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BiBlioteca Fundamentos de la construccin de chile

cmara chilena de la construccin PontiFicia universidad catlica de chile BiBlioteca nacional

BiBlioteca Fundamentos de la construccin de chile iniciativa de la cmara chilena de la construccin, PontiFicia universidad catlica de chile y la direccin de BiBliotecas, archivos y museos comisin directiva Gustavo vicua salas (Presidente) auGusto Bruna varGas Ximena cruzat amunteGui jos iGnacio Gonzlez leiva manuel ravest mora raFael saGredo Baeza (secretario) comit editorial Ximena cruzat amunteGui nicols cruz Barros Fernando jaBalquinto lPez raFael saGredo Baeza ana tironi editor General raFael saGredo Baeza editor marcelo rojas vsquez correccin de oriGinales y de PrueBas ana mara cruz valdivieso Paj BiBlioteca diGital iGnacio muoz delaunoy i.m.d. consultores y asesores limitada Gestin administrativa cmara chilena de la construccin diseo de Portada tXomin arrieta Produccin editorial a carGo centro de investiGaciones dieGo Barros arana de la direccin de BiBliotecas, archivos y museos

junto con la

del

imPreso en chile

/ Printed in chile

alBerto m. de aGostini. centenario de su lleGada a maGallanes

PRESENTACIN

a Biblioteca Fundamentos de la Construccin de Chile rene las obras de cientficos, tcnicos, profesionales e intelectuales que con sus trabajos imaginaron, crearon y mostraron Chile, llamaron la atencin sobre el valor de alguna regin o recurso natural, analizaron un problema socioeconmico, poltico o cultural, o plantearon soluciones para los desafos que ha debido enfrentar el pas a lo largo de su historia. Se trata de una iniciativa destinada a promover la cultura cientfica y tecnolgica, la educacin multidisciplinaria y la formacin de la ciudadana, todos requisitos bsicos para el desarrollo econmico y social. Por medio de los textos reunidos en esta biblioteca, y gracias al conocimiento de sus autores y de las circunstancias en que escribieron sus obras, las generaciones actuales y futuras podrn apreciar el papel de la ciencia en la evolucin nacional, la trascendencia de la tcnica en la construccin material del pas y la importancia del espritu innovador, la iniciativa privada, el servicio pblico, el esfuerzo y el trabajo en la tarea de mejorar las condiciones de vida de la sociedad. El conocimiento de la trayectoria de las personalidades que rene esta coleccin, ampliar el rango de los modelos sociales tradicionales al valorar tambin el quehacer de los cientficos, los tcnicos, los profesionales y los intelectuales, indispensable en un pas que busca alcanzar la categora de desarrollado. Sustentada en el afn realizador de la Cmara Chilena de la Construccin, en la rigurosidad acadmica de la Pontificia Universidad Catlica de Chile, y en la trayectoria de la Direccin de Bibliotecas, Archivos y Museos en la preservacin del patrimonio cultural de la nacin, la Biblioteca Fundamentos de la Construccin de Chile aspira a convertirse en un estmulo para el desarrollo nacional al fomentar el espritu emprendedor, la responsabilidad social y la importancia del trabajo sistemtico. Todos, valores reflejados en las vidas de los hombres y mujeres que con sus escritos forman parte de ella. Adems de la versin impresa de las obras, la Biblioteca Fundamentos de la Construccin de Chile cuenta con una edicin digital y diversos instrumentos, como softwares educativos, videos y una pgina web, que estimular la consulta y lectura de los ttulos, la har accesible desde cualquier lugar del mundo y mostrar todo su potencial como material educativo. comisin directiva - comit editorial BiBlioteca Fundamentos de la construccin de chile -v-

aGostini, alBerto mara de, 1883-1960 918.3 andes PataGnicos: viajes de eXPloracin a la cordillera PataGnica austral/ alBerto mad278a ra de aGostini; editor General raFael saGredo Baeza. [1 ed]. santiaGo de chile: c2010 mara chilena de la construccin: PontiFicia universidad catlica de chile: direccin de BiBliotecas archivos y museos, c2010. 2 v.: il.; Facsms., maPas; 28 cm. (BiBlioteca Fundamentos de la construccin de chile) isBn 9789568306083 (oBra comPleta) isBn 9789568306410 (v. 93) incluye BiBlioGraFas. 1.- de aGostini, alBerto m., 1883-1960- viajes. 2. PataGonia (arGentina y chile) - descriPciones y viajes. 3.- PataGonia (arGentina y chile) - descuBrimiento y eXPloraciones. i.- saGredo Baeza, raFael, 1959 ed. cmara chilena de la construccin, 2010 marchant Pereira 10 santiaGo de chile PontiFicia universidad catlica de chile, 2010 av. liBertador Bernardo ohiGGins 390 santiaGo de chile direccin de BiBliotecas, archivos y museos, 2010 av. liBertador Bernardo ohiGGins 651 santiaGo de chile reGistro ProPiedad intelectual inscriPcin n 193.931 santiaGo de chile isBn 978-956-8306-08-3 (oBra comPleta) isBn 978-956-8306-41-0 (tomo Xciii) imaGen de la Portada alBerto mara de aGostini transcriPcin del oriGinal Patricio lvarez raBi recoPilacin FotoGrFica ivn rojel FiGueroa - jorGe Baeza muoz

notas eXPlicativas mateo martinic Beros - Patricio lvarez raBi derechos reservados Para la Presente edicin cualquier Parte de este liBro Puede ser reProducida
con Fines culturales o educativos, siemPre que se cite de manera Precisa esta edicin.

Texto compuesto en tipografa Berthold Baskerville 10/12,5 se termin de imPrimir esta edicin, de 1.000 ejemPlares, BiBlioteca Fundamentos de la construccin de chile, en versin Producciones GrFicas ltda., en julio de 2010 imPreso en chile / Printed in chile

del tomo Xciii de la

ALBERTO MARA DE AGOSTINI

ANDES PATAGNICOS
viajes de eXPloracin a la cordillera PataGnica austral tomo i

santiaGo de chile 2010

Alberto Mara de Agostini S.D.B. (1883-1960)

alBerto m. de aGostini. centenario de su lleGada a maGallanes

ALBERTO M. DE AGOSTINI. CENTENARIO DE SU LLEGADA A MAGALLANES


Mateo Martinic B.

o vi por primera y nica vez en mi vida a principios de 1944 no recuerdo bien si era enero o febrero en el corredor vecino al gran patio del antiguo y querido liceo San Jos. Alguien que me acompaaba me dijo ese es el padre De Agostini (que para m fue como si mencionara a Cristbal Coln) y observ con ms atencin su figura: un salesiano de aspecto serio y reservado, con sotana y cubierto con una boina negra, se vea delgado y ligeramente encorvado. Lo contempl un momento con la sorpresa y admiracin de un adolescente que saba de su merecida fama, por haber odo hablar de l a los maestros y superiores salesianos, por serme muy familiares sus conocidas fotografas panormicas de paisajes magallnicos que adornaban con profusin las paredes del colegio, y por haber visto algunos de sus libros. Fue una visin breve, pero tan intensa como para que permaneciera grabada en mi memoria. El gran explorador se hallaba de paso por la casa salesiana, que haba sido su primer destino magallnico, de regreso de su memorable viaje por la regin del ro Baker (Aysn), que haba culminado con el ascenso al monte San Lorenzo, la segunda cumbre en altura de los Andes Patagnicos. Su vocacin religiosa y su origen piamonts lo haban llevado a ingresar a la Sociedad de San Francisco de Sales, por otro nombre Congregacin Salesiana, fundada por el padre Juan Bosco Don Bosco como una orden religiosa especializada en la educacin de la juventud, que culmin con su ordenacin sacerdotal en 1909, tras lo cual fue destinado a Sudamrica, a la lejana Punta Arenas, en el estrecho de Magallanes, formando parte de quiz uno de los ltimos grupos de misioneros enviados por el rector mayor de la Congregacin a esa austral regin para apoyar la labor evangelizadora y educacional, toda una empresa apostlica iniciada casi un cuarto de siglo antes por monseor Jos Fagnano. La ciudad chilena, capital del entonces Territorio de Magallanes, lo era al propio tiempo de toda la -ix-

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Patagonia meridional y la Tierra del Fuego, a uno y otro lados de la frontera internacional, porque all se haba originado y dinamizado el proceso progresista de colonizacin territorial, y porque all en consecuencia se domiciliaban las gerencias y administraciones generales de las empresas que lo animaban y sostenan tanto en la regin chilena como en la argentina de la parte austral del continente americano, fenmeno que haba conllevado el poblamiento civilizador. Punta Arenas, as, haba sido elegida naturalmente para ser la sede matriz de la actividad salesiana en los territorios de una y otra jurisdicciones nacionales, la Inspectora de San Miguel Arcngel, regida desde su fundacin por el pensamiento inspirador y la celosa conduccin de monseor Fagnano. En Punta Arenas, precisamente, radicaba el establecimiento original, el colegio San Jos, al que el joven sacerdote Alberto De Agostini se incorpor para servir en labores docentes y funciones religiosas a contar de febrero de 1910. Esa tarea desarrollada a partir de entonces con la dedicacin que impona la fuerza de su vocacin y su juventud, no obstante lo absorbente que pudo ser, debi permitir tiempos de algn descanso durante los meses del verano, que en el meridin americano se corresponden con el perodo de receso escolar o vacaciones. Fue entonces cuando se nos antoja, como haba acontecido antes y sucedera despus con otros de sus hermanos de congregacin, en alguno de sus momentos libres debi realizar excursiones de conocimiento por los alrededores de Punta Arenas, principalmente por el valle del ro de las Minas, paraje siempre atractivo para los lugareos y que convocaba el inters de cuanto visitante arribaba al puerto del estrecho por sus caractersticas geolgicas. All, amn de disfrutar en plenitud de la naturaleza, pudo tener, desde la cima de sus laderas, una visin amplia del panorama hacia el oriente y el sur, rumbo este que remata en un horizonte de montaas entre las que se destaca en los momentos de claridad difana la airosa cumbre blanca del monte Sarmiento, el monarca de los Andes Fueguinos cuya conquista devendra la obsesin de De Agostini. Originario como era de Pollone, en la zona prealpina del Piamonte, pudo complacerse una y otra vez con esa perspectiva y despertarse y nutrirse la que sera su otra vocacin vital: el conocimiento de las montaas australes. Esas excursiones comarcales iniciales debieron complementarse con largas charlas con gente conocedora del territorio, con la lectura de las todava escasas obras disponibles que informaban sobre la historia y la geografa magallnicas, y con las noticias escritas y verbales de los misioneros salesianos que haban viajado por diferentes lugares del inmenso entorno. As se enriqueci su conocimiento y se acrecent su inters por alcanzar hasta los parajes ms recnditos de esa geografa enloquecida que se le iba metiendo poco a poco en el alma. l, al fin y al cabo, era un hijo de las montaas, ellas eran parte de su ser esencial y en ellas radicaba una de las fuentes inspiradoras de su existencia, en tanto que vea en las mismas de manera patente el portento de la mano admirable del Creador. Motivado as, l poda llegar a ser un instrumento eficaz de accin misionera sui generis al servicio de la verdad. Fue la Providencia la que, apenas llegado a Puntas Arenas, le brind una oportunidad para conocer, en una primera aproximacin, lo que sera el territorio de sus futuras andanzas exploratorias, al permitrsele embarcar en un vapor que par-x-

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ta hacia la isla Dawson para seguir despus hasta Ushuaia y retornar a la capital magallnica. Pudo as conocer la clebre Misin de San Rafael que viva su poca final y contornear la pennsula Brecknock, siguiendo los pasos martimos que la flanquean. Aquello, doblemente valioso por lo inesperado quiz, hubo de despertar su inters por ese mundo natural prstino y singularmente hermoso. No debi ser se el nico viaje que por entonces le ofreci la posibilidad de acercarse ms todava a la formidable y colosal fortaleza andina fueguina, por lo que de seguro ms adelante pudo hacer alguna otra incursin de conocimiento. Oportunidades pudo tenerlas, y varias, habida cuenta de las relaciones que mantenan los salesianos con la comunidad local, pues como centro portuario de comunicaciones intraterritoriales que era Punta Arenas en la poca, su movimiento cotidiano registraba ingresos desde y salidas hacia diferentes lugares de los mbitos patagnico y fueguino, tanto de naves mercantes (veleros y vapores) como de buques de la Armada de Chile. Para 1912 ya tenemos al futuro explorador, con alguna experiencia previa, programando su primera empresa del gnero y alguna envergadura a desarrollarse en la cordillera fueguina, con el monte Sarmiento como primer objetivo de conocimiento. Tambin para entonces, vista la fuerza de su vocacin montaera, los superiores salesianos pudieron, comprensivamente, facilitar sus aspiraciones y propsitos. No debi ser ello, convengamos, algo fcil ni sencillo. La obediencia religiosa haba trado a Alberto M. de Agostini hasta el sur de Amrica en el cumplimiento de una doble misin especfica ineludible, como eran las labores evangelizadora y educadora que conformaban la razn de la presencia salesiana. De manera que aquella tarea montaera pudo ser aceptada y aun alentada, nicamente en tanto que la misma no fuera en desmedro de la que deba ser su preocupacin principal ya mencionada. Pero, inevitablemente, las cosas se fueron dando de manera diferente. Los trabajos exploratorios y andinsticos del padre De Agostini, en la medida que sus resultados se vieron cada vez ms interesantes e importantes, condujeron a los superiores salesianos tanto a una mayor comprensin y aceptacin de los mismos, como a una consecuente liberacin de sus deberes propios, para facilitar lo que tempranamente pudo intuirse como una verdadera empresa caracterstica de la genialidad salesiana, segn lo haba puesto y pona en evidencia la historia de un cuarto de siglo a contar de 1887. En efecto, ese lapso trascendente mostraba tanto los admirables resultados espirituales y sociales de una labor cristianizadora, educacional y civilizadora, como los de significado cientfico. All estaban a la vista, como suficiente evidencia acerca de lo que haba sido y era la labor complementaria de los misioneros en el campo de las ciencias naturales y humanas, el Observatorio Meteorolgico Salesiano y el Museo Territorial Salesiano, en funcionamiento desde 1888 y 1893 respectivamente, uno y otro en el colegio San Jos, donde se desempeaba el padre De Agostini. Incrementar el conocimiento cientfico es evidentemente una forma de servicio a la verdad, en tanto que sta refleja la obra inconmensurable del Creador, y bien se poda, como se puede, realizar una labor igualmente evangelizadora y educadora privilegiando esa faceta cuando se dispone de capacidad y de talento para -xi-

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desarrollarla a la mayor gloria de Dios. As, la Congregacin Salesiana no slo era fiel a su compromiso fundacional con la Iglesia Catlica sino que lo reafirmaba con eficacia. Fue as como reiteramos los deberes privativos religiosos del padre De Agostini se ampliaron paulatinamente con la inclusin de aquel otro aspecto de su inters, en una progresin que acab por ser virtualmente una dedicacin exclusiva. La comprensin, aceptacin y respaldo de la congregacin que recibi la obra exploratoria geogrfica del padre De Agostini, permite a la posteridad entender el xito de lo que fue en la realidad una gigantesca empresa de adelanto del conocimiento cientfico. Explicadas somera y satisfactoriamente las circunstancias y el contexto del comienzo de las tareas exploratoria y difusora de sus resultados del padre Alberto Mara de Agostini, cabe dar cuenta de su desarrollo y de su significado para el adelanto de la ciencia geogrfica y el progreso general de la cultura en lo referido a los territorios de la Patagonia meridional y la Tierra del Fuego. Fue en Tierra del Fuego, cuya fascinacin misteriosa lo subyug durante muchos aos, segn su propia declaracin, donde comenz su obra. All realiz varias exploraciones entre 1912 y 1918, que tuvieron por objetivo el estudio de las montaas que se extienden entre el fiordo del Almirantazgo y los canales adyacentes, por el norte, y el canal Beagle, por el sur. Adems, explor detenidamente los cordones cordilleranos situados al suroeste y al sur del lago Fagnano, en el sector comprendido entre este depsito y el Beagle. En 1913, mientras exploraba la seccin occidental de la gran pennsula Brecknock, descubri dos grandiosos fiordos, tal vez los ms hermosos entre los fueguinos, y los denomin Contraalmirante Martnez y Pigafetta, nombre este ltimo reemplazado posteriormente y con justicia por el de De Agostini, por oficiales de la Marina de Chile en homenaje a su descubridor. El reconocimiento abarc el extenso distrito de fiordos y glaciares que se halla en la seccin occidental de Tierra del Fuego y que en especial se desarrollan sobre la vertiente boreal de la pennsula mencionada, descubriendo numerosas corrientes glaciares y otros accidentes geogrficos. Esta labor de estudio oro y glaciogrfico fue proseguida entre los aos 1923-24 y 1928-29, extendindose luego hasta 1932, con lo que consigui explorar de manera sistemtica el interior antes desconocido de la zona cordillerana fueguina, descubrindose muchos lugares que permanecan ignotos para la geografa, entre ellos el gran valle Carvajal al norte de Ushuaia. El padre De Agostini complet estas exploraciones con viajes por las llanuras orientales de la Isla Grande, con lo que pudo presentar al fin un cuadro satisfactorio para el mejor conocimiento de los variados aspectos geo-orogrficos del gran archipilago fueguino. Simultneamente durante aquellos aos realiz viajes extensos por los canales australes hasta el cabo de Hornos, la isla de los Estados y a peones solitarios del borde del ocano Pacfico, tales como la famosa isla Negra. Tocante a la Patagonia, un reconocimiento previo durante el cual observ glaciares ms imponentes y montaas ms elevadas y espectaculares que las conocidas en Tierra del Fuego, llev a Alberto de Agostini a extender a ella su actividad, iniciando -xii-

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hacia 1916 las primeras exploraciones en las cordilleras de ltima Esperanza, en los macizos del Paine y Balmaceda. Retorn en 1917 a este ltimo monte, reconocindolo ntegramente, estudiando adems el campo de hielo que circunda al macizo por el noroeste. Entre 1917 y 1929, alternando con sus exploraciones fueguinas, recorri el amplio valle del ro Serrano, las cuencas de los lagos Toro o Maravilla y Nordenskjld, y, en particular, el grande y atractivo macizo del Paine, que con sus cumbres y torres lo impresion en tal forma que no resisti en calificarlos como el ms soberbio y caracterstico grupo de picachos que posee la cordillera patagnica austral. En 1929 conoci y estudi parte de la sierra Baguales mientras pasaba desde el distrito del Paine al de los Andes que enfrentan el lago Argentino. Todos estos viajes de exploracin los complement De Agostini con un reconocimiento areo que hizo en 1937 acompaando a Franco Bianco, pionero de la aeronavegacin patagnica, en un vuelo que cubri la regin cordillerana de ltima Esperanza desde el cerro Balmaceda, pasando por el Paine y llegando hasta el distrito andino interior del lago Argentino. Finalmente, en 1943 ampli todava ms el conocimiento de este atractivo distrito de ltima Esperanza, con la exploracin de la seccin septentrional del macizo del Paine y las cuencas lacustres vecinas, entre ellas la del Dickson.

El padre De Agostini con el macizo del Paine como objetivo flmico. Posiblemente sta fue la ltima fotografa que se hizo del explorador en la Patagonia (hacia 1957).

Entretanto, a fines de 1928 haba realizado un viaje por los canales occidentales de la Patagonia, recorriendo entre otros los fiordos Falcn y Eyre, explorando particularmente la zona adyacente al gran glaciar que se vierte en este ltimo fiordo y que bautiz con el nombre de Po XI. Obtuvo en esta excursin una nueva visin desde la zona occidental sobre el extenso campo de hielo que cubre la seccin ms austral de los Andes patagnicos. -xiii-

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En aquel mismo ao el padre De Agostini lleg por primera vez a la zona del lago Argentino, realizando una primera excursin de carcter informativo preliminar. Regres en los aos 1930-1931 en compaa del gelogo Egidio Feruglio, dando comienzo as a la exploracin sistemtica de los cordones montaosos del sector limtrofe prximos a los lagos Argentino y su vecino Viedma, recorriendo los fiordos interiores del primer lago y los glaciares que caen al mismo, en modo particular el glaciar Upsala, el ms extenso de la vertiente andina oriental, descubriendo y bautizando numerosos lugares y accidentes geogrficos. Su trabajo ms notable en este distrito fue el reconocimiento de la zona interior alto andina que efectu en 1931, recorriendo parte del extenso plateau que conforma al gran Campo de Hielo Patagnico Sur1, descubriendo y nominando el Altiplano Italia y realizando de paso la primera travesa de la cordillera patagnica de este a oeste. Por la misma poca el explorador extendi su actividad al distrito interior del lago Viedma, recorriendo el cordn de montaas que bordea el glaciar Upsala y reconociendo los montes inexplorados del interior del campo de hielo. En los aos 1935-36 regres a la zona del Viedma, esta vez para explorar el macizo del Fitz Roy, que le impresion por su belleza y la soberbia audacia de sus formas. Explor adems los valles alto andinos inmediatos y la regin del gran campo de hielo hasta el paso de los Cinco Glaciares. En 1937-1938 Alberto de Agostini realiz una nueva expedicin destinada a completar el conocimiento del glaciar Upsala y el sector entre el lago Viedma y el fiordo Eyre, descubriendo y bautizando nuevos montes en el interior. Siguiendo un plan sistemtico de trabajos, durante el verano de 1937 inici, y prosigui durante 1940, la exploracin del distrito situado entre el lago Viedma y el lago OHiggins-San Martn, que le brind un conocimiento complementario de la situacin alto andina septentrional, con su conjunto de cerros y corrientes glaciares. El ao 1944, en el que sera su ltimo viaje a esa regin, retorn a la zona occidental del lago Argentino para efectuar nuevos estudios y reconocimientos en el sector del seno Mayo, incluyendo el glaciar que se vaca en l, que denomin Ameghino. Pero su inters inclua desde haca tiempo el conocimiento de la seccin septentrional de los Andes Patagnicos, seoreada hacia el oriente por el imponente monte San Lorenzo, la segunda en altura de las cumbres de aquella cadena. Una primera expedicin de reconocimiento fue realizada en 1937 y completada en 1940, comprendiendo la zona inmediata al San Lorenzo y a la imponente cordillera Cochrane. En los aos 1940-41 el padre De Agostini hizo una expedicin en el distrito dominado por el ro Baker, cuyo valle superior explor, conjuntamente con los vecinos de los ros del Salto y Chacabuco. Retorn a esas comarcas nuevamente en 1942, conociendo esta vez el sector occidental de la cuenca fluvial del Baker, en especial el valle de su afluente, el ro Colonia, que le brind una visin de lo que segua hacia el occidente, ya en pleno Campo de Hielo Patagnico Norte.
1 La toponimia popular y con fines de divulgacin turstica y cientfica se refiere a Campo de Hielo Patagnico Sur y Norte (CHPS y CHPN). No obstante, oficialmente Chile emplea los trminos Campo de Hielo Sur y Campo de Hielo Norte.

