al joven. Despus se levant con una rapidez que sorprendi a Jack. El multimillonario le sujet la mano con una fuerza tremenda. Llegar muy lejos, jovencito. Le importa si le acompao? Lord mostraba la expresin de un padre orgulloso. Jack no poda dejar de sonrer. Ya casi se haba olvidado de lo que era batear una pelota fuera del campo. En cuanto Sullivan se march, Jack y Sandy volvieron a la mesa. Reconozco que no era una misin fcil. Cmo te sientes? Como si me hubiese acostado con la chica ms bonita del instituto respondi Jack. Siento un hormigueo por todo el cuerpo. Ser mejor que te vayas a casa y duermas un poco le

recomend Lord con una carcajada. Es probable que Sullivan est llamando a su piloto desde el coche. Al menos hemos conseguido que no piense en aquella puta. Jack no escuch la ltima parte de la frase en la prisa por marcharse. Ahora, por una vez en mucho tiempo, se senta bien. Nada de preocupaciones, slo posibilidades. Miles de posibilidades. Aquella noche se lo cont todo a una muy entusiasta Jennifer Baldwin. Despus de cenar una fuente de ostras y champn bien fro, la pareja disfrut del mejor sexo de todo el noviazgo. Esta vez, los techos altos y los murales no preocuparon a Jack. De hecho, comenzaban a gustarle.

13 La Casa Blanca recibe millones de cartas no oficiales al ao. La estafeta postal de la casa, con la asistencia y supervisin del servicio secreto, selecciona y verifica cada pieza. Los dos sobres iban dirigidos a Gloria Russell, algo poco habitual, dado que la mayora de esta correspondencia tena como destinatarios al presidente o a los miembros de la familia presidencial, o con mucha frecuencia a la primera mascota, que en la actualidad era Barney, un retriever dorado. El nombre del destinatario estaba escrito en letras de imprenta, y los sobres, blancos y baratos, se podan comprar en cualquier parte. Russell recibi las cartas a las doce de un da que hasta ese momento haba ido bien. En uno de los sobres haba una hoja de papel y en el otro algo que ella mir durante unos minutos. El texto de la nota escrita en el papel, una vez ms en letras de imprenta, era el siguiente:

Pregunta: qu constituyen delitos y faltas? Respuesta: no creo que le interese saberlo. El valioso objeto est disponible, hay ms, jefa. Firmado no un admirador secreto. Aunque lo esperaba, de hecho haba deseado con desesperacin recibirla, an notaba los latidos del corazn como martillazos contralas costillas; tena la boca tan seca que bebi un vaso de agua y despus otro antes de poder sostener la carta sin temblar. Entonces mir el contenido del segundo sobre. Una foto. La foto del abrecartas le haba hecho revivir las imgenes de la pesadilla. Se sujet con todas sus fuerzas a los brazos de la silla. Por fin super el ataque de angustia. Al menos quiere negociar. Collin dej la nota y la foto y volvi a su silla. Observ la palidez extrema de la mujer y se pregunt si sera lo bastante fuerte como para pasar por este trago. Quiz. Tambin puede ser un montaje. No lo creo. Russell se sent, se masaje las sienes, se tom un Tylenol. Por qu no? Por qu hacerlo de esta manera? En realidad, qu necesidad tiene de tendernos una trampa? Tiene las pruebas para hundirnos. Quiere dinero. Se llev un botn de varios millones de la casa de Sullivan. Quiz. Pero no sabemos cunto en efectivo. Tal vez lo escondi y ahora no lo puede recuperar. Quiz es una persona muy codiciosa. El mundo est lleno de tipos as. Necesito una copa. Puedes venir esta noche? El presidente tiene una cena en la embajada canadiense.

Mierda. No tienes a nadie que te reemplace? Quiz, si t mueves los hilos. Hecho. Cundo crees que volveremos a tener noticias de l? No parece muy ansioso, aunque quiz slo es precavido. Yo lo sera en su situacin. Fantstico. Podr fumar un par de paquetes cada da hasta que volvamos a saber de l. Para entonces ya me habr muerto de cncer. Si quiere dinero, qu vas a hacer? pregunt Collin. Depende de lo que pida, se puede solucionar sin muchos problemas respondi la mujer ms tranquila. T eres la jefa. Collin se levant. Tim? Russell se acerc a l. Abrzame un momento. l sinti la presin contra la pistola mientras la abrazaba. Tim, si al final resulta que es algo ms que dinero. Si no podemos recuperarlo... Collin la mir. Entonces yo me encargar del asunto, Gloria Apoy un dedo sobre los labios de la mujer, dio media vuelta y se march. Collin encontr a Burton en el vestbulo. Burton le mir de arriba abajo. Cmo lo ha tomado? Muy bien. Collin continu caminando hasta que Burton le cogi de un brazo y le oblig a darse la vuelta. Qu coo est pasando, Tim? Collin apart la mano del compaero. Este no es el momento ni el lugar, Bill. Pues dime t cundo y dnde, y estar all porque t y yo tenemos que hablar. De qu? Pretendes hacerte el tonto conmigo? Empuj a

Collin sin contemplaciones hasta un rincn. Quiero que pienses con la cabeza sobre esa mujer. A ella le importa una mierda lo que nos pase a ti, a m o a cualquier otro. Lo nico que le preocupa es salvar el culo. No s en qu lo te est metiendo, y no s lo que estis tramando, pero te digo que vayas con mucho ojo. No quiero verte hundido por su culpa. Te agradezco el inters, pero s lo que hago, Bill. Lo sabes, Tim? Follarse a la jefa de gabinete entra dentro de las responsabilidades de un agente del servicio secreto? Por qu no me enseas en qu pgina del manual lo pone? Me gustara leerlo. Y ya que hablamos del tema, explcame por qu coo tuvimos que volver a entrar en aquella casa. Dnde est el abrecartas? Porque nosotros no lo tenemos, y creo saber quin lo tiene. Yo tambin me estoy jugando el culo, Tim. Si me van a joder quiero saber por qu. Un ayudante atraves el vestbulo y mir con curiosidad a los dos agentes. Burton le sonri y despus volvi su atencin a Collin. Venga, Tim, qu coo haras t si estuvieras en mi lugar? El joven mir a su amigo y desapareci de su rostro la expresin dura que mantena mientras estaba de servicio. Si hubiese estado en la posicin de Burton qu habra hecho? La respuesta era fcil. Sacudir el avispero hasta que la gente comenzara a hablar. Lo que deca su colega sobre Russell era verdad. La ropa interior de seda no era suficiente para hacerle olvidar del todo su capacidad de razonar. Tomamos un caf, Bill? Frank baj los dos tramos de escalera, dobl a la derecha y abri la puerta del laboratorio. El cuarto, pequeo y necesitado de una mano de pintura, estaba muy bien aprovechado, en buena medida gracias a que Laura Simon era una persona muy compulsiva. Frank supuso que mantena su

casa tan limpia y ordenada como este lugar a pesar de tener dos nios pequeos. Contra una pared estaban las cajas que servan para guardar pruebas; los precintos naranjas ponan una nota de color en la pintura gris desconchada. En un rincn haba una pila de cajas de cartn, cada una con su etiqueta, y en otro estaba la pequea caja fuerte donde guardaban los pocos objetos merecedores de medidas de seguridad adicionales. Junto a la caja haba una nevera utilizada para guardar pruebas a una temperatura controlada. Frank observ a la mujer que miraba a travs de un microscopio instalado al otro lado de la habitacin. Me has llamado? Frank se inclin sobre la mesa. En la platina de cristal haba pequeos fragmentos de una sustancia. No se imaginaba a s mismo dedicado a mirar a travs de un microscopio vaya a saber qu cosas, pero era consciente de que el trabajo de Laura Simon tena una importancia fundamental en el trabajo de la polica. Mira esto. Simon le seal el aparato. Frank se quit las gafas, mir a travs del microscopio y volvi a levantar la cabeza. Laura, ya sabes que nunca s qu estoy mirando. Qu es? Una muestra de la alfombra del dormitorio de Sullivan. No la recogimos en la primera bsqueda, sino despus. Y? Qu tiene de importante? Frank haba aprendido a escuchar con mucha atencin las palabras de la experta. La alfombra del dormitorio es una de esas que cuestan unos dos mil dlares el metro cuadrado. La alfombra para este dormitorio les debi costar ms o menos un cuarto de milln. Caray! Frank se meti en la boca otro caramelo. La decisin de dejar de fumar le estaba engordando adems de estropearle la dentadura. Doscientos cincuenta mil por algo que pisas? Es muy resistente; puedes pasar por encima con un

tanque y el pelo se volver a levantar. Slo tiene dos aos de uso. Por aquellas fechas hicieron un montn de renovaciones. Renovaciones? La casa es casi nueva. Fue cuando la difunta se cas con Walter Sullivan. Ah. A las mujeres les gusta arreglar las cosas a su manera, Seth. Por lo menos tena buen gusto en materia de alfombras. Est bien, y dnde nos lleva su buen gusto? Mira otra vez las fibras. Frank suspir resignado pero obedeci. Ves las puntas? Presta atencin a la seccin transversal. Las cortaron. Al parecer con unas tijeras poco afiladas. El corte es bastante desigual, aunque dira que estas fibras son como alambres. Cortadas? pregunt Frank extraado. Por qu iba alguien a cortar la alfombra? Dnde las encontraste? Estas muestras las recogimos en la colcha de la cama. El que las cort no se dio cuenta de que tena algunas fibras en la mano. Roz la colcha y all se quedaron. Has encontrado la parte correspondiente en la alfombra? S. Justo debajo del lado izquierdo de la cama si miras hacia ella, a unos diez centmetros de distancia en la perpendicular. El corte era pequeo pero visible. Frank se sent en uno de los taburetes junto a Simon. Eso no es todo, Seth. En uno de los fragmentos encontr rastros de un disolvente. Un quitamanchas. Quizs el utilizado por los limpiadores de alfombras. O quiz se le derram un poco a alguna de las criadas. No, no. Simon mene la cabeza. La compaa de limpieza utiliza un sistema de vapor. Para quitar las manchas tienen un disolvente especial con base orgnica. Lo comprob. Este es un derivado del petrleo, el quitamanchas que venden en cualquier droguera. Y las criadas emplean el limpiador recomendado por el fabricante. Tambin tiene base orgnica.

Tienen una buena provisin en la casa. Adems, la alfombra lleva un tratamiento qumico para impedir que penetren las manchas. Al utilizar un quitamanchas comn empeoraron las cosas. Por eso es probable que acabaran cortando el pelo. As que debemos suponer que alguien cort las fibras porque mostraban alguna cosa, no? No en la muestra que tengo, pero quiz cort un buen trozo slo para asegurarse de que no se dejaba nada y nosotros tenemos las fibras limpias. Qu puede haber tan importante en una alfombra como para que se tomen el trabajo de cortar pelos de un centmetro? Debi ser un trabajo de chinos. Simon y Frank pensaron lo mismo; desde luego, lo pensaban desde haca un rato. Sangre dijo Simon. Y no precisamente de la difunta. Si no recuerdo mal, la suya no estaba cerca de ese punto aadi Frank. Creo que tendrs que hacer una prueba ms, Laura. Me preparaba para ir ahora mismo, pero pens que era mejor avisarte antes. La mujer cogi un equipo colgado en la pared. Buena chica. Tardaron una media hora en hacer el viaje. Frank baj el cristal de la ventanilla y dej que el viento le azotara el rostro. Tambin ayudaba a disipar el humo. Simon se lo estaba haciendo pasar fatal en ese aspecto. El dormitorio haba permanecido sellado de acuerdo con las rdenes de Frank. El polica esper en un rincn del dormitorio de Walter Sullivan mientras Simon preparaba una mezcla de diferentes sustancias qumicas y despus volcaba la solucin en un rociador de plstico. A continuacin, Frank le ayud a poner toallas debajo de la puerta y cinta adhesiva en las ventanas.

Echaron las cortinas, para cerrar el paso a la luz natural. Frank volvi a echar una ojeada a la habitacin. Mir el espejo, la cama, la ventana, los armarios y por ltimo la mesa de noche y el agujero que haba encima, donde haban quitado el estuco. Entonces volvi la mirada a la foto. La recogi. Record una vez ms que Christine Sullivan haba sido una mujer muy hermosa, algo que nada tena que ver con el cadver destrozado que l haba visto. En la foto apareca sentada en una silla junto a la cama. Una esquina del lecho se colaba por la derecha de la foto. Algo irnico si consideraba el uso que le haba dado a este vehculo tan particular. Sin duda los muelles necesitaban la revisin de los cincuenta mil kilmetros, aunque despus ya no los utilizaran mucho. Record la expresin de Walter Sullivan. All ya no quedaba nada. Dej la foto en su lugar y continu observando el trabajo de Simon. Ech otra mirada a la foto; algo le preocupaba, pero lo que fuera que se le hubiese ocurrido desapareci de su cabeza tan rpido como haba aparecido. Cmo se llama ese producto, Laura? Luminol. Lo venden con diferentes nombres, pero es el mismo reactivo. Estoy preparada. Simon apunt con el rociador el trozo de alfombra donde haban cortado los pelos. Es una suerte que no tengas que pagar por la alfombra coment el detective con una sonrisa. No me importara replic Simon que se volvi para mirarle. Me declarara en quiebra. Me embargaran el sueldo de aqu a la eternidad. Es el gran igualador de los pobres. Frank apag la luz, y la habitacin qued sumida en la ms total oscuridad. Sonaron unos ruidos a medida que Simon apretaba el gatillo del rociador. Casi en el acto, como un puado de lucirnagas, una muy pequea parte de la alfombra brill con un color azul plido. que se mantuvo por

un instante. Frank encendi la luz del techo y mir a Simon. As que ahora tenemos la sangre de alguien ms. Estupendo, Laura. Podrs recoger lo suficiente para un anlisis, determinar el grupo, fijar el ADN? Levantaremos la alfombra para ver si la mancha traspas, pero lo dudo. En las alfombras tratadas la cantidad que traspasa es mnima. Adems, cualquier residuo estar mezclado con un montn de sustancias. No te hagas ilusiones. Vale, tenemos a un malhechor herido dijo Frank pensando en voz alta. No mucha sangre, pero una poca. Mir a Simon para recibir la confirmacin y la mujer asinti . Herido, pero con qu? No tena nada en la mano cuando la encontramos. Y como la muerte fue instantnea aadi Simon, que le adivin el pensamiento, es probable que hablemos de espasmo cadavrico. Para quitrselo de las manos tendran que haberle roto los dedos. Y en la autopsia no se apreci tal cosa acab Frank. A menos que el impacto de las balas le hiciera abrir la mano. Cuntas veces ocurre? Con una es suficiente para este caso. Bueno, supongamos que tena un arma, y ahora el arma ha desaparecido. Qu clase de arma? Simon pens en la pregunta mientras guardaba el equipo. Podemos descartar las armas de fuego; si hubiese llegado a disparar habramos encontrado rastros de plvora en las manos. No las hubiesen podido eliminar sin dejar huellas. Bien. Tampoco hay ninguna prueba de que tuviera un arma registrada a su nombre. Adems, ya est confirmado que no haba armas en la casa. Por lo tanto, nada de pistolas. Entonces, quizs un cuchillo. No sabemos el tamao de la herida, quiz slo un corte, algo superficial. Por el tamao del trozo recortado

podemos deducir que no hubo hemorragia. As que apual a uno de los autores, en un brazo o en una pierna. Entonces, retrocedieron y dispararon contra ella? O descarg la pualada mientras agonizaba? Frank se corrigi a s mismo. No, muri en el acto. Apual a uno de ellos en otra habitacin, corre hasta aqu y entonces la matan. Mientras permanece a su lado, la sangre del herido cae sobre la alfombra. Excepto que la caja fuerte est aqu. Lo ms lgico es suponer que ella les sorprendi en plena faena. De acuerdo, pero recuerda que dispararon desde la puerta hacia la habitacin. Y dispararon hacia abajo. Quin sorprendi a quin? Esto es lo que me tiene sin dormir. Entonces, a qu viene llevarse el cuchillo, si fue as? Porque poda identificar a alguien. Huellas digitales? Simon frunci la nariz como si pudiese oler las pruebas escondidas en la habitacin. Es lo que creo afirm Frank. La difunta seora de Walter Sullivan tena la costumbre de llevar cuchillo? Frank se dio una palmada tan fuerte en la frente que Simon se encogi. Le mir mientras l corra hasta la mesa de noche y coga la foto. Sacudi la cabeza y se la alcanz. Ah tienes tu maldito cuchillo. Simon mir la foto. Sobre la mesa de noche haba un abrecartas con empuadura de cuero. El cuero explica los residuos de aceite en las palmas. Frank se detuvo un momento en la puerta principal cuando estaba a punto de salir. Mir el panel del control de seguridad, que ya estaba reparado. Sonri cuando un pensamiento esquivo aflor por fin en su cabeza. Laura, tienes una lmpara fluorescente en el coche? S, por qu? Te importara traerla? Intrigada, Simon fue hasta el coche y volvi con la

lmpara. La enchuf en una toma del vestbulo. Alumbra las teclas de los nmeros. La luz fluorescente puso al descubierto algo que provoc otra sonrisa. Caray, esto es muy bueno. Qu significa? pregunt Simon con el entrecejo fruncido. Significa dos cosas. Primero, que tenemos un cmplice en el interior y, segundo, que nuestros cacos son unos tipos muy creativos. Frank se instal en la pequea sala de interrogatorios. Decidi no encender otro cigarrillo y opt por comerse un caramelo. Mir las paredes hechas con ladrillos de cemento, la mesa metlica y las sillas destartaladas y lleg a la conclusin de que era un lugar muy deprimente para ser interrogado. Lo que era conveniente. La gente deprimida era vulnerable, y las personas vulnerables, si se las saba llevar, tendan a hablar. Y Frank quera escuchar. Estaba dispuesto a escuchar todo el da. El caso era todava muy confuso, pero algunos elementos se aclaraban poco a poco. Buddy Budizinski an viva en Arlington y ahora trabajaba en un lavadero de coches en Falls Church. Haba admitido estar en la casa Sullivan, se haba enterado del asesinato por los peridicos, pero aparte de eso no saba nada ms. Frank no vea motivos para no creerle. El hombre no era ninguna lumbrera, no tena antecedentes policiales y haba pasado su vida adulta realizando trabajos humildes para ganarse el sustento, sin duda obligado por el hecho de que slo haba ido a la escuela hasta quinto grado. Su apartamento era modesto por no decir msero. Budizinski era un callejn sin salida. En cambio, Rogers haba resultado un filn. El nmero

de la seguridad social que haba escrito en la solicitud de empleo era autntico, la nica pega era que corresponda a una empleada del departamento de Estado que se encontraba en Tailandia desde haca dos aos. Sin duda saba que en la compaa de limpieza de alfombras no se molestaran en comprobarlo. A ellos qu ms les daba? La direccin era de un motel en Beltsville, Maryland. Nadie con ese nombre se haba registrado en el motel durante el ltimo ao y all no haban visto a nadie que encajara con la descripcin de Rogers. No haba antecedentes del hombre en el estado de Kansas. Adems, tampoco haba cobrado ninguno de los cheques que le haba dado la Metro. Esto solo ya resultaba muy significativo. En estos momentos, un dibujante de la polica preparaba un retrato robot basado en la descripcin de Pettis y lo distribuiran por la zona. Rogers era el tipo. Frank lo intua. Haba estado en la casa, y desaparecido dejando atrs una estela de informaciones falsas. Simon se ocupaba ahora de revisar la furgoneta de Pettis con la ilusin de encontrar alguna huella digital de Rogers en algn recoveco. No haban encontrado huellas en la escena del crimen, pero si conseguan identificar a Rogers, y estaba seguro que tena antecedentes, entonces el caso de Frank comenzara a tener una base. Sera un gran paso adelante si la persona que esperaba decida cooperar. Por otra parte, Walter Sullivan confirm que faltaba un abrecartas antiguo del dormitorio. Frank deseaba ms que nada en el mundo hacerse con esta prueba tan importante. Haba comentado a Sullivan la teora de que su esposa haba herido al atacante con dicho instrumento. El viejo no haba reaccionado ante la informacin y Frank se pregunt si Sullivan no estara perdiendo facultades. El detective repas una vez ms la lista de empleados de la residencia Sullivan, aunque ya se la saba de memoria. Slo estaba interesado en uno de ellos.

No consegua apartar de su cabeza la declaracin del representante de la compaa de seguridad. Era imposible descubrir con un ordenador porttil un cdigo de cinco dgitos en la secuencia correcta que se generaba con las combinaciones de quince dgitos, mxime si se tena en cuenta el poco tiempo disponible y la respuesta inmediata a cualquier fallo por parte del ordenador del sistema. Para hacerlo haba que eliminar algunas de las posibilidades. Y eso cmo se consegua? El examen del teclado mostraba que lo haban rociado con un producto qumico Frank no recordaba el nombre que le haba dicho Simon slo visible en cada una de las teclas con luz fluorescente. Frank se reclin en la silla y se imagin a Walter Sullivan o al mayordomo, o al que le tocaba conectar la alarma bajar al vestbulo y marcar el cdigo. El dedo apretara las teclas correctas, las cinco, y la alarma quedara conectada. La persona se ira, sin darse cuenta de que ahora llevaba restos de una sustancia qumica invisible al ojo, e inodora, en la punta del dedo. Y, lo que era ms importante, sin apercibirse de que acababa de revelar los nmeros del cdigo secreto. Con una lmpara de luz fluorescente, los ladrones sabran cules eran los nmeros marcados porque la sustancia qumica apareca emborronada en las teclas. Con esa informacin el ordenador poda dar la secuencia correcta, segn el empleado de la empresa, en el tiempo asignado, ya que se haban eliminado el 99,9 por ciento de las combinaciones posibles. Aclarado esto, la pregunta segua siendo la misma: quin haba rociado la sustancia? Al principio, Frank haba pensado que Rogers, o como se llamara en realidad, poda haberlo hecho mientras estaba en la casa, pero los hechos demostraban que no era posible. Primero, en la casa siempre haba gente; un extrao rondando el panel de la alarma habra despertado sospechas incluso al ms despistado. Segundo, el vestbulo era grande, abierto y el lugar menos ntimo de la

casa. Y tercero, la aplicacin habra llevado algn tiempo y cuidado. Rogers no poda permitirse ninguna de las dos cosas. La ms mnima sospecha, la mirada ms pasajera y el plan se habra desmoronado. La persona que haba planeado esto no era de las que corran esos riesgos. Rogers no lo haba hecho. Frank estaba muy seguro de saber quin era. A primera vista, la mujer se vea tan delgada que daba la impresin de demacrada quiz debido a una enfermedad. Pero despus, el color saludable de las mejillas, los huesos finos y la gracia de los movimientos indicaban que pese a la delgadez gozaba de buena salud. Por favor, sintese, seora Broome. Le agradezco que haya venido. La mujer asinti y se sent en una de las sillas. Llevaba una falda floreada a media pierna. Un collar de una sola hilera de perlas falsas le rodeaba el cuello. El pelo recogido en un moo; algunas hebras sobre la frente comenzaban a encanecer. Por la tersura de la piel y la ausencia de arrugas, Frank hubiese dicho que tena unos treinta y nueve aos. En realidad tena unos cuantos ms. Crea que ya haba acabado conmigo, seor Frank. Por favor, llmeme Seth. Fuma? Ella mene la cabeza negativamente. Se me quedaron en el tintero algunas preguntas, nada importante, pura rutina. Usted no es la nica. Tengo entendido que deja el trabajo con el seor Sullivan, es cierto? La mujer trag saliva, baj la mirada y despus mir otra vez a Frank. Tena una cierta amistad con la seora Sullivan. Ahora es difcil, ya sabe... Le fall la voz. Ya lo creo, s cmo son esas cosas. Fue algo terrible. Frank hizo una pausa. Cunto tiempo lleva con los Sullivan?

Poco ms de un ao. Hace la limpieza y...? Ayudo en la limpieza. Somos cuatro, Sally, Rebeca y yo. KarenTaylor se encarga de la cocina. Yo tambin me encargaba de las cosas de la seora Sullivan. Las ropas y todo lo dems. Era una especie de asistenta. El seor Sullivan tiene su propio asistente, Richard. Le apetece un caf? Frank no esper la respuesta. Se levant y abri la puerta de la sala de interrogatorios. Eh, Molly, puedes traerme un par de cafs? Se volvi hacia la seora Broome. Solo o con leche? Solo. Que sean dos solos, Molly, gracias. Cerr la puerta y volvi a su silla. Hace fro aqu adentro. No consigo entrar en calor. Toc la pared desnuda. Los ladrillos de cemento siempre dan fro. Qu me deca de la seora Sullivan? Era muy buena conmigo. Me refiero a que me comentaba cosas. Ella no era... no era, ya sabe, de esa clase de personas, quiero decir la clase alta. Fue al mismo instituto que yo aqu, en Middleton. Y supongo que no se llevaban muchos aos. El comentario provoc la sonrisa de Wanda Broome y en un gesto inconsciente levant una mano para arreglar un mechn de pelo invisible. Ms de lo que me gustara admitir. Se abri la puerta y les sirvieron el caf caliente y recin hecho. Frank no menta sobre el fro. No me atrevera a decir que ella encajaba del todo con esa clase de gente, pero saba cmo comportarse. No aceptaba tonteras de nadie, si sabe lo que quiero decir. Frank tena sus razones para creer que era verdad. Por lo que saba la difunta seora Sullivan haba sido una golfa en muchos aspectos.

Cmo calificara las relaciones entre los Sullivan: buenas, malas o normales? Muy buenas respondi la mujer sin vacilar. S lo que la gente piensa de las diferencias de edad y todas esas cosas, pero ella era muy buena con l, y l le corresponda. Se lo juro. l la quera, eso lo s de seguro. Quiz ms como un padre quiere a su hija, pero era amor. Y ella a l? pregunt Frank. Esta vez fue evidente el titubeo de Wanda al escuchar la pregunta. Debe tener presente que Christy Sullivan era un mujer muy joven, quiz ms joven en muchos sentidos que otras mujeres de su edad. El seor Sullivan le abri un mundo totalmente nuevo y... Se interrumpi, sin saber cmo continuar. Qu me dice de la caja fuerte en el dormitorio? Frank cambi de tema. Quin lo saba? Yo no. Desde luego que no. Supongo que el seor y la seora Sullivan lo saban. Quizs el criado del seor Sullivan, Richard, estaba enterado. Pero no lo s a ciencia cierta. As que Christine Sullivan o el marido nunca le mencionaron que haba una caja fuerte detrs del espejo? Dios mo, no. Yo era amiga de ella, pero no dejaba de ser una empleada. Slo llevaba con ellos un ao. El seor Sullivan nunca habl conmigo. Me refiero a que no es el tipo de cosas que le dira a alguien como yo, no le parece? No, supongo que no. Frank estaba seguro de que menta, pero no tena ninguna prueba. Christine Sullivan era la clase de persona a la que le gusta exhibir su riqueza ante alguien con quien pudiera identificarse, aunque slo fuera para mostrar lo mucho que haba progresado en el mundo. Por lo tanto, tampoco saba que se poda mirar a travs del espejo hacia el dormitorio? Esta vez la mujer se qued boquiabierta. Frank vio el rubor debajo de la fina capa de maquillaje. Wanda, puedo llamarle Wanda? Wanda, comprende,

no, que el sistema de alarma de la casa fue desactivado por la persona que entr? Fue desactivado utilizando el cdigo correcto. Ahora bien, quin conectaba la alarma? Lo haca Richard replic. Algunas veces, el seor Sullivan. Entonces, todos los ocupantes de la casa conocan el cdigo? Oh no, desde luego que no. Richard lo saba, en efecto. Lleva con el seor Sullivan casi cuarenta aos. Que yo sepa, l era el nico aparte de los Sullivan, que conoca el cdigo. Alguna vez le vio conectar la alarma? Por lo general ya estaba acostada cuando la conectaban. Frank le mir. Desde luego, Wanda, desde luego. Usted... usted no sospechar que Richard tuvo algo que ver con esto? dijo Wanda Broome mirndole asombrada. Wanda, de alguna manera, alguien que no poda hacerlo, desconect el sistema de alarma. Y es lgico que las sospechas recaigan sobre cualquiera que conociera el cdigo. Por un momento, Wanda Broome dio la impresin de que se echara a llorar, pero se contuvo. Richard tiene casi setenta aos. Entonces es probable que necesite hacerse con unos ahorrillos. Como comprender, todo esto es estrictamente confidencial. Ella asinti al tiempo que se sonaba la nariz. Cogi la taza de caf y se lo bebi a sorbitos. Hasta que alguien me explique cmo entraron en el sistema de seguridad aadi Frank, he de investigar las pistas que parecen ms lgicas. Mantuvo la mirada sobre la mujer. Haba dedicado todo el da anterior a averiguar todo lo posible sobre Wanda Broome. Era una historia bastante habitual excepto en un detalle. Cuarenta y cuatro aos, se haba divorciado dos veces

y tena dos hijos mayores. Viva en el ala de los sirvientes junto con el resto de los empleados de la casa. A unos diez kilmetros de all viva la madre, de ochenta y un aos, en una casa modesta que necesitaba de algunas reparaciones; la anciana cobraba la pensin del marido y un subsidio de la Seguridad Social. Broome, tal como ella misma haba dicho, trabajaba para los Sullivan desde haca ms o menos un ao, cosa que haba llamado la atencin de Frank: era la empleada ms nueva de la casa. Esto en s mismo no significaba gran cosa, pero segn todos los informes los Sullivan trataban muy bien a los empleados, y tambin haba que destacar la lealtad del personal bien pagado y con muchos aos de antigedad. Wanda Broome pareca ser alguien muy leal. La pregunta era a quin. El detalle era que Wanda Broome haba estado en prisin, de esto haca unos veinte aos, por desfalco cuando trabajaba de contable para un mdico en Pittsburgh. Los dems sirvientes no tenan antecedentes. Ella haba quebrantado la ley, y haba pasado una temporada entre rejas. En aquel entonces se llamaba Wanda Jackson. Se haba divorciado al salir de la crcel, o mejor dicho l la haba dejado. Desde entonces nunca haba cometido ningn delito. Con el cambio de nombre y una condena tan lejana, si los Sullivan haban averiguado los antecedentes, quiz no haban encontrado nada, o quiz no les haba importado. Segn todas las fuentes, Wanda Broome haba sido una ciudadana honesta y trabajadora durante estos ltimos veinte aos. Frank se pregunt qu le haba hecho cambiar. Hay alguna cosa que recuerde o piense que me pueda servir de ayuda, Wanda? Frank intent parecer lo ms inocente posible; abri la libreta e hizo ver que tomaba notas. Si ella era el cmplice en el interior, lo que menos le interesaba era que Wanda alertara a Rogers. Por otro lado, si consegua que se derrumbara, quizs ella decidira cambiar de bando.

Se la imagin quitando el polvo en el vestbulo. Hubiese sido fcil, tan fcil rociar el pao con el producto qumico y despus pasarlo por el panel de la alarma. Hubiese parecido tan natural, que nadie, incluso alguien que le hubiese estado mirando mientras lo haca, hubiese sospechado nada. Slo una criada eficaz haciendo su trabajo. Despus no haba tenido ms que regresar al vestbulo cuando todos dorman, iluminar un segundo el panel y ya est. Desde un punto de vista estrictamente tcnico, quiz se le poda considerar cmplice de un asesinato, dado que el homicidio era una de las consecuencias probables del robo a una casa. Pero Frank no pretenda mandar a Wanda Broome a la crcel de por vida, sino atrapar al que haba disparado. Estaba seguro de que esta mujer no haba trazado el plan. Ella haba interpretado un papel pequeo pero muy importante. Frank quera al maestro de ceremonias. Llamara al fiscal de la mancomunidad y arreglara un trato para Wanda a cambio de su ayuda. Wanda? Frank se inclin sobre la mesa y la cogi de una mano, ansioso. Recuerda algo ms? Algo que me ayude a detener a la persona que asesin a su amiga? Frank recibi una leve sacudida de cabeza como nica respuesta y se ech hacia atrs. No haba esperado gran cosa de este encuentro, pero haba conseguido transmitir el mensaje. La pared comenzaba a desmoronarse. Estaba seguro de que ella no avisara al tipo. Se hara con la confianza de Wanda Broome, poco a poco. Ms tarde descubrira que ya haba ido demasiado lejos.

14 Jack dej el maletn en un rincn, arroj el abrigo sobre el sof y se resisti al impulso de echarse a dormir sobre la

alfombra. Ucrania y vuelta en cinco das le haba hecho polvo. La diferencia horaria de siete horas ya haba algo terrible, pero para ser alguien que rondaba los ochenta, Walter Sullivan se haba mostrado infatigable. Les haban hecho pasar por los controles de seguridad con el respeto y la celeridad que se merecan la fortuna y la fama de Sullivan. A partir de aquel momento se haba sucedido una serie de reuniones interminable. Haban visitado fbricas, minas, oficinas, hospitales, y despus haban ido a cenar y a emborracharse con el alcalde de Kiev. El presidente de Ucrania les haba recibido al segundo da, y al cabo de una hora Sullivan le haba subyugado. El capitalismo y la libre empresa eran respetados por encima de todo lo dems en la repblica liberada y Sullivan era un capitalista con C mayscula. Todos queran hablar con l, estrecharle la mano, como si les fuera a contagiar parte de su capacidad para hacer dinero, y ellos se fueran a hacer ricos en cuestin de das. El resultado haba superado todas las expectativas a medida que los ucranianos aceptaban entusiasmados todos los puntos del acuerdo comercial. La oferta por los misiles vendra despus en el momento apropiado. Todos esos cacharros intiles se convertiran en dinero contante y sonante. El 747 de Sullivan haba hecho el vuelo directo desde Kiev al aeropuerto internacional de Washington y una limusina haba llevado a Jack a su casa. Fue a la cocina. Lo nico que haba en el frigorfico era leche agria. La comida ucraniana no estaba mal pero era pesada, y despus del primer par de das slo haba picoteado. Y haba bebido demasiado. Al parecer, no se podan hacer negocios sin beber. Se rasc la cabeza, tena un sueo brutal, pero estaba demasiado cansado para dormir. En cambio tena hambre. El reloj interno le deca que eran casi las ocho de la maana y el que llevaba en la mueca marcaba las doce pasadas. Si bien la

capital del pas no poda compararse con la Gran Manzana en la capacidad de atender cualquier apetito o inters las veinticuatro horas del da, haba algunos lugares donde Jack poda encontrar una comida decente en una noche de semana a horas intempestivas. Mientras se pona el abrigo son el telfono. Tena conectado el contestador automtico. Jack abri la puerta, pero vacil. Quin llamaba a estas horas? Escuch el mensaje del contestador seguido por la seal. Jack? Se abalanz sobre el telfono al escuchar aquella voz que acababa de surgir del pasado como una pelota retenida debajo del agua hasta que se suelta y sale a la superficie con un estallido. Luther? El restaurante, uno de los favoritos de Jack, era poco ms que una fonducha. Aqu se poda conseguir una comida digna a cualquier hora, de da y de noche. Era un lugar en el que Jennifer Baldwin nunca hubiera puesto los pies y que l y Kate haban frecuentado. Hasta haca muy poco, los resultados de esta comparacin le habran preocupado, pero ya lo haba decidido, y no tena la intencin de volver al tema. La vida no era perfecta, y nadie se poda pasar toda la existencia buscando esa perfeccin. No pensaba hacerlo. Jack devor los huevos revueltos, el beicon y las cuatro tostadas. El caf recin hecho le quemaba la garganta. Despus de cinco das de caf instantneo y agua mineral, le saba a gloria. Mir a Luther, que entre trago y trago de caf miraba la calle mal iluminada a travs de la ventana sucia. Pareces cansado coment Jack. T tambin, Jack. He estado fuera del pas. Yo tambin.

Eso explicaba el estado del jardn y la correspondencia. Una preocupacin innecesaria. Jack apart el plato y pidi ms caf. El otro da fui a tu casa. Para qu? Jack se esperaba la pregunta. Luther Whitney nunca se iba por las ramas. Pero la anticipacin era una cosa: y otra tener la respuesta preparada. Encogi los hombros. No lo s. Slo quera verte. Ha pasado mucho tiempo. Luther asinti. Sales otra vez con Kate? Jack bebi un trago de caf antes de contestar. Not el latido en las sienes. No. Por qu? Pensaba que los haba visto juntos hace un tiempo. Nos encontramos por casualidad. Nada ms. Jack no poda afirmarlo, pero la respuesta pareca inquietar a Luther. El hombre advirti la mirada atenta de Jack y sonri. Sabes, t eras el nico medio para saber cmo le iban las cosas a mi pequea. Eras mi canal de informacin, Jack. Alguna vez has pensado en hablar con ella directamente, Luther? Sabes que valdra la pena intentarlo. Los aos pasan. Luther descart la propuesta con un ademn. Volvi a mirar a la calle. Jack le observ. El rostro se notaba ms delgado, los ojos hinchados. Tena ms arrugas en la frente y alrededor de los ojos de las que recordaba. Pero haban pasado cuatro aos. Luther haba llegado a una edad en que el deterioro era muy rpido, se haca evidente cada da. Se descubri a s mismo mirando los ojos de Luther. Siempre le haban fascinado. Verde oscuro, y grandes, como los de una mujer, demostraban una confianza absoluta. Eran los ojos de los pilotos, con una calma infinita sobre la vida en general. Nada les sacuda. Jack haba visto la felicidad en

aquellos ojos, cuando l y Kate anunciaron su compromiso, pero la mayora de las veces haba visto tristeza. Y sin embargo debajo mismo de la superficie Jack vio dos cosas que nunca haba visto antes en los ojos de Luther Whitney. Vio miedo. Vio odio. Y no estaba seguro cul de las dos cosas le preocupaba ms. Luther, tienes problemas? Luther sac el billetero y, a pesar de las protestas de Jack, pag la cena. Vamos a dar un paseo. Un taxi los llev hasta el Mall y caminaron en silencio hasta un banco delante del castillo del Smithsonian. El aire de la noche era fresco y Jack se subi el cuello del abrigo. Jack se sent mientras Luther permaneca de pie y encenda un cigarrillo. Eso es nuevo. Jack mir las volutas de humo que suban lentamente en el aire. A mis aos... qu ms da? . Luther arroj la cerilla y la hundi en la tierra con el pie. Se sent en el banco. Jack, quiero que me hagas un favor. De acuerdo. Todava no sabes cul es el favor. Luther se levant . Te importara caminar? Se me agarrotan las articulaciones. Pasaron por delante del monumento a Washington y caminaban hacia el Capitolio cuando Luther rompi el silencio. Estoy metido en un aprieto, Jack. Por ahora no es muy serio, pero tengo la impresin de que no tardar mucho en empeorar. Luther no le mir, mantena la vista puesta en la enorme cpula del Capitolio. No estoy muy seguro de cmo ir el asunto, pero si va por donde creo, entonces necesitar un abogado, y te quiero a ti, Jack. No quiero a un picapleitos ni a un principiante. T eres el mejor abogado defensor que he visto en toda mi vida, y eso que conozco a muchos bien de cerca y personalmente.

Ya no me ocupo de esos casos, Luther. Ahora me encargo de documentos, hago tratos. En aquel momento, Jack se dio cuenta de que era ms un empresario que un abogado. Descubrirlo no le hizo ninguna gracia. No trabajars gratis continu Luther, como si no le hubiese odo, te pagar. Pero quiero alguien en el que pueda confiar, y t eres el nico en el que confo, Jack. Luther se detuvo y mir al joven a la espera de una respuesta. Luther, quieres decirme qu pasa? Luther sacudi la cabeza con mucho vigor. No a menos que me vea obligado. Lo que no sepas no te har dao a ti ni a nadie. Mir a Jack con una mirada tan intensa que le hizo sentir incmodo. Pero te dir algo, Jack, si vas a ser mi abogado, este asunto puede ponerse muy feo. A qu te refieres? A que la gente puede hacerse dao con este asunto, Jack. Dao de verdad, de ese del que no se vuelve. Si tienes algunos tipos as detrs tuyo quiz lo mejor sera hacer un trato ahora mismo, conseguir inmunidad y desaparecer en el programa de proteccin de testigos. Hay muchsima gente que lo hace. No es una idea original. Luther solt una ruidosa carcajada. Continu riendo hasta que se ahog y acab vomitando lo poco que tena en el estmago. Jack le ayud a enderezarse. Sinti el temblor en los miembros de su amigo. No se dio cuenta de que temblaba de rabia. El estallido era algo tan poco caracterstico en un hombre como que a Jack se le puso la piel de gallina. Sudaba a pesar de que el fro congelaba las nubecillas del aliento. Luther recuper la compostura. Inspir con fuerza un par de veces. Pareca avergonzado. Gracias por el consejo, envame la minuta. Tengo que irme. Irte? A dnde demonios vas? Quiero saber qu pasa, Luther. Si me ocurre alguna cosa...

Maldita sea, Luther, estoy un poco harto de tanta historia de capa y espada. Luther entrecerr los prpados. De pronto recuper la confianza con un toque de ferocidad. Todo lo que hago tiene una razn, Jack. Si ahora no te cuento de qu va todo el asunto es porque tengo una razn muy buena. Quiz no lo entiendas ahora, pero lo hago para protegerte hasta donde pueda. No te mezclara para nada si no necesitara saber que ests dispuesto a representarme si te necesito. Porque si no vas a ayudarme, olvdate de esta conversacin, olvdate de que alguna vez me conociste. No lo dices en serio. Totalmente en serio, Jack. Los dos hombres se miraron. Los rboles detrs de la cabeza de Luther haban perdido casi todas las hojas. Las ramas desnudas se elevaban hacia el cielo, como rayos negros congelados en el lugar. Estar all, Luther. Luther toc la mano de Jack y al cabo de un instante Luther Whitney desapareci entre las sombras. El taxi dej a Jack delante del edificio de apartamentos. La cabina de telfonos estaba al otro lado de la calle. Se detuvo por un momento mientras se armaba del valor necesario para lo que se dispona a hacer. Hola? dijo una voz somnolienta. Kate? Jack cont los segundos hasta que a ella se le despej la cabeza e identific la voz. Caray, Jack, sabes qu hora es? Puedo ir a tu casa? No, no puedes venir. Pensaba que ya haba quedado claro. Hizo una pausa, se prepar para el siguiente paso. No se trata de eso. Otra pausa. Es sobre tu padre.

El prolongado silencio result difcil de interpretar. Qu pasa con l? El tono no era tan fro como esperaba. Tiene problemas. Y? Ahora haba recuperado el tono de antes. No s de qu te sorprendes. Me refiero a que est metido en un lo muy gordo. Me ha dado un susto de muerte sin llegar a decirme nada concreto. Jack, es muy tarde y los problemas en los que pueda estar involucrado... Kate, est asustado. Asustado de verdad. Tan asustado que vomit. Otra pausa interminable. Jack sigui el proceso mental de Kate mientras ella pensaba en el hombre que los dos conocan tan bien. Luther Whitney asustado? Eso no tena sentido. Su lnea de trabajo exiga nervios de acero. No era una persona violenta, pero haba pasado toda su vida adulta al borde del abismo. Dnde ests? Al otro lado de la calle. Mir hacia el piso de Kate; vio una silueta que se asomaba a la ventana. Levant una mano. Llam a la puerta entreabierta y vio a Kate desaparecer en la cocina. Despus oy un estrpito de ollas, el ruido del agua y el chasquido del mechero cuando encendi el gas. Jack ech un vistazo a la habitacin, y esper junto a la puerta, con la sensacin de que haca el tonto. Al cabo de un minuto, Kate entr en la habitacin. Vesta un albornoz grueso que le llegaba a los tobillos. Iba descalza. Jack le mir los pies. Ella le sigui la mirada y asimismo le mir. Jack levant la cabeza con un movimiento brusco. Qu tal est el tobillo? Se ve bien. Sonri. Es tarde, Jack replic Kate, desabrida. Frunci el entrecejo. Qu pasa con l? Jack entr en la sala y se sent. Kate le imit.

Me llam hace un par de horas. Cenamos algo en aquella fonducha cerca de Eastern Market, y despus fuimos a dar un paseo. Me pidi un favor. Dijo que estaba metido en un buen lo. Un problema muy serio con algunas personas que le podan hacer un dao irreparable. Irreparable de verdad. Se oy el silbido de la tetera. Kate se levant de un salto. Jack la observ entrar en la cocina. La visin del trasero perfecto que se marcaba contra el albornoz le hizo recordar un montn de cosas que ahora no venan a cuento. Kate volvi a la sala con dos tazas de t. Cul era el favor? La joven bebi un trago de t. Jack dej su taza en la mesa. Dijo que necesitaba un abogado. Que quiz necesitara un abogado. Aunque las cosas podan cambiar y entonces no lo necesitara. Me pidi que yo fuera su abogado. Eso es todo? No es suficiente? Lo sera para una persona honesta y respetable, pero no es su caso. Caramba, Kate, el hombre estaba asustado. Nunca le haba visto asustado, y t? Le he visto demasiado. l escogi cmo vivir su vida y ahora, al parecer, ha llegado el momento de pasar cuentas. Por todos los santos, es tu padre. Jack, esta conversacin no me interesa. Kate hizo el ademn de levantarse. Y si le pasa algo? Entonces, qu? Pues le pasa y se acab replic Kate, con un tono helado. No es mi problema. Jack dej la silla y camin hacia la puerta dispuesto a marcharse. Pero se dio la vuelta con el rostro rojo de clera. Ya te contar cmo fue el funeral, aunque ahora que lo pienso a ti qu ms te da? Te enviar una copia del certificado de defuncin para tu libro de recortes. No saba que ella pudiera moverse tan rpido, pero

sentira la bofetada al menos durante una semana, como si alguien le hubiese echado cido en la mejilla, una descripcin ms ajustada de lo que crey en aquel momento. Cmo te atreves? Los ojos de Kate brillaban furiosos mientras l se frotaba la cara. Entonces la joven se ech a llorar con tanta fuerza que las lgrimas cayeron sobre el albornoz. No mates al mensajero, Kate le pidi Jack con toda la calma de que fue capaz. Se lo dije a Luther y te lo digo a ti, la vida es demasiado corta para estas idioteces. Perd a mis padres hace mucho tiempo. Est bien, tienes tus razones para que no te guste el tipo, estupendo. Eso es cosa tuya. Pero el viejo te quiere y se preocupa, y aparte de lo que puedas pensar sobre cmo te jodi la vida tienes que respetar ese cario. Este es mi consejo, tmalo o djalo. Una vez ms se dirigi a la puerta pero Kate lleg antes que l. T no sabes nada. De acuerdo, no s nada. Vete a la cama. Estoy seguro de que te dormirs en el acto, no hay nada que te preocupe. Kate le cogi del abrigo con tanta fuerza que le hizo dar la vuelta, aunque l pesaba casi cuarenta kilos ms que ella. Tena dos aos cuando le encerraron en la crcel por ltima vez. Haba cumplido los nueve cuando sali. Tienes idea de la vergenza que pasa un nia cuyo padre est en la crcel? Cuando su pap roba las cosas de otras personas para ganarse la vida? Cuando en la escuela los nios dicen en clase lo que hacen sus padres, y el pap de uno es doctor y el de otro es mecnico, y cuando es tu turno la maestra mira el suelo y le dice a la clase que al pap de Kate se lo llevaron porque hizo algo malo y pasa al nio siguiente? Nunca estuvo con nosotras. Nunca! grit Kate. Mam sufra como una loca por l. Pero siempre mantuvo la esperanza, hasta el ltimo momento. Se lo puso fcil. Ella acab por divorciarse, Kate le record Jack.

Porque no poda hacer otra cosa. Y cuando comenzaba a reorganizar su vida descubri un bulto en el pecho y al cabo de seis meses se muri. Kate se apoy contra la pared. Pareca extenuada, daba pena verla. Y sabes qu es lo peor de todo? No dej de quererle ni por un momento. Despus de todo lo que le haba hecho pasar. Kate sacudi la cabeza, le costaba trabajo creer lo que haba dicho. Mir a Jack con la barbilla temblorosa. Pero no pasa nada. Soy capaz de odiar por las dos afirm mientras miraba a Jack con una expresin donde se mezclaban el orgullo y la rectitud. Jack no saba si lo que iba a decir era debido al agotamiento que senta o al hecho de que llevaba aos pensndolo. Aos de presenciar esta payasada. Y de dejarla a un lado en favor de la belleza y la vivacidad de la mujer que tena delante. Su idea de la perfeccin. Es este tu ideal de la justicia, Kate? Poner odio y amor en una balanza hasta que queden equilibrados? De qu hablas? Kate se apart. Jack avanz mientras ella continuaba retrocediendo. Estoy hasta las narices de la historia de tu martirio. Te crees la defensora ideal de los dolientes y las vctimas. No hay nada por encima de eso. Ni t, ni yo, ni tu padre. La nica razn para acusar a cualquier pobre hijo de puta que se cruce en tu camino es lo que te hizo tu padre. Cada vez que mandas a la crcel a alguien es otra pualada en el pecho de tu padre. Kate intent repetir la bofetada. l le cogi la mano. Desde que te hiciste mayor no has hecho otra cosa que vengarte. Por todos los errores. Por todo el dao. Por no estar contigo. Le apret la mano hasta que la sinti gritar. Alguna vez te has parado a pensar que quiz t nunca estuviste con l? Le solt la mano mientras ella permaneca inmvil, con la mirada fija y una expresin que l desconoca. Eres consciente de que Luther te quiere tanto que

nunca intent ponerse en contacto contigo, nunca intent ser parte de tu vida, porque es lo que t quieres? Est totalmente aislado de la vida de su nica hija que vive a unos pocos kilmetros de su casa. Alguna vez te has preguntado cmo se siente? Alguna vez el odio te ha permitido plantertelo? Kate no respondi. Alguna vez te has preguntado por qu le quera tu madre? La imagen que tienes de Luther Whitney es tan deforme que no puedes entender por qu le quera? Jack la cogi de los hombros, la sacudi. Alguna vez el maldito odio te deja ser compasiva? Alguna vez te permite querer, Kate? Jack la apart con un fuerte empujn. Ella trastabill sin desviar la mirada. La verdad es que no te lo mereces. Hizo una pausa y se decidi a acabar la frase. No te mereces que te quieran. En un arrebato de furia, Kate rechin los dientes, el rostro desfigurado por la clera. Solt un grito y se lanz sobre l. Descarg los puos contra el pecho de Jack, le abofete. Jack no sinti los golpes mientras vea rodar las lgrimas por las mejillas de la joven. El ataque concluy con la misma rapidez con que haba comenzado. Kate se sujet al abrigo de Jack, los brazos le pesaban como plomo. Fue entonces cuando comenzaron los sollozos y resbal hasta el suelo, con el rostro baado en lgrimas; los sollozos resonaban en la pequea sala. Jack la levant y la coloc como un objeto frgil sobre el sof. Se arrodill a su lado, la dej llorar, y ella llor durante un buen rato, su cuerpo se tens y relaj hasta que l sinti que perda fuerzas, notaba las manos pegajosas. Por fin la abraz, apoy el pecho contra el costado de Kate. La joven se cogi al abrigo con sus manos de dedos largos y sus cuerpos se sacudieron al unsono. Cuando pas la crisis, Kate se sent poco a poco, con el rostro lleno de manchas rojas.

Jack se apart. Vete, Jack dijo ella sin mirarle. Kate... Vete! El grito son frgil, derrotado. Kate se cubri el rostro con las manos. l dio media vuelta y sali del apartamento. Mientras caminaba por la calle mir un momento hacia el edificio. La silueta de Kate se recortaba en la ventana, miraba hacia el exterior, pero no le miraba a l. Buscaba algo y Jack no saba qu poda ser. Quizs ella tampoco lo saba. Mientras miraba, ella se apart de la ventana y al cabo de un instante se apagaron las luces de la casa. Jack se sec los ojos y continu su camino. Regresaba a casa despus de vivir uno de los das ms largos de su vida. Maldita sea! Cunto tiempo? Seth Frank estaba junto al coche. Todava no eran ni las ocho de la maana. El joven agente del condado de Fairfax ignoraba la importancia del acontecimiento y se sorprendi ante el estallido del detective. La encontramos hace cosa de una hora; un tipo que corra vio el coche y dio el aviso. Frank camin alrededor del coche y espi el interior desde el costado del pasajero. El rostro mostraba una expresin de paz, muy distinta a la del ltimo cadver que haba visto. La larga cabellera suelta caa sobre el asiento y rozaba el suelo. Wanda Broome pareca dormida. Tres horas despus terminaron las investigaciones de la escena del crimen. Encontraron cuatro pastillas en el asiento del coche. La autopsia confirmara que Wanda Broome haba muerto como consecuencia de una sobredosis de digitalina comprada con una receta a nombre de la madre pero que obviamente no haba entregado. Llevaba muerta dos horas cuando encontraron el cadver en un sendero de tierra medio

oculto alrededor de un estanque a unos doce kilmetros de la mansin de los Sullivan, apenas pasado el lmite del condado. La nica otra prueba tangible estaba en la bolsa de plstico que Frank se llevaba a la jefatura despus de recibir el permiso de la jurisdiccin vecina. La nota estaba escrita en una hoja de papel arrancada de una libreta en espiral. La escritura era femenina, fluida y ornada. Las ltimas palabras de Wanda haban sido una splica de perdn desesperada. Un alarido de culpa en tres palabras. Lo siento tanto. Frank condujo rpidamente entre los rboles casi pelados y el pantano paralelo al sendero sinuoso. Haba metido la pata hasta el cuello. Cmo iba a imaginar que la mujer era una suicida en potencia? El historial de Wanda Broome la marcaba como una sobreviviente. Frank no poda menos que sentir pena por la mujer, pero tambin le enfureca su estupidez. l podra haberle conseguido un trato, un trato de fbula! Entonces pens que sus instintos haban acertado en una cosa. Wanda Broome haba sido una persona muy leal. Haba sido leal a Christine Sullivan y no poda vivir con la culpa de haber contribuido, aunque fuera sin ninguna intencin, a su muerte. Una reaccin comprensible si bien lamentable. Pero tras su desaparicin, la mejor, y quizs nica, oportunidad de Frank para pescar al culpable acababa de desaparecer. El recuerdo de Wanda Broome pas a segundo plano mientras se concentraba en cmo atrapar al hombre que ahora era el responsable de la muerte de dos mujeres. Maldita sea, Tarr, era hoy? Jack mir a su cliente sentado en la recepcin de Patton, Shaw. El hombre pareca un pulpo en un garaje. A las diez y media. Ahora son las once y cuarto. Significa que me corresponden cuarenta y cinco minutos

gratis? Por cierto, tienes una pinta espantosa. Jack se mir el traje arrugado y se pas la mano por el pelo revuelto. El reloj interno todava marcaba la hora de Ucrania, y la noche sin dormir no haba ayudado a su aspecto. Creme, la pinta no es nada comparado con cmo me siento. Los dos hombres se estrecharon la mano. Tarr se haba vestido para la ocasin: los tejanos sin agujeros, y llevaba calcetines con las zapatillas de tenis. La chaqueta de pana era una reliquia de principios de los setenta, y el peinado era la maraa de rizos de siempre. Eh, si quieres lo dejamos para otro da, Jack. Yo entiendo de resacas. De ninguna manera cuando te has vestido de gala. Acompame. Slo necesito comer algo. Te invitar a comer y no te cobrar la consulta. Lucinda, muy puesta y seria a la hora de mantener la imagen de la firma, respir aliviada al verles marchar. Ms de un socio de Patton, Shaw haba cruzado la recepcin con un gesto de espanto al ver a Tarr Crimson. Esta semana habra numerosos memorandos. Lo siento, Tarr. Estos das voy a toda pastilla. Jack arroj el abrigo sobre una silla y se sent. Sobre la mesa haba una pila de mensajes de un palmo de altura. He escuchado por ah que estabas fuera del pas. Espero que en algn lugar divertido. No lo era. Qu tal van los negocios? Florecientes. Muy pronto podrs considerarme un cliente legtimo. Tus socios se sentirn mejor cuando me vean sentado en la recepcin. Que les den por el culo, Tarr, t pagas las facturas. Mejor ser un gran cliente que paga algunas de las facturas que no uno pequeo qu las paga todas. Nos tienes bien calados, no? Jack sonri. Eh, to, cuando ves un algoritmo, los has visto todos.

Jack abri la carpeta de Tarr y le ech una ojeada. Tendremos tu nueva corporacin lista para maana. Constitucin de una sociedad en Delaware con calificacin en el distrito. Conecto? Tarr asinti. Cmo piensas capitalizarla? Tengo la lista de posibles. Tarr sac una hoja de papel. Lo mismo que la ltima vez. Tengo descuento en la tarifa? Tarr sonri. Le gustaba Jack, pero el negocio era el negocio. S, esta vez no pagars el aprendizaje de un asociado demasiado caro y poco informado. Los dos hombres sonrieron. Reducir la factura al mnimo, Tarr, como siempre. Por cierto, qu har la nueva compaa? Tengo informacin sobre nuevas tecnologas en el campo de la vigilancia. Vigilancia? Jack le mir sorprendido. Un poco apartado de tu campo habitual, no? Eh, tienes que navegar con la corriente. La cosa est parada. Pero cuando se acaba un mercado, un buen empresario como yo busca nuevas oportunidades. En el sector privado la vigilancia siempre ha sido un buen negocio. Ahora lo ltimo en el campo de la seguridad es el Gran Hermano. Resulta un tanto irnico para alguien que estuvo en las crceles de todas las ciudades importantes del pas durante los sesenta. To, aquellas causas eran magnficas. Pero todos nos hacemos grandes. Cmo funciona? De dos maneras. Una, los satlites de rbita baja estn conectados a las estaciones de rastreo de la polica. Los pjaros tienen asignados unos sectores de barrido. Ven un problema y envan una seal casi instantnea a la estacin de rastreo con la informacin precisa del incidente. Para la poli

es en tiempo real. El segundo mtodo requiere instalar equipos de vigilancia de tipo militar, sensores y artefactos de seguimiento en lo alto de los postes de telfonos, enterrados con sensores en la superficie o en las fachadas de los edificios. La ubicacin exacta ser secreta, pero estaran desplegados en las zonas con mayor delincuencia. Si algo va mal, los pjaros llaman a la caballera. Me parece que el sistema se salta a la torera unos cuantos derechos civiles. Dmelo a m. Pero es efectivo. Hasta que se mueven los malos. Es difcil ganarle a un satlite, Jack. Jack sacudi la cabeza y volvi a leer el expediente. Eh, cmo van los planes de la boda? No lo s respondi Jack. Intento no meterme en medio. Mierda, Julie y yo slo tenamos veinte dlares para el casamiento incluida la luna de miel. Le pagamos diez dlares a un juez de paz, compramos un cajn de Michelob con el resto, fuimos en la Harley hasta Miami y dormimos en la playa. Nos lo pasamos de coa. Creo que los Baldwin piensan en algo ms formal seal Jack de buen humor. Aunque lo tuyo me parece mucho ms divertido. Tarr le mir con curiosidad, como si de pronto hubiese recordado alguna cosa referente a Jack. Eh, qu se hizo de aquella ta con la que salas cuando defendas a los chorizos de esta virtuosa ciudad? Kate, no? Decidimos seguir caminos separados contest Jack en voz queda y con la mirada baja. Ah. Siempre pens que formaban una buena pareja. Jack le mir, se humedeci los labios y despus cerr los ojos por un momento antes de responder.

Bueno, a veces las apariencias engaan Ests seguro? S. Despus de comer y acabar con parte del trabajo atrasado, Jack devolvi la mitad de las llamadas telefnicas y decidi dejar el resto para el da siguiente. Mientras miraba a travs de la ventana volvi sus pensamiento hacia Luther Whitney. Era una adivinanza saber en qu estaba involucrado. Estaba desconcertado porque Luther era un solitario en la vida privada y en el trabajo. Jack, en su etapa de defensor pblico, haba comprobado los antecedentes de Luther. Trabajaba solo. Incluso en los casos en que no le haban arrestado pero s interrogado, nunca se haban mencionado cmplices. Entonces, quines eran estas otras personas? Una barrera que Luther haba saltado? Pero Luther llevaba demasiado tiempo en el negocio como para hacer algo as. No vala la pena. Quiz la vctima? Tal vez no podan probar que Luther haba cometido el delito pero de todos modos haban jurado vengarse. Sin embargo, quin era capaz de hacer algo as slo por haber sido vctima de un robo? Jack poda comprenderlo si alguien haba resultado muerto o herido, pero Luther no era capaz de hacerlo. Se sent delante de la pequea mesa de conferencias y record lo sucedido la noche antes con Kate. Haba sido la experiencia ms dolorosa de toda su vida, incluso ms que cuando Kate le haba dejado. Pero l haba dicho lo que deba decir. Se frot los ojos. En este momento de su vida los Whitney no eran bienvenidos. Pero se lo haba prometido a Luther. Por qu lo haba hecho? Se afloj la corbata. En algn momento tendra que marcar un lmite, o cortar la cuerda, aunque slo fuera por su salud mental. Ahora deseaba no tener que cumplir la promesa.

Fue a la cocina a buscar una gaseosa, volvi al despacho y acab las facturas del mes anterior. La firma le estaba facturando a empresas Baldwin unos trescientos mil dlares mensuales y el trabajo iba en aumento. Durante la ausencia de Jack, Jennifer haba enviado otros dos asuntos que mantendran ocupada a una legin de asociados durante unos seis meses. Jack calcul el monto de sus beneficios, alrededor de una cuarta parte de la facturacin, y silb por lo bajo al ver la cifra. Era casi demasiado fcil. Las cosas iban cada vez mejor entre Jennifer y l. La cabeza le deca que no metiera la pata. El rgano en el centro de su pecho no opinaba lo mismo, pero ya era hora de que la cabeza se hiciera cargo de gobernar su vida. No se trataba de ningn cambio en la relacin, sino un cambio en sus expectativas. Era esto un compromiso por su parte? Quiz. Pero, quin haba dicho que se poda vivir sin compromisos? Kate Whitney lo haba intentado y as le haba ido. Llam al despacho de Jennifer. No estaba. No volvera hasta maana. Mir la hora. Las cinco y media. Si no estaba de viaje, Jennifer Baldwin casi nunca dejaba el despacho antes de las ocho. Jack consult el calendario: Jennifer estara en la ciudad toda la semana. Sin embargo, anoche la haba llamado desde el aeropuerto y no haba dado con ella. Ojal no pasara nada serio. Mientras pensaba en dejar la oficina e ir a verla a su casa, Dan Kirksen asom la cabeza. Tienes un minuto, Jack? Jack vacil. El hombre y sus pajaritas le irritaban, y saba muy bien por qu. Corts hasta lo absurdo, Kirksen le habra tratado como basura si no fuera porque l tena un cliente que aportaba millones en trabajo. Adems, Jack saba que Kirksen deseaba con toda el alma tratarle como si fuera basura, y esperaba ansioso tener la oportunidad. Ya me iba. Desde hace un tiempo que no paro. Lo s. Kirksen sonri. No se habla de otra cosa en

esta casa. Sandy tendr que andarse con ojo. Por lo que se ve, Walter Sullivan est loco por ti. Jack sonri para s mismo. Lord era la nica persona a la que Kirksen deseaba darle la patada ms que a Jack. Lord sin Sullivan sera vulnerable. Jack ley los pensamientos del socio gerente de la firma con toda claridad. No creo que Sandy tenga ningn motivo de preocupacin. Desde luego que no. Slo ser un par de minutos. Sala de conferencias nmero uno. Kirksen se march tan deprisa como haba aparecido. Qu diablos pasa ahora?, se pregunt Jack. Recogi el abrigo y mientras atravesaba el vestbulo se cruz con un par de asociados que le miraron de reojo. Su curiosidad fue en aumento. Las puertas corredizas de la sala de conferencias estaban cerradas, algo poco habitual a menos que hubiera alguna reunin. Jack desliz una de las puertas. La sala a oscuras se ilumin de pronto, y Jack mir asombrado al encontrarse con una fiesta en marcha. La pancarta en la pared ms lejana deca: FELICIDADES, socio! Lord oficiaba de anfitrin delante de la mesa cubierta de bebidas y platos exquisitos. Jennifer estaba all en compaa de sus padres. Estoy orgullosa de ti, cario. La joven ya haba consumido varias copas. La mirada tierna y las caricias le avisaron a Jack que esta noche seria de fbula. Tenemos que estar agradecidos a tu padre por esto. Ah, ah, amor mo. Si no estuvieses haciendo un buen trabajo, pap ya te habra dado puerta. Acepta tus mritos. Crees que Sandy Lord y Walter Sullivan son fciles de conformar? Cario, has encantado a Sullivan, incluso sorprendido, y slo hay un puado de abogados que lo han hecho. Jack acab la copa y pens en la afirmacin. Pareca

creble. Se haba marcado un tanto con Sullivan, y quin poda decir que Ransome Baldwin no se hubiese llevado sus asuntos a otra parte si Jack no hubiese dado la talla? Quiz tengas razn. Desde luego que tengo razn. Si esta firma fuese un equipo de ftbol te habran elegido el mejor jugador del ao. Jennifer cogi otra copa y rode la cintura de Jack con el brazo. Y adems, ahora podrs pagar el estilo de vida que estoy acostumbrada a llevar. Le pellizc el brazo. Acostumbrada. Genial! Vives as desde que naciste. Se dieron un beso fugaz. Anda y alterna, machote. Jennifer fue en busca de sus padres. Jack ech una mirada a la sala. Todos los presentes eran millonarios. l era el ms pobre, pero sus perspectivas superaban las de todos ellos. Su sueldo base acababa de cuadruplicarse. La participacin en los beneficios anuales duplicara esa cantidad. Pens que ahora l tambin era, tcnicamente, un millonario. Quin lo hubiese dicho, cuando cuatro aos atrs pensaba que un milln de dlares era ms dinero del que poda existir en el mundo? No se haba hecho abogado para hacerse rico. Haba trabajado ms que nunca durante aos por calderilla. Pero tena derecho, no? Este era el tpico sueo americano, verdad? Entonces, qu tena de malo este sueo que te haca sentir mal cuando lo conseguas? Sinti que un brazo pesado le rodeaba los hombros. Se volvi y se encontr ante Sandy Lord, que le miraba con los ojos enrojecidos. Te sorprendimos, eh? Jack asinti. El aliento de Sandy ola a una mezcla de alcohol y rosbif. Le record el primer encuentro que tuvieron en Fillmores, un recuerdo poco agradable. Se distanci sutilmente del socio borracho. Mira esta sala, Jack. No hay ni una sola persona, con la

posible excepcin del que habla, que no desee estar en tus zapatos. Resulta un tanto sorprendente. Todo ocurri tan de prisa... Jack hablaba ms para s mismo que para Lord. Coo, estas cosas siempre son as. Pero unos pocos afortunados, van de la nada a la gloria en cuestin de segundos. El xito inesperado es slo eso: inesperado. Pero por ello es tan satisfactorio. Por cierto, deja que te estreche la mano por cuidar tan bien de Walter Sullivan. Con mucho gusto, Sandy. Me gusta el tipo. Ah, antes de que me olvide. El sbado har una pequea reunin en mi casa. Vendrn algunas personas que te convendra conocer. A ver si consigues convencer a tu hermosa media naranja para que te acompae. Quizs encuentre algunas oportunidades para hacer negocio. Esa chica es un lince, como su padre. Jack estrech la mano de cada uno de los socios presentes, a algunos ms de una vez. A las nueve de la noche, l y Jennifer se fueron a casa en la limusina de la compaa de la joven. A la una de la madrugada ya haban hecho el amor dos veces. A la una y media Jennifer dorma profundamente. Jack no. Estaba junto a la ventana mirando los primeros copos de nieve que comenzaban a caer. Un frente de tormentas se haba instalado en la zona aunque no se esperaban nevadas copiosas. Pero Jack no pensaba en el tiempo. Mir a Jennifer. Vesta un camisn de seda, y se acurrucaba entre las sbanas de satn, en una cama tan grande como el dormitorio de su apartamento. Contempl a sus viejos amigos los murales. Su nueva casa estara lista para Navidad, aunque la muy respetable familia Baldwin nunca permitira la cohabitacin abierta hasta que se intercambiaran los votos. Los interiores los estaban rehaciendo bajo la estrecha supervisin de su

prometida para acomodarlos a sus gustos particulares y para proyectar firmemente las afirmaciones personales de cada uno, aunque no saba qu diablos deba ser eso. Mientras estudiaba los rostros medievales pens que probablemente se rean de l. Acababan de hacerle socio de la firma de abogados ms prestigiosa de la ciudad, estaba en boca de algunas de las personas ms influyentes de la nacin, cada una de ellas dispuesta a hacer todo lo posible en pro de su meterica carrera. Lo tena todo. Desde la hermosa princesa al suegro rico pasando por su santo aunque despiadado mentor y dinero en el banco. Con toda una legin de poderosos a sus espaldas y un futuro sin lmites, Jack nunca se haba sentido tan solo como esta noche. Y a pesar de toda su fuerza de voluntad, no poda dejar de pensar en un viejo asustado y furioso y en su hija agotada emocionalmente. Con esas dos bellezas rondndole en la cabeza observ en silencio la suave cada de los copos de nieve hasta que asomaron las primeras luces del alba. La anciana mir a travs de las polvorientas cortinas venecianas de la sala de estar el coche negro que se detuvo delante de la casa. La artritis que le deformaba las rodillas le impeda casi cualquier movimiento ms all de levantarse de la silla. Tena la espalda doblada y los pulmones apenas tenan un poco de tejido til despus de cincuenta aos de alquitrn y nicotina. No le quedaba mucha vida; su cuerpo la haba llevado todo lo lejos que haba podido. Ms de lo que haba vivido su hija. Acarici la carta que guardaba en el bolsillo de la vieja bata rosa, que no alcanzaba a tapar del todo los tobillos rojos y llagados. Saba que vendran en algn momento. Despus de que Wanda regresara de la comisara, ella saba que slo era cuestin de tiempo para que ocurriera algo as. Se le llenaron

los ojos de lgrimas cuando record las ltimas semanas. Fue culpa ma, mam. Su hija haba estado sentada en la cocina diminuta donde, durante la infancia, haba ayudado a la madre a preparar rosquillas y envasar tomates y judas verdes cosechadas en el huerto de detrs de la casa. Ella haba repetido las mismas palabras una y otra vez inclinada sobre la mesa, el cuerpo convulsionado con cada palabra. Edwina haba intentado razonar con su hija, pero careca de la elocuencia necesaria para atravesar el manto de culpa que rodeaba a la mujer delgada que haba comenzado la vida como un beb regordete de pelo negro y piernas arqueadas. Le haba mostrado a Wanda la carta pero no haba servido de nada. Estaba ms all de la capacidad de la anciana conseguir que la hija lo comprendiera. Ahora ella ya no estaba y haba venido la polica. Y ahora Edwina deba hacer lo correcto. A los ochenta y un aos y temerosa de Dios, Edwina le mentira a la polica, que era la nica cosa que poda hacer. Siento mucho lo de su hija, seora Broome. A la anciana las palabras de Frank le sonaron sinceras. Una lgrima se desliz por los surcos profundos del rostro. El polica le dio la nota que haba dejado Wanda y Edwina la ley utilizando una lupa que tena sobre la mesa al alcance de la mano. Mir el rostro ansioso del detective. No me imagino en que pensaba cuando escribi esto. Sabe que se cometi un robo en la casa de los Sullivan? Que Christine Sullivan fue asesinada por el que cometi el robo? Me enter por la televisin inmediatamente despus de que ocurri. Aquello fue terrible. Terrible. Su hija le habl en algn momento de lo ocurrido? Desde luego. Estaba muy trastornada. Ella y la seora Sullivan se llevaban muy bien, realmente bien. La destroz. Por qu piensa que se suicid? Si pudiera decrselo, se lo dira.

Dej flotando la afirmacin ambigua delante de la cara de Frank hasta que l guard la nota. Le coment algo su hija respecto el trabajo que pudiera arrojar alguna luz sobre el asesinato? No. Le gustaba mucho el trabajo. Deca que la trataban muy bien. Vivir en aquella casa tan grande era extraordinario. Seora Broome, tengo entendido que Wanda tuvo problemas con la ley hace algn tiempo. Hace mucho tiempo, detective. Hace mucho tiempo. Y desde entonces vivi siempre como una persona honrada. Edwina Broome entrecerr los ojos y apret los labios mientras miraba a Seth Frank. No me cabe la menor duda se apresur a aadir Frank. Wanda trajo a casa a alguien durante los ltimos meses? Alguien que quizs usted no conoca? Edwina sacudi la cabeza. No era necesario mentir. Frank la mir durante un buen rato. Los ojos enfermos de cataratas le devolvieron la mirada. Tengo entendido que su hija se encontraba fuera del pas cuando ocurri el incidente. Fue a la isla aquella con los Sullivan. Me han dicho que van all todos los aos. Pero la seora Sullivan no fue. Supongo que no, ya que la asesinaron aqu mientras ellos estaban all, detective. Frank casi sonri. La anciana no era tan tonta com quera aparentar. No tendr usted ninguna idea sobre por qu la seora Sullivan no fue? Algo que quiz le comentara Wanda? Edwina volvi a responder que no con la cabeza mientras acariciaba a un gato blanco y plateado que se le haba subido a la falda. Bueno, gracias por hablar conmigo. Una vez ms, lamento lo sucedido a su hija. Muchas gracias, yo tambin lo lamento. Lo lamento

mucho. Se levant con un gran esfuerzo para acompaarlo hasta la puerta, y en ese instante se le cay la carta del bolsillo. El corazn se le encogi mientras Frank se agachaba, la recoga sin mirarla y se la alcanzaba. Ella le observ subir al coche. Se sent lentamente en la silla junto a la chimenea y abri la carta. Estaba escrita con la letra de un hombre que conoca bien: Yo no lo hice. Pero no me creeras si te dijera quin lo hizo. Para Edwina Broome era todo lo que necesitaba saber. Luther Whitney era un amigo de toda la vida, y haba entrado en aquella casa por Wanda. Si la polica le atrapaba, no sera con su ayuda. Y lo que su amigo le haba pedido que hiciera lo hara. Era la nica cosa decente que hara. Seth Frank y Bill Burton se dieron la mano y se sentaron. Estaban en la oficina de Frank y era muy temprano. Le agradezco que me reciba, Seth. Es algo poco habitual. Muy poco habitual si le interesa mi opinin. Burton sonri.Le molesta si fumo? En absoluto. Yo tambin me fumar uno. Los hombres sacaron las cajetillas. Burton quebr en dos la cerilla mientras se reclinaba en la silla. Llevo en el servicio secreto mucho tiempo y esta es la primera vez para m. Pero lo entiendo. El viejo Sullivan es uno de los mejores amigos del presidente. Le ayud en sus primeros pasos en la poltica. Un mentor de verdad. Se conocen desde siempre. Entre usted y yo, no creo que el presidente desee que hagamos nada, aparte de dar la impresin de que nos preocupamos. De ninguna manera

pretendemos meternos en sus asuntos. Tampoco tienen jurisdiccin. As es, Seth. Exacto. Diablos, fui polica estatal durante ocho aos. S cmo funciona una investigacin policial. Lo que menos deseas es tener a alguien mirando por encima del hombro. La desconfianza comenz a esfumarse de los ojos de Frank. Un ex polica del estado convertido en agente del servicio secreto. Este tipo era un profesional de tomo y lomo. En el libro de Frank no se poda ir ms lejos. Cul es su propuesta? Veo mi papel como un canal de comunicacin con el presidente. Si hay alguna novedad usted llama y yo se lo digo al presidente. Entonces cuando l vea a Walter Sullivan podr decirle algo sensato sobre el caso. Crame, tampoco es algo para la galera. El presidente tiene un inters especial en el caso. Burton sonri para s mismo. Sin interferencias de los federales? Nada de juego sucio? Joder, yo no soy del FBI. Este no es un caso federal. Considreme como el emisario civil de un VIP. Nada ms all de una cortesa profesional. Frank ech una ojeada a la oficina mientras analizaba la situacin. Burton sigui la mirada y trat de valorar a Frank con la mayor precisin posible. Burton haba conocido a muchos detectives. La mayora no eran muy brillantes, lo que, unido a una carga de trabajo cada vez mayor, resultaba en pocos arrestos y un promedio de condenas casi cero. Pero haba hecho averiguaciones sobre Seth Frank. El tipo era un ex detective de Nueva York con una hoja de servicios llena de condecoraciones. Desde que haba venido al condado de Middleton no haba dejado de resolver ni un solo asesinato. Ni uno. Era un condado rural, pero un promedio del ciento por ciento no dejaba de ser impresionante. Todos estos datos tranquilizaban a Burton. Porque aunque el presidente le haba

pedido a Burton que se mantuviera en contacto con la polica para cumplir con su promesa a Sullivan, Burton tena sus propios motivos para desear un acceso a la investigacin. Si surge alguna cosa imprevista, quiz no pueda avisarle en el acto. Tampoco pido milagros, Seth, slo un poco de informacin cuando le venga bien. Eso es todo. Burton se levant. Aplast la colilla en el cenicero. Trato hecho? Har todo lo posible, Bill. No se puede pedir ms. Tiene alguna pista? Quiz. Seth Frank encogi los hombros. Nunca se sabe dnde saltar la liebre. Ya sabe cmo son estas cosas. Dgamelo a m. Burton se acerc a la puerta. Por cierto, si necesita cualquier cosa durante la investigacin, acceso a bases de datos, evitar algn trmite, y cosas as, avseme y su solicitud recibir alta prioridad. Aqu tiene mi nmero. Se lo agradezco, Bill respondi Frank deferente, mientras coga la tarjeta. Dos horas ms tarde, Seth Frank cogi el telfono y no pas nada. No tena tono, no haba lnea con el exterior. Avisaron a la compaa telefnica. Al cabo de una hora, Seth Frank volvi a coger el telfono y escuch el pitido del tono. El sistema estaba arreglado. La caja de telfonos estaba siempre cerrada, pero incluso si alguien hubiese mirado en el interior, la masa de cables y otros equipos habran resultado un galimatas para el lego. Adems, la polica no se preocupaba mucho de que alguien le pinchara los telfonos. Ahora las lneas de comunicacin de Bill Burton estaban abiertas, mucho ms de lo que Seth Frank hubiese imaginado.

15 Opino que es un error, Alan. Pienso que deberamos distanciarnos, no intentar hacernos cargo de la investigacin. Russell se encontraba junto a la mesa del presidente en el despacho Oval. Richmond repasaba el articulado de una ley de asistencia sanitaria, un autntico atolladero en el que no estaba dispuesto a invertir mucho de su capital poltico antes de las elecciones. Gloria, por favor, contina con el programa. Richmond estaba preocupado; las encuestas le daban una gran ventaja, pero pensaba que la diferencia tendra que ser an mayor. Su oponente, Henry Jacobs, era bajo, poco agraciado y mal orador. Su nico mrito eran los treinta aos de trabajo en pro de los pobres y menesterosos del pas. En consecuencia, desde el punto de vista de los medios era un autntico desastre. En una era de cmaras y micrfonos tener buena pinta y un pico de oro era bsico. Jacobs ni siquiera era el mejor entre un grupo bastante flojo que haba visto apartados a los dos mejores candidatos por culpa de diversos escndalos, sexuales y de los otros. Todo esto haca que Richmond se preguntara por qu la ventaja de treinta y dos puntos en las encuestas no eran cincuenta. Por fin mir a la jefa de gabinete. Mira, le promet a Sullivan ocuparme del asunto. Lo dije delante de audiencia nacional y me consigui doce puntos en las encuestas que, al parecer, tu bien engrasado equipo electoral no puede mejorar. Tengo que salir y declarar una guerra para que suban las encuestas? Alan, tenemos las elecciones en el bote; los dos lo sabemos. Pero tenemos que jugar a no perder. Debemos ser precavidos. Esa persona todava anda por all. Qu pasar si le atrapan?

Olvdate de l! Richmond se levant enojado. Si dejaras de pensar en l por un momento, veras que el hecho de haberme vinculado estrechamente al caso le resta a ese tipo cualquier pizca de credibilidad. Si no hubiera proclamado pblicamente mi inters, algn reportero entrometido quiz se mostrara dispuesto a investigar cualquier rumor sobre la presunta implicacin del presidente en la muerte de Christine Sullivan. Pero ahora que la nacin sabe que estoy dispuesto a llevar al criminal ante la justicia, si se hace cualquier acusacin, la gente pensar que el tipo me vio en la televisin y que est loco. Russell se sent. El problema radicaba en que Richmond no conoca todos los hechos. De haber sabido lo del abrecartas, habra dado estos pasos? De haber sabido que Russell haba recibido la carta y la foto? Le estaba ocultando informacin a su jefe, una informacin que poda hundirlos a los dos para siempre. Russell cruz el vestbulo en direccin a su despacho sin darse cuenta de que Bill Burton la miraba desde un pasillo. La mirada no era precisamente de afecto. Maldita puta. Desde su posicin poda haberle metido tres balas en la cabeza. Sin problemas. La charla con Collin lo haba aclarado todo. Si aquella noche hubiese llamado a la polica hubiese habido problemas, pero no para l y Collin. El presidente y su compaera se habran llevado la peor parte. La mujer le haba embaucado. Y ahora todo aquello por lo que haba trabajado y sufrido penda de un hilo. Saba mucho mejor que Russell a lo que se enfrentaban. Y fue este conocimiento por lo que haba tomado una decisin. No haba sido fcil, pero era la nica a su alcance. Era la razn por la que haba visitado a Seth Frank. Tambin era la causa por la que haba hecho pinchar el telfono del detective. Burton saba que era dar palos de ciego, pero ahora ya no haba nada seguro. Haba que jugar con las cartas que tenan y confiar en que la fortuna les sonriese en algn

momento. Una vez ms Burton se estremeci de furia por la posicin en que le haba puesto. La decisin que haba tenido que tomar por su estupidez. Era lo nico que poda hacer aparte de estrangularla con sus propios manos. Pero se prometi a s mismo una cosa. Aunque le fuera la vida en ello se asegurara de que esta mujer sufriera por sus actos. l se encargara de arrancarla de la proteccin de su carrera, la arrojara a los lobos, y disfrutara en el proceso. Gloria Russell se arregl el pelo y la pintura de los labios delante del espejo. Era consciente de que se comportaba como una adolescente enamorada, pero haba algo tan ingenuo y, al mismo tiempo, tan masculino en Tim Collin que haba comenzado a distraer su atencin del trabajo, algo que nunca le haba pasado antes. Pero era un hecho histrico que los hombres en el poder siempre disfrutaban de algunas aventuras. Russell, que no era una ferviente feminista, no vea nada de malo en emular a los colegas varones. A su modo de ver, slo era otra de las ventajas del cargo. Mientras se quitaba el vestido y la ropa interior y se pona su camisn ms transparente, se record una y otra vez los motivos para seducir al joven. Le necesitaba por dos razones. Una, saba su fallo con el abrecartas y ella necesitaba que mantuviese un silencio absoluto al respecto, y, segundo, necesitaba su ayuda para recuperar la prueba. Motivos racionales y coherentes y, sin embargo esta noche, como en las anteriores, le parecan algo muy distante. En este momento senta que poda follarse a Tim Collin todas las noches durante el resto de su vida y no cansarse nunca de las sensaciones que experimentaba despus de cada encuentro. Su cabeza le ofreca mil razones por las que deba dejarlo, pero el resto de su cuerpo, por una vez, no le haca caso.

La llamada a la puerta lleg antes de lo esperado. Acab de arreglarse el peinado, comprob una vez ms el maquillaje, y trastabill mientras se calzaba los zapatos rojos de tacn alto al tiempo que cruzaba el vestbulo. Abri la puerta y sinti como si alguien le hubiese clavado un pual entre los pechos. Qu diablos hace aqu? Burton meti la punta del zapato en la abertura y apoy una de sus manazas contra la hoja. Tenemos que hablar. Russell en un gesto inconsciente mir ms all del visitante en busca del hombre con el que pensaba hacer el amor esa noche. Lo lamento, el galn no vendr esta noche, jefa dijo Burton al ver la mirada. Permaneci en la entrada con la mirada puesta en la jefa de gabinete, que ahora intentaba descubrir qu estaba haciendo l all al mismo tiempo que intentaba cubrir las partes estratgicas de su anatoma. No tuvo xito con ninguna de las dos. Vyase, Burton! Cmo se atreve a entrar aqu? Est acabado. Burton entr en la sala de estar; apenas si la roz al pasar a su lado. Hablamos aqu o hablaremos en otra parte. Usted decide. Qu diablos est diciendo? pregunt mientras le segua. Le repito que se vaya. Al parecer se olvida del lugar que ocupa en la jerarqua oficial, no? Siempre atiende la puerta vestida as? replic l. Comprenda el inters de Collin. El camisn no ocultaba nada de la voluptuosa figura de la jefa de gabinete. Quin lo hubiese pensado? Se hubiese sentido excitado a pesar de los veinticuatro aos de matrimonio con la misma mujer y los cuatro hijos producto de aquella unin, de no haber sido que le repela profundamente la mujer semidesnuda que tena

delante. Vyase al infierno, Burton! All es donde acabaremos todos. Vstase, despus hablaremos y me ir. Pero hasta entonces no pienso moverme de aqu. Se da cuenta de lo que hace? Puedo aplastarle. Estupendo! Sac las fotos del bolsillo de la chaqueta y las arroj sobre la mesa. Russell intent no mirarlas, pero al final las cogi. Le temblaban tanto las piernas que apoy una mano en la mesa. Usted y Collin hacen una pareja muy bonita. No le miento. Pienso que a los medios les encantar Buen material para la pelcula de la semana. Qu le parece? Un agente del servicio secreto se folla a la jefa del gabinete. Ella le dio una bofetada con tanta fuerza que le doli el brazo. Fue como golpear contra un mueble. Burton le cogi la mano y se la retorci hasta que ella lanz un grito. Escuche, seora, s todo lo que pasa aqu. Todo. El abrecartas. Quin lo tiene. Y lo que es ms importante, cmo lo consigui. Ahora tenemos adems las cartas de nuestro pequeo voyeur ladrn. Lo mire por donde lo mire estamos metidos en un folln, y a la vista de que usted ha metido la pata desde el principio, pienso que se impone un cambio de mando. As que vaya y squese esas ropas de puta, y vuelva aqu. Si quiere que le salve ese culo tan bonito, har exactamente lo que le diga. Est claro? Porque si no lo entiende entonces sugiero que tengamos una charla con el presidente. Usted decide, jefa. Burton pronunci la ltima palabra con un tono que dejaba bien claro la repugnancia que le produca la mujer. Burton le solt el brazo pero continu dominndola con su presencia. El corpachn enorme pareca impedirle pensar. Russell se frot el brazo y mir a Burton con una expresin casi tmida mientras comenzaba a entender la situacin. Fue al bao y vomit. Le pareci que tardaba una

eternidad. A continuacin se lav la cara con agua fra hasta que desaparecieron las nuseas. Se sent a descansar un instante y despus se dirigi a su dormitorio a paso lento. Le daba vueltas la cabeza. Se puso pantalones y un jersey grueso. Arroj el camisn sobre la cama, demasiado avergonzada incluso para mirarlo mientras caa; sus sueos de una noche de placer destrozados de una forma tan violenta como inesperada. Reemplaz los zapatos rojos por unos mocasines marrones. Se frot las mejillas ruborizadas, se senta como si su padre acabara de sorprenderla con la mano de un chico debajo del vestido. Eso ya haba ocurrido en su vida, y probablemente haba contribuido a su absoluta dedicacin a su carrera en detrimento de todo lo dems. Tanta era la vergenza que haba pasado. Su padre le haba llamado puta y le haba dado tal paliza que no pudo ir a la escuela durante una semana. Ella haba rezado para que nunca ms tuviera que sentir tanta vergenza. Hasta esta noche sus plegarias haban sido atendidas. Se oblig a respirar con normalidad. Cuando regres a la sala vio que Burton se haba quitado la chaqueta y sobre la mesa haba una cafetera. Ella mir la pistolera y su mortfero ocupante. Crema y azcar, no? S contest la mujer sin desviar la mirada. Burton sirvi el caf y ella se sent. Qu le dijo Ti... Collin? De ustedes dos? Nada. No es de los tipos que hablan de esas cosas. Creo que est enamorado. Ha follado con su cabeza y su corazn. No est mal. Usted no entiende nada, verdad? exclam Russell que se levant como si le hubiese explotado un petardo debajo del culo. Hay algo que tengo muy claro respondi Burton sin perder la calma. Estamos a punto de caernos al precipicio y

ni siquiera se ve el fondo. Si quiere saber la verdad, me importa una mierda con quien se acuesta. No es por eso por lo que estoy aqu. Russell volvi a sentarse y se oblig a beber el caf. Ya no tena el estmago tan revuelto. Burton se inclin sobre la mesa y le cogi del brazo con toda la suavidad posible. Mire, seora. No voy a quedarme sentado aqu y meterle el rollo de que he venido porque me parece la mejor persona del mundo y quiero sacarla de este embrollo, y no hace falta que usted simule que me aprecia. Pero tal como yo lo veo, nos guste o no, estamos juntos en esto. Y la nica manera de salir bien librados es trabajar en equipo. Este es el trato que le ofrezco. Burton se ech hacia atrs sin dejar de mirarla. Russell dej la taza de caf y se sec los labios con la servilleta. De acuerdo. Burton volvi a inclinarse sobre la mesa. Slo para dejar las cosas bien claras. El abrecartas todava tiene las huellas dactilares del presidente y Christine Sullivan. Y la sangre de los dos. Correcto? S. Cualquier fiscal dara un ojo de la cara por ese objeto. Tenemos que recuperarlo. Lo compraremos. l quiere venderlo. En la prxima carta nos dir cunto quiere. Burton la sorprendi por segunda vez. Puso un sobre en la mesa. El tipo es listo, pero en algn momento tendr que decirnos dnde se har la entrega. Russell abri el sobre, sac la carta y la ley. Estaba escrita en letra de imprenta como la anterior. El mensaje era breve: Coordenadas llegarn pronto. Recomiendo avancen

pasos para respaldo financiero. Para ese pago sugiero mitad siete cifras. Analizar bien consecuencias de cualquier fallo. Responder va personales Post si interesados. Tiene un estilo bastante curioso, verdad? Sucinto pero da en el clavo. Burton sirvi ms caf. Despus sac otra de las fotos que Russell ansiaba recuperar con autntica desesperacin. Sabe cmo provocar, no es as, seora Russell? Al menos da la impresin de estar dispuesto a negociar. Estamos hablando de mucho dinero. Est preparada para eso? Deje eso de mi cuenta, Burton. El dinero no es un problema. Recuperaba la arrogancia justo a tiempo. Supongo que no asinti Burton. Por cierto, por qu diablos no dej que Collin limpiara el abrecartas? No tengo por qu responder a eso. No, en realidad no, madam Presidenta. Russell y Burton intercambiaron una sonrisa. Quizs ella se haba equivocado. Burton era un grano en el culo, pero tambin era listo y precavido. Ahora comprendi que necesitaba esas cualidades ms que la galante ingenuidad de Collin, incluso si iba acompaada de un cuerpo joven y vigoroso. Hay una pieza ms del rompecabezas, jefa. Cul es? Cuando llegue el momento de matar a este tipo, se pondr remilgada conmigo? Russell se ahog con el caf y Burton tuvo que palmearle la espalda hasta que ella volvi a respirar con normalidad. Supongo que eso responde a mi pregunta. De qu diablos habla, Burton? Matarlo? Sigue sin comprender lo que est pasando, no? Pensaba que usted era una profesional brillante y astuta. Al

parecer las torres de marfil ya no son lo que eran. O quiz necesita una pequea dosis de sentido comn. Deje que se lo explique de una forma bien sencilla. Ese tipo vio al presidente intentando matar a Christine Sullivan, a Sullivan intentando devolverle el favor, y a m y a Collin haciendo nuestro trabajo liquidndola antes de que el presidente acabara ensartado como un pollo en el asador. Un testigo ocular! Recuerde el trmino. Antes de que yo me enterara de la pequea prueba que usted dej atrs, pensaba que ya nos haban jodido. El tipo se las apaa para filtrar la historia y la bola comienza a rodar. Hay algunas cosas que no se pueden explicar, verdad? Pero no ocurre nada prosigui Burton, y yo supongo que estamos de suerte y el tipo tiene demasiado miedo como para dar la cara. Ahora descubro esta mierda del chantaje y me pregunto qu significa. Burton mir a Russell para que le diera una respuesta. Significa que quiere dinero a cambio del abrecartas. Es su billete de lotera. Qu otra cosa puede significar, Burton? No, significa que ese tipo se cachondea de nosotros replic el agente. Nos viene con jueguecitos. Significa que tenemos a un testigo ocular en alguna parte que cada vez es ms atrevido, ms aventurero. Adems, slo un profesional de verdad pudo abrir la caja fuerte de Sullivan. As que no es de los que se asustan por nada. Y? Si conseguimos recuperar el abrecartas all pelculas. Russell comenzaba a vislumbrar dnde quera ir a parar Burton, pero todava no lo tena claro. Si no se queda con las fotos, que pueden acabar en la primera plana del Post cualquier da de estos. Una foto ampliada de la palma del presidente en un abrecartas sacado del dormitorio de Christine Sullivan en la pgina uno. Material de primera para una serie de artculos muy interesantes. Base suficiente para que los peridicos comiencen a investigar. Incluso el ms insignificante rumor de una relacin entre el presidente y el asesinato de Sullivan,

y esto se acab. Desde luego diremos que el tipo est majara y que la foto es un montaje, y quiz nos salga bien. Pero que una de esas fotos aparezca en el Post me preocupa mucho menos que nuestro otro problema. Qu es? Russell se sent en el filo de la silla, la voz baja, casi ronca, como si intuyera algo muy terrible. Parece haber olvidado que este tipo vio todo lo que hicimos aquella noche. Todo. Cmo bamos vestidos. Los nombres de todos. Cmo limpiamos el lugar, algo que estoy seguro todava trae de cabeza a los polis. l puede decirles cundo llegamos y cundo nos fuimos. l puede decirles que busquen en el brazo del presidente las huellas de una herida de arma blanca. l puede decirles cmo sacamos una bala de la pared y dnde estbamos cuando disparamos. l puede decirle todo lo que quieren saber. Y cuando lo haga, primero pensarn que lo sabe todo de la escena del crimen porque estaba all y es el hombre que apret el gatillo. Pero despus los polis se darn cuenta de que no lo hizo un hombre solo. Se preguntarn cmo sabe todas las otras cosas. Algunas son imposibles de inventar y ellos las verificarn. Investigarn sobre todos aquellos pequeos detalles que no tienen sentido, pero que este tipo puede explicar. Russell se levant, fue hasta el bar y se sirvi una copa de whisky.Tambin sirvi otra para Burton. Pens en lo que el agente haba dicho. El hombre lo haba visto todo. Incluso a ella y a un presidente borracho perdido haciendo el amor. Intent borrar la imagen de su cabeza. Qu necesidad tiene de aparecer despus de cobrar? Quin dice que aparecer? Puede hacerlo a distancia. Morirse de risa mientras va al banco y hunde una presidencia. Caray, puede escribirlo todo y mandarlo por fax a los polis. Tendrn que investigar y quin nos dice que no encontrarn alguna cosa. Si encuentran alguna prueba fsica en aquel dormitorio, pelos, saliva, semen, lo nico que necesitan es un cuerpo para compararla. Antes no tenan ningn motivo para

mirar hacia nosotros, pero ahora quin lo sabe? Si piden una prueba del ADN de Alan Richmond estamos muertos. Muertos. Y qu ms da que el tipo no se presente voluntariamente? aadi el agente. El detective que lleva el caso no es ningn tonto. El instinto me dice que, con tiempo, acabar por encontrar al hijo de puta. Y un tipo enfrentado a pasar el resto de su vida en la crcel o condenado a muerte hablar hasta por los codos. Crame, lo he visto infinidad de veces. Russell se estremeci. Las palabras de Burton eran lgica pura. El presidente haba estado muy seguro. Ninguno de los dos haba considerado estas posibilidades. Adems, no s usted, pero yo no pienso pasarme el resto de mi vida mirando por encima del hombro a ver cundo cae el hacha. Pero cmo podemos encontrarlo? A Burton le result divertido ver cmo la jefa de gabinete haba aceptado sus planes casi sin discusin. Al parecer, el valor de una vida no significaba mucho para esta mujer cuando estaba en juego el propio bienestar. No haba esperado menos. Antes de saber lo de las cartas, pensaba que no tenamos ninguna oportunidad. Pero si quiere cobrar el dinero del chantaje tendr que fijar un punto de encuentro. All es donde ser vulnerable. Pero le bastar con pedir una transferencia. Si lo que usted dice es cierto, ese tipo es demasiado listo como para buscar una maleta llena de dinero en un contenedor de basura. Y no sabremos dnde estar el abrecartas hasta mucho despus de que se haya ido rebati la mujer. Quiz s, quin sabe. Deje que yo me preocupe de ese tema. Lo ms urgente ahora es que le d largas al tipo. Si quiere cerrar el trato en dos das, usted diga cuatro. Lo que escriba en los anuncios personales lo dejo de su cuenta, profesora, pero que parezca sincero. Necesito que me consiga un poco de tiempo. Burton se levant. Ella le sujet del

brazo. Qu va usted a hacer? Cuanto menos sepa mejor. Pero tiene claro que si este asunto revienta nos hundimos todos, incluido el presidente? En este momento no hay nada que yo pueda o quiera hacer por evitarlo. A lo que a m respecta, los dos se lo merecen. No se anda con rodeos. No sirve para nada. Se puso el abrigo. Por cierto, es consciente de que Richmond le dio a Christine Sullivan una paliza de cuidado? Por el informe de la autopsia parece que intent retorcerle el cuello como a una gallina. Creo que s. Tiene alguna importancia? Usted no tiene hijos, verdad? Russell sacudi la cabeza. Yo tengo cuatro. Dos hijas, no mucho ms jvenes que Christine Sullivan. Como padre, uno piensa en cosas como esas. Seres queridos en manos de algn cretino. Slo quera advertirle qu clase de sujeto es su jefe. Si alguna vez el tipo se pone cachondo, quiz ms le valga pensrselo dos veces. Burton se fue y Russell se qued sentada en la sala pensando en su vida destrozada. Mientras suba al coche, Burton se tom un momento para encender un cigarrillo. Desde haca unos das, se dedicaba a repasar los ltimos veinte aos de su vida. El precio que pagaba por preservarlos se estaba volviendo astronmico. Vala la pena? Estaba dispuesto a pagarlo? Poda ir a la poli. Contarles todo. Desde luego, su carrera se habra acabado. Los polis le acusaran de obstruccin a la justicia, conspiracin para cometer asesinato, quizs una acusacin de homicidio involuntario por matar a Christine Sullivan y algunas cosillas ms. Pero todo sumara. Incluso si llegaba a un arreglo tendra que cumplir una condena bastante larga. Pero lo soportara. Tambin estaba dispuesto a soportar el escndalo. Toda la mierda que escribiran en los peridicos. Pasara a la historia como un criminal. Estara

unido para siempre a la corrupta administracin Richmond. Y sin embargo era capaz de soportarlo todo si se daba el caso. Lo que el duro Bill Burton no podra soportar sera la mirada de sus hijos. Nunca volvera a ver en sus ojos el respeto y el amor que le profesaban. Y la absoluta y total confianza en que su pap, este hombre grande como una montaa, era, sin lugar a dudas, uno de los buenos. Esto era algo demasiado duro, incluso para l. Estos eran los pensamientos que le llenaban la cabeza desde la conversacin con Collin. Una parte de l deseaba no haber preguntado. No haberse enterado del intento de chantaje. Porque eso le habra dado una oportunidad. Y las oportunidades iban siempre acompaadas de elecciones. Burton ya haba hecho la suya. No estaba orgulloso de la misma. Si las cosas funcionaban segn el plan, hara todo lo posible para olvidar que hubiera ocurrido alguna vez. Y si las cosas no funcionaban? Bueno, mala suerte. Pero si l caa, tambin caeran todos los dems. Este pensamiento provoc otra idea. Burton abri la guantera. Sac una minigrabadora y un puado de casetes. Mir hacia la casa mientras daba una chupada al cigarrillo. Puso el coche en marcha. Mientras pasaba por delante de la casa de Gloria Russell pens que las luces permaneceran encendidas mucho tiempo.

16 Laura Simon estaba a punto de renunciar a cualquier esperanza de dar con alguna pista. La furgoneta haba sido espolvoreada por dentro y por fuera en busca de huellas digitales. Incluso haban trado un lser especial de la jefatura de la polica estatal en Richmond, pero cada vez que encontraban una huella, corresponda a la

de algn otro. Alguien que ya conocan. Laura se saba de memoria las huellas de Pettis. El pobre tena todos arcos, una de las composiciones de huellas ms raras, adems de una pequea cicatriz en el pulgar, lo que de hecho haba permitido arrestarlo aos atrs por robar un coche. Los ladrones con cicatrices en las yemas de los dedos eran un regalo del cielo para los tcnicos en identificacin de huellas. Las huellas de Budizinski haban aparecido porque haba metido un dedo en disolvente y despus lo haba apretado contra un trozo de contrachapado que haba en la parte de atrs de la furgoneta, una huella tan perfecta como si se la hubiese tomado ella misma. En total haba encontrado cincuenta y tres huellas, pero no le serva ninguna. Se sent en el centro de la zona de carga y observ cariacontecida el interior. Haba repasado todos los lugares posibles donde se pudiera encontrar una huella. Haba revisado cada hueco y recoveco del vehculo con el lser porttil y ya no se le ocurra dnde ms mirar. Por ensima vez repas en la imaginacin los movimientos de los hombres cargando la furgoneta, conducindola el espejo retrovisor era el lugar ideal para encontrar huellas, moviendo el equipo, levantando los bidones, arrastrando las mangueras, abriendo y cerrando las puertas. Para complicar todava ms las cosas, las huellas tendan a desaparecer con el paso del tiempo, segn las caractersticas de la superficie donde estaban y las condiciones ambientales. El calor y la humedad eran los mejores conservantes, el tiempo fro y seco, el peor. Abri la guantera y examin otra vez el contenido. Cada objeto haba sido inventariado y espolvoreado. Pas las hojas del libro de mantenimiento del vehculo. Las manchas rojizas en el papel le recordaron que haca falta pedir ms reactivos para el laboratorio. Las pginas estaban muy ajadas, aunque la furgoneta haba tenido pocas averas en los tres aos de uso. Al parecer, la compaa era partidaria de un programa de

mantenimiento riguroso. Cada entrada llevaba las iniciales del responsable y la fecha. La compaa tena sus propios mecnicos. Mientras pasaba las pginas, le llam la atencin una entrada. Todas llevaban las iniciales de G. Henry o H. Thomas, ambos mecnicos de la Metro. Esta entrada tena al lado las iniciales J. P. Jerome Pettis. La nota indicaba que haba bajado el nivel de aceite de la furgoneta y le haban aadido dos litros. Todo muy rutinario excepto que la fecha corresponda al da que haban limpiado la casa de los Sullivan. Simon respir un poco ms rpido mientras cruzaba los dedos y se apeaba de la furgoneta. Abri el cap y comenz a mirar el motor. Alumbr con el lser de aqu para all y la encontr en menos de un minuto. Una huella aceitosa plantada en el costado del depsito de agua del limpiaparabrisas. El lugar lgico para apoyar la mano cuando haba que abrir o cerrar el tapn del aceite. Y una ojeada le dijo que no era de Pettis. Tampoco era de cualquiera de los dos mecnicos. Cogi la tarjeta con las huellas de Budizinski. Estaba segura de que no era de l y acert. Espolvore y recogi la huella, rellen la tarjeta y corri hacia la oficina de Frank. Le encontr con el abrigo y el sombrero puestos, prendas que se quit en el acto. Ests de coa, Laura. Quieres hacer el favor de llamar a Pettis a ver si recuerda si Rogers aadi el aceite aquel da? Frank llam a la compaa de limpieza, pero Pettis ya se haba marchado. En su casa nadie atendi el telfono. Simon mir la tarjeta con la huella como si fuese la joya ms valiosa del mundo. Djalo. La pasar por nuestros archivos. Me quedar toda la noche si es necesario. Podemos pedirle a Fairfax que nos d acceso al AFIS de la polica estatal, nuestra terminal no funciona. Simon se refera al sistema automtico de

identificacin de huellas digitales instalado en Richmond, donde las huellas encontradas en la escena del crimen se comparaban con las registradas en la base de datos del estado. Creo que tengo algo mejor afirm Frank. A qu te refieres? Frank sac una tarjeta del bolsillo, cogi el telfono y marc un nmero. El agente Bill Burton, por favor. Burton recogi a Frank y juntos fueron al edificio Hoover del FBI, ubicado en la avenida Pennsylvania. La mayora de los turistas conocen este edificio mastodntico y bastante feo que forma parte de las visitas obligadas de la capital federal. All funciona el Centro Nacional de Informacin Criminal, un sistema de informacin computerizada que maneja catorce bases de datos y dos subsistemas, y que en su conjunto es la mayor base de datos sobre criminales conocidos que funciona en el mundo. El Sistema de Identificacin Automtica (SIA) que forma parte del CNIC es una herramienta fundamental para el trabajo de la polica. Con decenas de millones de huellas digitales en la memoria, las posibilidades de identificar las que le interesaban a Frank eran muy altas. Despus de dejar la tarjeta en manos de los tcnicos del FBI que tenan instrucciones precisas de procesar este encargo con la mayor urgencia posible Burton y Frank tomaron un caf junto a la mquina que haba en el vestbulo. Esto tardar un poco, Seth. El ordenador dar un montn de probables. Los tcnicos tendrn que hacer la identificacin a mano. Me quedar aqu y le avisar en cuanto sepamos algo positivo dijo Burton. Frank mir la hora. Su hija menor participaba en una obra escolar que comenzaba dentro de cuarenta minutos. Slo haca de vegetal, pero ahora mismo era la cosa ms importante del mundo para su pequea. Est seguro? Slo djeme un nmero de telfono donde pueda

localizarle. Frank se lo dio y se march deprisa. La huella poda resultar no ser nada, la de un empleado de alguna gasolinera, pero algo le deca que este no era el caso. Christine Sullivan llevaba muerta bastante tiempo. Las rastros tan fros por lo general se mantenan tan fros como la vctima enterrada a un metro ochenta de profundidad, el metro ochenta ms largo al que todos se enfrentaran alguna vez. Pero un rastro fro poda volverse de pronto en una cosa ardiente; si despus se apagaba estara por verse. Por ahora, Frank disfrutara del calor. Sonri, y no slo porque pensaba en su hija de seis aos corriendo por el escenario disfrazada de pepino. Burton le mir marcharse. l tambin sonrea pero por un motivo muy diferente. El FBI utilizaba un factor de fiabilidad superior al noventa por ciento cuando procesaba las huellas a travs del SIA. Esto significaba que el sistema dara como mucho dos probabilidades, y casi seguro una. Adems, Burton haba obtenido una prioridad de bsqueda superior a la que le haba dicho a Frank. Todo esto le permitira ganar tiempo, un tiempo precioso. Unas horas ms tarde, Burton miraba un nombre que le era totalmente desconocido. LUTHER ALBERT WHITNEY Fecha de nacimiento 5/8/29. Tambin figuraba el nmero de la Seguridad Social; los tres primeros dgitos eran 179, que correspondan a Pennsylvania. Segn la descripcin fsica, Whitney meda un metro setenta de estatura, pesaba sesenta y cinco kilos, y tena una cicatriz de cinco centmetros en el antebrazo izquierdo. Esto cuadraba con la descripcin de Rogers que haba dado Pettis. Por medio de la base de datos del Indice de Identificacin Interestatal del CNIC, Burton tambin haba conseguido una buena composicin del pasado del hombre. El informe consignaba tres condenas por robo. Luther Whitney tena antecedentes en tres estados diferentes. Haba estado en

la crcel mucho antes, y haba salido en libertad a mediados de los 70. Nada ms desde entonces. Al menos nada que supieran las autoridades. Burton haba conocido a otros hombres como l. Eran autnticos profesionales que cada vez eran mejores en su actividad. Estaba seguro de que Whitney era uno de esos. Una pega, la ltima direccin conocida corresponda a Nueva York y era de veinte aos atrs. Burton escogi el camino ms fcil. Fue a la cabina de telfonos del vestbulo y se hizo con todas las guas de telfono de la regin. Primero prob con el distrito capital: no encontr nada. Despus intent Virginia Norte. Haba tres Luther Whitney en el listn. La siguiente llamada telefnica fue a la polica estatal de Virginia, donde tena un contacto. Se consultaron por ordenador los archivos de la direccin de Trfico. Dos de los Luther Whitney tenan veintitrs y ochenta y cinco aos respectivamente. Sin embargo, el Luther Whitney del 1645 East Washington Avenue, Arlington, haba nacido el 5 de agosto de 1929, y el nmero de la Seguridad Social, utilizado en Virginia como nmero del carn de conducir, confirmaba que era el hombre. Pero era Rogers? Haba una manera de averiguarlo. Burton sac su libreta. Frank haba sido muy amable al dejarle leer el expediente de la investigacin. El telfono son tres veces y ala cuarta respondi Jerome Pettis. Sin precisar mucho, Burton se hizo pasar como alguien de la oficina de Frank, y formul la pregunta. Durante los cinco segundos siguientes, Burton intent controlar los nervios mientras escuchaba el jadeo del hombre al otro extremo de la lnea. La respuesta bien vali la corta espera. Caray, as es. El motor casi se agarrot. Alguien haba dejado flojo el tapn del aceite. Le dije a Rogers que lo hiciera porque estaba sentado sobre la lata de aceite que llevbamos en la parte de atrs. Burton le dio las gracias y colg. Mir la hora. Todava

dispona de tiempo antes de dejarle a Frank el mensaje. A pesar de las constancias cada vez mayores, Burton no tena la certeza absoluta de que Whitney hubiera sido el tipo de la caja fuerte, pero el instinto le deca que Whitney era el hombre. Y aunque no haba ningn motivo para que Luther Whitney hubiese vuelto a su casa despus del asesinato, Burton quera conocer mejor al tipo y quizs encontrar alguna pista sobre el lugar donde haba ido. La mejor manera de hacerlo era visitar la casa donde viva. Antes que lo hiciera la polica. March a paso rpido a buscar el coche. El tiempo volva a ser fro y lluvioso mientras la madre Naturaleza se entretena en jugar con la ciudad ms poderosa del planeta. Los limpiaparabrisas hacan todo lo posible por quitar el agua del cristal. Kate no tena muy claro por qu estaba all. Haba visitado el lugar slo una vez en todos estos aos. En aquella ocasin se haba quedado en el coche mientras Jack entraba a verle. A decirle que l y la nica hija de Luther iban a casarse. Jack haba insistido, a pesar de las protestas de ella en el sentido de que al hombre le importaba un pimiento. Al parecer, se haba equivocado. l haba salido a la galera, le haba mirado, sonriente, e incluso haba insinuado un movimiento como si quisiera acercarse a ella. Con ganas de felicitarla, pero sin saber muy bien cmo hacerlo dadas las circunstancias tan peculiares. l haba estrechado la mano de Jack, le haba dado una palmada en la espalda, y despus haba vuelto a mirarla como si diera la aprobacin. Ella haba mantenido la mirada al frente, los brazos cruzados, hasta que Jack volvi al coche y se marcharon. Por el espejo lateral haba visto la pequea figura mientras se alejaban. Pareca mucho ms pequeo de lo que recordaba, casi diminuto. En la memoria, su padre siempre sera un monolito enorme que encarnaba todo lo que ella odiaba y

tema en el mundo, que llenaba todo el espacio a su alrededor y le quitaba la respiracin con su tamao sobrecogedor. Aquella criatura era una ficcin, pero se negaba a reconocerlo. Pero si bien no haba querido tratar nunca ms con aquella imagen, fue incapaz de desviar la mirada. Durante ms de un minuto, a medida que el coche aceleraba, mantuvo los ojos en el reflejo del hombre que le haba dado la vida para despus quitrsela junto con la de la madre con una finalidad brutal. A medida que el coche se alejaba, l haba continuado mirndola, con una mezcla de tristeza y resignacin en las facciones que la sorprendi. Pero Kate la racionaliz, la atribuy a otra de sus tretas para hacerle sentirse culpable. Ninguna de sus acciones mereca una calificacin benigna. Era un ladrn. No tena ningn respeto a la ley. Un brbaro en una sociedad civilizada. En l no exista la sinceridad. Entonces doblaron en la siguiente esquina y la imagen desapareci bruscamente, como si hubiesen dado un tirn a un hilo imaginario que la sujetaba. Kate aparc en el camino de entrada. La casa estaba a oscuras. El reflejo de los faros en el maletero de un coche aparcado delante le molestaba en los ojos. Apag las luces, respir hondo para calmar los nervios y abandon el coche. La nevada haba sido escasa, y los pocos restos que quedaban crujieron bajo sus pies mientras avanzaba hacia la puerta. La temperatura prometa heladas durante la noche. Apoy una mano en el costado del coche para no perder el equilibrio mientras caminaba. Aunque no esperaba encontrar al padre en casa, ella se haba peinado con esmero, se haba puesto uno de los trajes que slo usaba en los juicios e incluso se haba maquillado un poco ms de lo habitual. A su manera, ella haba triunfado, y si se daba la ocasin de verse las caras, deseaba demostrarle que, a pesar del abandono paterno, adems de sobrevivir haba prosperado. La llave segua en el mismo lugar donde Jack le haba dicho que la encontrara haca ya muchos aos. Resultaba

irnico que un ladrn consumado dejara su propiedad tan accesible. Abri la puerta y entr despacio, sin advertir la aparicin de un coche que se detuvo al otro lado de la calle o fijarse en el conductor que la miraba atentamente y que ya haba escrito el nmero de su matrcula. La casa tena el olor a moho tpico de un lugar abandonado haca tiempo. En ocasiones, ella se haba imaginado cmo sera la casa por dentro. Haba imaginado un lugar limpio y ordenado y no estada desencaminada. Se sent en una silla de la sala a oscuras, sin darse cuenta de que era la favorita de su padre e ignorante de que Luther haba hecho lo mismo cuando haba visitado su apartamento. La foto estaba sobre la repisa de la chimenea. Tendra unos treinta aos. Kate, en los brazos de su madre, abrigada de pies a cabeza, slo unos cabellos negros visibles debajo del casquete rosa; haba nacido con mucho pelo. Su padre, el rostro sereno y con sombrero, estaba junto a la madre y la hija; la mano musculosa acariciaba los dedos de Kate. La madre de Kate haba conservado aquella foto sobre el tocador hasta que muri. Kate la haba tirado el da del funeral, mientras maldeca la intimidad entre padre e hija que reflejaba la imagen. La haba tirado inmediatamente despus de que el padre se presentara en la casa donde ella le haba atacado con una furia que se haba hecho cada vez ms descontrolada a medida que l no responda, no contraatacaba, sino que se limitaba a aceptar los improperios. Y cuanto ms callado haba estado l, ms furiosa se haba puesto ella hasta abofetearlo, con las dos manos, hasta que intervinieron otros y la apartaron. Y slo entonces su padre se haba puesto el sombrero, haba dejado sobre la mesa las flores que haba trado y, con el rostro inflamado por las bofetadas y los ojos llenos de lgrimas, se haba marchado, cerrando la puerta con mucha discrecin. Ahora, sentada en la silla del padre, Kate pens que

tambin l haba sufrido aquel da. Haba sufrido por una mujer a la que aparentemente haba amado durante buena parte de su vida y que desde luego le haba querido. Sinti un nudo en la garganta y se apresur a contenerlo con la presin de los dedos. Se levant para recorrer la casa. Espiaba en las habitaciones y se apartaba, cada vez ms nerviosa a medida que se adentraba en los dominios de su padre. La puerta del dormitorio estaba entreabierta, y por fin se decidi a abrirla del todo. Al entrar se arriesg a encender la luz, y mientras sus ojos se acomodaban al cambio se fij en la mesa de noche. Se acerc y acab por sentarse en la cama. La coleccin de fotos era, en esencia, un pequeo relicario dedicado a ella. Desde el nacimiento en adelante, all estaba recapitulada toda su vida. Cada noche cuando su padre se iba a dormir ella era lo ltimo que vea. Pero lo que le sorprendi ms fueron las fotos de mayor. Las de su graduacin en el instituto y en la facultad de Derecho. Desde luego su padre no haba sido invitado a ninguno de estos acontecimientos, pero all estaban registrados. Ninguna de las fotos era esttica. Apareca caminando, saludando a alguien o sola sin darse cuenta de la presencia de la cmara. Mir la ltima foto. Bajaba las escaleras del palacio de justicia de Alexandria. Su primer da en los tribunales, comida por los nervios. Un caso de hurto, una nimiedad para el tribunal general del distrito, pero la sonrisa en su rostro proclamaba la victoria total. Se pregunt cmo era que no le haba visto. Y entonces pens que quiz s se haba dado cuenta de su presencia pero se haba negado a admitirlo La reaccin inmediata fue de enojo. Su padre la haba estado espiando todos estos aos. En todos los momentos especiales de su vida. Los haba violado. La haba violado con su presencia furtiva. La segunda reaccin fue ms sutil. Y al tomar conciencia

de la misma se levant de un salto y corri hacia la puerta. Ese fue el momento en que top con el gigante. Le ofrezco disculpas una vez ms, seora. No pretenda asustarla. Asustarme? Casi me da un sncope. Kate se sent en el borde de la cama. Intent dominar los nervios, controlar los temblores, pero el fro en la habitacin no ayudaba. Perdone, pero por qu el servicio secreto est interesado en mi padre? Mir a Bill Burton con algo parecido al miedo en los ojos. Al menos l lo interpret como miedo. La haba observado en el dormitorio mientras intentaba hacer una rpida valoracin de los motivos, de los propsitos a partir de los sutiles movimientos corporales. Una habilidad desarrollada a lo largo de aos de observar multitudes en busca de una o dos personas que pudieran representar un peligro autntico. La conclusin: padre e hija distanciados. Por fin ella haba venido a buscarlo. Las cosas comenzaban a aclararse, y quiz de una forma muy favorable para l. No estamos muy seguros, seora Whitney. Pero la polica del condado de Middleton lo tiene clarsimo. Middleton? S, seora. Sin duda est enterada del asesinato de Christine Sullivan. No agreg nada ms a la espera de una reaccin. Recibi la esperada. La incredulidad ms total. Piensa que mi padre est mezclado en ese asunto? Era una pregunta legtima, y no formulada a la defensiva. Burton la consider importante y tambin favorable al plan que haba comenzado a elaborar en cuanto la vio. Es lo que piensa el detective a cargo del caso. Al parecer su padre, como miembro de un equipo de limpiadores de alfombras, y con un nombre falso, estuvo en la casa de los Sullivan poco antes del asesinato. Kate contuvo la respiracin. Su padre limpiando alfombras? Desde luego, haba estado recogiendo informacin

como haba hecho muchas veces antes. Nada haba cambiado. Pero asesinato? No puedo creer que haya matado a esa mujer. De acuerdo, pero considera posible que intentara robar aquella casa, no es as, seora Whitney? Me refiero a que no es la primera vez ni la segunda. Kate se mir las manos. Despus sacudi la cabeza. La gente cambia, seora. No s lo unidos que estaban ustedes en los ltimos tiempos Burton no pas por alto el estremecimiento en el rostro de la muchacha, pero las pruebas sugieren que estuvo involucrado. Y la mujer est muerta. Usted ha conseguido condenas con menos pruebas. Cmo sabe quin soy? Kate le mir con suspicacia. Veo a una mujer que se cuela en la casa de un hombre buscado por la polica y hago lo que hace cualquier agente de la ley, paso el nmero de matrcula por el ordenador. Su reputacin la precede, seora Whitney. La polica del estado la pone por las nubes. No est aqu. Kate mir la habitacin. Por lo que parece lleva tiempo sin venir. S, seora, lo s. Por alguna casualidad no sabe dnde est, verdad? Ha intentado ponerse en contacto con usted? Kate pens en Jack y su visitante nocturno. No. La respuesta fue demasiado rpida para el gusto de Burton. Le convendra entregarse voluntariamente, seora Whitney. Si se encuentra con uno de esos polis a los que les gusta apretar el gatillo... El agente enarc las cejas en un gesto muy expresivo. No s dnde est, seor Burton. Mi padre y yo... llevbamos distanciados... mucho tiempo. Pero ahora est aqu y saba dnde guardaba una llave auxiliar. Esta es la primera vez que pongo los pies en esta casa replic Kate, con la voz un poco ms aguda.

Burton observ la expresin y comprendi que deca la verdad. El desconocimiento de la casa era una prueba de la afirmacin y tambin de que estaban distanciados. Tiene manera de ponerse en contacto con l? Por qu? No quiero verme involucrada en esto, seor Burton. Bueno, creo que, hasta cierto punto, ya lo est. Le convendra colaborar. Kate se levant y cogi el bolso. Escuche, agente Burton, no me venga con faroles. Llevo muchos aos en este negocio. Si la polica quiere perder su tiempo interrogndome, figuro en la gua telefnica. En las pginas de abogados de la mancomunidad. Hasta la vista. Camin hacia la puerta. Seora Whitney? Ella dio media vuelta, preparada para la discusin. Perteneciera o no al servicio secreto no pensaba aguantar ms tonteras de este tipo. Si su padre cometi un asesinato, entonces tendra que ser juzgado por un jurado y condenado. Si es inocente saldr libre. As es como funciona el sistema. Lo sabe mejor que yo. Kate estaba a punto de responder cuando mir las fotos. Su primer da en los juzgados. Le pareci que haba pasado un siglo desde entonces y con ms cosas de las que estaba dispuesta a admitir. Aquella sonrisa, los sueos del principio, la perfeccin como nica meta. Haca mucho tiempo que haba vuelto a la realidad. La rplica cortante que iba a darle al agente se perdi en la sonrisa de una mujer joven con toda una vida por delante. Bill Burton la observ marcharse en silencio. Mir por un segundo las fotos y despus el umbral vaco.

17

Joder, Bill, no tendra que haberlo hecho. Dijo que no se entrometera en la investigacin. Coo, tendra que meterlo en la crcel. Eso le hara quedar de maravilla con su jefe. Seth Frank cerr el cajn de un golpe y se levant, furioso con el hombretn que tena delante. Bill Burton dej de pasearse arriba y abajo y se sent. Ya esperaba la bronca. Tiene razn, Seth. Pero, caray, fui poli durante mucho tiempo. Usted no estaba disponible. Me acerqu hasta all slo para echar una ojeada. Vi a una ta que entraba. Usted qu hubiese hecho? Frank no respondi. Mire, Frank, puede darme una patada en el culo, pero se lo digo, compaero, esta mujer es nuestro comodn. Con ella cogeremos al tipo. La expresin de Frank se relaj, poco a poco se calm su furia. De qu habla? La chica es la hija. Su adorada hija. De hecho la nica hija. Luther Whitney ha estado tres veces en la crcel, es un ladrn profesional que al parecer mejor con los aos. La esposa acab por divorciarse de l, no le soportaba ms. Cuando comenzaba a rehacer su vida, se muri de cncer. Hizo una pausa. Contine le pidi Seth Frank que ahora era todo odos. Kate Whitney se sinti destrozada por la muerte d la madre. A su modo de ver resultado de la traicin del padre. Se sinti tan destrozada que rompi toda relacin con su padre. No slo eso, sino que se licenci en abogaca y despus entr a trabajar como una de las fiscales de la mancomunidad, donde disfruta de la fama de ser implacable, sobre todo en los delitos contra la propiedad: robos, hurtos. Siempre pide la mxima para esos tipos. Y por lo general lo consigue.

De dnde diablos consigui toda esta informacin? Unas cuantas llamadas a las personas adecuadas. A la gente le gusta hablar de las desgracias ajenas, les hace sentir que sus propias vidas no son tan malas cuando en realidad no es as. Y de qu nos sirve todo este folln familiar? Seth, piense en las posibilidades. La chica odia a su viejo. Lo odia con O mayscula y subrayada. Lo que propone es utilizarla de cebo. Pero, cmo lo hacemos si no tienen ningn trato? Ah est la trampa. Segn todas las versiones, el odio y el rencor son algo exclusivamente de ella. No de l. El padre la adora. La quiere ms que nada en el mundo. Hasta tiene un maldito relicario de fotos de ella en el dormitorio. Se lo digo, el tipo est a punto para esto. S, y para m es un s muy grande, si ella est dispuesta a cooperar, cmo se pondr en contacto con l? Desde luego, el tipo no va a estar pegado al telfono de su casa esperando que le llamen. No, pero me juego la cabeza que escucha los mensajes. Tendra que ver la casa. El tipo es muy ordenado, todo est en su lugar, incluso debe pagar las facturas por anticipado. Y no tiene ni puetera idea de que vamos a por l. Al menos por ahora. Seguro que escuchalos mensajes una o dos veces al da. Como una medida de precaucin. As que ella le deja un mensaje, concerta un encuentro y nosotros le pillamos? Burton se levant, sac dos cigarrillos del paquete y le dio uno al detective. Se tomaron un momento para encenderlos. Yo lo veo as, Seth. A menos que usted tenga una idea mejor. Todava tenemos que convencerla. Por lo que dice, ella no parece estar muy dispuesta. Pienso que debe hablar con ella. Sin que yo est presente. Quiz fui demasiado duro. Tengo tendencia a

propasarme. Lo har maana por la maana. Frank se puso el abrigo y el sombrero. Escuche, Bill, no pretenda meterle una bronca. Claro que s replic Burton, con una sonrisa. Yo, en su lugar, hubiese hecho lo mismo. Le agradezco la ayuda. A mandar. Seth se dirigi a la salida. Eh, Seth, un pequeo favor para un ex poli plasta. De qu se trata? Invteme al arresto. Quiero verle la cara cuando le pillen. Hecho. Le llamar despus de hablar con ella. Este poli se va a casa con la familia. Le recomiendo que haga lo mismo, Bill. En cuanto acabe de fumar me largo. Frank se march. Burton acab de fumar sin darse ninguna prisa y apag la colilla en el resto de caf que quedaba en el vaso de plstico. Poda haber ocultado el nombre de Whitney. Decirle a Frank que el FBI no haba podido identificar la huella. Pero hubiese sido una jugada peligrosa. Si Frank se enteraba, y el detective poda saberlo a travs de un centenar de fuentes, Burton quedara al descubierto. Slo la verdad podra explicar el engao, y eso era algo que no era posible. Adems, Burton necesitaba a Frank para conocer la identidad de Whitney. El plan del agente secreto se basaba en que el polica encontrara al ex convicto. Encontrarlo, s; arrestarlo, no. Burton se puso el abrigo. Luther Whitney. El lugar equivocado, el momento equivocado, la gente equivocada. Bueno, al menos no se enterara. Ni siquiera oira el disparo. Habra muerto antes de que las sinapsis se lo avisaran al cerebro. As estaban las cosas. Unas veces a favor y otras en contra. Ahora, si se le ocurra cmo dejar segura la posicin

del presidente y de la jefa de gabinete podra irse a dormir tranquilo. Pero eso estaba fuera de su alcance. Collin aparc el coche calle abajo. Las pocas hojas multicolores que quedaban en los rboles cayeron suavemente sobre l arrastradas por la brisa. Iba vestido de modo informal: vaqueros, jersey de algodn y una cazadora de cuero. No haba ningn bulto debajo de la cazadora. El pelo hmedo de la ducha. Los zapatos sin calcetines. Tena el aspecto de un estudiante que va a la biblioteca para quedarse a estudiar hasta tarde, o dispuesto a irse de discotecas despus de jugar el partido del sbado por la tarde. Mientras caminaba hacia la casa comenz a inquietarse. No esperaba la llamada. La voz de ella le haba sonado normal, sin tensin ni enfado. Segn Burton, se lo haba tomado bastante bien dadas las circunstancias. Pero l saba lo duro que Burton poda llegar a ser y esto le preocupaba. Haberle dejado ir a la cita en su lugar no haba sido muy inteligente de su parte. Claro que haba mucho en juego. Burton le haba abierto los ojos. Toc el timbre, la puerta se abri en el acto y l entr. Se volvi en el momento que se cerraba la puerta y all estaba ella, vestida con un salto de cama blanco que era demasiado corto y demasiado ceido en los puntos importantes. Gloria se puso de puntillas para besarle en los labios. A continuacin, le cogi de la mano y le llev hacia el dormitorio. Ella le indic con un ademn que se tendiera en la cama. De pie delante de Tim desat las cintas de la prenda transparente y dej que cayera al suelo. Despus se quit las bragas. l intent levantarse, pero ella se lo impidi con delicadeza. Se mont lentamente sobre el hombre, y pas los dedos entre sus cabellos. Desliz una mano sobre la bragueta y le rasc el pene con las uas a travs de la tela. l casi grit al

sentir el miembro apretado por los pantalones. Una vez ms l intent tocarla pero Gloria le retuvo. Le desabroch el cinturn y le quit los vaqueros que cayeron al pie de la cama. Despus le liber el miembro que se alz como un resorte y ella lo acogi entre las piernas, apretndolo muy fuerte entre los muslos. Gloria le roz los labios con los suyos y luego apoy la boca contra la oreja. Tim, me deseas, no es as? Ests loco por follarme, verdad? l respondi con un gemido y la sujet por las nalgas, pero ella le apart las manos en el acto. No es as? S. La otra noche yo tambin te deseaba. Y entonces apareci l. Lo s, y lo siento. Hablamos y... S, me lo dijo. Me coment que no le dijiste nada sobre nosotros. Que eres un caballero. No era asunto suyo. As es, Tim. No era asunto suyo. Y ahora quieres follarme, verdad? S, Gloria, s. Tanto que no aguantas ms. Estoy a punto de reventar, te lo juro, a punto de reventar. Follas tan bien, Tim, follas tan bien. Venga, cario, venga. Est vez ser increble. Lo s, Tim. No hago otra cosa que pensar en hacer el amor contigo. Lo sabes, verdad? S. Collin senta tanto dolor que se le saltaban las lgrimas. Ella le lami las lgrimas, casi con ganas de echarse a rer. Y ests seguro de que me deseas? Absolutamente seguro? S! Collin lo presinti antes de que la mente registrara el

hecho. Fue como una rfaga de viento helado. Vete. Lo dijo sin prisa, con premeditacin, como si lo hubiese ensayado hasta conseguir el tono preciso, la inflexin correcta. Ella se apart pero sin dejar de apretarle el miembro hasta que se escap entre las rodillas. Gloria. Recibi el golpe de los vaqueros en la cara mientras permaneca tumbado en la cama. Cuando los apart, ella se haba tapado con una bata. Sal de mi casa. Ahora. l se visti a la carrera, avergonzado, ante la mirada de Gloria. Ella le sigui hasta la puerta principal, la abri y en el momento en que l ya sala le dio un empujn y cerr dando un portazo. Collin mir atrs por un instante; se pregunt si ella rea o lloraba detrs de la puerta o permaneca impasible. No haba pretendido hacerle dao. Era obvio que la haba avergonzado. No tendra que haberlo hecho de aquella manera. Ella, desde luego, se haba vengado de la vergenza, llevndole hasta el umbral de la eyaculacin, manipulndole como si se tratara de un experimento de laboratorio, para despus dejarle con un palmo de narices. Pero mientras caminaba de regreso hacia el coche, el recuerdo de la expresin en el rostro de Gloria le hizo agradecer el final de su relacin. Por primera vez desde que trabajaba en la fiscala de la mancomunidad, Kate llam para decir que estaba enferma. Sentada en la cama y con la manta hasta el cuello, contemplaba el cielo gris a travs de la ventana. Cada vez que haba intentado levantarse, la imagen de Bill Burton apareca ante ella como una enorme mole de granito que amenazaba con aplastarla.