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Finalmente, al concluir el ao 1943, realiz una expedicin a la cadena Cochrane y al monte San Lorenzo, oportunidad en que consigui escalar su cumbre2. Luego de un corto viaje a Punta Arenas, a manera de necesario descanso por las fatigas acumuladas durante aquella expedicin, sigui una corta excursin al fiordo Mayo del lago Argentino, ya mencionada, cumplida la cual el padre De Agostini, ya sexagenario, decidi poner trmino a sus exploraciones andinas al cabo de tres y media dcadas de iniciadas. Se impona, prudentemente, el retiro. El montaismo es exigente y bien saben sus cultores que la fase activa es ms corta que larga en su vigencia, y como tal hubo de asumirla el salesiano de Pollone. Entonces pudo sentirse satisfecho con lo realizado en tan prolongado lapso. Ninguno de cuantos lo haban precedido en los trabajos del gnero a contar del siglo Xvi haba logrado lo que l, esto es, dedicar una vida activa entera a la faena exploratoria geogrfica con resultados cientficos condignos para ese esfuerzo prolongado y sistemtico. Sin embargo, restaba algo por concluir de una vez por todas. De sus viajes por Tierra del Fuego, Alberto de Agostini conservaba por aos una espina: el monte Sarmiento, que permaneca invicto desde el intento de ascensin de 1913. De all que su pensamiento recurrente fuera el de lograr su escalamiento. No pudiendo intervenir personalmente por razones de edad, promovi durante 1956 la organizacin de una expedicin con ese objetivo, contando para ello con la colaboracin del profesor Jos Morandini y un grupo de cientficos y gelogos italianos, y del Ejrcito de Chile. Arribada a fines de ese ao a Punta Arenas, la expedicin se dirigi de inmediato a la zona fueguina previamente elegida, y a principios de 1956 los guas alpinos que la integraban conquistaron finalmente al monarca de los Andes Fueguinos. De modo cierto el padre De Agostini consigui vencer al Sarmiento, el coloso de Tierra del Fuego, al cabo de una espera de cuarenta y tres aos. Con esta expedicin se dio cima a los estudios orogrficos y glaciolgicos de la cordillera Darwin, iniciados cuatro dcadas antes. Como resultado de tantas exploraciones y trabajos, el padre Alberto de Agostini pudo sentirse al fin satisfecho, pues haba hecho una notable contribucin a la geografa de la parte austral de Amrica, al dar a conocer la estructura orogrfica y glaciolgica de los Andes Patagnicos y Fueguinos, los que, con excepcin de algunas zonas limitadas, eran completamente desconocidos en su interior para la ciencia mundial al promediar la segunda dcada del siglo XX. Entonces, ya a contar de 1944 pudo tambin haber dado por debidamente cumplido cuanto alguna vez se haba propuesto realizar, y recogerse para dedicarse ahora s a sus obligaciones religiosas. Si tal se hubiera dado, con slo eso la posteridad habra reconocido sin retaceos su gran contribucin al adelanto del conocimiento geogrfico austral, pues lo realizado haba sido ciertamente relevante. Pero, bien se sabe, ello no habra podido darse de esa manera por cuanto el Padre De Agostini decidi que deba continuar otra tarea de trascendencia que haba desarrollado casi a la par de sus exploraciones, como era la de la difusin
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Vase supra nota 1.

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al pblico de lo realizado. Percibi desde un principio que tanto conocimiento acumulado no poda quedar relegado a la intimidad de las academias y cenculos cientficos, como haba sido la norma comn hasta su poca, sino que deba ser puesto al alcance de la gente con toda la eficacia y posibilidad de penetracin social que la modernidad brindaba a las comunicaciones. As, el padre De Agostini pudo poner de manifiesto otra faceta clave de su personalidad como era la capacidad para difundir conocimientos. Y para ello emple tanto la tcnica y el arte de la fotografa, de la que lleg a ser un verdadero artista, como su talento de escritor para dar cuenta con sabidura y amenidad, y a veces con arranques lricos, lo que concerna a sus viajes y experiencias en el contacto con una naturaleza tan fuerte y sugerente como es la patagnico-fueguina. Y, por si faltara, supo valerse complementariamente de la cinematografa, de la cartografa y, por fin, de conferencias y exposiciones para presentar sus trabajos y resultados ante diferentes auditorios de doctos y gente ilustrada, de alumnos escolares y de gente comn, pues a todos quiso hacerlos partcipes de su fecunda tarea vital a favor de la ciencia y la cultura. Ciertamente, el padre De Agostini fue un gran comunicador social. Entre las ms calificadas de sus creaciones literarias deben mencionarse los libros Mis viajes a la Tierra del Fuego y Andes Patagnicos, ambos, en especial el segundo, ttulos clsicos en la bibliografa cientfica del siglo XX referida a las regiones meridionales de Amrica del Sur. En ellos hay un contenido informativo riqusimo que concierne principalmente a lo geogrfico y, dentro del gnero, a la fisiografa y glaciologa andinas, a la descripcin de los paisajes naturales, todo complementado con crnicas de viajes en que se incluyen valiosos testimonios de poca sobre personajes, circunstancias y lugares correspondientes al perodo final de la ocupacin colonizadora del territorio patagnico-fueguino, y, para tambin darle un sentido de integralidad, con noticias histricas y etnogrficas referidas a las regiones australes americanas. Su produccin fotogrfica merece una consideracin particular. En este aspecto, Alberto de Agostini supo usar de esta tcnica quiz como ningn otro explorador y viajero cientfico precedente, tanto por la cantidad y variedad de las vistas como por su notable calidad que, en sus reproducciones impresas de divulgacin alcanz el mejor nivel de su tiempo. Complemento de esta labor expresiva fue la filmografa, donde su pelcula documental Tierras Magallnicas fue todo un suceso en su hora y es an en el presente un referente obligado en la especialidad desde el punto de vista histrico. En suma, la multifactica empresa desarrollada por el padre De Agostini durante medio siglo, entre 1910 y 1960, ao de su fallecimiento, fue simplemente colosal, calificacin que le gan la admiracin aprobatoria de sus contemporneos y el reconocimiento consagratorio de la posteridad, que lo ha tenido y tiene como el mayor de los exploradores de la Patagonia y la Tierra del Fuego. Con cunta razn, entonces, la Congregacin Salesiana ha procurado recordar la obra cientfica y difusora de uno de sus ms preclaros hijos, con mayor nfasis todava al cumplirse el centenario de su llegada a Punta Arenas. Por ello -xvi-

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el museo Maggiorino Borgatello, que fuera la primera institucin que recepcion los resultados cientficos y al fin el depositario de buena parte de los documentos escritos y grficos del explorador, decidi conmemorar el acontecimiento con la debida relevancia, y as asumir la reedicin en su homenaje de su obra capital, Andes Patagnicos3. Ha sido una decisin acertada por dems, tanto por la condicin emblemtica que ostenta el libro desde su aparicin, como porque entre los papeles que dej Alberto de Agostini al morir se encontr un ejemplar de la edicin espaola del mismo (1945), corregido y adicionado por el propio autor, cuando preparaba la que habra de ser la tercera edicin, propsito que no pudo hacerse efectivo por causa de su fallecimiento. De esta manera, retomar y dar adecuado fin a esa tarea postrera constituye, sin duda alguna, el mejor homenaje en memoria del ilustre explorador salesiano. No obstante la condicin facsimilar de esta edicin, ajustada cabalmente a los deseos del autor, se ha estimado necesario adicionar al contenido del libro una cantidad de notas cuyo objetivo es el de actualizar, complementar y, excepcionalmente, corregir algunos datos y antecedentes para la mejor comprensin de los lectores y la calidad general de la obra. De igual manera, para reafirmar el sentido de homenaje que tiene la edicin, se ha juzgado conveniente incluir apndices en que se da cuenta somera de toda la produccin bibliogrfica del padre Alberto de Agostini, tanto la impresa como la indita que se conserva en los archivos del Museo, del itinerario de sus viajes y de la memoria toponmica en su recuerdo. As, esta tercera edicin de Andes Patagnicos permite dar una cumplida satisfaccin a distintos objetivos con los que se tributa el homenaje de reconocimiento al gran explorador salesiano por su obra de toda una vida, tantas veces ponderada como de excelencia, en el adelanto del conocimiento geogrfico de la Patagonia austral y la Tierra del Fuego.

3 Esta reedicin se ha preparado cuando est vigente el Acuerdo para precisar el recorrido del lmite desde el monte Fitz Roy hasta el cerro Daudet, suscrito el 16 de diciembre de 1998. Por tanto, algunas referencias del autor a la lnea limtrofe deben ser analizadas conforme a las disposiciones de ese tratado, que se aplica en un sector del Campo de Hielo Sur.

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caPtulo i. asPectos de la cordillera PataGnica austral

PRLOGO

espus de haberme sentido subyugado, durante muchos aos, por la fascinacin misteriosa de la Tierra del Fuego, encontr en la Patagonia otros glaciares, otras montaas ms elevadas e imponentes an, que haban de constituir, por una veintena de aos, la meta predilecta de mis estudios y exploraciones. Todas mis excursiones, grandes o pequeas, solo o acompaado por guas alpinos venidos de Italia, tuvieron por objetivo reconocer la seccin austral de la cordillera Patagnica comprendida entre el fiordo de ltima Esperanza, al sur y el lago Buenos Aires, al norte; seccin que se distingue por el extraordinario desarrollo de sus glaciares y la elevacin y majestad de sus montaas. Aunque mi objetivo no era precisamente alpinstico, sino ms bien geogrfico explorativo, realic, sin embargo, numerosas ascensiones a picos elevados, que podan ofrecerme mayor campo de visibilidad y estudio. Es indudable que la escasez de das serenos, los vientos y huracanes continuos, y la constante nebulosidad, propios de estas regiones cordilleranas australes, entorpecieron notablemente mi tarea, hacindola sumamente difcil y, algunas veces, intil; de manera que lo poco que he podido reunir es fruto de mprobo trabajo e ilimitada paciencia. A pesar de lo adverso del clima y lo exiguo de los medios de los que poda disponer todos ellos particulares, salvo algunas pequeas contribuciones de entidades pblicas, entre las que recuerdo con agradecimiento la de la Real Academia de Italia, he logrado llevar a cabo importantes viajes, reunir un copioso material ilustrativo y trazar un primer esquema de la estructura orogrfica de la cordillera Patagnica austral, la cual, con excepcin de limitadas zonas, puede decirse que era completamente desconocida en su interior. En el transcurso de estas pginas, que relatan las vicisitudes de mis viajes por la cordillera, he querido tambin, y a medida que se me ofreca la oportunidad, mencionar las extensas mesetas patagnicas, sus aspectos y sus recursos econmicos, que actualmente constituyen el factor vital del progreso de esta regin. Ilustran este trabajo numerosas fotografas tomadas por m. Ellas dirn con ms elocuencia que mis palabras cun precioso caudal de bellezas naturales en-3-

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cierra la Patagonia, tan poco conocida y apreciada, con sus montaas, glaciares, lagos y canales. En esta tercera edicin he podido renovar la parte cartogrfica con un mapa nuevo de la Patagonia Austral, en la escala de 1:1.000.000, a continuacin del de la Tierra del Fuego que sali anteriormente, y aadir cinco croquis topogrficos, ejecutados por m en los viajes de exploracin que haban quedado inditos en las dos ediciones anteriores (1941-1945), porque a causa de la guerra mundial no me fue posible conseguir que me los remitieran de Italia, donde se encontraban para su elaboracin. Una notable contribucin al mejor conocimiento geolgico de la zona cordillerana que linda con los lagos Argentino y Viedma, ha sido aportada por el doctor Egidio Feruglio, entonces gelogo de los Yacimientos Petrolferos Fiscales, quien en el verano 1930-31 tom parte en una de mis expediciones a los Andes. Los resultados de sus estudios fueron publicados en el Boletn de la Academia Nacional de las Ciencias de Crdoba. Completan el siguiente trabajo algunos datos etnogrficos sobre los tehuelche, los antiguos patagones, hoy casi completamente extinguidos, a quienes los salesianos prodigaron asistencia y proteccin. La Patagonia ha sido, en efecto, la primera tierra a la cual se dirigieron las miradas apostlicas de Don Bosco, quien le envi en 1875 un grupo de misioneros capitaneados por don Juan Cagliero, Cardenal ms tarde, de la Santa Iglesia Romana, inicindose as aquellas misiones salesianas que, en tan breve espacio de tiempo, habran de realizar tantas obras de caridad y celo en las regiones ms australes de Amrica. Con mirada proftica, el gran Apstol vio y describi el esplndido porvenir de la Patagonia que los gegrafos y viajeros de aquel tiempo pintaban como desierta y estril, preanunciando as con mucha anticipacin los inmensos tesoros de su subsuelo y el desarrollo de florecientes centros de poblacin. Terminada mi ardua labor, cbeme la satisfaccin de haber aportado una no pequea contribucin a la ilustracin y valorizacin de esas tierras baadas con el sudor de nuestros heroicos misioneros que trajeron de Italia, junto con el ardor de la caridad, la luz de la fe y de la verdadera civilizacin. alBerto m. de aGostini s.d.B.

nota: Es interesante notar que en las ediciones anteriores aparece la abreviatura S.S., que significa Sacerdote Salesiano, mencin de pertenencia congregacional que posteriormente se cambia a S.D.B., que significa Sacerdote de Don Bosco. En adelante las notas explicativas aparecern marcadas con un asterisco (*) y entre parntesis se indicar (N.E.).

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CAPTULO I
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Situacin y subdivisin. Extensin de los glaciares. Particularidades morfolgicas de la glaciacin patagnica. Condiciones climticas. Estructura orogrfica. Constitucin geolgica. El Fitz Roy y la actividad volcnica de la cordillera. Efectos de la erosin glacial durante el Cuaternario. Fiordos y canales patagnicos

n la extremidad sur de la Amrica meridional se levanta la cordillera Patagnica austral, flanqueada al oriente por una larga cadena de lagos maravillosos, y al occidente, por un enmaraado laberinto de canales, fiordos e islas, que se pierden en las turbulentas aguas del Pacfico. Se diferencia de la cordillera de ms al norte por el extraordinario desarrollo de sus campos de hielo, que cubren como un inmenso manto sus reas ms elevadas, comparables tan slo con las regiones englaciadas de Spitzberg y de Alaska. La singular belleza de sus fiordos, la majestad de sus montaas, la imponente grandeza de sus glaciares, que bajan hasta el mar entre una exuberante cornisa de forestas vrgenes, hacen de esta regin una de las ms atrayentes de la Tierra. Cuando en 1915, en mis primeras excursiones a la extremidad sur de la cordillera en la regin de ltima Esperanza, tuve la fortuna de contemplar por primera vez los macizos del Balmaceda, del Paine y las cndidas cadenas interiores de donde bajaban inmensos ros de hielo, qued profundamente entusiasmado y atrado. Tambin all encontr las mismas montaas majestuosas y atrevidas de Tierra del Fuego, las mismas formas caractersticas de las cumbres y de los glaciares, pero con dimensiones mucho mayores, ms gigantescas, y sobre todo una vastsima zona montaosa todava desconocida, la cual, adems del atractivo de sus bellezas naturales, encerraba problemas geogrficos de sumo inters, ofreciendo un campo virgen a los estudios naturalistas y glaciolgicos. Una profunda brecha abierta por el fiordo Baker divide esta inmensa cordillera cubierta de hielo, en dos secciones: septentrional y meridional. La seccin septentrional comienza en la cuenca hidrogrfica del ro Huemul (4550 latitud Sur) y se extiende por dos grados hasta el canal Martnez del seno Baker (4745 latitud Sur). Poco se conoce an de esta seccin formada por un vastsi-5-

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mo altiplano cubierto de hielo, atravesado de norte a sur por una importante cadena de montes, notables por su altura y esbeltez de formas, entre los cuales se destaca el San Valentn de 4.058 m, el ms elevado de la cordillera patagnica*. De este monte descienden hacia occidente grandes glaciares, uno de los cuales es el San Rafael. Ms amplia y variada es la seccin meridional, que fue objeto de nuestras exploraciones. Est constituida por una compleja cadena de montes, interrumpida y sumergida en algunos puntos por altiplanos y valles glaciares transversales, la cual se extiende por cuatro grados, desde el frente del glaciar Jorge Montt, que baja al estero Caln (48 15 latitud Sur), hasta la extremidad austral de la cordillera Sarmiento en el seno Unin (52 15 latitud Sur). En toda esta extensin de 440 km de largo por 50-90 de ancho, la cordillera est cubierta por un amplio y no interrumpido manto de nieve y hielo, que llena los valles, se ensancha sobre los altiplanos, sube a las cumbres de tres mil metros y luego desciende festoneado en centenares de glaciares, que bajan por los valles y se precipitan en los fiordos a occidente, mientras que al oriente disuelven sus frentes en una no interrumpida serie de lagos de toda forma y dimensin. Entre estas dos amplias secciones cordilleranas se levanta aislado, un poco ms al oriente, otro sistema de montaas, que se podra llamar seccin central, limitado al norte por la depresin hidrogrfica del ro Baker y el lago Cochrane-Pueyrredn, y al sudeste por la cuenca fluvial del ro Pascua y la del lago San Martn. Est constituido por algunas cadenas de montaas revestidas en gran parte de glaciares entre las cuales se insina una bellsima hilera de lagos. Sobre todos estos montes se destaca por su altura el macizo San Lorenzo de 3.700 m. La glaciacin patagnica tiene particularidades que la distinguen de otras. Haremos una breve descripcin. El gran manto de hielo que cubre estas dos secciones cordilleranas es mucho ms extenso que los casquetes glaciales que coronan los altiplanos de Noruega, de los cuales descienden numerosas y cortas corrientes marginales. De aqullos difieren tambin porque la cordillera ofrece un relieve ms marcado y variado, siendo ms profundos los valles y ms vastas y definidas las cuencas de alimentacin de los distintos glaciares. Con todo, la glaciacin patagnica no puede ni remotamente compararse con el hielo continental (Inlandsis) de Groenlandia, donde un manto inmenso y uniforme, apenas interrumpido por algn nunatak, baja de golpe de la costa y se fracciona en grandes lenguas de hielo sobre el mar, desprendiendo de sus frentes enormes tmpanos o icebergs1.
* La altura efectiva de este monte es de 3.910 m. Debe tenerse presente que en la poca de los viajes del padre De Agostini muchas de las alturas asignadas a cerros de los Andes Patagnicos eran aproximadas. Para una adecuada informacin sobre el particular se sugiere consultar el libro de Gino Buscaini & Silvia Metzeltin, Patagonia, Tierra mgica para viajeros y alpinistas, Barcelona, Desnivel Ediciones, 2000. (N.E.). 1 La denominacin hielo continental, aplicada por algunos autores a esas grandes masas de hielo que cubren reas considerables de la cordillera Patagnica austral, no parece justificada. Hay, sin duda, en las dos mencionadas secciones cordilleranas, particularmente al noroeste del lago San Martn y al suroeste del macizo San Valentn, campos enormes de hielo, con un espesor de varios

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Glaciar Moreno. Una pared de hielo de cincuenta metros de alto. ltima Esperanza. Glaciar Grey.

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Algunas semejanzas podramos hallar en los gigantescos glaciares de los macizos montaosos de Alaska, con excepcin de los vastos conos de expansin en que aqullos se derraman en la regin pedemontana y en la planicie costera. Ms bien el tipo patagnico de glaciacin se parece al de Spitzberg por el gran manto de hielo suavemente ondulado, del cual emergen las cumbres ms altas y las aristas rocosas del relieve fundamental en el cual estn cortados anchos boquetes y depresiones que unen los glaciares de las vertientes opuestas. Hay que notar, sin embargo, que en la cordillera Patagnica el relieve es mucho ms grandioso, la elevacin mayor y los valles ms amplios y profundos2.. La actual fisonoma de la glaciacin patagnica se puede tambin comparar con la que ofrecan los Alpes en la poca pleistocnica, pero, en stos, la cubierta de hielo era ms extensa y ms vastas las lenguas terminales. Las varias lenguas de hielo, que se desprenden de las cuencas superiores de recepcin y llegan a los valles, forman importantes glaciares de valle de tipo alpino. Pero entre stos, que ocupan el fondo de los valles y descienden a menudo hasta el mar, se pueden distinguir los de cuenca bien definida y los que no la tienen y que estn constituidos por lenguas que salen de altiplanos de hielo donde las cuencas de alimentacin se intercomunican y confunden. Numerosos son los glaciares de valle, ms raros los de circo, unas y otras veces colgantes en las laderas empinadas de los valles3.
centenares de metros que cubren una superficie de varios miles de kilmetros cuadrados; sin embargo, los mantos de hielo de los Andes Patagnicos no ofrecen caractersticas que permitan compararlos con el hielo continental o Inlandsis. ste, en efecto, consiste en enormes mantos de hielo, los cuales cubren un pas entero y ocultan totalmente su relieve a la manera de inmensos escudos que terminan perifricamente con altas paredes cortadas a pique o, bien, en bordes sinuosos, desde donde se desprenden, a veces, numerosas corrientes que bajan por los valles de la zona marginal. En el hielo continental fuera de los bordes no se distinguen glaciares independientes. El tipo de Inlandsis est limitado hoy a Groenlandia, a algunas islas rticas y a la Antrtica. Esta ltima nos ofrece el ejemplo ms grandioso, ya que un continente entero yace oculto bajo un manto de hielo que se extiende hasta el ocano, ofreciendo un frente flotante. En la cordillera Patagnica central y austral, las masas de hielo, si bien es cierto que llenan totalmente las altas cuencas y valles de la zona interior suavizando notablemente las desigualdades del terreno y formando en algunos lugares vastos altiplanos, no ocultan del todo el relieve, el cual sobresale en forma de cadenas, de crestones y de montes aislados, hasta centenares de metros de altura. La masa de hielo desborda por los boquetes de una cuenca o de un valle a otro, como asimismo de una a otra vertiente, pero, por lo general, las cuencas de alimentacin de las principales cuencas glaciares se presentan bastante bien definidas. De los mantos de hielo que cubren el interior de la cordillera salen, hacia uno y otro lados, numerosas corrientes de tipo alpino, algunas realmente imponentes, las que descienden encajonadas, cada vez ms, en los valles hacia los fiordos de la costa del Pacfico, y hacia los lagos de la vertiente oriental. 2 Por estos particulares caracteres que la diferencian de los dems, el tipo de glaciacin patagnica, con justo motivo, como ya fue propuesto por Franz Khn, Patagonia: resultados de las expediciones realizadas de 1910 a 1916, Buenos Aires, Soc. Cientfica Alemana, 1917, 2 tomos, tomo ii, p. 259, se debe distinguir con la denominacin de tipo patagnico de glaciacin. 3 Con el fin de conservar la propiedad de los vocablos hemos credo oportuno atenernos a una regla fija excluyendo aquellos trminos que no corresponden al justo concepto y pueden crear confusin. As denominamos glaciar o helero y no ventisquero a una masa de hielo acumulada en las zonas

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Por lo dems, los caracteres de los glaciares patagnicos son anlogos a los de los alpinos: las mismas estratificaciones con los mismos lentos movimientos de descenso, idnticas grietas marginales, longitudinales y transversales, incluyendo tambin grietas perifricas. Las morrenas superficiales estn bien desarrolladas, especialmente porque est alimentado por abundantes precipitaciones, pero decrece en la parte oriental, donde stas disminuyen. Casi todos los glaciares de la vertiente oriental de la cordillera se hallan ahora en una fase de retroceso, como lo demuestran las fajas despojadas de vegetacin que bordean las lenguas terminales de los glaciares*. Hace excepcin el glaciar Moreno, en el brazo sur del lago Argentino, que, desde hace algunos aos est en continuo avance, amenazando con llegar en diciembre de 1939 a obstruir el canal de los Tmpanos4**. El gran desarrollo de este glaciar y su avance, mientras todos los dems, que bajan en esta misma cuenca a los lagos Viedma y San Martn, como puede observarse, delatan un reciente y sensible retroceso, constituye un fenmeno raro y digno de estudio. Las causas que lo originan deben buscarse en las precipitaciones atmosfricas, que, en este lugar de la cordillera, son mucho ms frecuentes y abundantes, y con elevada nebulosidad, debido a la ms libre afluencia de los vientos cargados de humedad que llegan del Pacfico. Por lo dems, es regla general que los glaciares respondan con tanto ms retardo a las variaciones del clima (precipitaciones, nebulosidad, temperatura) cuanto ms extensa es su cuenca de alimentacin y cuanto mayor es la longitud de su lengua y menor su pendiente. De ah que glaciares muy cercanos se encuentren a veces en discordia de fase, o sea, unos en avance y otros en retroceso. Una clara demostracin de este fenmeno la encontramos en el canal de los Tmpanos en el lago Argentino, donde se observan dos glaciares limtrofes, el Moreno y el Ameghino, con caracteres opuestos, estando el primero en pleno avance y el segundo en notable retroceso.
altas de las cordilleras por encima del lmite de las nieves perpetuas y cuya parte inferior se desliza muy lentamente, como si fuera un ro de hielo (A.E.); pues ventisquero ventisca tiene otro sentido y significa la parte superior del glaciar y precisamente una altura de los montes expuesta a las ventiscas; sitio en las alturas de los montes donde se conserva la nieve y el hielo; masa de nieve o hielo reunida en este sitio. Por la misma razn denominamos monte o montaa a una gran elevacin natural del terreno en vez de cerro, usado impropiamente en Amrica latina para indicar toda elevacin de terreno, cuando propiamente significa slo colina o pequea altura * Interesante observacin del autor, ms si se tiene presente que fue realizada unos ochenta aos atrs, circunstancia que pone de manifiesto que el fenmeno de retroceso glaciar no est ligado esencialmente al cambio climtico, materia de actual preocupacin mundial, sino que obedece a una dinmica propia del proceso de deglaciacin iniciado miles de aos atrs (N.E.). 4 El glaciar Moreno y sus oscilaciones fueron estudiados por los gelogos Hauthal (1899), Quensel (1908), Reichert (1914) y ltimamente (1937) por el Dr. Egidio Feruglio. Cfr. Egidio Feruglio, Variaciones del glaciar Moreno, en Anales de GEA, Buenos Aires, 1938. ** El glaciar Perito Moreno es compartido con Chile, donde recibe el nombre de Vidal Gormaz (N.E.).