Se desliz por el colchn como si se metiera en una baera de agua caliente, justo por debajo de la superficie donde no poda or ni ver nada de lo que ocurra a su alrededor. No tardaran en aparecer. Como le haba pasado a su madre, tantos aos atrs. Gente que entraba con prepotencia y haca preguntas que la madre de Kate no poda responder. Buscaban a Luther. Pens en el estallido de Jack de la otra noche y cerr los ojos bien fuerte, en un intento por borrar las palabras. Maldito. Estaba cansada, nunca en ningn juicio se haba cansado tanto. Y esto se lo haba hecho l, como se lo haba hecho a su madre. La haba atrado a la telaraa a pesar de que ella no quera, le detestaba e incluso la destruira si pudiese. Se volvi a sentar, le faltaba el aire. Se apret la garganta con los dedos, bien fuerte, para evitar otro ataque de angustia. Cuando se calm, se puso de costado y mir la foto de su madre. l era lo nico que le quedaba. Casi se ech a rer. Luther Whitney era su nica familia. Que Dios se apiadara de ella. Se acost a esperar. A esperar que llamaran a la puerta. De madre a hija. Ahora era su turno. En aquel momento, a slo diez minutos de distancia, Luther repasaba una vez ms el viejo recorte de peridico. Junto al codo tena una taza de caf. Al fondo se oa el zumbido del aparato de aire acondicionado. En la pantalla del televisor apareca la CNN. Por lo dems, el cuarto estaba en absoluto silencio. Wanda Broome haba sido una amiga. Una buena amiga. Desde que se haban conocido por casualidad en una pensin de Filadelfia, despus de que Luther cumpliera la ltima condena y Wanda su primera y nica. Y ahora ella tambin haba muerto. Se haba quitado la vida, deca el peridico,

tumbada en el asiento delantero de su coche con un puado de pastillas en el estmago. Para Luther esto ya era demasiado. Le pareca vivir en una pesadilla continua. Se despertaba y cuando se miraba en el espejo, las facciones cada vez ms hundidas y grises, era consciente que de esta no se librara. Resultaba una irona, a la sombra de la trgica muerte de Wanda, que robar en la casa de los Sullivan hubiera sido idea de ella. Una idea triste y lamentable vista en retrospectiva, pero que haba surgido de su frtil imaginacin. Una idea a la que se haba aferrado con uas y dientes a pesar de las serias advertencias de su madre y de Luther. Lo haban planeado y l lo haba puesto en prctica. As de sencillo. Adems, l haba querido hacerlo. Representaba un desafo, y un desafo combinado con una gran recompensa resultaba una tentacin imposible de resistir. Qu haba sentido Wanda al ver que Christine Sullivan no bajaba de aquel avin? Y sin poder avisar a Luther que la costa no estaba tan despejada como crean. Ella haba sido amiga de Christine Sullivan. En eso haba sido muy sincera. Un recordatorio de la gente real en medio del sibaritismo de la vida de Walter Sullivan, donde todos no slo eran hermosos, como lo haba sido Christine Sullivan, sino educados, con buenas relaciones y muy sofisticados, cosas estas que Christine Sullivan no era ni nunca sera. Y por esa amistad cada vez ms ntima, Christine Sullivan le haba dicho a Wanda cosas que nunca tendra que haber mencionado, incluido, finalmente, la existencia y el contenido de la caja fuerte detrs de la puerta espejo. Wanda estaba convencida de que los Sullivan tenan tanto que no echaran a faltar tan poco. Luther saba que el mundo no funcionaba as, y probablemente Wanda tambin, pero ahora eso ya no tena importancia. Despus de toda una vida de penurias, donde siempre faltaba el dinero, Wanda haba buscado el premio gordo.

Como haba hecho Christine Sullivan, y ninguna de las dos se haba dado cuenta del precio que pagaran. Luther haba viajado a Barbados para transmitirle un mensaje a Wanda, pero ella ya se haba marchado. Entonces le envi la carta a su madre. Sin duda, Edwina se la haba dado. Pero le haba credo? Incluso en el caso afirmativo, haban sacrificado la vida de Christine Sullivan. Para Wanda, en su mentalidad, haba sido un sacrificio a su codicia y el deseo de poseer a lo que no tena derecho. Luther se imagin esos pensamientos desfilando por la cabeza de su amiga mientras iba sola, en el coche, hasta aquel lugar desierto; mientras quitaba la tapa del frasco para sacar las pastillas; mientras se hunda en el sueo mortal. Ni siquiera haba podido asistir al funeral. No poda decirle a Edwina Broome lo mucho que lo senta, sin correr el riesgo de arrastrarla a la pesadilla. Haba estado tan unido a Edwina como lo haba estado a Wanda, en algunas cosas quiz ms. Edwina y l haban pasado muchas noches intentando disuadir a Wanda sin conseguirlo. Y slo cuando ambos comprendieron que ella lo hara con o sin Luther, Edwina le pidi a Luther que cuidara de su hija. Que no dejara que la volvieran a llevar a la prisin. Por fin busc los anuncios personales del peridico y slo tard unos segundos en encontrar lo que quera. Lo ley muy serio. Como Bill Burton, Luther no crea que Gloria Russell tuviese ninguna cualidad que la redimiera. Rog para que ellos creyeran que haca esto nicamente por dinero. Cogi una hoja de papel y comenz a escribir. Rastree la cuenta. Burton estaba sentado delante de la jefa de gabinete en el despacho de sta. Es lo que hago, Burton. Russell volvi a colarse el pendiente mientras colgaba el telfono. Collin permaneca sentado en un rincn sin decir

palabra. La jefa de gabinete no se haba dado por enterada de su presencia aunque el joven haba entrado con Burton haca ya unos veinte minutos. Cundo dijo que quera el dinero? pregunt Burton. Si la transferencia no llega a la cuenta a la hora del cierre de las operaciones, no habr maana para ninguno de nosotros. Russell se fij por un segundo en Collin y despus en Burton. Mierda. Burton se puso de pie. Pensaba que usted se ocupaba de esto, Burton le reproch Russell con una mirada de furia. Cmo entregar el paquete? pregunt Burton sin hacer caso de la mirada. En el momento que reciba el dinero comunicar el lugar donde estar el objeto. As que tenemos que confiar en l? As es. Cmo sabe que usted recibi la carta? Burton comenz a pasearse arriba y abajo. La encontr en el buzn esta maana. El reparto de correo en mi zona es por la tarde. En su buzn! Burton se dej caer sobre una silla. Quiere decir que estuvo delante mismo de su casa? Dudo mucho que hubiera confiado la entrega de este mensaje tan especial a cualquier otra persona. Cmo se le ocurri mirar en el buzn? La bandera estaba levantada. Russell casi sonri. El tipo tiene cojones. Eso se lo reconozco, jefa. Al parecer mucho ms grandes que cualquiera de ustedes dos. La mujer remat el comentario con una larga mirada a Collin que, avergonzado, agach la cabeza. Burton sonri para s mismo ante el enfrentamiento. No pasaba nada, el chico se lo agradecera dentro de unas semanas. Por haberle salvado de las redes de la viuda negra. Ya nada me sorprende, jefa. Ya no. Y a usted? Mir

primero a la mujer y despus a Collin. Si no se hace la transferencia seal Russell, sin hacerle caso, entonces podernos esperar que haga pblica la informacin en cualquier momento. Qu haremos al respecto? La tranquilidad de la jefa del gabinete no era una farsa. Haba decidido dejar de llorar, de vomitar cada vez que se acordaba, y que ya le haban herido y avergonzado para el resto de sus das. Lo que pudiese pasar a partir de ahora le traa un poco sin cuidado. Era una sensacin agradable. Cunto pide? quiso saber Burton. Cinco millones. Y usted tiene tanto dinero? exclam Burton, atnito. Dnde? Eso no es asunto suyo. El presidente lo sabe? Burton hizo la pregunta aunque saba la respuesta. Eso tampoco es asunto suyo. Me parece bien coment Burton. Respecto a la pregunta de antes, le dir que estamos haciendo algo. Yo en su lugar intentara recuperar ese dinero. Cinco millones de dlares no le servirn de mucho a alguien que est muerto. No se puede matar lo que no se encuentra replic Russell. Muy cierto, jefa, muy cierto. Burton se acomod en la silla y recapitul su conversacin con Seth Frank. Kate abri la puerta ya vestida, convencida de que la entrevista se prolongara si lo haca en bata, y que parecera ms vulnerable con cada nueva pregunta. Lo ltimo que deseaba era parecer vulnerable, que era como se senta ahora. No s muy bien qu quiere de m. Slo informacin, nada ms, seora Whitney. S que pertenece a la fiscala y, crame, no me gusta hacerle pasar por esto, pero en este momento su padre es mi sospechoso

nmero uno en un caso muy importante. Frank le dirigi una mirada de preocupacin. Estaban sentados en la pequea sala de estar. Frank haba sacado su libreta. Kate se mantena bien erguida en el filo del sof intentando parecer tranquila, aunque la denunciaban sus dedos, que no dejaban de retorcer la cadena que le rodeaba el cuello. Por lo que me ha dicho, teniente, no tiene gran cosa. Si yo fuera el fiscal asignado al caso pensara que no dispongo de motivos suficientes para pedir una orden de arresto, y mucho menos conseguir que aprobaran la orden de acusacin. Quiz no, quin sabe. Frank la mir jugar con la cadena. No estaba aqu para recoger informacin. Probablemente saba ms de su padre que ella. Pero deba conseguir que entrara en la trampa. Porque, cuanto ms lo pensaba, ms le pareca eso, una trampa. Para cazar a otro. Adems, a ella qu ms le daba? En realidad le haca sentirse mejor pensar que a ella no le importaba. Sin embargo, le citar algunas coincidencias interesantes aadi el teniente. Encontramos una huella dactilar de su padre en el vehculo de la compaa de limpieza que s sabemos que estuvo en la mansin de los Sullivan poco antes del asesinato. En realidad sabemos que l estuvo en la casa y en el dormitorio donde se cometi el asesinato, poco antes de que sucediera. Tenemos dos testigos. Adems, su padre utiliz el alias, una direccin falsa y un nmero de la seguridad social tambin falso cuando solicit el trabajo. Sin contar que ahora al parecer ha desaparecido. Tiene antecedentes replic Kate. Es lgico suponer que no utiliz los datos autnticos por temor a que no le dieran el trabajo. Dice que ha desaparecido. No se le ha ocurrido pensar que quizs est de viaje? Incluso los ex presidiarios se toman vacaciones. El instinto de abogado criminalista la haba llevado automticamente a defender al padre, algo increble. Sinti un dolor agudo en la cabeza. Se

frot la sien. Otro descubrimiento interesante es que su padre era muy amigo de Wanda Broome, la doncella personal y confidente de Christine Sullivan. Lo comprob. Su padre y Wanda Broome tuvieron el mismo agente de libertad condicional en Filadelfia. Segn algunas fuentes se mantuvieron en contacto durante todos estos aos. Me jugara el cuello a que Wanda conoca la existencia de la caja fuerte en el dormitorio. Y? As que habl con Wanda Broome. Era obvio que ella saba ms del tema de lo que estaba dispuesta a admitir. Entonces, por qu no habla con ella en lugar de estar sentado aqu? Quizs ella es la autora del crimen. En aquel momento se encontraba fuera del pas. Hay un centenar de testigos para corroborarlo. Frank hizo un pausa para carraspear. Adems, no puedo hablar con ella porque se suicid. Dej una nota diciendo que lo lamentaba. Kate se levant y mir sin ver a travs de la ventana. Tena la sensacin de que algo helado le rodeaba. Frank esper unos segundos sin dejar de mirarla, al tiempo que se preguntaba cules seran sus emociones ante las evidencias contra la persona que le haba dado la vida para despus abandonarla. Todava le quedaba algo de amor? El detective esperaba que no. Al menos, lo deseaba desde el punto de vista profesional. Como padre de tres hijas, se pregunt si ese sentimiento desaparecera alguna vez, pasara lo que pasara. Seora Whitney, se siente bien? Kate se apart lentamente de la ventana y mir al polica. Podemos ir a alguna parte? Hace horas que no pruebo bocado y aqu no hay comida. Acabaron en el mismo lugar donde Jack y Luther se haban encontrado. Frank comi con apetito, pero Kate ni prob su plato.

Usted eligi el lugar coment Frank. Pens que le gustaba la comida. No es nada personal pero no le vendra mal engordar un poco. As que tambin es consejero diettico? replic Kate con la sombra de una sonrisa en el rostro. Tengo tres hijas. La mayor tiene diecisis aos, pesa cincuenta kilos y jura que es obesa. Es casi tan alta como yo. Si no fuera porque tiene las mejillas sonrosadas dira que es anorxica. Y mi esposa, caray, siempre est haciendo dieta. Para m est preciosa, pero supongo que debe haber una figura ideal que todas las mujeres intentan conseguir. Todas excepto yo. Coma, por favor. Es lo que les digo a mis hijas todos los das. Coma. Kate cogi el tenedor y consigui comerse la mitad de la comida. Mientras ella beba su t y Frank sostena con las dos manos el tazn de caf, la conversacin volvi a Luther Whitney. Si piensa que tiene lo suficiente para detenerlo, cmo es que todava no lo ha hecho? Frank sacudi la cabeza. Dej sobre la mesa el tazn de caf. Usted estuvo en su casa. Hace tiempo que no va por all. Es probable que huyera inmediatamente despus del crimen. Si l lo hizo. No tiene ms que un montn de pruebas circunstanciales. Eso ni siquiera se aproxima a lo que se llama una duda razonable, teniente. Puedo hablarle con franqueza, Kate? Por cierto, puedo llamarle Kate? Ella asinti. Frank apoy los codos en la mesa y la mir. Dejemos de lado tantas tonteras, y vayamos al grano. Por qu le resulta tan difcil creer que su padre mat a la mujer? Le condenaron tres veces. Por lo que parece, siempre ha vivido rozando la ilegalidad. Le han interrogado una

docena de veces por otros robos, aunque no pudieron probarle nada. Es un ladrn profesional. Usted sabe cmo son. La vida de los dems les importa una mierda. Kate bebi un trago de t antes de contestar. Un ladrn profesional? Claro que lo era. No tena ninguna duda de que su padre haba continuado robando durante todos estos aos. Lo tena metido en la sangre. Como un adicto a la cocana. Incurable. No es un asesino respondi en voz baja. Puede robar a la gente, pero nunca hizo dao a nadie. No hace las cosas de esa manera. Qu haba dicho Jack exactamente? Su padre estaba asustado. Tena tanto miedo que vomitaba. Nunca le haba tenido miedo a la polica. Pero y si haba matado a la mujer? Quizs haba sido un accidente, se haba disparado el arma y la bala haba acabado con la vida de Christine Sullivan. Todo poda haber pasado en cuestin de segundos. Sin tiempo para pensar. Slo actuar. Para evitar ir a la prisin. Todo era posible. Si su padre haba matado a la mujer, estara asustado, aterrorizado, vomitara. Entre todo el dolor, el recuerdo ms claro que tena de su padre era su gentileza. Sus manos grandes rodeando las suyas. Era callado con las dems personas hasta el punto de parecer grosero. Pero con ella hablaba. No hablaba superficialmente como hacan la mayora de adultos. Conversaba con ella de las cosas que eran interesantes para una nia pequea. Las flores, los pjaros y los cambios de color repentinos en el cielo. Y de vestidos, cintas para el pelo y de dientes flojos que ella no dejaba tocar. Eran momentos breves y sinceros entre padre e hija, encajados entre la violencia sbita de las condenas, de la crcel. A medida que se haba hecho mayor, aquellas conversaciones haban perdido espontaneidad, en tanto que la ocupacin del hombre detrs de las carantoas y las manos grandes haba dominado su vida, su perspectiva de Luther Whitney.

Cmo poda decir que este hombre no matara? Frank no pas por alto el parpadeo. All haba una brecha. Lo intua. Se ech ms azcar en el caf. As que segn usted es inconcebible que l haya matado a la mujer? Pensaba que ustedes dos no mantenan ningn contacto. No digo que sea inconcebible. Slo digo que... Sinti vergenza. Haba interrogado a centenares de testigos y ninguno se haba comportado con tanta torpeza como ella. Abri el bolso y busc el paquete de Benson & Hedges. Frank ech mano de los caramelos en cuanto vio los cigarrillos. Ella solt el humo a un lado mientras miraba los caramelos. Tambin intenta dejarlo? pregunt con un tono comprensivo. Lo intento en vano. Deca? Kate dio otra calada al cigarrillo. La distraccin le ayud a serenar los nervios. Hace aos que no veo a mi padre. No nos tratamos. Es posible que haya podido matar a la mujer. Cualquier cosa es posible. Pero eso no sirve en un juicio. Lo nico que cuenta son las pruebas. Punto. Y nosotros intentamos disponer de todos los elementos para acusarle. Tienen alguna prueba fsica que lo relacione con la escena del crimen? Huellas dactilares? Testigos? Alguna cosa as? No respondi Frank, despus de pensarlo por un instante. Han conseguido relacionar algo de lo robado con l? No. Qu dice el informe de balstica? Nada. Un proyectil inservible y no tenemos el arma. Kate se acomod mejor en la silla, mucho ms tranquila a medida que la conversacin se centraba en el anlisis legal

del caso. Es lo nico que tiene? pregunt Kate con los ojos entrecerrados. Eso es todo respondi Frank, que se encogi de hombros. Entonces, no tiene nada, detective. Nada! Tengo mis instintos y mis instintos me dicen que Luther Whitney estuvo aquella noche en la casa y en el dormitorio. Lo que quiero saber es dnde est ahora. En eso s que no puedo ayudarle. Se lo dije a su compaero la otra noche. Pero usted fue all. Por qu? Kate se encogi de hombros. Haba decidido no mencionar su conversacin con Jack. Ocultaba evidencias? Quiz. No lo s. Eso, en parte, era verdad. Tengo la impresin, Kate, de que es una de esas personas que siempre saben por qu hacen las cosas. El rostro de Jack apareci por un instante en su mente. Lo apart enojada. Se sorprendera, teniente. Frank cerr la libreta con mucha ceremonia y se inclin sobre la mesa. De verdad que necesito su ayuda. Para qu? Esto es entre nosotros dos, no es oficial, o como quiera llamarle. Me interesan ms los resultados que las sutilezas legales. Algo muy curioso de decirle a una fiscal. No digo que no me atenga a las reglas. El teniente acab por ceder y encendi un cigarrillo. Lo nico que digo es que, si est a mi alcance, busco el punto ms dbil. De acuerdo? De acuerdo. Segn la informacin de que dispongo si bien usted no mantiene ninguna relacin con su padre, l no deja de preocuparse por usted.

Quin se lo dijo? Caray, soy detective. Es verdad o no? No lo s. Maldita sea, Kate, no me venga con rollos. Es verdad o no? Es verdad! Satisfecho? Kate aplast la colilla. Todava no, pero no falta mucho. Tengo un plan para hacerle salir a la luz, y quiero que me ayude. No veo en qu puedo ayudarle. Kate intuy lo que vendra a continuacin. Lo vio en los ojos de Frank. El detective tard diez minutos en explicrselo. Ella rehus tres veces. Media hora ms tarde seguan discutiendo. Frank se apoy por un momento en el respaldo y despus volvi a inclinarse bruscamente sobre la mesa. Mire, Kate, si no nos ayuda, no tendremos ninguna oportunidad de cogerle. Si es como usted dice y no tenemos una acusacin en firme, entonces l quedar en libertad. Pero si l lo hizo, y nosotros podemos probarlo, entonces usted ser la ltima persona en este mundo que querr ver que no recibe su castigo. Ahora, si cree que estoy equivocado, la llevar de regreso a su casa y me olvidar de que nos conocimos, y su padre podr continuar robando... o quiz matando. Frank la mir a los ojos. Kate abri la boca pero no dijo ni una palabra. Mir ms all del detective donde la llamaba una visin surgida del pasado, una visin que se esfum bruscamente. A punto de cumplir los treinta, Kate Whitney ya no era el beb que rea cuando su padre la lanzaba al aire, o la nia pequea que le contaba al padre secretos muy importantes que no le revelaba a nadie ms. Era una persona mayor, una adulta madura, que viva por su cuenta desde haca muchos aos. Adems, era funcionaria de la administracin de justicia, una fiscal que haba jurado cumplir con las leyes y la constitucin de la mancomunidad de Virginia. Era su trabajo asegurar que las personas que quebrantaban las leyes

recibieran el castigo merecido con independencia de quienes eran o del vnculo que tuvieran. Entonces otra imagen apareci en su mente. Su madre mirando la puerta mientras esperaba que l llegara, preguntndose si estara bien, visitndole en la prisin, haciendo listas de cosas para hablar con l. Haca vestir a Kate para las visitas, y su entusiasmo iba en aumento a medida que se acercaba la fecha de su salida de la crcel, como si se tratara de un gran hroe que acabara de salvar al mundo, y no de un ladrn. Revivi el dolor producido por las palabras de Jack. l le haba acusado de vivir una mentira. l esperaba que sintiera cario por el hombre que la haba abandonado. Como si Luther Whitney fuera el inocente y ella la culpable. Bueno, Jack poda irse al infierno. Dio gracias a Dios por no haberse casado con l. Un hombre capaz de decirle cosas tan malas no se la mereca. En cambio, Luther Whitney se mereca lo que le esperaba. Quiz no haba matado a la mujer. O quiz s. Ella no decida. Su trabajo consista en exponer los hechos y que los miembros del jurado tuvieran la oportunidad de tomar la decisin correcta. Su padre era carne de presidio. All, al menos, no hara dao a nadie. No podra arruinar ms vidas. Con este ltimo pensamiento acept entregar a su padre a la polica. Frank se sinti culpable cuando salieron del restaurante. No haba sido sincero con Kate Whitney. De hecho, le haba mentido con todo descaro sobre la parte ms crtica del caso, aparte de no saber dnde estaba Luther Whitney. No se senta muy bien consigo mismo. A veces la polica tena que mentir como todo el mundo. Sin embargo, no por esto le resultaba fcil de tragar, sobre todo si tena en cuenta que Kate era una persona que le mereca todo su respeto y por la que ahora senta una profunda compasin.

18 Kate hizo la llamada aquella noche; Frank no quera perder tiempo. La voz en el contestador automtico la asombr; era la primera vez en aos que escuchaba aquel tono. Tranquilo, eficaz, medido como el paso de un soldado veterano. Se ech a temblar a medida que sonaba la voz y tuvo que apelar a toda su voluntad para pronunciar las pocas palabras destinadas a atraparlo. Se record a s misma lo astuto que era su padre. Ella quera verle, hablar con l. Cuanto antes. Se pregunt si l olera la trampa, y entonces record la ltima vez que se haban visto; comprendi que l no se dara cuenta. Nunca desconfiara de la nia que le haba hecho partcipe de su ms preciosa informacin. Incluso ella tena que reconocerlo. No haba pasado ni una hora cuando son el telfono. Levant el auricular mientras deseaba no haber aceptado nunca la peticin de Frank. Estar sentada en un restaurante planeando cmo atrapar a un presunto asesino era muy distinto a participar de verdad en un engao destinado nicamente a entregar a su padre a la polica. Katie. Ella not el pequeo quiebro en la voz mezclado con un ligero toque de incredulidad. Hola, pap. Agradeci que las palabras salieran solas. En aquel momento le resultada imposible articular el pensamiento ms sencillo. El apartamento de ella no era el lugar adecuado. l lo comprenda. Demasiado ntimo, demasiado personal. A su casa no podan ir, por razones obvias. Luther sugiri encontrarse en un lugar neutral. Sera lo mejor. Ella quera hablar, y l quera escuchar. Estaba dispuesto a hacerlo con autntica ansiedad. Fijaron la hora, al da siguiente, a las cuatro de la tarde, en un pequeo caf cerca de la oficina de Kate. A esa hora no habra nadie, estaran tranquilos; tendran todo el tiempo del

mundo. l estara all. Kate estaba segura de que nada excepto la muerte le impedira a Luther ir a la cita. Colg y llam a Frank. Le comunic la hora y el lugar. Al escucharle a s misma comprendi por fin lo que acababa de hacer. Not como si el mundo se desmoronara a su alrededor sin poder hacer nada por evitarlo. Tir el telfono y se ech a llorar con unas sacudidas y unos sollozos tan tremendos que cay al suelo. Le temblaban todos los msculos. Sus gemidos llenaban el pequeo apartamento como el helio que hincha un globo; todo amenazaba con una explosin brutal. Frank se haba quedado en el telfono un segundo ms y dese no haberlo hecho. Le grit pero ella no poda orle, aunque tampoco hubiese servido de nada. Ella haba hecho lo correcto. No tena nada de qu avergonzarse, nada por lo que sentirse culpable. Cuando por fin desisti y colg, su momento de euforia por estar cada vez ms cerca de la presa se haba apagado como una cerilla. Su pregunta haba sido contestada. Ella an le quera. Al teniente esto no le preocupaba pues poda controlarlo. En cambio, como padre de tres hijas, se le llenaron los ojos de lgrimas y de pronto su trabajo no le pareci tan agradable. Burton colg el telfono. El detective Frank haba cumplido la promesa de dejar que el agente participara en la cacera. Al cabo de unos minutos, Burton estaba en la oficina de Russell. No quiero saber cmo piensa hacerlo dijo Russell preocupada. Burton sonri para s mismo. Tal como supona, ahora ella se haca la remilgada. Quera que hicieran el trabajo, pero no quera ensuciarse las manos tan bonitas. Lo nico que debe hacer es decirle al presidente dnde le detendrn. Y despus asegrese de que se lo comunique a Sullivan antes de que ocurra. Tiene que avisarle.

Por qu? pregunt Russell intrigada. Deje que yo me preocupe de esa parte. Slo haga b que le digo. Burton se march antes de que Russell pudiera replicarle. La polica est segura de que es l? La voz del presidente tena un punto de ansiedad mientras miraba a la jefa de gabinete que se paseaba por el despacho. Alan, doy por hecho que si no es el tipo no se tomaran tantas molestias para arrestarlo. Ya han cometido errores otras veces, Gloria. Eso s. Como todos nosotros. El presidente cerr la carpeta y se puso de pie. Contempl los jardines de la Casa Blanca a travs de la ventana. O sea que el hombre no tardar en estar detenido? Richmond se volvi para mirar a Russell. As parece. Qu quieres decir con eso? Slo que a veces los mejores planes no salen como se esperaba. Burton lo sabe? Al parecer Burton es el que ha organizado todo el montaje. El presidente se acerc a Russell; apoy una mano suavemente sobre su hombro. De qu hablas? Russell inform a su jefe de los acontecimientos de los ltimos das. El presidente se rasc la barbilla. Qu se trae Burton entre manos? La pregunta de Richmond iba ms dirigida a s mismo que a la mujer. Por qu no le llamas y se lo preguntas? Slo insisti en que avisaras a Sullivan ahora mismo. Sullivan? Por qu demonios...? El presidente no

acab la pregunta. Llam a Burton pero le informaron que acababa de marcharse al hospital porque no se encontraba bien. Richmond clav la mirada en la jefa de gabinete. Burton har lo que pienso que va a hacer? Depende en lo que t ests pensando. Corta el rollo, Gloria. Sabes muy bien a que me refiero. Si te refieres a que Burton pretende que este individuo no entre en una comisara, te dir que s, ya se me haba ocurrido. Richmond cogi el pesado abrecartas que tena sobre la mesa, se sent otra vez y mir hacia la ventana. Russell se estremeci al ver el objeto. Ella haba tirado el suyo. Alan? Qu quieres que haga? Le mir la nuca. l era el presidente. No poda hacer otra cosa que sentarse y esperar, aunque tuviera ganas de estrangularle. Por fin, l gir el silln. Sus ojos se vean oscuros, fros e imperiosos. Nada. No quiero que hagas nada. Ser mejor que llame a Sullivan. Dime otra vez el lugar y la hora. Russell pens lo mismo que haba pensado antes cuando le dio la informacin. Vaya un amigo. El presidente cogi el telfono. Russell estir la mano y la puso sobre la del hombre. Alan, los informes mencionan que Christine Sullivan tena golpes en la mandbula y marcas en el cuello correspondientes a un intento de estrangulamiento. De veras? replic Richmond sin mirarla. Qu pas en aquel dormitorio, Alan? Bueno, por lo poco que recuerdo ella quera jugar un poco fuerte. Las marcas en el cuello? Hizo una pausa y dej el telfono. Cmo te lo puedo explicar. A Christy le gustaban las cosas raras, Gloria. Incluida la asfixia sexual. Ya sabes, hay gente a la que le gusta quedarse sin respiracin mientras se corre. Estoy enterada de esas cosas, Alan. Slo que nunca se

me haba ocurrido que t accedieras a hacerlo. El tono era duro. No olvides cul es tu lugar, Russell le advirti Richmond, tajante. No tengo que responder ante ti ni ante nadie por mis acciones. Desde luego, lo siento, seor presidente contest Russell en el acto mientras se apartaba. Richmond relaj las facciones; se levant y abri los brazos en un gesto de resignacin. Lo hice por Christy, Gloria, qu ms puedo decir. Las mujeres a veces causan un efecto extrao en los hombres. Yo, desde luego, no soy inmune. Entonces, por qu intent matarte? Ya te lo dije, ella quera jugar un poco fuerte. Estaba borracha y perdi el control. Por desgracia, esas cosas pasan. Gloria mir hacia la ventana ms all del presidente. El encuentro con Christy no haba pasado. El tiempo y la planificacin invertidos en aquella cita haban sido los mismos de una campaa electoral. Sacudi la cabeza mientras recordaba las imgenes de aquella noche. El presidente se acerc por detrs, la sujet por los hombros y le hizo darse la vuelta. Fue una experiencia terrible para todos, Gloria. Desde luego, no quera ver a Christy muerta. Era la ltima cosa en el mundo que hubiese deseado. Fui all con la intencin de pasar una discreta velada romntica con una mujer muy hermosa. Dios, no soy un monstruo. En su rostro apareci una sonrisa encantadora. Lo s, Alan, pero son todas esas mujeres a todas horas. Algo malo tena que pasar tarde o temprana. Como te dije antes, no soy el primer hombre en este cargo que se dedica a estas actividades extra oficiales. Richmond se encogi de hombros. Tampoco ser el ltimo. Cogi a Gloria de la barbilla. T conoces mejor que nadie las exigencias que soporto, Gloria. No hay otro trabajo igual

en todo el mundo. S que las presiones son enormes. Me doy cuenta, Alan. As es. Es un trabajo que requiere ms de lo que uno humanamente puede dar. Algunas veces hay que enfrentarse a esa realidad aliviando parte de la presin, escapndote por unas horas de la tenaza que te oprime. Es importante saber cmo me alivio de la presin, porque eso dicta cmo servir a las personas que me han elegido, que han depositado su confianza en m. Regres a su mesa. Adems, disfrutar de la compaa de mujeres hermosas resulta una manera bastante inofensiva de combatir la presin. Gloria le mir furiosa a sus espaldas. Como si l esperara que ella, entre tanta gente, se tragara el rollo patritico. Desde luego que no fue inofensiva para Christine Sullivan. Richmond se volvi hacia ella. Esta vez no sonrea. De verdad que no quiero hablar ms de este asunto, Gloria. Lo que pas ya ha pasado. Comienza a pensar en el futuro. Entendido? Ella asinti muy seria y sali del despacho. El presidente cogi el telfono. Le dara todos los detalles de la operacin policial a su buen amigo Walter Sullivan. Richmond sonri mientras esperaba la comunicacin. No tardaran mucho. Ya casi lo tenan. Poda contar con Burton. Contar con l para que hiciera lo correcto. Por el bien de todos. Luther mir la hora. La una. Se dio una ducha, se cepill los dientes y se arregl la barba. Se demor en el peinado hasta que lo dej a su gusto. Hoy tena mejor aspecto. La llamada de Kate haba obrado maravillas. Haba escuchado el mensaje cien veces, slo para disfrutar del sonido de su voz, de las palabras que nunca haba esperado volver a or. Se

haba arriesgado a ir a una sastrera del centro para comprar unos pantalones nuevos, una americana y zapatos de cuero. Haba pensado incluso en comprarse una corbata pero desisti. Se prob la americana nueva. Le sentaba bien. Los pantalones le venan un poco grandes de cintura; haba adelgazado. Tendra que comer ms. Quiz poda comenzar invitando a su hija a una cena temprana. Si ella aceptaba. Tendra que pensarlo; no quera apresurar las cosas. Jack! Tena que haber sido Jack. l le haba hablado de su encuentro. Que su padre estaba metido en problemas. Ah estaba la conexin. Desde luego! Haba sido un estpido al no verlo desde el principio. Pero qu significaba esto? Que ella se preocupaba? Sinti un temblor que le comenz en el pecho y acab en las rodillas. Despus de tantos aos? Maldita inoportunidad! Pero haba tomado una decisin y no la cambiara. Ni siquiera por su hija. Algo tan terrible deba ser castigado. Luther estaba convencido de que Richmond no saba nada de las cartas a la jefa de gabinete. La nica esperanza de la mujer era comprar discretamente lo que Luther tena y asegurarse de que nunca ms nadie vera el objeto. Comprarlo, con la esperanza de que l desaparecera para siempre. Luther ya haba comprobado que el dinero haba ingresado en la cuenta. Lo que haba pasado con el dinero sera la primera sorpresa. La segunda les hara olvidar la primera. Lo mejor de todo era que Richmond ni siquiera se lo imaginaba. En realidad dudaba que el presidente fuera a la crcel. Pero si esto no era suficiente para que le destituyeran, entonces ya no saba qu ms haca falta. Esto converta el caso Watergate en una inocentada. Se pregunt qu hacan los ex presidentes destituidos. Esperaba que se consumieran en las llamas de su propia destruccin. Luther sac la carta del bolsillo. Lo arreglara todo para

que ella la recibiera en el momento en que esperaba las ltimas instrucciones. La venganza. Ella recibira su merecido. Como todos los dems. Vala la pena dejarla sufrir como si l supiera que ella tena todo este tiempo. Por mucho que lo intentaba no consegua olvidar el recuerdo del plcido encuentro sexual de la mujer delante de un cadver todava caliente, como si la mujer muerta hubiese sido un montn de basura que no mereca ninguna consideracin. Y Richmond. El borracho hijo de la gran puta! Una vez ms le enfureci el recuerdo. Apret las mandbulas, y de pronto sonri. Aceptara cualquier trato que Jack pudiera conseguir. Veinte aos, diez aos, diez das. Ya no le importaba. Que le dieran por el culo al presidente y a todos los que le rodeaban. Que le dieran por el culo a toda la ciudad, los hundira. Pero primero pasara algn tiempo con su hija. Lo dems ya no le interesaba. Iba hacia la cama cuando se estremeci. Se le acababa de ocurrir otra cosa. Algo que dola, pero que comprenda. Se sent en la cama y bebi un vaso de agua. Si era verdad cmo poda culparla? Adems poda matar dos pjaros de un tiro. Mientras descansaba un rato pens que las cosas demasiado buenas para ser verdad nunca lo eran. Mereca algo mejor de parte de ella? La respuesta era clara: no. En el momento que la transferencia lleg al banco, las instrucciones automticas se encargaron en el acto de repartir y enviar los fondos a cinco centrales bancarias diferentes; cada transferencia era por un importe de un milln de dlares. A partir de ese momento, los fondos siguieron un largo circuito hasta que la suma total volvi a reunirse en otro lugar. Russell, que haba colocado un rastro en el flujo de dinero desde el inicio, no tardara en descubrir qu haba pasado. No se sentira muy contenta. y mucho menos le agradara el prximo mensaje.

El Caf Alonzo llevaba abierto poco ms de un ao. Tena la tpica terraza con mesas y sombrillas de colores instalada en un pequeo espacio de la acera marcada con una verja de hierro negro de un metro cincuenta de altura. Servan varios tipos de caf y tanto la bollera como los bocadillos eran muy populares entre la clientela del desayuno y la comida. A las cuatro menos cinco slo haba una persona sentada en la terraza. Haca fresco y las sombrillas plegadas parecan una columna de pajitas gigantes. El local estaba ubicado en la planta baja de un moderno edificio de oficinas. A la altura del segundo piso colgaba un andamio. Tres trabajadores cambiaban un cristal roto. Toda la fachada del edificio estaba hecha con vidrios espejo que daban una imagen completa de la acera opuesta. El cristal era pesado y voluminoso, e incluso los tres hombres fornidos tenan que esforzarse para moverlo. Kate se arrebuj en el abrig y prob el caf. El sol de la tarde calentaba bastante a pesar de la brisa, pero no tardara en desaparecer. Las sombras cada vez ms largas se extendan poco a poco sobre las mesas. Sinti una molestia en los ojos al mirar el sol sobre los techos de las casas cerradas en diagonal al caf al otro lado de la calle. No tardaran en demolerlas para dar espacio a la renovacin de la zona. No advirti que una de las ventanas del primer piso de una de aquellas casas estaba abierta. La casa vecina tena dos ventanas rotas. La puerta de otra estaba hundida. Kate mir la hora. Llevaba sentada all unos veinte minutos. Habituada al ritmo frentico de la oficina del fiscal, el da se le haba hecho interminable. Tena claro que haba docenas de policas en la vecindad preparados para lanzarse sobre l en cuanto apareciera. Entonces pens en una cosa. Tendran ocasin de decirse algo? Qu diablos iba a decirle? Hola, pap, te han pillado? Se pas la mano por las mejillas

ardientes y esper. l aparecera a las cuatro en punto. Ahora era demasiado tarde para hacer nada. Demasiado tarde para cualquier cosa. Pero ella estaba haciendo lo correcto, a pesar de la culpa que senta, a pesar de la crisis despus de hablar con el detective. Cruz las manos y las apret. Estaba a punto de entregar a su padre a las autoridades, y l se lo mereca. No lo pens ms. Ahora slo quera que todo acabara de una vez. McCarty no estaba conforme. En absoluto. Su rutina era seguir al objetivo, a veces durante semanas, hasta que el asesino comprenda los patrones de comportamiento mejor que la propia vctima. Esto simplificaba el trabajo. Adems el tiempo adicional le permita a McCarty planear la fuga, estudiar las peores situaciones posibles. Esta vez no tena ninguna de estas ventajas. El mensaje de Sullivan haba sido terminante. El hombre ya le haba pagado una suma enorme a cuenta, y le pagara otros dos millones al acabar el trabajo. Ahora le tocaba a l cumplir con su parte. Excepto en su primer asesinato, cometido haca muchos aos, McCarty no recordaba estar tan nervioso. No le ayudaba mucho saber que haba polis por todas partes. Se repiti a s mismo que las cosas saldran bien. Haba aprovechado el poco tiempo disponible despus de la llamada de Sullivan para hacer un reconocimiento de la zona. De inmediato se le ocurri la idea de apostarse en una de las casas vacas. Era el nico lugar lgico. Estaba all desde las cuatro de la maana. La puerta trasera daba a un callejn. El coche alquilado estaba aparcado en la esquina. Tardara quince segundos desde el momento de efectuar el disparo, dejar el fusil, bajar la escalera, salir al callejn y subir al coche. Estara a casi cuatro kilmetros de distancia antes de que la polica se diera cuenta de lo ocurrido. Un avin le esperaba a los cuarenta y cinco minutos en un aeropuerto privado a quince kilmetros al norte de Washington. l sera el nico pasajero del vuelo a Nueva York.Dentro de cinco horas, McCarty estara a bordo del Concorde que aterrizaba en

Londres. Repas el fusil y la mira telescpica por ensima vez, de un papirotazo apart una mota de polvo del can. Un silenciador no le habra venido mal, pero an no haba encontrado ninguno aplicable a un fusil, y mucho menos a uno que disparaba proyectiles de alta velocidad como el suyo. Contaba con la confusin para enmascarar el disparo y la huida. Mir al otro lado de la calle y comprob la hora. Faltaban unos minutos. McCarty era un asesino experto pero no tena modo de saber que otro fusil apuntara a la cabeza del objetivo. Y que detrs de ese fusil habra un par de ojos tan agudos o ms que los suyos. Tim Collin se haba calificado como tirador de primera en los marines y su sargento mayor haba escrito en la evaluacin que nunca haba visto a un tirador de tanta calidad. Ahora, el objeto de estas alabanzas observaba a travs de la mira telescpica del fusil; despus se relaj. Collin mir el interior de la furgoneta. Haban aparcado el vehculo en la esquina opuesta al caf, desde donde tena un tiro directo al objetivo. Apunt otra vez. Kate Whitney apareci por un momento en la retcula. Collin abri la ventanilla lateral de la furgoneta. Estaba en la sombra de los edificios detrs de l. Nadie vea lo que haca. Adems tena la ventaja de saber que Seth Frank y un grupo de policas del condado estaban ocultos a la derecha del caf mientras que otros esperaban en el vestbulo del edificio de oficinas. Varios coches sin identificacin estaban aparcados a lo largo de la manzana. Si Whitney intentaba escapar no llegara muy lejos. Pero el agente saba que no tendra ocasin. Despus del disparo, Collin desarmara el fusil y lo ocultara en la furgoneta, saldra con la pistola y la placa y se unira con los dems en la discusin sobre qu diablos haba

pasado. Nadie pensara en revisar un vehculo del servicio secreto en busca del arma o del tirador que acababa de matar a su presa. El plan de Burton le haba parecido muy sensato. Collin no tena nada en contra de Luther Whitney, pero haba mucho ms en juego que la vida de un delincuente profesional de sesenta y seis aos. Muchsimo ms. Matar al viejo no era algo que pudiera disfrutar; de hecho, intentara olvidarlo cuanto antes. Pero as era la vida. Le pagaban por hacer su trabajo, en realidad haba jurado hacerlo. Quebrantaba la ley? Desde un punto de vista legal cometera un asesinato. En realidad haca lo que haba que hacer. Daba por sentado que el presidente lo saba, Gloria Russell lo saba y Bill Burton, el hombre al que respetaba ms que a ningn otro, le haba ordenado que lo hiciera. El entrenamiento de Collin le impeda no hacer caso a la orden. Por otro lado, el viejo haba entrado en la casa. Le caeran veinte aos. No vivira veinte aos. Quin quera estar en la crcel a los ochenta aos? Collin le evitara un montn de sufrimientos. En esas mismas circunstancias, Collin hubiese preferido que le pegaran un balazo. El agente mir a los trabajadores montados en el andamio que luchaban para enderezar el panel de cristal. Un hombre sujet la soga de la polea y comenz a tirar. El cristal subi poco a poco. Kate dej de mirarse las manos y en aquel momento le

vio.

Caminaba con gracia por la acera. El sombrero y la bufanda ocultaban casi todo el rostro, pero el andar era inconfundible. De pequea siempre haba deseado flotar sobre el suelo como su padre, sin ningn esfuerzo, con tanta confianza. Hizo el ademn de levantarse y se contuvo. Frank no haba dicho en qu momento actuara, aunque Kate pensaba que no tardara mucho.

Luther se detuvo delante del caf y la mir. No haba estado tan cerca de su hija desde haca ms de diez aos, y no saba muy bien qu hacer. Ella not la vacilacin y se oblig a sonrer. Sin perder un instante, Luther se acerc a la mesa y se sent, de espaldas a la calle. Pese al fro se quit el sombrero y guard las gafas de sol en el bolsillo. McCarty apunt a travs de la mira telescpica. El pelo canoso apareci con toda nitidez. Quit el seguro y acerc el dedo al gatillo. Unos noventa metros ms all, Collin repeta los mismos movimientos. No tena tanta prisa como McCarty porque saba el momento exacto en que apareceran los policas. McCarty comenz a tirar del gatillo. Se haba fijado un par de veces en los trabajadores montados en el andamio pero ahora era como si no existieran. Fue el segundo error en todos sus aos de asesino. El cristal se movi hacia arriba bruscamente cuando tiraron de la polea y qued apuntado hacia McCarty. La luz del sol se reflej en la superficie, que devolvi los rayos directamente a los ojos de McCarty. Sinti un dolor momentneo en las pupilas y su mano se sacudi instintivamente en el momento que disparaba. Mascull un insulto y lanz el fusil al suelo. Lleg a la puerta trasera cinco segundos antes de lo previsto. La bala dio en el palo de la sombrilla y lo parti antes de rebotar e incrustarse en el suelo. Kate y Luther se arrojaron cuerpo a tierra, y el padre protegi a la muchacha con el cuerpo. Unos segundos ms tarde, Seth Frank y una docena de policas, con las armas en las manos, formaron un semicrculo alrededor de la pareja, escrutando cada rincn de la calle.

Que cierren toda la zona! le grit Frank al sargento, que transmiti la orden por radio. Los policas se desplegaron, los coches sin identificacin fueron a ocupar nuevas posiciones. Los trabajadores miraron la calle desde el andamio, sin saber de su participacin involuntaria en los hechos que sucedan abajo. Levantaron a Luther, le pusieron las esposas y todo el grupo entr en el vestbulo del edificio de oficinas. Seth Frank, entusiasmado, mir al detenido por un momento y despus le ley sus derechos. Luther contempl a su hija. En el primer instante Kate fue incapaz de responder a la mirada, pero decidi que era lo menos que poda hacer por l. Sus palabras le dolieron ms que cualquier reproche. Ests bien, Katie? Ella asinti y se ech a llorar, y esta vez, a pesar de que se apret la garganta con mano de hierro, no pudo contener las lgrimas mientras se caa de rodillas. Bill Burton permaneci junto a la puerta de entrada. En el momento que apareci Collin con cara de asombro, la mirada de Burton amenaz con desintegrarlo. Pero se calm al escuchar lo que Collin le susurr al odo. Burton asimil la informacin en el acto y descubri la explicacin a lo ocurrido. Sullivan haba contratado a un pistolero. El viejo haba hecho lo que Burton haba intentado atribuirle falsamente. El multillonario subi puntos en la estimacin del agente. Burton se acerc a Frank. Tiene alguna idea de lo que acaba de pasar? pregunt el teniente. Quiz respondi Burton. El agente se volvi. Por primera vez, l y Luther Whitney se miraron cara a cara. Luther record todos los episodios de aquella noche. Pero conserv la calma. Burton admir su actitud. Pero tambin fue un motivo de mucha preocupacin para l. Era obvio que Whitney no se

senta angustiado por el arresto. Sus ojos le dijeron a Burton un hombre que haba participado en miles de arrestos, cosa que normalmente involucraba a adultos que lloraban como bebs todo lo que necesitaba saber. El tipo pensaba ir a la polica desde el principio. Burton no entenda por qu y tampoco le importaba. El agente no dej de mirar a Luther mientras Frank hablaba con los policas. Entonces Burton mir a la mujer arrodillada en un rincn. Luther haba intentado acercarse a ella, pero sus captores se lo impidieron a viva voz. Una mujer polica procuraba consolarla sin xito. Por las mejillas del padre corran lgrimas ante el sufrimiento de su hija, Al advertir que tena a Burton a su lado, Luther le dirigi una mirada asesina hasta que el agente dirigi los ojos otra vez hacia Kate. Las miradas de los hombres volvieron a cruzarse. Burton enarc las cejas y las volvi a bajar como apuntando a la cabeza de Kate. Burton haba hecho bajar la mirada a algunos de los peores criminales de la regin y sus facciones podan ser amenazantes, pero lo que les dejaba helados era la absoluta sinceridad de su rostro. Luther Whitney no era un raterillo, eso se vea a la legua. Tampoco era un cobarde. Pero la pared de cemento que formaban los nervios de Luther Whitney se desmoronaba. Desapareci en cuestin de segundos y los restos se fueron hacia la mujer que lloraba en un rincn. Burton dio media vuelta y se march. 19 Gloria Russell estaba en la sala de su casa. Le temblaba la mano en la que sostena la carta. Mir la hora. La haba trado justo a tiempo un hombre mayor con turbante en un Subaru destartalado. En la puerta del pasajero, el logotipo de Metro Rush Couriers. Muchas gracias, seora. Despdase de

su vida. Ella haba esperado tener por fin en sus manos la llave para borrar todas las pesadillas que haba sufrido, todos los riesgos que haba afrontado. El viento aullaba en la chimenea. Un buen fuego arda en el hogar. La casa estaba confortable y escrupulosamente limpia gracias a los esfuerzos de Mary, la mujer de la limpieza, que se acababa de marchar. A Russell la esperaban a cenar a las ocho en la casa del senador Richard Miles. Miles era muy importante para las aspiraciones polticas personales de Gloria y ya haba dado los primeros pasos en su apoyo. Las cosas volvan a ir bien. Haba recuperado el impulso. Despus de todos aquellos momentos de humillacin. Pero y ahora? Ahora qu? Mir otra vez el mensaje. La incredulidad la tena atrapada como una enorme red de pesca que la arrastraba hacia el fondo, donde ya no se movera. Gracias por la donacin benfica. Ser muy apreciada. Tambin aprecio darme soga para colgarla. Sobre el objeto en discusin ya no est en venta. Ahora que lo pienso, los polis lo necesitarn para el juicio. Ah, por cierto, QUE LE DEN POR EL CULO! Soga para colgarla? Russell no entenda nada, no poda pensar, estaba bloqueada. Lo primero que se le ocurri fue llamar a Burton, pero record que no estara en la Casa Blanca. Entonces cay en la cuenta. Corri hacia el televisor. En el informativo de las seis estaban dando una noticia de ltima hora. Una arriesgada operacin policial realizada conjuntamente por el departamento de polica del condado de Middleton y la polica de la ciudad de Alexandria haba conseguido detener a un sospechoso en el asesinato de Christine Sullivan. Un pistolero desconocido haba efectuado un disparo. Se supona que el blanco era el sospechoso. Russell contempl las escenas filmadas en la comisara

de Middleton. Vio a Luther Whitney, con la mirada al frente, subir las escaleras sin intentar ocultar el rostro. Era mucho mayor de lo que pensaba. Pareca un director de escuela. Aquel era el hombre que la haba mirado. Ni siquiera se le ocurri pensar que a Luther le haban arrestado por un crimen que no haba cometido. Aunque tampoco hubiera hecho nada. En un momento vio a Bill Burton con Collin detrs de l mientras escuchaban al detective Seth Frank que haca una declaracin a la prensa. Vaya pareja de cabrones incompetentes! Luther estaba arrestado. Le haban arrestado y ella tena un mensaje en la mano que garantizaba que el tipo se encargara de hundirlos a todos. Haba confiado en Burton y Collin, el presidente haba confiado en ellos, y haban fracasado de la peor manera. No poda creer que Burton pudiera estar tan tranquilo mientras el mundo entero estaba a punto de estallar en llamas, como una estrella que de pronto se convierte en una nova. Su prxima accin fue una sorpresa incluso para ella. Corri al bao, abri el botiqun y cogi el primer frasco que vio. Cuntas pastillas haran falta? Diez? Cien? Intent abrir la tapa pero le temblaban tanto las manos que no lo consigui. Insisti hasta que las pastillas se volcaron en el lavabo. Recogi un puado y entonces se detuvo. Se mir en el espejo. Por primera vez se dio cuenta de lo mucho que haba envejecido. Tena los ojos opacos, las mejillas hundidas y el pelo como si encaneciera por segundos. Mir el montn de pastillas verdes que tena en la mano. No poda hacerlo. Aunque se hundiera el mundo, no poda hacerlo. Arroj las pastillas al inodoro, apag la luz. Llam a la oficina del senador. Una sbita indisposicin le impedira asistir a la cena. Acababa de acostarse cuando llamaron a la puerta. Primero le pareci como un lejano redoble de tambores. Traeran una orden judicial? Qu tena en su poder que pudiera ser una prueba en su contra? La nota! La sac del

bolsillo y la arroj al fuego. En cuanto la vio arder, se arregl la bata, se calz las chinelas y sali de la sala. Por segunda vez sinti un dolor agudo en el pecho cuando abri la puerta y se encontr con Bill Burton. Sin decir ni una palabra, el agente entr, arroj el abrigo sobre una silla y fue directamente hacia el bar. Ella cerr de un portazo. Gran trabajo, Burton. Brillante. Lo ha hecho todo de maravilla. Dnde est su compinche? Ha ido al oculista? Cllese y escuche le replic Burton mientras se sentaba con la copa en la mano. En cualquier otro momento la rplica le habra enfurecido. Pero el tono del agente la dej helada. Se fij en la pistolera. De pronto comprendi que estaba rodeada de gente armada. Parecan estar por todas partes. Se haban efectuado disparos. Se haba mezclado con un grupo de gente muy peligrosa. Se sent y le mir boquiabierta. Collin no lleg a disparar. Pero... Pero alguien lo hizo. Lo s. Burton se bebi de un trago la mitad de la copa. Russell pens servirse una, pero desisti. Walter Sullivan. Ese hijo de puta. Richmond se lo dijo, no? Cree que Sullivan estaba detrs de esto? Quin si no? Piensa que el tipo mat a su esposa. Tiene el dinero para contratar a los mejores tiradores del mundo. l era la nica otra persona que saba exactamente dnde y cundo lo iban a detener. El agente mir a la jefa de gabinete y sacudi la cabeza en un gesto de disgusto. No sea estpida, seora, no tenemos tiempo para estupideces. Burton se levant para pasearse arriba y abajo. Pero el hombre est detenido insisti Russell al recordar lo que haba visto en la televisin. Se lo dir todo a la polica. He pensado que eran ellos los que llamaban a la puerta.

El tipo no le dir nada a la polica. Al menos por ahora afirm Burton que dej de pasearse por un momento. De qu est hablando? Hablo de un hombre que har cualquier cosa para que su niita contine con vida. Usted le amenaz? Le transmit el mensaje con toda claridad. Cmo lo sabe? Los ojos no mienten, seora. l conoce el juego. Si habla, adis a su hija. Usted, usted no puede... Burton tendi las manos, sujet a la jefa de gabinete, y la levant en el aire como si fuera una pluma hasta el nivel de sus ojos. Matar a cualquier cabrn que pueda joderme, est claro? El tono era feroz. La arroj sobre la silla. Ella le mir, con el rostro sin sangre, los ojos aterrorizados. Usted fue la que me meti en esto aadi Burton, furioso. Yo quera llamar la polica desde el primer momento. Hice mi trabajo. Quiz mat a la mujer, pero ningn jurado en el mundo me hubiera encontrado culpable. Pero usted me enga como a un chino, seora, con todo aquel rollo del desastre mundial y la preocupacin por el presidente, y yo me lo tragu como un imbcil. Y ahora mismo estoy a un paso de perder veinte aos de mi vida y no me hace nada feliz. Si no lo entiende, all usted. Permanecieron sentados sin hablar durante un momento. Burton sostena la copa y miraba la alfombra, mientras pensaba. Russell le vigilaba de reojo al tiempo que haca todo lo posible por dominar los temblores. No se atreva a mencionarle a Burton la nota que haba recibido. Para qu? Bill Burton era muy capaz de sacar la pistola y matarla all mismo. La idea de estar tan cercana a una muerte violenta le hel la sangre.

Russell consigui sentarse en la silla. El tictac de un reloj sonaba al fondo; pareca contar los ltimos instantes de su vida. Est seguro de que l no dir nada? Mir a Burton. No estoy seguro de nada. Pero acaba de decir... Dije que el tipo har cualquier cosa para asegurarse de que no maten a su hija. Si consigue eliminar la amenaza, entonces dormiremos durante el resto de nuestras vidas en la crcel. Cmo har para eliminar la amenaza? Si supiera la respuesta, no estara tan preocupado. Pero le garantizo que en este momento Luther Whitney est sentado en la celda pensando cmo hacerlo. Qu podemos hacer? Bill Burton recogi el abrigo y despus sujet a Russell por un brazo y la oblig a levantarse. Vamos, es hora de hablar con Alan Richmond. Jack repas las notas y despus mir a los que estaban sentados alrededor de la mesa. Su equipo consista en cuatro asociados, tres pasantes y dos socios. El xito de Jack con Sullivan era la comidilla de la firma. Cada uno de los presentes miraba a Jack con asombro, respeto y un poco de miedo. Sam, t coordinars las ventas de materias primas a travs de Kiev. El tipo que tenemos all es un listillo de cuidado; no le pierdas de vista pero djale que se encargue de hacer las cosas. Sam, socio desde haca diez aos, cerr su maletn. Hecho respondi. Ben, he revisado tu informe sobre los contactos con los lobbys. Estoy de acuerdo contigo. Creo que nos conviene insistir con la gente de relaciones exteriores. No nos vendr

mal tenerlos de nuestro lado. Jack abri otra carpeta. Tenemos un mes para montar y poner en marcha la operacin. Nuestra preocupacin principal es la delicada situacin poltica de Ucrania. Hay que tenerlo todo atado lo antes posible. No vaya a ser que los rusos se anexionen a nuestro cliente. Ahora quiero dedicar unos minutos... Se abri la puerta y la secretaria de Jack asom la cabeza. Pareca inquieta. Lamento mucho interrumpir. Est bien, Martha, qu pasa? Le llaman por telfono. Le avis a Lucinda que retuviera todas las llamadas excepto en caso de emergencia. Maana devolver todas las llamadas. Pienso que esta es una emergencia. Quin es? pregunt Jack. Una tal seora Kate Whitney. Cinco minutos ms tarde, Jack estaba en su coche; un flamante Lexus 300 color cobre. Pensaba a todo mquina. Kate estaba histrica. Lo nico que haba entendido era que Luther estaba detenido. Por qu, no lo saba. Kate abri la puerta a la primera llamada, y casi se desplom en sus brazos. Pasaron varios minutos antes de que pudiera respirar con normalidad. Kate, qu pasa? Dnde est Luther? De qu le acusan? Ella le mir, con el rostro tan hinchado y enrojecido como si le hubiesen dado una paliza. Cuando por fin consigui pronunciar la palabra, Jack se sent atnito. Asesinato? Mir a su alrededor sin darse cuenta de lo que vea. Eso es imposible. A quin coo creen que ha

asesinado? Kate se irgui en la silla y se apart el pelo de la cara. Le mir a los ojos. Esta vez sus palabras fueron claras, directas y se clavaron en Jack como astillas de cristal. Christine Sullivan. Jack permaneci inmvil durante unos instantes y despus se levant de un salto. Mir a la joven, intent hablar pero no pudo. Se acerc tambaleante a la ventana, la abri y dej que el fro le golpeara. Sinti el cido en el estmago; le lleg a la garganta como si fuera fuego. Lentamente, las piernas recuperaron las fuerzas. Cerr la ventana y volvi a sentarse junto a ella. Qu pas, Kate? Ella se sec los ojos con un pauelo de papel hecho una bola. Tena el pelo revuelto. No se haba quitado el abrigo. Los zapatos estaban junto a una silla, donde haban ido a parar cuando se los quit a puntapis. Se rehizo lo mejor que pudo. Apart un mechn de pelo que le caa sobre la boca, y por fin mir a Jack. Las palabras salieron de su boca, entrecortadas. Le han detenido. La polica cree que entr en la casa de los Sullivan. Se supona que all no haba nadie. Pero, en realidad, estaba Christine Sullivan. Hizo una pausa para inspirar con fuerza. Piensan que Luther la mat. En cuanto pronunci estas ltimas palabras cerr los ojos; los prpados parecieron bajar arrastrados por un peso insoportable. Sacudi la cabeza, la piel de la frente arrugada mientras el dolor iba en aumento. Eso es una locura, Kate. Luther nunca matara a nadie. No lo s, Jack. Ya no s qu pensar. Jack se levant y recogi el abrigo. Se pas una mano por el pelo mientras intentaba pensar con claridad. La mir. Cmo lo supiste? Cmo coo le pillaron? Kate se sacudi como una hoja. El dolor era tan fuerte que pareca visible, flotaba sobre ella antes de hundirse una y otra vez en su cuerpo delgado. Se tom un momento para

limpiarse el rostro con otro pauelo. Tard mucho en volverse hacia l, centmetro a centmetro, como si fuera una anciana invlida. Mantuvo los ojos cerrados mientras haca un esfuerzo por expulsar el aire viciado de los pulmones. Por fin abri los ojos. Movi los labios sin que saliera ningn sonido. Entonces consigui pronunciar las palabras, lentamente, como si quisiera absorber al mximo los golpes que acompaaban a cada una de ellas. Yo le entregu. Luther, vestido con el uniforme naranja de los presos, se hallaba sentado en la misma sala de interrogatorios donde haba estado Wanda Broome. Seth Frank, al otro lado de la mesa, le observ con atencin. Luther mantuvo la mirada al frente. No estaba en las nubes. El tipo pensaba en otra cosa. Entraron dos hombres. Uno de ellos coloc un magnetfono en el centro de la mesa y lo puso en marcha. Fuma? Frank le ofreci un cigarrillo. Luther acept y los dos hombres dieron un par de caladas en silencio. Frank le ley a Luther la advertencia Miranda. Esta vez no habra ningn error de procedimiento. Comprende sus derechos? Luther hizo un gesto vago con el cigarrillo. El tipo no era como esperaba Frank. Desde luego era un delincuente. En los antecedentes aparecan tres condenas, pero en los ltimos veinte aos haba estado limpio. Eso no significaba mucho. Tampoco que no aparecieran actos violentos en los antecedentes. Pero haba algo en el tipo que no encajaba. Necesito que responda s o no a la pregunta. S. Est bien. Comprende que est arrestado en relacin con el asesinato de Christine Sullivan? S.

Y est seguro de que desea renunciar a su derecho a tener un abogado que le represente? Podemos traerle un abogado, o usted puede llamar uno. Estoy seguro. Y comprende que no tiene ninguna obligacin a formular declaracin alguna a la polica? Que cualquier declaracin que haga puede ser utilizada en su contra? Lo comprendo. Los aos de experiencia le haban enseado a Frank que las confesiones obtenidas en el primer momento podan resultar un desastre para la acusacin. Incluso una confesin voluntaria poda ser rebatida por la defensa con el resultado de que todas las pruebas obtenidas a travs de esa confesin quedaban contaminadas y perdan todo valor. El asesino poda llevar a la polica hasta el cadver y al da siguiente salir en libertad acompaado por su abogado que sonreira a los polis al tiempo que rogara interiormente que al cliente nunca se le ocurriera volver a pisar el vecindario. Pero Frank ya tena todo lo necesario. Lo que dijera Whitney era relleno. Se centr en el detenido. Entonces, le formular unas cuantas preguntas. De acuerdo? S. Frank dict el mes, el da, el ao y la hora para el expediente y a continuacin le pidi a Luther que diera el nombre completo. Hasta ah llegaron. Se abri la puerta. Un agente asom la cabeza. Tenemos a su abogado en el pasillo. Frank mir a Luther; apag el magnetfono. Qu abogado? Antes de que Luther pudiera responder, Jack apart al agente de la puerta y entr. Jack Graham, soy el abogado del detenido. Saquen ese magnetfono de aqu. Si me perdonan, caballeros, quiero hablar con mi cliente a solas.

Jack exclam Luther con voz aguda. Cllate, Luther. Jack mir a los policas. A solas! Los hombres salieron de la sala. Frank y Jack intercambiaron una mirada y despus se cerr la puerta. Jack dej el maletn sobre la mesa pero no se sent. Quieres hacer el favor de decirme qu diablos est pasando? Jack, no te metas en esto. Te lo digo de verdad. Me llamaste. Me hiciste prometer que sera tu abogado. Ahora, maldita sea, me tienes aqu. Estupendo, ya has cumplido, ahora vete. De acuerdo, me voy, y despus t qu hars? Eso no te concierne. Qu hars? insisti Jack. Me declarar culpable! Luther elev la voz por primera vez. T la mataste? Luther desvi la mirada. T mataste a Christine Sullivan? Luther no respondi. Jack le sujet por el hombro. T la mataste? S. Jack le mir a la cara. Despus recogi el maletn. Soy tu abogado, lo quieras o no. Y hasta que no descubra por qu me mientes, ni se te ocurra hablar con los polis. Si lo haces, conseguir que alguien certifique que ests loco. Jack, te agradezco lo que haces, pero... Mira, Luther, Kate me dijo lo que pas, lo que hizo y por qu lo hizo. Pero a ver si entiendes una cosa. Si te enchironan por esto, tu bonita hija no se recuperar nunca ms. Lo entiendes? Luther cerr la boca. De pronto la sala pareci encogerse a un tamao diminuto. No se dio cuenta de la marcha de Jack. Permaneci sentado con la mirada perdida. Por una vez en su vida, no saba qu deba hacer.

Jack se acerc a los hombres reunidos en el vestbulo. Quin est al mando? Yo. Teniente Seth Frank. Bien, teniente. Slo para que conste, mi cliente no renuncia a sus derechos Miranda, y usted no intentar hablar con l sin mi presencia. Entendido? De acuerdo respondi Frank, que se cruz de brazos.Quin es el fiscal asignado? El fiscal ayudante George Gorelick. Supongo que tiene la orden de acusacin. Aprobada por el gran jurado la semana pasada. Le creo. Jack se puso el abrigo. Puede olvidarse de la fianza, aunque supongo que ya lo sabe. Por lo que he escuchado, me parece que estar ms seguro con ustedes. Cudelo por m, de acuerdo? Jack le dio su tarjeta a Frank y se march con paso decidido. Desapareci la sonrisa del teniente al escuchar el comentario de despedida. Mir la tarjeta, despus hacia la sala de interrogatorios y por ltimo a la figura del abogado defensor que se marchaba. Kate se haba dado una ducha y cambiado de ropa. El pelo hmedo le caa suelto sobre los hombros. Llevaba un suter azul oscuro con una camiseta blanca debajo. Los vaqueros desteidos le venan grandes en las caderas estrechas. No llevaba zapatos, slo calcetines de lana gruesa. Jack le mir los pies mientras ella se mova con paso gil por la habitacin. Pareca estar un poco mejor. Pero el espanto se mantena en la mirada, y la actividad fsica era una manera de disiparlo. Jack se sirvi un vaso de gaseosa y volvi a su silla. Tena los hombros rgidos. Como si hubiese notado la tensin del hombre, Kate dej de pasear y comenz a darle un masaje. No me dijo nada de la orden de acusacin coment

furiosa. Crees que los polis no utilizan a la gente para conseguir lo que les interesa? Kate hundi los dedos con fuerza en los msculos agarrotados; la sensacin era maravillosa. El pelo hmedo de la joven cay sobre elrostro de Jack mientras ella trabajaba en los puntos ms duros. Jack cerr los ojos. En la radio pasaban una cancin de Billy Joel: Ro de sueos. Cul era su sueo?, se pregunt Jack. El objetivo se le escapaba como las manchas de sol que haba intentado atrapar cuando era un nio. Cmo est? La pregunta de Kate le devolvi a la realidad. Se bebi de un trago el resto de la gaseosa. Confuso. Cabreado. Nervioso. Nunca pens verle as. Por cierto, encontraron el fusil. En el primer piso de una de aquellas casas viejas al otro lado de la calle. l que dispar ya debe estar muy lejos. Joder, estoy seguro que a la poli no le importa. Cundo ser la vista? Pasado maana, a las diez. Arque el cuello y le cogi una mano. Pedirn la pena capital, Kate. Ella interrumpi el masaje. Eso es una idiotez. El homicidio mientras se comete un robo es un delito de clase uno, asesinato en primer grado como mximo. Dile al fiscal que revise el estatuto. Eh, ese es mi trabajo, no? Intent hacerle sonrer sin xito. La teora de la mancomunidad es que entr en la casa y la mujer le sorprendi cometiendo el acto. Utilizarn las pruebas fsicas el estrangulamiento, la paliza y los dos disparos en la cabeza para separarlo del robo. Creen que eso les permitir situarlo en el mbito de un acto vil y depravado. Adems cuentan con la desaparicin de las joyas de Sullivan. El asesinato mientras se comete un robo a mano armada equivale a la pena capital. Kate se sent y se masaje los muslos. No llevaba maquillaje y siempre haba sido una de esas mujeres que no lo necesitaba. Sin embargo, las huellas de la tensin se hacan

patentes en las ojeras, las mejillas hundidas y los hombros cados. Qu sabes de Gorelick? Es el fiscal del caso. Jack se meti un cubito de hielo en la boca. Es un gilipollas arrogante, pomposo, intolerante y un abogado criminalista de cojones. Estupendo. Jack dej su silla y fue a sentarse junto a Kate. Le cogi una pierna y le hizo un masaje en el tobillo. Ella se hundi en el sof; ech la cabeza hacia atrs. Siempre haba sido as entre ellos, tan relajados, tan cmodos en la compaa del otro, como si los ltimos cuatro aos no hubieran existido. Las pruebas que me mencion Frank no eran suficientes para conseguir una orden de acusacin. No lo entiendo, Jack. Jack le quit los calcetines y le masaje los pies con las dos manos; le gustaba tocar los huesos finos y delicados. La polica recibi una llamada annima. Alguien les dio el nmero de la matrcula de un coche avistado en las proximidades de la casa Sullivan durante la noche del crimen. El vehculo lo encontraron en un aparcamiento para coches incautados por la polica. As qu? La pista era falsa. No. Luther me coment en ms de una ocasin lo fcil que era llevarse un coche de uno de esos aparcamientos. Haces el trabajo y lo devuelves. Kate no le mir; pareca estar observando el techo. Bonitas charlas tenan los dos. El tono recuper el reproche de antao. Venga, Kate. Lo siento. La voz volvi a sonar fatigada. La polica revis la moqueta del coche. Encontraron fibras de la alfombra del dormitorio de los Sullivan. Tambin haba rastros de una tierra muy especial. Result ser el mismo compuesto utilizado por el jardinero de los Sullivan en el maizal vecino a la casa. La tierra era una mezcla especial

hecha para Sullivan; no encontrars el mismo compuesto en ninguna otra parte. Habl con Gorelick. Est muy seguro de s mismo. Todava no me han enviado los informes. Maana presentar el recurso. Una vez ms, as qu? Cmo se relaciona todo eso con mi padre? Consiguieron una orden de registro para la casa y el coche de Luther. Encontraron la misma mezcla de tierra en la moqueta del coche. Y otra muestra en la alfombra de la sala. Estuvo en aquella casa limpiando las malditas alfombras. Kate abri los ojos. Las fibras se engancharon en aquel momento. Y despus corri a travs del maizal? Venga. Quizs algn otro llev la tierra a la casa y l la pis. Eso es lo que yo hubiese dicho excepto por una cosa. Cul? Junto con las fibras y la tierra, tambin encontraron un disolvente. La polica tom muestras del producto en la alfombra durante la investigacin. Piensa que el autor lo utiliz para limpiar huellas de sangre, su sangre. Estoy seguro de que tienen un montn de testigos dispuestos a jurar que no se utiliz ese producto antes o en el momento que limpiaron las alfombras. Por lo tanto, Luther slo pudo mancharse con el disolvente si estuvo en la casa despus de lo ocurrido. Tierra, fibras y disolvente. Ah tienes el vnculo. Kate se desplom otra vez en el sof. Por otra parte, dieron con el hotel donde Luther se aloj en la ciudad. Encontraron un pasaporte falso que les permiti seguirle el rastro hasta Barbados. Dos das despus del asesinato vol a Texas, despus a Miami, y de all a la isla. Es lo que hara un sospechoso que huye, no te parece? Tienen la declaracin jurada de un taxista que llev a Luther hasta la casa de los Sullivan en la isla. Luther mencion haber estado en la casa de los Sullivan en Virginia. Asimismo tienen testigos dispuestos a declarar que Luther y Wanda Broome

fueron vistos juntos varias veces antes del asesinato. Una mujer, muy amiga de Wanda, declar que Wanda le dijo que necesitaba dinero con urgencia. Y que Christine Sullivan le haba hablado de la caja. Esto demuestra que Wanda Broome le minti a la polica. Ahora comprendo por qu Gorelick fue tan generoso con la informacin. Sin embargo, no deja de ser circunstancial. No, Kate, es el ejemplo perfecto de un caso donde no hay pruebas directas que relacionen a Luther con el crimen, pero con las suficientes evidencias indirectas como para que el jurado piense: Venga, hijo de puta, a quin quieres engaar. T lo hiciste. Intentar parar los golpes, pero as y todo nos zurrarn de lo lindo. Y si Gorelick se hace con los antecedentes de tu padre, quizs estemos acabados. Son demasiado viejos. No sirven para nada. l no los mencionar. Kate habl con una seguridad que no senta. Despus de todo, cmo poda estar segura de nada? Son el telfono. Vacil antes de atender. Le has dicho a alguien que venas aqu? Jack neg con la cabeza. Kate atendi la llamada. Escuch una voz montona, profesional. Seora Whitney, Robert Gavin del Washington Post. Me gustara hacerle algunas preguntas sobre su padre. Si est de acuerdo, me concedera una entrevista? Qu quiere? Oiga, seora Whitney, su padre es noticia de primera pgina. Usted es fiscal del estado. En mi opinin es una historia estupenda. Kate colg. Jack mir a su ex prometida. Quin era? Un reportero. Caray, s que se mueven rpido. Ella volvi a sentarse con un aire de cansancio que le sorprendi. Jack se acerc a Kate y le cogi de la mano. De

pronto Kate le mir asustada. Jack, no puedes llevar este caso. Claro que s. Soy miembro activo del colegio de abogados de Virginia. He participado en media docena de juicios por asesinato. Estoy bien preparado. No me refiero a eso. S que ests preparado. Pero Patton, Shaw no se ocupa de juicios criminales. Y? Hay que empezar por alguna parte. Jack, no bromees. Sullivan es su principal cliente. T has trabajado para l. Lo le en el Legal Times. Aqu, ahora, no se plantea ningn conflicto. No me enter de nada en mi relacin abogado-cliente con Sullivan que pueda ser utilizado en este caso. El juicio no es contra Sullivan. Somos nosotros contra el estado. Jack, no te dejarn que lleves caso. Estupendo, entonces renunciar. Montar mi propia barraca. No puedes hacer eso. Ahora las cosas te van de perlas. No puedes dejarlo como si tal cosa. No por esto. Entonces, por qu? S que tu padre no le dio una paliza a esa mujer y despus le vol la cabeza. Es probable que fuera a la casa para robarla, pero no mat a nadie, eso s lo s. Estoy seguro. Quieres saber algo ms? Estoy convencido de que sabe quin la mato; eso es lo que lo tiene aterrorizado. Vio algo en aquella casa, Kate. Vio a alguien. Kate solt el aliento mientras calaban en ella las palabras. Jack suspir y se mir los zapatos. Se levant, cogi el abrigo y, con nimo juguetn, meti los dedos en la cintura del pantaln de Kate y tirone. Cunto hace que no comes? No lo recuerdo. Pues yo recuerdo cuando llenabas los pantalones de una forma harto agradable para cualquier hombre. Muchas gracias respondi ella con una sonrisa. Todava no est todo perdido, an podemos hacer algo

al respecto. Kate mir los cuatro rincones del apartamento. No tena ningn atractivo. Qu has pensado? Costillas, patatas y alguna cosa ms fuerte que una gaseosa. Hecho? Espera que busque mi abrigo contest Kate sin vacilar. En la calle, Jack le abri la puerta del Lexus. Se fij en cmo Kate no se perda ni un solo detalle del coche de lujo. Segu tu consejo. Decid gastar un poco del dinero ganado con el sudor de la frente. No haba acabado de sentarse cuando apareci un hombre en la puerta del pasajero, con barba canosa y bigotito. Llevaba un sombrero de fieltro, y el abrigo marrn abotonado hasta el cuello. En una mano sostena una minigrahadora y en la otra una credencial de prensa. Bob Gavin, seora Whitney. Creo que se cort la comunicacin. Mir a Jack y frunci el entrecejo. Usted es Jack Graham. Le vi en la comisara. El abogado de Luther Whitney. Felicitaciones, seor Gavin, tiene una vista excelente y una sonrisa encantadora. Adis. Espere un minuto, venga, slo un minuto rog Gavin mientras se sujetaba a la puerta. El pblico tiene derecho a saber la historia de este caso. Jack comenz a decir algo, pero Kate le interrumpi. Lo sabr, seor Gavin. Para eso son los juicios. Estoy segura de que usted tendr un asiento en primera fila. Buenas noches. El Lexus arranc. Gavin pens en correr detrs del coche pero desisti. A los cuarenta y seis aos y en deficiente estado fsico era un candidato firme al infarto. Adems, todava era muy pronto. Ya les pillara. Se arrebuj en el abrigo para protegerse del viento y se march.

Era casi medianoche cuando el Lexus se detuvo delante del edificio de Kate. Ests seguro de que quieres hacerlo, Jack? Demonios, nunca me gustaron los murales, Kate. Qu? Vete a dormir. Los dos necesitamos descansar. Ella apoy una mano en la puerta y entonces vacil. Se volvi para mirar a Jack al tiempo que, con un ademn nervioso, se arreglaba el pelo detrs de la oreja. Esta vez no haba dolor en la mirada. Era otra cosa. Jack no acababa de adivinarlo. Quizs alivio? Jack, las cosas que dijiste la otra noche... l sinti una opresin en la garganta, apret el aro del volante con las dos manos. Haca tiempo que se preguntaba cundo surgira el tema. Kate, he pensado en... Ella le tap la boca con la mano. Un pequeo suspiro escap de sus labios. Tenas razn, Jack, sobre un montn de cosas. l esper que entrara en la casa y despus se march. Cuando lleg a su casa el casete del contestador automtico se haba acabado. El intermitente rojo estaba fijo. Decidi que lo ms sensato era no hacerle caso. Desconect el telfono, apag las luces e intent dormir. No era fcil. Haba actuado con mucha confianza delante de Kate. Pero a quin pretenda engaar? Hacerse cargo del caso por su cuenta, sin hablar con nadie de Patton, Shaw & Lord era un suicidio profesional. Sin embargo, habra servido para algo? Ya saba la respuesta. En el caso de poder escoger, sus socios se hubieran cortado las venas antes de tener a Luther Whitney de cliente. Pero l era abogado y Luther necesitaba uno. Los temas importantes como este nunca era sencillos, por eso se esforzaba en la medida de lo posible en que las cosas fueran

blancas o negras. Buenas. Malas. Correctas. Errneas. No era fcil para un abogado preparado para buscar lo gris en todo. Un abogado en cualquier posicin dependa de quin era el cliente para comer cada da. l haba tomado su decisin. Un viejo amigo luchaba por salvar la vida y le haba pedido que le ayudara. A Jack no le importaba que su cliente pareciera ahora dispuesto a rechazarlo. Los acusados en muy poco dados a colaborar. Bueno, Luther le haba pedido ayudar y la recibira, la quisiera o no. En este asunto no haba grises. No haba vuelta atrs. 21 Dan Kirksen abri el Washington Post mientras acercaba el vaso de zumo de naranja a la boca. No lleg a probarlo. Gavin se las haba apaado para escribir un artculo sobre el caso Sullivan con el nico hecho concreto de la participacin de Jack Graham, flamante socio de Patton, Shaw & Lord, como defensor del acusado. Kirksen llam de inmediato a la casa de Jack. No obtuvo respuesta. Se visti, pidi su coche y a las ocho y media entraba en el vestbulo de la firma. Pas por delante de la vieja oficina de Jack donde se amontonaban las cajas y objetos personales. El despacho nuevo de Jack estaba un poco ms all, al otro lado del que ocupaba Lord. Una belleza de seis metros por seis con un bar, muebles antiguos y una vista panormica de la ciudad. Mucho ms bonito que el suyo, pens Kirksen amargado. El silln estaba de espaldas a la puerta. Kirksen no se molest en llamar. Entr y arroj el peridico sobre la mesa. Jack se gir en el silln lentamente. Mir el peridico. Bueno, al menos han escrito el nombre de la firma correctamente. Estupenda publicidad. Nos conseguir casos de primera. Kirksen se sent sin apartar la mirada de Jack. Replic al

comentario de Jack con voz pausada y muy clara, como si hablara con un nio. Te has vuelto loco? No nos ocupamos de casos criminales. No nos ocupamos de ninguna clase de litigios. Kirksen se levant con un movimiento brusco, le brillaba la calva, su cuerpo diminuto temblaba de rabia. Sobre todo cuando el animal ha asesinado a la esposa del principal cliente de la firma aadi con voz chillona. Eso no es del todo correcto. No nos ocupbamos de casos criminales pero ahora s. Adems, en la facultad me ensearon que el acusado es inocente hasta que se demuestre lo contrario, Dan. Quiz lo has olvidado. Jack mir a Kirksen muy tranquilo. Cuatro millones contra tus seiscientos mil. Cllate, gilipollas. Kirksen sacudi la cabeza y mir al techo con el aire de quien se enfrenta a una situacin absurda. Jack, quiz no tienes muy claros los procedimientos que se siguen en la firma antes de aceptar cualquier asunto nuevo. Mi secretaria te enviar un copia de los pasos a seguir. Mientras tanto, haz lo que sea necesario para desvincular inmediatamente a la firma y a ti mismo de este caso. Con un aire de desprecio, Kirksen dio media vuelta dispuesto a marcharse. Jack dej el silln. Escucha, Dan, he aceptado el caso, lo defender en el juicio y no me importa lo que t o la poltica de la empresa digan al respecto. Cierra la puerta cuando salgas. Kirksen volvi a girarse y observ a Jack con una mirada muy atenta. Jack, ve con cuidado. Soy el socio gerente de la firma. S quin eres, Dan. Seguro que siendo tan responsable, sabrs cerrar la puerta cuando salgas. Kirksen, sin decir ni una palabra ms, gir sobre los talones y sali sin olvidarse de cerrar la puerta. Poco a poco desapareci el dolor de cabeza y Jack volvi a su trabajo. Le faltaba poco para completar los documentos.

Quera presentarlos antes de que nadie intentara detenerlo. Imprimi los documentos, los firm y llam a un mensajero. Hecho esto descans unos momentos en el silln. Eran casi las nueve. Tena que ponerse en marcha, la cita con Luther era a las diez. Tena que formular un sinnmero de preguntas. Entonces record aquella noche. La noche helada en el Mall. La mirada de Luther. Jack hara las preguntas, pero slo poda confiar en que sera capaz de aceptar las respuestas. Se puso el abrigo, y unos minutos ms tarde, iba en su coche camino a la crcel del condado de Middleton. Segn la constitucin de la mancomunidad de Virginia y el estatuto de procedimiento criminal, el estado debe entregar al acusado cualquier evidencia. No hacerlo significa el fin fulminante de la carrera del fiscal, adems de permitir que el acusado resultara absuelto en la apelacin. Estas normas traan de cabeza a Seth Frank. Pensaba en el detenido sentado en la celda a unos pocos pasos de su oficina. Su apariencia tranquila no preocupaba a Frank. Algunos de los criminales ms salvajes que haba arrestado despus de haberle abierto la cabeza a alguien por diversin, parecan chicos del coro de la iglesia. Gorelick estaba montando un buen caso, recolectaba metdicamente un saco de pequeas hebras que tejidas todas juntas delante de un jurado, se convertiran en una soga bien slida para colgar a Luther Whitney. Esto tampoco preocupaba a Frank. Lo que le preocupaban era las pequeas cosas que no encajaban. Las heridas. Las dos armas. Una bala arrancada de la pared. El lugar limpio como una sala de operaciones. El hecho de que Luther estuviera en Barbados y hubiese vuelto. El tipo era un profesional. Frank haba dedicado cuatro das a averiguar todo lo posible sobre Luther Francis Whitney. Haba resuelto un crimen complicadsimo que excepto por un golpe de suerte habra quedado impune. Un botn de millones,

los polis sin una pista; estaba fuera del pas, y el muy hijo de puta regresa. Los profesionales no hacan estas cosas. Frank hubiese comprendido que regresara por la hija, pero lo haba comprobado en la compaa area. Luther Whitney haba regresado a Estados Unidos con un nombre falso mucho antes de que Frank urdiera la trampa con Kate. Y lo ms grave: deba creer que Luther Whitney tena algn motivo para revisar la vagina de Christine Sullivan? Para colmo alguien haba intentado matar el tipo. Esta era una de las pocas ocasiones en que Frank tena ms preguntas sin responder despus de arrestar al sospechoso que antes de pillarlo. Sac el paquete de cigarrillos. Haba renunciado a los caramelos. Intentara dejar de fumar el ao que viene. Cuando levant la mirada se encontr con Bill Burton delante de su mesa. Que quede claro, Seth, que no puedo probar nada, pero en mi opinin tuvo que ser de esa manera. Est seguro de que el presidente se lo dijo a Sullivan? Burton asinti. Se entretuvo por un momento con una taza vaca que estaba sobre la mesa del teniente. Acabo de estar en una reunin con l. Supongo que fue culpa ma no decirle que se lo callara. Lo siento, Seth. Joder, es el presidente, Bill. Quin le dice al presidente lo que debe hacer? Entonces, qu le parece? Tiene sentido. No puedo dejarlo correr, eso se lo advierto desde ahora. Si Sullivan estuvo detrs de esto ir a por l. No me importan sus razones. Aquel disparo pudo matar a cualquiera. Quiz, pero sabiendo cmo acta Sullivan, no encontrar gran cosa. Es probable que el tirador est en alguna isla del Pacfico con una cara nueva y disponga de un

centenar de testigos dispuestos a jurar que nunca estuvo en Estados Unidos. Frank acab de escribir en el libro de registro. Consigui sacarle algo a Whitney? Ni una palabra! Su abogado le ha dicho que no abra la boca. Quin es? Burton disimul su inters. Jack Graham. Trabajaba en la oficina del defensor pblico del distrito. Ahora es uno de los socios de uno de esos grandes bufetes de postn. En este momento est reunido con Whitney. Es bueno? Frank hizo una pausa. Retorci el palo de la cerilla. Sabe lo que hace contest. Cuando formalizarn la acusacin? Maana a las diez. Llevar a Whitney? S. Quiere venir, Bill? No quiero saber nada ms de este asunto contest Burton que se tap los odos con las manos. Cmo es eso? No quiero que nada pueda llegar a odos de Sullivan. Cree que lo intentarn de nuevo? Lo nico que s es que no s la respuesta a esa pregunta y usted tampoco. Yo en su lugar adoptara unas cuantas medidas especiales. Frank le mir con atencin. Cuide de nuestro muchacho, Seth. Tiene una cita con la cmara de ejecucin en Greensville. Burton se march. Frank permaneci sentado un rato ms. Lo que haba dicho Burton tena sentido. Quiz lo intentaran otra vez. Cogi el telfono, marc un nmero, habl durante un par de minutos y colg. Haba tomado todas las precauciones necesarias para transportar a Luther. Esta vez Frank confiaba en que no habra filtraciones.

Jack dej a Luther en la sala de interrogatorios y cruz el vestbulo para ir a la mquina de caf. Delante de l tena a un tipo fornido, con un buen traje y paso gil. El hombre se dio vuelta en el momento que Jack pasaba a su lado. Tropezaron. Perdone. Jack se frot el hombro donde se haba golpeado contra el arma. No es nada. Usted es Jack Graham, no? Depende de quin lo pregunte. Jack mir al tipo; a la vista de que iba armado no poda ser un reportero. Por la manera que mantena las manos listas para actuar al instante y la mirada que se fijaba en todo sin que pareciera hacerlo deba ser un poli. Bill Burton, servicio secreto de Estados Unidos. Se dieron la mano. Soy una especie de correveidile del presidente en esta investigacin. Ahora le recuerdo. Estuvo en la conferencia de prensa. Bueno, supongo que su jefe estar muy contento esta maana. Lo estara si no fuera por el folln que hay en el resto del mundo. En cuanto a su cliente, vaya, en mi opinin slo se es culpable cuando lo dice el jurado. Estupendo. Quiere estar en mi jurado? Tranquilo. Burton sonri. Ha sido un placer hablar con usted. Jack dej los dos vasos de caf sobre la mesa y mir a Luther. Despus se sent y acomod por ensima vez el bloc de notas impoluto. Luther, si no me das alguna informacin tendr que improvisar sobre la marcha. Luther bebi un trago de caf mientras miraba a travs

de la ventana el roble pelado y solitario que haba junto al edificio. La nevada era espesa. Bajaba la temperatura y la circulacin era un desastre. Qu quieres que te diga, Jack? Consgueme un arreglo, evtanos a todos las molestias del juicio y acabemos con este asunto. Me parece que no lo entiendes, Luther. Este es el arreglo que ofrecen. Te atarn en una camilla, te metern una aguja en la vena, te llenarn de veneno y dirn que eres un experimento de qumica. Aunque creo recordar que la comunidad permite que el condenado escoja. La inyeccin o asarte en la silla elctrica. Eso es lo que ofrecen. Jack se levant y fue a mirar por la ventana. Por un momento pas por su cabeza la imagen de una encantadora velada delante de un buen fuego en la chimenea de la mansin mientras los pequeos Jack y Jennifer correteaban por el patio. Trag saliva, sacudi la cabeza y volvi a mirar a Luther. Has escuchado lo que acabo de decir? Te he odo. Por primera vez, Luther devolvi la mirada de Jack. Luther, quieres por favor decirme qu pas? Quizs estabas en aquella casa, quiz robaste el contenido de la caja fuerte, pero nunca, nunca conseguirs hacerme creer que t mataste a la mujer. Te conozco, Luther. De veras, Jack? Luther sonri. Eso est bien, quizs uno de estos das podrs decirme quin soy. Te declarar no culpable afirm Jack al tiempo que guardaba el bloc en el maletn. Quiz recuperes la sensatez antes de que comience el juicio. Hizo una pausa y aadi: As lo espero. Se volvi dispuesto a marcharse. Sinti la mano de Luther que se posaba sobre su hombro. Mir al viejo y vio cmo le temblaba el rostro. Jack. Luther trag con dificultad, le pareca tener la

lengua hinchada como un baln. Si pudiera decrtelo te lo dira. Pero eso no servira de nada, ni a ti, ni a Kate o a cualquier otro. Lo siento. Kate? De qu hablas? Ya nos veremos, Jack. Luther mir otra vez por la ventana. Jack mir a su amigo, sacudi la cabeza, y golpe la puerta para llamar al guardia. Los gruesos copos de nieve haban sido reemplazados por el granizo que repiqueteaba contra los ventanales como una lluvia de guijarros. Kirksen no prest atencin al tiempo sino que mir directamente a Lord. La pajarita del socio gerente estaba un poco torcida. Se dio cuenta al verse reflejado en el cristal y la enderez con un ademn furioso. Le brillaba la calva por culpa de la rabia y la indignacin. El mierda de Jack iba a recibir su merecido. Nadie le hablaba a l de esa manera. Sandy Lord contempl la masa oscura de los edificios en el horizonte. Un puro humeaba en su mano derecha. Se haba quitado la chaqueta y la enorme barriga tocaba la ventana. Los tirantes rojos resaltaban sobre el blanco inmaculado de la camisa almidonada. Mir con atencin a una figura que cruzaba la calle a la carrera detrs de un taxi. Est socavando la relacin que tiene esta firma, y la tuya, con Walter Sullivan. No quiero imaginar lo que debe haber pensado Sullivan esta maana cuando vio el peridico. Su propia firma, su abogado representando a esta persona. Dios mo! Lord slo escuchaba en parte el discurso de Kirksen. No tena noticias de Sullivan desde haca varios das. Las llamadas a la oficina ya su casa no haban sido contestadas. Nadie saba dnde estaba. Este no era un comportamiento habitual. Su viejo amig siempre se haba mantenido en contacto permanente con un reducido crculo de

personalidades del que Sandy Lord formaba parte. Sugiero, Sandy, que tomemos una decisin inmediata contra Graham. No podemos dejarlo correr. Sentara un precedente nefasto. Me importa un comino que Baldwin sea su cliente. Caray, Baldwin es conocido de Walter. Debe estar furioso con toda esta situacin. Podemos convocar una reunin del comit de direccin para esta noche. No creo que tardemos mucho en adoptar una decisin. Entonces... Por fin Lord levant una mano para interrumpir la palabrera de Kirksen. Yo me encargar del asunto. Pero, Sandy, como socio gerente creo que... Lord se volvi para mirarle. Los ojos enrojecidos se clavaron en la figura canija de Kirksen como dos puales. Dije que me encargar del asunto. Lord mir otra vez por la ventana. Le traa sin cuidado ofender a Kirksen. Lo nico que le preocupaba era que alguien haba intentado matar al hombre acusado de asesinar a Christine Sullivan. Y que nadie poda hablar con Walter Sullivan. Jack aparc el coche, mir al otro lado de la calle y cerr los ojos. Esto no le sirvi de nada porque la matrcula privada pareca estar impresa en la retina. Sali del coche y esquiv a los vehculos mientras cruzaba el pavimento resbaladizo. Meti la llave en la cerradura, se arm de valor y abri la puerta. Jennifer le esperaba sentada en una silla junto al televisor. La falda corta negra haca juego con los zapatos de tacn alto negros y las medias caladas del mismo color. La blusa blanca abierta; en el cuello un collar de esmeraldas refulga como un faro en la pequea habitacin. Haba un abrigo largo de marta cibelina bien doblado sobre el sof cubierto con una sbana. La joven repiqueteaba con las uas

contra el televisor cuando l entr. Jennifer le mir sin decir palabra. Los labios pintados color rub formaban una lnea recta. Hola, Jenn. No hay duda de que has estado muy ocupado en las ltimas veinticuatro horas, Jack. Ella no sonri; continu repiqueteando con las uas. Tengo que ganarme la vida, ya lo sabes. Se quit el abrigo y la corbata; fue a la cocina a buscar una cerveza y cuando volvi se sent en el sof. Sabes, he conseguido un caso. Jennifer meti una mano en el bolso, sac un ejemplar del Post y lo arroj sobre el sof. Estoy enterada. l mir los titulares. Tu firma no te dejar hacerlo. Mala suerte, ya lo he hecho. Ya sabes lo que quiero decir. Qu diablos se te ha metido en la cabeza? Jenn, conozco al tipo, est bien? Le conozco, es amigo mo. No le creo capaz de matar a nadie y voy a defenderlo. Es algo que hacen los abogados todos los das en todos los lugares donde hay acusados, y en este pas los encuentras hasta debajo de las piedras. Se trata de Walter Sullivan, Jack le record Jennifer. Piensa en lo que haces. S que Walter Sullivan est por medio, Jenn. Y qu? Luther Whitney no se merece una buena defensa porque alguien dice que mat a la esposa de Walter Sullivan? Perdona, pero dnde est escrito? Walter Sullivan es tu cliente. Luther Whitney es mi amigo y le conozc desde mucho antes que a Walter Sullivan. Jack, el hombre que defiendes es un criminal vulgar. Ha estado en la crcel buena parte de su vida.

Hace veinte aos que no ha pisado una crcel. Es un ladrn convicto. Pero nunca le condenaron por asesinato replic Jack. En esta ciudad hay ms abogados que asesinos. Por qu no se puede ocupar del caso otro abogado? Quieres una cerveza? Responde a mi pregunta. Jack se levant y arroj la botella contra la pared. Porque l me lo pidi! Jenn le mir, la expresin de miedo que apareci en su rostro se esfum en cuanto los trozos de cristal y la cerveza cayeron al suelo. Recogi el abrigo y se lo puso. Ests cometiendo un error muy grave y espero que recuperes la sensatez antes de que el dao sea irreparable. A mi padre casi le dio un ataque cuando ley el artculo. Jack apoy una mano sobre el hombro de la muchacha y la oblig a volverse. Jenn, esto es algo que debo hacer dijo en voz baja. Confiaba en que t me apoyaras. Jack, por qu no dejas de beber cerveza y comienzas a pensar en cmo quieres vivir el resto de tus das? Jennifer se march y Jack se apoy contra la puerta masajendoselas sienes hasta que le pareci que la piel se le desprendera por la presin ejercida por los dedos. Observ a travs de los cristales sucios de la ventana cmo desapareca el coche en la nevada. Se sent en el sof y reley los titulares. Luther quera hacer un trato pero no haba trato posible. El escenario estaba preparado. Todo el mundo quera asistir al juicio. Los informativos de televisin haba hecho un anlisis detallado del caso; decenas de millones de personas haban visto la foto de Luther. Las encuestas sobre la inocencia o culpabilidad de Luther marcaban que el pblico le consideraba culpable por amplia mayora. Y Gorelick se relama los labios pensando que esta era la oportunidad de oro para aspirar al cargo de fiscal general en unos pocos aos.

En Virginia, los fiscales generales solan presentarse, y ganaban, a las elecciones a gobernador. Bajo, calvo y gritn. Gorelick era tan mortfero como una cascabel rabiosa. Juego sucio, tica dudosa, siempre dispuesto a clavar el pual en la espalda a la primera ocasin. As era George Gorelick. Jack saba que le aguardaba una pelea muy dura. Mientras tanto, Luther no hablaba. Tena miedo. Qu tena que ver Kate con ese miedo? Nada encajaba. Maana se presentara ante el juez y solicitara la absolucin de Luther cuando no tena nada para demostrar que no era culpable. Pero probarlo era trabajo del estado. El problema radicaba en que podan hacerlo. Jack poda buscarle los tres pies al gato, pero su cliente haba estado tres veces en la crcel aunque en los ltimos veinte aos no aparecan ms delitos en sus antecedentes. A ellos les tena sin cuidado. Por qu iban a preocuparse? El tipo era el final perfecto para una historia trgica. El ejemplo ideal de la regla de las tres condenas. Arroj el peridico al otro lado de la habitacin, recogi los cristales rotos y limpi la cerveza derramada. Se frot la nuca, tena los msculos rgidos. Fue al dormitorio y se puso un chndal. La YMCA estaba a diez minutos de su casa. Jack tuvo la suerte de encontrar un hueco delante mismo del local y aparc el coche. El sedn negro que vena detrs no tuvo la misma suerte. El conductor dio varias vueltas a la manzana hasta que se decidi a aparcar en la acera opuesta. Limpi el vaho de la ventanilla del pasajero y mir el edificio de la YMCA. Al cabo de un instante sali del coche y subi las escaleras. Ech una ojeada a su alrededor, observ el Lexus y despus entr en el local. Tres partidos de baloncesto ms tarde, Jack estaba empapado de sudor. Se sent en el banco mientras los

adolescentes continuaban jugando con el vigor inagotable de la juventud. Jack gimi cuando uno de los larguiruchos chicos negros, vestido con unos pantalones cortos que le venan grandes, camiseta de tirantes y unas zapatillas enormes, le lanz la pelota. Se la devolvi. Lo siento, tos, ya es suficiente. Qu pasa, to, ests cansado? No, slo viejo. Jack se masaje las pantorrillas para aliviar las agujetas y abandon la cancha. En el momento que sala del edificio sinti que una mano se posaba sobre su hombro. Jack conduca el coche. Mir de reojo a su acompaante. Seth Frank miraba con admiracin el interior del Lexus. Me han contado maravillas de estos coches. Cunto le cost si no le molesta que pregunte? Cuarenta y nueve mil quinientos. Diablos! No los gano en todo el ao. Tampoco yo hasta hace poco. Creo que los defensores pblicos no ganan mucho. As es. Permanecieron en silencio durante un par de minutos. Frank era consciente de que estaba infringiendo todas las reglas y Jack tambin lo saba. Por fin, Jack le mir. Escuche, teniente, doy por hecho que no est aqu para hablar del coche. Quiere alguna cosa? Gorelick tiene un caso ganador contra su cliente. Quiz. Tal vez no. No tengo intencin de tirar la toalla si es eso lo que quiere averiguar. Pedir la absolucin? No, voy a llevarlo hasta el centro correccional de Greensville y yo mismo me encargar de inyectarle la mierda. Siguiente pregunta.

Bueno, me lo merezco reconoci Frank con una sonrisa. Usted y yo tenemos que hablar. Hay algunas cosas en este caso que no concuerdan. No s si favorecen o hunden ms a su cliente. Est dispuesto a escuchar? De acuerdo, pero no crea que ser un intercambio de informacin. Conozco un lugar donde la carne la puedes cortar con el tenedor y el caf es pasable. Es un lugar discreto? No creo que le siente bien el uniforme. Siguiente pregunta contest Frank sonriente. Jack le devolvi la sonrisa, y se acercaron hasta su casa para cambiarse. Jack pidi otra taza de caf mientras Frank continuaba con la primera. La carne rellena result deliciosa, y el lugar estaba tan aislado que Jack ni siquiera tena claro dnde se encontraba. En alguna parte del sur de Maryland. Ech una ojeada a los pocos comensales del restaurante. Nadie se fijaba en ellos. Se volvi hacia su compaero de mesa que le miraba con una expresin risuea. Tengo entendido que usted y Kate Whitney mantuvieron una relacin hace tiempo. Se lo dijo ella? Qu va, no. Vino a la comisara unos minutos despus de que usted se marchara. El padre no quiso verla. Habl con ella un rato. Me disculp por cmo haban ido las cosas. Los ojos de Frank brillaron por un momento, y aadi: No tendra que haber hecho lo que hice, Jack. Utilizarla para cazar al padre. Nadie se lo merece. Funcion. Algunas personas le diran que no se debe lamentar el xito. Est bien. La cuestin es que hablamos de usted. No soy tan viejo como para no ver un destello en los ojos de una mujer. La camarera trajo el caf de Jack. l bebi un trago. Los

dos hombres miraron a travs de la ventana. Haba cesado la nevada y el campo apareca cubierto de un grueso y esponjoso manto blanco. Escuche, Jack, s que el caso contra Luther es circunstancial, pero en muchas ocasiones ha sido suficiente para enviar a mucha gente a la crcel. No lo dudo. La verdad, Jack, es que hay un montn de cosas que no encajan. Le escucho. Frank ech una ojeada al saln y despus mir otra vez a Jack. S que me estoy jugando el tipo, pero no me hice polica para enviar gente a la crcel por delitos que no cometieron. Ya tienen bastantes culpables ah dentro. Qu es lo que no encaja? Algunas cosas las ver usted mismo cuando reciba todos los informes, pero la cuestin es que estoy convencido de que Luther Whitney cometi el robo en la casa, y tambin estoy convencido de que no mat a Christine Sullivan. Pero... Pero piensa que vio al que lo hizo. Cunto hace que lo piensa? le pregunt el teniente que se ech para atrs en la silla y le mir sorprendido. No hace mucho. Alguna idea al respecto? Creo que a su hombre casi le pillaron con las manos en la masa y entonces tuvo que meterse dentro. Jack le mir extraado. Frank se tom unos pocos minutos para hablarle de la caja fuerte, la incongruencia de las pruebas materiales y sus propias dudas. As que Luther est metido en la caja fuerte mirando lo que hacen la seora Sullivan y el to que est con ella. Entonces pasa alguna cosa y la matan. Despus, Luther ve cmo limpian todas los huellas. Es lo que creo, Jack. l no se presenta a la polica porque no puede hacerlo

sin acusarse a s mismo. Eso explica muchas cosas. Excepto quin lo hizo. El nico sospechoso es el marido, y no creo que fuera l. De acuerdo asinti Jack que, por un instante, pens en Walter Sullivan. Entonces, quin no es tan obvio? La persona que estuvo con ella aquella noche. Por lo que me cuenta de la vida sexual de la difunta, eso nos reduce la bsqueda a un par de millones. Nunca dije que sera fcil. La intuicin me dice que no es un cualquiera. Por qu no? Jack bebi un trago de caf y mir la porcin de pastel de manzana. Mire, teniente... Seth. Bueno, Seth, s que estoy caminando por la cuerda floja. Le escucho y le agradezco la informacin. Pero... Pero no sabe a ciencia cierta si confiar en m, y en cualquier caso, no quiere decir nada que pueda perjudicar a su cliente. Algo as. Me parece justo. Pagaron la cuenta y se marcharon. En el viaje de regreso comenz a nevar con tanta fuerza que los limpiaparabrisas se vean desbordados. Jack mir al detective, que mantena la mirada al frente, ensimismado en sus pensamientos, o quiz slo a la espera de que Jack dijera algo. Est bien, correr el riesgo. No tengo mucho que perder, no? Creo que no contest Frank sin desviar la mirada del parabrisas. Aceptemos por el momento que Luther estaba en la

casa y vio el asesinato de la mujer. Esta vez, Frank mir a Jack con una expresin de alivio en el rostro. Bien. Hay que conocer a Luther, saber cmo piensa, comprender cmo reaccionara ante algo as. Es la persona ms serena que conozco. Aunque sus antecedentes no lo mencionen, es digno de toda confianza y muy responsable. Si yo tuviera hijos y necesitara dejarles con alguien, los dejara con Luther porque s que nada malo podra pasarles mientras estuvieran con l. Es muy capaz. Luther lo ve todo. Es un manitico del control. Excepto que su hija le metiera en una trampa. As es, excepto eso. No lo habra descubierto. Ni en mil aos. S a la clase de persona que se refiere, Jack. Algunos de los tipos que he arrestado, aparte del hbito de robar cosas a la gente, eran las personas ms dignas que he conocido en mi vida. Le juro que si Luther vio el asesinato de la mujer habra buscado la manera de entregar al asesino a la poli. No lo habra dejado correr. No le habra dejado salirse con la suya! Jack mir muy serio a travs del parabrisas. A no ser? A no ser que tuviera un motivo muy justificado. Quiz conoca al asesino o haba escuchado hablar de l. Se refiere a la clase de persona a la que nadie creera capaz de hacer algo as y entonces Luther pens que no vala la pena intentarlo? Tiene que haber algo ms, Seth. Jack dobl en la esquina siguiente y aparc el coche delante de la YMCA. Nunca haba visto a Luther tan asustado antes de que ocurriera todo esto. Ahora est asustado. Aterrorizado. Se ha resignado a aceptar la culpa y no s por qu. Me refiero a que incluso se haba ido del pas.

Y regres. As es, y sigo sin saber por qu. Por cierto, tiene la fecha del regreso? Frank busc en la libreta y le dijo la fecha. Qu pas despus del asesinato de Christine Sullivan que le llev a volver? Podra ser cualquier cosa opin Frank, que se encogi de hombros. No, fue una cosa determinada y si pudiramos descubrir qu fue, quiz podamos encontrar la solucin a todo este asunto. Frank guard la libreta y pas una mano sobre el tablero mientras pensaba. Jack se acomod mejor en el asiento. Adems no slo est asustado por lo que le pueda pasar. Le espanta lo que le pueda pasar a Kate. Cree que alguien amenaz a Kate? No. Ella me lo habra dicho contest Jack. Creo que alguien le hizo llegar el mensaje a Luther. Si hablas me la cargo. La misma gente que intent matarle? Quiz. No lo s. Frank uni las manos y las apret con fuerza. Observ la calle por un momento, inspir con fuerza y mir a Jack. Mire, tiene que conseguir que Luther hable. Si nos entrega al asesino de Christine Sullivan, recomendar la libertad condicional y trabajos sociales a cambio de su cooperacin; no tendr que ir a la crcel. Joder, hasta es probable que Sullivan le deje quedarse con el botn a cambio del asesino. Recomendar? Digamos que se lo har tragar a Gorelick. Le parece bien? Frank le ofreci la mano. Jack se la acept mientras miraba al detective a los ojos. Me parece bien. Frank sali del coche pero volvi a asomar la cabeza

antes de cerrar la puerta. Por lo que a m respecta, el encuentro de esta noche nunca ocurri y lo que me ha dicho es algo que no saldr a la luz, sin excepciones. Ni siquiera en el banco de los testigos. En serio. Gracias, Seth. Seth Frank camin sin prisa hacia el lugar donde tena aparcado el coche mientras el Lexus pasaba junto a l, doblaba en la esquina y desapareca de la vista. Tena muy claro qu clase de persona era Luther Whitney. Qu poda aterrorizar tanto a un tipo as?

22 Eran las siete y media de la maana cuando Jack entr con el Lexus en el aparcamiento de la comisara de Middleton. El da era despejado pero muy fro. Entre los vehculos policiales cubiertos de nieve haba un sedn negro con el cap fro. Seth Frank se levantaba temprano. Luther tena un aspecto distinto; el uniforme naranja de los presos haba sido reemplazado por un traje marrn, y la corbata a rayas era discreta. Con el pelo gris bien cortado y los restos del moreno de las islas poda pasar por un vendedor de seguros o un socio mayor de un bufete de abogados. Algunos abogados defensores habran reservado el traje para el juicio donde el jurado tendra ocasin de ver que el acusado no era mala persona, sino un incomprendido. Pero Jack estaba dispuesto a insistir en el asunto; estaba convencido de que Luther no se mereca ir vestido de naranja brillante. Quizs era un delincuente, pero no la clase de malhechor que haca temblar a la gente o capaz de atacar a cualquiera. Esos tipos merecan que les vistieran de naranja para que los dems vieran en todo momento dnde estaban.

Esta vez Jack no se molest en abrir el maletn. Ya conoca la rutina. Le leeran a Luther los cargos de la acusacin. El juez le preguntara a Luther si entenda los cargos y entonces Jack presentara la solicitud de absolucin. A continuacin, el juez formulara toda una serie de preguntas para determinar si Luther comprenda lo que significaba la solicitud de absolucin, y si Luther estaba satisfecho con su representante legal. La nica cosa que preocupaba a Jack era que Luther le enviara a tomar por el culo y se declarara culpable. Esto ya haba ocurrido en otras ocasiones. Y quin saba lo que poda pasar? El juez quiz lo aceptara. Pero lo ms probable era que el juez se atuviera al reglamento, porque, en un caso de asesinato donde se peda la pena capital, cualquier fallo en los procedimientos poda dar pie a una apelacin. Y las apelaciones en las condenas a muerte podan durar aos. Jack tendra que confiar en que las cosas salieran bien. Con un poco de suerte, todo el procedimiento durara cinco minutos. Fijaran la fecha del juicio y entonces comenzara la diversin. Dado que la mancomunidad ya dispona de una orden de acusacin contra l, Luther no tena derecho a una audiencia preliminar. A Jack no le hubiera servido de mucho, pero al menos habra tenido la ocasin de echarle una ojeada al caso de la mancomunidad y de hacerle algunas preguntas a los testigos de la acusacin, aunque los jueces del circuito por lo general no dejaban que los defensores utilizaran las audiencias preliminares para averiguar alguna cosa. Tambin podra haber aceptado la orden de procesamiento, pero la intencin de Jack era hacerles luchar por cada punto. Quera a Luther ante el jurado, para que todos le vieran, y quera que la solicitud de absolucin se escuchara con toda claridad. Despus pretenda tumbar a Gorelick con la peticin de cambio de juzgado y sacar el caso de la jurisdiccin del condado de Middleton. Con un poco de

suerte nombraran a otro fiscal y el seor Futuro Fiscal General se pillara un cabreo que le durara dcadas. Y a continuacin conseguira que Luther hablara. Kate tendra proteccin. Luther contara su historia y entonces llegaran al arreglo del siglo. Jack mir a Luther. Tienes buena pinta. Los labios de Luther se torcieron en una mueca de burla. Kate quiere verte antes del proceso. No. La respuesta de Luther son como un disparo. Por qu no? Ya est bien, Luther. Primero queras recuperar tu relacin con ella, y ahora que, por fin, Kate parece dispuesta, t te cierras. Maldita sea, hay veces que no te entiendo. No la quiero cerca de m. Mira, ella lamenta lo que hizo. Est destrozada, te lo juro. Cree que estoy enojado con ella? pregunt Luther. Jack se sent. Por primera vez haba conseguido la atencin de Luther. Se reproch no haber probado antes con este tema. Claro que s. Por qu otro motivo no querras verla? Luther mir la vulgar mesa de pino y mene la cabeza, disgustado. Dile que no estoy enojado. Ella hizo lo correcto. Dselo. Por qu no se lo dices t? Luther se levant con un movimiento brusco camin por el cuarto antes de detenerse delante de Jack, Sabes una cosa? Este lugar tiene muchos ojos. Me comprendes? Alguien la ve aqu conmigo, entonces ese alguien piensa que ella sabe algo que no sabe. Creme, eso no es bueno. De quin hablas? Slo transmtele lo que te digo. Luther se sent. Dile que la quiero, que siempre la he querido y la querr. Convncela, Jack. Lo dems no importa.

Me ests diciendo que ese alguien pensar que me has dicho algo aunque no me lo hayas dicho? Te dije que no aceptaras el caso, Jack, pero no quisiste escucharme. Jack encogi los hombros, abri el maletn y sac un ejemplar del Post. Mira los titulares. Luther ech una ojeada a la primera pgina. Entonces en un arrebato de clera arroj el peridico contra la pared. Maldito cabrn! Maldito cabrn! Las palabras explotaron de la boca del viejo. Se abri la puerta de la habitacin y un guardia gordo asom la cabeza, con una mano puesta sobre el arma reglamentaria. Jack le indic con un ademn que no pasaba nada y el poli se apart lentamente sin quitar la mirada de Luther. Jack dej la silla y fue a recoger el peridico. En la primera plana apareca una foto de Luther tomada delante de la comisara. El titular, en letras enormes, reservadas casi siempre para noticias como Los Skins ganan la Super Bowl, deca: HOY SE PRESENTA ANTE EL JUEZ EL PRESUNTO ASESINO DE SULLIVAN. Jack observ el resto de la pgina. Ms muertes en la antigua Unin Sovitica mientras continuaba la limpieza tnica. El departamento de Defensa preparaba otro recorte presupuestario. La mirada de Jack pas por encima pero sin darse cuenta en el anuncio del presidente Alan Richmond sobre la reforma de la asistencia sanitaria y una foto del primer mandatario en un centro infantil de los barrios pobres del sudeste de la capital. El rostro sonriente haba sido como un mazazo en la frente de Luther. Con un beb negro en los brazos para que todo el mundo le viera. Mentiroso cabrn hijo de puta. En sus recuerdos, el puo machacaba el rostro de Christine Sullivan. La sangre volaba por el aire. Las manos se cerraban sobre la garganta como una serpiente, arrancndole la vida sin ningn

remordimiento. Era un ladrn de vidas. Besaba bebs y asesinaba mujeres. Luther? Luther? Jack apoy una mano sobre el hombro de Luther. El viejo se sacuda como una mquina que necesitaba una puesta a punto, amenazaba con saltar hecho pedazos, sin poder contenerse por ms tiempo en el interior de una cscara que se resquebrajaba. Por un momento, Jack se pregunt si Luther habra matado a la mujer, si su amigo se habra vuelto loco. Sus temores se disiparon cuando Luther volvi a mirarle. Los ojos aparecan serenos una vez ms. Slo dile a Kate lo que te he dicho, Jack. Acabemos de una vez con esto. El juzgado de Middleton haba sido desde siempre el centro del condado. El edificio, construido haca ciento noventa y cinco aos, haba sobrevivido a la guerra contra los ingleses en 1812, a los yanquis y a los confederados en la guerra de la agresin nortea o la guerra civil segn el lado de la lnea Mason-Dixon en que estuviera la persona que respondiera. Las obras de reforma de 1947 lo haban remozado y los ciudadanos honrados esperaban que siguiera en pie para disfrute de sus biznietos, y que lo visitaran de cuando en cuando por cosas no mucho ms serias que una infraccin de trfico o solicitar una licencia de matrimonio. Al principio el edificio se ergua solo al final de la calle de doble direccin que era la zona comercial de Middleton, pero ahora comparta el espacio con tiendas de antigedades, restaurantes, un mercado, un hostal enorme y una gasolinera que era toda de ladrillo, para mantener el estilo arquitectnico de la zona. Apiadas a muy poca distancia del juzgado haba una serie de oficinas donde colgaban los carteles de muchos abogados rurales de prestigio. Era un lugar tranquilo excepto los viernes por la maana, que era el da de registro de sumarios de procedimientos civiles y criminales, pero en esta ocasin el juzgado de Middleton ofreca un espectculo que hubiera

hecho remover en sus tumbas a los fundadores de la ciudad. A primera vista daba la impresin de que los rebeldes y los chaquetas azules de la Unin haban vuelto para dirimir sus diferencias de una vez para siempre. Seis camiones de la televisin con las letras de sus cadenas pintadas a los costados blancos haban tomado posicin delante de las escaleras del juzgado. Los grandes mstiles de las antenas se desplegaban lentamente. Una multitud de diez en fondo se apiaba y empujaba contra la barrera de alguaciles, reforzada con agentes de la polica estatal de Virginia que miraban imperturbables a la masa de reporteros que agitaban libretas, micrfonos y bolgrafos delante de sus caras. Por fortuna, el edificio tena una entrada lateral, que en este momento estaba protegida por un semicrculo de policas, provistos con armas antidisturbios y escudos, que desafiaban a cualquiera que intentara acercarse. La furgoneta que transportaba a Luther se detendra aqu. Por desgracia, el juzgado no dispona de un garaje interior. Pero la polica consideraba que tena controlada la situacin. Luther slo estara expuesto durante unos segundos. Al otro lado de la calle, ms agentes con fusiles recorran las aceras atentos a cualquier destello metlico, a una ventana abierta sin ningn motivo. Jack mir a travs de la pequea ventana del juzgado que daba a la calle. La sala era tan grande como un auditorio, con un estrado tallado a mano de dos metros cuarenta de alto y casi cinco metros de ancho. Las banderas de Estados Unidos y Virginia ocupaban cada uno de los extremos. Un alguacil solitario ocupaba una mesa pequea delante del estrado, igual a un remolcador delante de un transatlntico. Jack mir la hora, observ las posiciones de las fuerzas de seguridad y despus mir al grupo de periodistas. Los reporteros eran los mejores amigos o la peor pesadilla de los abogados defensores. Muchas cosas dependan de lo que los

reporteros pensaran sobre un acusado o un crimen en particular. Un buen reportero pondra el grito en el cielo respecto a su objetividad en el tratamiento informativo al mismo tiempo que crucificaba al acusado en la ltima edicin, mucho antes de que se llegara a un veredicto. Las mujeres periodistas tendan a ser generosas con los acusados de violacin, ya que intentaban demostrar que no tomaban partido por razones de sexo. Por la misma razn, los hombres se inclinaban por las mujeres maltratadas que, por fin, se defendan. Luther no tendra esa suerte. Los ex presidiarios asesinos de mujeres jvenes, ricas y hermosas, reciban los palos de todos los plumferos, con independencia del sexo. Jack haba recibido una docena de llamadas de productoras de Los ngeles que pedan a gritos la historia de Luther. Antes de que el tipo tuviera oportunidad de pedir la absolucin. Queran la historia y pagaran por ella. Pagaran bien. Quiz Jack tendra que aceptar, pero con una condicin. Si l les dice algo avisenme, porque ahora mismo, no tengo nada. Mir al otro lado de la calle. La presencia de los agentes armados le tranquilizaba un poco. Aunque la ltima vez tambin haba polis por todas partes y no sirvi de nada. Al menos ahora la polica estaba sobre aviso. Tenan las cosas controladas. Pero no haban contado con algn imprevisto, y ste vena ahora por la calle. Jack volvi la cabeza mientras miraba al pelotn de reporteros y a la multitud de curiosos volverse en masa y correr hacia la caravana de coches. En un primer momento pens que llegaba Walter Sullivan, hasta que vio a los motoristas de la polica seguidos por las furgonetas del servicio secreto, y por ltimo los dos banderines estadounidenses en la limusina. El ejrcito que acompaaba a este hombre empequeeca al que se preparaba para recibir a Luther Whitney. Vio a Richmond salir del vehculo. Detrs de l se situ el

agente con el que haba hablado en una ocasin. Burton. Ese era el nombre del tipo. Un tipo duro, muy serio. Su mirada recorra la zona como un radar. Mantena una mano casi pegada al presidente, listo para tirarle al suelo en el acto. Las furgonetas del servicio secreto aparcaron al otro lado de la calle. Una aparc en un callejn delante mismo del juzgado y Jack volvi a mirar al presidente. Se mont un podio improvisado y Richmond comenz la inesperada conferencia de prensa mientras se disparaban las cmaras y cincuenta adultos, todos periodistas licenciados, intentaban apartar al colega para situarse en primera fila. Un pequeo grupo de ciudadanos ms discretos y sensatos revoloteaban por el fondo; dos, con cmaras de vdeo, grababan lo que para ellos era, en efecto, un momento muy especial. Jack se volvi y casi choc con el alguacil, un gigante negro, que estaba detrs de l. Llevo aqu veintisiete aos y nunca vi antes a ese tipo por aqu. Ahora ha venido dos veces en el mismo ao. Las cosas que se ven. Bueno, si tiene un amigo que invirti diez millones en su campaa estoy seguro de que usted tambin estara ah fuera coment Jack con una sonrisa. Tiene a un montn de tos muy grandes contra usted. No pasa nada. Traigo un bate gigante... Samuel, Samuel Long. Jack Graham, Samuel. Lo necesitar, Jack, espero que est cargado con plomo. Usted qu opina, Samuel? Cree que aqu mi cliente recibir un trato justo? Si me lo hubiera preguntado hace dos o tres aos, le habra contestado que s, desde luego. S, seor. Mir a la multitud que se apiaba en el exterior. Si me lo pregunta ahora, le dir que no lo s. No tiene importancia el juzgado

que sea. El Tribunal Supremo, el de trfico. Las cosas estn cambiando. No slo en los juzgados. En todas partes. En todo el mundo. Todo est revuelto y yo ya no s nada. Ambos volvieron a mirar por la ventana. Se abri la puerta y apareci Kate. Jack se dio la vuelta por instinto y la mir. No vesta para actuar de fiscal. Llevaba una falda negra plisada sujeta a la cintura con un cinturn negro. La blusa era sencilla y abotonada hasta el cuello. Se haba peinado para atrs y el pelo le caa sobre los hombros. Tena las mejillas rojas por el fro y llevaba el abrigo en el brazo. Se sentaron juntos en la mesa de la defensa. Samuel desapareci discretamente. Ya es casi la hora, Kate. Lo s. Escucha, Kate, es tal como te lo dije por telfono, no es que no quiera verte, est asustado. Tiene miedo por ti. Tu padre te quiere por encima de cualquier otra cosa en el mundo. Jack, si no se decide a hablar, t ya sabes las consecuencias. Quiz, pero tengo algunas pistas. El caso del estado no es tan perfecto como parece creer la mayora. Cmo lo sabes? Confa en m Has visto al presidente? Es imposible no verle. A m me vino bien. Nadie se fij en m cuando entr. Es obvio que la gente slo se fija en l. Luther ya est aqu? Dentro de unos minutos. Kate abri el bolso y busc con manos torpes el paquete de caramelos. Jack le apart las manos con una sonrisa, cogi el paquete y se lo dio. Puedo hablar con l por telfono? Ver qu puedo hacer.

Jack cogi la mano de Kate y juntos miraron el enorme estrado. Dentro de muy poco comenzara la audiencia. Por ahora no podan hacer otra cosa que esperar. Juntos. La furgoneta blanca apareci por la esquina, pas entre el semicrculo de agentes y se detuvo a un par de metros de la puerta lateral. Frank aparc el coche detrs de la furgoneta y se ape, con el radio-transmisor en la mano. Dos agentes salieron de la furgoneta y observaron el lugar. No vieron nada anormal. La muchedumbre se concentraba delante del edificio atenta slo a lo que deca el presidente. El oficial al mando le hizo una sea a los agentes que se encontraban en el interior del vehculo. Un instante despus apareci Luther Whitney, con las manos esposadas y grilletes en los tobillos, con un abrigo oscuro sobre el traje marrn. Pis el suelo y, con un agente delante y otro detrs, camin hacia el juzgado. En aquel momento, la muchedumbre lleg a la esquina. Segua al presidente que caminaba por la acera en direccin a la limusina, respondiendo a los gritos y aplausos del pblico. Cuando pas por el lateral del juzgado, Richmond mir hacia donde estaba la polica. Como si presintiera su presencia, Luther, que hasta ese momento miraba al suelo, levant la cabeza. Sus miradas se cruzaron por un momento terrible. Las palabras escaparon de los labios de Luther antes de saber qu pasaba. Mentiroso cabrn hijo de puta. Lo dijo sin gritar, pero los agentes escucharon algo, porque se volvieron para mirarle cuando el presidente pasaba a unos treinta metros de distancia. Se sorprendieron. Y entonces slo pensaron en una cosa. A Luther no le aguantaban las piernas. En un primer instante, los agentes pensaron que intentaba resistirse, pero entonces vieron la sangre que le caa por una de las mejillas. Uno solt una maldicin al tiempo que sujetaba a Luther por

el brazo. El otro desenfund el revlver y lo movi trazando un arco hacia el lugar desde donde pensaba que haban disparado. Los hechos que se sucedieron a continuacin fueron muy confusos para la mayora. El sonido del disparo no se escuch con claridad entre el gritero. Sin embargo, los agentes del servicio secreto s lo escucharon. En una fraccin de segundo Richmond estaba en el suelo protegido por un escudo de veinte agentes armados con armas automticas. Frank vio salir del callejn la furgoneta del servicio secreto que se situ como una barrera entre la muchedumbre histrica y el presidente. Un agente sali del vehculo con una metralleta en la mano y observ la calle, sin dejar de dar instrucciones por radio. El teniente orden a sus hombres que cerraran la zona; instalaran barreras en los cruces y realizaran una bsqueda casa por casa. Traeran unos cuantos centenares de agentes ms, pero Frank saba que era tarde. Un segundo despus Frank estaba junto a Luther. Mir incrdulo la sangre que se derramaba sobre la nieve formando un repugnante charco rojo. Una ambulancia llegara en cuestin de minutos. Pero el teniente tambin saba que no servira de nada. El rostro de Luther tena la palidez de la muerte, los ojos velados, los dedos agarrotados. Luther Whitney tena dos agujeros ms en la cabeza, y una bala haba abierto un agujero en la furgoneta despus de atravesar al hombre. Alguien no haba querido correr ningn riesgo. Frank cerr los ojos del muerto y despus mir a su alrededor. El presidente ya estaba de pie y caminaba hacia la limusina. En un par de segundos, la limusina y las furgonetas haban desaparecido. Los reporteros se acercarn en masa a la escena del crimen, pero Frank le hizo una sea a sus hombres y los periodistas toparon con una barrera de policas furiosos y avergonzados que esgriman las porras con ganas de descargarlas contra cualquiera que intentara pasar. Seth Frank mir el cadver. Se quit la chaqueta a pesar

del fro y la coloc sobre el pecho y el rostro de Luther. Jack se haba acercado a la ventana en cuanto comenz el gritero. El corazn le lata desbocado y tena la frente empapada de sudor. Qudate aqu, Kate. La mir. La muchacha pareca una estatua. La expresin de su rostro registraba algo que Jack deseaba con toda el alma que no fuera verdad. Samuel apareci en el sala. Qu es todo ese gritero? Por favor, Samuel, qudese con ella. Samuel asinti y Jack sali a la carrera. En el exterior haban ms hombres armados de los que ya haba visto en su vida a no ser en una pelcula de guerra. Corri hacia la entrada lateral y un agente estaba a punto de abrirle la cabeza con la porra cuando se escuch el grito de Frank. Jack se acerc cauteloso. Pareca tardar una eternidad en cada paso. Senta las miradas que se clavaban en l. La figura acurrucada debajo de la chaqueta. La sangre que empapaba la nieve. La expresin de angustia y de atnita irritacin se reflejaban en las facciones del detective Seth Frank. Recordara cada una de estas imgenes durante muchas noches de insomnio, quiz durante el resto de su vida. Por fin se arrodill junto a su amigo. Tendi las manos para apartar la chaqueta, pero se detuvo. Se volvi para mirar hacia donde haba venido. El grupo de reporteros se haba dividido. Incluso la pared de policas se haba apartado lo justo para dejarla pasar. Kate permaneci all durante un minuto que se hizo eterno. El viento helado que soplaba en el callejn la sacuda como una hoja. Mantena la mirada tan perdida que pareca no ver nada y verlo todo al mismo tiempo. Jack intent levantarse, ir hacia ella, pero las piernas no le respondieron. Tan slo unos minutos antes haba estado listo para plantear una batalla, furioso con un cliente que se negaba a colaborar.