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Lago Argentino. Troncos de rboles amontonados por la marejada en una baha prxima al glaciar Francisco Moreno. Frente al glaciar Grey.

Lago San Martn. Glaciar OHiggins. La cumbre grantica del monte San Lorenzo (3.700 m).

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Muy interesante resultara un estudio del rgimen de las corrientes atmosfricas y de los fenmenos meteorolgicos que las acompaan, posible solamente con la instalacin de estaciones meteorolgicas en ambas laderas de la cordillera. Igualmente recomendable e importante sera un estudio sistemtico de las variaciones de los frentes de los glaciares, del movimiento de las lenguas, etc., sobre la base de observaciones y mediciones realizadas cada ao o por lo menos cada dos o tres aos. En la vertiente occidental de la cordillera, inmediata a los canales del Pacfico, donde las precipitaciones suelen ser ms abundantes y constantes, los glaciares se mantienen estacionarios. Con todo, uno de los ms extensos, el Po XI, del cual hablaremos ms adelante, situado en el seno Eyre, en el ao 1925 avanz en unos pocos meses algunos centenares de metros y llev su frente hasta la orilla opuesta, cerrando as la extremidad norte de dicho seno*. El retroceso tan rpido de los glaciares en la vertiente oriental de la cordillera quizs dependa no solamente de la menor cantidad de nieve cada y de la suavidad de los veranos, sino tambin de los grandes incendios que, en estas ltimas decenas de aos, destruyeron casi por completo los extensos y tupidos bosques que cubran los valles cordilleranos, conservaban la humedad y favorecan las precipitaciones atmosfricas, factor indispensable para el desarrollo y conservacin de los glaciares. Un carcter particular de la glaciacin patagnica es el que sus glaciares llegan a muy bajo nivel. La verdad es que en ninguna parte de la Tierra hay glaciares que a esa latitud tengan un desarrollo tan grande y lleguen hasta el mar con sus imponentes frentes, de las cuales se desprenden los tmpanos, produciendo en el turista la ilusin de hallarse en regiones polares. En el hemisferio boreal se precisa subir hasta el paralelo 58 (Alaska) o bien al 68 ( Jkelfjord, Noruega) para encontrar un glaciar que descienda hasta el mar, mientras aqu se lo encuentra a slo 4640 de latitud sur, cerca del golfo de Penas (glaciar San Rafael). Las causas que originan tan extraordinaria extensin de los glaciares en la cordillera Patagnica estn esencialmente ligadas al rgimen de las corrientes atmosfricas, que, al sur de los 39 de latitud, se manifiestan bajo la forma de vientos fuertes, que soplan casi perennemente desde el sector comprendido entre el noroeste y el suroeste. Estas corrientes atmosfricas, una vez saturadas de humedad sobre la superficie del ocano, van a chocar con las elevadas cadenas marginales del Pacfico y, obligadas a ascender por las faldas, se enfran y condensan el vapor de agua en forma de lluvia y nieve. Son tan abundantes las precipitaciones en el lado occidental de la cordillera, que pasan de los 2.000 milmetros anuales y llegan en algunos lugares hasta los 4.000 y 5.000**.

* El glaciar Po XI es el ms extenso del campo de hielo Patagnico Sur, pues su superficie ha sido calculada en 1.265 km2. Supera as al Upsala (902 km2), Viedma (945-862 km2) y OHiggins (893-747 km2) que son las corrientes glaciares que le siguen en tamao (N.E.). ** Es mucho lo que se ha avanzado desde tiempos de De Agostini en el conocimiento de la materia. La pluviometra de la zona occidental andina puede promediarse en alrededor de 3.000 mm anuales y en algunos sectores, como el archipilago Madre de Dios, supera los 8.000 mm anuales (N.E.).

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Est ya demostrado que para el desarrollo y la conservacin de los glaciares se necesitan nieves tan abundantes, que el calor del verano no alcance a fundirlas totalmente. Esto es precisamente lo que ocurre en los Andes Patagnicos australes, donde se suman a la constante nebulosidad una temperatura estival notablemente baja y muy abundantes precipitaciones, principal condicin para la formacin de los glaciares. Lamentablemente, en este soberbio escenario de picos y glaciares se desencadenan a menudo las tormentas con extraordinaria violencia y duracin. Las mismas corrientes atmosfricas, que con sus precipitaciones alimentan a los glaciares, son en gran parte las causas de estas perturbaciones que mantienen envueltos en un denso manto de nubes todos los montes. Despojadas de humedad en las partes ms elevadas de los Andes, estas masas areas se precipitan con velocidad vertiginosa sobre las mesetas de la Patagonia donde llegan secas, de suerte que las precipitaciones son all sumamente raras*. Por lo dems, toda la parte austral de Amrica, a partir ms o menos del paralelo 39, se halla bajo el dominio de los vientos permanentes del oeste, cuya violencia aumenta en primavera y verano y dan fama tan poco lisonjera a la Patagonia. As, mientras en la cordillera el clima es hmedo y con variaciones no muy acentuadas de la temperatura (o sea, de tipo ocenico), en el altiplano es continental y rido, con saltos de temperatura rpidos y frecuentes, aun en la misma costa atlntica, que est bajo el influjo de las masas areas provenientes del interior. En la cordillera Patagnica el cielo se muestra enteramente despejado slo cuando sopla una ligera brisa del sur, que poco a poco deshace los vapores y da lugar a una calma soberana, mientras la presin baromtrica sube sensiblemente. Son stos, das de un esplendor y una transparencia excepcionales, pero muy raros. Las corrientes atmosfricas, que explican la diversidad de climas en ambas vertientes de la cordillera, determinan tambin las diferencias en las nevazones y en el desarrollo del hielo. En la vertiente occidental las cadenas internas de montes, a causa de la mayor copia de precipitaciones metericas, a la nebulosidad permanente y a la constante baja temperatura, que aun en verano no permite la fusin de la nieve, se hallan cubiertas hasta la cumbre por un manto no interrumpido de nieve y de hielo por entre el cual raramente asoman las rocas. Al oriente, en cambio, los montes estn en parte sin hielo, porque las precipitaciones son menos abundantes, el aire ms seco y el cielo ms sereno. Con todo, en esta vertiente, la mayora de las cimas, que sobrepasan los 2.500 m, bajo el influjo de las corrientes hmedas y fras del tercer y cuarto cuadrantes estn envueltas, hasta en las paredes rocosas a pique, por espesas y fantsticas incrustaciones de hielo, formado por los vapores que all se condensan y congelan. Aunque la cordillera Patagnica austral no est muy avanzada en latitud y se encuentre vecina a centros poblados y con caminos que le dan fcil acceso, permaneci hasta hace pocos aos casi desconocida, cual si estuviera desterrada en
* El fenmeno se conoce como efecto Foehn (N.E.).

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Cerro Fitz Roy. Ventisquero del ro Blanco. Depos Fot. A. M. De Agostini

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los crculos polares y todava presenta hoy en su interior zonas inexploradas. Centenares de picos, cndidos macizos caprichosamente cubiertos de hielo y atrevidas agujas de granito o pizarra, no solamente no han sido escalados sino que permanecen en el misterio con sus cielos oscuros y tempestuosos*. Despus de mis repetidas expediciones a distintas zonas interiores por ambas vertientes, y de un reconocimiento areo de la zona de ltima Esperanza, puedo hoy trazar con seguridad un esquema general de la estructura orogrfica de la cordillera patagnica austral. Comenzando por el sur, en torno al seno Unin se levanta la bellsima cordillera Sarmiento, completamente blanca de nieve, con picos de unos 2.000 m que se yerguen inmediatamente sobre las aguas del mar entre el canal de las Montaas y una profunda articulacin de los canales patagnicos. Mas all, la cordillera se transforma en vastos altiplanos y corrientes de hielo que se extienden hasta el fiordo Peel, apenas modificados por cimas bajas y por cadenas de un blanco inmaculado (1.500-2.000 m), orientadas generalmente de noroeste a sureste. En este primer trecho se destaca por su masa voluminosa y su elevacin el cerro Balmaceda, que avanza hacia el oriente en forma de gigantesco baluarte, entre la cabecera occidental del fiordo ltima Esperanza y las cuencas hidrogrficas de los ros Serrano y Geikie, quedando unido a la cordillera solamente por un bajo espoln cortado por un portillo que da fcil acceso a las dos laderas. Otro importante macizo aislado que se extiende por un buen trecho hacia las terrazas patagnicas, entre el lago Nordenskjld y la cuenca del ro Paine, es el Paine, que se levanta treinta kilmetros ms al norte del Balmaceda. Esta maravillosa cadena posee numerosos picos en forma de torres, agujas o pinculos, que le dan un aspecto imponente y fantstico: de stos, el mayor es el denominado precisamente Paine, de 2.840 m. Al norte del grupo del Paine, la cordillera Patagnica, flanqueada al oriente por los extensos brazos del lago Argentino, y al occidente por el seno San Andrs, se eleva gradualmente hasta el monte Roma, en forma compacta y con innumerables cumbres, algunas de las cuales sobrepasan los 3.000 m. Un manto continuo de hielo reviste todos los accidentes del relieve y de vez en cuando desborda en las depresiones, bajando en majestuosas corrientes de hielo sobre los fiordos del lago Argentino (glaciares Moreno, Ameghino, Mayo, Spegazzini, Onelli y Upsala). Desde el monte Roma el relieve disminuye y desaparece en parte bajo el gran manto de hielo y nieve del altiplano Italia, que a la altura de 1.900-2.000 m se extiende con ligeras ondulaciones hacia el norte por unos cuarenta kilmetros, terminando a los pies de los contrafuertes meridionales del cordn Mariano Moreno. Solamente en los bordes del vasto altiplano, que mantienen un ancho de 10 a 15 km, se acenta el relieve, al principio con pequeas elevaciones hacia el poniente en forma de cimas aisladas de 2.200-2.500 m, como el monte Torino (2.260 m),
* Es impresionante lo que se ha adelantado desde que el explorador hizo esta observacin, en particular entre 1960 y el presente, al punto que podra afirmarse que restan todava poqusimos lugares por explorar, en tanto que ao tras ao son escaladas nuevas cumbres andinas (N.E.).

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unidas por crestas cubiertas de hielo que se precipitan por los canales del Pacfico; luego vienen montes ms elevados, de los cuales el Riso Patrn es el que ms resalta. Al oriente del altiplano, la cadena central, que forma la lnea divisoria entre Chile y Argentina, se prolonga hacia el norte con macizos de ms de 3.000 m, entre los cuales se destacan el Cono, el Muralln y el Don Bosco, separados entre s por amplios boquetes cubiertos de nieve. En la vertiente occidental, esta cresta, que divide las opuestas pendientes, se presenta cubierta hasta la cima por los bordes del manto de hielo del altiplano Italia, que desborda desde los boquetes formando a su vez largas corrientes tributarias del glaciar Upsala. ste, el mayor en amplitud de cuantos posee la cordillera Patagnica austral en su vertiente oriental, llena todo un amplio y profundo valle excavado entre la cadena preandina y la cresta divisoria de las aguas, y se extiende por unos treinta kilmetros desde su frente, que se disuelve en el lago Argentino, hasta el monte Don Bosco. Al deprimirse nuevamente el relieve central, el glaciar Upsala se confunde, en su margen occidental, con la uniforme extensin de hielo y nieve del altiplano Italia. Ms al norte esta gran masa de hielo de superficie casi llana, despus de haber llegado a las bases del cordn Mariano Moreno, donde alcanza su mayor altura, se dirige hacia el noreste y vuelve a descender unindose al glaciar Viedma, que disuelve su frente de cinco kilmetros en el lago homnimo. Es en este segundo trecho, limitado por el seno Eyre al occidente, y por los lagos Viedma y San Martn al oriente, donde la cordillera Patagnica sufre mayor discontinuidad por la interposicin de altiplanos helados que la atraviesan de este a oeste en forma de amplias cuencas, de las cuales bajan lateralmente grandes corrientes de hielo. La anterior compacidad y uniformidad est tambin alterada por el mltiple fraccionamiento y por la diferente direccin de las cadenas de montaas, las cuales, aunque situadas al margen de la cordillera, conservan un notable desarrollo y elevacin. En efecto, despus del altiplano Italia, es la vasta cuenca de los Cinco Glaciares, la que interrumpe el curso de la cordillera e irradia cinco corrientes de hielo, las que a su vez limitan en su curso y aslan importantes grupos de montaas. Entre stas citamos el cordn Adela, en cuyo interior se yergue al oriente el majestuoso pico Fitz Roy (3.406 m) y ms al norte la cadena Marconi, entre el valle del ro de Las Vueltas y la cuenca glacial del lago Viedma. El macizo Gorra Blanca (2.907 m), que se levanta al margen de la cordillera, se halla circunscrito, as como sus contrafuertes orientales, por los glaciares Marconi y Chico, y el mismo cordn Mariano Moreno, que forma el divortium aquarum, est bruscamente truncado en ngulo recto por el glaciar Po XI, que desciende al seno Eyre. Al norte de la altiplanicie de los Cinco Glaciares, la cadena central recobra su forma elevada con imponentes macizos enteramente cubiertos de nieve y queda partida longitudinalmente en dos ramales por una extensa cuenca glacial, la cual se prolonga hacia el norte y termina en el fiordo Caln. -22-

Valle Moyano. Ventisquero que baja del cerro Campana. Monte Torre con sus caractersticas incrustaciones de hielo.

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La cadena de montaas que se levanta a occidente de esta cuenca glacial est constituida por el cordn Po XI con el monte homnimo de 3.300 m y por otras cumbres que superan los tres mil metros. Algo ms al norte de esta cadena sobresale, casi aislado, el monte Pirmide, sealado en los mapas argentinos y chilenos con una altura de 3.380 m*. Desde el cordn Po XI y otras montaas que hay ms al norte se desprenden grandes heleros en direccin al Pacfico y que alcanzan los senos Eyre, Farquhar, Bernardo y Caln. Los ms extensos y conocidos son el Po XI y el Jorge Montt, que derriten sus gigantescas frentes, el primero en el seno Eyre y el segundo en el fiordo Caln. Los montes que delimitan a oriente la mencionada cuenca glacial llevan el nombre de cordn Gaea y fueron explorados por el doctor Reichert y compaeros en el verano de 1933. Esta notable cadena de montaas que me fue posible divisar y fotografiar desde la cumbre del monte Milanesio, est formada por montaas todas blancas de nieve de 2.500 a 3.000 m y se dirige hacia el noreste a lo largo del brazo sur del lago San Martn, delimitada en el norte por el glaciar OHiggins y en el sur por el glaciar Chico. En este ltimo tramo la cordillera mantiene sus mayores alturas a lo largo de los brazos occidentales del lago San Martn con importantes macizos y picachos de los cuales los mapas sealan solamente los montes OHiggins, Cndor, Alesna y los Mellizos, de 3.000 m de altura. La elevacin de los montes de la cordillera Patagnica no es mucha, ya que fuera de los montes San Valentn (4.050 m)** y San Lorenzo (3.700), ningn otro sobrepasa los 3.500 m; gran parte de las cumbres se mantienen a 2.000 y algunas llegan a 3.000 y 3.400 m ms o menos. Sin embargo, quien observ de cerca los montes patagnicos ha admirado en ellos toda la magnificencia y grandiosidad de los mayores colosos de la montaa y ha experimentado hacia ellos una irresistible fascinacin, que slo son capaces de despertar las cimas excelsas. Cuando uno se encuentra frente a ellas y ve elevarse verticalmente sobre la cabeza aquellas gigantescas moles de granito o de hielo por dos o tres mil metros, queda impresionado fuertemente y convencido de que los montes de la Patagonia, por su belleza y por lo atrevido de sus formas, no tienen nada que envidiar a los ms elevados macizos alpinos y aun, tal vez, a los de las dems partes de la Tierra. Las montaas de formas ms elevadas e imponentes son las que estn constituidas por rocas granodiorticas, de intrusin terciaria, que sobresalen de un manto de sedimentos cretceos al margen de la cordillera o a lo largo de la cresta principal, algunas de las cuales por su elevacin y visibilidad fueron escogidas para la determinacin de los lmites entre Chile y Argentina. Estas resistentes masas intrusivas se fueron despojando poco a poco del manto de sedimentos en que estaban envueltas y que an hoy se manifiesta en los restos
* La referencia corresponde al volcn Lautaro, que tiene la altura mencionada. El cerro Pirmide, que pertenece al cordn Gaea, est situado a unos 20 kilmetros hacia el sureste de aqul y su altura es de entre 2.700 y 2.800 metros (N.E.). ** Sobre la altura del San Valentn vase nota 16 (N.E.)

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de rocas esquistosas negruzcas que cubren las cspides de algunas de ellas (Paine). Se levantan como masas aisladas, ya en forma de macizos cupulares, ya como torres y agujas, por la facilidad que tienen estas rocas granticas de partirse en sentido vertical (Paine, 2.400-2.700 m), Fitz Roy (3.375 m). Pero, aun cuando tienen formas cupulares y redondeadas, se presentan como formidables baluartes con altsimas paredes verticales, que les dan un aspecto sobremanera imponente e inaccesible. Entre estas ltimas anotamos el Balmaceda (2.200), el Muralln (3.000)*, y el San Lorenzo (3.700). El lmite climtico de las nieves perpetuas en la cordillera austral vara no solamente en relacin con las diferentes condiciones trmicas de su extensin sino, tambin, segn la mayor o menor humedad, la abundancia de las lluvias de las vertientes y segn la posicin del relieve. Conforme a los pocos datos que se poseen, este lmite de las nieves se mantiene en la zona norte (monte San Lorenzo, 4735 latitud Sur) entre los 1.600-1.700 m y va despus decreciendo a medida que se avanza hacia el sur, donde se alcanza, en la cadena Paine (5058 latitud Sur) los 1.200-1.300 m. El susodicho lmite climtico de las nieves est tambin en relacin con el de la vegetacin arbrea, la cual, en general, se desarrolla de 400 a 500 m debajo de la lnea de las nieves eternas. Segn las observaciones efectuadas por m, el lmite superior de la vegetacin arbrea (Nothofagus pumilio) se encuentra en el monte San Lorenzo a 1.200-1.250 m y baja progresivamente hasta los 850-900 en la cadena Paine, y a 550-600 en el canal Beagle y cerca de Ushuaia (5445 latitud Sur) en la costa sur de la Tierra del Fuego. Geolgicamente, la cordillera Patagnica se puede dividir en tres zonas, que se suceden en sentido longitudinal, o sea, de oeste a este, presentando cada una de ellas particularidades propias de estructura y constitucin5.
* El cerro Muralln tiene 2.656 m de altura (N.E.). 5 Los primeros datos sobre la geologa de la Patagonia se deben a Carlos Darwin (1834) que a bordo de la Beagle visit las costas y con el capitn Fitz Roy remont por un buen trecho el ro Santa Cruz. Recin a fines del siglo pasado [XiX], cuando se discuti la cuestin de lmites entre la Argentina y Chile, comenz el verdadero estudio geolgico de la cordillera austral por obra de R. Hauthal, S. Roth y A. Mercerat, invitados por el gobierno argentino. Precedieron a estos estudios y luego les siguieron, tanto en la cordillera como en la regin atlntica, las expediciones de Francisco Moreno, Carlos Ameghino y J. B. Hatcher (que encabez en 1896 y 1899 las expediciones de la Universidad de Princeton), Otto Nordenskjld, P. D. Quensel, M. A Tournoer, L. White, G. Bonarelli, J. Felsch, R. Wichmann, J. Keidel, A. Hemmer y C. Caldenius, los cuales recogieron nuevos e importantes datos geolgicos en la regin andina y extra-andina de la Patagonia austral. Son notables los estudios paleontolgicos de Florentino Ameghino sobre los vertebrados del Terciario y especialmente sobre los mamferos coleccionados por su hermano Carlos; los de Herman von Ihering sobre braquipodos y moluscos del Cretceo y Terciario; los de W. B. Scout y W. J. Sinclair sobre los mamferos del Santacrucense; los de A. E. Ortmann sobre los invertebrados del Terciario; los de F. von Huene sobre los dinosaurios del Cretceo superior, los de Th. Halle sobre las plantas fsiles del lago San Martn y de la Tierra del Fuego, y los de F.B. Loomis, B. Patterson, E. S. Riggs, G. G. Simpson, A. Bordas y A. Cabrera sobre los vertebrados del Terciario inferior. Una valiosa contribucin al conocimiento geo y paleontolgico de la Patagonia ha sido aportada, en estos ltimos aos, por los gelogos de la Direccin de Yacimientos Petrolferos Fiscales, y especial-

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Glaciares en los canales patagnicos. Estancia Los Leones. Dique basltico cerca de la Sierra de los Baguales.