Ahora no le quedaban fuerzas. Frank le ayud a ponerse de pie. Jack camin tembloroso hacia Kate. Por una vez en su vida, los reporteros no intentaron hacer preguntas. Los fotgrafos se olvidaron de las cmaras. Mientras Kate se arrodillaba junto a su padre y apoyaba con mucha suavidad una mano sobre el hombro, los nicos sonidos fueron el viento y el aullido de la sirena de la ambulancia que se acercaba. Durante un par de minutos, el mundo se detuvo ante el juzgado del condado de Middleton. Alan Richmond se arregl la corbata y se sirvi una copa en la limusina que le llevaba de regreso a la ciudad. Pens en los titulares de los peridicos. Los periodistas de las grandes cadenas de televisin estaran impacientes por entrevistarle, y l los aprovechada al mximo. Mantendra la actividad habitual del da. El presidente firme como una roca. Disparaban a su alrededor y l ni pestaeaba, continuaba con su cometido de gobernar al pas, de liderar a la gente. Se imaginaba las encuestas. Subiran diez puntos. Todo haba sido muy fcil. Cundo iba a enfrentarse a un autntico reto? Bill Burton mir al presidente. Luther Whitney acababa de morir atravesado por una bala capaz de destrozar a un elefante, y el tipo se estaba tomando un copa tan tranquilo. Burton sinti nuseas. Y esto todava no haba acabado. Nunca olvidada lo ocurrido, pero quizs an llegada a vivir el resto de sus aos como un hombre libre. Un hombre respetado por sus hijos, aunque l ya no se respetaba a s mismo. Mientras continuaba mirando al presidente, Burton pens que el muy hijo de puta pareca orgulloso de s mismo. Haba visto antes esta serenidad en medio de una violencia extrema y calculada. Ningn remordimiento por el sacrificio de una vida humana. Al contrario: sensacin de euforia, de triunfo. Record las marcas en el cuello de Christine Sullivan,

la mandbula rota, los terribles sonidos que haba odo al otro lado de las puertas de otros dormitorios. El hombre del pueblo. Burton record la reunin con Richmond en la que haba informado a su jefe de todos los hechos. Aparte de ver sufrir a Russell no haba sido una experiencia agradable. Richmond les haba mirado. Burton y Russell sentados uno al lado del otro. Collin de pie junto a la puerta. Estaban reunidos en los alojamientos privados de la familia presidencial. Una parte de la Casa Blanca vedada al pblico. El resto de la familia estaba de vacaciones. Mejor as. El miembro ms importante no estaba de buen humor. El presidente, por fin, conoca todos los hechos. El ms grave era que un abrecartas manchado de sangre y con sus huellas digitales estaba en poder del intrpido ladrn, testigo ocular. Richmond se haba quedado de una pieza cuando Burton se lo dijo. Mientras el agente pronunciaba las palabras, Richmond se haba vuelto para mirar a Gloria Russell. Cuando Collin mencion que Russell le haba ordenado que no limpiara el abrecartas, el presidente se dirigi amenazador hacia la jefa de gabinete, que se hundi en la silla como si quisiera fundirse con el tapizado. La mujer acab por taparse los ojos con las manos. La blusa estaba manchada en las axilas de sudor. Richmond volvi a sentarse. Haba mirado a travs de la ventana mientras masticaba el cubito del cctel. Todava llevaba la ropa que haba vestido en una recepcin pero haba deshecho el nudo de la corbata. Sin dejar de mirar por la ventana haba preguntado: Durante cunto tiempo, Burton? Quin lo sabe? contest Burton, que dej de mirar al suelo. Quiz para siempre. Puedes ser ms preciso. Quiero tu opinin profesional. No tardar mucho. Ahora tiene un abogado. En algn

momento encontrar la manera de decrselo a alguien. Tenemos alguna idea de dnde est el objeto? No, seor. Burton se frot las manos inquieto. La polica busc en la casa, en el coche. Si hubieran encontrado el abrecartas me habra enterado. Pero saben que falta de la casa de Sullivan? La polica est enterada de su importancia. Si aparece sabrn qu hacer con l. El presidente se levant. Se entretuvo unos instantes pasando los dedos por la coleccin de figurillas gticas de su esposa que estaban sobre una mesa. A l le parecan muy feas. Junto a las figurillas se hallaban las fotos de la familia. No se fij en los semblantes. Lo nico que vea en los rostros eran las ruinas de su gobierno. Su rostro pareca enrojecer ante la conflagracin invisible. La historia estaba a punto de ser reescrita, y todo por culpa de un ratero cabrn y una jefa de gabinete tan estpida como ambiciosa. Sabemos a quin contrat Sullivan? Una vez ms le toc responder a Burton. Russell ya no era una igual. Collin slo estaba all para hacer lo que le mandaran. Podra ser cualquiera en una lista de veinte o treinta profesionales de primera. De todos modos, ya no estar por aqu. Pero se lo has insinuado a nuestro detective? Sabe que usted le dijo a Walter Sullivan con toda inocencia dnde y cundo. El tipo es muy listo; con eso tiene suficiente. Richmond cogi de pronto una de las figurillas y la arroj contra la pared donde se hizo pedazos. Las esquirlas de cristal volaron por toda la habitacin; la expresin de odio y rabia en el rostro del presidente atemoriz incluso a Burton. Maldita sea, si no hubiera fallado, todo habra salido perfecto! Russell mir los trozos de cristal en la alfombra. Ah

estaba su vida. Tantos aos de estudio, de esfuerzos, de semanas de cien horas. Para esto. La polica investigar a Sullivan. Me asegur de que el detective a cargo del caso comprendiera su posible participacin aadi Burton. Pero aunque sin duda es el sospechoso ms obvio, Sullivan lo negar todo. No tengo muy claro de qu nos servir todo esto, seor. Richmond comenz a caminar arriba y abajo por la habitacin. Poda estar preparando un discurso o disponindose a estrechar las manos de un pelotn de boy scouts de algn estado del medio oeste. En realidad, pensaba en cmo matar a alguien de forma tal que ni la ms leve sombra de sospecha recayera sobre l. Qu pasar si lo intenta otra vez? Ahora con xito? Cmo podemos controlar los actos de Sullivan? pregunt el agente, intrigado. Hacindolo nosotros. Nadie dijo nada por un par de minutos. Russell mir incrdula a su jefe. Toda su vida acababa de irse a tomar viento y ahora se vea obligada a participar en una conspiracin para cometer un asesinato. Haba estado aturdida emocionalmente desde que haba comenzado todo esto, convencida de que las cosas no poda ser peores. Ahora comprobaba su equivocacin. No s si la polica se cree que Sullivan pueda estar loco aventur Burton. Sin duda sabe que se husmean algo, aunque no se lo puedan probar. Si nos cargamos a Whitney, no tengo muy claro que vayan a por l. El presidente dej de moverse. Se detuvo delante de Burton. Dejemos que la polica llegue a esa conclusin, si es que llega. La realidad era que Richmond ya no necesitaba a Walter Sullivan para mantenerse en la Casa Blanca. Quiz lo ms importante era que as se librara de respaldar el trato de

Sullivan con Ucrania en contra de los intereses rusos; una decisin que cada da era ms arriesgada. Si Sullivan se vea implicado incluso de forma remota en la muerte del asesino de su esposa, ya no hara ms negocios a escala mundial. Richmond le retirara su apoyo con toda discrecin. La gente que contaba comprendera la retirada silenciosa. Alan, quieres que Sullivan cargue con la responsabilidad de una sesinato? Esta era la primera vez que Russell deca algo desde el inicio de la reunin. Su rostro reflejaba el asombro que senta. Richmond la mir sin disimular su desprecio. Alan, piensa en lo que dices. Se trata de Walter Sullivan, no de un ratero muerto de hambre que no le importa nada a nadie. Richmond sonri. La estupidez de la mujer le resultaba graciosa. Ella que se haba mostrado tan brillante, tan capaz cuando l le dio el cargo. Se haba equivocado. Hizo unos clculos aproximados. En el mejor de los casos haba una posibilidad de cinco a uno de que Sullivan resultara acusado por el asesinato. En circunstancias similares, Richmond habra aceptado esa posibilidad. Sullivan era un tipo listo, saba cuidar de s mismo. Y si fallaba? Bueno, para eso estaban las crceles. Mir a Burton. Burton, lo has entendido? El agente no respondi. Estabas dispuesto a matar al tipo, Burton aadi el presidente, con voz enrgica. En lo que a m respecta, lo que est en juego no ha cambiado. De hecho, la situacin es ms grave. Para todos nosotros. Lo entiendes, Burton? Richmond hizo una pausa, y despus repiti la pregunta. Lo comprendo contest Burton en voz baja. Durante las dos horas siguientes se dedicaron a trazar los planes. En el momento que los dos agentes del servicio secreto y Russell se disponan a salir, el presidente mir a la mujer.

Dime una cosa, Gloria, qu pas con el dinero? Fue donado en forma annima a la Cruz Roja respondi Russell sin vacilar. Tengo entendido que una de las mayores donaciones que han recibido en toda su historia. Se cerr la puerta y el presidente sonri. Bonita jugada, Luther Whitney. Disfrtala mientras puedas, maldito cabrn.

23 Walter Sullivan se acomod en un silln con un libro pero no lleg a abrirlo. Su mente volvi al pasado, a unos hechos que parecan cada vez ms etreos, sin ninguna relacin con su persona. Haba contratado a un hombre para matar. Para matar a alguien acusado de asesinar a su esposa. El encargo haba sido un fracaso. Un hecho que Sullivan agradeca en lo ms ntimo porque su pesar haba disminuido hasta el punto de hacerle comprender que haba actuado de forma errnea. Una sociedad civilizada deba respetar una serie de normas si pretenda seguir siendo civilizada. Y por encima de todo lo dems, l era un hombre civilizado. Cumplira las normas. Fue entonces cuando mir el peridico. Era un ejemplar de varios das atrs, y la informacin de portada no dejaba de machacar en su cabeza. Los grandes titulares en letras negras resaltaban contra la pgina blanca. Mientras su atencin se concentraba en la primera plana, las tenues sospechas que le rondaban por la cabeza comenzaron a cristalizar. Walter Sullivan no slo era multimillonario sino que posea una mente brillante y muy aguda. Era capaz de vez todos los detalles junto con el panorama general. Luther Whitney estaba muerto. La polica no tena ningn sospechoso. Sullivan haba comprobado la solucin

obvia. McCarty se encontraba en Hong Kong el da de autos. La ltima orden de Sullivan haba sido acatada. Walter Sullivan haba ordenado el fin de la cacera. Pero alguien haba seguido la caza en su lugar. Y Walter Sullivan era la nica persona que lo saba. Aparte de McCarty. Sullivan mir la hora en su viejo reloj de bolsillo. Eran las siete de la maana y llevaba levantado ms de cuatro horas. El da de veinticuatro horas no tena sentido para l. Cuanto ms viejo se haca menos importancia tenan los parmetros del tiempo. A las cuatro de la maana de un da cualquiera poda estar bien despierto a bordo de un avin sobre el Pacfico, o a las dos de la tarde estar en la mitad del sueo del da. Repas los numerosos hechos a gran velocidad. Una de las pruebas realizadas en el ltimo chequeo mdico haba sealado que su cerebro mantena el vigor y la juventud de un joven de veinte aos. Y esta inteligencia brillante segua un proceso deductivo que le dara una conclusin sorprendente. Cogi el telfono que tena sobre la mesa y contempl el revestimiento de madera de cerezo del estudio mientras marcaba el nmero. En un instante le pusieron en comunicacin con Seth Frank. Aunque en un primer momento el hombre no le haba producido una buena impresin, Sullivan haba reconocido sus mritos cuando arrest a Luther Whitney. Pero ahora? Diga, seor Sullivan. Qu puedo hacer por usted? Sullivan carraspe. Su voz adopt un tono humilde que no tena ninguna relacin con el habitual. Incluso a Frank le llam la atencin. Quiero preguntarle una cosa sobre la informacin que le di referente a por qu Christy, humm, Christine no me acompa en el viaje a nuestra finca en Barbados. Ha recordado alguna cosa? Frank se sent muy erguido en la silla.

En realidad quiero verificar si mencion alguna razn para explicar que no me acompaara en el viaje. Creo que no le entiendo. Supongo que la edad comienza a hacer sus efectos. Mucho me temo que no slo mis huesos sufren un proceso de deterioro, aunque no me gusta reconocerlo, teniente. Crea haberle dicho que ella se haba sentido indispuesta y por eso haba vuelto a casa. Quiero decir que pensaba que eso era lo que le haba dicho. Seth tard un momento en coger el expediente, aunque estaba seguro de la respuesta. Usted no mencion ningn motivo, seor Sullivan. Slo que ella decidi no ir, y que usted no insisti. Ah, bien, todo aclarado. Gracias, teniente. Frank se levant. Cogi la taza de caf dispuesto a beber un trago, pero volvi a dejarla sobre la mesa. Espere un momento, seor Sullivan. Por qu pens que me haba dicho que su esposa estaba indispuesta? Lo estaba? No, teniente Frank. El millonario tard un momento en contestar. Era una mujer con una salud excelente. En cuanto a su pregunta, pensaba que le haba dicho otra cosa porque, y se lo digo con toda sinceridad, aparte de mis lapsos de memoria, creo que he pasado los ltimos dos meses intentando convencerme de que Christine se qued por algn motivo. Cualquiera. Seor? As quedara justificado lo que le ocurri. Que no fue slo una coincidencia. No creo en el destino, teniente. Para m, todo tiene un propsito. Supongo que quera convencerme a m mismo de que Christine haba tenido un motivo para quedarse. Ah. Le pido perdn si las tonteras de un viejo han dado pie a una curiosidad injustificada.

En absoluto, seor Sullivan. Frank colg el telfono y se pas cinco minutos con la mirada puesta en la pared. A qu diablos vena toda esta historia? Atento a la sugerencia de Bill Burton, Frank haba comenzado a averiguar con mucha discrecin la posibilidad de que Sullivan hubiese contratado a un asesino profesional para que el presunto autor de la muerte de su esposa no llegara vivo al juicio. La investigacin avanzaba lentamente; haba que tener mucho cuidado en este terreno. Frank tena que pensar en su carrera y en su familia, los hombres como Walter Sullivan tenan un legin de amigos muy influyentes en el gobierno que podan hundir en un visto y no visto a un detective profesional. Al da siguiente del asesinato de Luther Whitney, Frank haba indagado de inmediato las actividades de Sullivan, aunque no pensaba que el viejo hubiera apretado el gatillo del can que haba enviado a Luther al otro mundo. Pero contratar a un asesino era un acto muy perverso y si bien quizs entenda las razones del multimillonario, la verdad era que, probablemente, se haban equivocado de tipo. La conversacin que acababa de tener con Sullivan le planteaba nuevas preguntas sin darle ninguna respuesta. Seth Frank se sent mientras se preguntaba si en algn momento se acabara esta pesadilla. Media hora ms tarde, Sullivan llam a una de las emisoras de televisin locales de la que era accionista mayoritario. Su peticin fue sencilla y concreta. En menos de una hora, un mensajero lleg a su casa con un paquete. En cuanto una de las criadas le entreg la caja cuadrada, el anciano cerr la puerta con llave, y apret un botn en una de las paredes. Una tapa corrediza se desliz en silencio y qued al descubierto un equipo de sonido y un televisor de pantalla

panormica. Christine haba visto el equipo en una revista y se haba encaprichado en tenerlo, aunque sus gustos en materia de video se centraban exclusivamente en la pornografa ,y los culebrones, dos temas que sacaban muy poco partido de las capacidades sonoras y visuales de los aparatos de alta tecnologa. Sullivan desenvolvi con mucho cuidado la cinta y la insert en el lector; la puerta se cerr automticamente y el aparato se puso en marcha. Sullivan escuch con atencin. Cuando oy las palabras sus facciones no cambiaron de expresin. Las esperaba. Le haba mentido con todo descaro al detective. Gozaba de una memoria excelente. No poda decir lo mismo de su visin. Porque en realidad se haba comportado como un ciego ante esta realidad. La emocin que por fin penetr en la lnea inescrutable de su boca y en las profundidades de sus ojos grises era furia. Una furia que no haba experimentado en muchos aos. Ni siquiera ante la muerte de Christy. Una furia que slo poda aliviarse a travs de la accin. El multimillonario crea que la primera andanada deba ser tambin la ltima, haba que acabar con el enemigo antes de que el enemigo acabara con uno, y l no sola perder. El funeral se realiz en un marco muy discreto y slo tres personas adems del sacerdote asistieron al mismo. Se haban tomado todas las precauciones para evitar la presencia de los reporteros. El fretro de Luther estaba cerrado. La visin de la cabeza destrozada no era un recuerdo que los seres queridos hubiesen deseado llevarse consigo. Ni los antecedentes del difunto ni la causa de su muerte tenan importancia para el sacerdote, y el servicio tuvo la dignidad apropiada. El trayecto hasta el cementerio cercano fue tan corto como el cortejo. Jack y Kate fueron en el mismo coche, escoltados por Frank. El detective haba estado en los

ltimos bancos de la iglesia, avergonzado e incmodo. Jack le haba estrechado la mano; Kate ni siquiera le haba mirado. Jack se apoy contra el coche y contempl a Kate sentada en una silla plegable junto a la tumba donde yaca su padre. Jack mir el entorno. Aqu no haba grandes mausoleos. Slo haba un puado de lpidas verticales, la mayora eran planas; un rectngulo oscuro con el nombre del dueo y las fechas de llegada y salida del mundo de los vivos. Algunas incluan a la memoria de, pero en la mayora nadie haba dejado un epitafio. Jack volvi a mirar a Kate y vio a Frank que caminaba hacia ella; entonces, el detective cambi de opinin y se acerc al Lexus. Frank se quit las gafas de sol. Bonito servicio coment. No hay nada bonito en que te maten replic Jack. Aunque no comparta la postura de Kate en el tema, no haba perdonado del todo a Frank por la muerte de Luther Whitney. Frank guard silencio, admir el acabado del Lexus, sac un cigarrillo, lo guard otra vez en el paquete, meti las manos en los bolsillos y mir a lo lejos. Haba asistido a la autopsia de Luther Whitney. El agujero hecho por la bala era enorme. La onda expansiva se haba disipado radialmente a partir de la trayectoria y desintegrado la mitad del cerebro de la vctima. No era de extraar. La bala extrada del asiento de la furgoneta de la polica era un monstruo. Una Magnum calibre 460. El forense inform a Frank que era la municin utilizada en la caza mayor. El proyectil haba golpeado la cabeza de Luther con fuerza superior a los cuatro mil kilos. Era como si alguien hubiese dejado caer un camin sobre el pobre tipo. Caza mayor. Frank sacudi la cabeza en un gesto de cansancio. Y haba ocurrido durante su turno, delante mismo de sus narices. Nunca lo olvidara. Frank contempl el amplio campo verde donde estaban enterradas ms de veinte mil personas. Jack sigui la mirada

del teniente. Alguna pista? Algunas. Pero no conducen a ninguna parte. Frank escarb el suelo con la punta del zapato. Ambos se irguieron cuando Kate dej la silla, coloc un pequeo ramo de flores sobre la tumba y despus permaneci inmvil con la mirada perdida en la distancia. Ya no soplaba viento, ,y aunque haca fro, el sol era brillante y clido. Jack se abroch el abrigo. Y ahora qu? Caso cerrado? Nadie le culpar. Frank sonri mientras sacaba un cigarrillo. Ni lo piense, jefe. Entonces, qu piensa hacer? Kate se volvi y camin hacia el coche. Frank se puso el sombrero y sac las llaves de su coche. Muy sencillo. Buscar al asesino. Kate, s cmo te sientes, pero creme. l no te culpaba. Nada de esto fue culpa tuya. T misma reconoces que te viste involucrada de forma involuntaria. No queras que ocurriera. Luther lo tena muy claro. Viajaban de regreso a la ciudad en el coche de Jack. El sol estaba cada vez ms bajo. Haban estado en el cementerio an otras dos horas porque ella no quera marcharse. Como si creyera que esperando el tiempo suficiente, l acabara por salir de la tumba para reunirse con ellos. Kate abri un poco la ventanilla y el aire fro entr en el coche, disipando el olor a nuevo con el de la humedad que presagiaba tormenta. El detective Frank no ha cerrado el caso, Kate. Est decidido a dar con el asesino de Luther. No me importa lo que diga que piensa hacer replic ella. Se toc la nariz, que tena roja, hinchada y le dola muchsimo.

Vamos, Kate. El tipo no quera que mataran a Luther. De veras? Qu tenan? Un caso que se habra venido abajo en el juicio dejando a todos los implicados, incluido el detective a cargo, como un hatajo de idiotas. En cambio, ahora tienen un cadver y un caso cerrado. Ahora dime, qu quiere el gran detective? Jack detuvo el coche ante un semforo rojo. Saba que Frank era sincero, pero tambin comprenda que no tena manera de convencer a Kate. Cambi el disco y reanud la marcha. Mir la hora. Tena que ir al despacho, si es que an lo tena. Kate, pienso que no tendras que estar sola en estos momentos. Qu te parece si me quedo en tu casa durante un par de noches? T preparas el caf por la maana y yo me encargo de las cenas. Qu dices? Jack se esperaba una negativa instantnea y rotunda, e incluso tena preparada la rplica. Sin embargo, le esperaba una sorpresa. Ests seguro? Jack se volvi. Kate le miraba con los ojos muy abiertos e hinchados. Los nervios de su cuerpo parecan a punto de estallar. De pronto comprendi que, preocupado en las propias vivencias de la tragedia, no era consciente del dolor y la culpa que experimentaba Kate. Fue algo que le dej pasmado, mucho ms que el sonido del disparo mientras estaban cogidos de la mano, cuando supo incluso antes de que sus dedos se separaran que Luther estaba muerto. Lo estoy. Aquella noche l se acost en el sof, con la manta hasta el cuello para protegerse del relente que se colaba por una rendija de la ventana. Entonces oy el chirrido de la puerta y ella sali del dormitorio. Llevaba la misma bata de antao, y el pelo recogido en un moo bien apretado. Su rostro se vea fresco y limpio; slo una ptina rojiza en las mejillas revelaba el dolor interno.

Necesitas alguna cosa? Estoy bien. Este sof es mucho ms cmodo de lo que parece. Todava conservo el mismo que tenamos en nuestro apartamento de Charlottesville, y eso que ya no le quedan muelles. Creo que se han jubilado. Ella no sonri, pero se sent junto a l. En los aos que haban vivido juntos, ella se baaba todas las noches. Cuando se acostaba ola tan bien que Jack casi se volva loco. Ola como un beb, no haba nada imperfecto en ella. Y jugaba a hacerse la tonta durante un rato hasta que l se quedaba exhausto encima de ella y entonces ella le sonrea con aire perverso y le acariciaba mientras Jack pensaba durante un rato lo fcil que resultaba a las mujeres dirigir el mundo. Descubri que los instintos bsicos afloraban cada vez con ms fuerza mientras ella apoyaba la cabeza contra su hombro. Pero el agotamiento que se manifestaba en el rostro de Kate, la apata, acabaron por dominar rpidamente las inclinaciones de Jack y se sinti un tanto culpable. No creo que vaya a ser muy buena compaa dijo Kate. Haba intuido lo que l senta? Cmo era posible? Sus pensamientos estaban sin duda muy lejos de aqu. Ser agasajado no forma parte del trato. Puedo cuidar de m mismo, Kate. Te agradezco lo que haces. No se me ocurre nada ms importante. Kate le apret la mano. En el momento que se levantaba del sof se le abri la bata y Jack vio algo ms que las piernas largas y delgadas. Se alegr de que esta noche ella durmiera en otro cuarto. Permaneci despierto hasta casi el alba pensando en caballeros de armaduras blancas con grandes manchas oscuras en las corazas impolutas, y en abogados idealistas que dorman solos. La tercera noche se acost una vez ms en el sof. Y, como en las ocasiones anteriores, ella sali del dormitorio, y

Jack, al or el ruido de la puerta, dej a un lado la revista que estaba leyendo. Pero esta vez ella no se acerc al sof. Jack volvi la cabeza y vio que Kate le miraba. Esta noche no pareca aptica. Y esta noche no llevaba la bata. La joven dio media vuelta ,y regres a su dormitorio. La puerta qued abierta. Por un instante, Jack permaneci inmvil. Despus se levant, se acerc a la puerta y asom la cabeza. En la penumbra vio la silueta de Kate acostada. La sbana estaba al pie de la cama. Su cuerpo, en otros tiempos tan conocido para l como el propio, le haca frente. Ella le miraba. Jack vea sus ojos. Kate no le tendi la mano; nunca lo haba hecho. Ests segura de esto? Jack no quera sentimientos heridos por la maana ni palabras agrias. Como nica respuesta, ella se levant y le arrastr a la cama. El colchn era firme, tibio en el lugar donde ella haba estado. l se desnud en un instante. En un movimiento instintivo recorri con un dedo el contorno de la media luna, pas la mano alrededor de la boca, que ahora toc la suya. Kate tena los ojos abiertos, y esta vez, desde haca mucho tiempo, no haba lgrimas sino slo la mirada que tan bien recordaba, la que deseaba ver durante el resto de su vida. Jack la estrech entre los brazos. La casa de Walter Sullivan haba recibido las visitas de muchas personalidades de alto rango. Pero la reunin de esta noche era especial incluso comparada con las anteriores. Alan Richmond alz la copa de vino y ofreci un breve pero elocuente brindis al anfitrin mientras las otras cuatro parejas escogidas con mucho esmero chocaban las copas. La primera dama, muy elegante con su sencillo vestido negro, y el pelo rubio plateado que enmarcaba unas facciones que soportaban muy bien el paso de los aos, sonri al multimillonario. Acostumbrada desde pequea a estar

rodeada de riqueza, inteligencia ,y refinamiento, ella, como la mayora de la gente, an se senta impresionada ante hombres como Walter Sullivan, aunque slo fuera por los pocos que haba en el mundo. Sullivan, a pesar de que an estaba de luto, se mostraba como un anfitrin muy ameno. Mientras tomaban el caf en la biblioteca, la conversacin abord temas como las oportunidades empresariales a escala mundial, las ltimas medidas de la Reserva Federal, las posibilidades de victoria del equipo de los Skins frente a los San Francisco 49ers, en el partido del domingo, y las elecciones presidenciales del prximo ao. Ninguno de los presentes pensaba que Alan Richmond cambiara de ocupacin despus del recuento electoral. Todos excepto una persona. En el momento de las despedidas, el presidente se inclin sobre Walter Sullivan para abrazarle y decirle algunas palabras en privado. El anciano sonri al escuchar los comentarios del presidente. Entonces Sullivan se tambale, y tuvo que sujetarse a los brazos de Richmond para recuperar el equilibrio. Cuando se marcharon los invitados, Sullivan encendi un puro. Las luces de la caravana presidencial se perdan a lo lejos cuando se acerc a la ventana. En su rostro apareci una sonrisa. La imagen del leve gesto de dolor en los ojos del presidente en el momento de apretarle el antebrazo le haba deparado un momento de gloria. Haba sido un disparo al azar, pero algunas veces daba resultado. El detective Frank no se haba comedido a la hora de explicarle sus teoras sobre el caso. Una de ellas haba sido muy interesante para Walter Sullivan. Frank haba mencionado la posibilidad de que Christine hubiera herido al agresor con el abrecartas, quizs en el brazo o en la pierna. Sin duda el corte haba sido ms profundo de lo que pensaba la polica. Tal vez haba afectado algn nervio. Una herida superficial habra cicatrizado sin

problemas despus de tanto tiempo. Sullivan apag la luz y sali del estudio a paso lento. El presidente Alan Richmond haba sentido un dolor leve cuando los dedos del millonario se hundieron en la carne. Pero como en los infartos, despus de un dolor leve vena otro mucho ms fuerte. Sullivan sonri complacido mientras consideraba las posibilidades. Sullivan contempl la pequea casa de madera con el techo de cinc pintado de verde desde lo alto de la loma. Arregl la bufanda para protegerse las orejas. El fro era intenso en las colinas del sudoeste de Virginia en esta poca del ao y las predicciones meteorolgicas anunciaban fuertes nevadas. Con la ayuda de un bastn bien grueso baj a paso lento por el terreno helado en direccin a la casa, mantenida en perfecto estado. Le invadi una profunda sensacin de nostalgia a medida que se acercaba a este trozo de su pasado. Woodrow Wilson estaba en la Casa Blanca y el mundo se estremeca con las sangrientas batallas de la Gran Guerra cuando Walter Patrick Sullivan vio el primer destello de luz con la ayuda de una comadrona y la firme decisin de su madre, Millie, que haba perdido a los tres hijos anteriores, dos en el parto. Su padre, minero del carbn por aquel entonces los padres de todo el mundo aparentemente era mineros en aquella parte de Virginia haba vivido hasta que su hijo cumpli doce aos, y entonces muri sin ms, a consecuencia de una serie de enfermedades producidas por el exceso de polvo de carbn y el agotamiento fsico. Durante aos, el futuro multimillonario haba visto a su padre entrar tambaleante en la casa, exhausto hasta la mdula, el rostro negro como el manto del perro labrador que jugaba en el patio, y se desplomaba en el camastro instalado en la

habitacin trasera. Sin fuerzas para comer, o jugar con el nio que cada da esperaba recibir un poco de atencin pero que nunca la reciba de un padre cuyo perpetuo agotamiento era tan penoso contemplar. La madre haba vivido lo suficiente para ver al retoo convertido en uno de los hombres ms ricos del mundo, y l, como un buen hijo, se haba preocupado de ofrecerle todas las comodidades. Como un tributo a su difunto padre, Sullivan haba comprado la mina que le haba matado. Cinco millones al contado. Haba pagado una indemnizacin de cincuenta mil dlares a cada uno de los mineros, y despus la haba cerrado en un acto solemne. Abri la puerta y entr en la casa. La estufa de gas calentaba la habitacin y evitaba depender de la lea. En la despensa tena alimentos para seis meses. Aqu era autosuficiente. No permita que nadie estuviera aqu con l. ste haba sido su hogar. Las nicas personas con derecho a estar aqu, aparte de l mismo, haban muerto. Estaba solo y no deseaba otra cosa. Prepar una comida sencilla que comi sin prisa mientras contemplaba malhumorado a travs de la ventana el crculo de olmos pelados prximos a la casa; las ramas parecan saludarle con sus movimientos suaves y meldicos. El interior de la casa no tena nada que ver con la disposicin original. Aqu haba nacido pero no haba sido una infancia feliz en medio de la permanente miseria. El ansia surgida en aquella poca le haba servido muy bien a Sullivan durante su carrera; le haba dado la voluntad, la fuerza capaz de vencer cualquier obstculo. Freg los platos, y fue al pequeo cuarto que haba sido el dormitorio de sus padres. Ahora haba un silln muy cmodo, una mesa y una biblioteca que contena una coleccin de libros muy selectos. En un rincn haba un catre, porque la habitacin tambin le serva de dormitorio. Sullivan cogi el telfono mvil que estaba sobre la mesa.

Marc un nmero que slo conocan un puado de personas. Atendieron la llamada y una voz le dijo que esperara. Un instante despus se oy otra voz. Por Dios, Walter, s que trabajas hasta las tantas, pero tendras que bajar un poco el ritmo. Dnde ests? A mi edad no puedes parar, Alan. Si lo haces, quiz no puedas volver a ponerte en marcha. Prefiero reventar en un torbellino de actividad que esfumarme poco a poco en el olvido. Espero no haber interrumpido algo importante. Nada que no pueda esperar. Estoy aprendiendo a priorizar las crisis mundiales. Necesitas algo? Sullivan se tom un momento para conectar una minigrabadora al telfono. Nunca se saba qu poda pasar. Slo quera hacerte una pregunta, Alan. Sullivan hizo una pausa. Pens que disfrutaba con todo esto. Entonces record el rostro de Christy en el depsito y su expresin recuper la seriedad. De qu se trata? Por qu esperaste tanto para matar al hombre? En el silencio que sigui, Sullivan escuch la respiracin al otro lado del telfono. Para mrito de Alan Richmond, ste no comenz a jadear; de hecho, la respiracin continu normal. El multimillonario se sinti impresionado y tambin un poco decepcionado. Qu has dicho? Si tus hombres hubiesen errado, ahora mismo estaras reunido con tus abogados, planeando tu defensa contra la destitucin. Reconoce que te ha ido un poco justo. Walter, ests bien? Te ocurre algo? Dnde ests? Sullivan apart el telfono de la oreja por un instante. El aparato tena un codificador que haca imposible rastrear el origen de la llamada. Si en este momento intentaban situar su posicin, como estaba seguro que estaban haciendo, se encontraran con una docena de lugares posibles, y ninguno estara cerca del sitio real. El artefacto le haba costado diez

mil dlares, pero slo era dinero. Volvi a sonrer. Poda hablar todo el tiempo que quisiera. En realidad, hace tiempo que no me senta tan bien. Walter, lo que dices no tiene sentido. A quin mataron? Sabes, no me sorprendi que Christy no quisiera ir a Barbados. La verdad es que pensaba que quera quedarse para divertirse con algunos de los jvenes que conoci durante el verano. Me hizo gracia cuando dijo que no se senta bien. Recuerdo que estaba sentado en la limusina pensando cul seria la excusa. La pobre no tena mucha imaginacin. Su tos sonaba tan artificial. Supongo que en la escuela siempre contaba el mismo cuento cuando no haca los deberes. Walt... Lo extrao fue cuando la polica me pregunt por qu no me haba acompaado. Entonces ca en la cuenta de que no poda decirles que Christy haba pretextado una enfermedad. Quiz recuerdes que los peridicos insinuaban que ella viva una serie de aventuras. Saba que si les deca que ella no me haba acompaado a Barbados porque no se senta bien, los peridicos sensacionalistas habran inventado el cuento de que estaba preada con el hijo de otro hombre aunque la autopsia hubiera confirmado lo contrario. A la gente le encanta pensar lo peor y lo ms sucio, Alan, t lo sabes. Cuando te destituyan tambin lo pensarn de ti. Y con toda razn. Walter, tendrs la bondad de decirme dnde ests? Es obvio que no ests bien. Quieres escuchar la cinta, Alan? La que grabaron en la conferencia de prensa donde dijiste aquella frase tan conmovedora sobre las cosas que suceden sin ningn sentido. Fue algo muy bonito. Un comentario privado entre dos viejos amigos que fue recogido por varias emisoras de televisin y radio presentes pero que nunca se emiti. Creo que no lo emitieron como un tributo a tu popularidad.

Estuviste tan encantador, tan comprensivo, que nadie se preocup porque dijeras que Christy estaba enferma. Y t lo dijiste, Alan. Me dijiste que si Christy no se hubiera sentido enferma no la habran asesinado. Se hubiera ido a la isla conmigo y hoy estara viva. Yo era el nico al que Christy le dijo que estaba enferma, Alan. Yo no se lo dije ni siquiera a la polica. As que, cmo lo sabas? Me lo debiste decir t. No nos vimos ni hablamos antes de la conferencia de prensa. Eso es fcil de comprobar. Mi agenda est medida al minuto. En cuanto a ti, todo lo que haces es de conocimiento pblico. Da la casualidad que la noche que mataron a Christy, t no estabas en ninguno de los lugares habituales. Estabas en mi casa, y ms exactamente, en mi dormitorio. Durante la conferencia de prensa estbamos rodeados por una multitud de reporteros. Todo lo que dijimos est grabado. No lo supiste por m. Walter, por favor, dime dnde ests. Quiero ayudarte. Christy nunca supo tener la boca cerrada. Sin duda se sinti muy orgullosa de su mentira. Supongo que te lo coment muy ufana, no es as? Haba engaado al viejo. Mi difunta esposa era la nica persona en el mundo que pudo haberte hablado de su enfermedad fingida. Y t repetiste sus palabras delante de m sin pensarlo. No s por qu tard tanto en descubrir la verdad. Quiz porque estaba tan obsesionado con encontrar al asesino que acept la teora del ladrn sin preguntar. Tal vez fue una negativa inconsciente. Porque siempre supe que Christy te deseaba. Pero supongo que me resista a creer que fueras capaz de hacerme semejante faena. Tendra que haber pensado lo peor y habra acertado. Pero como dicen, ms vale tarde que nunca. Walter, por qu me has llamado? La voz de Sullivan baj de volumen pero no perdi nada de su fuerza, nada de su intensidad. Porque, maldito cabrn, quera decirte cul ser tu

nuevo futuro. En l habr abogados, juicios y ms publicidad de la que llegaras a tener en toda tu vida como presidente. Porque no quiero que te sorprendas cuando la polica llame a tu puerta. Y sobre todo, porque quiero que sepas a quien le tienes que dar las gracias. Walter, si quieres que te ayude, lo har replic Richmond, con voz tensa. Pero soy el presidente de Estados Unidos. Y aunque eres uno de mis ms viejos amigos, no tolerar esta clase de acusaciones de ti o de cualquier otro. Muy bien, Alan, muy bien. Has deducido que estoy grabando esta conversacin. No es que tenga importancia. Sullivan hizo una pausa. Eras mi protegido, Alan. Te ense todo lo que saba, y has aprendido bien. Lo suficiente para tener el cargo ms poderoso del mundo. Por fortuna, tu cada tambin ser la ms grande. Walter, has estado sometido a una gran tensin. Por ltima vez, por favor, deja que te ayude. Es curioso, Alan, es lo mismo que te recomiendo. Sullivan cort la comunicacin y apag la grabadora. El corazn le lata demasiado de prisa. Apoy una mano sobre el pecho, se oblig a relajarse. No poda permitirse tener un infarto. Necesitaba vivir para cumplir con su plan. Mir a travs de la ventana y despus contempl la habitacin. Su pequeo hogar. Su padre haba muerto en esta misma habitacin. Esto le consol aunque pareciera extrao. Se reclin en el silln y cerr los ojos. Llamara a la polica por la maana. Les contara todo y les entregara la cinta. Despus se sentara a esperar. Incluso si no condenaban a Richmond, su carrera estaba acabada. Lo que equivala a decir que el hombre estaba muerto, profesional, mental y espiritualmente. Qu ms daba que el cuerpo siguiera vivo? Mucho mejor. Sullivan sonri. Haba jurado vengar el asesinato de su esposa. Y lo haba hecho. Fue la sbita sensacin de que su mano se levantaba lo que le hizo abrir los ojos. Despus sinti que la mano se

cerraba alrededor de un objeto duro y fro. No reaccion hasta que el can se apoy en su cabeza, y entonces ya fue demasiado tarde. El presidente dej de mirar el telfono durante un segundo para mirar la hora. Ahora ya se habra acabado. Sullivan le haba enseado bien. Demasiado bien para desgracia del maestro. Haba tenido la certeza de que Sullivan le llamara antes de anunciar al mundo la culpabilidad del presidente. Esto haba simplificado las cosas. Richmond sali del despacho y se dirigi a sus aposentos privados. Ya no pensaba en el difunto Walter Sullivan. No era eficaz ni productivo pensar en el enemigo derrotado. Impeda pensar con claridad en el prximo desafo. Eso tambin se lo haba enseado Sullivan. El joven observ la casa a la luz del crepsculo. Oy el disparo, pero sus ojos no dejaron de mirar ni por un momento la dbil luz en la ventana. Bill Burton se reuni con Collin al cabo de unos segundos. Ni siquiera se atrevi a mirar al compaero. Dos agentes del servicio secreto convertidos en asesinos de muchachas y viejos. En el camino de regreso, Burton se hundi en el asiento. Por fin se haba acabado. Haban matado a tres personas, incluida Christine Sullivan. Y por qu no incluirla? Marcaba el comienzo de toda esta pesadilla. Burton mir su mano. Apenas si alcanzaba a comprender que acababa de cerrarla alrededor de la empuadura de un arma, apretado el gatillo y acabado con la vida de un hombre. Con la otra mano haba cogido la grabadora y el casete. Ahora los tena en el bolsillo y acabaran en el incinerador. Cuando escuch la conversacin telefnica del

multimillonario con Seth Frank, Burton no entendi a qu se refera el viejo con aquello de la enfermedad de Christine Sullivan. Pero cuando se lo coment al presidente, Richmond mir a travs de la ventana durante unos minutos, un poco ms plido de lo que haba estado cuando Burton entr en el despacho. Entonces llam a la oficina de prensa de la Casa Blanca. Al cabo de unos diez minutos ya haban escuchado la grabacin de la conferencia de prensa improvisada en la entrada del juzgado de Middleton. Las palabras de consuelo del presidente a su viejo amigo; las referencias a los caprichos de la vida, a que Christine Sullivan an estara viva si no se hubiera sentido enferma, sin recordar que Christine Sullivan se lo haba dicho el da de su muerte. Algo que se poda probar. Un hecho que poda hundirlos a todos. Burton se desplom en una silla, y contempl atnito a su jefe, que miraba en silencio el casete como si quisiera borrar las palabras con el pensamiento. Burton sacudi incrdulo la cabeza. Haba muerto por la boca, como corresponda a un poltico. Qu hacemos ahora, jefe? Nos largamos en el Fuerza Area Uno? Burton slo bromeaba mientras contemplaba la alfombra. Estaba demasiado aturdido para pensar. Por un instante mir al presidente y descubri que Richmond le miraba fijo. Walter Sullivan es la nica persona viva, aparte de nosotros, que conoce el significado de esta informacin. Burton abandon la silla sin desviar la mirada. Mi trabajo no incluye matar gente slo porque usted me lo mande. Walter Sullivan es ahora una amenaza directa para todos nosotras insisti el presidente. Adems, se est cachondeando de nosotros y no me gusta que la gente se divierta a costa ma. Y a ti? Tiene una buena razn, no le parece? Richmond cogi un bolgrafo y lo hizo girar entre los

dedos. Si Sullivan habla lo perdemos todo. Todo. El presidente chasque los dedos. As, como si nada. Estoy dispuesto a hacer cualquier cosa para evitarlo. Cmo sabe que ya no lo ha hecho? pregunt Burton con un fuego abrasador en el vientre. Porque conozco a Walter contest Richmond. Lo har a su manera. Ser algo espectacular y bien premeditado. No es un hombre dado a las prisas. Pero cuando acta, los resultados son rpidos y aplastantes. Estupendo. Burton se cogi la cabeza con las manos, su mente era un torbellino. Aos de entrenamiento le haban dado una habilidad casi innata de procesar informacin en el acto, de pensar sobre la marcha, a actuar una fraccin de segundo antes que cualquier otro. Ahora su cerebro era como un lodazal, espeso y pegajoso, nada estaba claro. Mir al presidente. Pero matarlo? Te garantizo que Walter Sullivan est pensando ahora mismo en cmo acabar con nosotros. Eso es algo que no me entusiasma. Richmond se reclin en el silln. Es obvio que el hombre ha decidido luchar contra nosotros. Y uno tiene que vivir con las consecuencias de las decisiones que adopta. Walter Sullivan lo sabe mejor que nadie. La mirada de Richmond se clav otra vez en el agente. La pregunta es: estamos dispuestos a defendernos? Collin y Burton haban pasado los ltimos tres das siguiendo al multimillonario. Cuando el coche le dej en medio de la nada, Burton no poda creer en su suerte ,y sinti una profunda pena por la vctima, que ahora se haba convertido en un blanco fijo. Marido y mujer eliminados. Mientras el coche regresaba a la capital a toda velocidad, Burton se frot las manos en un gesto inconsciente; intentaba quitar la suciedad que senta en

cada arruga. Lo que le helaba la piel era saber que nunca conseguira borrar los sentimientos que experimentaba en estos momentos, la realidad de lo que haba hecho. Todo esto le acompaara durante el resto de sus das. Haba cambiado su vida por otra. Otra vez. Su moral, durante tanto tiempo firme como una roca, se haba convertido en plastilina. La vida le haba enfrentado al desafo supremo y l haba fracasado. Hundi los dedos en el apoyabrazos y contempl la oscuridad a travs del parabrisas.

24 El aparente suicidio de Walter Sullivan no slo conmovi a la comunidad financiera. A las exequias fnebres asistieron los grandes y poderosos de todo el mundo. En la solemne y esplndida ceremonia realizada en la catedral de San Mateo en Washington, el difunto fue ensalzado por media docena de dignatarios. Los ms famosos haban hablado durante veinte minutos sobre las virtudes humanas de Walter Sullivan, de la gran presin que haba sufrido y de cmo esa presin haca que algunas personas adoptaran decisiones que nunca habran adoptado en otro momento. Cuando Alan Richmond acab su discurso, todo el mundo lloraba, y las lgrimas que corran por las mejillas del presidente parecan autnticas. l mismo siempre se asombraba de su capacidad para la oratoria. La larga caravana mortuoria se puso en marcha, y, al cabo de tres horas y media, lleg a la pequea casa donde Walter Sullivan haba comenzado, y acabado, su vida. Mientras las limusinas buscaban espacio en la angosta carretera cubierta de nieve, Walter Sullivan fue trasladado y enterrado junto a sus padres, en la pequea loma desde donde

se disfrutaba de la mejor vista del valle. El sepulturero comenz a rellenar la fosa, y los amigos de Walter Sullivan iniciaron el camino de regreso al mundo de los vivos. Seth Frank, apostado a unos metros de la tumba, observ todos los rostros. Se fij en el presidente que caminaba hacia su limusina. Bill Burton le vio y por un instante pareci sorprendido de verle. Despus le salud con un ademn. Frank le devolvi el saludo. En cuanto se marcharon todos, Frank volvi su atencin a la casa. Las cintas amarillas de la polica cerraban el paso y haba dos agentes que vigilaban el lugar. Frank se acerc, les mostr su placa y entr. Resultaba el colmo de la irona que uno de los hombres ms ricos del mundo hubiera elegido un lugar como este para morir. Walter Sullivan haba sido la encarnacin del personaje de los relatos de Horatio Alger. Frank admiraba al hombre que haba sido capaz de llegar a la cumbre gracias a sus mritos, valenta y decisin. Quin no? Mir una vez ms la silla donde haban encontrado el cuerpo, con el arma a su lado. El arma se haba apoyado en la sien izquierda de Sullivan. La herida, enorme y desgarrada, haba precedido al estallido cerebral que haba acabado con la vida del hombre. El arma se hallaba en el suelo en el lado izquierdo. La presencia de la herida de contacto y las quemaduras de plvora en la palma del difunto haban llevado a la polica local a clasificar el caso como un suicidio, los hechos eran claros y evidentes. Walter Sullivan, dolido, haba vengado el asesinato de su esposa y despus se haba quitado la vida. Sus allegados haban confirmado que Sullivan llevaba varios das sin ponerse en contacto con nadie, algo poco habitual en l. Casi nunca vena a este lugar y cuando lo haca, siempre haba alguien que saba dnde encontrarle. El peridico encontrado junto al cadver publicaba la noticia de la muerte del presunto asesino de su esposa. Todo indicaba que el hombre haba decidido acabar con su vida.

Lo que preocupaba a Frank era un pequeo detalle que no haba compartido con nadie. Haba conocido a Walter Sullivan el da que haba ido al depsito. Durante aquel encuentro, Sullivan haba firmado diversos documentos relacionados con la autopsia y un inventario de los pocos objetos personales que su esposa llevaba en el momento de la muerte. Sullivan haba firmado aquellos papeles con la mano derecha. No era una prueba concluyente. Sullivan podra haber empuado el arma con la mano izquierda por cualquier motivo. Sus huellas digitales aparecan en la culata con toda claridad, quiz con demasiada claridad, pens Frank. En cuanto al arma resultaba imposible rastrear la procedencia. Haban borrado los nmeros de serie con tanta habilidad que ni siquiera con el microscopio haba encontrado ningn rastro. Un arma absolutamente annima. Como la que se poda encontrar en la escena de un crimen. Pero por qu Walter Sullivan se iba a preocupar de que alguien pudiera identificar el arma con la que pensaba suicidarse? La respuesta era negativa. Sin embargo, una vez ms el hecho no era concluyente. Quiz la persona que le haba dado el arma a Sullivan la haba conseguido de forma ilegal, aunque Virginia era uno de los estados en los que ms fcil resultaba comprar un arma, para desesperacin de la polica en la faja noreste del pas. Frank acab con el interior y sali de la casa. El terreno estaba cubierto por una gruesa capa de nieve. Sullivan haba muerto antes de que comenzara a nevar; la autopsia lo haba confirmado. Haba sido una suerte que sus allegados conocieran la ubicacin de la casa. Cuando fueron a buscarle y encontraron el cuerpo, haban transcurrido unas doce horas del fallecimiento. No, la nieve no le ayudara. El lugar estaba tan aislado que no encontrara a nadie para preguntarle si haba visto

algo extrao aquella noche. Su colega del departamento del condado sali del coche y camin hacia l. Traa una carpeta con papeles. l y Frank conversaron durante un rato; despus, Frank le dio las gracias, subi a su coche y se march. El informe de la autopsia deca que la muerte de Walter Sullivan haba ocurrido entre las once y la una de la madrugada. Pero a las doce y diez, Walter Sullivan haba hecho una llamada. En los pasillos de PS&L reinaba un silencio poco habitual. Los capilares de un bufete prspero son los telfonos que suenan, el zumbidos de los fax, los movimientos de labios y el ruido de los teclados. Lucinda, encargada nicamente de los telfonos directos, atenda una media de ocho llamadas por minuto. Hoy pasaba las horas leyendo Vogue. La mayora de las puertas estaban cerradas para ocultar de las miradas ajenas las intensas y acaloradas discusiones que mantenan la mayora de los abogados de la firma. La puerta del despacho de Sandy no slo estaba cerrada, sino que tena echado el cerrojo. Los pocos socios que haban tenido la osada de llamar haban recibido una descarga de insultos a cual ms obsceno por parte del nico y malhumorado ocupante del despacho. Estaba sentado en su silln, con los pies descalzos sobre la mesa, sin corbata, sin afeitar y con una botella de su whisky ms fuerte casi vaca al alcance de la mano. Los ojos de Sandy Lord eran dos manchas rojas. En la iglesia haba mirado con aquellos ojos el brillante atad de latn que contena los despojos mortales de Sullivan, aunque en esencia guardaba los restos mortales de los dos. Durante muchos aos, Lord haba anticipado la desaparicin de Sullivan y, con la ayuda de una docena de especialistas de PS&L, haba organizado una intrincada serie

de salvaguardias que inclua los contactos con un grupo leal en la junta de directores de la compaa madre de las empresas Sullivan, lo cual aseguraba la continuidad de la representacin de la inmensa red de filiales por PS&L en general y por Lord en particular. La vida seguira su curso. El tren de la PS&L continuara avanzando arrastrado por la locomotora intacta e incluso reforzada. Pero haba ocurrido algo inesperado. Los mercados financieros comprendan que la muerte de Sullivan era algo inevitable. Pero lo que las comunidades empresariales y financieras aparentemente no haban podido aceptar era la muerte del hombre, por su propia mano, unida a los rumores, cada vez ms insistentes, de que Sullivan haba ordenado matar al presunto asesino de su esposa, algo que despus de conseguido, le habra impulsado a suicidarse. El mercado no estaba preparado para estas revelaciones. Algunos economistas sostenan que un mercado sorprendido a menudo reaccionaba de una forma salvaje y precipitada. Dichos economistas vieron cumplidas sus predicciones. Las acciones de, las empresas Sullivan perdieron el sesenta y un puntos en la bolsa de Nueva York a la maana siguiente del descubrimiento del cadver, en la sesin de mayor venta de las acciones de una misma empresa en los ltimos diez aos. Con las acciones vendindose a seis dlares por debajo del valor contable no tardaron mucho en aparecer los buitres. La oferta de Centrus Corp fue rechazada por la junta de directores a instancias de Lord. Sin embargo, todos los indicios indicaban que los accionistas, asustados al ver que gran parte de su dinero haba desaparecido de la noche a la maana, estaban dispuestos a aceptar la oferta. Era probable que la batalla por los votos de los apoderados y la toma de la compaa acabara en un par de meses. Los asesores de Centrus, Rhoads, Director & Minor, una de las ms grandes firmas de abogados del pas, tenan expertos en todas las reas del derecho.

El colofn estaba bien claro. Los servicios de PS&L no seran necesarios. Perderan a su principal cliente, ms de veinte millones de facturacin, casi un tercio de la actividad legal, desapareca. Ahora mismo, medio mundo intentaba ponerse a salvo. Varios grupos buscaban meterse en Rhoads, avalando sus pretensiones con la experiencia al servicio de Sullivan. Un veinte por ciento de los abogados de PS&L ya haban presentado la renuncia, y por el momento, no haba seal de que las dimisiones disminuyeran en nmero. Lord acerc la mano a la botella, la cogi y acab con el resto de la bebida. Hizo girar el silln para mirar por la ventana, y mientras contemplaba el cielo encapotado, sonri para s mismo. No tenan nada para l en Rhoads, Director & Minor y, como consecuencia, por fin haba ocurrido: Lord era vulnerable. Haba visto a sus clientes morder el polvo con una rapidez alarmante, sobre todo en la ltima dcada cuando se poda ser un multimillonario de papel en un momento y pobre desgraciado al siguiente. Sin embargo, nunca haba imaginado que su propia cada, si llegaba alguna vez, sera tan rpida y tan completa. Ese era el problema de tener a un cliente de ocho cifras. Requera todo el tiempo y la atencin del mundo. Los viejos clientes se secaban y moran. No se buscaban nuevos clientes. Su complacencia haba acabado por darle una patada en el culo. Hizo un clculo rpido. Durante los ltimos veinte aos haba ganado unos treinta millones de dlares. Por desgracia, se las haba apaado para gastar no slo los treinta millones sino muchsimo ms. Haba comprado una serie de casas de lujo, una residencia de vacaciones en Hilton Head Island, un nido de amor en Nueva York donde haba llevado a sus amantes casadas. Tena coches de lujo, colecciones propias de un hombre de buen gusto y de recursos, una bodega pequea pero selecta, incluso un helicptero, pero tres divorcios,

ninguno de ellos amistoso, haban acabado por hacer mella en su fortuna. La residencia que acababa de dejar pareca sacada de las pginas del Architectural Digest, pero la hipoteca no le iba a la zaga en su pasmosa opulencia. Y el problema era que no tena efectivo. Careca de liquidez, en PS&L cada uno coma lo que cazaba y los socios de PS&L no eran muy dados a cazar en manada. Por este motivo, Lord ganaba mensualmente mucho ms que todos los dems. Ahora el cheque mensual apenas si cubrira gastos menores; slo el pago de la tarjeta de crdito rondaba las cinco cifras. Por un momento pens en los otros clientes. Un clculo aproximado le dio una factura de medio milln al ao, si los exprima a fondo, si haca el circuito, algo que no quera hacer, que no deseaba hacer. Sera una deshonra. Haba sido un excelente negocio hasta que el bueno de Walter haba decidido que no vala la pena vivir a pesar de tener miles de millones. Joder. Todo por una putilla de mierda.. Quinientos mil! Eso era menos de lo que ganaba el pequeo gilipollas de Kirksen. Lord frunci el entrecejo cuando se dio cuenta. Una vez ms gir el silln, y contempl el cuadro colgado en la pared ms lejana. Entre las pinceladas de un artista menor del siglo XIX encontr el motivo que reaviv su sonrisa. Le quedaba una opcin. Aunque su principal cliente le haba dado por el culo, a l todava le quedaba un filn para explotar. Cogi el telfono. Fred Martin empuj el carrito a paso rpido por el pasillo. Era su tercer da de trabajo, y la primera vez que reparta el correo a los abogados de la firma. Martin quera hacer la tarea con rapidez y eficacia. Era uno de los diez mozos contratados por la firma, y ya el supervisor le meta prisa para que cogiera el ritmo. Despus de recorrerlas calles

durante cuatro meses sin nada ms que su licenciatura en historia obtenida en Georgetown, Martin haba decidido que la nica manera de prosperar era asistir a la facultad de derecho. Y qu mejor lugar para calibrar las posibilidades de esa carrera que uno de los ms prestigiosos bufetes de la ciudad? Las innumerables entrevistas de trabajo le haban convencido de que nunca era demasiado tarde para intentar algo nuevo. Consult el plano con los nombres de los abogados escritos en cada uno de los cuadrados que marcaban la oficina de dicha persona. Martin haba cogido el plano de la mesa de su despacho, sin darse cuenta de que la versin actualizada estaba sepultada debajo de una pila de cinco mil pginas correspondientes a una operacin multinacional, que tendra que encuadernar esa tarde. Dio la vuelta en una esquina, se detuvo y mir la puerta cerrada. Hoy todas las puertas estaban cerradas. Cogi el paquete de Federal Express, verific el nombre en el plano, y lo compar con el que figuraba en la etiqueta del paquete. Era el mismo. No haba ninguna placa con el nombre del ocupante de la oficina. Esto le confundi. Llam, esper un momento, volvi a llamar y despus abri la puerta. Asom la cabeza. El lugar era una leonera. Haba cajas por todas partes, ningn mueble estaba en su sitio. Haba papeles dispersos sobre la mesa. La primera intencin fue llamar al supervisor. Quizs haba un error. Mir la hora. Llevaba diez minutos de retraso. Cogi el telfono y llam al supervisor. No obtuvo respuesta. Entonces vio la foto de la mujer sobre la mesa. Alta, rubia, muy bien vestida. Esta tena que ser la oficina del tipo. Sin duda se estaba instalando. Quin iba a dejar la foto de una chica tan guapa olvidada en una mesa? Tras esta deduccin, Fred dej el paquete sobre el silln del escritorio, donde el destinatario tendra que encontrarlo por narices. Cerr la puerta al salir.

Lamento mucho lo de Walter, Sandy. Te lo juro. Jack contempl la vista panormica de la ciudad. Un tico en la parte alta. El lugar deba costar una fortuna y otro tanto se haba invertido en la decoracin. Por todas partes haba cuadros originales, sillones de cuero y esculturas. Dedujo que no haba muchos Sandy Lord en el mundo y que deban tener una casa en alguna parte. Lord se sent junto al fuego que arda en el hogar. Vesta una bata de lana con dibujos de colores vivos y pantuflas de cuero. La lluvia azotaba la cristalera. Jack se acerc al fuego, su mente pareca crepitar y saltar al comps de las llamas; una chispa cay sobre el suelo de mrmol y se apag al cabo de un instante. Jack agit el contenido de su copa mientras miraba a su socio. La llamada no le haba pillado por sorpresa. Tenemos que hablar, Jack, cuanto antes mejor para m. En mi casa.. A su llegada, el viejo mayordomo de Lord se hizo cargo de su abrigo y de los guantes y desapareci discretamente en las profundidades de la casa Los dos hombres se encontraban en el estudio revestido en caoba, un lujoso refugio masculino que Jack envidi con un sentimiento de culpa. La imagen de una mansin de piedra apareci por un momento en su cabeza. Tena una biblioteca muy parecida a esta. Con un esfuerzo prest atencin a Lord. Me han jodido, Jack. A Jack le entraron ganas de sonrer al escuchar las primeras palabras de Lord. Apreciaba el candor del hombre. Pero se contuvo. El tono en la voz de Lord exiga un poco de respeto. La firma saldr adelante, Sandy. No vamos a perder muchos ms. Subarrendaremos alguno de los pisos, no es tan grave. Lord se levant y fue al bar bien provisto instalado en un

rincn. Llen la copa hasta el borde y se la bebi sin respirar. Perdona, Jack, quiz no me he expresado con la suficiente claridad. La firma ha recibido un golpe, pero no tan fuerte como para hundirla. Tienes razn, Patton, Shaw sobrevivir. Pero yo me refiero a si Patton, Shaw y Lord vivirn para luchar otro da. Lord cruz la habitacin y se dej caer sobre el sof de cuero. Jack sigui con la mirada la hilera de tachones de latn que ribeteaban el mueble. Bebi un trago mientras observaba el rostro obeso de su socio. Los ojos parecan dos rajas en la cara. T eres el lder de la firma, Sandy, no veo que eso haya cambiado aunque tu lista de clientes haya sufrido un golpe. Lord gimi desde su posicin horizontal. Un golpe? Un golpe? Me han metido una bomba atmica en el culo. El campen del mundo de los pesos pesados no podra haberme golpeado ms fuerte. Me han noqueado. Rondan los buitres, y vienen a por m; el cerdo relleno con una manzana en la boca y la diana en el culo. Kirksen? Kirksen, Packard, Mullins, el cabrn de Townsend. Sigue contando, Jack, hasta acabar con la lista de socios. Debo admitir que mantengo una extraa relacin odio-odio con mis socios. Pero no con Graham, Sandy. No con Graham. Lord se incorpor un poco, se sujet del respaldo para mirar a Jack. El joven se pregunt por qu le caa tan bien este hombre. La respuesta quizs estaba en la comida en Fillmores. Nada de rollos. Un bao en el mundo real que haba significado la leccin ms importante de su vida. Ahora el hombre estaba metido en problemas. Jack tena los medios para protegerle. Mejor dicho, quiz los tena; sus relaciones con los Baldwin no eran muy slidas en este momento. Sandy, si van a por ti, primero tendrn que enfrentarse

conmigo. Ya estaba, lo haba dicho. Y no menta. Tambin era verdad que Lord le haba dado la oportunidad de estar con los tipos importantes, le haba arrojado directamente al fuego. Pero qu otra manera haba para saber si valas o no? La experiencia tena un precio. Nos encontraremos nadando en aguas muy revueltas, Jack. Soy buen nadador, Sandy. Adems, no mires esto como algo nicamente altruista. T eres una inversin en la firma de la que soy socio. T eres el que consigue el trabajo. Ahora ests pasando por un bache, pero te recuperars. Te apuesto quinientos dlares a que en menos de un ao vuelves a ser el nmero uno. No pretendo perder al tipo que trae el dinero. No olvidar esto, Jack. No dejar que lo olvides. Jack se march. Lord cogi la botella para servirse otra copa pero no lo hizo. Mir las manos temblorosas y dej la botella y la copa en el bar. Alcanz a llegar al sof antes de que se le aflojaran las piernas. El espejo encima de la chimenea reflej su imagen. Haca veinte aos que no lloraba. Desde la muerte de su madre. Pero ahora lloraba a mares. Haba llorado por su amigo, Walter Sullivan. Durante aos, Lord se haba obligado a creer que el hombre no era ms que un cheque millonario a final de mes. El precio de aquel engao lo haba pagado en el funeral, cuando Lord llor con tanta emocin que tuvo que permanecer en el coche hasta la hora de enterrar a su amigo. Ahora se frot las mejillas otra vez para secarse las lgrimas. Maldito cabrn. Lord lo haba planeado todo hasta el ltimo detalle. Su discurso sera perfecto. Haba pensado en todas las respuestas posibles excepto la que haba recibido. Se haba equivocado. Haba supuesto que Jack hara lo mismo que habra hecho l en la misma situacin: conseguir todo tipo de ventajas a cambio del enorme favor que peda. No era slo culpa lo que senta. Era vergenza. Lo

comprendi mientras le entraban nuseas y se inclinaba para vomitar sobre la alfombra. Vergenza. Era algo que tampoco senta desde haca mucho tiempo. Cuando acab de vomitar y se mir al espejo, Lord se prometi a s mismo que no defraudara a Jack. Volvera a situarse en la cumbre. Y no olvidara.