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Al oeste, sobre el Pacfico, tenemos la zona costera y montaosa del archipilago patagnico en la cual aflora, en las innumerables islas y pennsulas, el gran batolito o serie de batolitos granticos y granodiorticos cuya intrusin data del Cretceo medio-superior que se extiende desde el golfo de Penas hasta el cabo de Hornos. Sigue al este la zona interna y ms elevada, que forma la cordillera principal, casi enteramente revestida de hielo y nieve, compuesta de rocas esquistoso-cristalinas (filitas a menudo cuarzosas, y rocas marmreas) y sedimentarias (pizarras arcillosas oscuras fuertemente plegadas y a veces metamorfoseadas) que pertenecen al Paleozoico y en parte al Mesozoico. De este manto sedimentario emergen algunas masas aisladas, a veces bastante extensas, de granito y de diorita cuarcfera, cuya intrusin se remonta probablemente al Cretceo superior. Estas masas intrusivas, fcilmente reconocibles por sus formas bizarras y descollantes y por sus colores claros o rosados (San Lorenzo, Fitz Roy, Muralln) debido a su mayor resistencia a la meteorizacin, constituyen, por largos trechos, la cresta principal de la cordillera. La tercera zona al oriente es la preandina, slo en pequea parte cubierta de hielo y constituida por espesos mantos de prfido cuarcfero, alternado con tobas, brechas multicolores y recubiertos por un complejo de rocas ftanticas, areniscosas y de pizarras arcillosas de colores oscuros, de ms de 1.000 m de potencia, cuya edad est comprendida entre el Titoniano inferior y el Cretceo superior. Estas rocas sedimentarias constituyen la mayor parte de la zona preandina y la vertiente oriental de la andina, e incluyen, en diversos niveles, restos fsiles mal conservados en pizarras, a veces transformadas en esquistos fildicos por metamorfismo dinmico y a veces tambin de contacto. A medida que se alejan de los macizos intrusivos, adquieren estas rocas los caracteres de sedimentos normales y contienen fsiles mejor conservados (lamelibranquios, amonitas, belemnitas y braquipodos) del Titoniano ( Jursico superior) y del Cretceo hasta el Huroniano inclusive. Al oriente de la cordillera Patagnica el altiplano se extiende hasta el Atlntico en una serie de amplias mesetas y terrazas constituidas por depsitos marinos y esturicos del Cretceo superior, y por sedimentos terciarios muy ricos en fsiles inferiormente marinos (patagoniense) y superiormente continentales (santacrucense). Todos estos terrenos estn dispuestos en capas ms o menos horizontales sobre una plataforma formada por prfidos cuarcferos, pizarras tobferas y tobas multicolores que encierran en el Gran Bajo de San Julin, cerca de baha Laura (Estancia Malacara) y de la Guitarra, restos muy bien conservados de plantas del Jursico medio-superior.
mente por el doctor Egidio Feruglio, que tambin realiz varias campaas de estudio en el altiplano y en los Andes. El mismo estudioso ha sintetizado los resultados de las investigaciones ms recientes en un mapa geolgico general de la Patagonia y Tierra del Fuego que fue publicado por iniciativa de la mencionada dependencia. En el verano de 1930 particip el doctor Feruglio en una expedicin ma a la cordillera Patagnica al occidente del lago Argentino, acopiando una importante serie de observaciones sobre la constitucin geolgica y la morfologa de aquella regin, las que aparecieron en el tomo XXXvii del Boletn de la Academia de Ciencias, Crdoba, 1944

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Los mantos, o series de mantos baslticos que cubren las mesetas patagnicas en gran extensin, especialmente en las zonas inmediatas a la cordillera, o que se presentan intercalados entre los sedimentos glaciales y fluvioglaciales, as como las ruinas de crteres circundados de escorias volcnicas que se observan en distintos lugares, atestiguan que la Patagonia fue teatro de grandes erupciones volcnicas acaecidas hacia el fin del Terciario y del Cuaternario, durante y sobre todo despus de los movimientos orognicos que levantaron la cordillera. La actividad gnea continu localmente tambin en la poca postglacial, pero hace ya tiempo que est enteramente apagada. En la cordillera Patagnica austral no existen fuera del monte Burney, situado en los 52 grados de latitud y que dio seales de vida todava en el ao 1910 montes como los de reciente actividad volcnica que aparecen al norte del paralelo 46, a lo largo de las costas del Pacfico; a menos que ulteriores exploraciones de las cadenas internas, an desconocidas, demuestren lo contrario. Se haba credo por muchos aos que el monte Fitz Roy (el Chaltn de los Tehuelche) era un verdadero volcn, y as efectivamente lo describe el perito argentino Francisco Moreno, cuando efectu su primer viaje de exploracin (1876-1877) al norte del lago Argentino en compaa del subteniente de la marina argentina, Carlos M. Moyano. Engaado por el penacho de nubes que casi siempre corona la cumbre, y por las informaciones de los indios, nos lo describe as:
En un momento en que se hace un claro entre los vapores agolpados, vemos el negro cono del volcn y una ligera columna de humo que se eleva de su crter. Los Tehuelche me han mencionado varias veces y con terror supersticioso esta montaa humeante. Es el Chaltn, que vomita humo y cenizas y que hace temblar la tierra; sirve de morada a una infinidad de espritus poderosos que agitan las entraas del cerro. Como este volcn activo no ha sido mencionado ni por navegantes ni viajeros, y como el nombre de Chaltn que le dan los indios lo aplican tambin a otras montaas, me permito llamarle Volcn Fitz Roy como una muestra de la gratitud que los argentinos debemos a la memoria del sabio y enrgico almirante ingls que dio a conocer a la ciencia geogrfica las costas de la Amrica austral6.

Tambin Ramn Lista, que visit el lago Viedma describiendo el imponente aspecto de la cadena andina, afirma la actividad volcnica del Fitz Roy en estos trminos:
All se alzan las cumbres ms audaces y bellas de la Patagonia, como el volcn Fitz Roy, macizo tal vez traqutico que de vez en cuando se enciende y alumbra las noches de estas regiones.

El primero que advirti el error fue el mismo Moyano que, de vuelta al lago Argentino (1884), y observando con un potente anteojo las cimas andinas, no vio nada que acusara el menor vestigio de erupcin.
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Moreno, Viaje a la Patagonia austral, 1876-1877, Buenos Aires, 1879, pp. 415-418.

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Puerto Deseado. Caadn de las Bandurrias - Rocas porfricas labradas por la erosin.

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El que ms observ, escribe, fue el Chaltn, debido al error en que incurrimos con Moreno al considerarlo un volcn, engaados por las nubes que siempre coronaban su cima, y las contestaciones de los indios que, ajustndose a su construccin gramatical, inducen y dan lugar a muchas equivocaciones segn la forma en que se les interrogue y el uso que se haga de los negativos7.

Supone l que el verdadero volcn se encuentra al noroeste del Fitz Roy, y esta hiptesis hoy es valorada por mejores datos, como yo lo he podido verificar oyendo a los habitantes de las estancias situadas en las regiones vecinas a los lagos Cardiel y San Martn. stos, efectivamente, aseguran haber visto en varias oportunidades una columna de humo surgiendo del interior de la cordillera, al occidente del brazo sur del lago San Martn, acompaada alguna vez por ruidos y resplandores rojizos de llamas, visibles de noche, y de una lluvia de cenizas tenue, de color gris. Un rastro del calor, que yo atribuyo a la proximidad de un volcn, lo pude constatar en 1935 durante una excursin al interior de los campos de hielo al noroeste del Fitz Roy, pues encontr all una zona que por la inslita forma de las hendiduras revelaba haber sido sbitamente atacada por una poderosa ola de calor, consolidndose despus al retorno de la temperatura correspondiente. Adems, una capa de arena de color gris claro y muy fina, amontonada a lo largo de las grietas, me hizo sospechar que no se trataba de un simple limo glacial, sino de ceniza volcnica. La muestra que all recog demostr efectivamente, por el examen microscpico, que se trataba de toba de data reciente y origen cercano8. La amplia cinta negruzca, que sobresala alrededor y flanqueaba por largo trecho la margen sur del glaciar Chico, atestiguaba tambin la influencia de un fuego volcnico no lejano, el cual deba haber hecho derretir la nieve de la cual estaban cubiertas9*. El gelogo Hauthal en 1902 aclar ms an la estructura del Fitz Roy, afirmando que no era un volcn sino un lacolito grantico. Esta afirmacin fue repetida por Quensel y otros autores. En 1916 Witte, de la expedicin alemana al lago Viedma, que tuvo la ocasin de contemplar de cerca
Carlos M. Moyano, Viajes de exploracin a la Patagonia, Buenos Aires, 1931, p. 169. El examen microscpico realizado por el profesor Luis Peretti, del R. Politcnico de Turn, dio los siguientes resultados. a) Feldespato incoloro o blanco no alterado (en parte oligoclasa). b) Fragmentos de pasta lvica compacta, gris oscura, de vidrio volcnico, finamente poroso (pmez). c) Cristalitos rotos de hornblenda, vesuvianita, etc., sin mica, calcita, etctera. 9 Recientes excursiones areas en el interior de estas vastas cuencas glaciales han revelado por medio de la fotografa que entre el glaciar Chico y el glaciar Viedma existen tres notables centros volcnicos. El ms importante es el austral, que se encuentra en plena depresin longitudinal, frente a la abertura por la cual baja el glaciar Viedma. El centro de erupcin comprende un rea de 8 km en el sentido longitudinal y de 4 en el transversal, a saber 32 km2. A 8 km al norte de este centro existe otro centro volcnico de menor extensin, hacia el sudeste del cordn Gaea, muy lejos del lugar alcanzado por nosotros en febrero de 1936. * El misterio del centro volcnico activo en el interior de la cordillera fue develado en 1933 con la observacin hecha por Reichert, quien fue el primero que vio fumarolas en el cerro Lautaro, fenmeno que fue definitivamente ratificado por Eric Shipton en 1960 (N.E.)
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este monte, neg absolutamente que el Fitz Roy fuera un lacolito, asegurando que era de cuarcita como el vecino monte Torre. Del estudio de las muestras recogidas por m en 1931 en los flancos occidentales, result que el Fitz Roy se compone de granito que pasa a diorita cuarcfera. Queda as comprobado que este monte es la parte superior de una masa intrusiva granodiortica, que penetr durante el Cretceo en las formaciones eruptivas y sedimentarias mesozoicas y que luego fuera puesta parcialmente al descubierto por la denudacin. Si la glaciacin de la cordillera Patagnica nos maravilla por su gran desarrollo, no representa, sin embargo, ms que un leve residuo de lo que era durante las expansiones del Cuaternario. Los rastros profundos de la erosin glacial (rocas aborregadas, estriadas, alisadas, cuencas lacustres, terrazas, etc.) y los enormes anfiteatros morrnicos, acumulados en las desembocaduras por el oriente de los grandes valles, y sobre las terrazas extra-andinas, demuestran claramente cun gigantesca fue la extensin del manto de hielo que durante las fases glaciales pleistocnicas cubra por el occidente toda el rea del archipilago patagnico fueguino hasta el cabo de Hornos, mientras por el oriente bajaba hasta el altiplano en forma de enormes corrientes de hielo con cuencas de recepcin independientes, subdivididas en numerosas lenguas y lbulos terminales, bien determinados. Al retirarse los glaciares, se formaron los grandes lagos andinos que se extienden, en una cadena ininterrumpida, paralelamente al eje de la cordillera en su flanco oriental y que penetran tambin en las mesetas orientales. Estas amplias cuencas glaciales representan antiguos valles excavados transversalmente en la cadena andina, por el agua, y luego ampliados y profundizados por los glaciares. Entre los ms notables de norte a sur, citamos el Buenos Aires, el Cochrane-Pueyrredn, el San Martn, el Viedma y el Argentino*. Mientras en la parte occidental estos lagos cortan los flancos de la cordillera, formando profundas ramificaciones en forma de fiordos, en la parte oriental se ensanchan como cuencas hacia el altiplano, limitados por bordes aplanados o por terrazas lacustro-glaciales, distribuidas en varias series, y por vastos anfiteatros morrnicos compuestos de varios arcos concntricos. Estas cuencas lacustres tienen su superficie a 200-280 m sobre el nivel del mar, mientras que el altiplano que las rodea por el oriente se yergue inmediata y verticalmente hasta una altura de 700-800 m. La acumulacin de vastos depsitos morrnicos hacia la extremidad oriental de los lagos, mientras continuaba la accin erosiva de los glaciares en el flanco occidental de los Andes, donde las precipitaciones son ms frecuentes y copiosas, alter profundamente el antiguo sistema hidrogrfico de la Patagonia, obstruyendo, luego de la disipacin del manto de hielo, la primitiva salida de las aguas por la pendiente atlntica, derivndolas hacia el Pacfico. Por efecto de la ms rpida
* A contar de 1950 (en la primera edicin de la carta preliminar, escala 1: 250.000), las secciones chilenas de los lagos binacionales Buenos Aires y San Martn fueron denominadas General Carrera y OHiggins, respectivamente (N.E.).

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Cerro Negro en la orilla del lago Cardiel. Cerro Negro. Disyuncin prismtica en una masa de roca magmtica bsica.

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profundizacin de los valles que descienden a este ltimo, los grandes lagos Buenos Aires, Cochrane-Pueyrredn y San Martn, tributarios anteriormente del Atlntico, luego de la disipacin del manto de hielo, han encontrado su salida al Pacfico a travs de los cordones occidentales, originando as el ro Baker, emisario de los lagos Buenos Aires y Cochrane-Pueyrredn, y el ro Pascua, emisario del San Martn. Los valles antiguos sobre los cuales corran hasta el Atlntico las caudalosas corrientes de deshielo que salan de estas cuencas glaciales, estn hoy en seco, o casi, como el ro Deseado, el ro Chico de Santa Cruz y el ro Shehuen o Chala. Solamente el valle del ro Santa Cruz, emisario de los lagos Viedma y Argentino, est an activo, porque al occidente de los mencionados lagos la cordillera se mantiene todava como un cordn relativamente compacto y de apreciable elevacin. Pasando a la vertiente occidental de la cordillera, que se extiende a lo largo de las aguas del Pacfico, encontramos an ms marcadas las huellas de la extraordinaria glaciacin de la poca pleistocnica en un inmenso nmero de canales, ensenadas estrechas y profundas, de mrgenes paralelas, con bordes tallados a pico, a la manera de fiordos, donde las rocas expuestas al fuerte viento de occidente muestran claramente el modelamiento clsico de los glaciares. Estos canales y fiordos son muy semejantes a los de Noruega, con la nica diferencia que, mientras en la cordillera Patagnica meridional posee un relieve ms acentuado y se encuentra an bajo el inmenso manto de hielo y nieve, el macizo escandinavo posee nada ms que el tpico hielo de calota sobre las mesetas terminales (Icefields). Tienen tambin mucha semejanza con los fiordos de Spitzberg porque, aun con un relieve menos emergente, anloga es la glaciacin de grandes mantos de los que se desprenden y bajan hasta el mar numerosos glaciares. Toda la costa patagnica occidental, desde el seno de Reloncav hasta el cabo de Hornos, est dentellada por una gran cantidad de fiordos, que por sus particularidades morfolgicas, por extensin y nmero permiten dividirla en dos secciones: la septentrional y la austral. En la zona septentrional, cuyo lmite sur podramos fijar en la pennsula de Taitao, los fiordos excavados en la vertiente occidental andina son relativamente escasos y poco desarrollados: faltan sobre todo los fiordos transversales radialmente dispuestos en un sistema articulado con respecto al principal. Tienen, sin embargo, una compensacin en la notable continuidad hacia el interior con valles continentales y ros caudalosos de largo curso. En la zona meridional, donde an existen dos importante reas de glaciacin, los fiordos son ms numerosos; pero, exceptuando el Baker, no tienen ramificaciones hidrogrficas de importancia en la parte interior. Esta falta se explica por el hecho de que los valles secundarios no pudieron ser profundamente esculpidos debido a los pocos cursos de agua, pero sobre todo a causa de la inmensa proteccin del manto de nieve y hielo que revesta el relieve andino y que an hoy lo envuelve. De este modo se presentan los fiordos Nelly, Jesuitas, Boca de Canales, que desembocan en el golfo de Penas, y los de ms al sur, Caldeleugh, Eyre, Falcn, San Andrs y Peel que desde dicho golfo se suceden hasta el estrecho de Magalla-37-

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nes. Todos son de dimensiones notables y penetran transversalmente en el corazn de la alta y nevosa cordillera andina con grandes ramificaciones, terminando las ms de las veces al pie de vastas masas de hielo que descienden hasta el mar. Estos fiordos se comunican externamente con los grandes canales longitudinales de la costa: Messier, Fallos, Wide, Sarmiento, Smyth, los cuales corren paralelos a la costa por centenares de kilmetros, como estrechos corredores entre elevadas montaas. Algunos de ellos son importantes vas de comunicacin martima entre el norte y el sur de Chile. El mayor y ms caracterstico de los fiordos patagnicos es, sin rival alguno, el Baker, de 120 km de largo, en todo semejante a los de Noruega, pero ms profundo (1.261 m), con una boca de entrada de 17 m de profundidad. Este magnfico fiordo con sus complejos brazos laterales y con sus ramificaciones continentales en profundas depresiones, constituidas por las tres cuencas hidrogrficas de los ros Baker, Bravo y Pascua, con sus correspondientes lagos Cochrane-Pueyrredn y San Martn, corta transversalmente el macizo patagnico con gigantescas hendiduras, la mayor de las cuales, desde el ngulo interno del fiordo Baker hasta la extremidad oriental del lago Buenos Aires, mide 220 km. Resultara muy interesante un estudio batimtrico de estos fiordos, pero ya de lo que anticipan los sondeos efectuados por varias comisiones hidrogrficas, especialmente chilenas, casi todos presentan un umbral en la embocadura y bastara un ligero levantamiento para que muchos de ellos quedaran convertidos en grandes lagos terminales como los de la vertiente opuesta. Los fiordos patagnicos eran originalmente valles continentales formados por un complejo de agentes exgenos, especialmente por la erosin de las aguas en los tiempos preterciarios, y luego ampliados y profundizados por la erosin de los glaciares cuaternarios. Al disiparse la masa de hielo que los rellenaba, y a consecuencia quiz de bradisismos y de otros complejos fenmenos geolgicos que causaron el hundimiento parcial del macizo andino, las aguas del mar invadieron por decenas de kilmetros los valles, transformndolos en los actuales fiordos. Cuando se ingresa en estos profundos senos flanqueados de altas montaas se tiene la impresin de hallarse en los valles alpinos, y como ejemplo tpico quisiera citar el valle de Aosta, si alguna vez fuese invadido por el mar hasta los 2.000 m. De esta sbita inmersin resultara un magnfico fiordo que desde el anfiteatro morrnico de Ivrea, se insinuara en el valle axial hasta los pies del monte Blanco, mientras todos los valles laterales resultaran como otras tantas ramificaciones del fiordo principal, pudindose entonces navegar hasta las bases del Cervino, del Rosa, del Gran Paradiso y dems macizos alpinos. Consecuencia de la sumersin del continente patagnico, aunque hoy tiende a levantarse, es la dentelladura de la costa que se extiende por diez grados de latitud desde la pennsula de Taitao hasta el cabo de Hornos, en forma de larga faja con millares de islas, algunas de ellas bastante extensas. Todas estas islas son de naturaleza montaosa, y las ms elevadas tienen en la cumbre pequeos glaciares o manchas de nieve, mientras los flancos estn recubiertos de un denso y verde manto de florestas vrgenes. -38-

Monte y ventisquero Fitz Roy. Depos Fot. A. M. De Agostini

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Cuando se entra en esos canales y fiordos llama la atencin el gran nmero de cascadas que se precipitan desde las escarpadas rocas de los montes hasta el nivel del mar o, bien, se descuelgan con sordo fragor en abismos profundos entre densos bosques, desde donde slo nos llega el eco misterioso. Junto al blanco inmaculado de las nieves se destaca el verde fresco y exuberante de la floresta virgen que cubre las faldas de los montes y de los valles, suavizando las lneas severas del paisaje spero y abrupto. La belleza de esta floresta consiste en el esplendor y variedad de los rboles de hoja perenne que la constituyen. Hay cipreses, magnolias, hayas y laureles a los cuales la lluvia frecuente da un vigor poco comn de frescura y de vida10. Bajo los rboles mayores crecen muchas especies de arbustos, entre los cuales sobresalen los Berberis, que forman una barrera espinosa e impenetrable. En todas partes, sobre el terreno y sobre los troncos vivos o abatidos en el suelo en estado de putrefaccin, existe un denso manto de musgos, de lquenes y de otras criptgamas, que hallan en la sombra y en la humedad las mejores condiciones para su vida y desarrollo. El suelo es un muelle y esponjoso tapete de musgos y juncos, impregnado de agua, donde el viajero se hunde hasta las rodillas.
10 La floresta austral cordillerana constituye una entidad fitogeogrfica bien definida que se desarrolla en un rgimen de clima rgido, con inviernos de larga duracin y fro muy intenso. Pero no concuerdan los naturalistas en su denominacin. Hasta hace pocos aos se la calificaba de antrtica, nombre aplicado por Frster y aceptado por insignes botnicos. Algunos exploradores modernos no lo consideran apropiado y con razn, sea porque no debe aplicarse un solo nombre a una regin que se extiende por quince grados y con condiciones climticas y geolgicas bien variadas a lo largo y a lo ancho, sea porque no corresponde al concepto geogrfico, pues est comprendida entre los 37 y 55 de latitud sur. Skottsberg sustituy el calificativo de antrtica por subantrtica, queriendo indicar con este trmino la zona boscosa pobre de especies (Artenarmer Wald) que se extiende entre el fiordo Baker y el cabo de Hornos. A la zona rica en especies (Artenreicher Wald) que se extiende al norte, entre el fiordo Baker y el paralelo 37 al norte de Valdivia, Chile, la llam Bosque Valdiviano. Entre los autores modernos prevalece el trmino magallnica para la floresta que se extiende desde el fiordo Baker (47 latitud sur) hasta el cabo de Hornos, extremidad austral del archipilago de Tierra del Fuego, y el de valdiviana para la situada al norte del mismo, desde los 47 al 37 latitud sur. sta es la opinin de Haumann, el cual establece un lmite divisorio principal a la altura del paralelo 47, separando una regin septentrional valdiviana de otra austral magallnica (L. Haumann, La foret valdivienne et ses limites, 1916, p. 83) Tambin el naturalista S. Hambleton dice que es la pennsula de Taitao (46-47 lat. sur) la lnea de separacin entre la rica flora de Llanquihue, Chilo, etc., y la magallnica (S. Hambleton, La lnea de frontera con la Repblica Argentina, Santiago, Riso Patrn, 1907, p. 149). Las notables diferencias que se registran entre las precipitaciones atmosfricas de la vertiente occidental y las de la oriental de la cordillera, originan sensibles desigualdades en el desarrollo y en la variedad de las especies que constituyen los bosques magallnicos. Vemos, en efecto, en la zona del Pacfico, donde las lluvias alcanzan en algunos puntos hasta los 3.000-3.500 mm anuales, que la vegetacin, favorecida por el clima hmedo, crece en forma exuberante, posee la mayor cantidad de especies arbreas, con predominio de las siempre verdes (bosque hidrfilo), mientras que en la zona oriental, frente del Atlntico, siendo ms seco el rgimen climtico, con vientos violentos y continuados, el bosque es ms pobre en especies arbreas y predominan las especies caducifolias (bosque tropfilo).

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Pero sobre todo este grandioso escenario de canales, montes, glaciares, cascadas y bosques, donde la vida es tan exuberante y el paisaje tan esplndido, no existe ningn rastro de vida humana. Todo es misteriosa soledad y profundo silencio interrumpido tan slo por el silbido de las rfagas de los vientos que de cuando en cuando bajan de las gargantas de los montes o surgen de la profundidad del Pacfico a travs de los claros que dejan las islas. El antiguo dueo, el indio alacaluf, que por muchos siglos vivi tranquilamente pescando de isla en isla en su frgil canoa, cazando focas y pinginos, alimentndose de peces y moluscos, y reparndose del fro y de la intemperie bajo una mezquina carpa hecha con unas pocas ramas, ha desaparecido. Solamente un pequeo ncleo de individuos, pocos ms de cien, degenerados por el contacto de la civilizacin llevada por los loberos (cazadores de focas), seguramente de mal origen, que frecuentan peridicamente las costas, esperan con resignado dolor el momento ya prximo de la extincin fatal de su estirpe.

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Lago San Martn. Disyuncin columnar en un manto de toba porfrica del Jursico, frente a la estancia Federica. Banco potente de sedimentos arcilloarenosos silicificados del Cretceo inferior, de disyuncin vertical, en la ladera septentrional del monte Pollone.

Cerro de La Ventana. Arco natural labrado en las rocas baslticas.

Lago Viedma. Frente del ventisquero Viedma. Piedra clavada. Torren formado por la degradacin meterica en un banco de arenisca conglomerado del Senoniano (Cretceo superior).

Lago Argentino. Glaciar Ameghino. Bosque magallnico derribado por los vendavales.

Bosque de lenga. Nothofagus pumilio. Depos Fot. A. M. De Agostini

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CAPTULO II
estrecho de maGallanes y canal smyth

Canales y fiordos patagnicos. Crock Reack y Long Reack. Entre tempestades y huracanes. Una semana bloqueados en el cabo Upright. Vientos y lluvias interminables. La oca antrtica. Particularidades meteorolgicas de los canales occidentales. Islas pintorescas. En el paso Tamar. A la deriva sobre los arrecifes Stragglers. La Macrocystis pyrifera. En el canal Smyth. Monte Burney. Encuentro con un viejo lobero. Orga entre loberos e indios alacalufe. La cordillera Sarmiento

l occidente de la cordillera Patagnica austral, entre el estrecho de Magallanes al sur y el golfo de Penas al norte, se extienden los canales patagnicos. Con un recorrido casi rectilneo, se prolongan sin interrupcin de norte a sur en una longitud de 550 km encauzados entre las estribaciones de la cordillera de los Andes, por el oriente, y una cadena ininterrumpida de islas y escollos que se pierden en el Pacfico, por occidente. Polticamente los canales patagnicos pertenecen a Chile y forman parte de los territorios de Magallanes y Aysn, con una superficie de ms de 200.000 km2. Los ms conocidos y frecuentados son los canales Smyth, Sarmiento, Esteban, Concepcin, Wide y Messier, porque constituyen la ruta usual de las naves que, viajando del estrecho de Magallanes a Puerto Montt y Valparaso tratan de evitar las tempestuosas aguas del Pacfico. Pero al lado de stos se distribuyen en todas direcciones otros canales, grandes y pequeos, un laberinto de callejuelas, senderos, meandros solitarios que en curioso serpenteo se internan entre un ciclpeo conjunto de islas, caprichosamente recortados por una infinidad de bahas, caletas y ensenadas. stas penetran en el corazn de la cordillera entre gigantescas paredes de montaas, talladas a pique sobre el mar y revestidas de exuberantes bosques de hayas, cipreses y magnolias, formando los fiordos ms gigantescos y majestuosos del mundo. Las masas de hielo que se desprenden de los glaciares llenan literalmente las bahas para ser arrastradas despus a la deriva, a lo largo de los canales, por el viento y las corrientes. Es un espectculo impresionante por la severa grandiosidad de las montaas, la variedad infinita de las costas desmenuzadas en millares de islotes y escollos, por el -53-

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encanto de la soledad, la magnificencia de los cielos, ora nebulosos y sombros, ora difanos y luminosos, desde donde el Sol proyecta sus luces sobre este fantstico cuadro de la naturaleza, salpicando en l las tonalidades ms sorprendentes e inverosmiles. Exceptuando los ya mencionados y tal vez algn otro, los canales patagnicos se hallan an poco explorados o totalmente desconocidos. Permanecen sobre todo inexploradas las ensenadas que, con sus mltiples ramificaciones, penetran la cordillera, ya que solitarios y sumergidos en la soledad de elevadas montaas, entre glaciares y nieves perpetuas, estos fiordos ofrecen muy poco inters a los navegantes. Fue justamente esta solitaria y virginal belleza de los fiordos con sus altsimas y blancas cadenas de montaas de las que haba tenido una visin fugaz en un rpido viaje realizado en un barco a vapor, al norte de Chile, lo que me llev nuevamente a ellos, pero no ya en los usuales barcos correo sino en un velero provisto de motor, el Renato, de 40 toneladas de desplazamiento, fletado en Punta Arenas, a fin de poder visitar a mi gusto los lugares ms interesantes e internarme en los fiordos inexplorados de la alta cordillera. El 7 de diciembre de 1928, despus de un rpido viaje de diez das a la isla Negra, la Renato volva por el canal Santa Brbara al estrecho de Magallanes para seguir de inmediato al cabo Pilar y de all dirigirse al norte, a lo largo de los canales y llegar a los fiordos Eyre y Falcn, en las cercanas de la angostura Inglesa11*. Pilotaba la goleta el capitn genovs Luciano Formento, viejo y apreciado lobo de mar, gran conocedor de los canales. Completaban la tripulacin de a bordo otros tres expertos marineros: un dlmata, un napolitano y un chilote (habitante de Chilo). Una sucesin de temporales de extraordinaria violencia dificult desde el principio nuestro viaje. Los vientos soplaban de noroeste a suroeste sin interrupcin y sin disminuir su violencia, encajonados en el corredor de altas montaas que flanquean el Estrecho, levantando una furiosa marejada de proa contra la cual la potencia de nuestro motor era insuficiente. Esta parte occidental del estrecho, que va del cabo San Isidro al cabo Pilar, ofrece, por su naturaleza montaosa, un notable contraste con la llanura oriental y presenta fenmenos fsicos que modifican las reglas de la navegacin y acrecientan los peligros de la misma. Desaparecen por completo las mareas de gran amplitud y las corrientes marinas son de escasa potencia, con excepcin del paso Tortuoso (Crooked Reach), en las cercanas del cabo Crostide, donde las corrientes adquieren una velocidad de 3 millas por hora. Pero si los fenmenos relativos a los movimientos de agua se tornan prcticamente de escasa importancia, los atmosfricos constituyen en cambio uno de los peligros ms serios y persistentes para la navegacin. Los vientos del noroeste y del suroeste, que en la zona oriental, a pesar de su gran potencia, mantienen ms o menos la misma intensidad, en la zona occidental del archipilago tienen direcciones casi opuestas pues son desviados en su curso por la distinta orientacin de las montaas que flanquean los canales. La caracteCfr. De Agostini, I miei viaggi nella Terra del Fuoco, La Isola Nera, 3 ed., Torino, pp. 297-322, 1934. * Este captulo sobre la isla Negra no se encuentra en las ediciones en espaol e italiano anteriores a la referida por el autor (N.E.)
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N= NE = E= SE = S= SW = W= NW =

6 8 2 1 3 15 16 13 64

Bosquejo que demuestra la accin de un williwaws en los canales magallnicos. Esquema de la frecuencia relativa de los vientos en la regin magallnica a base de las observaciones de cuarenta aos realizadas por el Observatorio Salesiano de Punta Arenas.

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rstica de estos vientos son las rfagas que acompaan a los temporales (chubascos, cerrazones) de una violencia indecible y de breve duracin, las cuales, descendiendo de los valles y montaas con un formidable estruendo son acompaadas, a veces, por una descarga de nevisca que oscurece el horizonte y levanta trombas de agua pulverizada que luego es arrastrada por el viento vertiginosamente sobre las aguas. Algunas veces estas rfagas, que han sido denominadas por los loberos williwaws o rfagas huracanadas, son tan extraordinariamente violentas, rpidas y fulminantes que destruyen a su paso cuanto no sea de una solidez absoluta. 8 de diciemBre En las primeras horas de la maana abandonamos baha Mussel en la costa noreste de la isla Carlos III, donde habamos pernoctado y proseguimos nuestro camino por el English Reach, entre la ribera suroeste de la pennsula Brunswick y la isla mencionada, escarpada y hendida, formada por macizas rocas cupuliformes modeladas por antiguos glaciares, algunas de las cuales alcanzan hasta 432 m de altura. Llegados a la extremidad occidental de esta isla viramos al suroeste y penetramos en el canal Tortuoso, dejando a nuestra derecha el canal San Jernimo, que conduce a los golfos interiores Otway y Skyring y cuya boca veamos tallada en la costa norte entre las pennsulas Crdoba12y Brunswick*. La primera parte de este pintoresco canal tiene solamente una longitud media de unos 2 km y se desliza entre altsimas y verticales paredes de montaas coronadas de nieves perpetuas y cubiertas hasta las dos terceras partes de su altura por espesas manchas de vegetacin. Ya ms adelante, frente al golfo Cndor, se ensancha recibiendo el nombre de canal Indian hasta que, despus de haber descrito un arco de 21 millas, desemboca en el vasto golfo Otway**. La corriente de este canal llega a adquirir en su parte ms estrecha una velocidad de 11 kilmetros por hora. No habamos recorrido ms que unas pocas millas en el Crooked Reach cuando el tiempo, prometedor en las primeras horas de la maana, cambi sbitamente y a eso de las 8 de la maana densos nubarrones nos ocultaron la vista de las montaas y comenz a soplar un fortsimo viento del noroeste. Las riberas que flanquean este canal son sumamente desoladas y demuestran la fuerza del viento que las azota constantemente impidiendo el desarrollo de la vegetacin. Curiosa e imponente es la forma del monte El Morrin, denominado as por Crdoba en 1786. ste es un monolito grantico liso y pulido que surge ver12 El nombre Crdoba (y no Crdova como es sealado en los mapas hidrogrficos ingleses y chilenos) aplicado a esta pennsula as como a una isla y a una profunda ensenada, situadas en la costa sur del Long Reach, fue puesto en honor del capitn espaol Antonio de Crdoba, que explor el estrecho de Magallanes con la fragata Santa Mara de la Cabeza en dos expediciones efectuadas en los aos 1785-1786 y 1788-1789.

* Ms que golfos estos grandes espejos marinos interiores merecen ser llamados mares, siguiendo una tendencia en la descripcin geogrfica iniciada pasado el medio siglo XX (N.E). ** Corresponde al actual canal Jernimo (N.E.).

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ticalmente del mar para alcanzar una altura de 330 m en la margen sur del brazo Tortuoso y casi frente al cabo Quod13. No salimos an del canal Tortuoso cuando experimentamos la accin de una fuerte marejada que viene desde larga distancia, encajonada en ese largo y recto brazo de mar que con el nombre de canal Largo (Long Reach) constituye una de las partes ms angostas del estrecho de Magallanes. La limitada fuerza de nuestro motor no puede vencer la fuerza de las ondas y debemos buscar rpidamente refugio en la costa, a la entrada del golfo de las Nieves (Snow Sound) donde pasamos todo el da. Este golfo es un gran brazo de mar de 18 km de longitud, circundado por montaas blanqueadas de nieve, que termina en dos fiordos en los que desembocan dos majestuosos glaciares. Bellsima y totalmente inexplorada es esta cadena de montaas, recubiertas por un gran manto de nieve y hielo, que se extiende entre los canales Santa Brbara y el abra Sea Shell por el norte de la isla Santa Ins y desciende formando numerosas cadas de hielo sobre la costa del Long Reach. 9 de diciemBre Contina soplando el viento noroeste, pero ya con menos violencia. Zarpamos temprano y retornamos a nuestra ruta por el canal Largo, que se extiende recto en un recorrido de 34 millas, entre el cabo Quod y la punta Havannagh, extremidad occidental de la pennsula Crdoba. Ambas mrgenes del canal presentan una sucesin de altsimas montaas de desnuda roca grantica, recortadas por profundos valles y pequeas ensenadas que penetran la costa; una escasa vegetacin cubre sus bases, mostrando sus rboles azotados y curiosamente retorcidos por los furiosos vientos que soplan casi de continuo. En la costa norte, hay montaas que son ms elevadas y llegan a perforar las nubes a manera de agujas o crestas dentadas. Profundas sinuosidades las surcan y una que otra mancha de nieve se deposita en sus repliegues. De cuando en cuando algunos glaciares se precipitan en la garganta de las montaas, siendo entre ellos el ms pintoresco y conocido el que, en rpida cascada de hielo con reflejos azulverdosos, desciende a la baha Ventisquero (glaciar Bay) detenindose luego cerca de un verdeante y frondoso bosque de hayas. Los vapores que hacen la travesa del estrecho lo visitan con frecuencia, pues encuentran all un buen fondeadero, facilidad para renovar la provisin de hielo y una oportunidad de disfrutar al mismo tiempo de uno de los ms majestuosos y curiosos espectculos que la tierra magallnica puede ofrecer. Mientras nuestra goleta avanza con dificultad, nos alcanzan y adelantan dos destroyers* chilenos, provenientes de Punta Arenas, que se dirigen veloces hacia el Pacfico. La severa y maciza silueta gris oscuro de estas naves, coronadas por un
13 Este cabo fue denominado Quad por el piloto Wood de Narborough (1670) y luego transformado en Quod por los ingleses.

* Tanto en la edicin espaola como en la italiana la palabra aparece en ingls. Se refiere a los destructores, barcos de guerra, en este caso de la Armada chilena. El cursivo es nuestro (N.E.).

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Cruz monumental erigida sobre el cabo Froward en el extremo sur del continente americano. Debajo se ven las aguas del Estrecho y al fondo las montaas de Tierra del Fuego. El capitn Luciano Formento, al timn de la goleta Renato.

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penacho de humo, encuadra maravillosamente con el fondo tambin gris y sombro de las montaas y del cielo. Entretanto, el viento va adquiriendo mayor violencia y las olas se estrellan furiosamente contra nuestra pequea embarcacin que salta y se agita en forma endiablada, sin conseguir avanzar. Nuevamente nos vemos obligados a buscar resguardo y, a eso de las 10, anclamos en la baha Cormorn, al norte de la isla Santiago. diciemBre 10 Durante la noche el viento hizo sentir su terrible ulular que se mezclaba con el fragor de las olas. En las primeras horas de la maana, parecindonos que haba llegado un perodo de tregua, continuamos el viaje. Pero, despus de haberse levantado el Sol sobre el horizonte, aument nuevamente la fuerza del viento, como ocurre a menudo, y apenas pasamos el cabo Upright, el oleaje de mayor potencia y altura a causa de la corriente del Pacfico con cuyas aguas habamos tomado nuevamente contacto, nos oblig otra vez a buscar un fondeadero. Lo encontramos en una pequea baha ubicada entre las sinuosidades de algunos islotes, al sur de la baha Alquilqua, donde el capitn Formento acostumbraba refugiarse aos atrs, cuando se dedicaba a la caza de focas. No muy lejos de donde anclamos, entre un grupo de islotes y escollos que obstruyen la entrada de la baha Alquilqua, emerge de las aguas, como un fantasma, el esqueleto de un velero naufragado all quin sabe cundo. Sobresalen nicamente la proa, los mstiles y la antena, en gran parte destrozados por el viento y las tempestades. Por haberse desviado de la ruta habitual, recostndose sobre la costa sur a poco de haber penetrado en el estrecho, impelido quizs por una fuerte tempestad y con precarias condiciones de visibilidad, haba ido a estrellarse en uno de los tantos escollos submarinos que insidiosamente disimulados a flor de agua, constituyen un constante peligro en todo el largo de la travesa. diciemBre 11-13 Contina el mal tiempo con una constancia impresionante. Si dura unos das ms tendremos que renunciar al viaje a cabo Pilar y aun a continuar hasta los canales patagnicos, donde la tarea que nos espera es ms grande e importante. Fortsimos temporales del noroeste se suceden sin interrupcin, da y noche, acompaados de una lluvia torrencial. Nuestra estada a bordo es por dems montona y tediosa. Gran parte del da la pasamos guarecidos en el castillo de popa, nuestro refugio predilecto, donde estn emplazados el motor y la cocina. Una curiosa y penetrante mezcolanza de olores a peces y alquitrn, yodo y cables, nafta* y fritos, emana de este rincn de a bordo que se frecuenta con tanto cario por
* Probablemente se refiera al petrleo del motor de la goleta o a la bencina de las lmparas. El trmino nafta se utiliza en Argentina as como el de bencina en Chile. Ambos son combustibles que se usan para hacer funcionar motores especialmente de automviles (N.E.).

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la tibieza que difunde su estufita siempre encendida, mientras afuera la lluvia y el viento helado del sur hacen casi imposible el permanecer sobre cubierta. En esas largas horas de espera, pensaba para mis adentros en lo dura que deba ser la vida para la tripulacin de los antiguos veleros que surcaban estos mares desconocidos, entre continuos peligros y con medios escasos y primitivos. Cien veces al da se consulta el barmetro, se escudria el cielo, se espa el canal convertido en una impresionante masa de monstruosas olas impulsadas por el viento y lanzadas en una furiosa carrera por el canal. De cuando en cuando, para desentumecer los miembros, descendamos a tierra, pese al viento y la lluvia, e bamos recorriendo los islotes vecinos a fin de cazar algunas aves, pues la carne fresca de las pocas ovejas que traamos a bordo se haba terminado. Escasos son los voltiles en estos islotes batidos por el viento, pero asimismo encontramos a lo largo de la costa rocosa, en los lugares ms salientes sobre el mar, algunos ejemplares de avutardas (Chloephaga antarctica) que cayeron bajo la certera puntera de Formento. La Chloephaga antarctica es una especie de oca grande, de pico muy corto y de formas muy elegantes; el macho es de plumaje blanco como la nieve, la hembra es negra con las plumas de las alas listadas de blanco*. Estos palmpedos se ven con frecuencia en estas costas y suelen andar siempre en parejas; pero no son tan sociables como las otras dos especies de avutardas que viven en la cordillera y en la zona pampeana. Son muy desconfiados y huyen apenas notan la proximidad de seres extraos, pero cuando tienen cras que no pueden volar, se dejan aproximar hasta pocos metros, para protegerlos y facilitarles la huida. Las excursiones al interior de las islas ofrecan pocos atractivos, pues no era posible atravesarlas sin quedar empapados de agua de la cabeza a los pies. El terreno recubierto de altos juncos, musgos y esfagnos, formaba un tapete esponjoso impregnado de agua, donde los pies se hundan con gran facilidad, y a medida que nos internbamos en espesos y raquticos bosquecillos de hayas, que crecan en los pequeos canales reparados del viento, copiosas duchas de agua caan desde las ramas sobre nosotros. Toda esta zona occidental del archipilago fueguino y de los canales patagnicos presenta fenmenos meteorolgicos y fsicos del mayor inters. La cantidad de lluvia que cae en estos parajes es verdaderamente enorme, y est considerada entre las ms abundantes del mundo. De las observaciones pluviomtricas realizadas durante veinte aos en las islas Evangelistas14, donde hay instalado un faro con personal permanente, resulta que
* Referencia a la caranca, actualmente Chloephaga hybrida. Para entender los cambios de denominacin cientfica de las especies debe tenerse presente que la Taxonoma, como rama de la Sistmica, ha tenido una gran evolucin desde el tiempo de las exploraciones del Padre De Agostini (N.E.). 14 En 1896 la marina chilena instal un faro sobre el islote ms grande del grupo Evangelistas. Esta instalacin requiri una labor mproba y dos aos de trabajo. La mayor dificultad consisti en desembarcar el material de construccin en el islote de paredes verticales, expuesto a las furias de las olas del ocano que son de potencia y dimensiones asombrosas. Aun durante lo que all se llama perfecta calma, el movimiento de las aguas (mar de fondo) alcanza a 5 metros de altura. Desde el puerto

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Estrecho de Magallanes. La goleta Renato en la baha Fond. Mar gruesa del sur.

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el trmino medio de lluvia registrado es de 2.900 mm al ao, pero ha habido aos en que la lluvia cada alcanz a 3.450 mm*. La temperatura es relativamente benigna, siendo la media anual de 6,2C. En los meses de enero y febrero, los ms templados del ao, la temperatura ms alta registrada fue de 18,2 y la ms baja de 1,6. El trmino medio de la presin baromtrica es de 700 mm. La mayor presin se observa en junio y la menor en julio, lo que constituye un caso curioso. Casi no aparece el Sol. En once meses y medio (345 das) de observaciones, un empleado del observatorio comprob que el Sol se dej contemplar, durante el da entero, solamente cinco veces. El resto del tiempo el cielo estuvo siempre nublado. No hay all estaciones propiamente dichas, pues llueve, nieva y graniza constantemente. El clima de esta regin, como lo ha denominado con exactitud el capitn King, es fro, hmedo y borrascoso. Los vientos predominantes son del noroeste y oeste y, en invierno, del norte y ocasionalmente del este. Las rfagas de viento son de tal potencia que en una ocasin, en el faro Evangelistas voltearon un barril de 250 litros de capacidad. Durante las borrascas, las olas que rompen sobre la escollera, a 200 m de distancia, llegan a sobrepasar con sus salpicaduras el islote de 56 m de altura, por lo cual ha debido protegerse el depsito de agua pluvial para evitar que se mezcle con la salada del mar, tornndose no apta para el consumo. Muy desolado y triste es el aspecto de esta costa que se extiende desde el cabo Tres Montes hasta el cabo de Hornos, completamente montuosa y escarpada, desnuda y rocosa, con una infinidad de islotes y escollos a los que la erosin de las gigantescas olas del mar han hecho an ms interesantes. Numerosos monolitos y farallones de curiosa y atrevida figura forman, en toda su extensin, una espectral barrera de centinelas avanzados, en perpetua lucha con las enfurecidas olas del Pacfico, por lo cual merecieron el acertado nombre de Desolacin del Sud aplicado por el navegante ingls John Narborough**.. Aqu, en la embocadura del estrecho a donde nos dirigimos, hay cuatro de estos desolados islotes a los cuales Magallanes, por su nmero y forma, dio el nombre de Evangelistas y en el mayor de los cuales es donde se ha levantado el faro. All van a reposar los preciosos lobos de mar de dos pelos y las aves ocenicas. Los loberos (cazadores de lobos y focas) los visitan peridicamente esperando en puertos cercanos, durante semanas y hasta meses enteros, el preciso momento en que el mar en calma permita el desembarco, operacin asaz difcil y peligrosa. Otros doce farallones se alzan al sur del cabo Pilar con el nombre de Apstoles.
Cuarenta Das nombre que tiene su significado al sur de la isla Pacheco, esperaban los das de calma y entonces ganaban rpidamente el islote, efectuando el desembarco con hbiles marineros adiestrados especialmente para esa difcil maniobra. * La pluviometra media para Evangelistas es de alrededor de 3.000 mm anuales (N.E.). ** Acertada impresin que lleva a recordar a uno de los navegantes que ms trabaj por el perfeccionamiento de la hidrografa patagnica occidental como lo fue el comandante Pringle Stokes, de la Real Marina Britnica, quien durante una campaa de operaciones memorable en 1828 sufri intensamente a consecuencia del rigor ambiental, al punto de caer en una depresin profunda que lo llev al suicidio (N.E.).