29 Frank nunca haba imaginado que pudiera estar sentado en aquel lugar. Mir la habitacin y comprob que, efectivamente, tena forma ovalada. El mobiliario era slido, conservador, pero con una nota de color aqu, una raya all, un par de zapatillas caras colocadas en un estante bajo, daban testimonio de que al ocupante de la habitacin le faltaban aos para el retiro. Frank trag saliva y se oblig a respirar con normalidad. Era un polica veterano y este era slo otro interrogatorio de rutina. Slo segua una pista, nada ms. En cuestin de minutos habra acabado y se marchara. Pero su cerebro le record que la persona a la que estaba a punto de interrogar era el actual presidente de Estados Unidos. Se sinti nervioso como un colegial cuando se abri la puerta y l se puso de pie en el acto, dio media vuelta y mir durante un momento la mano extendida hasta que por fin reaccion y la estrech. Gracias por venir, teniente. No ha sido ninguna molestia, seor. Tiene usted cosas ms importantes que hacer que estar metido en un atasco de trfico, seor presidente, aunque supongo que a usted no le afectan los atascos. Richmond ocup su sitio detrs de la mesa e indic a Frank con un gesto que volviera a sentarse. Un Bill Burton impasible, al que Frank no haba visto hasta ahora, cerr la

puerta y salud al detective con un ademn. Mis rutas estn establecidas de antemano. Es verdad que no me veo metido en muchos atascos pero le quita toda espontaneidad al asunto. El presidente sonri y Frank not que responda a la sonrisa de una forma automtica. El presidente se inclin hacia delante y mir a Frank. Uni las manos, frunci el entrecejo y en su semblante apareci una expresin seria. Quiero darle las gracias, Seth. Mir a Burton. Bill me ha comentado su buena disposicin a la hora de mantenerme informado sobre la investigacin del asesinato de Christine Sullivan. Se lo agradezco, Seth. Algunos no habran estado tan bien dispuestos o habran intentado convertir el tema en un circo en beneficio propio. Esperaba otra cosa de su parte y no me ha defraudado. Una vez ms, muchas gracias. Frank se sinti como un escolar al que la maestra le acaba de nombrar el mejor de la clase. Dgame, ha averiguado algo concreto sobre la presunta relacin entre el suicidio de Walter y la muerte del criminal? Frank volvi a la realidad y mir con ojos serenos las facciones bien marcadas de Richmond. No se asombre, teniente. Todos los crculos oficiales o no de Washington no hacen otra cosa en este momento que discutir sobre si Walter Sullivan contrat a un asesino para vengar la muerte de su esposa y despus se suicid. No puede evitar los cotilleos de la gente. Slo quiero saber si en sus investigaciones ha encontrado algo que d crdito al rumor de que Walter orden matar al asesino de su esposa. Mucho me temo, seor, que no pueda decirle nada. Espero que lo entienda, pero es una investigacin policial en marcha. No se preocupe, teniente, no quiero entrometerme. Pero quiero decirle que ha sido un hecho muy doloroso para

m. Pensar que Walter Sullivan pudiera llegar a suicidarse. Uno de los hombres ms brillantes de su poca, de todas las pocas. Es la opinin general. Pero entre usted y yo, conociendo a Walter como le conoca, no tendra nada de extrao que hubiese adoptado medidas precisas y concretas para ocuparse del asesino de su esposa. Presunto asesino, seor presidente. Todos somos inocentes hasta que se demuestre lo contrario. Tena entendido que el caso estaba listo y bendecido. Hay algunos abogados de la defensa que les encantan los casos as opin Frank. Se rasc la oreja. Ver, seor presidente, la mayora de las veces cuando escarban un poco encuentran que estn llenos de agujeros. El defensor de este caso era uno de esos? En efecto, seor. No soy un jugador, pero creo que slo tenamos un cuarenta por ciento a nuestro favor de conseguir una condena. Nos veamos enfrentados a una autntica batalla. El presidente se reclin en el silln y pens un momento antes de mirar a Frank. El teniente por fin se dio cuenta de que Richmond esperaba sus preguntas y abri la libreta. Se tranquiliz al leer las anotaciones. Saba que Walter Sullivan le llam momentos antes de su muerte? Habl con l. No saba que fue inmediatamente antes de suicidarse. Me sorprende que no nos diera antes esta informacin. Lo s. A m tambin me sorprende un poco respondi Richmond con una expresin compungida. Supongo que lo hice para proteger a Walter, o al menos a su memoria, de ms sufrimientos. Aunque s que la polica acabara por descubrir la llamada. Lo lamento, teniente. Necesito saber los detalles de la conversacin.

Quiere beber alguna cosa, Seth? Un taza de caf no me vendra mal, gracias. Burton cogi el telfono que estaba en un rincn y un minuto ms tarde apareci un camarero con una bandeja de plata con el caf. El detective prob el caf caliente. Richmond mir la hora, y entonces vio que Frank le miraba. Lo siento, Seth. Concedo a su visita la importancia que se merece, pero tengo una comida con una delegacin del congreso dentro de unos minutos. No es que me apetezca mucho. Aunque parezca ridculo, no me entusiasman los polticos. Lo comprendo. Slo tardar unos minutos. Cul era el propsito de la llamada? La definira como la llamada de un hombre desesperado contest Richmond, despus de una breve pausa. No era el mismo de siempre. Pareca desequilibrado, fuera de control. Haca unas pausas muy largas. No sonaba como el Walter Sullivan que conoca. De qu habl? De todo y de nada en concreto. Algunas veces slo balbuceaba. Mencion la muerte de Christine y tambin habl del hombre, el hombre que usted arrest por el asesinato. Del odio que le profesaba, de cmo haba destruido su vida. Resultaba penoso escucharle. Usted qu le dijo? Le pregunt varias veces dnde estaba. Quera encontrarle, enviarle ayuda. No me lo dijo. Creo que no escuch ni una sola palabra. Estaba perdido. Le dio la impresin de que poda suicidarse, seor? No soy psiquiatra, teniente, pero si quiere mi opinin de lego sobre su estado mental, dira que s, Walter Sullivan hablaba aquella noche como un suicida. Fue una de las pocas veces durante mi presidencia que me sent impotente. De verdad, despus de la conversacin que mantuve con l, no

me sorprend cuando me comunicaron su muerte. Richmond mir el rostro impasible de Burton y una vez ms a Frank. Por eso le pregunt si haba algo de verdad en el rumor de que Walter tena algo que ver con el asesinato de esta persona. Despus de la llamada de Walter, reconozco que esa idea pas por mi cabeza. Supongo que no tendr grabada la conversacin, verdad? le pregunt Frank a Burton. S que graban algunas conversaciones. Sullivan llam a mi lnea privada, teniente contest Richmond. Es una lnea segura y nadie est autorizado a grabar las conversaciones. Comprendo. Hizo alguna manifestacin directa sobre una posible vinculacin con la muerte de Luther Whitney? No, directamente no. Era obvio que no pensaba con claridad. Pero leyendo entre lneas, por la rabia que senta, me molesta hacer cualquier comentario sobre un hombre que est muerto, yo dira que haba mandado matar al asesino. No tengo ninguna prueba, pero es lo que saqu en claro. Una conversacin la mar de incmoda. S, s, muy incmoda. Ahora si me disculpa, teniente, las obligaciones me llaman. Por qu cree que le llam, seor? pregunt Frank, sin moverse. A esa hora de la noche? El presidente volvi a sentarse. Dirigi una mirada rpida a Burton. Walter era uno de mis amigos ms ntimos. Nunca haca mucho caso de los horarios habituales, lo mismo que yo. No tena nada de extrao que llamara a esa hora. No haba tenido ocasin de verle mucho en los ltimos meses. Como usted sabe, estaba sometido a una fuerte tensin personal. Walter era de los que sufren en silencio. Ahora, Seth, con su permiso. Me resulta muy extrao que entre toda la gente a la que poda llamar, le llamara a usted. Quiero decir que lo ms

probable era que no le encontrara. Las agendas de viaje de los presidentes son muy ajetreadas. Me pregunto en qu pensara. Richmond se reclin en el silln, uni las puntas de los dedos y mir al techo. El poli quiere demostrar lo listo que es. Mir a Frank con una sonrisa. Si pudiera leer en la mente de los dems no dependera tanto de las encuestas. No creo que necesite ser telpata para saber que ser presidente por otros cuatro aos, seor. Se lo agradezco, teniente. Lo nico que puedo decirle es que Walter me llam. Si pensaba suicidarse, a quin iba a llamar? No mantena ninguna relacin con su familia desde que se cas con Christine. Conoca a mucha gente, pero tena slo un puado de amigos ntimos. Walter y yo nos conocamos de toda la vida, y para m era como un padre. Como usted sabe me interes a fondo por la investigacin del asesinato de su esposa. Todo esto puede explicar la llamada, sobre todo si pensaba suicidarse. Es todo lo que s. Lo lamento, no puedo ayudarle ms. Se abri la puerta. Frank no saba que era en respuesta a la llamada del pequeo botn oculto en la mesa del presidente. Richmond mir a la secretaria. Ahora mismo voy, Lois. Teniente, si puedo hacer algo ms por usted, no vacile en llamar a Bill. Por favor. Muchas gracias, seor contest Frank mientras guardaba la libreta. Richmond contempl la puerta durante un momento despus de la marcha de Frank. Cmo se llamaba el abogado de Whitney, Burton? Graham. Jack Graham. El nombre me suena. Trabaja en Patton, Shaw. Es uno de los socios. La mirada del presidente se congel en el rostro de Burton. Qu pasa?

No estoy muy seguro. Richmond abri uno de los cajones de la mesa y sac una libreta donde haba anotado toda una serie de datos referentes al asunto. No pierdas de vista el hecho de que, hasta el momento, no ha aparecido una prueba muy importante y por la que pagamos cinco millones de dlares. El presidente pas las pginas de la libreta. All figuraban todos los individuos involucrados en el drama. Si Whitney le haba dado a su abogado el abrecartas junto con un relato de lo ocurrido, a estas alturas ya sera del conocimiento pblico. Richmond record la entrega del premio a Ransome Baldwin en la Casa Blanca. Graham no era un pipiolo. Era evidente que no lo tema. A quin, si es que lo haba hecho, se lo habra dado Whitney? A medida que su mente analizaba todos los datos disponibles, un nombre se destac entre los muchos escritos en la libreta. El de una persona de la que nadie se haba preocupado. Jack aguant la caja con un brazo, el maletn con el otro, y se las apa para sacar la llave del bolsillo. Antes de que pudiera meterla en la cerradura, se abri la puerta. Jack se sorprendi. No esperaba encontrarte en casa. No haca falta que te demoraras a comprar comida. Poda haber preparado cualquier cosa. Jack entr, dej el maletn en la mesa de centro y se dirigi a la cocina. Kate le sigui con la mirada. Eh, t tambin trabajas todo el da. Por qu ibas a cocinar? Las mujeres lo hacen todos los das, Jack. Mira a tu alrededor. No lo pongo en duda. Jack asom la cabeza. Qu prefieres? Cerdo agridulce o ternera con salsa de ostras?

Tambin hay una racin doble de rollitos de primavera. Lo que t no vayas a comer. No tengo mucha hambre. Jack sali de la cocina con dos platos colmados. Sabes, si no te decides a comer un poco ms se te llevar el viento. A veces me dan ganas de meterte unas cuantas piedras en los bolsillos. Se sent en el suelo junto a ella con las piernas cruzadas. Kate picoteo la comida mientras l devoraba la suya. Cmo te ha ido en el trabajo? Podras haberte tomado unos das ms de descanso. Te exiges demasiado. Mira quin habla. Kate cogi un rollito de primavera, pero lo dej otra vez en el plato. Jack dej de comer y la mir. Te escucho. Kate se levant del suelo para sentarse en el sof, y permaneci callada por unos instantes mientras jugaba con el collar. Vestida con las prendas de trabajo, la joven pareca exhausta, como una flor marchita. Pienso mucho en lo que le hice a Luther. Kate... Jack, djame terminar. Su voz son como un latigazo. Se seren en el acto y aadi ms tranquila: He llegado a la conclusin de que nunca conseguir superarlo, as que ms me vale aceptarlo. Quiz hay mil razones que justifiquen lo que hice. Pero no estuvo bien al menos por un motivo. l era mi padre. Por estpido que parezca, ese es un buen motivo. Retorci el collar hasta convertirlo en un montn de nudos pequeos. Creo que ser abogada, al menos el tipo de abogada que soy, me ha convertido en alguien que no me gusta mucho. No resulta agradable cuando vas a cumplir los treinta. Jack le sujet las manos para que no temblaran. Ella no las apart. l sinti el latido de las venas. Dicho esto, creo que se impone un cambio radical. De carrera, de vida, de todo. De qu hablas? Jack se levant para sentarse a su

lado. El corazn le iba a cien por hora mientras adivinaba lo que vendra a continuacin. Dejar de ser fiscal, Jack. De hecho, tampoco ser abogada. Esta maana present la dimisin. Reconozco que se llevaron una sorpresa. Me dijeron que lo pensara. Les respond que ya lo haba hecho detenidamente. Has dejado tu trabajo? pregunt Jack incrdulo. Hostia, Kate, has invertido mucho en tu carrera. No puedes tirarlo todo por la borda. Ella se levant de un salto, fue hasta la ventana y mir al exterior. De eso se trata, Jack. No estoy tirando nada por la borda. Los recuerdos de lo que he hecho durante los ltimos cuatro aos son slo una pesadilla espantosa. No tienen nada que ver con lo que pensaba en mi primer ao de derecho, cuando discutamos sobre los grandes principios de la justicia. No te juzgues tan mal. Las calles son mucho ms seguras gracias a tu trabajo. Ya ni siquiera consigo parar la corriente afirm Kate. Me arrastr al mar hace mucho tiempo. Qu vas a hacer? Eres una abogada. No, te equivocas. Slo he sido una abogada durante un perodo muy corto de mi vida. Me gustaba mucho ms cmo viva antes de serlo. Se detuvo y le mir con los brazos cruzados sobre el pecho.T me lo hiciste ver con toda claridad, Jack. Me hice abogada para vengarme de mi padre. Tres aos de facultad y cuatro aos de no vivir fuera del juzgado es un precio demasiado caro. Un suspiro profundo emergi de su garganta, y su cuerpo se sacudi antes de que recuperara la compostura. Adems, creo que ya me he tomado la revancha. Kate, no fue culpa tuya. Jack se interrumpi al ver que ella le volva la espalda. Se estremeci cuando escuch las siguientes palabras de Kate.

Me marcho, Jack. Todava no s dnde. Tengo algunos ahorros. El sudoeste parece un lugar agradable. O quiz Colorado. Quiero ir a un lugar que no se parezca en nada a esto. Marcharte? Jack pronunci la palabra casi para s mismo. Marcharte? Repiti la palabra como si quisiera borrarla al mismo tiempo que pretenda desmenuzada y conseguir un significado que no fuera tan doloroso. No hay nada que me retenga aqu, Jack murmur Kate mientras se miraba las manos. l la mir y sinti ms que escuch la respuesta furiosa que sali de su boca. Maldita sea! Cmo te atreves a decir eso? Kate le mir. l sinti el quiebro en la voz cuando ella le respondi. Creo que es mejor que te vayas. Jack se sent en su despacho, sin ninguna gana de enfrentarse a la montaa de trabajo y la pequea montaa de mensajes escritos en papel rosa, y se pregunt si la situacin poda llegar a ser peor. En aquel momento, Dan Kirksen entr en el despacho. Jack gimi para sus adentros. Dan, de verdad... No estuviste en la reunin de los socios de esta maana. Nadie me avis de que haba una. Se envi un nota, claro que tus horarios de oficina han sido un tanto errticos en los ltimos tiempos. Mir con un gesto de enfado el desorden en la mesa de Jack. En su escritorio nunca haba ni un papel; era una muestra del poco trabajo legal que haca. Ahora estoy aqu. Me han dicho que t y Sandy se reunieron en su casa. Por lo que veo ya no hay nada privado coment Jack

con irona. Los asuntos de los socios deben ser discutidos en presencia de todos afirm Kirksen furioso. Lo que no queremos son camarillas que debiliten esta firma ms de lo que ya est. Jack estuvo a punto de soltar una carcajada. Dan Kirksen, el rey indiscutido de las camarillas. Creo que hemos superado lo peor. Lo crees, Jack? De verdad? se burl Kirksen. Que yo sepa no tienes mucha experiencia en esta clase de cosas. Si te preocupa tanto, Dan, por qu no te marchas? La mueca de burla desapareci en el acto del rostro del hombre. Llevo en esta firma casi veinte aos. Entonces creo que es hora de un cambio. Quiz te haga bien. Kirksen se sent. Se quit las gafas, limpi los cristales y volvi a ponrselas. Te dar un consejo de amigo, Jack. No hagas causa comn con Sandy. Si lo haces cometers un error grave. Est acabado. Gracias por el consejo. Lo digo en serio, Jack, no pongas en peligro tu situacin en un intento intil, aunque bien intencionado, por salvarle. Poner en peligro mi situacin? Te refieres a Baldwin, no? Es tu cliente, por ahora. Piensas en un cambio de capitn? Si es as, te deseo suerte. Durars un minuto. Nada es para siempre, Jack. Kirksen se levant. Incluso Sandy Lord te lo dira. Lo que toca, toca. Puedes quemar los puentes de la ciudad, slo que antes te debes asegurar de que no queda nadie vivo en esos puentes. Jack abandon la silla, rode el escritorio y se acerc a

Kirksen dominndolo con su estatura. Eras as de pequeo, Dan, o te convertiste en una mierda de mayor? Te lo repito, nunca se sabe, Jack replic Kirksen con una sonrisa, al tiempo que iba hacia la puerta. Las relaciones con el cliente son siempre muy tenues. Mira la tuya, por ejemplo. Se basa en tu futuro matrimonio con Jennifer Ryce Baldwin. Ahora, si la seorita Baldwin descubriera, es un decir, que no has ido a tu casa por la noche sino que has compartido el apartamento con una mujer joven, quiz no se mostrara tan dispuesta a tenerte como abogado, y mucho menos a convertirse en tu esposa. Fue cuestin de un segundo. Kirksen se encontr cogido por el cuello contra la pared y Jack tan cerca que el aliento del joven le empaaba las gafas. No cometas ninguna tontera, Jack. Por muy importante que te creas, los socios no vern con buenos ojos una agresin fsica. Todava tenemos algunas norma en Patton, Shaw. Nunca ms se te ocurra entrometerte en mi vida privada, Kirksen. Jams. Jack le arroj contra la puerta como quien arroja un mueco y volvi a su mesa. Kirksen se arregl la camisa y sonri para sus adentros. Eran fciles de manipular. Todos estos tipos grandes y apuestos. Fuertes como mulas y sin sesos. Sofisticados como un ladrillo. Sabes, Jack, tendras que saber en qu te has metido. Por alguna razn que ignoro pareces confiar en Sandy Lord. Te cont la verdad de lo ocurrido con Barry Alvis? Te lo dijo, Jack? Jack se volvi para mirarle con ojos opacos. Utiliz la historia del asociado permanente y que no aportaba clientes a la firma? O te dijo que Alvis haba hundido un gran proyecto? Jack continu mirndole.

Kirksen sonri con aire triunfal. Una llamada, Jack. La hija llama para quejarse de que el seor Barry Alvis haba tenido la osada de molestar a su padre y a ella. Y Alvis desaparece. Es as como funciona el juego, Jack. Quiz no te guste jugar. Si es as nadie te impedir marcharte. Kirksen llevaba planeando esta estrategia desde haca tiempo. Tras la desaparicin de Sullivan, l poda prometerle a Baldwin que su trabajo recibira un trato preferente, y Kirksen an tena el mejor grupo de abogados de la ciudad. Si sumaba los cuatro millones de facturacin a los que ya tena se convertira en el socia principal de la firma. Y el nombre de Kirksen por fin aparecera en el placa de la puerta, en sustitucin de otro que sera defenestrado. El socio gerente le sonri a Jack. Puede que no te caiga bien, Jack, pero te digo la verdad. Eres un adulto, ahora te toca a ti actuar. Kirksen sali del despacho y cerr la puerta. Jack permaneci de pie durante un segundo ms y entonces se desplom en la silla. Se inclin hacia delante, apart de un manotazo los papeles que haba encima de la mesa y apoy la cabeza sobre la superficie.

26 Seth Frank mir al viejo. Bajo, con una gorra de fieltro en la cabeza, pantalones de pana, un suter grueso y botas de invierno, el hombre pareca inquieto y muy excitado por estar en una comisara. En la mano llevaba un objeto rectangular envuelto en papel marrn. No acabo de entenderle, seor Flanders. Ver, yo estaba all. El da aquel, en el tribunal. Ya sabe, cuando mataron al hombre. Slo fui a ver de qu iba

todo aquel escndalo. Vivo all desde que nac. Nunca vi nada parecido, se lo aseguro. Eso lo entiendo seal Frank, con un tono seco. Yo tena mi Camcorder nueva, canela fina, tiene una pantalla visor y toda la pesca. No tienes ms que aguantar, mirar y rodar. Algo de primera. As que la parienta dijo que viniera. Eso est muy bien, seor Flanders. Y cul es el motivo de su visita? Frank le mir esperando una respuesta sensata. La expresin en el rostro de Flanders demostr que haba comprendido qu se esperaba de l. Oh, disculpe, teniente. Aqu estoy charlando por los codos, tengo tendencia a hacerlo, pregnteselo a la parienta. Me jubil hace un ao. Nunca hablaba mucho en el trabajo. Trabajaba en una cadena de montaje. Ahora me gusta hablar. Tambin me gusta escuchar. Me paso horas en aquel caf que est detrs del banco. El caf es bueno y sirven unos bollos estupendos bien cargados de mantequilla. Frank le mir impaciente. Flanders se dio prisa. Ver, vine para mostrarle esto. En realidad, para drselo. Yo tengo una copia, desde luego. Le alcanz el paquete. Frank lo abri. Mir la cinta de vdeo. Flanders se quit la gorra; era calvo y tena unos mechones como trozos de algodn sobre las orejas. Como le dije, film algunas tomas muy buenas. Del presidente y del tipo cuando lo matan. Lo tengo todo. Claro que s. Ver, yo segua al presidente. Me met justo en medio de todo el folln. Frank mir al hombre. Ah est todo, teniente. A ver si le sirve. Mir la hora. Vaya, debo irme. Llego tarde a comer. A la parienta no le gusta que llegue tarde. Camin hacia la puerta. Frank mir la cinta. Ah, teniente, una cosa ms.

S. Si sacan algo de provecho de mi cinta, cree que mencionarn mi nombre cuando escriban sobre ella? Escribir sobre qu? S, ya sabe, los historiadores contest el viejo entusiasmado. Quiz la llamen la cinta Flanders o algo as. O el vdeo Flanders. Ya sabe, como la otra vez. Como la otra vez? Frank se masaje las sienes. S, teniente. Ya sabe, como Zapruder con Kennedy. Por fin, Frank entendi lo que intentaba decir el hombre. Me encargar de mencionar su nombre, seor Flanders. Por si acaso, para la posteridad. Eso es. Radiante de orgullo, Flanders le seal con un dedo. Posteridad, me gusta la palabra. Que pase un buen da, teniente. Alan? Richmond con un ademn ausente le indic a Russell que entrara y despus continu con la lectura de las notas en su libreta. Al cabo de unos momentos, cerr la libreta y mir a la jefa de gabinete con una mirada impasible. Russell vacil, observ la alfombra, con la manos cruzadas delante de ella. Despus cruz la habitacin a paso rpido y se dej caer ms que sentarse en una de las sillas. No s muy bien qu decir, Alan. Comprendo que no hay excusas para mi comportamiento, algo absolutamente inapropiado. Si pudiese, alegara locura temporal. Entonces, no tienes intencin de justificarlo diciendo que fue en favor de mis intereses? Richmond se reclin en el silln, sin desviar la mirada de Russell. No lo har. Estoy aqu para presentar mi renuncia. Quiz te he subestimado, Gloria coment el presidente con una sonrisa. Dej el silln, rode el escritorio y se apoy contra el mueble, delante de la mujer. Aunque no lo creas, tu comportamiento fue el ms apropiado. Yo, en tu

lugar, habra hecho lo mismo. Russell le mir con una expresin de asombro. No me malinterpretes, Gloria. Espero lealtad como hara cualquier otro ser humano. Sin embargo, no espero que los seres humanos sean algo ms que eso, me refiero a humanos, con todas las debilidades e instintos de supervivencia que eso conlleva. Despus de todo, somos animales. He conseguido mi posicin en la vida sin perder nunca de vista el hecho de que la persona ms importante en el mundo soy yo mismo. En cualquier situacin, ante cualquier obstculo, nunca he olvidado ese principio bsico. Lo que hiciste aquella noche demuestra que t compartes la misma creencia. Sabes lo que pretenda? Desde luego, Gloria. No te condeno por haber intentado sacar el mximo de provecho de aquella situacin. Caray, es la base sobre la que se sustenta la nacin y esta ciudad en particular. Pero cuando Burton te dijo... El presidente alz una mano para interrumpirla. Admito que aquella noche sent ciertas emociones. Quiz la traicin era la ms fuerte. Pero desde entonces, he llegado a la conclusinde que t demostraste tu fuerza, y no la debilidad, de carcter. Debo pensar que no quieres mi renuncia? pregunt la jefa de gabinete mientras se esforzaba por entender en qu acabara todo aquello. Ni siquiera recuerdo que hayas mencionado la palabra, Gloria, Se inclin para coger una de sus manos. En ningn momento se me ha pasado por la cabeza interrumpir nuestra relacin despus de haber llegado a conocernos tan bien. No hablemos ms del asunto, de acuerdo? Russell se levant dispuesta a marcharse. El presidente volvi a su silln. Ah, Gloria, quiero repasar una serie de temas contigo

esta noche. La familia est de viaje. As que quiz trabajaremos en mis habitaciones. La jefa de gabinete le mir. Quiz se nos haga la madrugada. Trae ropa para cambiarte. El presidente no sonri. Su mirada pareci atravesar el cuerpo de la mujer. Despus volvi a su trabajo. A Russell le temblaban las manos mientras cerraba la puerta. Jack aporre la puerta con tanta fuerza que se hizo dao en los nudillos. El ama de llaves abri la puerta y Jack pas junto a ella sin darle oportunidad de abrir la boca. Jennifer Baldwin baj las escaleras y cruz el vestbulo. Llevaba un elegante vestido de noche muy escotado, y el pelo le caa sobre los hombros. Su expresin era seria. Jack, qu haces aqu? Quiero hablar contigo Jack, voy a salir. Tendrs que esperar. No! l la sujet de una mano, mir a su alrededor, abri la puerta que tena ms cerca y la arrastr a la biblioteca. Jennifer apart la mano. Te has vuelto loco, Jack? l mir la habitacin con las estanteras hasta el techo llenas de libros encuadernados en cuero y lomos dorados. Slo servan de muestra, nadie los haba abierto. No eran ms que parte del decorado. Slo quiero que me respondas a una pregunta y despus me ir. Jack... Una pregunta. Y despus me ir. La joven le mir con suspicacia; cruz los brazos. De qu se trata? Llamaste o no a mi firma y les dijiste que despidieran a Barry Alvis porque me hizo trabajar la noche que estuvimos en la Casa Blanca?

Quin te lo dijo? Slo responde a la pregunta, Jenn. Jack, por qu es tan importante? Entonces hiciste que le despidieran? Jack, quiero que dejes de pensar en eso y pienses ms en nuestro futuro. Si... Responde a la puetera pregunta! S! grit Jennifer. S, hice que despidieran a ese cretino. Y qu? Se lo mereca. Te trat como a un subalterno. Y se equivoc. l no era nada. Jug con fuego y se quem. No siento ninguna pena por l. Jennifer le mir sin una pizca de remordimiento. En cuanto escuch la respuesta que va se esperaba, Jack se sent en una silla y mir el gran escritorio al otro extremo de la habitacin. El silln de respaldo alto miraba hacia el otro lado. Contempl los leos originales colgados en las paredes, las ventanas enormes con unas cortinas que deban valer una fortuna, el trabajo de marquetera, las esculturas de metal y mrmol. El techo estaba pintado con una legin de personajes medievales. El mundo de los Baldwin. Se lo podan meter donde les cupiera. Cerr los ojos. Jennifer se ech hacia atrs el pelo, y mir a su prometido, un tanto angustiada. Por un momento, vacil. Despus se acerc a l, se arrodill a su lado y le toc el hombro. l se sinti envuelto por el aroma de su perfume. La muchacha le habl en voz baja, con la boca casi pegada a su oreja. Jack, te lo dije antes, no tienes que aguantar esa clase de comportamientos. Ahora que se ha acabado ese ridculo caso de asesinato podemos continuar con nuestras vidas. Nuesta casa est lista, es algo fantstico, de veras. Y tenemos que acabar con los preparativos de la boda. Cario, ahora todo puede volver a la normalidad. Le toc el rostro, lo volvi hacia ella. Jennifer le dedic su mirada ms seductora y despus le bes con ansiedad, y cuando apart los labios lo

hizo muy lentamente. Sus ojos buscaron los de Jack. No encontr lo que buscaba. Tienes razn, Jenn. Se acab el ridculo caso de asesinato. Le volaron los sesos a un hombre al que respetaba y quera. Caso cerrado, es hora de pasar a otra cosa. Tengo que amasar una fortuna. Sabes qu quiero decir. Nunca tendras que haberte implicado en ese asunto. No era tu problema. Si no hubieras cerrado los ojos te habras dado cuenta de que estaba por debajo de ti. Y tambin molesto para ti, no? Jack se puso de pie. Estaba agotado ms que cualquier otra cosa. Que disfrutes de una vida muy hermosa, Jenn. Te dira que ya nos veremos pero de verdad que no me lo imagino. Se dirigi haciala puerta, pero ella le cogi de la manga. Jack, por favor, puedes decirme qu hice que es tan terrible? l vacil por un instante y entonces se enfrent a ella. Y encimas lo preguntas? Joder! Sacudi la cabeza, cansado. Cogiste la vida de un hombre, Jenn, un hombre al que ni siquiera conocas y la destrozaste. Por qu lo hiciste? Porque algo que l hizo te molest. As que borraste de un plumazo diez aos de su carrera. Con una llamada. Sin pensar en lo que poda pasarle a l, a su familia. Poda haberse volado la cabeza, su mujer poda haberle pedido el divorcio. Para ti eso no tena la menor importancia. Ni siquiera pensaste en ello. La conclusin final es que yo no puedo amar, no puedo pasar mi vida con alguien capaz de hacer algo as. Si no lo comprendes, si de verdad piensas que no hiciste nada malo, eso es razn ms que suficiente para que nos digamos adis ahora mismo. Es mucho mejor que hablemos de las diferencias irreconciliables antes del matrimonio. As evitaremos a todo el mundo un montn de problemas y prdidas de tiempo. Abri la puerta y sonri. Todos los

que conozco seguramente dirn que estoy loco por hacer esto. Que t eres la mujer perfecta: rica, hermosa, inteligente, y t lo eres, Jenn. Dirn que hubiramos sido la pareja ideal. Que lo tenamos todo. Cmo no ibamos a ser felices? Pero la cuestin es que no podra hacerte feliz porque no me interesan las mismas cosas que a ti. No me interesan los millones en trabajo para la firma, ni las casas del tamao de edificios de apartamentos o los coches que cuestan el sueldo de un ao. No me gusta esta casa, no me gusta tu estilo de vida, no me gustan tus amigos. Y puestos a decir, tampoco me gustas t. Probablemente soy el nico hombre del planeta que dira eso. Pero soy un tipo bastante simple, Jenn, y la nica cosa que no hara sera mentirte. No nos engaemos, dentro de un par de das una docena de tipos que te convienen mucho ms que Jack Graham llamarn a tu puerta. No estars sola. Jack hizo una pausa y la mir. Sinti un poco de pena al ver la expresin de asombro en el rostro de la joven. Si alguien te pregunta, t me has dejado. No daba la talla para pertenecer a la familia Baldwin. Un pelagatos. Adis, Jenn. Ella permaneci en la biblioteca durante unos minutos ms. Una serie de emociones distintas se reflejaron en su rostro sin que ninguna llegara a dominar. Por fin sali de la habitacin. El sonido de los tacones altos en el mrmol del vestbulo se apag en la alfombra de la escalera. En la biblioteca rein el silencio. Entonces, se movi el silln del escritorio y Ransome Baldwin contempl la puerta por la que acababa de salir su hija. Jack mir por la mirilla, casi convencido de que vera a Jennifer Baldwin con un arma. Enarc la cejas al ver quin era. Seth Frank entr y se quit el abrigo mientras

contemplaba con una mirada de aprecio el desorden reinante en el pequeo apartamento. Compaero, esto me trae recuerdos de una gran poca de mi vida, se lo aseguro. Deje que adivine. Fraternidad de los Delta, generacin del 75. Era el vicepresidente encargado del funcionamiento del bar. Le ha faltado poco para la verdad seal Frank con una sonrisa. Disfrtelo mientras pueda, amigo mo. Sin pretender faltar a lo polticamente correcto, una mujer no le permitira vivir as. Entonces quiz soy un hombre afortunado. Jack entr en la cocina y reapareci cargado con botellas de cerveza. Se sentaron cada uno con su botella. Problemas con el futuro matrimonio, abogado? En una escala de uno a diez, un uno o diez segn por dnde la mire. Por qu pienso que la chica Baldwin no acaba de dar la talla? Nunca deja de ser detective? No si puedo evitarlo. Quiere hablar del tema? Quiz le d la lata en otra ocasin, pero esta noche no. Avseme. Frank encogi los hombros. Yo traer la cerveza. Un regalo? pregunt Jack, al ver el paquete sobre el regazo de Frank. Supongo que tiene un vdeo debajo de toda esta morralla dijo el detective mientras sacaba la cinta del paquete. Las primeras imgenes de la cinta aparecieron en la pantalla del televisor. Frank mir a Jack. Esta pelcula no es apta para todos los pblicos. Se lo

aviso. Lo muestra todo, incluido lo que le pas a Luther. Est preparado? Cree que veremos algo que nos ayude a capturar al que lo hizo? Eso es lo que espero. Usted le conoca mucho mejor que yo. Quiz vea algo que yo no vi. Aunque estaba sobre aviso, Jack no estaba preparado. Frank le observ atentamente a medida que se acercaba el momento. Jack se ech hacia atrs, con una expresin de horror en el rostro, cuando son el disparo. El polica par el vdeo. Se lo advert dijo, preocupado. Jack se haba derrumbado en la silla. Su respiracin era irregular, tena la frente baada en sudor. Se estremeci por un instante y poco a poco recuper la compostura. Sac un pauelo y se enjug la frente. Coo! El comentario de Flanders cuando mencion el ejemplo de Kennedy no haba sido exagerado. Si quiere, Jack, podemos dejarlo. Y una mierda! replic Jack, decidido. Jack apret la tecla de rebobinado una vez ms. Haban visto la cinta una docena de veces. Ver cmo estallaba la cabeza de su amigo resultaba muy duro, pero la pena era mitigada en parte por la rabia cada vez ms intensa que senta con cada nuevo visionado. Es mala suerte que el tipo no filmara en la otra direccin opin el detective. Quiz hubiramos visto al tirador. Sacudi la cabeza. Supongo que eso hubiese sido mucho pedir. Tiene caf? Me cuesta pensar sin cafena. Hay caf preparado en la cafetera. Yo tambin me tomar una taza. Estn sobre el fregadero.

Frank volvi de la cocina con dos tazas de caf humeantes. Jack miraba a Alan Richmond pronunciando su discurso en la tarima improvisada delante del juzgado. Ese tipo va como una moto. Le conoc el otro da dijo Frank. S? Yo tambin. Fue cuando iba a unirme en matrimonio a la gente rica y famosa. Qu opina del tipo? Jack bebi un trago de caf, cogi la bolsa de galletas de mantequilla de cacahuete que estaba sobre el sof, le ofreci una a Frank, que la acept, y despus apoy los pies sobre la mesa de centro destartalada. El ahogado volva a adoptar con toda naturalidad los hbitos menos formales de los solteros. No lo s. Jack se encogi de hombros. Me refiero a que l es el presidente. Siempre pens que estaba hecho para el cargo. Y usted qu opina? Es listo. Muy listo. Es de esa clase de tipos con el que no te puedes enfrentar a menos que ests muy seguro de tu propia capacidad. Supongo que es bueno que est de nuestra parte. S. Frank mir la pantalla. Algo le ha llamado la atencin? Una cosa. Jack apret un botn del mando a distancia. A ver qu le parece. La cinta avanz a doble velocidad. Las figuras se movan como los actores en una pelcula muda. Atento. Las imgenes mostraron a Luther cuando sala de la furgoneta. Miraba el suelo; los grilletes le dificultaban la marcha. De pronto, el presidente seguido por una columna de gente apareci en la pantalla. Luther qued parcialmente oscurecido. Jack congel la imagen. Mire. Frank observ la imagen, mientras masticaba una galleta y se acababa el caf. Sacudi la cabeza. Mire la cara de Luther le indic Jack. All, entre los

trajes. Mire su cara. Frank se inclin hasta casi tocar la pantalla con la nariz. De pronto se ech hacia atrs, con los ojos bien abiertos. Maldita sea, pareca decir algo. No, parece como si le estuviera diciendo algo a alguien. Cree que reconoci a alguien, quizs al tipo que le mat? pregunt el detective. Dadas las circunstancias, no pienso que estuviese de charla con algn desconocido. Frank volvi a ensimismarse en la contemplacin de la imagen. Por fin sacudi la cabeza. Necesitaremos la ayuda de algn talento especial. Se levant. Vamos. Dnde? pregunt Jack, al tiempo que coga el abrigo. Frank sonri mientras rebobinaba la cinta. Despus se puso el sombrero. Primero lo llevar a cenar. Soy un hombre casado, ms viejo y ms gordo que usted. Por lo tanto, no me basta con un puado de galletitas. Despus iremos a la comisara. Quiero presentarle a una persona. Dos horas ms tarde, Seth Frank y Jack entraron en la comisara de Middleton, ahtos de comida. Laura Simon les esperaba en el laboratorio con el equipo preparado. Despus de las presentaciones, Laura meti la cinta en el magnetfono. Las imgenes aparecieron en la pantalla de cuarenta y seis pulgadas del televisor instalado en un rincn del laboratorio. Frank avanz la cinta hasta el lugar apropiado. All seal Jack, all est. Frank congel la imagen. Laura se sent delante de un teclado y escribi una serie de rdenes. En la pantalla, la parte del encuadre

correspondiente a la imagen de Luther se separ del resto y se ampli como un globo que se hincha, hasta que el rostro de Luther ocup casi toda la pantalla. Es el mximo que da la mquina. Laura hizo girar la silla y le hizo una sea a Frank. El teniente apret un botn del mando a distancia y las imgenes volvieron a moverse. La banda sonora era muy confusa: los alaridos, los gritos, el ruido del trfico y el rumor de la multitud impedan entender lo que deca Luther. Miraron mientras sus labios se abran y cerraban. Est cabreado. No s qu dice, pero est cabreado. Frank sac un cigarrillo, pero lo guard al ver la mirada de Simon. Alguien sabe leer los labios? pregunt Laura. Jack mir la pantalla. Qu coo deca Luther? Ya haba visto antes la expresin de su cara. Si pudiera recordar cundo... Haba sido haca poco, estaba seguro. Ve algo que nosotros no vemos? pregunt Frank. Jack mir al detective. No lo s contest. Se pas la mano por la cara. All hay algo, pero no consigo recordar qu es. Frank le dijo a Simon que apagara el equipo. Dej la silla y se desperez. Bueno, vyase a dormir. Si maana cuando se despierte recuerda algo, llmeme. Gracias por venir, Laura. Los dos hombres se marcharon juntos. Frank mir a Jack, extendi una mano y le toc la nuca. Caray, tiene los msculos a punto de estallar. Vaya, no s por qu. No me casar con la mujer con quien estaba prometido, la mujer con la que me quiero casar me acaba de decir que desaparece para siempre de mi vida, y estoy casi seguro que maana ya no tendr trabajo. Ah y eso sin mencionar que asesinaron a una persona que estimaba y que quiz nunca encontraremos al asesino. Coo, mi vida no podra ser ms perfecta.

Quizs ahora venga la buena racha. S. Jack abri la puerta del Lexus. Por cierto, si conoce a alguien que quiera comprar un coche casi nuevo, avseme. Lo siento, no conozco a nadie que pueda permitrselo contest el detective con una mirada pcara. Yo tampoco afirm Jack con una sonrisa. En el camino de regreso, Jack mir la hora en el reloj del coche. Era casi medianoche. Pas por delante del edificio de Patton, Shaw, vio las oficinas a oscuras, y decidi entrar. Utiliz la tarjeta para abrir la puerta del garaje, salud con la mano a la cmara de seguridad instalada junto a la puerta, y al cabo de unos minutos suba en uno de los ascensores. No saba muy bien por qu estaba all. Sus das en Patton, Shaw estaban contados. Sin Baldwin como cliente, Kirksen le echara a patadas. Sinti un poco de pena por Lord. Le haba prometido proteccin. Pero no pensaba casarse con Jennifer Baldwin slo para que Lord siguiera cobrando un salario estupendo. Adems, le haba mentido respecto a la marcha de Barry Alvis de la firma. Pero Lord se salvara. Jack crea con toda sinceridad que Lord saldra adelante. Cualquier bufete le contratara de inmediato. El futuro de Lord era mucho mejor que el de Jack. Se abrieron las puertas del ascensor y Jack entr en la recepcin de la planta. Slo estaban encendidas las lmparas de pared y la penumbra le hubiera intranquilizado un poco de no haber sido por su ensimismamiento. Camin por el pasillo hacia su oficina, y se detuvo un momento en la cocina para servirse un vaso de gaseosa. Por lo general, incluso a medianoche, siempre haba unas cuantas personas ocupadas en acabar algn trabajo urgente. Esta noche el lugar se vea desierto. Jack encendi la luz de su oficina y cerr la puerta. Ech

una ojeada a su nuevo dominio conseguido gracias a su ascenso a socio. Su reino, aunque slo fuera por un da ms. Era impresionante. El mobiliario de primera calidad, la alfombra y el tapizado de las paredes, de lujo. Se pase delante de sus diplomas enmarcados. Algunos los haba conseguido con esfuerzo, otros se los haban concedido slo por ser abogado. Vio que haban recogido los papeles desparramados por el escritorio, obra de la eficaz cuadrilla de limpieza acostumbrada al desorden de los abogados y a sus ocasionales rabietas. Se sent en el silln de cuero y se ech hacia atrs. Era mucho ms cmodo que su cama. Se imagin a Jennifer hablando con su padre. Ransome Baldwin se pondra rojo de furia ante lo que interpretara como un insulto imperdonable a su preciosa hijita. El hombre llamara por telfono maana por la maana y su carrera como abogado de empresa se habra acabado. No le importaba en lo ms mnimo. Lo nico que lamentaba era no haberlo hecho antes. Con un poco de suerte le aceptaran otra vez en la oficina del defensor pblico. Aquello era lo suyo. Nadie se lo impedira. Sus problemas haban comenzado cuando intent ser alguien que no era. No cometera el mismo error nunca ms. Pens en Kate. Dnde ira? Iba en serio lo de dejar el trabajo? Jack record la expresin fatalista en su rostro y lleg a la conclusin de que s, ella lo haba dicho en serio. l haba vuelto a suplicarle. Como haba hecho cuatro aos antes. Le haba suplicado que no se fuera, que no volviera a desaparecer de su vida. Pero haba habido algo imposible de atravesar. Quizs era la culpa que senta. O quiz se trataba sencillamente de que ella no le quera. Alguna vez se lo haba planteado? La verdad era que no. Al menos conscientemente. Le pona los pelos de punta pensar en la respuesta. Sin embargo, ahora qu ms daba? Luther estaba muerto; Kate se marchaba. Su vida no

haba cambiado mucho a pesar de la reciente actividad. Por fin, los Whitney le haban abandonado para siempre. Mir la pila de mensajes rosados. Pura rutina. Entonces apret un botn del telfono para escuchar el contestador automtico, cosa que no haba hecho en un par de das. Patton, Shaw permita a sus clientes la eleccin de dejar los anticuados mensajes escritos u optar por el moderno contestador. A los clientes ms quisquillosos les encantaba este ltimo. Al menos as no tenan que esperar para despacharse a gusto. Haba dos llamadas de Tarr Crimson. Le buscara a Tarr otro abogado. Patton, Shaw era demasiado caro para l. Haba otros cuantos relacionados con los Baldwin. Bien. Estos podan esperar al prximo tipo que le cayera en gracia a Jennifer Baldwin. El ltimo mensaje despert su atencin inmediata. Era la voz de una mujer. Suave, tmida, mayor, incmoda por tener que hablar con el contestador. Jack lo escuch otra vez. Seor Graham, usted no me conoce. Me llamo Edwina Broome. Era amiga de Luther Whitney. Broome? El nombre le sonaba. Luther me dijo que si le pasaba alguna cosa tena que esperar un poco y entonces enviarle el paquete. Me dijo que no lo abriera y no lo hice. Dijo que era como una caja de Pandora. Si miraba en su interior poda pasar una desgracia. Dios bendiga su alma, Luther era un buen hombre. No tuve noticias suyas, aunque no las esperaba. Pero se me ocurri que deba llamarle y averiguar si usted haba recibido el paquete. Nunca haba enviado nada por este sistema, creo que lo llaman servicio inmediato. Y pienso que lo hice bien, pero no lo s. Si no lo ha recibido, por favor llmeme. Luther dijo que era muy importante. Y Luther nunca deca nada que no fuera verdad. Jack escuch el nmero de telfono y lo anot. Verific la hora de la llamada. El da anterior por la maana. Busc en la oficina. No haba ningn paquete. Fue al trote por el pasillo

hasta la mesa de su secretaria. Tampoco estaba all. Volvi a su oficina. Dios mo, un paquete de Luther. Edwina Broome? Se pas la mano por el pelo, se rasc la cabeza, se oblig a pensar. Entonces record el nombre. La madre de la mujer que se haba suicidado. Frank la haba mencionado. La presunta cmplice de Luther. Jack marc el nmero. Le pareci que sonaba una eternidad. Ho... hola? La voz sonaba somnolienta, lejana. Seora Broome? Soy Jack Graham. Perdone por llamarla tan tarde. Seor Graham? La voz cambio de tono. Son alerta, vivaz. Jack se imagin a la mujer sentada en la cama, con el camisn cerrado hasta el cuello, mientras miraba nerviosa el telfono. Lo siento, acabo de recibir su mensaje. No recib el paquete, seora Broome. Cundo lo envi? Djeme pensar un minuto. Jack oy la respiracin laboriosa. Hoy hace cinco das. Tiene el recibo con el nmero? El hombre me dio un papel. Tendr que ir a buscarlo. Esperar. Repiquete con los dedos sobre la mesa. Intent no perder el control. Aguanta, Jack. Aguanta un poco ms. Ya lo tengo, seor Graham. Por favor, llmeme Jack. Lo envi por Federal Express? As es, s. Muy bien, cul es el nmero de rastreo? El qu? Perdn. El nmero que est en la esquina superior derecha del papel. Es una hilera de nmeros muy larga. Ah, s. La mujer los ley. Jack los anot y se los repiti para confirmarlos. Tambin confirm la direccin de la firma.

Jack, esto es muy serio? Me refiero a la forma en que muri Luther y todo eso. Aparte de m, la ha llamado alguien que no conozca? No. Bueno, si le llaman quiero que avise a Seth Frank, del departamento de polica de Middleton. Le conozco. Es una buena persona, seora Broome. Puede confiar en l. Est bien, Jack. Jack colg y llam a Federal Express. Oy el ruido del teclado delordenador al otro lado de la lnea. La voz de la mujer era profesional y concisa. En efecto, seor Graham, lo entregaron en las oficinas de Patton, Shaw & Lord el jueves a las diez y dos minutos de la maanay el recibo lo firm la seora Lucinda Alvarez. Muchas gracias. Supongo que estar por alguna parte. Estaba a punto de colgar cuando escuch la pregunta de la mujer. Hay algn problema en particular con la entrega del paquete, seor Graham? Un problema particular? repiti Jack, extraado. No, porqu? Segn los datos que aparecen en pantalla preguntaron por el paquete hoy mismo. Hoy? Jack se puso tenso. A qu hora? A las seis y media de la tarde. Dieron algn nombre? Eso es lo extrao. Segn el registro, la persona tambin se identific como Jack Graham. Por el tono quedaba muy claro que dudaba mucho de la verdadera identidad de su interlocutor. Jack sinti un sudor fro. Colg el telfono. Alguien, no saba quin, comparta su inters por el paquete. Y ese alguien saba que estaba destinado a l. Le temblaban las manos

cuando volvi a coger el telfono. Llam a Seth Frank, pero el detective se haba ido a su casa. La persona no quiso darle el nmero particular, y Jack record que se haba dejado el nmero en el apartamento. Despus de mucho insistir, la persona llam a la casa del teniente, sin obtener respuesta. Maldijo por lo bajo. Una llamada a informacin no dio resultado; el nmero era privado. Jack se reclin en el silln, su respiracin era cada vez ms agitada. Senta una fuerte opresin en el pecho. Siempre se haba considerado como una persona muy valiente. Ahora no lo tena tan claro. Se oblig a centrarse en el asunto. Haban entregado el paquete. Lucinda haba firmado el recibo. La rutina en Patton, Shaw era estricta; la correspondencia tena una importancia vital para cualquier firma de abogados. Los paquetes trados por Federal Express los repartan los mozos con la otra correspondencia del da. La transportaban en un carrito. Todos saban dnde estaba la oficina de Jack. Incluso si no lo saban, la firma imprima un plano que se actualizaba peridicamente. Si utilizaban el plano correcto, pens Jack. Jack corri hacia la puerta, la abri y sigui su carrera por el pasillo. A la vuelta de la esquina, en la direccin opuesta, se encendi la luz en la oficina de Sandy Lord. Encendi la luz en su vieja oficina. Sin perder ni un segundo, busc entre las papeles, carpetas y otros objetos amontonados sobre la mesa; nada. Entonces apart la silla para sentarse y vio el paquete en el asiento. Jack lo recogi. En un gesto instintivo mir a su alrededor, vio las persianas abiertas y se apresur a cerrarlas. Ley la etiqueta: Edwina Broome a Jack Graham. Era el paquete. Pareca ser una caja, pero pesaba poco. Una caja dentro de otra, eso era lo que ella haba dicho. Comenz a abrirlo, y se detuvo. Ellos saban que el paquete estaba aqu. Ellos? No se le ocurra ninguna otra denominacin. Si ellos saban que el paquete estaba aqu, de hecho haban

llamado hoy mismo, qu haran? Si lo que haba dentro era tan importante, y hubiese estado abierto ellos ya sabran que contena. Como no era as, qu haran? Jack volvi otra vez a su oficina, con el paquete bien sujeto bajo el brazo. Se puso el abrigo, recogi las llaves del coche con tanta prisa que volc el vaso de gaseosa, y se dispuso a salir. Se qued de piedra. Un ruido. Resultaba difcil precisar dnde; resonaba suavemente en el pasillo, como el chapoteo de agua en un tnel. No era el ascensor. Estaba seguro de que hubiera odo el ascensor. Lo estaba? Era un lugar muy grande. El ruido de fondo del ascensor era algo habitual. Adems, haba estado con toda la atencin puesta en la llamada telefnica. No, no estaba seguro. Por otra parte, quiz slo era algn abogado de la firma que vena a trabajar o a recoger alguna cosa. El instinto le avis que era una conclusin errnea. ste era un edificio seguro. Pero, hasta qu punto era seguro un edificio pblico? Cerr la puerta. Ah estaba otra vez. Sus odos se esforzaron para ubicado sin xito. Los intrusos se movan lentamente, con mucho sigilo. Nadie de los que trabajaban aqu hubiera hecho eso. Se acerc a la pared, apag la luz, esper un momento y despus abri la puerta con mucho cuidado. Asom la cabeza. El pasillo se vea desierto. Por cunto tiempo? El problema tctico era obvio. El espacio de la planta estaba configurado de tal manera que si optaba por una direccin haba que seguirla. Adems, no haba muebles en los pasillos. Si se cruzaba con alguien no tendra dnde esconderse. Una consideracin prctica le pas por la cabeza y busc con la mirada en la penumbra de la oficina. Por fin su mirada se pos en un pesado pisapapeles de granito, uno de los muchos regalos recibidos cuando le hicieron socio. Utilizado correctamente poda hacer mucho dao. Jack estaba seguro de que sabra usarlo. Si iba a caer no se lo pondra fcil. Esta

postura fatalista le ayud a fortalecer su decisin. Esper unos segundos antes de aventurarse al pasillo; no olvid cerrar la puerta. Los que le buscaban tendran que abrir todas las puertas para dar con su oficina. Camin agachado cuando se acerc a una esquina. Ahora dese con toda el alma que la planta estuviera a oscuras. Inspir con fuerza y espi. El camino estaba despejado, al menos por ahora. Pens deprisa. Si haba ms de un intruso, sin duda se separaran para reducir a la mitad el tiempo de la bsqueda Sabran que estaba en el edificio? Quiz le haban seguido hasta aqu. Eso era preocupante. Tal vez en este momento le rodeaban, se acercaban desde direcciones opuestas. El sonido se acercaba. Pisadas. Afin el odo al mximo. Le pareci escuchar la respiracin de otra persona, o al menos se lo imagin. Tena que decidirse. Su mirada se pos en algo que haba en la pared, algo que brillaba: la alarma de incendios. Estaba a punto de lanzarse cuando una pierna asom por la esquina al otro extremo del pasillo. Jack retrocedi sin esperar a ver el resto. Camin a paso ligero en la direccin opuesta. Dio la vuelta en la esquina, cruz el vestbulo, y lleg a la puerta de la escalera. La abri de un tirn; el chirrido de las bisagras reson por todo el piso. Oy el ruido de pies que corran. Mierda! Cerr de un portazo y corri escaleras abajo. Un hombre apareci en la esquina. Llevaba la cabeza cubierta con un pasamontaas y empuaba una pistola en la mano derecha. Se abri la puerta de una oficina y Sandy Lord sali al pasillo, en camiseta y los pantalones bajados hasta las rodillas. Lord tropez y se llevo por delante al hombre. Ambos cayeron al suelo. En la desesperacin por sujetarse, Lord le arranc el pasamontaas.

Lord se puso de rodillas; le chorreaba sangre de la nariz. Qu coo pasa aqu? Quin coo es usted? Lord mir furioso al desconocido. Entonces vio el arma y se qued inmvil. Tim Collin le devolvi la mirada al tiempo que sacuda la cabeza como si lamentara su mala suerte. Ahora ya no poda escoger. Levant la pistola. Virgen santa! Por favor, no! chill Lord e intent apartarse. Son el disparo y la sangre brot en el centro de la camiseta. Lord jade una vez, con los ojos vidriosos y su cuerpo cay contra la puerta que se abri del todo. En el interior, una joven casi desnuda miraba atnita el cadver del abogado. Collin maldijo por lo bajo. Mir a la muchacha. Ella saba lo que le esperaba, Collin lo vea en sus ojos aterrorizados. Lo siento, seora. En el lugar equivocado, a la hora equivocada. La pistola dispar por segunda vez y el cuerpo delgado sali despedido hacia atrs. Con las piernas abiertas, los puos abiertos, los ojos miraron sin ver el techo; su noche de placer se haba convertido bruscamente en su ltima noche en la Tierra. Bill se acerc a la carrera al compaero arrodillado y observ la carnicera con una expresin de asombro que cambi por otra de furia en un segundo. Ests loco! grit. Me vieron la cara, qu coo iba a hacer? Pedirles que prometieran silencio? A la mierda con ellos! Los nervios de los dos hombres estaban al rojo vivo. Collin apret con fuerza la culata del arma. Dnde est? Era Graham? pregunt Burton. S. Baj por las escaleras de incendios. Le perdimos.

Todava no. Collin se levant. No he matado a dos personas para que se largue. Antes de que pudiera dar un paso, Burton le sujet. Dame la pistola, Tim. Coo, Bill, te has vuelto loco? Burton mene la cabeza, sac su pistola y se la dio a Collin al tiempo que coga la del joven. Ahora ve a por l. Yo intentar controlar los daos. Collin corri hacia la puerta y desapareci por la escalera. Burton mir los dos cadveres. Reconoci a Sandy Lord y contuvo el aliento. Maldita sea, maldita sea, murmur. Dio media vuelta y regres de prisa a la oficina de Jack. Mientras segua a su compaero, haba dado con ella cuando son el primer disparo. Abri la puerta y encendi la luz. Ech una ojeada. El tipo se haba llevado el paquete. Estaba claro. Richmond haba acertado con Edwina Broome. Whitney le haba confiado el paquete. Mierda, haban estado cerca. Quin se iba a pensar que Graham o cualquier otro estara aqu tan tarde? Ech otra mirada al contenido de la habitacin, despus se fij en lo que haba sobre la mesa. En unos segundos ya tena un plan. Ya era hora de que les sonriera la suerte. Se acerc a la mesa. Jack lleg al primer piso y tir de la manija. No se movi. Se le hel el corazn. Ya haban tenido el mismo problema antes. En los simulacros de incendio las puertas haban permanecido cerradas. El problema estaba resuelto segn el administrador. Estupendo! Slo que ahora su error le costara la vida. Y no por culpa de un incendio. Mir escaleras arriba. Bajaban deprisa, ya no les preocupaba el silencio. Jack subi al segundo piso, y musit una plegaria antes de coger la manija. Casi grit de alivio al sentir que giraba. Dobl la esquina, y al llegar al ascensor apret el botn. Despus corri de vuelta hasta la esquina y se

ocult. Venga! Oy el ruido del ascensor que suba. Entonces pens en algo terrible. El perseguidor poda estar en el ascensor. Quiz haba descubierto las intenciones de Jack y pretenda adelantarse. El ascensor lleg al piso. En el momento que se abran las puertas Jack oy el golpe de la puerta de la escalera de incendios contra la pared. Corri hacia el ascensor, salt entre las puertas que estaban a punto de cerrarse con tanta violencia que se estrell contra la pared de la cabina. Se levant de un salto y apret el botn del garaje. Jack not la presencia al instante, el sonido de la respiracin agitada. Vio algo negro, despus el arma. Tir el pisapapeles contra el desconocido y se acurruc en un rincn. Oy un grito de dolor cuando las puertas se cerraron. En cuanto lleg al garaje corri en la penumbra hasta llegar al coche y al cabo de unos momentos atraves la puerta automtica y pis el acelerador. El coche sali disparado. Jack mir por el retrovisor. Nada. Se mir en el espejo. Tena el rostro baado en sudor. Not el cuerpo rgido por la tensin. Se masaje el hombro que se haba golpeado contra la pared del ascensor. Se haba librado por los pelos. Se pregunt dnde ira. Le conocan, al parecer lo saban todo de l. Era obvio que no poda volver a su casa. Entonces, dnde? A la polica? No. No hasta que supiera quin le persegua. El mismo que haba podido matar a Luther a pesar de todos los polis. El que pareca saber lo mismo que saban los polis. Esta noche se quedara en algn lugar de la ciudad. Tena las tarjetas de crdito. Por la maana, a primera hora, llamara a Frank. Entonces se acabaran los problemas. Mir el paquete. Pero esta noche echara una ojeada a aquello que casi le haba costado la vida. Russell se tap con la sbana. Richmond haba acabado

encima de ella. Despus de haberla utilizado, se haba ido sin decir palabra. La mujer se frot las muecas magulladas por las manos del presidente. Tambin le dolan los pechos maltratados. Record la advertencia de Burton. Christine Sullivan tambin haba sido destrozada, y no slo por las balas de los agentes. Movi la cabeza lentamente, mientras luchaba por contener las lgrimas. Haba deseado esto con tantas ganas! Haba deseado que Alan Richmond le hiciera el amor; lo haba imaginado como algo romntico, idlico. Dos personas inteligentes, dinmicas y poderosas. La pareja ideal. Qu maravilloso hubiera sido. Y entonces la visin del hombre la devolvi a la realidad; la haba posedo con el rostro inexpresivo como si hubiese estado masturbndose en el bao con el ltimo Penthouse. Ni siquiera la haba besado, no haba dicho ni una palabra. Se haba limitado a desnudarla en cuanto ella entr en el dormitorio, y despus de penetrarla se haba marchado. No haba tardado ni diez minutos. Y ahora estaba sola. Jefa de gabinete! Puta jefa era ms exacto. Le entraron ganas de gritar: Te foll! Cabrn! Te foll aquella noche en aquel dormitorio y no pudiste hacer nada por evitarlo, hijo de puta! Sus lgrimas mojaron la almohada y se reproch a s misma su debilidad. Haba estado tan segura de sus habilidades, de su capacidad para controlarle... Cmo haba podido ser tan tonta... El hombre haba mandado matar. Walter Sullivan. Walter Sullivan haba sido asesinado, con el conocimiento, con la bendicin del presidente de Estados Unidos. Cuando se lo cont, a ella le pareci increble. Haba dicho que deseaba mantenerla informada de todo. Tendra que haber dicho aterrorizada. Ella no saba lo que el hombre se traa entre manos. Russell ya no era una pieza bsica de la campaa, y dio gracias a Dios por no serlo. Se sent en la cama, se tap como pudo con el camisn roto. Se estremeci de vergenza. Ahora se haba convertido

en su puta particular. Pero tambin era algo ms. Y como una consideracin por esto, lo nico que haba obtenido era la promesa tcita de que no la aplastara. Pero, eso era todo? De verdad no haba nada ms? Se envolvi con la manta y mir la habitacin en penumbras. Ella era una cmplice. Pero tambin era algo ms. Era un testigo. Luther Whitney tambin haba sido un testigo y ahora estaba muerto. Richmond haba ordenado con toda tranquilidad la ejecucin de uno de sus ms viejos y queridos amigos. Si poda hacer eso, qu vala su vida? La respuesta estaba clara. Se mordi una mano hasta que se hizo dao. Mir la puerta por la que l haba salido. Estaba all, escuchando agazapado en la oscuridad? Planeaba qu hacer con ella? Tembl de miedo. Estaba atrapada. Por una vez en la vida no tena opciones. Ni siquiera estaba segurar de que sobrevivira. Jack dej la caja sobre la cama, se quit el abrigo, mir a travs de la ventana de la habitacin del hotel y despus se sent. Estaba seguro de que no le haban seguido. Haba salido de aquel edificio como alma que lleva el diablo. Haba decidido, en el ltimo momento, abandonar el coche. No saba quines eran los perseguidores, pero daba por hecho que contaban con los medios para rastrear el paradero del coche. Mir la hora. El taxi le haba dejado delante del hotel haca un cuarto de hora. Era un lugar comn, un hotel donde se alojaba el turismo barato que recorra la ciudad para conocer unos cuantos monumentos histricos antes de regresar a casa. Estaba apartado del centro, cosa que agradeca. Jack contempl la caja y decidi que ya haba esperado demasiado. La abri y un segundo despus miraba el objeto metido en una bolsa de plstico. Un cuchillo? Lo mir con ms atencin. No, era un

abrecartas de modelo antiguo. Sostuvo la bolsa por las puntas y examin el objeto centmetro a centmetro. No era un especialista forense y por lo tanto no se dio cuenta de que las manchas negras en la empuaduray la hoja eran sangre muy seca. Tampoco advirti las huellas digitales en el cuero. Dej la bolsa con mucho cuidado y se reclin en la silla. Esto tena algo que ver con el asesinato de la mujer. Estaba seguro. Pero qu? La mir otra vez. Sin duda era una prueba muy importante. No era el arma asesina; a Christine Sullivan la haban muerto a tiros. Sin embargo, para Luther haba tenido un valor fundamental. Jack se irgui en la silla. Porque identificaba al asesino de Christine Sullivan! Cogi la bolsa y la sostuvo a la luz para escudriarla a fondo. Ahora las vio, como una espiral de hilos negros. Huellas. El objeto tena las huellas dactilares de la persona que lo haba utilizado. Jack continu con el examen. Sangre. Tambin en la empuadura. No poda ser otra cosa. Qu le haba dicho Frank? Hizo un esfuerzo por recordar. Sullivan haba apualado al atacante. En el brazo o en la pierna con un abrecartas, el mismo de la foto del dormitorio. Al menos sta era una de las teoras que el detective haba compartido con Jack. El objeto que tena en la mano pareca sustentar esa teora. Guard la bolsa en la caja y la ocult debajo de la cama. Se acerc a la ventana para mirar al exterior. Arreciaba el viento. La ventana vibraba y haca ruidos. Si Luther se lo hubiese dicho, si hubiese confiado en l. Pero estaba asustado por Kate. Cmo haban convencido a Luther de que Kate estaba en peligro? Hizo memoria. Luther no haba recibido nada mientras estuvo en el calabozo de la comisara. Jack estaba seguro. Entonces, cmo? Alguien se haba acercado a Luther y le haba dicho tranquilamente: habla y tu hija morir? Cmo haban averiguado que tena una hija? Los dos no haban compartido una habitacin en aos.