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El cabo Pilar es notable por su elevacin de 552 m y por su aspecto escarpado y elevado como un pilar, lo que le ha valido ese nombre. En el grupo Collage Rocks a occidente de la isla Santa Ins, algo ms al norte de la costa Brava (Breaker Coast), me deca el capitn Formento, que explor toda esa desolada escollera cuando realizaba sus caceras de lobos marinos, que hay una roca cuya estructura se asemeja a la imagen de la Virgen con el Nio en brazos, la cual es venerada por los loberos quienes, al pasar cerca de ella, se descubren e invocan su proteccin para salir ilesos de las borrascas. Los navegantes espaoles y portugueses, siguiendo los impulsos de su profundo sentimiento religioso reavivado por las angustias de una penosa navegacin en estas lejanas y desoladas regiones azotadas por continuas tempestades, han querido exteriorizar su gratitud por los peligros eludidos, aplicando el nombre de la Santsima Virgen y de los Santos a las islas, cabos y canales por ellos descubiertos. En los archipilagos fueguinos y en los canales patagnicos se conservan intactas en gran parte estas denominaciones, edificantes testimonios de la fe de que estaban posedos aquellos heroicos marineros.

diciemBre 14-15 Despus de fuertes vientos del noroeste y una lluvia continua, comienza a soplar viento suroeste y el barmetro sube rpidamente a 762 mm. Creamos que con una presin alta llegara el buen tiempo, pero en cambio los temporales han aumentado en intensidad hasta convertirse en verdaderos huracanes. Los chubascos que caen sobre nuestra pequea embarcacin son tan fuertes que llegan a amedrentarnos seriamente. El capitn ha asegurado la goleta con una segunda ancla y un cable atado a tierra. Ya ha transcurrido casi una semana, el tiempo que yo haba destinado para visitar el cabo Pilar. Nos es imposible esperar ms. Apenas se componga el tiempo atravesaremos el estrecho, para volver a tomar la ruta de los canales patagnicos hacia el norte.

diciemBre 16 Van seis das sin que el viento ofrezca un minuto de tregua, antes bien, durante la noche ha colmado toda medida. Las terribles sacudidas que daba a las cadenas de las anclas nos tenan en un continuo sobresalto impidindonos conciliar el sueo. Por la maana fue calmndose gradualmente, lo que nos indujo a dejar nuestro refugio poco despus de medioda, e intentar la travesa del Estrecho para llegar, al anochecer, a cobijarnos en la orilla opuesta. Apenas penetramos en las aguas del estrecho comprendimos que aunque el viento haba amainado, el mar estaba an agitado por monstruosas olas que obligaban a nuestra goleta a recibirlas parcialmente de popa, para no verse arrastrada a los profundos abismos. -66-

Canal Sarmiento. Restos de un naufragio. Canales patagnicos. Philesia buxifolia. Depos Fot. A.M. De Agostini

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Despus de dos horas de viaje tocamos la orilla norte del estrecho, al sur del cabo Providencia, y girando nuevamente a occidente navegamos en plena calma entre un rosario de islotes de formas muy graciosas y cubiertos de una vegetacin forestal tan hermosa y pintoresca que nos llenaron de admiracin. Su naturaleza montaosa los hace an ms atrayentes por lo variado de sus valles y montaas, por las paredes gigantescas que caen a pique sobre el mar, surcadas por un sinnmero de riachuelos y cascadas. Helechos, musgos, lquenes, adornan artsticamente las bases de estas islitas, dejando en la margen inferior un zcalo de roca viscoso y negruzco, despojado de toda vegetacin por el flujo y reflujo de las aguas. En las laderas, entre el intenso verdor de las hayas y magnolias, sobresalen, como palmeras, los elegantes y gigantescos helechos del Blechnum magellanicum, cuyo tronco, de casi un metro de altura, termina en una magnfica cabellera de hermosas hojas pinadas y radiantes, de consistencia coricea, verdes en su exterior y rosa oscuro en su interior, donde an asoman las tiernas yemas. No faltan tampoco las soberbias y graciosas campanillas rosa-escarlata de esa magnfica lilicea llamada Philesia buxifolia, que se adhiere a los troncos y ofrece una nota de vida y belleza en la floresta magallnica. Al oscurecer anclamos en una bellsima caleta a la entrada del canal Silvia, situado entre la isla Providencia y la costa del continente. Las aguas de la baha estn casi inmviles y nos dan la ilusin de que fuera de all todo est en calma, pero las nubes que pasan veloces y en desorden sobre nuestras cabezas son claro indicio de que en el canal contina enfurecido el mal tiempo. Durante la noche cae una lluvia torrencial que en las primeras horas de la maana se transforma en nevisca acompaada de fuertes rfagas de viento.

diciemBre 16 Maana oscura y tempestuosa. Salimos del canal Silvia y costeamos a sotavento una accidentada y montuosa prolongacin de la pennsula Muoz Gamero, que termina con la isla Tamar. Las aguas del Sea Reach (Paso del Mar) as es llamado el estrecho en este extremo oeste, porque las aguas estn continuamente agitadas por los vientos y las corrientes aparecen en lontananza de un color verde oscuro y casi se confundiran con el cielo denso y preado de nubarrones si a trechos no aparecieran las blancas crestas de las olas que se elevan y se persiguen en veloz carrera acuciadas por el viento. El airado aspecto del estrecho casi nos hace perder la esperanza de poder, en esa jornada, ir ms all de la isla Tamar, que se halla relativamente cerca. Es ste un peligroso trecho de mar, temido por los pequeos barcos de cabotaje, que navegando hacia el norte, a lo largo de los canales patagnicos, se encuentran completamente expuestos a la vehemencia de la gruesa marejada del suroeste, que llega del Pacfico a travs de la abertura del estrecho, entre el cabo Pilar y el archipilago Reina Adelaida. -69-

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Viene a facilitar en algo esta peligrosa travesa el paso Roda, canal de tres millas de extensin, que se abre entre la pennsula Tamar y la isla del mismo nombre, pero antes de llegar a l debemos atravesar unas dos millas de mar gruesa que nos embiste de proa y nos obliga a efectuar unas arriesgadas bordadas. Son las nueve de la maana. La goleta se aparta de la costa y, guiada por la experta mano del capitn Formento, inicia la ardua travesa. Apenas sobrepasado el baluarte rocoso del cabo Tamar15, que detiene las aguas borrascosas del Estrecho, nos encontramos a merced de gruesas olas que se precipitan furiosas contra el gil velero. El Renato afronta impvido el golpe de las olas, y se desliza sobre ellas como si fuera una gigantesca gaviota, pero bajo las violentas rfagas se inclina de golpe y roza de un modo alarmante, con sus velas hinchadas, las espumosas crestas de las ondas marinas. Algunos virajes bruscos, mientras se hunde en lo profundo, no dejan de causarnos impresin, pero bajo el robusto brazo de Formento, que maneja hbilmente el timn, nuestro velero, encaramndose sobre las olas, sale de las hondas simas y despus de algunas bordadas, en las que el avance se torna penoso por la violencia del mar, ganamos la embocadura del paso Roda, donde navegamos al fin en mar tranquilo. Renunciamos por ese da a continuar el viaje y echamos anclas en el puerto Rachas, abrigado en la costa oriental de la isla Tamar. Por la tarde descendemos a tierra y efectuamos una excursin a lo largo de la costa septentrional de la isla Tamar, la que tendremos que abandonar para surcar el ltimo tramo peligroso que nos falta recorrer an, antes de entrar al canal Smyth. Alejndonos de la playa, trepamos las empinadas cuestas de la isla, impregnadas de agua y recubiertas de un tapete de musgos, lquenes y helechos. En los profundos caadones que surcan la montaa hay vigorosas manchas de hayas, entre las cuales destacan las artsticas pirmides verde-claro del canelo (Drymis winterii) y las ms oscuras del ciprs austral (Libocedrus tetragona). En pocas horas llegamos a un cerro elevado desde el cual se domina un extenso panorama sobre el estrecho y la cadena montaosa de la pennsula Muoz Gamero. Es un paisaje por dems desolado y triste debido al desnudo y escarpado aspecto de las montaas que se extienden en el lejano horizonte formando una catica aglomeracin de cspides y cimas redondeadas por la accin de los antiguos glaciares y barridas por los vientos que las azotan sin tregua. A occidente, la llanura azul oscuro del estrecho, surcada por las innumerables crestas blancas de las olas, se aleja y desaparece en la bruma tempestuosa del Pacfico, limitada al sur por el cabo Pilar, mientras a nuestros pies se extiende una costa abrupta sembrada de numerosos escollos, en los cuales las monstruosas olas se rompen y convierten en blanca espuma, haciendo llegar hasta nosotros un fragor sombro y misterioso.
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Nombre de uno de los buques del comodoro Byron.

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Numerosas cascadas bajan de las escarpadas montaas que flanquean los canales.

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Durante la excursin encontramos entre algunas bahas ocultas, un buen nmero de grandes patos vulgarmente denominados Pato a Vapor o Quetro (Micropterus cinereus), algunos de los cuales cayeron bajo las balas de nuestro Winchester*. El Micropterus cinereus es el ave ms caracterstica de la zona magallnica, porque, no pudiendo volar y teniendo las alas poco desarrolladas e insuficientes para sostener su cuerpo, que es de forma tosca y pesada como el de nuestras ocas, posee en cambio la facultad de poder deslizarse a gran velocidad en el agua, sirvindose para ello de sus patas palmpedas y sus alas mochas que hacen girar rpidamente dejando tras de s una estela de blanca espuma, como si fuera un vapor; de all su curioso nombre ya citado, que al ingls se traduce race-horse o races steamer. En cierta ocasin tuve oportunidad, en Tierra del Fuego, de perseguirlo con una lancha a motor, y no obstante navegar a 9 millas por hora, no consegu alcanzarlo. Cuando est en peligro se zambulle bajo el agua, donde puede permanecer largo rato. Vive siempre en parejas, pero a veces se encuentran grupos de 15 a 20 individuos. El ave adulta tiene la cabeza de un color ceniza claro mientras el resto de su cuerpo es gris plomo. Construye sus nidos entre las hierbas de la costa, donde pone de 4 a 6 huevos. Su carne es negra y dura, pero los marineros la preparaban discretamente quitndole el pellejo, que es grasiento y rancio. Destripada y desplumada, una de estas aves pesaba 6 k. Hay tambin un Micropterus volador denominado por Fitz Roy patachonicus, que es ms pequeo que el anterior y frecuenta, con preferencia, los charcos de agua dulce. El naturalista Cunningham, que permaneci largo tiempo en el estrecho de Magallanes dedicndose a estudios ornitolgicos, asegura que el Micropterus volador no es sino el individuo joven de la especie no voladora, aunque no da ninguna explicacin de la atrofia de las alas en los ejemplares adultos, la que posiblemente podra atribuirse al subsiguiente desarrollo desproporcionado que aumenta excesivamente el peso de su cuerpo.

diciemBre 17 Durante la noche el viento empez a disminuir, y a la madrugada nuestra goleta abandonaba su refugio para cumplir el ltimo tramo difcil del estrecho y entrar en el canal Smyth, pero, apenas salidos del paso Roda, advertimos que no haba disminuido la violencia de la marejada. Nuestra pequea embarcacin trat de orzar para ganar la costa opuesta y colocarse a sotavento de la isla Manuel Rodrguez, distante una decena de millas, pero frente a las continuas y violentas olas no pudo avanzar, y despus de algunas vanas tentativas, se vio obligada a volver popa al viento y penetrar en la profunda e inexplorada baha Beaufort. Las indicaciones acerca de la ruta, que buscaba en la gua hidrogrfica de la Marina Chilena y en los mapas del Almirantazgo ingls, eran por dems alarmantes y no aconsejaban la entrada ni siquiera de embarcaciones pequeas, por
* Actualmente Tachyeres pteneres (N.E.).

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tratarse de una zona todava inexplorada y salpicada de arrecifes y escollos. Ni Formento haba penetrado en ella, pero obligados a ir a la deriva, tratamos de superar con la prudencia y cuidado que sugiere el amor a la vida, todo aquel formidable amontonamiento de escollos e islas, que lleva el nombre de Stragglers y al que nos aproximamos con gran rapidez. La presencia de los escollos que circundan los islotes es de inmediato sealada por la masa flotante del Kelp (Macrocystis pyrifera), esa alga gigantesca que forma verdaderos bosques submarinos y seala providencialmente la presencia de los escollos y de los altos fondos sobre los cuales est asentada, pero aun cuando tratamos de mantenernos alejados no pudimos lograrlo, impelidos como bamos por el viento y la marejada. No sin temor vemos a nuestra goleta rozar la quilla sobre la flotante masa de hojas del kelp y, cuando creamos correr el mayor de los riesgos, con gran sorpresa nos encontramos en aguas perfectamente tranquilas. Aquellas algas que tanto temamos lograban detener y dominar la violencia de las olas que pocos centenares de metros atrs se rompan en blanca espuma. Es realmente maravilloso ver cmo crece y florece en medio de las rompientes esta planta vigorosa, cuando la misma roca, tan dura, es corroda y desmenuzada por la furia del mar. La Macrocystis se adhiere a las rocas con una raz muy ramificada de la que nacen ramas de dos especies: unas pequeas, carentes de vesculas, que son fructferas; otras, en cambio, largas y sutiles, forman un ngulo agudo con el fondo, para surgir luego oblicuamente a la superficie donde la extremidad se ramifica exteriormente en forma de lminas dentadas provistas del aire que la mantiene a flote. La longitud que alcanzan es enorme. El capitn Cook midi algunas de 110 m y Agassiz, en la nave Haslar en 1872, encontr ejemplares de 300 m. En esta floresta submarina hay un mundo de seres vivientes que forman una escala ascendente desde los ms diminutos crustceos hasta los peces, aves y nutrias, los que encuentran all abundantes medios de subsistencia. Despus de dos horas de trepidar, dejamos atrs los escollos Stragglers y penetramos en las aguas ms seguras y tranquilas del canal Smyth. Navegamos ahora en un largo y angosto corredor casi rectilneo, orientado de norte a sur, flanqueado por complejas cadenas de montaas de desnudas rocas granticas que se suceden hasta el infinito, ostentando bizarras cspides salpicadas por blancas manchas de nieves y glaciares. La parte inferior de estas montaas se halla revestida de una escasa vegetacin de hayas raquticas y retorcidas por los furiosos vientos del noreste. Un cielo hosco, denso de nubes, pesa como una capa de plomo sobre ese paisaje montaoso lleno de misterio y de silencio, interrumpido slo ocasionalmente por el aleteo del cndor andino. A eso del medioda ganamos la isla Summer mientras a levante se abre la baha Muoz Gamero, la cual ofrece en su terminacin un buen puerto donde la Marina Chilena ha establecido un depsito de carbn y mantiene una guarnicin todo el ao. A unos 10 km al noroeste de la baha Muoz Gamero se alza el monte Burney, un pico volcnico de slo 1.768 m de altura, pero de forma imponente, pues emer-74-

Puesta de Sol en los canales. Helecho (Blechnum magellanicum) que adorna las florestas en los canales patagnicos.

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ge aislado de otras montaas cercanas al mar y lanza a lo alto su cspide cnica, revestida por una formidable coraza de nieve y hielo, la cual desciende en bellsimas cascadas de seracs azules sobre el pie verde oscuro de la floresta magallnica. Fue as denominado por el capitn Parker King en memoria del almirante ingls James Burney. A esas horas no podamos divisar ms que los poderosos flancos, deslumbrantes de nieve, y las azuladas paredes de hielo entre las repentinas rasgaduras de la niebla gris que ocultaba la cumbre. A cuatro millas hacia el norte de la isla Summer, atravesamos la extremidad sureste del canal Cutler, que separa la isla Rennell del archipilago Reina Adelaida. Toda esta compleja zona insular que se extiende entre el canal Smyth y el Pacfico, quebrada hasta el infinito por una cantidad enorme de canales y sinuosidades, que serpentean en todas direcciones, armando una esparcida flotilla de islas y enjambres de escollos, est an en gran parte inexplorada. Las embarcaciones se mantienen alejadas de esta costa que oculta celadas mortales en sus numerosos escollos a flor de agua y en las rfagas impetuossimas de los vientos huracanados que llegan del Pacfico. Apenas hemos dejado atrs el canal Cutler y la vecina isla Rennell, cuando vemos apartarse de la costa y venir hacia nosotros una pequea embarcacin tripulada por dos hombres. El capitn Formento acerca con su largavista la extraa embarcacin y reconoce en ella al portugus Juan Viera, su antiguo compaero de aventuras en la caza de focas, y a un joven indgena alacalufe16. Disminuimos la marcha de la goleta y pocos minutos despus la chalupa nos aborda. Haca ms de un mes nos dijo el lobero Viera que escudriaban infructuosamente esa costa para cazar nutrias, y nos pedan que los remolcramos algo ms al norte del canal Smyth, donde esperaban tener mejor suerte. Accedimos a su pedido, y atada la chalupa con un cabo a nuestra goleta, subieron a bordo visiblemente satisfechos del afortunado encuentro que les evitaba una dura travesa a remo por unos das, con mar y viento casi siempre de proa. Haba odo hablar muchas veces del lobero Viera (conocido vulgarmente con el nombre de Juan Chico) y de su valenta de marinero, y estaba satisfecho de que se me presentase la oportunidad de conocerlo personalmente y de poder recoger de sus labios la narracin de sus peligrosas aventuras en esos mares borrascosos, donde desde haca ms de treinta aos soportaba una vida errante, dedicada a la caza de nutrias y focas. La presencia del amigo Formento disminuy algn tanto en l la desconfianza de encontrarse con personas desconocidas, y, despus de haber bebido un vaso
16 En enero de 1898, mientras el lobero Viera, en el cutter Creta, navegaba con Formento y otros marineros en las cercanas del Brecknock, habindose volcado la embarcacin, alcanz a extraer del agua la chalupa de a bordo sobre la cual pudieron ponerse a salvo, llegando despus de tres das de penurias y privaciones a la poblacin de Punta Arenas (Cfr. A. De Agostini, I miei viaggi nella Terra del Fuoco, 3 ed., Torino 1934, p. 308).

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de vino, cobr nimos y respondi con frases cortas y concisas a mis insistentes preguntas. Mientras hablaba, iba poco a poco descubrindose a s mismo. Semisalvaje por la vida vagabunda y cerril que lleva desde hace aos, no tena otra ambicin que la de procurarse el msero beneficio que obtena de la caza de focas y de la pesca y que luego malgastaba en francachelas y vicios. Continuamente expuesto a las privaciones y a los rigores de un clima extremadamente hmedo y borrascoso, estaba sin embargo ligado por un profundo afecto a esa tierra en la cual experimentaba toda la fascinacin de la vida aventurera y salvaje, y donde tal vez terminara sus das, ignorado de todos en una remota playa o en el mar, vctima de una tempestad. De pequea estatura y de cutis bronceado, ocultaba entre los mechones de sus negros cabellos una frente baja y arrugada; el amplio trax y los brazos vigorosos revelaban bajo sus ropas grasientas y remendadas, una fuerza muscular poco comn; de su cuerpo y vestimentas se desprenda un fuerte olor a cabra y a pescado crudo. Lo supuse en frecuentes relaciones con los indgenas, de lo que me daba un indicio el joven alacalufe, a quien formul algunas preguntas en ese sentido, viniendo a saber que pocos das atrs una tribu de treinta individuos haba dejado isla Summer, lugar convenido para intercambiar pieles de nutria con algunos blancos, criminales de la peor especie, que traficaban en los canales para explotar y enviciar en toda forma a esos mseros pobladores. Para lograr ms fcilmente sus inicuos propsitos, los blancos haban llevado consigo un barrilito de aguardiente, pues, conociendo la gran debilidad que tienen estos salvajes por los licores, saban que al ponerlos en completo estado de embriaguez les sera sumamente fcil despojarlos de todas sus pieles de nutria. El plan se haba logrado perfecta e impunemente. Una semana entera dur la orga, hasta que terminados los licores, los indgenas se alejaron en malas condiciones de salud por causa de la embriaguez y privados adems de los nicos objetos de valor que posean, fruto de duras privaciones y de largos viajes, y con los cuales hubieran podido adquirir cuanto les era indispensable para alimentarse y vestirse. Mientras el portugus describa con minuciosos detalles la orgistica fiesta de los alacalufe con los blancos, no pude alejar de m la sospecha de que l tambin haba participado y no poco de la bacanal, ya que trataba de ocultarlo con el disimulo caracterstico que distingue a estos aventureros y semipiratas del mar. Estos hechos deplorables se suceden con demasiada frecuencia, sin que las autoridades martimas puedan prestar al indgena la severa e inmediata vigilancia y proteccin que necesita, debido a la gran dificultad de comunicaciones causada por la misma conformacin geogrfica de la regin, alejada de todo centro de actividad humana. Preocupaba seriamente al vicario apostlico de Magallanes la cristianizacin de esos pobladores, a cuyo fin pensaba concentrarlos en una determinada zona de los canales, pero las insalvables dificultades financieras y de personal misionero han impedido hasta el da de hoy la realizacin de este humanitario proyecto. -78-

Monte Burney (1.768 m) desde las islas Otter, segn un dibujo de C.P. Vereker de la expedicin del capitn Mayne. Canal de las Montaas. Frente de un ventisquero.

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Los indios alacalufe*, que de tiempo inmemorial habitan las islas occidentales de la Patagonia, ascendan a mediados del siglo pasado [XiX] a unos tres mil individuos, calculados ms o menos por la cantidad de canoas de las que disponan y el nmero de tripulantes que cada una poda contener, pero al hacerse ms activo el trfico de vapores y ms frecuente su trato con los blancos, fueron terriblemente diezmados. La violenta y sistemtica persecucin que afectaban a los blancos, algunas enfermedades contagiosas como el sarampin y la gripe, aparecidas de improviso entre ellos, algunos vicios nefandos adquiridos de los civilizados y especialmente el abuso de licores, fueron las principales causas de su rpida desaparicin. Al presente (ao 1940), su nmero, segn los datos recogidos por el misionero salesiano F. Torres, alcanza apenas a 120 individuos. Los primeros navegantes, comenzando por Juan Ladrillero (1558), dejaron algunas escuetas descripciones de estos indgenas que encontraron diseminados aqu y all en esos canales, pero sobre todo el clebre navegante Fitz Roy, que pas muchos aos (1826-1836) a lo largo de estas costas y laberintos de islas, ocupado en trabajos hidrogrficos logr, merced al contacto que mantuvo con ellos, profundizar sus conocimientos etnogrficos y clasificarlos en cuatro tribus distintas: alikhoolip, pecheray, huemul y chonos. Omitimos aqu una quinta tribu, los Tekeenika (actuales yaganes o ymanas) que viven sobre las costas del canal Beagle y en las partes centrales y meridionales de la Tierra del Fuego**. Los alikhoolip habitaban la parte occidental y meridional de la Tierra del Fuego; los pecheray as denominados por Bouganville (1767) por la palabra que ellos pronunciaban repetidamente y que, segn Fitz Roy, significara una invocacin a un ente supremo, o quizs ms bien, amigo, hermano vivan sobre las costas occidentales y centrales del estrecho de Magallanes hasta el canal Smyth. Los Huemul, as llamados por Fitz Roy porque estaban vestidos con la piel de esta especie de ciervo, tenan su sede en los golfos internos Otway y Skyring y mostraban afinidades somticas y lingsticas con los indios tehuelche, con los cuales tenan frecuente contacto. Los chonos eran muy semejantes a los alikhoolip, pero ms adelantados en el desarrollo tcnico de sus armas y sus viviendas. stos habitaban primeramente en las islas Chonos y tal vez en la de Chilo, pero despus se habran ocultado en los canales, al sur del cabo Tres Montes. Los alikhoolip y los huemul estn totalmente extinguidos. No queda hoy da ms que un escaso nmero de pecheray y de chonos, conocidos con el nico nombre de alacaluf***.
* Alacaluf es el nombre que les dieron los blancos a los nativos Kawesqar, nmades canoeros que habitaban los canales patagnicos entre la pennsula de Taitao por el norte y el oeste del canal Beagle por el sur (N.E). ** Sobre el nombre de la etnia recomendamos los voluminosos trabajos de Martn Gusinde y la Gramtica Kawesqar de scar Aguilera, Temuco, CONADI, 2001 (N.E.) *** La mencin corresponde a la etnia kawesqar, gentilicio aceptado actualmente para los canoeros de la Patagonia occidental. Las denominaciones Alikhoolip, Huemul, Pecheray, Alacaluf, Halukwulup, son algunas de las varias asignadas por los navegantes y exploradores a lo largo de los siglos a ese grupo humano. Los chonos conformaban otro grupo de aborgenes marinos diferenciado del anterior y cuyo territorio se situaba en el archipilago homnimo, entre el golfo de Corcovado y la pennsula de Taitao (N.E.).

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Estas dos tribus tienen substancialmente los mismos caracteres tnicos y la misma lengua, alterada solamente por pequeas diferencias dialectales, pero viven separadas en dos grupos circunscritos a una regin determinada por antiguas costumbres y tradiciones. El grupo del norte se extiende desde el golfo de Penas hasta el estrecho de Nelson, y el del sur desde el estrecho de Nelson (al sur de la isla Cambridge) hasta el estrecho de Magallanes (isla Tamar). Los alacalufe son pescadores nmadas y se nutren exclusivamente de peces y moluscos, especialmente de mejillones (Mytilus edulis L.). Sus instrumentos de pesca, que son asimismo sus armas en tiempos de guerra, son la honda, el arpn, el garrote, el arco y la flecha. Son de carcter hosco y taciturno. Perezosos y traicioneros. Roban cuanto les es posible. Las tripulaciones del Adventure y de la Beagle, de acuerdo con lo escrito por Fitz Roy, fueron seriamente daadas y molestadas por estos salvajes que lograron robar dos embarcaciones sin que se pudieran recuperar y sin descubrir a los culpables. El grupo del sur me aseguraba el lobero Viera no pasa de 70 individuos entre nios y adultos, y el del norte, de 180 ms o menos, pero tambin para este diezmado nmero de indgenas se aproxima a pasos agigantados el da de su completa extincin. En las primeras horas de la tarde llegamos a la extremidad septentrional de la pennsula Muoz Gamero y entramos en el paso Victoria, que se abre entre la pennsula Zach y la isla Hunter, dejando a nuestra izquierda el canal Smyth, el cual en este punto se orienta al noroeste y prosigue as unas 35 millas hasta el estrecho de Nelson, siempre flanqueado por abruptas montaas. El lobero Viera ha llegado a su meta y se embarca de nuevo en su pequea canoa para proseguir a lo largo del canal Smyth y reiniciar su vida errabunda y salvaje. El viento casi ha cesado, pero la atmsfera se ha vuelto pesada y brumosa, quitndonos as la posibilidad de contemplar la belleza del paisaje que aqu aumenta en magnificencia y grandiosidad. Del paso Victoria nos trasladamos al estrecho Collingwood, dejando a nuestra derecha el canal Unin que contina al sureste y conduce por tortuosas vas a la pintoresca regin de ltima Esperanza. Al este del estrecho Collingwood se levanta la cordillera Sarmiento, ltima, bellsima e inexplorada prolongacin meridional de la gran cordillera de los Andes, totalmente cubierta de un espeso manto de nieve y hielo del cual se desprenden imponentes glaciares que bajan al canal de las Montaas. La negras e informes masas de nubes que se acumulaban rpidamente sobre la montaa y luego se disgregaban castigadas por repentinas rfagas de viento, dejaban al descubierto albos resplandores de nieve, lajas alabastrinas de glaciares suspendidos sobre los abismos, coronados por aguzadas y escarpadas crestas que perforaban las nubes como las torres y almenas de un castillo hechizado. A las cuatro de la tarde, habindose oscurecido amenazadoramente el cielo, creemos prudente aprovechar la proximidad de un refugio seguro que nos ofreca -82-

Fiordo ltima Esperanza. Monte Balmaceda. Indios Alacalufe en su canoa.

caPtulo ii. estrecho de maGallanes y canal smyth

la caleta Colombina, entallada en la costa este de la isla Newton, para anclar y pasar la noche. Sobre la playa verdeante de un espeso follaje de arbustos y rboles, encontramos el esqueleto de una choza Alacalufe, claro indicio de que ese lugar deba ser frecuentado peridicamente por estos indgenas en sus continuas peregrinaciones, ya que all abunda la pesca. En efecto, hacia el anochecer, los marineros con echar slo una vez la red en la proximidad de la desembocadura de un pequeo torrente lograron capturar una gran cantidad de rbalos y algunos pejerreyes, cuyas exquisitas carnes alegraron nuestra mesa, en sustitucin de las conservas y la carne salada de oveja.

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Indios alacalufe de viaje. Mujer alacalufe con sus chicos.

Canales patagnicos. Montes escarpados recubiertos de nieves perpetuas se levantan por ambos lados de los canales. La cordillera Sarmiento vista desde el canal Santa Mara.

caPtulo iii. canales PataGnicos y Fiordos eyre y Falcn

CAPTULO III
canales PataGnicos y Fiordos eyre y Falcn

El canal Sarmiento. La isla Piazzi. Descubrimiento de mrmoles en la isla Cambridge. Tempestad del sur. El canal Concepcin. Magnfica puesta del Sol. Canal Wide. En el fiordo Falcn. Entre los tmpanos. Ascensin llena de obstculos. En el fiordo Eyre. Una fracasada tentativa de colonizacin. El glaciar Po XI. Indian Reach. Encuentro con una tribu alacalufe. Vida y costumbres de estos indgenas. Angostura Inglesa. Trabajos hidrogrficos de la corbeta Magenta. Regreso a Punta Arenas

diciemBre 18

las 5 zarpamos y proseguimos el viaje por el canal Collingwood. El tiempo se ha vuelto tempestuoso y oscuro. Llueve y rfagas impetuosas del suroeste levantan una fuerte marejada de proa. Para quienes navegan rumbo al norte, los vientos del nor y suroeste que predominan en estas regiones les son siempre contrarios porque las altas montaas obligan a las corrientes atmosfricas a seguir el curso y direccin de los canales, aun cuando stos son casi divergentes. Del estrecho Collingwood pasamos al canal Sarmiento atravesando el paso Farquhar y tratamos, por todos los medios posibles, de navegar cerca de la costa, donde es menos violenta la marejada. El canal Sarmiento, de 100 km de largo, corre de norte a sur, entre el continente y las islas Esperanza, Vancouver y Piazzi. Esta ltima tiene una superficie de 600 km2 y el nombre italiano que lleva le fue dado por Fitz Roy, en honor del ilustre astrnomo del observatorio de Palermo, Jos Piazzi. La barrera montaosa que cie el canal Sarmiento, por el lado del poniente, es interrumpida por el paso Tarleton, que se abre por una decena de kilmetros entre las islas Piazzi, Vancouver y da acceso al Pacfico a travs del estrecho Nelson. Esta zona, batida furiosamente por los vientos, ha conquistado cierta nombrada, por haber descubierto el lobero napolitano Pascual Rispoli, en la isla Cam-91-

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bridge, al norte del estrecho Nelson, grandes yacimientos de mrmoles, para cuya explotacin se form una fuerte sociedad en Santiago de Chile*. La isla, completamente montaosa, emerge perpendicularmente del mar, ofreciendo un atrayente y singular aspecto, por los colores de sus rocas calcreas, que van desde el blanco ms puro hasta el negro retinto. Luciano, que ha frecuentado estos lugares durante sus caceras de focas, me expone las muchas y nada leves dificultades que ofrece la instalacin de una empresa similar, no tanto por el clima extremadamente hmedo y lluvioso, sino por la falta de puertos que brinden asilo seguro contra los temporales y las rfagas (williwaws) extremadamente violentas en estos parajes. Un continuo viento de proa ha dificultado durante todo el da nuestro avance. Debido a lo angosto del canal y la violencia de las olas, nos era imposible bordear con las velas; tuvimos que contentarnos con la sola fuerza del motor, el que apenas consegua imprimir a la goleta una velocidad de tres a cuatro millas por hora. A las cinco de la tarde llevbamos recorridas unas 60 millas y habramos llegado casi al trmino del canal Sarmiento si el cielo cada vez ms oscuro y amenazador no nos hubiese aconsejado aprovechar la proximidad del puerto Bueno, para anclar y pasar all la noche. Puerto Bueno, as denominado y explorado por Sarmiento de Gamboa, que entr en l el 30 de diciembre de 1579, es una esplndida ensenada tallada en la costa patagnica, frente a la isla Esperanza. Sus aguas profundas y su excelente fondo para anclar hacen de l un lugar preferido por los capitanes de las naves que pasan por los canales. La baha est circundada por una playa de arena suave y lisa, sobre la que descienden frondosas ramas de una espesa y exuberante vegetacin que, extendindose hacia el interior, reaparece en verdes manchas sobre los costados de las montaas vecinas. Aqu y all serpentean varios arroyuelos y algunos torrentes caen de lo alto. En el ngulo septentrional hay un puerto pequeo, el Schooner Cove, que ofrece reparo seguro a embarcaciones de poco calado.

diciemBre 19 Cuando en las primeras horas de la maana reiniciamos la navegacin, las aguas del canal estn plcidas y tranquilas, pero la niebla es tan baja y espesa, que a duras penas podemos distinguir la configuracin de la costa y seguir la ruta exacta en este laberinto de canales. Un poco antes del medioda, cuando estamos a punto de entrar en el canal Concepcin, algunas rfagas de viento barren rpidamente las nubes y dejan ver hacia el sur jirones de cielo de terssimo azul.
* La explotacin industrial de los yacimientos marmreos de Cambridge se paraliz en 1930. Los derechos mineros fueron adquiridos posteriormente por la Compaa de Acero del Pacfico, que inici la explotacin de carbonato de calcio (calizas) en la isla Guarello (archipilago Madre de Dios), actividad que se mantiene desde 1950 hasta el presente, con una produccin que alcanza el milln de toneladas anuales (N.E.).

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caPtulo iii. canales PataGnicos y Fiordos eyre y Falcn

La calma ha sido breve. El viento sur se desencadena con violencia y en poco tiempo transforma las plcidas aguas del canal en una blanca extensin de crestas espumantes, de olas gigantescas que del Pacfico abierto al sur, llegan hasta nosotros hirvientes de ira, y hacen bailar terriblemente nuestro pequeo velero. Afortunadamente, el viento y la marejada estn en nuestro favor, y la goleta, impulsada por este aquiln furioso, atraviesa en pocas horas el canal Concepcin y penetra el Wide, anclando a las siete de la tarde en la caleta Refugio o Refugio Cove. El viento amain con la misma celeridad con que vino. Las aguas estn de nuevo plcidas y tranquilas y el Sol, prximo a ocultarse detrs de una revuelta masa de nubes grises y azules, orladas de oro y carmn, proyecta sus ltimos rayos sobre la imponente barrera de montaas de la ensenada Pingino, que se abre delante de nosotros. Mientras las cimas enrojecen como brasas y las nieves perpetuas, blanqusimas, se tien de prpura, los poderosos flancos de las montaas estn ya sumergidos en la sombra y se elevan como gigantescos bastidores, ocultndose entre las nubes del lejano horizonte, en un mundo misterioso e inexplorado. Sobre el espejo cristalino de las aguas en las que se reflejan las escarpadas laderas de las montaas cubiertas de bosques, las manchas blancas de los glaciares y las cumbres todava iluminadas por el Sol, centellean llamaradas de oro y esmeralda, chispeos de amatistas y zafiros, relmpagos de plata, combinados en tan delicadsima gama de colores que la vista no se cansa de contemplarlos. Desciendo a tierra y por un buen rato permanezco absorto en una suave y mstica contemplacin ante aquel soberbio espectculo de la naturaleza que la soledad y el silencio vuelven ms impresionante y sugestivo. Es uno de los tantos lugares pintorescos de estos canales donde la obra y magnificencia de la creacin, amalgamadas en admirable armona, tienen tanto poder para elevar al hombre por encima de estas visiones, que fenecen, y transportarlo al reino puro de las sublimes e inextinguibles bellezas del espritu.

diciemBre 20 Hoy debemos alcanzar el seno Eyre, meta principal de nuestro viaje y que dista an unos 40 km. Continuamos navegando todava por un buen trecho del Wide Channel (canal Ancho), hasta encontrarnos con la isla Saumarez, donde el canal se divide en dos brazos; uno dirigido al norte, con el nombre de Chasm Reach, y el otro, el Icy Reach (canal de los Hielos), al sureste. Este ltimo est en comunicacin directa con el seno Eyre a travs del paso Charteris y debe su nombre al hecho de haber sido descubierto en junio de 1874, cubierto por una espesa capa de hielo. Los canales patagnicos no se congelan jams, ni aun en lo ms crudo del invierno, excepto en algunos lugares donde las corrientes son ms dbiles y ms escasa la salinidad del agua. Estos fenmenos se observan especialmente en el Icy Reach porque se encuentra comunicado directamente con los senos Eyre y Falcn -93-

andes patagnicos

formados en gran parte por las aguas dulces de los glaciares que bajan de la cordillera. Es posible tambin que la gran cantidad de tmpanos que flotan en el canal contribuya a mantener la baja temperatura de sus aguas. A medida que vamos penetrando en el canal de los Hielos, las montaas que flanquean los canales, a modo de enormes baluartes, muestran con ms claridad y frecuencia las trazas de los antiguos glaciares, los que en su lenta labor de siglos han corrodo y modelado los valles, transformndolos en estos hermossimos fiordos cuando fueron invadidos por las aguas. Las montaas constituidas por granitos y dioritas y dursimos esquistos negros, forman en las alturas vastas extensiones de rocas aborregadas, bien pulidas y estriadas, y mesetas a manera de balcones, sembradas de cuencas lacustres. Ms abajo, las paredes de las montaas se precipitan en estrechos desfiladeros con excavaciones tabulares, semicilndricas talladas a pique sobre las aguas del mar, donde las marmitas de los gigantes fueron cortadas por la erosin acanalada y progresiva de los torrentes glaciares. Del canal de los Hielos pasamos en pocas horas de navegacin al seno Eyre, o Eyre Sound, atravesando el paso Charteris. En algunas pocas del ao, especialmente en primavera, este paso, que mide ms de una milla, se pone intransitable, pues los tmpanos, provenientes de los glaciares internos, se presentan tan tupidos que forman un gigantesco dique. A nuestro paso, las aguas estn completamente libres, pero apenas penetramos en el Eyre, que se extiende amplio y profundo hacia el norte, divisamos en lontananza numerosas masas de hielo, que flotan sobre las azules aguas como blancos veleros. A pocas millas, doblamos hacia el este y penetramos en el fiordo Falcn, otro profundo brazo de mar que se interna por 35 km entre elevadas montaas y termina a los pies de un gigantesco glaciar, que nos interesa conocer. Observando la carta hidrogrfica inglesa, una gua con que contamos para introducirnos en este laberinto de canales, notamos inmediatamente que presenta notables inexactitudes y omisiones en la configuracin de la costa y del fiordo, por lo que suponemos que los hidrgrafos ingleses han de haberla levantado apresuradamente y despus de una somera visita. Toda nuestra atencin est ahora absorbida por los grandes tmpanos, cuyo nmero aumenta a medida que nos internamos en el fiordo. Son pequeas montaas flotantes de hielo, de las formas ms curiosas, las cuales van lentamente a la deriva impulsadas por el viento y la marea. Algunas emergen del agua diez o doce metros y tienen todava algunos trozos de peas y detritos morrnicos de las montaas del interior. Mientras pasamos cerca de uno de estos tmpanos, una foca que estaba reposando tranquilamente sobre el hielo, despertada de su letargo, se yergue rpidamente sobre sus rudimentarias aletas y se deja caer pesadamente en el mar, sin darme tiempo para registrarla con la cmara cinematogrfica. A las 11 de la maana, despus de haber recorrido unas quince millas desde la entrada del fiordo, puesto que el hielo se torn ms espeso, anclamos en la costa norte, en una bellsima baha circundada por el verde exuberante de la selva, junto a la desembocadura de un ro. -94-

Navegando en los canales patagnicos. Fiordo Falcn. Tmpano.

caPtulo iii. canales PataGnicos y Fiordos eyre y Falcn

A nuestra llegada, numerosos patos a vapor (Mycropterus cinereus) que estaban pescando plcidamente, huyen espantados. diciemBre 21 A eso de las 10 de la maana el cielo se aclara y comienzan a asomarse fugazmente entre los claros de las nubes, que cubren las montaas, blanqusimos relampagueos de cumbres, azules reflejos de glaciares que cuelgan sobre los abismos, negras y torvas crestas rocosas que perforan el fondo grisceo de las nubes: un mundo nuevo e impensado, donde se concentra todo lo bello y lo hrrido de la alta montaa. Desciendo a tierra para realizar una excursin a una colina prxima, de regular altura. La selva presenta algunos claros y espero poder estudiar desde ellos la topografa del lugar. Acompaado por un marinero, remonto en bote algunos centenares de metros por el ro, cuyas aguas estn ennegrecidas por los residuos putrefactos de los vegetales. Dejando el bote bien asegurado en la playa, penetramos en la selva densa y profunda, donde crecen las hayas junto a las magnolias y donde las flores colgantes de las fucsias, de un hermoso rojo-escarlata, dan una agradable nota de color en la enmaraada y exuberante maleza de calafates (Berberis buxifolia - B. ilicifolia). Un arbusto que abunda en estas selvas es el tep (Tepualia stipularis), una mirtcea de hojas muy pequeas, que forma a menudo, a lo largo de la costa, una masa impenetrable denominada tepuales. Los marineros lo buscan para quemar porque arde aun verde y emite mucho calor. El agua gotea de todas las plantas y uno se hunde hasta la cintura en una espesa capa de residuos vegetales y de troncos putrefactos revestidos de musgos y de lquenes gelatinosos. El pie resbala a menudo en esa engaosa masa vegetal, provocando cadas espectaculares que nos dejan molidos y llenos de fango. A medida que vamos subiendo notamos que la vegetacin se ralea y aparecen pequeas manchas de cipreses (Libocedrus tetragona) de corteza bermeja, muy apreciados por la utilidad de su madera y llevados a Punta Arenas en gran cantidad. En los claros del bosque y sobre el tapete rojo-amarillo de los juncos y esfagnos, brillan agradablemente numerosas y elegantes matas del bellsimo helecho Blechnum magellanicum, artsticamente intercaladas entre los cipreses. Llegado a la cumbre descubro por el norte un ro que se desliza en grandes espirales a travs de lomas onduladas de origen glaciar, y dos pequeos laguitos, cuyas aguas, de un negro profundo, contrastan con el verdor del espeso follaje que los circunda. Trazo un rpido bosquejo, tomo algunas fotografas y regreso rpidamente a bordo. Por la tarde salgo de nuevo, esta vez en lancha y acompaado por el capitn y dos marineros. Deseo realizar un reconocimiento de la extremidad sur del fiordo, donde desciende el gran glaciar que da y noche descarga toda esa enorme cantidad de hielo flotante. Apenas hemos recorrido unos pocos metros y ya nos encontramos literalmente rodeados de tmpanos: la ilusin de estar navegando en una regin polar es perfecta. La lancha se insina trabajosamente por los canales, a fuerza de remo, -97-

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mientras pasan ante nuestros ojos grandes y pequeas masas de hielo de las ms variadas y caprichosas formas: enormes osos que emergen aislados o en manadas, albos cisnes con las alas extendidas en actitud de levantar el vuelo, puentes de elegantes arcadas, grutas de reflejos turquesa iluminadas por tan delicadas tonalidades que nos llenan de profunda admiracin. Cuatro kilmetros navegamos entre esta fantstica arquitectura de cristales azules, de delicados zafiros que se mueven lentamente sobre el pedestal de cobalto de las aguas, pero no nos es posible continuar ms adelante. Faltan an seis kilmetros para llegar al gran glaciar y ya los hielos son tan tupidos que forman un verdadero pack intransitable. Para no desperdiciar una tarde tan hermosa, decidimos volver la proa a tierra y visitar el frente de otro colosal glaciar que desciende de la alta cordillera y del cual, por estar oculto detrs de una colina, slo podemos percibir la extremidad superior intensamente quebrada. Remontamos la margen derecha de un impetuoso ro de aguas turbias y lechosas provenientes del glaciar, pero apenas recorridos unos centenares de metros nos vimos obligados a abandonar tambin esta tentativa, pues el camino est cerrado por una infinidad de cinagas y pantanos, vestigios de una reciente inundacin. Cambiamos de ruta y decidimos nuevamente subir a la cumbre del contrafuerte que oculta el glaciar, con la esperanza de poder gozar desde all de un mayor campo de observacin. Trepamos llenos de entusiasmo las rpidas pendientes del monte revestido de una espesa vegetacin, pero ya desde el primer momento comenzamos a dudar del xito de nuestra empresa. Son tantas las dificultades que se oponen a nuestro avance que nos vemos obligados a luchar desesperadamente para abrirnos paso a travs de una espesa maraa de rboles grandes y pequeos que se entrelazan en lianas y punzantes matas de Berberis. El suelo, cubierto de un espeso y elstico tapete de musgos, hmedo como una esponja impregnada de agua, esconde pozos peligrosos, troncos flojos y podridos por la vejez, donde uno se hunde, cae o rueda y bien pronto se encuentra con las ropas empapadas, llevndose en las manos y el cuerpo las huellas sangrientas de esa lucha inslita contra las insidias de todo un mundo vegetal. Ya un poco ms alto, podemos caminar ms expeditamente a travs de un pequeo claro, pero enseguida las manchas de hayas y arbustos azotados por el viento se tornan ms consistentes por lo tupido y enmaraado de sus ramas. La forma sumamente accidentada de la montaa, que nos obliga a continuas subidas y bajadas sobre las rocas aborregadas, aumenta la dificultad de nuestra ascensin. Con frecuencia debemos detenernos frente a muros verticales de decenas de metros de altura y volver sobre nuestros pasos para enfilar por oscuros y estrechos desfiladeros de los que salimos exhaustos y con la ropa hecha jirones. En dos horas de semejante gimnasia agotadora hemos alcanzado solamente unos seiscientos metros de altura; faltan an otros doscientos para llegar a la cresta del monte, pero lo avanzado de la hora nos obliga a regresar a bordo. Contemplamos durante el descenso, desde una meseta, el magnfico espectculo que ofrece el fiordo Falcn, el cual se extiende a nuestros pies asemejando una -98-

Interior de un bosque. Fiordo Falcn. Tmpanos.