Jack se tendi en la cama y cerr los ojos. No, estaba equivocado. Haba habido un momento en que aquello hubiera sido posible. El da que arrestaron a Luther. Aquella haba sido la nica vez que padre e hija haban estado juntos. Era posible que, sin decir una palabra, alguien le transmitiera el mensaje a Luther, slo con la mirada, y nada ms? Jack haba tenido casos en que los testigos tenan miedo de declarar. Nadie les haba dicho nada. Era nicamente una amenaza tcita. Un terror silencioso, no tena nada de nuevo. Entonces, quin haba estado all y fue capaz de hacerlo? Transmitir un mensaje que haba hecho cerrar la boca a Luther como si se la hubiesen cosido? Pero las nicas personas presentes, por lo que Jack saba, eran polis. A menos que fuera la persona que haba disparado contra Luther. Si era l, por qu se haba quedado? Cmo haba podido esa persona entrar en el lugar, acercarse a Luther, y transmitirle el mensaje con la mirada, sin que nadie se diera cuenta? Jack abri los ojos. A no ser que esa persona fuera un poli. El pensamiento inmediatamente posterior fue como un puetazo en el pecho. Seth Frank. Lo descart en el acto. No haba ningn motivo. Por mucho que le diera vueltas, no poda imaginar al detective y a Christine Sullivan metidos en una aventura amorosa, porque ese era realmente el motivo. El amante de Sullivan la haba matado y Luther lo haba visto todo. No poda ser Seth Frank porque contaba con el hombre para salir de esta situacin. Pero qu pasara si maana Jack le entregaba a Frank el objeto que haba estado buscando con tanta desesperacin? Se le cae, abandona la habitacin, Luther sale de la caja fuerte, lo recoge y escapa. Era posible. El lugar estaba tan limpio que slo lo poda haber hecho un profesional. Un profesional. Un detective de homicidios con experiencia, que saba cmo limpiar la escena del crimen. Jack sacudi la cabeza. No! Maldita sea, no! Tena que

creer en algo, en alguien. Tena que ser otra cosa. Otra persona. Ahora estaba cansado. Comenzaba a desvariar. Seth Frank no era un asesino. Volvi a cerrar los ojos. Por ahora estaba a salvo. Al cabo de unos minutos se hundi en un sueo intranquilo. El fro de la maana era tonificante. La tormenta de la noche haba barrido el aire viciado y hmedo. Jack estaba despierto; haba dormido vestido y las prendas lo evidenciaban. Se lav la cara en el bao, se pein un poco, apag la luz y regres al dormitorio. Se sent en la cama y mir la hora. Frank no tardara mucho en llegar a su oficina. Sac la caja de debajo de la cama, la dej a su lado. Tena la sensacin de estar sentado junto a una bomba de relojera. Encendi el pequeo televisor de color que haba en un rincn. Emitan el primer informativo de la maana. La rubia vivaracha, sin duda con la ayuda de grandes cantidades de cafena mientras esperaba su oportunidad en la hora de mxima audiencia, resuma los titulares. Jack esperaba ver la letana habitual de las crisis mundiales. Oriente Medio mereca un minuto cada maana. Quizs un nuevo terremoto en el sur de California. La disputa del presidente con el congreso. Pero hoy slo haba una noticia. Jack prest toda su atencin cuando apareci en la pantalla un lugar que conoca muy bien. Patton, Shaw & Lord. El vestbulo de PS&L. Qu deca la mujer?Gente muerta? Sandy Lord asesinado? Muerto a tiros en su despacho? Jack cruz la habitacin de un salto y subi el volumen. Vio atnito cmo sacaban dos camillas del edificio. Un foto de Lord apareci en la esquina superior derecha de la pantalla. Ofrecieron un rpido resumen de su brillante carrera. Pero estaba muerto. Alguien le haba

asesinado en su oficina. Jack volvi a sentarse en la cama. Sandy haba estado all anoche? Quin era la otra persona? La que haban sacado cubierta conuna sbana? No lo saba. No poda saberlo. Pero crea saber lo que haba pasado. El hombre que le persegua, el hombre con la pistola. Vaya a saber cmo, Lord se haba tropezado con l. Ellos iban a por Jack y Lord se haba cruzado en el camino. Apag el televisor, fue hasta el bao y se lav la cara con agua fra. Le temblaban las manos, tena la garganta seca. Todo lo ocurrido le resultaba inverosmil. Demasiado inesperado. No era culpa suya, pero se senta culpable por la muerte de su socio. Culpable, como Kate. Era una emocin aplastante. Cogi el telfono y marc el nmero. Seth Frank llevaba en la oficina casi una hora. Un amigo en la seccin de homicidios de la capital le haba comunicado todo lo que saban del doble asesinato en la firma de abogados. Frank no saba si estaban relacionados con Sullivan. Pero haba un denominador comn. Un denominador comn que le haba provocado un dolor de cabeza tremendo, y apenas eran las siete de la maana. Son el telfono directo. Atendi la llamada y en su rostro apareci una expresin incrdula. Jack, dnde diablos est? Haba una dureza en el tono del detective que Jack no esperaba or. Buenos das a usted tambin. Jack, sabe lo que ha pasado? Acabo de verlo en la televisin. Yo estuve all anoche, Seth. Me perseguan; no s cmo pero Sandy debi cruzarse en su camino y ellos le mataron. Quines? Quines le mataron?

No lo s! Yo estaba en la oficina, o un ruido. Despus un tipo armado con una pistola me persigui por todo el edificio y tuve suerte de salir de all con la cabeza intacta. La polica tiene alguna pista? Frank inspir con fuerza. La historia sonaba fantstica. Crea en Jack, confiaba en l. Pero, quin poda poner la mano en el fuego por nadie en estos tiempos? Seth? Seth? Frank se mordi las uas mientras pensaba a toda mquina. Segn lo que hiciera a continuacin podran ocurrir dos cosas muy distintas. Por un momento pens en Kate Whitney. En la trampa que le haba tendido a ella y al padre. Todava no lo haba olvidado. Era un poli, pero tambin era un ser humano. Confiaba en que an le quedara algo de decencia. Jack, la polica tiene una pista. De hecho, una pista muy buena. De acuerdo. Cul es? Es usted, Jack respondi Frank, tras una pausa. Usted es la pista. El tipo que la polica de todo el distrito est buscando en este mismo momento por toda la ciudad. A Jack se le cay el auricular de la mano. Le pareci que la sangre no le circulaba por las venas. Jack? Jack, maldita sea, hbleme. Las palabras del detectiveno se registraron en la mente del abogado. Jack mir a travs de la ventana. Afuera haba personas que queran matarle y otras que queran arrestarlo por asesinato. Jack! Yo no mat a nadie, Seth contest por fin con un esfuerzo. Las palabras sonaron como si se derramaran por un desage, a punto de ser arrastradas. Frank escuch lo que deseaba escuchar con desesperacin. No eran las palabras la gente culpable siempre menta sino el tono con que fueron dichas. Desaliento, incredulidad, horror, una mezcla muy explosiva.

Le creo, Jack dijo Frank, en voz baja. Qu demonios est pasando, Seth? Por lo que me han dicho, los polis le tienen grabado en una cinta entrando en el garaje a medianoche. Al parecer, Lord y una amiga ya se encontraban en el edificio. No los vi. No estoy muy seguro de que tuviera que verles. Frank sacudi la cabeza y continu: Al parecer, les encontraron semidesnudos, sobre todo la mujer. Supongo que acababan de hacer lo que les haba llevado all. Vaya! Tambin aparece en el vdeo cuando sale del garaje despus delos asesinatos. Qu hay del arma? Encontraron el arma? S. En un contenedor de basura en el garaje. Y? Sus huellas estaban en el arma, Jack. Eran las nicas que haba. Despus de verle en el vdeo, los polis de Washington buscaron sus huellas en el archivo de abogados del estado de Virginia. Vieron que eran las mismas. Jack se hundi en la silla. Nunca toqu ningn arma, Seth. Alguien intent matarme y sal corriendo. Le pegu al tipo, con un pisapapeles que cog de mi mesa. Eso es lo nico que s. Hizo una pausa. Qu hago ahora? Frank esperaba la pregunta. Honestamente, no saba qu contestar. Desde un punto de vista tcnico, al hombre le buscaban por asesinato. Su deber como agente de la ley estaba muy claro, pero se daba el caso de que no era as. Quiero que se quede donde est. Har unas cuantas averiguaciones. Pero bajo ninguna circunstancia vaya a ninguna parte. Llmeme dentro de tres horas. De acuerdo? Jack colg y pens en su situacin. La polica le buscaba por el asesinato de dos personas. Sus huellas dactilares aparecan en un arma que no haba tocado. Era un fugitivo de la justicia. Y acababa de hablar con un polica. Frank no le

haba preguntado dnde estaba. Pero podan rastrear la llamada. Podan haberlo hecho con toda facilidad. Slo que Frank no lo hara. Entonces Jack pens en Kate. Los polis nunca decan toda la verdad. El detective haba engaado a Kate. Despus lo haba lamentado, o al menos haba dicho que lo lamentaba. Un sirena son en la calle y a Jack se le par el corazn por un instante. Corri a la ventana y mir, pero el coche de la polica sigui su camino hasta que las luces azules se perdieron de vista. Pero quizs ya estaban de camino. Venan a buscarle ahora mismo. Cogi el abrigo y se lo puso. Entonces mir la cama. La caja. No le haba dicho ni una palabra a Frank del objeto. Anoche haba sido la cosa ms importante de su vida, pero ahora haba pasado a un segundo plano. No tienes bastante trabajo en el campo? Craig Miller era detective de homicidios en Washington con muchos aos de servicio. Fornido, con una abundante cabellera negra y ondulada, y una cara que traicionaba su aficin al buen whisky. Frank le conoca desde haca aos. Eran unos buenos amigos que compartan la creencia de que el crimen siempre deba ser castigado. Nunca lo suficiente como para impedirme venir hasta aqu y saber si vales para el trabajo de detective replic Frank, con una sonrisa severa. Miller le devolvi la sonrisa. Se encontraban en la oficina de Jack. La unidad criminal estaba acabando el trabajo. Frank ech una ojeada a la amplia y lujosa habitacin. Jack ahora estaba muy lejos de esta clase de vida, pens para s mismo. Miller le mir mientras recordaba una cosa. Este tipo, Graham, estaba involucrado en el caso

Sullivan, no? Era el abogado del sospechoso. Eso es! Vaya cambio. De abogado defensor a futuro acusado. Miller volvi a sonrer. Quin encontr los cuerpos? La encargada de la limpieza. Entra a trabajar sobre las cuatro de la maana. Te ha pasado por la cabezota algn motivo? Venga dijo Miller con una mirada de suspicacia. Son las ocho de la maana. Has venido hasta aqu desde el medio de la nada para escarbar en mi cabeza. Qu pasa? No lo s. Frank se encogi de hombros. Conoc al tipo durante el caso. Me qued de piedra cuando vi su cara en las noticias del a maana. No lo s. Llmalo intuicin. Miller le mir con atencin durante un instante y decidi no insistir. Por lo que parece, el motivo est claro. Walter Sullivan era el principal cliente del muerto. Este tipo, Graham, sin hablar con nadie de la firma, aparece y representa al chorizo acusado de matar a la esposa del tipo. Eso, obviamente, no le sent bien a Lord. Segn parece, los dos tuvieron una reunin en la casa de Lord. Quizs intentaron resolver las cosas, o quiz las empeoraron ms. Cmo te has enterado de todo esto? El socio gerente de la firma. El detective abri la libreta. Daniel J. Kirksen. Me cont todos los dimes y diretes de la historia. Y eso qu tiene que ver con que Graham entrara aqu para matarlos? No digo que fuera premeditado. Los horas que aparecen en las grabaciones muestran que el difunto lleg aqu varias horas antes de que apareciera Graham. Entonces? As que los dos no saban que el otro estaba aqu, o quiz Graham vio la luz encendida en la oficina de Lord

cuando pasaba por la calle. La oficina da a la calle, cualquiera hubiera podido ver si haba alguien. S, excepto si el hombre y la mujer estaban follando. No tengo claro que quisieran mostrarse al resto de la ciudad. Seguramente tenan las persianas cerradas. Correcto, pero escucha, Lord no estaba muy en forma as que dudo que estuvieran follando todo el tiempo. La luz de la oficina estaba encendida cuando les encontraron y las persianas estaban subidas un poco. En cualquier caso, por accidente o no, los dos se encontraron. Resurge la discusin. Se calientan los nimos, quiz se amenazan. Y entonces, bam. Un pronto. Quiz Lord sac un arma. Pelean. Graham le quita la pipa al viejo. Dispara. La mujer lo ve todo, tambin recibe un balazo. Todo se acaba en segundos. Perdona que te lo diga, Craig, pero suena muy cogido de los pelos. Ah, s? Tenemos al tipo saliendo de aqu ms blanco que una sbana. La cmara lo film de frente. Vi la pelcula, ni gota de sangre en la cara del tipo, Seth, te lo juro. Cmo es que no aparecieron los de seguridad? Seguridad? Miller solt una carcajada. Mierda. La mitad del tiempo esos tipos ni siquiera miran los monitores. Graban las cintas y tienes suerte si alguna vez las ven. En estos edificios de oficinas, la gente entra como Pancho por su casa, fuera del horario de trabajo. Entonces, quizs alguien lo hizo. No lo creas, Seth. Miller sonri mientras mova la cabeza. Ese es tu problema. Buscas una respuesta difcil cuando tienes lo ms obvio delante de las narices. Entonces, cmo apareci el arma? Hay mucha gente que tiene armas en la oficina. Mucha? Cunta, Craig? Te sorprenderas, Seth. Quiz! replic Frank. Qu mosca te ha picado con este asunto? pregunt

Miller curioso. Frank no mir a su amigo. Observ la mesa. No lo s. Ya te lo dije. Conozco al tipo. No tiene pinta de asesino. Sus huellas estaban en el arma? Dos huellas perfectas. El pulgar y el ndice derecho. Nunca haba visto unas huellas tan claras. Algo en las palabras de su amigo sacudi a Frank. Contemplaba la mesa. En la superficie pulida apareca una marca de agua. Entonces, dnde est el vaso? El qu? El vaso que dej esa marca. Frank la seal. Lo tienes t? No he mirado en la cocina, si es eso lo que quieres saber. Ahora iremos. Miller se volvi para firmar un informe. Frank aprovech para mirar la mesa ms de cerca. En el medio de la mesa haba un pequeo cuadrado de polvo. All haba habido algo. Cuadrado, de unos diez centmetros de ancho. El pisapapeles. Frank sonri. Seth Frank se march al cabo de unos minutos. El arma tena impresas unas huellas perfectas. Demasiado perfectas. Frank tambin haba visto el arma y el informe de la polica. Un arma del calibre 44, con los nmeros de serie borrados, imposible de identificar. Como el arma encontrada junto al cadver de Walter Sullivan. El teniente se permiti una sonrisa. Haba acertado en lo que haba hecho, o mejor dicho en lo que no haba hecho. Jack Graham le haba dicho la verdad. No haba matado a nadie. Sabes, Burton? Estoy un poco cansado de dedicar tanto tiempo y atencin a este asunto. Por si lo has olvidado, te recuerdo que tengo que dirigir un pas. Richmond se

sent en una silla del despacho Oval delante de la chimenea. Mantena los ojos cerrados y las manos unidas formando una pirmide. Antes de que Burton pudiera responder, el presidente aadi: En lugar de tener el objeto a buen recaudo, slo has conseguido darle ms trabajo a los detectives de homicidios, y el abogado de Whitney sigue suelto por all con una prueba que nos hundir a todos. Me emociona tanta eficacia. Graham no ir a la polica a menos que le guste la comida de la crcel y quiera tener a un gigantn peludo como novia durante el resto de su vida. Burton mir al presidente inmvil. l se estaba jugando el culo para salvarlos a todos, y el muy cabrn se quedaba tranquilamente en la retaguardia. Y ahora encima criticaba. Como si al agente secreto le encantara haber visto a otras dos personas inocentes asesinadas. En eso te tengo que felicitar seal Richmond. Demuestras buenos reflejos. Sin embargo, no creo que podamos fiarnos de ello como una solucin a largo plazo. Si la polica arresta a Graham, l les entregar el abrecartas, si es que lo tiene. Pero he conseguido un poco ms de tiempo. El presidente se levant para apoyar las manos en los hombros fuertes de Burton. S que aprovechars ese tiempo para encontrar a Jack Graham y persuadirle de que emprender cualquier accin en contra de nuestros intereses resultar muy perjudicial para los suyos. Quiere que se lo diga antes o despus de volarle la cabeza? Eso lo dejo a tu juicio profesional. Richmond sonri antes de volver a su mesa. Burton mir la espalda del presidente. Por un instante, Burton se imagin disparando con su arma contra la nuca de Richmond. La mejor manera de acabar con este asunto ahora mismo. Si alguien se mereca un tiro, era este tipo.

Tienes alguna idea de dnde puede estar? No, pero tengo una fuente bastante segura. Burton no mencion la llamada de Jack a Seth Frank a primera hora de la maana. Tarde o temprano, acabara por decrselo al detective. Y entonces Burton entrara en accin. El agente inspir con fuerza. No haba mejor desafo que ste para los amantes de las situaciones peligrosas. Era como patear un penalty. Metera la pelota entre los palos o la mandara a las gradas? Mientras sala del despacho, parte de l dese que ocurriera esto ltimo. Seth Frank esperaba impaciente en su oficina, sin apartar la mirada del reloj. En el momento que el segundero pasaba las doce son el telfono. Jack estaba en una cabina. Dio gracias a Dios porque en el interior hiciera tanto fro como afuera. El grueso anorak que haba comprado al salir del hotel encajaba a la perfeccin con la multitud. Sin embargo, no consegua librarse de la sensacin de que todo el mundo le miraba. Frank atendi la llamada, y en el acto oy el ruido de fondo. Dnde coo est? Le dije que no saliera de donde se hallaba. Jack no respondi. Jack? Oiga, Seth, no me gusta quedarme sentado a esperar que me maten. Tampoco estoy en una situacin como para confiar a fondo en nadie. Entendido? Frank abri la boca para protestar, pero despus se ech atrs. El tipo tena ms razn que un santo. Muy justo. Quiere saber cmo hicieron el montaje? Le escucho. Haba un vaso en la mesa. Al parecer, usted se haba servido algo de beber. Lo recuerda?

S, una gaseosa, y qu? Si no me equivoco el que le persegua se tropez con Lord y la mujer tal como usted dijo y tuvo que matarles. Usted se escap. Saban que en el vdeo del garaje aparecera saliendo del edificio ms o menos a la hora de la muerte de ambos. Levantaron las huellas del vaso y las transfirieron al arma. Se puede hacer? Claro que se puede, si se sabe cmo hacerlo y se tiene el equipo necesario, algo que probablemente encontraron en la sala de mantenimiento de la firma. Si tuviramos el vaso podramos demostrar que fue un falsificacin. De la misma manera que las huellas dactilares de una persona son irrepetibles, sus huellas en el arma no pueden coincidir en todos los detalles con las del vaso. La presin aplicada y todo lo dems. Los polis de Washington aceptaran la explicacin? Yo no contara con eso, Jack. Yo no lo hara. Lo nico que quieren es cogerle. Dejarn que otras personas se preocupen de todo lo dems. Estupendo. Entonces, qu? Vamos por orden. En primer lugar, por qu le buscaban? Jack estuvo a punto de darse bofetadas por tonto. Mir la caja. Recib un envo especial de una persona. Edwina Broome. Es algo que seguramente despertar su entusiasmo cuando lo vea. Seth se levant con el deseo de poder tender la mano a travs del telfono y cogerlo. Qu es? Jack se lo dijo. Sangre y huellas digitales. Simon se lo pasara en grande. Me encontrar con usted dnde y a la hora que sea. Jack pens de prisa. Resultaba irnico, los lugares pblicos parecan ms peligrosos que los privados. Qu le parece la estacin del metro de Farragut West,

en la boca de la calle 18, alrededor de las once de esta noche? All estar prometi Frank, mientras anotaba la direccin y la hora. Jack colg el telfono. Ira a la estacin del metro antes de la hora sealada. Slo por si acaso. Si vea algo mnimamente sospechoso pasara a la clandestinidad hasta donde pudiera. Cont el dinero que le quedaba. Cada vez menos. No poda utilizar las tarjetas de crdito. Se arriesgara con los cajeros automticos. Conseguira algunos cientos de dlares. Seran suficientes, al menos por un tiempo. Sali de la cabina, mir la muchedumbre. Era la tpica multitud de Union Station. Nadie demostr el menor inters en l. Jack se estremeci. Una pareja de policas caminaba en su direccin. Entr una vez ms en la cabina y esper hasta verles pasar. Compr hamburguesas y patatas fritas en uno de los bares del vestbulo y despus cogi un taxi. Comi mientras el taxi le llevaba a travs de la ciudad. Aprovech el respiro para pensar en sus opciones. Una vez entregado el abrecartas a Frank, se acabaran los problemas? Al parecer, las huellas y la sangre corresponderan con las de la persona que haba estado aquella noche en casa de los Sullivan. Entonces la mente de abogado defensor de Jack entr en juego. Desde ese punto de vista comprendi que haba unos cuantos obstculos casi insalvables para llegar a una decisin tan difana. Primero, las pruebas fsicas podan ser no concluyentes. Quiz no podran identificarlas porque el ADN y las huellas dactilares de la persona no estaban en los archivos. Jack record una vez ms la expresin de Luther la noche aquella en el Mall. Era alguien importante, alguien que la gente conoca. Aqu tena otro obstculo. Si acusaba a una persona as, ms le vala tener pruebas concluyentes o el caso nunca vera la luz pblica. Segundo, se enfrentaban a un grave problema de custodia gigantesco. Podan probar que el abrecartas

provena de la casa de los Sullivan? Sullivan estaba muerto; el personal quiz no podra jurar que era el mismo. Christine Sullivan lo haba tocado. Tal vez el asesino lo haba tenido en su poder durante un breve perodo. Luther lo haba guardado durante un par de meses. Ahora lo tena Jack y, con un poco de suerte, se lo entregara al detective. Por fin cay en la cuenta. El valor del abrecartas como prueba era nulo. Incluso si encontraban a la persona, cualquier abogado defensor competente demostrara que no tena ningn valor. Ni siquiera podran conseguir una orden de acusacin basada en la prueba. La evidencia contaminada no serva como prueba. Dej de comer de repente y se reclin en el sucio asiento de vinilo. Pero coo! Haban intentado recuperarlo! Haban matado para hacerse con el objeto. Estaban dispuestos a asesinar a Jack para recuperarlo. Para ellos era muy importante, como si se jugaran la vida. As que aparte de la importancia legal, tena un valor. Y algo valioso poda ser aprovechado. Quiz le quedaba una oportunidad. Eran las diez cuando Jack baj por la escalera de la estacin del metro de Farragut West. La estacin, que formaba parte de las lneas naranja y azul del metro de Washington, era un lugar muy concurrido debido a su cercana con la zona del centro donde funcionaban miles de oficinas. Sin embargo, a las diez de la noche, se vea casi desierta. Jack sali de la escalera mecnica y ech una ojeada. Las estaciones del metro eran grandes tneles con los techos abovedados y suelos de ladrillos hexagonales. Un ancho pasillo con una de las paredes cubierta con carteles de cigarrillos, y la otra con mquinas expendedoras de tarjetas y billetes, conduca hasta la taquilla en el centro del vestbulo,

con los torniquetes a cada lado. Junto a las cabinas de telfonos haba un enorme plano del metro con los horarios de los trenes y el precio de los billetes. En el interior de la taquilla, un empleado aburrido se balanceaba en la silla. Jack observ el lugar y despus mir la hora en el reloj colocado encima de la taquilla. Volvi a mirar hacia la escalera y se qued inmvil al ver a un agente de polica. Jack se oblig a actuar con naturalidad y camin sin separarse mucho de la pared hasta las cabinas de telfonos. Entr en la primera. Se apret contra el telfono, oculto tras el plstico azul. Se arriesg a espiar. El agente se acerc a las mquinas, salud al taquillero con un ademn y contempl el vestbulo. Jack volvi a ocultarse. Esperara. El agente no tardara en marcharse; tena que hacerlo. Pas el tiempo. Una voz fuerte interrumpi los pensamientos de Jack. Asom la cabeza. Un mendigo bajaba por la escalera. Vestido con harapos, llevaba un manta enrollada sobre el hombro. La barba y el pelo sucios y despeinados. El rostro curtido y tenso. Afuera haca fro. El calor de las estaciones de metro era un paraso para los indigentes hasta que los echaban. Los portones de hierro eran para impedir la entrada a personas como l. Jack ech un vistazo. El agente haba desaparecido. Quiz recorra el andn, o estaba tomando un caf con el empleado del metro. Mir hacia la taquilla. El hombre no estaba. Volvi a mirar al mendigo, que se haba acurrucado en un rincn,y haca un inventario de sus pocas pertenencias. Se frotaba las manos protegidas con unos guantes roosos para mantener la circulacin. Jack sinti el aguijonazo de la culpa. El nmero de mendigos era cada vez mayor. Una persona generosa poda vaciar los bolsillos en el trayecto de una manzana. Jack lo haba hecho en ms de una ocasin. Una vez ms mir el tnel y el vestbulo. Nadie. No

pasara otro tren hasta dentro de quince minutos. Sali de la cabina y observ al mendigo. El hombre no pareca hacerle caso; su atencin estaba enfocada en su pequeo mundo, muy apartado de la realidad normal. Pero entonces Jack pens que su propia realidad tampoco era normal, si es que lo haba sido alguna vez. l y el mendigo al otro lado del pasillo estaban librando sus propias luchas, y la muerte poda reclamar a cualquiera de ellos, en cualquier momento. Excepto que la muerte de Jack sera un tanto ms violenta, un tanto ms repentina, aunque quizs era preferible a la muerte lenta que le esperaba al otro. Sacudi la cabeza para despejarla. Estos pensamientos le perjudicaban. Si quera sobrevivir deba mantener la concentracin, tena que creer en su capacidad para vencer a las fuerzas lanzadas en su contra. Jack dio un paso hacia delante y se detuvo. La descarga de adrenalina fue como una bomba; sinti que se le iba la cabeza. El mendigo llevaba zapatos nuevos. Unos zapatos de cuero marrn que costaban ms de ciento cincuenta dlares. Destacaban entre los andrajos como un enorme diamante azul en una playa de arena blanca. El hombre le mir. Sus ojos se clavaron en el rostro de Jack. Le resultaban conocidos. Debajo de la masa de arrugas, pelo sucio y mejillas curtidas por el viento, haba visto antes aquellos ojos; estaba seguro. El mendigo comenz a incorporarse. Pareca tener mucha ms energa que antes. Jack mir a su alrededor, desesperado. El lugar pareca un sepulcro. El suyo. Mir atrs. El hombre caminaba hacia l. Jack retrocedi, con la caja apretada contra el pecho. Record la fuga por los pelos en el ascensor. El arma. No tardara en verla. Le apuntara al pecho. Jack camin por el pasillo hacia la taquilla. El hombre meti la mano debajo del abrigo, una prenda que perda el relleno de lana a cada paso. Oy pasos. Mir al hombre

mientras decida si echaba a correr para subir al tren. Entonces apareci. Jack casi grit de alegra. El agente apareci en una esquina. Jack corri hacia l, al tiempo que sealaba al mendigo que ahora permaneca inmvil en el pasillo. Aquel hombre no es un mendigo. Es un impostor. Jack haba pensado en la posibilidad de ser reconocido por el poli, pero el agente no pareci darse cuenta de que estaba delante de un fugitivo. Qu? El poli mir a Jack, desconcertado. Mire los zapatos. Jack comprendi que pareca un imbcil, pero cmo poda explicarle al polica toda la historia? El agente mir hacia el tnel, vio al mendigo y adopt una expresin severa. Confuso, opt por las preguntas habituales. Le ha molestado, seor? S contest, tras vacilar por un instante. Eh! le grit el polica al hombre. Jack mir mientras el agente echaba a correr. El mendigo dio medio vuelta y huy. Lleg a las escaleras mecnicas, pero la de subida no funcionaba. Se volvi para correr por el tnel, lleg a una esquina y desapareci, perseguido por el polica. Jack se qued solo. Mir hacia la taquilla. El empleado del metro segua ausente. Jack sacudi la cabeza. Haba odo algo. Le pareci un grito de dolor que proceda del lugar donde haban desaparecido los dos hombres. Se adelant. Mientras lo haca, el polica, casi sin aliento, apareci en la esquina. Mir a Jack, y levant un brazo en un gesto cansino para indicarle que se acercara. El tipo pareca indispuesto, como si hubiese visto o hecho algo repugnante. Jack se reuni con el agente. El poli respiraba afanoso.

Maldita sea! No s qu coo est pasando aqu, seor! El poli se esforz todava ms en llevar aire a los pulmones. Apoy una mano contra la pared para aguantarse. Le pill? Claro que s. Qu pas? Vaya y valo usted mismo. Tengo que informar a la comisara. El poli se irgui y seal a Jack en un gesto de advertencia. No se mueva de aqu. No voy a explicar yo solo todo este asunto y me parece que usted sabe mucho ms de lo que dice. De acuerdo? Jack asinti sin rechistar. El poli se alej. Jack camin hasta la esquina. No moverse. El poli le haba dicho que no se moviera. Que esperara a que vinieran a detenerle. Tena que escapar ahora. Pero no poda. Quera saber quin era el presunto mendigo. Estaba seguro de que le conoca. Tena que verle. Jack mir al frente. Este era un camino de servicio para el personal del metro y los equipos de mantenimiento. En la penumbra, bastante lejos, se divisaba un bulto de ropa. Jack forz la vista al mximo. A medida que se acercaba comprob que se trataba del mendigo. Permaneci quieto durante unos segundos. Quera que aparecieran los polis. El lugar era muy oscuro, muy silencioso. El bulto no se movi. Tampoco pareca respirar. Estaba muerto? El poli haba tenido que matarle? Por fin, Jack se adelant. Se arrodill junto al hombre. Qu disfraz tan bueno. Pas una mano por las greas. Incluso el olor agrio de la mugre era autntico. Entonces vio el reguero de sangre que goteaba de la cabeza del falso mendigo. Apart el pelo. Vio un corte, bastante profundo. Ese era el sonido que haba odo. Haban peleado y el poli le haba tumbado con la porra. Se haba acabado. Haban querido cazar a Jack y haban acabado cazados. Le entraron ganas de quitarle la peluca y el resto del disfraz, ver quin coo haba

sido el perseguidor. Pero tendra que esperar. Quizs era una suerte la intervencin de la polica. Les dara el abrecartas. Confiara en la poli. Se incorpor, dio media vuelta y vio al polica que se acercaba por el pasillo a paso ligero. Jack sacudi la cabeza. Menuda sorpresa se llevara este tipo. Ya puedes contarlo como tu da de suerte, muchacho, pens. Jack sali al encuentro del poli y se detuvo en el acto al verle desenfundar una pistola del calibre 9 milmetros. Seor Graham dijo el poli con una mirada alerta. Jack se encogi de hombros y sonri. Por fin, el tipo le haba identificado. El mismo que viste y calza. Le mostr la caja. Tengo algo para ustedes. Lo s, Jack. Es lo que vena a buscar. Tim Collin vio cmo se esfumaba la sonrisa de Jack. Su dedo se cerni sobre el gatillo mientras avanzaba. Frank not que se le aceleraba el pulso mientras se acercaba a la estacin. Por fin tendra algn indicio. Se imagin a Simon ms feliz que un nio con zapatos nuevos. Tena la certeza casi absoluta de que encontraran la huella del asesino guardada en alguna base de datos. Entonces el caso se abrira como un huevo lanzado desde lo alto del Empire State. Y finalmente las preguntas, las malditas preguntas tendran respuestas. Jack mir el rostro, sin pasar por alto ningn detalle. No es que le fuera a servir de mucho. Ech una ojeada a las prendas andrajosas, a los zapatos nuevos en los pies del cadver. El tipo se haba calzado sus primeros zapatos nuevos en aos y ahora no los disfrutara. Jack volvi a mirar a Collin. El tipo est muerto afirm furioso. Usted le mat.

Dme la caja, Jack. Quin coo es usted? Qu ms da. Collin abri un estuche sujeto al cinto y sac un silenciador que se apresur a atornillar en el can de la pistola. Jack observ la pistola que le apuntaba al pecho. Record el momento en que sacaban las camillas con los cadveres de Lord y la mujer. Su turno le llegara en el peridico de maana. Jack Graham y un mendigo. Otras dos camillas. Desde luego lo arreglaran para que Jack apareciera como asesino del mendigo. Jack Graham, de socio de Patton, Shaw a asesino mltiple muerto. A m me importa. Y a m qu? Collin avanz empuando el arma con las dos manos. Coo, tenga! Jack lanz la caja contra la cabeza de Collin en el momento que apretaba el gatillo. La bala destroz una esquina de la caja, y se incrust en la pared. En el mismo instante, Jack dio un salto adelante y choc contra el pistolero. Collin era puro msculo y hueso pero tambin lo era Jack. Adems tenan casi el mismo tamao. Jack sinti cmo el aire escapaba de los pulmones de Collin cuando su hombro golpe contra el diafragma. Instintivamente, los movimientos de la lucha libre volvieron a sus miembros. Jack levant y despus estrell el cuerpo del agente contra el suelo de ladrillo. Cuando Collin consigui levantarse, Jack ya haba desaparecido a la vuelta de la esquina. Collin recogi la pistola y la caja. Se detuvo a descansar un instante porque tena nuseas. Le dola la cabeza del golpe contra el suelo. Se arrodill hasta recuperar el equilibro. Jack estaba fuera de su alcance pero l tena lo que buscaba. Por fin lo tena. Apret la caja con fuerza. Jack pas como una exhalacin junto a la taquilla, salt los molinetes, baj la escalera y atraves el andn. No se daba cuenta de las miradas de la gente. Se le haba cado la

capucha. Su rostro era visible. Alguien grit a su paso. El tipo de la taquilla. Pero Jack continu corriendo y sali de la estacin por la boca de la calle 17. No crea que el hombre estuviera solo. Y lo que menos le interesaba era que alguien le siguiera. Sin embargo, dudaba que tuvieran cubiertas las dos salidas. Quizs haban dado por hecho que no saldra vivo de la estacin. Le dola el hombro del choque y el aire fro le quemaba en los pulmones. Estaba a dos manzanas de la estacin cuando dej de correr. Se ajust el abrigo. Y entonces se dio cuenta. Se mir las manos vacas. La caja! Se haba dejado la caja. Se apoy contra la ventana de un McDonalds cerrado. Vio que se acercaba un coche. Camin deprisa y dobl la esquina. Unos minutos ms tarde se subi a un autobs, sin preocuparse en averiguar dnde iba. El coche dobl en la calle L y sigui por la 19. Seth Frank fue hasta Eye y all gir para tomar la 18. Aparc en la esquina delante de la boca del metro, sali del coche y fue hasta la escalera mecnica. Al otro lado de la calle, Bill Burton montaba guardia oculto detrs de una montaa de escombros, basuras y alambres inservibles, correspondientes a la demolicin de un edificio. Maldijo por lo bajo al ver al detective, apag el cigarrillo y sin perder ni un segundo fue tras l. En cuanto sali de la escalera, Frank ech una ojeada al vestbulo y mir la hora. No haba llegado tan temprano como pensaba. Se fij en un montn de basura acumulada contra la pared. Entonces advirti que en la taquilla no haba nadie. Tampoco se vea a ningn viajero. Todo estaba tranquilo, demasiado tranquilo. El radar de peligro de Frank se encendi en el acto. Con un movimiento automtico desenfund su arma. Sus odos acababan de captar un sonido ala derecha. Avanz a paso rpido por el pasillo lejos de los torniquetes.

Fue a dar a un tnel en penumbra. Al principio no vio nada. Despus, a medida que sus ojos se acomodaban a la falta de luz vio dos cosas. Una se mova, la otra no. Frank mir, mientras el hombre se ergua lentamente. No era Jack. El tipo vesta de uniforme, llevaba un arma en una mano y una caja en la otra. El detective acerc el dedo al gatillo sin perder de vista el arma del desconocido. Frank avanz con cautela. Llevaba aos sin hacer esto. La imagen de su esposa y sus tres hijas apareci en sumente hasta que consigui borrarla. Necesitaba el mximo de concentracin. Por fin lleg a la distancia adecuada. Rog para que la respiracin agitada no le traicionara. Apunt a la espalda del hombre. Quieto! Soy agente de polica. El hombre se qued inmvil. Ponga el arma en el suelo, por la culata. No quiero ver su dedo cerca del gatillo. Si lo veo le volar la cabeza. Hgalo! Ya! El arma baj hacia el suelo poco a poco. Frank vigil la bajada, centmetro a centmetro. Entonces su visin se volvi borrosa. Le pareci que le estallaba la cabeza, se tambale y luego se desplom. Al or el ruido, Collin se dio la vuelta. Vio a Bill Burton que sujetaba la pistola por el can. Mir a Frank. Vamos, Tim. Collin se levant con las piernas flojas, mir al detective y acerc la pistola a la cabeza de Frank. Burton le apart la mano. Es un poli. No matamos polis. Ya no mataremos a nadie ms, Tim. Burton mir a su colega. Le invadi una fuerte inquietud al ver la facilidad con que el joven agente se haba convertido en un asesino despiadado. Collin se encogi de hombros y guard el arma. Burton cogi la caja, mir al detective y despus el cadver del mendigo. Mir a su socio y sacudi la cabeza en un gesto de desdn mientras le diriga una mirada de

reproche. Seth Frank recuper el conocimiento al cabo de unos minutos, solt un gemido, intent levantarse y volvi a desmayarse.

27 Kate se haba acostado pero le resultaba imposible conciliar el sueo. Por el techo del dormitorio desfilaban una serie de imgenes a cual ms terrorfica. Mir el reloj despertador. Las tres de la madrugada. Por el hueco de las persianas entreabiertas vea la oscuridad exterior. La lluvia golpeaba contra el cristal. El ruido, en otras ocasiones tranquilizador, ahora slo aumentaba su dolor de cabeza. No se movi cuando son el telfono. Senta los miembros tan pesados que no se vea con nimo de moverlos, como si se hubieran quedado sin sangre. Por un instante pens que haba sufrido un infarto. Por fin, al quinto timbrazo, levant el auricular. S? Le temblaba la voz, no tena voluntad ni para hablar. Kate, necesito ayuda. Cuatro horas ms tarde estaban sentados en el saln del pequeo local de comidas en Founders Park, el lugar de su primer encuentro despus de muchos aos de separacin. El tiempo haba empeorado. La nevada era tan fuerte que casi no circulaban coches y caminar era un aventura de locos. Kate mir a Jack. Se haba quitado la capucha, pero la gorra de lana, la barba de varios das y las gafas con unos cristales gruesos como culo de botella desfiguraban tanto sus facciones que Kate le mir dos veces antes de reconocerlo. Ests segura de que nadie te sigui? pregunt Jack,

ansioso. El vapor de la taza de caf molestaba la visin de Kate, pero as y todo ella vea la tensin en el rostro del hombre. Tena los nervios a flor de piel. Hice lo que me dijiste. El metro, dos taxis y el autobs. Si alguien me sigui con este tiempo, es que no es humano. Por lo que he visto es probable que no lo sean contest Jack que dej la taza de caf despus de beber un trago. No haba mencionado el nombre del punto de encuentro en la llamada. Daba por hecho que ellos lo escuchaban todo, que vigilaban a cualquiera relacionado con l. Slo haba mencionado el lugar de costumbre, en la confianza de que Kate le entendera, y ella le haba entendido. Jack mir a travs de la ventana. Cada peatn era una amenaza. Le desliz un ejemplar del Post. La primera plana lo explicaba todo. Jack haba temblado de furia cuando la ley. Seth Frank sufra una conmocin cerebral y segn un portavoz del hospital universitario George Washington, su estado era estacionario. El mendigo, todava sin identificar, no haba tenido tanta suerte. En un recuadro se hablaba de Jack Graham, el asesino mltiple. Kate le mir cuando acab de leer. Tenemos que mantenernos en movimiento dijo Jack; acab el caf y salieron del local. Un taxi les dej delante del motel de Jack en las afueras del casco antiguo de Alexandria. Jack mir a izquierda y derecha, y despus atrs mientras iban a la habitacin. Cerr la puerta con llave y ech el pasador antes de quitarse la gorra y las gafas. Jack, lamento verte involucrado en este asunto. Kate se estremeci con tanta fuerza que Jack se dio cuenta desde el otro extremo de la habitacin. Se apresur a abrazarla y la

mantuvo contra su pecho hasta que sinti cmo se relajaba su cuerpo. Me ligu a este asunto porque quise. Ahora slo tengo que desligarme. Intent sonrer, pero no sirvi para disminuir el miedo que senta Kate; el terrible temor de verle muerto como su padre. Te dej una docena de mensajes en el contestador automtico. No tuve ocasin de escucharlos, Kate. Jack dedic la media hora siguiente al relato de los hechos ocurridos en los ltimos das. La mirada de Kate reflej el horror que la dominaba con cada nueva revelacin. Dios mo! Permanecieron en silencio por un instante. Jack, tienes alguna idea de quin est detrs de todo esto? Jack neg con la cabeza, y el movimiento le hizo soltar un gemido. Hay montn de cosas sueltas que me bailan por la cabeza pero nada concreto. Espero que la situacin cambie. Y pronto. La finalidad con que pronunci esta ltima palabra a Kate le sent como una bofetada. Los ojos se lo revelaron. El mensaje era claro. A pesar de los disfraces, las precauciones en los desplazamientos, a pesar de todo su empeo por evitarlo, ellos le encontraran. La poli o las personas que intentaban matarlo. Solo era una cuestin de tiempo. Pero ahora ya tienen lo que buscaban. La voz de Kate se apag mientras le diriga una mirada de splica. l se acost en la cama, y estir los miembros exhaustos. Le pareca que no eran suyos. No es algo en lo que pueda confiar siempre, Kate. Se sent en la cama y contempl la habitacin. El cuadro barato de Jess colgado en la pared. No le vendra mal una dosis de intervencin divina. Le bastara con un milagro.

T no mataste a nadie, Jack. Dijiste que Frank lo tena claro. Los polis de Washington acabarn por llegar a la misma conclusin. Lo crees? Frank me conoce, Kate. Me conoce y todava escucho la duda en su voz cuando hablamos la primera vez. Encontr el vaso, pero no hay ninguna prueba de que alguien manipulara el vaso o el arma. Por otro lado tienen una prueba vlida que me seala como autor de dos asesinatos. Tres si cuentas el de anoche. Mi abogado me recomendara negociar un trato de veinte aos a cadena perpetua con la posibilidad de conseguir la libertad condicional. Yo se lo recomendara a cualquier cliente. Si voy a juicio no tengo nada para defenderme. Slo un montn de conjeturas que pretenden ligar a Luther, a Walter Sullivan y a todos los dems en una conspiracin, y en esto estars de acuerdo, de proporciones monumentales. El juez se reir en mis narices. El jurado nunca me escuchar. Aunque en realidad no hay nada que escuchar. Se levant para apoyarse en la pared con las manos en los bolsillos. No mir a Kate. El pesimismo sobre sus perspectivas a corto y largo plazo se reflejaba claramente en su rostro. Morir de viejo en la crcel, Kate. Eso, si tengo la suerte de llegar a viejo, algo que, en estos momentos, pongo en duda. Kate se sent en la cama, con las manos sobre la falda. Un gemido sordo brot de su garganta mientras se hunda en la desesperacin, como una piedra arrojada en aguas turbulentas. Seth Frank abri los ojos. Al principio slo vio manchas. En su mente vea algo parecido a una gran tela blanca sobre la que haban lanzado unos cuantos litros de pintura negra, blanca y gris para formar un pastiche que enfermaba al

espectador. Al cabo de unos momentos comenz a distinguir los contornos de la habitacin del hospital con los cromados, las ngulos bruscos y el blanco brillante. Cuando intent levantarse, una mano firme se lo impidi. No, no, teniente. No tenga tanta prisa. Frank vio el rostro de Laura Simon. La sonrisa de la mujer no alcanzaba a disimular del todo las arrugas de preocupacin alrededor de los ojos. Su suspiro de alivio son con toda claridad. Su esposa acaba de marcharse para atender a los nios. Pas aqu toda la noche. Le dije que en cuanto se fuera usted se despertara. Donde estoy? En el hospital George Washington. Veo que tuvo la precaucin de buscar un lugar cercano a un hospital para que le rompieran el craneo. Simon se inclin sobre la cama para que Frank no tuviera que mover la cabeza. l la mir. Seth, recuerda lo que pas? Frank pens en la noche pasada. Era la noche pasada? Qu da es hoy? Jueves. Entonces ocurri anoche. Alrededor de las once. Esa fue la hora en que le encontraron. Y tambin al otro tipo. El otro tipo? Frank hizo un movimiento brusco y sinti un dolor intenso en el cuello. Tranquilo, Seth. Laura acomod una almohada debajo de la cabeza del teniente. Haba otro tipo. Un mendigo. Todava no le han identificado. El mismo tipo de golpe en la nuca. Muri en el acto. Usted tuvo suerte. Frank se toc las sienes con mucha precaucin. No se senta tan afortunado. Alguien ms? Qu? Si encontraron a alguien ms?

Ah, no. Pero no se creer lo que le voy a decir. Recuerda al abogado que vio la cinta de vdeo con nosotros? S. Jack Graham. Frank se puso tenso. El mismo. El tipo mat a dos personas en la firma donde trabaja y despus le vieron salir corriendo de la estacin del metro a la misma hora en que le aporrearon a usted y al otro tipo. Es una pesadilla ambulante. Pensar que pareca mster Amrica. Le han encontrado? A Jack? Estn seguros de que escap? Sali de la estacin del metro si es lo que pregunta. Laura le mir intrigada. Pero slo es una cuestin de tiempo. Mir a travs de la ventana y cogi su bolso. Los polis de Washington quieren hablar con usted cuanto antes. No creo que pueda ayudarles mucho. No recuerdo gran cosa, Laura. Amnesia temporal. No tardar en recordarlo todo. Se puso la chaqueta. Alguien tiene que vigilar el condado de Middleton para que los ricos y famosos vivan tranquilos mientras usted se da la gran vida. Sonri. No se acostumbre a esto, Seth. Nos molestara mucho tener que contratar a un nuevo detective. Dnde encontrarn a alguien tan agradable como yo? Su esposa volver dentro de unas horas contest Laura, que ri con ganas. Necesita descansar. Caminaba hacia la puerta cuando se dio la vuelta para hacerle otra pregunta: Por cierto, Seth,qu haca en la estacin de Farragut West a esa hora de la noche? Frank tard en responder. No tena amnesia. Recordaba los sucesos de la noche con toda claridad. Seth? No estoy seguro, Laura. Cerr los ojos por un momento. Sencillamente, no lo recuerdo. No se preocupe, recuperar la memoria. Mientras tanto, ellos cogern a Graham. Eso permitir aclararlo todo.

Laura se march, pero el teniente no aprovech la soledad para descansar. Jack estaba ah fuera. Con toda seguridad, al principio habra pensado que Frank le haba tendido una trampa, aunque si Jack haba ledo los peridicos ya sabra que el detective haba cado en la trampa preparada para el abogado. Ahora ellos tenan el abrecartas. Eso era lo que contena la caja. No poda ser otra cosa. Y, sin esa prueba, cmo pillaran a esa gente? Frank repiti el intento de levantarse. Tena la aguja del suero insertada en un brazo. La presin en la cabeza le oblig a tenderse en el acto. Tena que salir del hospital, ponerse en contacto con Jack. En estos momentos no saba cmo conseguir ninguna de las dos cosas. Dijiste que necesitabas mi ayuda. Qu puedo hacer? Kate mir a Jack a la cara. No haba ninguna reserva en su semblante. Jack se sent en la cama junto a la joven. Pareca preocupado. Tengo mis serias dudas respecto a meterte en este asunto. Me pregunt si fue sensato llamarte. Jack, he estado rodeada de violadores, asaltantes y asesinos durante los ltimos cuatro aos. Lo s. Pero al menos sabas quines eran. Esta vez puede ser cualquiera. Estn matando gente a diestro y siniestro, Kate. Esto es muy serio. No voy a marcharme a menos que me permitas ayudarte. Jack vacil, sus ojos miraron a otra parte. Jack, si no confas en m, te entregar. Creo que estars ms seguro en manos de la poli. Seras capaz de hacerlo, verdad? Claro que s. Estoy quebrantando no s cuntas leyes al estar aqu. Si dejas que te ayude, olvidar este encuentro. Pero

si no lo haces... Haba una mirada en sus ojos que, a pesar de todas las horribles amenazas que le acechaban, le hizo sentirse afortunado de estar con ella. De acuerdo. Sers mi contacto con Seth. Aparte de ti, l es la nica persona en la que puedo confiar. Pero perdiste el paquete. Cmo te puede ayudar? Kate no pudo disimular su desagrado hacia el detective. Jack se levant para pasearse por la habitacin. Por fin se detuvo y mir a la joven. Recuerdas lo manitico que era tu padre con el control? Que nunca se olvidaba de preparar un plan de emergencia? Lo recuerdo contest Kate, en un tono seco. Pues ahora estoy pensando en esa virtud. De qu hablas? Que Luther tena un plan de emergencia para este caso. Ella le mir, boquiabierta. Seora Broome. La puerta se abri un poco ms mientras Edwina espiaba a su visitante. Me llamo Kate Whitney. Luther Whitney era mi padre. Kate se tranquiliz al ver que la anciana la saludaba con una sonrisa. Saba que le haba visto antes. Luther siempre me mostraba fotos suyas. Es mucho ms bonita que en las fotos. Muchas gracias. No s en qu estoy pensando dijo la anciana al tiempo que abra la puerta. Debe estar muerta de fro. Por favor, pase. Edwina la gui hasta una pequea sala de estar donde un tro de gatos dorman en diversos muebles. Acabo de preparar t. Quiere una taza?

Kate vacil. Tena poco tiempo. Entonces mir el reducido confn de la casa. En un rincn haba un viejo piano vertical cubierto de polvo. Kate se fij en los ojos cansados de la mujer; ya no poda disfrutar del pasatiempo musical. Su marido haba muerto haca aos, su hija se haba suicidado. Cuntos venan a visitarla? S, muchas gracias. Las dos mujeres se instalaron en el viejo pero cmodo sof. Kate prob el t fuerte y comenz a animarse. Se apart el pelo de la cara y mir a la anciana que la observaba con una expresin de pena. Lamento mucho lo de su padre, Kate. Se lo juro. S que ustedes dos tenan sus diferencias. Pero Luther era el hombre ms bueno que conoc en toda mi vida. Muchas gracias. La mirada de Edwina se pos en una mesa pequea junto a la ventana. Kate sigui la mirada. Sobre la mesa haba muchas fotos de Wanda Broome que formaban un relicario; la mostraban en sus momentos ms felices. Se pareca mucho a la madre. Un relicario. Sorprendida, Kate record la coleccin de fotos de sus triunfos que haba guardado Luther. Seora Broome, lamento ser brusca pero no dispongo de mucho tiempo dijo Kate mientras dejaba la taza. Se trata de la muerte de Luther y de mi hija, no es as? pregunt Edwina que adelant expectante el cuerpo. Por qu lo dice? replic Kate, sorprendida. Edwina se inclin todava ms, su voz se convirti en un susurro. Porque s que Luther no mat a la seora Sullivan. Lo s como si lo hubiera visto con mis propios ojos. Tiene usted alguna idea...? comenz a preguntar Kate intrigada, pero se interrumpi al ver que Edwina sacuda la cabeza. No, no la tengo. Entonces, cmo sabe que mi padre no lo hizo?

Esta vez la anciana hizo una pausa para pensar. Se apoy en el respaldo y cerr los ojos. Cuando los abri, Kate segua sin mover un msculo. Es la hija de Luther y creo que tiene derecho a saber la verdad. Bebi un trago de t y se sec los labios con una servilleta. Un gato persa negro salt sobre su falda y en un segundo se qued dormido. Conoca a su padre. Me refiero a su pasado. l y Wanda se conocieron. Ella se meti en problemas hace aos y Luther la ayud, la ayud a recuperarse y a llevar una vida decente. Le estar agradecida por el resto de mi vida. Cada vez que Wanda o yo necesitbamos algo, l estaba disponible. El hecho es, Kate, que su padre no habra puesto el pie en aquella casa de no haber sido por Wanda. Edwina habl durante unos minutos. Cuando acab, Kate se dio cuenta de que contena el aliento. Lo solt con un ruido que reson en la habitacin. La anciana no dijo nada sino que mir a la joven con su mirada triste. Por fin se movi. Con una mano arrugada palme la rodilla de Kate. Luther la quera, hija ma. Ms que a nada en el mundo. Lo s. l nunca la culp por lo que senta aadi Edwina que movi la cabeza apesadumbrada. Deca que estaba en todo su derecho de sentirse as. l dijo eso? En efecto. Se senta tan orgulloso de usted, de que fuera abogada y de sus mritos. Siempre me deca: Mi hija es abogada, y muy buena por cierto. La justicia es lo nico que le interesa y tiene razn, toda la razn del mundo. Kate not que se mareaba. Senta emociones para las que no estaba preparada. Se masaje la nuca y se tom un momento para mirar a travs de la ventana. Un coche negro pas por la calle y desapareci. Una vez ms volvi la atencin

a Edwina. Seora Broome, aprecio que me diga todas estas cosas. Pero mi visita obedece a una razn concreta. Necesito su ayuda. Har lo que sea. Mi padre le envi un paquete. S. Y se lo envi al seor Graham, como me dijo Luther. S, lo s. Jack recibi el paquete. Pero alguien... alguien se lo quit. Ahora nos preguntamos si mi padre le envi otra cosa, algo que pueda ayudarnos. Los ojos de Edwina ya no parecan tristes. Ahora brillaban con fuerza. Mir a Kate. Detrs suyo, Kate, en la banqueta del piano. En el libro de himnos de la izquierda. Kate levant la tapa de la banqueta y sac el libro de himnos. Haba un paquete oculto entre las pginas. Lo mir. Luther era el hombre ms precavido que he conocido. Dijo que si pasaba cualquier cosa con el envo del primer paquete, le enviara ste al seor Graham. Estaba a punto en enviarlo cuando me enter de lo ocurrido por la televisin. Tengo razn al creer que el seor Graham no hizo ninguna de esas cosas? Ojal todo el mundo creyera lo mismo dijo Kate. La joven se dispuso a abrir el paquete, pero se detuvo al escuchar la voz aguda de Edwina. No lo abra, Kate. Su padre dijo que slo el seor Graham deba ver lo que guarda. Slo l. Creo que es mejor obedecer su voluntad. Kate vacil. Le cost vencer la curiosidad pero cerr el paquete. Le dijo alguna otra cosa? Saba quin mat a Christine Sullivan? Lo saba. Pero no le dijo quin? Kate mir a la anciana, que sacudi la cabeza con mucho vigor.

Sin embargo me dijo una cosa. Qu le dijo? Que si me deca quin lo haba hecho no le creera. Kate volvi a sentarse y pens a toda mquina. Qu quiso decir con eso? A m me sorprendi mucho, se lo juro. Por qu? Por qu se sorprendi? Porque Luther era el hombre ms sincero que he conocido. Cualquier cosa que me hubiera dicho la habra credo. Para m todo lo que me deca iba a misa. Por lo tanto, la persona que vio debi ser alguien tan por encima de toda sospecha que incluso a usted le hubiera parecido increble. As es. Eso es lo que pens. Muchas gracias, seora Broome. Kate se levant. Por favor, llmeme Edwina. Es un nombre curioso pero es el nico que tengo. Despus de que acabe todo esto, Edwina, me gustara volver a visitarla si no le importa. Hablar un poco ms de las cosas. Estar encantada. Ser vieja tiene cosas buenas y malas. Ser vieja y estar sola es muy malo. Kate se puso el abrigo y camin hacia la puerta. Guard el paquete en el bolso. Eso facilitar la bsqueda, no le parece, Kate? Qu? pregunt Kate. Buscar a alguien tan inverosmil. Que yo sepa no abundan mucho esa clase de personajes. El guardia de seguridad del hospital era alto, corpulento y ahora estaba rojo de vergenza. No s cmo pas. Dej la vigilancia durante dos, tres minutos como mximo. No tendra que haberse ausentado del puesto ni por un

segundo, Monroe. El supervisor, un tipo pequeajo, se encar con Monroe y el gigantn sudaba. Ya se lo dije, la seora me pidi que la ayudara con la bolsa, y yo la ayud. Qu seora? Se lo dije, una seora. Joven, bonita, bien vestida. El supervisor le volvi la espalda, enfadado. No poda saber que la seora en cuestin era Kate Whitney, y que ella y Seth Frank estaban ya a cinco manzanas de distancia en el coche de Kate. Le duele? Kate le mir sin mucha compasin en las facciones o en la voz. Lo dice en serio? Se toc con cuidado el vendaje de la cabeza. Mi hija de seis aos pega ms fuerte. Busc algo con la mirada en el interior del coche. Tiene cigarrillos? Desde cundo no dejan fumar en los hospitales? Kate busc en el bolso y le ofreci un paquete abierto. El teniente cogi uno, lo encendi y despus la mir entre una nube de humo. Por cierto, muy buena su actuacin con el guardia. Tendra que trabajar en el cine. Estupendo! Estoy dispuesta a un cambio de carrera. Cmo est nuestro muchacho? A salvo. Por ahora. Intentemos que siga as. Gir en la esquina siguiente y mir con dureza al detective. Ver, no entraba dentro del plan permitir que a su viejo se lo cargaran delante mo. Lo mismo me dijo Jack. Pero usted no se lo cree? Qu ms da lo que yo crea? Para m es importante, Kate. Kate fren al ver el semforo en rojo. Est bien. Se lo explicar de otra manera. Poco a poco me voy haciendo a la idea de que usted no quera que ocurriera. Le parece bien?

No, pero me conformar por ahora. Jack dobl en la esquina e intent relajarse. El ltimo frente de tormenta se haba alejado, pero aunque ya no nevaba ni llova, la temperatura rozaba el bajo cero y el viento soplaba con saa. Se ech el aliento sobre los dedos ateridos y se frot los ojos hinchados por la falta de sueo. Entre los edificios vio la luna en cuarto creciente. Ech una ojeada al lugar. El edificio al otro lado de la calle estaba desierto. El local delante del cual se encontraba haba cerrado las puertas haca mucho tiempo. Salvo algn que otro transente dispuesto a enfrentarse con la inclemencia del viento, Jack estuvo solo la mayor parte del tiempo. Por fin, se refugi en el portal del edificio. A tres manzanas de distancia, un taxi destartalado se arrim al bordillo, se abri la puerta de atrs y un par de zapatos de tacn bajo pis la acera de cemento. El taxi arranc sin perder un segundo y, al cabo de un momento, la calle volvi a estar desierta. Kate se ci el abrigo mientras caminaba a paso rpido. En el momento que llegaba a la segunda manzana, un coche, con las luces apagadas, dobl la es-quina y la sigui. Kate, ensimismada en sus pensamientos, no mir atrs. Jack le vio aparecer en la esquina. Mir en todas las direcciones antes de moverse, un hbito que acababa de adquirir y que esperaba abandonar cuanto antes. Fue a su encuentro a paso ligero. La calle estaba en silencio. Ninguno de los dos vio asomar el morro del coche por la esquina. En el interior, el hombre enfoc a la pareja con el aparato de visin nocturna que el catlogo de venta por correo anunciaba como el ltimo invento de la tecnologa sovitica. Los ex comunistas no tenan idea de cmo dirigir una sociedad democrtica y capitalista, pero eso no les impeda fabricar productos militares de primera calidad.

Caray, ests helado. Cunto tiempo llevas esperando? pregunt Kate que se estremeci al tocarle la mano. Mucho. Me ahogaba en la habitacin del motel. Tena que salir. Voy a ser un preso terrible. Y bien? Kate abri el bolso. Haba llamado a Jack desde un telfono pblico. No le haba dicho qu tena, slo que tena algo. Jack comparta la opinin de Edwina Broome. l asumira todos los riesgos. Kate ya haba hecho ms que suficiente. Jack cogi el paquete. No era difcil adivinar el contenido. Fotografas. Gracias, Luther. No me has desilusionado. Ests bien? Jack mir a la joven. S. Dnde est Seth? Por ah. Me llevar a casa. Intercambiaron una mirada. Jack era consciente de que Kate deba irse, quizs abandonar el pas durante un tiempo, hasta que el asunto estuviera aclarado o a l le mandaran a la crcel por asesinato. Si ocurra esto ltimo, entonces las intenciones de Kate de empezar de nuevo en otra parte eran un buen plan. l no quera que se marchara. Muchas gracias. Las palabras le parecieron poco adecuadas, como si ella acabara de traerle la comida, o la ropa de la lavandera. Jack, qu piensas hacer ahora? Todava no lo tengo resuelto. Ya lo decidir. Sin embargo, no pienso rendirme sin pelear. S, pero ni siquiera sabes contra quin peleas. No es justo. Quin dijo que deba ser justo? Jack sonri mientras miraba volar las hojas de un peridico arrastradas por el viento. Es hora de que te vayas. Este no es un lugar seguro.

Tengo mi aerosol de defensa personal. Buena chica. Kate se dio le vuelta para marcharse, pero despus le cogi brazo. Jack, por favor, ten cuidado. Siempre tengo cuidado. Esto es pan comido. Jack, no bromeo. Lo s. Te prometo que ser el hombre ms precavido del mundo afirm Jack. Avanz un paso y se quit la capucha. Las gafas de visin nocturna se fijaron en las facciones de Jack. Unas manos temblorosas buscaron el telfono mvil. La pareja se abraz. Jack deseaba besarla pero, dadas las circunstancias, se conform con rozarle el cuello con los labios. En cuanto se separaron, Kate sinti las lgrimas en sus ojos. Jack se alej a paso rpido. Kate se fue por donde haba venido sin ver el coche hasta que el vehculo cruz la calle y fren con las ruedas sobre el bordillo. Retrocedi al ver que la puerta del conductor se abra violentamente. En el fondo sonaban una multitud de sirenas cada vez ms cercanas. Venan a por Jack. En un gesto instintivo mir atrs. Haba desaparecido. Cuando se dio la vuelta, se encontr con un hombre que contemplaba con aires de triunfo. Nuestros caminos vuelven a cruzarse, seora Whitney. Kate mir al hombre. No le reconoci. Esto pareci desilusionarlo. Bob Gavin. Del Post. Ella se fij en el coche. Lo haba visto antes. En la calle donde viva Edwina Broome. Me ha estado siguiendo. As es. Supuse que acabara por llevarme hasta Graham. La polica? Volvi la cabeza cuando un coche con la sirena en marcha apareci en la calle. Usted la llam. Gavin asinti, sonriente. Estaba muy complacido consigo

mismo. Ahora, antes de que los polis lleguen aqu pienso que podremos hacer un trato. Usted me da la exclusiva. Todos los trapos sucios de Jack Graham y yo cambio la historia lo suficiente para presentarla como un testigo inocente de este episodio en lugar de cmplice de un fugitivo. Kate mir al hombre. La rabia acumulada en su interior despus de un mes de horrores estaba a punto de estallar. Y Bob Gavin estaba directamente en el epicentro. El periodista mir el coche que se acercaba. Ms atrs aparecieron otros dos. Venga, Kate dijo inquieto, no tiene mucho tiempo. Usted no va a la crcel y yo consigo el Pulitzer que me merezco y mis quince minutos de fama. Qu me dice? Kate apret las mandbulas. Despus respondi muy tranquila, como si hubiese ensayado la respuesta durante meses: Lo nico que tendr ser dolor, seor Gavin. Quince minutos de dolor. Mientras l la miraba, Kate sac el bote de aerosol, apunt al rostro del periodista y apret el gatillo. El gas irritante dio de lleno en los ojos y la nariz de Gavin, al tiempo que le tea la cara con un tinte rojo. Cuando los polis se bajaron del coche, Bob Gavin estaba en l suelo con las manos en el rostro en un intento intil por arrancarse los ojos. La primera sirena hizo que Jack se lanzara a correr por una calle lateral. Se apoy contra la pared de un edificio para recuperar el aliento. Le dolan los pulmones. El barrio desierto donde estaba se haba convertido en una gran desventaja tctica. Poda moverse, pero era como una hormiga negra en un papel blanco. Sonaban tantas sirenas a la vez que le resultaba imposible saber por dnde venan.

En realidad venan por todas partes. Y estaban cada vez ms cerca. Corri hasta la siguiente esquina, se detuvo y asom la cabeza. El panorama no era alentador. Se fij en el control policial instalado al final de la calle. La estrategia de la polica resultaba evidente. Tenan una idea aproximada de su posicin. Acordonaran toda la zona y despus iran estrechando el cerco. Tenan gente y tiempo para hacerlo. Lo nico que tena Jack era un buen conocimiento de la zona. Muchos de sus clientes como abogado pblico haban sido de aqu. No soaban con ir a la universidad, un buen trabajo, una familia cariosa y una casa adosada, sino en cunto dinero conseguiran vendiendo bolsitas de crack, en la subsistencia de cada da. Sobrevivir. Era el impulso ms fuerte del ser humano. Jack confiaba en que el suyo tambin lo fuera. Mientras corra por el callejn, no saba qu le esperaba, aunque supona que la inclemencia del tiempo mantendra a la mayora de los delincuentes en casa. Casi se ech a rer. Ni uno solo de sus antiguos socios en Patton, Shaw se hubiera acercado a este lugar ni protegidos por un batalln acorazado. Era como correr por la superficie de Plutn. Salt la alambrada y se tambale al aterrizar. Tendi la mano para apoyarse en la pared de ladrillos sin revocar y en aquel momento oy dos sonidos. El de su respiracin y el de pies que corran. Varios pares. Le haban visto. Cada vez le tenan ms cerca. A continuacin traeran los K9 y no se poda correr delante de los polis de cuatro patas. Corri hacia la avenida Indiana. Jack se desvi por otra calle mientras oa el ruido de los neumticos que volaban hacia l. Incluso mientras corra en la nueva direccin, un nuevo grupo de perseguidores apareci por el flanco. Ahora slo era cuestin de tiempo. Busc el paquete en el bolsillo. Qu hara con las fotos? No poda confiar en nadie. En cuanto le trasladaran a la jefatura haran un inventario de las pertenencias que llevaba encima, con las

firmas y garantas necesarias, todo lo cual no significaba nada. Alguien capaz de cometer un asesinato en medio de cientos de polis y desaparecer sin dejar rastro, conseguira la lista de pertenencias personales del detenido en menos que canta un gallo. Lo que tena en el bolsillo representaba su nica oportunidad. En Washington capital no tenan la pena de muerte pero la condena sin posibilidad de libertad condicional no era mejor e incluso pareca mucho peor. Corri entre dos edificios, y al salir a la calle resbal en una placa de hielo. Incapaz de recuperar el equilibrio embisti un montn de cubos de basura y fue a dar con los huesos en el suelo. Se levant con un esfuerzo, mientras se frotaba el codo. Le arda la rozadura, y notaba una debilidad en las rodillas que era algo nuevo. Volvi a sentarse y entonces se qued inmvil. Los faros de un coche venan directamente hacia l. La luz azul en el techo le ceg cuando las ruedas frenaron a unos centmetros de su cuerpo. Se desplom en la acera. Ya no tena fuerzas para dar un paso ms. Se abri la puerta del pasajero. Jack mir extraado. Entonces tambin se abri la del conductor. Unas manazas le sujetaron por las axilas. Coo, Jack, mueva el culo. Jack vio el rostro de Seth Frank.

28 Bill Burton asom la cabeza en el puesto de mando del servicio secreto en la Casa Blanca. Tim Collin ocupaba una de la mesas. Repasaba un informe. Ven, Tim. Collin le mir intrigado. Le tienen arrinconado cerca del edificio del tribunal

aadi Burton, en voz baja. Quiero estar all. Slo por si acaso. El coche de Frank avanz por la calle a gran velocidad, la luz azul colocada en el techo consegua la respuesta inmediata de unos conductores poco acostumbrados a respetar a los dems automovilistas. Dnde est Kate? Jack estaba tendido en el asiento trasero, cubierto con una manta. Es probable que ahora le estn leyendo sus derechos. Despus la encerrarn acusada de una serie de cargos accesorios por ayudarle. Tenemos que regresar, Seth afirm Jack que se sent en el acto. Me entregar. Tendrn que soltarla. S, y qu ms? Lo digo en serio, Seth. Jack intent pasar al asiento delantero. Yo tambin, Jack. Si vuelve y se entrega, no le har ningn favor a Kate y estropear lo poco que le queda para conseguir reconducir su vida a la realidad. Pero Kate... Yo me ocupar de Kate. Llam a un colega local. La estar esperando. Es un buen tipo. Mierda. Jack se sent. Frank abri la ventanilla para quitar la lmpara del techo. La arroj en el asiento del pasajero. Qu coo pas? quiso saber Jack. No estoy muy seguro contest Frank, que le mir por el espejo retrovisor. Supongo que en algn momento alguien comenz a seguir Kate. Yo recorra la zona. Habamos quedado en encontrarnos en el Convention Center despus de la cita con usted. O por la emisora de la poli que le haban visto. Segu la persecucin por radio, e intent adivinar dnde poda ir. Tuve suerte. No me lo poda creer cuando le vi salir

del callejn. Casi le atropello. Qu tal est? Mejor que nunca. Tendra que hacer esta mierda un par de veces al ao para mantenerme en forma. Podra presentarme a las olimpadas de criminales prfugos. Todava est vivito y coleando, amigo mo seal Frank, con una risa. Es un tipo con suerte. Recibi algn regalo bonito? Jack maldijo por lo bajo. Se haba preocupado tanto de eludir a la polica que ni siquiera lo haba abierto. Sac el paquete. Hay luz? Frank encendi la luz del techo. Jack mir las fotos. Qu tenemos? pregunt Frank, sin apartar la mirada del espejo. Fotos. Del abrecartas, cuchillo o como quiera llamarlo. Vaya. No es ninguna sorpresa. Ve algo en particular? No mucho contest Jack, que haca un esfuerzo por ver los detalles pese a la poca luz. Ustedes deben tener algn aparato que permita ver mejor qu tenemos. Le ser sincero, Jack, a menos que consigamos alguna otra cosa no podremos hacer nada coment Frank, con un suspiro. Incluso si logramos sacar algo que se parezca a una huella digital, quin podr decir de dnde vino? Y no se puede hacer la prueba del ADN de una puetera foto, al menos que yo sepa. Lo s. No pas cuatro aos como defensor pblico tocndome los cojones. Seth aminor la velocidad. Circulaban por la avenida Pennsylvania y el trfico era ms denso. Qu propone? Jack se pein un poco, se apret el muslo con las dos manos hasta que disminuy el dolor de la rodilla y entonces se acost en el asiento. El que va detrs del abrecartas lo quiere con autntica desesperacin. Tanto como para estar dispuesto a matarlo a

usted, a m y a cualquiera que se interponga en el camino. Es un caso de paranoia aguda. Cosa que encaja con nuestra teora de que es algn pez gordo con mucho que perder si esto trasciende al pblico. Y bien? Ya lo tienen. Dnde nos deja eso, Jack? Luther no hizo las fotos slo como una precaucin por si algo le ocurriera al artculo original. De qu habla? Volvi al pas, Seth, no lo olvide. No hemos conseguido averiguar la razn. Frank fren al ver que el semforo se pona rojo. Se dio la vuelta en el asiento. De acuerdo. Regres. Cree que sabe el motivo? Jack se sent y mantuvo la cabeza gacha para que no asomara por encima de la lnea de la ventanilla. Creo que s. Le dije que Luther no era la clase de tipo que dejara correr una cosa as. Si estaba a su alcance hara algo al respecto. Pero se march del pas. En el primer momento. Lo s. Quizs era el plan original. Tal vez lo tena decidido desde el principio si el golpe sala de acuerdo al plan. La cuestin es que regres. Algo le hizo cambiar de idea y regres. Y tena estas fotos. Jack las despleg en abanico. Cambi el semforo y Frank puso el coche en marcha. No lo entiendo, Jack. Si quera pillar al tipo, por qu no se limit a enviar el objeto a la polica? Pienso que ese era el ltimo objetivo. Pero le coment a Edwina Broome que si le deca quin era el sujeto, no le creera. Si ella, una amiga ntima, no creera su historia, y para convencer a alguien de su veracidad tendra que reconocer su participacin en el robo, lo ms lgico es que su credibilidad fuera cero. De acuerdo, tena un problema de credibilidad. Dnde encajan los fotos? Digamos que hace un intercambio directo. Dinero en

efectivo a cambio de cierto objeto. Cul es la parte ms difcil? El pago respondi Frank en el acto. Cmo conseguir el dinero y evitar que te maten o te atrapen. Las instrucciones para la recogida del objeto siempre se pueden enviar ms tarde. El problema es hacerse con el dinero. Por eso ha bajado tanto el nmero de secuestros. Entonces, qu hara? A la vista de que hablamos de un pago procedente de personas que no llamarn a la polica, me preocupara por la rapidez contest el detective despus de pensar un momento. Correra el mnimo riesgo personal, y me asegurara el tiempo para escapar. Cmo se consigue? A travs de las transferencias electrnicas de fondos. Una transferencia. Una vez, cuando estaba en Nueva York, investigu el caso de una estafa bancaria. El tipo lo haca todo a travs del departamento de transferencias de su propio banco. No se creera la cantidad de dlares que pasan cada da por esos lugares. Y tampoco se creera la cantidad de dinero que se pierde en el trasiego. Un tipo listo cogera un poco de aqu y otro de all y cuando lo descubrieran ya se habra marchado haca tiempo. Se envan las instrucciones de la transferencia. Se transfiere el dinero. Slo se tarda unos minutos. Muchsimo ms cmodo que buscar en un contenedor de basura en el parque donde cualquiera le puede volar la cabeza con una pistola. Pero el ordenante de la transferencia puede rastrear el dinero. Desde luego. Tiene que identificar el banco al que va dirigida. Le asignan un nmero de ruta y necesita una cuenta en el banco. Por lo tanto, el ordenante, si es listo, puede rastrearla. Y despus, qu? Despus seguirn el camino del dinero. Quiz consigan

alguna informacin de la cuenta. Aunque nadie es tan estpido como para utilizar el nombre o el nmero de la seguridad social. Adems, un tipo listo de verdad como Whitney dejara unas instrucciones prefijadas. En cuanto los fondos llegan al primer banco, se transfieren de inmediato a otro, despus a otro y a otro. Es probable que el rastro acabe por desaparecer. No olvide que es dinero en el acto. Fondos disponibles al instante. Parece lgico. Estoy seguro de que Luther hizo algo as. Frank se rasc la cabeza en el borde del vendaje. Llevaba el sombrero calado hasta las orejas y todo el conjunto le resultaba muy incmodo. Lo que no acabo de entender es por qu tomarse tanto trabajo. No necesitaba dinero despus de robar a Sullivan. Poda quedarse en el extranjero y seguir desaparecido. Dejar que el asunto se enfriara. Al cabo de unos meses pensaran que se haba retirado para siempre. No me molestes y yo no te molesto. Tiene razn. Poda haberlo hecho. Retirarse. Renunciar. Pero regres, y ms que eso, regres con la intencin aparente de chantajear a la persona que mat a Christine Sullivan. Y si, como pensamos, no lo hizo por dinero, por qu lo hizo? Para hacerles sufrir respondi Frank, tras una pausa. Para que supieran que est en alguna parte. Con las pruebas para destruirlos. Pero no estaba seguro de que las pruebas fueran suficientes. Porque el asesino era muy respetable. Muy bien. Con todos estos datos, usted qu hara? Frank se acerc al bordillo y aparc el coche. Se dio la vuelta. Intentara conseguir alguna prueba ms. Eso es lo que hara. Cmo? Si est chantajeando a alguien? Renuncio dijo Frank que levant las manos. Dijo que el ordenante poda rastrear la transferencia.

Y? Qu pasara si se hace en el otro sentido? El que recibe hace el camino inverso. Soy un imbcil. Frank se olvid por un momento del golpe en la cabeza y se dio una palmada en la frente. Whitney marc la transferencia en el otro sentido. La persona que enva el dinero piensa en todo momento que est jugando al gato y al ratn con Whitney. l es el gato y Luther el ratn. El est oculto, listo para escapar. Slo que Luther no mencion que estaba en favor de un cambio de personajes. l era el gato y ellos el ratn. Y que el rastro acabara por descubrir a los malos, por muchas protecciones que pusieran en el camino, si es que se les ocurri poner alguna. Todas las transferencias del pas pasan obligatoriamente por la Reserva Federal. Si consigue un nmero de referencia de la Reserva o del propio banco, ya tiene algo seguro. Incluso si Whitney no sigui el camino inverso, el hecho de recibir el dinero, una cantidad cualquiera, ya es bastante perjudicial. Si das la informacin a los polis junto con el nombre del ordenante y ellos lo comprobaban... Entonces de pronto lo increble se hace verdad dijo Jack, que acab la frase por el detective. Las transferencias no mienten. Se envi el dinero. Si se trata de una cantidad considerable, como creo que fue en este caso, entonces no habr cmo explicar el envo. Es una prueba casi definitiva. Los pill con su propio dinero. Se me acaba de ocurrir otra cosa, Jack. Si Whitney estaba reuniendo pruebas contra esa gente, entonces es que tena pensado ir a la polica. Iba a entrar en la primera comisara, y entregarse junto con las pruebas. Por eso me necesitaba afirm Jack. Slo que ellos reaccionaron con la rapidez necesaria para utilizar a Kate como una garanta de su silencio. Despus apelaron a una bala para conseguirlo. As que pensaba entregarse.

En efecto. Sabe lo que pienso? pregunt Frank mientras se rascaba la barbilla. Que l lo vio venir contest Jack en el acto. Los dos hombres intercambiaron una mirada. Frank habl primero, lo hizo en voz baja, casi en susurros. Saba que Kate era el cebo. Sin embargo, asisti a la cita. Y yo que me crea tan listo. Sin duda pens que era la nica manera de poder volver a verla. Mierda. S que el tipo se ganaba la vida robando, pero le dir una cosa, mi respeto hacia l crece por momentos. S lo que quiere decir. Frank puso el coche en marcha y siguieron viaje. Est bien, dnde nos llevan todas estas conjeturas? No lo s contest Jack, que volvi a recostarse en el asiento. Me refiero a que mientras no tengamos una pista para saber quin es, no s qu podemos hacer. Pero tenemos pistas exclam Jack, que se levant como impulsado por un resorte, pero despus volvi a tenderse como si hubiese gastado toda su fuerza en aquel nico movimiento. Slo que no le encuentro el sentido. Los hombres guardaron silencio durante unos minutos. Jack, s que le parecer ridculo viniendo de un polica, pero pienso que es hora de que considere la posibilidad de largarse de aqu. Tiene algn dinero ahorrado? Quiz le convenga la jubilacin anticipada. Y qu ms? Dejar que Kate cargue con el muerto? Si no pillamos a esos tipos, qu le espera?Una condena de diez a quince aos por complicidad? No pienso irme, Seth, por nada del mundo. Prefiero que me achicharren antes que permitir semejante cosa. Tiene razn. Lamento haber tocado el tema. Mientras Seth miraba por el retrovisor el coche que

circulaba por el carril vecino ste intent hacer una vuelta en U directamente delante de ellos. Frank pis el freno y el coche derrap hasta chocar contra el bordillo con una fuerza tremenda. El otro vehculo, con matrcula de Kansas, continu la marcha como si no hubiera pasado nada. Turistas gilipollas! Cabrones hijos de puta! Frank apret el volante con fuerza mientras intentaba recuperar la respiracin. El cinturn de seguridad haba cumplido su funcin, pero se haba clavado en la carne. Le dola la cabeza . Cabrones hijos de puta! grit Frank una vez ms sin dirigirse a nadie en particular. Entonces record que llevaba un pasajero y se apresur a mirar el asiento trasero. Jack, Jack, est bien? Jack estaba con el rostro pegado a la ventanilla. Estaba consciente: de hecho, lo que haca era mirar algo con mucha atencin. Jack? Frank se desabroch el cinturn de seguridad y sujet a Jack por el hombro. Se encuentra bien? Jack! Jack mir a Frank y despus otra vez por la ventanilla. El detective se pregunt si el golpe le habra producido una conmocin. Comenz a buscar alguna herida en la cabeza de Jack hasta que el joven le sujet la mano y seal a travs de la ventanilla. Frank mir hacia la direccin indicada. Incluso para alguien tan curtido como l result una sorpresa. La parte trasera de la Casa Blanca ocupaba todo su campo visual. La mente de Jack funcionaba a toda mquina; las imgenes desfilaban ante sus ojos como en un montaje de vdeo. La visin del presidente que se apartaba de Jennifer Baldwin con la excusa de que le dola el brazo de tanto jugar al tenis. Slo que no haba sido el uso de la raqueta sino el pinchazo de un abrecartas que haba desencadenado esta locura. El desusado inters del presidente y el servicio secreto por la muerte de Christine Sullivan. La oportuna aparicin de Alan Richmond en el traslado de Luther al juzgado.

Llevadme hasta l. El autor del vdeo haba informado al detective que esas haban sido las palabras del presidente. Llevadme hasta l. Tambin explicaba la presencia de asesinos que podan matar en medio de un ejrcito de policas y marcharse tan tranquilos. Quin poda detener a un agente secreto que protega al presidente? Nadie. No era de extraar que Luther hubiera dado por hecho que nadie le creera. El presidente de Estados Unidos. Haba habido un hecho importante antes de que Luther decidiera volver al pas. Alan Richmond haba dado una conferencia de prensa donde haba manifestado su pesar por el trgico asesinato de Christine Sullivan. Sin duda el tipo se haba estado follando a la mujer, a saber cmo ella acab muerta, y el muy cabrn haba aprovechado para ganar votos demostrando que era un gran amigo, una persona dispuesta a enfrentarse con dureza a los criminales. Haba sido una actuacin de primera. Una autntica representacin teatral. Una mentira de principio a fin. La haban transmitido a todo el mundo. Qu haba pensado Luther cuando vio la noticia? Jack crea saberlo. Ah estaba la razn del regreso de Luther. Para ajustarle las cuentas. Todas las piezas del rompecabezas encajaron sin problemas en cuanto apareci el catalizador. Jack mir una vez ms la mansin presidencial. Tim Collin, desde un coche aparcado junto a una farola, ech otra ojeada al pequeo accidente de trfico, pero los faros de los vehculos que circulaban por la calle le impidi ver con claridad ningn detalle. Junto a l, Bill Burton tambin contemplaba la escena. Collin se encogi de hombros, y despus subi el cristal de la ventanilla. Burton coloc la luz de emergencia en el techo, encendi la sirena, y, sin ms prdidas de tiempo, atraves el portn trasero de la Casa Blanca para dirigirse a la zona de los tribunales en

persecucin de Jack. Jack mir a Seth Frank y sonri mientras reflexionaba sobre el exabrupto del detective. La misma frase haba salido de la boca de Luther, en el segundo anterior a que le mataran. Por fin record dnde la haba escuchado antes. El peridico arrojado contra la pared del calabozo. La fotografa del presidente en primera plana. Delante del juzgado, mientras miraba al hombre. Las mismas palabras haban salido de la boca del viejo con toda la furia que haba sido capaz de reunir. Cabrn hijo de puta repiti Jack. Alan Richmond mir por la ventana de su despacho mientras se preguntaba si su destino era estar rodeado de incompetentes. Gloria Russell pareca estar en trance, inmvil en una silla. Se haba acostado con la mujer media docena de veces y ya no le despertaba el menor inters. Se la quitara de encima en el momento apropiado. En el prximo perodo presidencial formara un equipo mucho ms capacitado. Subalternos que le dejaran tiempo para ocuparse de su visin particular del pas. No haba aspirado a la presidencia para preocuparse de los detalles. Veo que no hemos avanzado ni una dcima en las encuestas. No mir a la mujer. Incluso ya saba la respuesta. Tiene alguna importancia ganar por el sesenta o el setenta por ciento? S afirm Richmond, que se dio la vuelta furioso. S, maldita sea, es importante. Haremos otro esfuerzo, Alan dijo la jefa de gabinete, sin nimos para discutir. Quiz podamos hacer algo en el colegio electoral. Es lo mnimo que podemos hacer, Gloria.

La mujer desvi la mirada. Despus de las elecciones, se ira de viaje. Dara la vuelta al mundo. Donde no conociera a nadie y fuera una desconocida para todos. Un nuevo comienzo. Eso era lo que necesitaba. Entonces todo ira bien. Bueno, al menos nuestro pequeo problema est solucionado. Richmond la mir, con las manos a la espalda. Alto, delgado, muy bien vestido. Pareca el comandante de una armada invencible. Pero la historia haba demostrado que las armadas invencibles eran mucho ms vulnerables de lo que la gente pensaba. Te has deshecho del abrecartas? No, Gloria, lo tengo guardado en un cajn de mi escritorio. Quieres verlo? Quiz quieras llevrtelo otra vez. Su desprecio era tan evidente que ella sinti la necesidad imperiosa de acabar con la reunin. Se levant. Hay algn otro asunto pendiente? Richmond neg con la cabeza y volvi a mirar por la ventana. Russell se dispona a sujetar la manija de la puerta cuando vio que sta se mova. Tenemos un problema anunci Bill Burton mientras miraba a la pareja. Qu es lo que quiere? El presidente mir la fotografa que le haba dado Burton. La nota no lo dice se apresur a responder el agente. Supongo que al tener a los polis pegados al culo busca hacerse con algn dinero. Me asombra el hecho de que Jack Graham supiera dnde mandar la fotografa coment Alan Richmond con la mirada puesta en Russell. Burton no pas por alto la mirada malvola del presidente, y si bien no le interesaba defender a Russell, tampoco poda perder tiempo en un anlisis errneo de la situacin. Es probable que Whitney se lo dijera contest Burton.

Si es as, se ha tomado su tiempo para ponerse en contacto con nosotros replic el presidente. Quiz Whitney nunca se lo dijo a las claras. Graham puede haberlo deducido por s mismo. Atar cabos. El presidente arroj la foto. Russell desvi la mirada en el acto. La sola visin del abrecartas la haba paralizado. Burton, en qu medida puede afectarnos? El presidente le mir como si quisiera escarbar en lo ms profundo de la mente del hombre. Burton busc una silla donde sentarse, se acarici la barbilla conla palma de la mano. Ya lo he pensado. Puede ser que Graham intente sujetarse a un clavo ardiendo. Se ve enfrentado a una situacin desesperada. Y a su amiguita la tienen encerrada en un calabozo. Yo dira que no ve salidas. De pronto tiene una idea, suma dos y dos y decide arriesgarse a enviarnos esto, con la ilusin de que le pagaremos su precio, sea el que sea. Richmond bebi un trago de caf. Hay alguna manera de encontrarlo? Que sea rpida? Siempre hay maneras. Lo que no s es cunto tardaremos. Qu pasar si no hacemos caso de la nota? Quiz no haga nada, huir y ver qu pasa. Pero una vez ms nos enfrentamos a la posibilidad de que le detenga la polica... ... y hable hasta por los codos Burton acab la frase de su jefe. S, es una posibilidad, una posibilidad real. El presidente se agach para recoger la foto. Slo tiene esto para respaldar la historia. En su rostro apareci una expresin de incredulidad. Por qu preocuparnos? No es el valor testimonial de lo que hay en la foto lo que me preocupa. Lo que te preocupa es que las acusaciones aunadas a las ideas o pistas que la polica pueda desarrollar a partir de la

foto puedan dar pie a unas preguntas muy molestas. Algo as. Recuerde, son las revelaciones las que pueden hundirlo. Piense en lo que representara para la reeleccin. Seguramente, el tipo cree que tiene un comodn. Tener mala prensa en estos momentos sera fatal. El presidente consider lo dicho por el agente. Nada ni nadie interferiran en la reeleccin. Comprarle no servira de nada, Burton. Lo sabes. Mientras Graham ronde por ah, es peligroso. Richmond mir a Russell, que no haba pronunciado palabra. Permaneca sentada con las manos sobre la falda y la cabeza gacha. El presidente le clav la mirada. Era tan dbil... Volvi a su mesa y comenz a revisar unos papeles. Despus, sin mirar al agente, aadi: Hazlo, Burton, y hazlo pronto. Frank mir la hora en el reloj de pared. Se levant para ir a cerrar la puerta del despacho y cogi el telfono. Le dola la cabeza, pero segn los mdicos se recuperara sin problemas. Executive Inn dijo una voz en el telfono. Con la habitacin 233, por favor. Un momento. Pasaron los segundos y Frank se puso nervioso. Se supona que Jack estaba en su habitacin. Hola? Soy yo. Cmo va la vida? Mejor que la suya. Cmo est Kate? Ha salido en libertad bajo fianza. Le han dejado salir bajo mi custodia. Estoy seguro de que ella est encantada. No me atrevera a decir tanto. Escuche, las cosas estn que arden. Siga mi consejo y lrguese pitando. Est perdiendo un tiempo muy valioso que despus lamentar haber

malgastado. Pero Kate... Venga, Jack, slo tienen el testimonio de un tipo que la acosaba para conseguir una exclusiva. Es su palabra contra la suya. Nadie ms le vio a usted. Est bien claro que no pueden acusarla de nada. Habl con el fiscal ayudante. Piensa desestimar el caso. No lo s. Maldita sea, Jack. Kate saldr mejor parada que usted de todo este asunto si no se involucra en su propio futuro. Tiene que largarse cuanto antes. No slo es mi opinin. Ella est de acuerdo. Kate? Hoy habl con ella. No estamos de acuerdo en casi nada, pero en este punto no hay discusin. Est bien, dnde voy y cmo salgo de aqu? pregunt Jack, que suspir mucho ms tranquilo. Acabo el turno a las nueve. A las diez estar en su habitacin. Tenga las maletas preparadas. Yo me encargar del resto. Mientras tanto, ni se le ocurra moverse. Frank colg el telfono e intent relajarse. Se estaba jugando la carrera. Ms le vala no pensar en ello. Jack mir la hora y ech una ojeada a la maleta que haba sobrela cama. No necesitaba gran cosa para la huida. Mir el televisor colocado en una esquina, pero pens que ninguno de los programas le entretendra. Le entr sed, sac unas cuantas monedas del bolsillo, abri la puerta de la habitacin y asom la cabeza. La mquina de bebidas estaba al final del pasillo. Se puso la gorra de bisbol, las gafas y sali al pasillo. No oy que se abra la puerta de la escalera en el otro extremo del pasillo. Tambin se olvid de cerrar la puerta con llave. Cuando volvi a entrar en la habitacin, le sorprendi

ver la luz apagada. La haba dejado encendida. En el momento que tenda la mano hacia el interruptor, alguien cerr la puerta y lo arrojaron sobre la cama. Se levant de un salto y se encontr ante la presencia de dos hombres. Esta vez no llevaban mscaras, algo muy significativo. Jack intent lanzarse sobre ellos pero se detuvo al ver las armas que le apuntaban. Se sent en la cama mientras miraba sus rostros. Qu coincidencia. Tuve el placer de conocerles a cada uno de ustedes por separado. Seal a Collin. Usted intent volarme la cabeza. Se volvi hacia Burton. Y usted intent engaarme. Admito que lo consigui. Burton, no? Bill Burton. Nunca olvido un nombre. Mir a Collin. Sin embargo, no s el suyo. Collin mir a su compaero y despus otra vez a Jack. Agente del servicio secreto, Tim Collin. Tiene buen fsico, Jack, y sabe usarlo. Jugaba en el equipo de ftbol en la universidad? S, todava me duele el hombro. Burton se sent en la cama junto a Jack, que le mir. Crea haber cubierto mi rastro bastante bien. Me sorprende que hayan podido encontrarme. Nos lo dijo un pajarito, Jack contest Burton que mir al techo. Escuchen dijo Jack mirando a los dos agentes, me voy de la ciudad y no tengo la intencin de volver. No creo necesario que me aadan a la lista de cadveres. Burton mir la maleta sobre la cama, despus se levant y guard el arma en la funda. Con un movimiento inesperado sujet a Jack y lo lanz contra la pared. El agente no dej ni un lugar del cuerpo de Jack sin revisar. A continuacin, Burton dedic otros diez minutos a buscar aparatos de escuchas y otros objetos de inters por toda la habitacin, y acab con la maleta de Jack. Sac el sobre con las fotos y las cont.

Satisfecho, Burton las guard en el bolsillo interior de la chaqueta y le sonri a Jack. Perdone, pero en mi trabajo la paranoia es algo habitual. Volvi a sentarse en la cama. Hay algo que quiero saber, Jack. Por qu le envi aquella foto al presidente? Bueno, dado que aqu no tengo nada ms que hacer contest Jack, que se encogi de hombros, pens que su jefe querra contribuir a mi fondo para el viaje. No les costaba nada enviarme una transferencia, como hicieron con Luther. Collin sacudi la cabeza y sonri divertido al or la respuesta. El mundo no funciona as, Jack, lo lamento. Tendra que haber buscado otra solucin a su problema. Quiz tendra que haber seguido su ejemplo replic Jack, con un tono mordaz. Tienes un problema? Mtalo. La sonrisa de Collin desapareci como por ensalmo. Sus ojos dirigieron una mirada sombra al abogado. Burton dej la cama y comenz a pasearse por la habitacin. Sac un cigarrillo, pero despus lo aplast con el puo y guard los restos en el bolsillo. Se volvi hacia Jack. Tendra que haberse largado pitando, Jack dijo en voz baja. Quizs habra conseguido escabullirse. No con ustedes dos pisndome los talones Nunca se sabe. Burton se encogi de hombros. Cmo saben que no envi una de las fotos a la poli? Burton sac el sobre con las fotos y volvi a contarlas para que Jack lo viera. Cmara Polaroid. El rollo de pelcula es de diez fotos. Whitney le envi dos a Russell. Usted le envi otra al presidente. Aqu quedan siete. Lo lamento, Jack, mala suerte. Quiz le cont a Seth Frank todo lo que s. Si lo hubiera hecho mi pequeo pajarito me lo hubiese dicho. Burton sacudi la cabeza. Pero si le interesa insistir en el tema podemos esperar a que llegue el teniente y se una a

la fiesta. Jack se levant de un salto y corri hacia la puerta. Ya casi tenla la mano sobre el pomo, cuando un puo de hierro le golpe en los riones. Jack cay al suelo. Un instante despus, le levantaron para arrojarle otra vez sobre la cama. Jack mir el rostro de Collin. Ahora estamos a mano, Jack dijo el agente. Jack solt un gemido y se tendi de espaldas en la cama, mientras intentaba dominar las nuseas que le haba provocado el golpe. Descans un momento, y poco a poco recuper el aliento a medida que disminua el dolor. Por fin consigui levantar la cabeza y su mirada busc el rostro del agente Burton. Sacudi la cabeza, con una expresin de incredulidad en el rostro. Qu pasa? le pregunt Burton que le devolvi la mirada. Crea que ustedes eran los buenos respondi Jack en voz baja. Burton permaneci en silencio durante un buen rato. Collin agach la cabeza y mir al suelo. Burton respondi finalmente al comentario. Lo hizo con voz dbil, como si tuviera algo que le molestara en la garganta. Yo tambin, Jack. Yo tambin. Hizo una pausa, trag con dificultad y aadi: Por nada en el mundo hubiera deseado verme metido en este lo. Si Richmond hubiese sabido mantener la bragueta cerrada no hubiera ocurrido nada de todo esto. Pero ocurri. Y nosotros tenemos que arreglarlo. El agente se puso de pie, y mir su reloj. Lo siento, Jack, lo lamento de todo corazn. S que le parecer ridculo pero es lo que siento. Mir a Collin y asinti. Collin le indic a Jack que se tendiera en la cama. Espero que el presidente aprecie lo que hacen por l dijo Jack con un tono de amargura. Digamos que lo espera, Jack. Burton mostr una

sonrisa triste. Quiz todos lo hacen, de una manera u otra. Jack se tendi en la cama sin dejar de mirar el can del arma que se acercaba cada vez ms a su rostro. Oli el metal. Imagin el humo, el proyectil saliendo del can a una velocidad que la mirada no poda seguir. Entonces se sinti el ruido de un impacto tremendo contra la puerta. Collin se dio la vuelta. El segundo golpe ech la puerta abajo y media docena de policas entraron en la habitacin con las armas en las manos. Quietos. Todo el mundo quieto. Las armas al suelo. Ya. Collin y Burton acataron la orden sin perder ni un segundo, y dejaron las pistolas en el suelo. Jack no se movi de la cama; mantuvo los ojos cerrados. Se toc el pecho, el corazn pareca a punto de estallar. Burton mir a los hombres de azul. Pertenecemos al servicio secreto de Estados Unidos. Tenemos las placas en el bolsillo interior derecho de las chaquetas. Buscbamos a este hombre. Ha amenazado con atentar contra el presidente. Nos disponamos a entregarlo a la polica. Los polis cogieron las placas y comprobaron la identidad de los dos agentes. Otros doy agentes levantaron a Jack de la cama sin muchos miramientos. Uno comenz a leerle sus derechos mientras el otro le esposaba. Devolvieron las placas a los agentes. Bien, agente Burton, tendr que esperar hasta que nosotros hayamos acabado con el seor Graham aqu presente. El asesinato tiene prioridad incluso sobre las amenazas al presidente. Quiz la espera resulte un poco larga a menos que este tipo tenga nueve vidas. El polica mir a Jack y despus a la maleta sobre la cama. Tendra que haber escapado cuando tuvo la oportunidad, Graham. Aunque tarde o temprano habramos dado con usted. Hizo una seal a sus hombres para que se

llevaran al detenido. Despus mir a los agentes boquiabiertos y sonri de buena gana. Recibimos un chivatazo. La mayora de los chivatazos no sirven para una mierda. Pero este s. Este me conseguir el ascenso que me merezco desde hace tanto tiempo. Que pasen un buen da, caballeros. Dlen recuerdos al presidente de mi parte. Los policas se marcharon con el detenido. Burton mir a Collin y despus sac el sobre con las fotos. Ahora Graham no tena nada. Poda contarle a la polica todo lo que le haba dicho y ellos le meteran en una celda acolchada. Pobre cabrn. Una bala hubiera sido mucho mejor que el destino que le esperaba. Los dos agentes recogieron las armas y salieron de la habitacin. La habitacin qued en silencio. Al cabo de diez minutos, se abri la puerta que comunicaba con la habitacin vecina y entr un hombre. El desconocido se acerc al televisor y desmont la tapa trasera. El aparato pareca un televisor normal pero no lo era. El hombre meti las manos en el interior y sac una cmara. Despus empuj el cable de conexin por un agujero de la pared hasta que desapareci de la vista. El hombre volvi a la otra habitacin. Haba un magnetfono sobre una mesa arrimada a la pared. Recogi el cable y lo guard en una bolsa. Por ltimo sac la cinta de vdeo del magnetfono. Diez minutos ms tarde el hombre, cargado con una mochila de grandes dimensiones, sali por la puerta principal del Executive Inn, dobl a la izquierda y camin hasta el final del aparcamiento donde haba un coche con el motor al ralent. Tarr Crimson pas junto al coche y sin mirar arroj la cinta de vdeo a travs de la ventanilla abierta sobre el asiento delantero. Sigui su marcha hasta donde estaba aparcada su Harley-Davidson 1200, la nia de sus ojos; se mont en la moto, la puso en marcha y se alej a todo gas. Instalar el sistema de vdeo haba sido un juego de nios. Una cmara

activada por la voz. Casete de vdeo VHS. No saba qu haba grabado en la cinta, pero deba ser algo importante. Jack le haba prometido un ao de servicios legales gratis por hacerlo. Mientras volaba por la autopista, Tarr sonri al recordar el ltimo encuentro en el que Jack se haba quejado de los avances en vigilancia electrnica. En el aparcamiento, el conductor del coche arranc con una mano en el volante y la otra sobre el videocasete. Seth Frank tom la calle principal. No era muy aficionado al cine pero se mora de ganas por ver esta pelcula. Bill Burton estaba en el dormitorio pequeo y acogedor que haba compartido con su esposa mientras criaban a sus cuatro hijos tan queridos. Veinticuatro aos juntos. Aqu haban hecho el amor mil veces. En el rincn junto a la ventana, Burton se haba sentado en la vieja mecedora para darle el bibern a sus cuatro retoos antes de marcharse al trabajo, para dejar que su esposa se tomara unos pocos minutos del descanso que tanto necesitaba. Haban sido aos muy buenos. Nunca haba ganado mucho dinero, pero no le haba dado mucha importancia. Su esposa haba vuelto a estudiar para acabar la carrera de enfermera despus de que el hijo menor entrara en el instituto. Tener ms ingresos no estaba mal, pero lo mejor era ver que alguien que haba sacrificado sus metas personales a beneficio de los dems, por fin haba hecho algo para s mismo. En su conjunto haba sido una vida muy buena. Un casa bonita en un barrio tranquilo y seguro, alejado de las guerras de pandillas que se extendan por otras partes. Siempre haba habido gente mala. Y tambin siempre haba habido gente buena como Bill Burton para combatirlos. O gente como haba sido Burton. Mir a travs de la ventana del dormitorio. Hoy era su da libre. Vestido con vaqueros, una camisa de franela roja y

borcegues Timberland, poda pasar fcilmente por un rudo leador. Su esposa estaba descargando el coche. Hoy era el da de la compra semanal. El mismo da durante los ltimos veinte aos. Contempl su figura con admiracin mientras se agachaba para descargar los paquetes. Chris, de quince aos, y Sidney, de diecinueve, piernas largas y una autntica belleza, que estudiaba en John Hopkins, con sus miras puestas en la facultad de medicina, la ayudaban. Los otros dos vivan por su cuenta y les iba muy bien. De vez en cuando llamaban al padre para pedirle consejo sobre la compra de un coche o una casa. Metas a largo plazo. Y a l le encantaba. l y su esposa haban tenido cuatro joyas y le hacan sentirse bien. Se sent delante de la pequea mesa de despacho, abri el cajn y sac una caja. Levant la tapa y apil los cinco casetes que sac junto a la carta que haba escrito aquella maana. El nombre del destinatario estaba escrito en letras grandes y claras. Seth Frank. Coo, se lo deba. Oy las risas y volvi a acercarse a la ventana. Sidney y Chris libraban una guerra con bolas de nieve con Sherry, su esposa, pillada entre los dos bandos. Todos sonrean y la batalla concluy con los tres tumbados sobre una montaa de nieve al costado del camino de entrada. Se apart de la ventana e hizo algo que no recordaba haber hecho nunca antes. Ni siquiera durante los ocho aos en la polica, cuando haba tenido en sus brazos a bebs asesinados a golpes por aquellos que deban protegerles y amarles, durante das y das de enfrentarse a lo peor de la humanidad. Las lgrimas eran saladas. Lloraba como una Magdalena. Su familia no tardara en entrar. Esta noche saldran a cenar. Por una de esas ironas del destino, hoy era el cumpleaos de Bill Burton. Cuarenta y cinco aos. Se apoy sobre la mesa, y con un movimiento rpido, sac el revlver de la cartuchera. Una bola de nieve golpe la ventana. Queran que el padre se reuniera con ellos. Lo siento. Las quiero. Ojal pudiera estar aqu.

Lamento todo lo que hice. Por favor, perdonar a pap. Antes de que pudiera arrepentirse se meti el can del arma en la boca todo lo que pudo. Era fro y pesado. Una de las encas comenz a sangrarle. Bill Burton haba hecho todo lo posible para que nunca nadie pudiera averiguar la verdad. Haba cometido crmenes; haba matado a personas inocentes y estaba involucrado en otros cinco homicidios. Y ahora, cuando todo pareca resuelto, que el horror ya perteneca al pasado, despus de meses de rechazo hacia aquello en que se haba convertido y de una noche de insomnio junto a la mujer que haba amado con todo su corazn durante ms de veinte aos, Burton se haba dado cuenta de que no poda aceptar lo que haba hecho, ni poda vivir con el peso de la culpa. Haba comprendido que sin respeto a s mismo, sin su orgullo, no vala la pena vivir. Y el amor inquebrantable de su familia no le ayudaba en nada, slo empeoraba las cosas. Porque el objeto de aquel amor, de aquel respeto, saba que no se lo mereca. Mir el montn de casetes. Su pliza de seguro. Ahora se convertiran en su legado, en su grotesco epitafio. Algn bien saldra de todo esto. Gracias a Dios. Sus labios formaron una sonrisa casi imperceptible. El servicio secreto. Esta vez los secretos los conocera todo el mundo. Pens por un segundo en Alan Richmond y le brillaron los ojos. Espero que te condenen a cadena perpetua sin libertad condicional y que vivas hasta los cien aos, gilipollas. Curv el dedo sobre el gatillo. Otra bola de nieve se estrell contra la ventana. El sonido de las voces entr en el dormitorio. Volvi a llorar cuando pens en lo que dejara atrs. Maldita sea. Las palabras escaparon de sus labios, como la expresin de una culpa y una angustia que ya no poda soportar. Lo siento. No me odiis. Por favor, no me odiis.

Al or el disparo, se interrumpi el juego mientras tres pares de ojos se volvan como uno solo hacia la casa. Un minuto ms tarde estaban dentro. Slo pas otro minuto antes de que sonaran los gritos que rompieron la tranquilidad del vecindario.

29 La llamada a la puerta fue inesperada. El presidente Alan Richmond mantena una reunin muy tensa con su gabinete. La prensa criticaba desde haca algn tiempo las polticas internas y quera saber el motivo. No porque sintiera un inters particular por las mismas. Lo que le preocupaba era la impresin que transmitan. En el esquema general, las impresiones eran lo nico importante. Ese era el primer axioma de la poltica. Quines son? El presidente mir furioso a la secretaria. Me da lo mismo, no estn en la agenda del da. Mir a los presentes. Coo, su jefa de gabinete ni siquiera se haba presentado al trabajo. Quiz haba hecho algo inteligente y se haba tomado un frasco de pastillas. Eso le perjudicara a corto plazo, pero l poda sacar grandes beneficios del suicidio. Adems, ella haba acertado en una cosa: llevaba tanta ventaja en las encuestas que no tena sentido preocuparse. La secretaria entr con paso tmido. Su asombro era evidente. Es un grupo de hombres muy numeroso, seor presidente. El seor Bayliss del FBI, varios policas, y un caballero de Virginia que no quiso decir su nombre. La polica? Dgales que se marchen y presenten la peticin para una cita. En cuanto a Bayliss que me llame esta noche. A estas horas estara en alguna delegacin del FBI en el

culo del mundo si no le hubiese propuesto como director. No tolerar esta falta de respeto. Son muy insistentes, seor. El presidente se levant con el rostro rojo como un tomate. Dgales que se vayan a tomar por el culo. Estoy ocupado, idiota. La mujer retrocedi a toda prisa. Antes de que pudiera salir, se abri la puerta. Entraron cuatro agentes del servicio secreto, Johnson y Varney entre ellos, seguidos por un grupo de la polica local, incluido el jefe de polica Nathan Brimmer, y el director del FBI Donald Bayllis, un hombre bajo y corpulento con el rostro ms blanco que la casa donde se encontraba ahora, vestido con un traje cruzado. El ltimo en entrar fue Seth Frank, que cerr la puerta. Traa un maletn marrn. Richmond mir a cada uno de los recin llegados, y su mirada se centr por fin en el detective de homicidios. El detective... Frank no? En el caso de que no se haya dado cuenta, est interrumpiendo una reunin confidencial del gabinete. Tendr que pedirles que se retiren. Mir a los cuatro agentes del servicio secreto, enarc las cejas y movi la cabeza para sealarles la puerta. Los agentes le devolvieron la mirada sin moverse de su sitio. Frank se adelant. Con toda discrecin sac un papel del bolsillo, lo despleg y se lo entreg al presidente. Richmond mir el papel mientras el gabinete contemplaba asombrado la escena. El presidente mir una vez ms al detective. Es una broma? Esto es una copia de una orden de arresto a su nombre por asesinatos cometidos en la mancomunidad de Virginia. El jefe Brimmer tiene una orden similar por asesinato en el distrito. Ser efectiva despus de que la mancomunidad acabe con usted. El presidente mir a Brimmer, que le devolvi la mirada

mientras asenta con una expresin severa. La mirada fra del jefe de polica reflejaba claramente su opinin sobre el jefe del ejecutivo. Soy el presidente de Estados Unidos. No pueden servirme nada que no sea caf. Ahora salgan de aqu. El presidente les volvi la espalda y camin hacia su silln. Es probable que sea cierto. Sin embargo, no me importa. En cuanto acabe el proceso de destitucin ya no ser el presidente Alan Richmond sino Alan Richmond a secas. Y cuando eso ocurra volver. Puede estar seguro. El presidente se dio la vuelta, con el rostro blanco como la leche. Destitucin? Frank avanz hasta quedar frente a frente con el hombre. En cualquier otro momento esto habra provocado la respuesta inmediata por parte de los agentes del servicio secreto. Ahora, los cuatro no se movieron. Era imposible saber por sus expresiones lo que cada uno de ellos sufra por la prdida de un colega muy respetado. Johnson y Varney estaban furiosos por el engao de que haban sido objeto en relacin con los episodios ocurridos en la casa de los Sullivan. Ahora el hombre al que consideraban responsable se desmoronaba ante ellos. Basta de rollos. Hemos detenido a Tim Collin y a Gloria Russell. Ambos han renunciado a sus derechos y han realizado una declaracin detallada de todos los hechos en relacin con los asesinatos de Christine Sullivan, Luther Whitney, Walter Sullivan y otras dos muertes en Patton, Shaw. Creo que ambos han llegado un acuerdo con los fiscales, que slo estn interesados en usted. Si me permite decirlo, este caso ayudar mucho a la carrera de cualquier fiscal. El presidente se tambale al dar un paso atrs, pero recobr el equilibrio en el acto. Frank abri el maletn y sac una cinta de vdeo y cinco

casetes. Estoy seguro de que a sus abogados defensores les interesar ver esto. El vdeo muestra a los agentes Burton y Collin cuando intentaron asesinar a Jack Graham. Los casetes corresponden a varias reuniones en las que usted estuvo presente y se organizaron los asesinatos que tuvieron lugar. Son ms de seis horas de testimonios, seor presidente. Se han enviado copias al congreso, al FBI, a la CIA, al Post, al fiscal general, al departamento de abogados de la Casa Blanca y a todos aquellos en los que pens. No hay saltos en las cintas. Tambin se incluye el casete grabado por Walter Sullivan de la conversacin telefnica que mantuvo con usted la noche en que le asesinaron. No coincide mucho con la versin que usted me dio. Todo con los saludos de Bill Burton. Dijo en su nota que era el cobro de su pliza de seguros. Dnde esta Burton? pregunt el presidente, furioso. Le declararon muerto en el hospital Fairfax a las diez y media de esta maana. Suicidio. Richmond consigui llegar a la silla a duras penas. Nadie le ofreci ayuda. Mir a Frank. Algo ms? S. Burton dej otro papel. Su voto para las prximas elecciones. Lamento comunicarle que no vot por usted. Uno a uno los miembros del gabinete salieron de la habitacin. El miedo al suicidio poltico por asociacin era algo muy presente en la capital de la nacin. Los policas y los agentes del servicio secreto les siguieron. El presidente se qued solo. Sus ojos contemplaban la pared fijamente. Seth Frank asom la cabeza. Recuerde, nos veremos muy pronto dijo, y cerr la puerta.

Eplogo

Las cuatro estaciones en Washington siguen un patrn conocido, y una sola semana de primavera con temperaturas tolerables y una humedad por debajo del cincuenta por ciento da paso abruptamente a un ascenso meterico del termmetro y un porcentaje de humedad que garantiza tener el cuerpo empapado apenas se sale a la calle. Cuando llega julio, el washingtoniano tpico est adaptado hasta donde es posible a un aire que es difcil de respirar y a los movimientos que nunca alcanzan la lentitud suficiente para evitar el sbito estallido de transpiracin debajo de la ropa. Pero en toda esta desgracia haba noches en las que, si no se estropeaban con la repentina aparicin de un aguacero acompaado por el retumbar de los truenos y las descargas elctricas que parecan tocar el suelo, la brisa era fresca, el aire dulce y el cielo claro. Aquella era una de esas noches. Jack estaba sentado en el borde de la piscina instalada en la azotea del edificio. Los pantalones cortos color caqui dejaban al descubierto las piernas musculosas y morenas, el pelo rizado por el sol. Se le vea mucho ms delgado, la grasa acumulada durante la etapa de trabajo en la oficina la haba consumido a lo largo de meses de esfuerzos fsicos. La camiseta blanca no ocultaba los msculos bien formados de la espalda y el pecho. Llevaba el pelo corto y su rostro se vea tan moreno como las piernas. El agua ondulaba alrededor de sus pies. Mir al cielo y se llen los pulmones con el aire fresco. Tres horas antes el lugar haba estado a rebosar con el personal de las oficinas que sumergan sus cuerpos obesos y blancos en el agua tibia. Ahora Jack estaba solo. No le reclamaba ninguna cama. Ningn despertador perturbara su sueo por la maana. La puerta que daba a la piscina se abri con un leve chirrido. Jack se dio la vuelta y vio un traje de verano beige, arrugado y que pareca incmodo. El hombre llevaba una bolsa de papel marrn.

El portero me dijo que haba vuelto. Seth Frank sonri. Le importa si le hago compaa? No si en la bolsa trae lo que pienso. Frank se sent en una silla y le arroj a Jack una lata de cerveza. Abrieron las latas, hicieron un brindis y bebieron un trago muy largo. Qu tal era el sitio donde estuvo? pregunt Frank. No estaba mal. Fue un placer irse pero tambin lo es estar de vuelta. ste parece un buen lugar para meditar. Se llena a partir de las siete durante un par de horas. El resto del da casi siempre est as. El detective mir la piscina con una expresin de deseo y despus comenz a quitarse los zapatos. Le importa? Srvase. Frank se subi los pantalones, puso los calcetines en los zapatos y se sent junto a Jack para sumergir las piernas blancas como la leche en el agua hasta las rodillas. Caray, qu gustillo. Los detectives rurales con tres hijas y una hipoteca casi nunca tienen contacto con una piscina. Es lo que me han dicho. Frank se hizo un masaje en las pantorrillas y mir a su amigo. La vida de vagabundo le sienta de perlas. Quiz piense en no dejarla. Es algo que pienso desde hace tiempo. La idea me resulta cada vez ms atractiva. Frank mir el sobre que estaba junto a las piernas de Jack. Algo importante? Seal el sobre. Jack lo recogi, y volvi a leer la carta. Es de Ransome Baldwin. Lo recuerda? Qu, ha decidido demandarle por abandonar a su nena? Jack sacudi la cabeza mientras sonrea. Acab de

beber la cerveza y sac otra lata fra de la bolsa. Le pas otra a Frank. Nunca se sabe cmo reaccionar la gente. En resumen el tipo dice que yo era demasiado bueno para Jennifer. Al menos, en este momento. Que ella necesita madurar. La enva al extranjero para que trabaje en las misiones de la fundacin de caridad Baldwin durante un ao o dos. Dice que si necesito cualquier cosa que le avise. Incluso dice que me admira y me respeta. Vaya. Frank bebi otro trago, esta vez ms corto. Tampoco dice mucho. S. Baldwin ha nombrado a Barry Alvis como abogado jefe de todos sus asuntos. Alvis era el tipo que Jenn hizo echar de Patton, Shaw. Sin perder ni un segundo, Alvis fue al despacho de Dan Kirksen y retir toda la cuenta. Creo que a Dan le vieron por ltima vez en la cornisa de un rascacielos Le que la firma cerr. A todos los abogados buenos los contrataron en el acto en otros bufetes. Los malos tendrn que ganarse la vida en otra cosa. El edificio ya est alquilado. Toda la firma ha desaparecido sin dejar rastro. Lo mismo le pas a los dinosaurios. Slo que con los abogados se tarda un poco ms. Descarg un golpe suave en el brazo de Jack. Gracias por venir a alegrarme la velada dijo Jack y se ri. Diablos, no me lo hubiera perdido por nada en el mundo. Jack le mir y en su rostro apareci una expresin seria. Qu pas? No me diga que sigue sin leer los peridicos. Desde hace meses. Despus del enjambre de reporteros, los conductores de tertulias, los equipos de acusadores particulares, los productores de Hollywood y centenares de curiosos a los que tuve que enfrentarme, decid

pasar de todo y no saber nada de nada. Cambi el nmero de telfono una docena de veces y los cabrones seguan encontrndome. Por eso, los dos ltimos meses han sido tan dulces. Nadie me conoca. Frank se tom unos instantes para poner en orden sus pensamientos. Bueno, veamos. Collin se declar culpable de conspiracin, dos asesinatos en segundo grado, obstruccin a la justicia y media docena de cargos menores. Esto en lo referente a la jurisdiccin de la capital. Creo que el juez le tuvo lstima. Collin era un chico de Kansas, marine, agente del servicio secreto. Slo segua rdenes. Lo llevaba haciendo la mayor parte de su vida. Me refiero a que el presidente te dice que hagas algo, y lo haces. Le condenaron a veinte aos, cosa que en mi opinin es una ganga, pero a cambio dio a la fiscala toda la informacin. Quiz vali la pena. Es probable que salga en libertad cuando cumpla los cincuenta. La mancomunidad decidi no procesarle en reconocimiento a su cooperacin contra Richmond. Qu pas con Russell? Frank casi se ahog con la cerveza. Bien, la ta cant hasta por los codos. Se gastaron una fortuna en horas extraordinarias para los reporteros asistentes al juicio. No haba manera de hacerle callar. Consigui el mejor arreglo de todos. Ni un solo da de crcel. Miles de horas de trabajo comunitario. A prueba durante diez aos. Por conspiracin criminal. Se lo puede creer? Entre nosotros, la pobre estaba chalada. Trajeron a un psiquiatra designado por el tribunal. Es posible que pase unos cuantos aos en algn hospital antes de que pueda salir a la calle. Pero tengo que decirlo, Richmond la martiriz. Fsica y emocionalmente. Si la mitad de lo que dijo es cierto, fue algo horripilante. Sacado del mismsimo infierno. Y qu hicieron con Richmond? Dgame la verdad, estuvo en Marte, no? El juicio del

milenio y usted tan tranquilo durmiendo. Alguien tena que hacerlo. Luch hasta el final. Eso se lo reconozco. Se debi gastar hasta el ltimo cntimo. El tipo meti la pata en el banquillo. Se mostr tan arrogante, sin importarle un rbano mentir como un bellaco. Rastrearon la transferencia hasta la Casa Blanca. Russell haba sacado los fondos de una multitud de cuentas pero cometi el error de reunir los cinco millones en una sola antes de enviarla. Quiz tuvo miedo de que si el dinero no apareca entero Luther ira a la poli. El plan funcion aunque l no lo vio. Richmond no supo contestar a eso ni a muchas otras cosas. Le hicieron pedazos. Trajo un Quin es quin de la grandeza americana, y no le sirvi de nada. Hijo de puta. Un tipo peligroso y enfermo si quiere saber mi opinin. El tipo encargado de los cdigos nucleares. Muy bonito. Cul fue la condena? Frank contempl las ondulaciones del agua antes de responder. Le condenaron a muerte, Jack. Y una mierda. Jack le mir atnito. Cmo se las apaaron? Un procedimiento un tanto dudoso desde un punto de vista estrictamente legal. Le acusaron segn el estatuto de contratar a un asesino. Es el nico caso donde no se aplica la regla del autor material. Cmo demonios hicieron para sostener la acusacin? Argumentaron que Burton y Collin eran subordinados a sueldo cuya nica misin era hacer aquello que les mandaba el presidente. l orden los asesinatos. Como si fueran pistoleros de la Mafia. Parece un poco exagerado, pero el jurado dict el veredicto y la sentencia, y el juez los acept. Diablos! Eh, slo porque el tipo era el presidente no quiere decir que merezca un trato diferente al de los dems. No veo por

qu debemos sorprendernos por lo que pas. Sabe la clase de persona que se necesita ser para llegar a presidente? No son normales. Empiezan bien, pero cuando llegan a ese nivel venden el alma al diablo y aplastan a tanta gente que acaban por no parecerse en nada a usted y a m, ni por los pelos. Frank observ las profundidades de la piscina antes de aadir: Pero nunca le ejecutarn. Por qu no? Los abogados apelarn, los opositores a la pena de muerte harn campaa, el gobierno recibir peticiones de clemencia de todo el mundo. El tipo est hundido a nivel de popularidad, pero todava conserva amigos muy poderosos. Encontrarn algn fallo en el proceso. Adems, el pas quizs est de acuerdo en ejecutar a la escoria. Pero no tengo muy claro si los Estados Unidos sern capaces de ejecutar al tipo que votaron como presidente No quedara muy bien desde una perspectiva global. A m me inquieta, aunque el cabrn se lo merece. Jack recogi agua en el cuenco de la mano y se la ech por los brazos. Mir a la distancia. Tambin han salido algunas cosas positivas de todo esto continu el detective, que mir preocupado a su amigo. Fairfax quiere nombrar al aqu presente jefe de divisin. Me han hecho ofertas de una docena de ciudades para que sea jefe de polica. El fiscal jefe en el caso Richmond, segn dicen, ganar de calle los comicios para fiscal general. Frank bebi un trago de cerveza. Qu me dice de usted, Jack? Usted fue el que los pill. Engaar a Burton y al presidente fue idea suya. Muchacho, cuando descubr la lnea de telfono pinchada casi me da un ataque. Usted tena razn. Qu sacar de todo esto? Estoy vivo respondi Jack. Ya no soy un abogado para ricos en Patton, Shaw y no me casar con Jennifer Baldwin. Creo que es suficiente. Tiene alguna noticia de Kate? pregunt Seth

mientras miraba las venas azules de las piernas. Est en Atlanta Jack acab la cerveza. Al menos estaba all la ltima vez que escribi. Se quedar all? No est muy segura. Jack se encogi de hombros. La carta no lo deca muy claro. Luther le dej la casa en herencia. Me sorprendera si la acepta. Comprada con dinero ilcito. El padre de Luther se la dej, comprada y pagada con buen dinero. Luther conoca a su hija. Pienso que le quera dejar alguna cosa. Un hogar no est nada mal. S? Un hogar necesita dos personas, si quiere mi opinin. Y despus, paales sucios y biberones para estar completo. Jack, ustedes estaban hechos el uno para el otro. Se lo juro. No estoy muy seguro de que eso tenga importancia, Seth. Se sec los brazos. Ha pasado por muchos sufrimientos. Quiz demasiados. Yo estoy vinculado a toda esa historia. No puedo culparla por querer apartarse de todo. Hacer borrn y cuenta nueva. Usted no era el problema, Jack. Por lo que vi era todo lo dems. Jack mir a un helicptero que atravesaba el cielo. Estoy un poco cansado de ser siempre el que da el primer paso, Seth. Sabe lo que quiero decir? Lo adivino. Frank mir su reloj. Tiene que ir a alguna parte? le pregunt Jack al ver el movimiento. Slo pensaba en que necesitamos algo ms fuerte que la cerveza. Conozco un lugar muy bonito cerca de Dulles. Costillares largos como mi brazo, mazorcas asadas de medio kilo y tequila hasta que sale el sol. Y algunas camareras de muy buen ver si quiere probar suerte, aunque yo como un hombre casado me limitar a observar desde una distancia respetuosa cmo hace el tonto. Cogeremos un taxi para ir a

casa porque los dos estaremos borrachos y tendr que dormir en mi casa. Qu me dice? Me firmar un vale? replic Jack, con una sonrisa. Suena tentador. Est seguro? Lo estoy. Gracias, Seth. Pues ya lo tiene. Frank se levant, desenroll las perneras de los pantalones y fue a buscar los zapatos y los calcetines. Qu le parece venir a mi casa el sbado? Haremos una barbacoa, hamburguesas, patatas fritas y perritos calientes. Tambin tengo entradas para el Camden Yard. Hecho. Frank acab de atarse los cordones y se dirigi hacia la puerta. Antes de salir se volvi para mirar a su amigo. Eh, Jack, no piense demasiado, vale? Algunas veces no es saludable. Gracias por la cerveza respondi Jack levantando la lata. Se march el detective y Jack se tendi en el suelo de cemento. Contempl el cielo que pareca tener ms estrellas que nmeros. Algunas veces se despertaba de un sueo muy profundo, y se daba cuenta de que haba estado soando las cosas ms extraas. Pero lo que haba soado le haba ocurrido en realidad. No era muy agradable. Slo aumentaba la confusin que, a su edad, esperaba haber eliminado de su vida. Un vuelo de una hora y media hacia el sur era, sin duda, el mejor remedio a sus males. Kate Whitney poda o no regresar. Slo tena claro que no ira tras ella. Esta vez sera responsabilidad de Kate volver a formar parte de su vida. Y no era por resentimiento que Jack lo consideraba necesario. Kate tena que tomar una decisin. Sobre su vida y cmo quera vivirla. El trauma emocional que haba experimentado con su padre haba sido superado por la culpa y la pena que soport

con su muerte. La mujer tena que pensar en muchas cosas. Y Kate haba dejado bien claro que quera hacerlo sola. Llevaba razn. Se quit la camiseta, se zambull en la piscina y nad tres largos a ritmo rpido. Sus brazadas cortaron el agua con fuerza y cuando acab de nadar, se sent otra vez en el borde. Cogi la toalla y se la puso sobre los hombros. El aire de la noche era fresco y cada gota de agua era como un cubito contra la piel. Mir una vez ms el cielo. Ni un mural a la vista. Pero tampoco estaba Kate. Pensaba en volver al apartamento para dormir un rato cuando volvi a or el chirrido de la puerta. Frank que se haba olvidado algo. Ech una ojeada. Por unos segundos se qued inmvil. Permaneci sentado con la toalla sobre los hombros con miedo de hacer ningn ruido. Lo que suceda quiz no era real. Otro sueo que se esfumara con el alba. Por fin, se levant lentamente y camin hacia la puerta. En la calle, Seth Frank permaneci junto a su coche durante unos momentos para admirar la belleza de la noche; oli el aire que recordaba ms a una primavera lluviosa que a un verano hmedo. No sera demasiado tarde cuando llegara a casa. Quiz la seora Frank querra ir al Dairy Queen del barrio. Los dos solos. Le haban recomendado mucho los cucuruchos baados en caramelo. Sera magnfico para acabar el da. Subi al coche. Como padre de tres, Seth Frank saba lo hermoso que era vivir. Como detective de homicidios haba aprendido que un bien preciado como la vida poda ser destrozado con la mayor brutalidad. Mir por un instante hacia la azotea del edificio y sonri mientras arrancaba. Pero eso era lo mejor de estar vivo. Hoy quiz las cosas no iban bien. Pero maana habra la posibilidad de arreglarlas.

Agradecimientos A Jennifer Karas, por ser una amiga estupenda, una partidaria ferviente, y volver a poner la pelota en juego cuando haca falta. A Karen Spiegel, mi mayor fan en la costa Oeste, que haya muchas grandes pelculas y pequeas estatuillas en tu futuro. A Jim y Everne Spiegel, por todo el apoyo y aliento. A Aaron Priest, el hombre que me sac de la oscuridad, mi amigo y agente de por vida, y encima un tipo encantador. Y a su ayudante, Lisa Vance, que respondi con diligencia a cada una de mis preguntas, por descabelladas que fueran. Y a la editora de Priest Agency, Frances Jalet-Miller, cuyas observaciones y meditados comentarios me hicieron profundizar en los personajes y de paso mejorar el libro. A mi editora, Maureen Egen, por convertir mi primera experiencia como escritor en algo tan indoloro y gratificante. Y a Larry Kirshbaum que vio algo en estas pginas y cambi mi vida para siempre. A Steven Wilmsen, un colega escritor, que sabe muy bien lo difcil que es, y que en todo momento me dio buenos consejos y todo elaliento del mundo. Muchas gracias, amigo mo. A Steve y Mary Jennings, por los consejos tcnicos, la documentacin, y por ser los mejores amigos que cualquiera puede desear. A Richard Marvin y Joe Barry, por la asesora tcnica en sistemasde seguridad. Y a Art, Lynette, Ronni, Scott y Randy por todo su afecto y apoyo. Aqu, las palabras ya me fallan.