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cinta azul constelada de hielos flotantes como fragmentos de cristal, aprisionado entre dos elevadas barreras de montaas revestidas en su parte inferior de espeso follaje, mientras las crestas estn desnudas y encapuchadas de nieve. Las nubes, que se extienden uniformemente en densos cmulos, envuelven los picachos de las cumbres; pero aqu y all, bajo el influjo de una sbita rfaga de viento, se rasgan por breves momentos y dejan ver los flancos y las cimas de algunos soberbios dominadores de la alta cordillera. Entre ellos, atrae particularmente la atencin una pirmide de terrible aspecto, coronada de obeliscos y pinculos que emerge de un vasto campo de hielo en el costado noreste del fiordo y cuya altura, me parece, no ha de ser inferior a 3.000 m17. Despus de tomar algunas fotografas emprendemos apresuradamente el regreso, y en poco ms de una hora, rendidos y maltrechos, llegamos a la playa donde nuestros compaeros nos esperaban, satisfechos a su vez de haber hecho una buena cacera de patos y avutardas que hallaron en los charcos a lo largo del ro. Nos embarcamos enseguida y mientras descienden las primeras sombras de la noche rehacemos el trecho de mar a travs de los tmpanos, tratando de ahuyentar con el trabajo del remo, el fro que muerde nuestros miembros bajo las ropas empapadas.

diciemBre 22 A las cinco abandonamos definitivamente nuestro fondeadero y despus de pocas horas de navegacin, pasamos del seno Falcn al Eyre, que se extiende hacia el norte cerca de unos cuarenta kilmetros. Las aguas estn en calma, lo que nos permite avanzar velozmente, y pocos antes de medioda llegamos al final del seno y echamos el ancla en una pequea baha a tres kilmetros de la frente del colosal glaciar que obstruye la extremidad septentrional. Este glaciar, uno de los ms grandes que posee la cordillera Patagnica en su flanco occidental, tuvo en estos ltimos aos un prodigioso avance y ocasion la destruccin de una incipiente estancia que en 1925 se haba establecido en un valle lateral, para dedicarse a la cra de ovinos. Es singular la aventura de este establecimiento que tuvo pocos meses de vida; es muy interesante, y la expongo aqu tal como la escuch del propio fundador, el noruego Samsing*. La fiebre de ganancias que invadi aos atrs a los colonos de Magallanes, cuando la industria del pastoreo estaba en su primera evolucin y prometa insospechadas fortunas, hizo que muchos de ellos buscaran con avidez los terrenos ms apartados de la cordillera y de los canales an inhabitados para poder establecer all sus haciendas de pastoreo.
17 Esta montaa y la cadena que contina al norte, divisada por m nuevamente desde la cumbre del monte Torino y de los montes cercanos al lago Viedma, ha sido designada con el nombre del gegrafo chileno Riso Patrn.

* En la edicin italiana se agrega el nombre a este personaje: se trata de Finn Samsing. (N.E.).

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Uno de stos, el noruego Samsing, que haba realizado en noviembre de 1924 un viaje de reconocimiento por los canales, descubri al final del seno Eyre un extenso valle con abundantes pastos que crecan sobre un terreno de aluvin y sobre las morrenas de un antiguo glaciar. Convencido de haber encontrado un terreno apropiado, decidi volver y fundar all una pequea estancia. En febrero de 1925 comenz el transporte por mar del personal y de los materiales de construccin y, pocos meses despus, en ese valle solitario a orillas de un gran ro se vean pastando doscientas ovejas y algunos equinos y bovinos; edificadas tres casitas, galpones para la esquila y un depsito de lana. Pero vino el otoo y tras l los duros meses invernales, durante los cuales la hacienda fue diezmada por la nieve y el hambre. Y cuando, llegada la primavera, se esperaba poder restaurar el diezmado rebao, el repentino e imprevisto avance de un glaciar, que descenda de la cordillera, cort a la factora todo medio de comunicacin, sofocando su existencia. He aqu cmo sucedi este singular fenmeno. El trecho del canal comprendido entre el glaciar y la costa occidental, que daba acceso a la baha donde estaba instalada la estancia, segn los datos suministrados por Samsing, meda en los primeros meses de 1925, cuando l se instal all, cerca de un kilmetro. Su cruce, por lo tanto, no poda causar ninguna aprensin. Pero a eso de mediados de septiembre de 1926, Samsing not un hecho nuevo, sorprendente, que le produjo preocupacin y angustia. El glaciar caminaba, avanzaba todos los das, como impelido por una fuerza prodigiosa. El tramo de canal que daba acceso a la baha disminua por momentos y de continuar as, en poco tiempo habra cerrado para siempre la entrada. Adems, el avance del helero tapaba la salida del ro, cuyas aguas empezaban a inundar el valle y las habitaciones de la pequea estancia. No era posible dilacin alguna y Samsing dispuso inmediatamente ponerse a salvo con sus hombres. Embarcando en su cutter algunos pocos muebles y vveres, sali de la baha a travs del angosto y peligroso pasaje de pocas decenas de metros, que todava exista entre el glaciar y la costa, abandonando definitivamente todo el fruto de sus ahorros y fatigas. En pocas semanas, el glaciar, continuando su avance, sigui hasta quebrar su colosal frente, de cien metros de alto, sobre una barrera rocosa de la costa opuesta, aplastando y sepultando bajo su formidable peso la secular y exuberante selva que revesta aquella vertiente. La baha y el valle con su factora quedaron as irremediablemente aislados. El infortunio de Samsing se convirti en beneficio para los indios alacalufe, los cuales, ladrones por naturaleza y costumbre, y enterados ya de la fundacin de la estancia as como del buen nmero de animales que posea, estaban continuamente al acecho de tan rico botn con que saciar su hambre. Apenas Samsing se hubo alejado, los indios cayeron como langostas sobre el valle y durante algunas semanas, las ovejas, equinos y vacunos les suministraron un descomunal banquete. Las casas fueron despojadas de lo poco que an contenan y luego incendiadas. Este es el triste eplogo de aquella primera tentativa de colonizacin en el seno Eyre. -102-

Tmpanos en el fiordo Falcn. Seno Eyre. Frente del ventisquero Po XI.

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Pocas horas despus de nuestra llegada, aprovechando la serenidad de la tarde, alegrada a intervalos por los rayos del Sol, decidimos hacer una excursin en lancha hasta cerca de la frente del glaciar. Durante una hora navegamos a travs de flotantes masas de hielo y luego descendimos a tierra sobre la costa occidental, en una pequea baha rebosante de tmpanos, amontonados por el viento y las corrientes, y tan cercanos a la playa, que tocaban la fronda de la vegetacin, que all crece exuberante y desciende hasta las aguas del mar. En compaa de un marinero, me interno en el bosque y subo, a travs de una espesa y sombra maraa de punzantes calafates, la ladera de un monte desde cuya cima espero poder observar a mis anchas el frente del glaciar. No fueron vanos nuestros esfuerzos. Apenas tocamos la cima, henos delante de una inmensa y revuelta llanura de hielo que, reverberando a la luz del Sol, baja majestuosamente del interior, encerrada entre los contrafuertes de la cordillera y que termina en un ciclpeo muralln de 50 a 60 m, cortado a pique sobre las azules aguas del mar. Una vegetacin exuberante de hayas, cipreses y magnolias, de un verde brillante, cubre como un tupido manto las laderas de los montes cercanos y forma un contraste sublime con el blanco relumbrante de nieve y hielo. A este glaciar, del que trac en los das siguientes un esquema topogrfico, le dimos el nombre de Po XI, en honor al venerado Pontfice que en los aos de su juventud honr tanto el alpinismo con sus importantes ascensiones y con sus escritos sobre los Alpes*. El glaciar, luego de haber chocado con la barrera rocosa sobre la que nos encontramos, divide su frente en dos lenguas de las cuales una vuelve hacia el norte, por dos o tres kilmetros, en direccin a la baha abandonada por Samsing y la otra, de cuatro kilmetros, desciende en direccin al seno. Prximos a nosotros, los verdes manchones de cipreses y magnolias sirven de soberbia cornisa a ese sublime e imponente mar de hielo adornado de zafiros y berilos. Trazo un bosquejo del panorama y descendemos por el mismo camino a la baha donde el capitn, que haba quedado custodiando la lancha, nos espera algo alarmado por las olas que se precipitaban furiosas sobre la playa, cada vez que el glaciar descargaba en el mar sus enormes bloques de hielo, amenazando destrozar nuestra embarcacin contra la costa. Damos an una vuelta por la baha para observar de cerca el frente del glaciar y luego retornamos a bordo ya entrada la noche.

diciemBre 23 Para completar el reconocimiento y efectuar el relevamiento del glaciar, es menester ascender a mayor altura las montaas que lo enfrentan; para ello parto en la
* La denominacin impuesta inicialmente por De Agostini fue Ratti, por el apellido civil del papa Po XI, y despus fue mutada por l mismo a la forma actual, que es la que se ha impuesto en el uso geogrfico. Otras denominaciones para este accidente son la de Brggen y Ana Mara, que no han prosperado (N.E.).

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maana temprano con el marinero chileno, ptimo andarn. Seguimos un itinerario cuidadosamente estudiado el da anterior para evitar el bosque espeso y sombro, pero, a pesar de toda nuestra cautela, quedamos enredados dentro de profundos caadones, erizados de zarzas y de espinas, y nos hundimos en viscosos pantanos que nos engullen hasta el medio cuerpo. Proseguimos trabajosamente abrindonos paso a codazos, con el cuerpo inclinado y tenso como una catapulta, hasta que con el rostro y las manos llenas de araazos, logramos conquistar el desnudo dorso de la montaa. Nos encontramos a 800 m de altura; la vegetacin arbrea constituida por las habituales y raquticas hayas rastreras (Nothofagus pumilio), se manifiesta solamente por pequeas manchas esparcidas aqu y all en las anfractuosidades y en los lugares reparados del viento. A la altura de poco ms de mil metros desaparece la vegetacin y comienza la zona media de la disgregacin de las rocas y de las nieves. En las depresiones entre las rocas aborregadas y los balcones glaciales, se ven numerosos laguitos alimentados por la licuacin de la nieve, pero especialmente por las continuas lluvias. El terreno revestido de juncos y criptgamas, es por doquiera blando y est impregnado de agua. Continuamos nuestra ascensin y llegados a unos 1.350 m de altura, podemos gozar de la magnfica visin del glaciar Po XI, que se extiende majestuosamente en ligera curva por unos 30 km, mostrando con ms evidencia an que el da anterior la extensin y grandiosidad de su interior surcado de morrenas medianas. Al lado derecho de su frente, que se apoya en la barrera rocosa, las aguas han anegado el valle, ocupado antes por el estanciero Samsing, hasta la parte inferior del glaciar Greve, formando as un vasto lago*. Una tenaz cortina de nubes ensombrece el horizonte y no nos permite divisar los picos nevados de la elevada cadena interna en la que se origina el glaciar. No hay esperanzas de que el tiempo mejore. Descendemos, pues, por la misma ruta seguida en la ascensin y en las primeras horas de la tarde regresamos a bordo. Al atardecer y cuando menos lo esperbamos, se desgarra repentinamente hacia levante el teln de las nubes y aparecen en lo alto, donde se alza la gran cresta de la cordillera, primero una gigantesca y cndida cpula de nieve, y luego, lentamente, otras cimas y torres nevadas de imponente aspecto, que los ltimos rayos del Sol vuelven ms majestuosas y etreas, encendindolas de rosa y prpura. Cautivados por el inesperado y sublime espectculo, seguimos con avidez la aparicin de esas misteriosas montaas, tratando de conocer su configuracin, pero las nubes, en lugar de abrirse ms, se espesan sobre las gargantas y las crestas. Barridas un momento por una rfaga de viento retornan poco despus, ms tenaces y voluminosas, hasta que al anochecer, nuevamente se cierran hermticamente como una gruesa cortina.

* Referencia al lago Greve, que se mantiene hasta el presente (N.E.).

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El ventisquero Po XI pocos das antes de que cerrara el paso. Seno Eyre. Entre los tmpanos.

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diciemBre 24 Hemos decidido esta maana dejar el seno Eyre y navegar hacia la angostura Inglesa, nuestra ltima meta y donde esperamos encontrarnos con alguna tribu alacalufe. Para llegar a la angostura Inglesa debamos contornear la pennsula Exmouth, situada entre el seno Eyre por el levante y el canal Grappler y el Paso del Indio al poniente, y retornar hasta casi la altura del lugar donde habamos anclado la ltima vez. Salidos del seno Eyre, penetramos en el canal Grappler y de ah en el Paso del Indio, estrecho canal que se extiende entre la isla Saumarez al sur y la angostura Inglesa al norte. En este ltimo canal, como su propio nombre lo dice, se encuentran casi siempre las canoas de los indios alacalufe, que tienen all su principal morada, porque abunda la pesca y porque pueden obtener ms fcilmente de las naves que con frecuencia atraviesan estos lugares vveres y ropas, a cambio de pieles de nutria. Navegamos durante seis horas a todo motor bajo un fuerte aguacero y con el mar perfectamente en calma, y al medioda, encontrndonos ya frente a la pintoresca baha Edn, casi al final del paso del Indio, una dbil columna de humo que se eleva sobre el follaje verde del bosque, nos revela la presencia de alguna tribu indgena. Rpidamente dirigimos la proa hacia aquella baha, encantados de poder efectuar el deseado encuentro con los indios alacalufe, cuya vida ntima nos interesa conocer. Dejando atrs un magnfico grupo de islas cubiertas de espesa vegetacin, penetramos en la baha, en cuyo fondo divisamos un grupo de indgenas que, enterados de nuestra llegada, corren presurosos hacia la playa y se ponen a observarnos con atencin, mientras sus perros ladran furiosamente. Apenas hemos echado el ancla, cuando ya una canoa con algunos indgenas se separa de la playa y se dirige rpidamente hacia nosotros. Han reconocido en la goleta una de las acostumbradas embarcaciones de cazadores de focas y esperan poder efectuar su cambio de pieles de nutria por vveres y bebidas alcohlicas a las que son tan aficionados18. Ya cerca, permanecen en silencio y nos observan, un poco sorprendidos al encontrarse delante de personas desconocidas, pero luego, alentados por nuestro saludo e invitacin, atracan a la goleta y saltan a bordo. Su aspecto es verdaderamente repugnante y digno de compasin, y demuestra abiertamente las penurias y las privaciones de su vida errabunda y salvaje. Sobre el cuerpo mugriento y ftido con olor a grasa rancia, cuelgan ropas desgarradas y
Los oficiales de la corbeta italiana Vettor Pisani, que en 1882 atravesaron el estrecho de Magallanes y tuvieron contacto con los alacalufe en la baha Fortescue, atestiguan que estos indgenas no apetecan en modo alguno los licores. As describen el encuentro: A Fortescue trovammo una canoa con una famiglia di fueghini. Li vestimmo colmandoli di doni; non vollero bere n vino n liquori; mangiarono con piacere biscotti e maccheroni. (En Fortescue encontramos una canoa con una familia de fueguinos. Les vestimos llenndolos de regalos; no quisieron beber ni vino ni licores; comieron con placer bizcochos y macarrones) traduccin del transcriptor. (Cfr. Rivista Maritimma, ottobre 1885, p. 10). Fue, pues, el contacto con los blancos, especialmente con los loberos, lo que foment en ellos la inclinacin a las bebidas alcohlicas, embruteciendo y degenerando ms la estirpe.
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sucias, recibidas quin sabe cunto tiempo hace de los pasajeros de alguna nave, que les dejan al descubierto las piernas enjutas y anquilosadas. Algunos llevan una almilla y una camisa, otros solamente una camisa y los ms adelantados tambin pantalones, pero todo ello sucio y hecho jirones. La faz cobriza y aplastada, en la que brillan entre los dos pmulos muy sobresalientes los ojos pequeos, llenos de astucia, queda oculta en gran parte por los desgreados cabellos que, guarida de numerosos parsitos, les caen en largos mechones sobre la frente y el cuello. La buena acogida hecha a este primer grupo de indgenas alienta a los restantes que han quedado a la expectativa en la playa; en efecto, poco despus vemos a toda la tribu, unos treinta individuos, apresurarse a venir a nosotros y rondar con sus canoas en torno a la goleta, gesticulando, gritando y pidiendo insistentemente Galleta-tabaca-pantaln, o sea bizcochos, tabaco y ropas. Las mujeres manejan el timn o reman con pequeas paletas, mientras los hombres permanecen agazapados al interior de la canoa en medio de una nidada de criaturas confusamente mezcladas con los perros. Ms miserable parece an el estado de estos infelices cubiertos apenas con pocos y sucios andrajos, residuos de una almilla o camisa, pues los hombres no demuestran sentir la necesidad de preocuparse del fro ni de mejorar en algn modo su condicin de vida, preocupndose slo de saciar el hambre. Con excepcin de dos o tres de los hombres ms diestros y fuertes, que han tenido ya contacto con los loberos, de quienes aprendieron algunas palabras en espaol, todo el resto de la tribu ignora absolutamente este idioma; no me es posible, pues, hacerme entender por ellos como hubiera deseado, para instruirlos un poco en los misterios de nuestra santa religin y administrarles el sacramento del bautismo. Abandono por lo tanto, muy a mi pesar, esta misin, con la esperanza de que pronto pueda ser llevada a cabo por el vicario apostlico de Magallanes a cuyo cuidado est la civilizacin y evangelizacin de estos indios19*. No pudiendo prestarles ninguna asistencia espiritual, procuro suplir al menos en lo material; los hago subir a bordo y les distribuyo una abundante racin de galletas que devoran con visible placer y sorprendente rapidez. Calmados algn tanto los gritos del hambre, se embarcan satisfechos en sus canoas y regresan a sus cabaas a donde los seguimos nosotros tambin, curiosos de conocer sus miserables habitaciones.
19 El actual administrador apostlico de Magallanes, monseor Pedro Giacomini, acaba de realizar estos deseos enviando para evangelizar estas tribus alacalufe al veterano misionero salesiano padre Federico Torre, quien acompaado por el hermano coadjutor Ernesto Radatto, est compartiendo la vida de estos pobres indgenas para llevarles los auxilios de la religin. * Efectivamente, entre los aos 1940 y 1946 se realiz una misin ambulante entre los kawesqar a cargo del padre Federico Torre, salesiano, la que debi ser abandonada en vista del escaso resultado de la misma, en particular tras los fallecimientos de algunos nios que fueron llevados a Punta Arenas para su educacin, todos contagiados por la tuberculosis. Para una mayor informacin sobre el particular se sugiere consultar a Mateo Martinic, Archipilago Patagnico, la ltima frontera, Punta Arenas, Ediciones de la Universidad de Magallanes, 2004. (N.E.).

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Floresta magallnica. Indios alacaluf comiendo galletas a bordo del Renato.

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Por un estrecho sendero penetramos al interior de la selva, donde estn instaladas sus chozas. El terreno por donde pasamos est empapado de agua y recubierto del acostumbrado tapete mrbido de helechos y musgos, en el que nos hundimos hasta las rodillas. Llueve torrencialmente y no podemos comprender cmo estos mseros salvajes pueden pasar la vida con tan escasos medios de subsistencia en un ambiente constantemente hmedo, fro y lluvioso. Henos aqu ya, junto a su campamento, constituido por unas pocas cabaas prximas unas de otras, de forma hemisfrica y de casi dos metros de alto por tres de dimetro, confeccionadas con ramas clavadas en el suelo, convergentes hacia el centro, donde un espacio abierto permite la salida del humo. Sobre esta rstica armazn estn extendidas una capa de ramas de haya y algunas pieles de foca, una de las cuales sirve para cerrar la entrada de la cabaa. En el centro de la choza, una pequea hoguera, alimentada con troncos de rbol, da calor y vida a los mseros inquilinos ocupados casi todo el tiempo en tostar mejillones y otras especies de moluscos, que constituyen su principal alimento. En torno a este fuego y tan cerca de l que a menudo reciben graves quemaduras, pasan con sus perros gran parte del da y de la noche acurrucados en sus mseras yacijas, hechas con unas pocas hierbas secas y algunas pieles. Encontramos aqu algunas ancianas de rostro surcado por infinitas y pequeas arrugas, que no fueron a bordo por su natural aversin al blanco, de quien han recibido ms mal que bien, y al que identifican con los pocos loberos criminales que recorren los canales sin ser molestados y de quienes anteriormente hemos hecho mencin. A nuestro saludo y gracias a algunos pequeos regalos, responden en su idioma con voz lenta y gutural. Una de ellas comienza poco despus con acento ora lamentable, ora airado, un largo discurso, con el que quiere darme a conocer el dolor que experimenta por el rapto de una hija realizado impunemente por unos loberos, de quienes nunca ms volvi a tener noticias. En otro toldo me encuentro con un hombre inmovilizado por unas llagas en las piernas y quiz por alguna otra enfermedad. Me mira en silencio con ojos resignados y cansados, mientras con una ramita mueve algunos mejillones que se asan sobre las brasas; le doy algunos vveres y con profunda pena salgo de esa cabaa, donde, en la desolacin y en la suciedad, esta estirpe en agona sufre sus dolores y su angustia. En el exterior de las cabaas estn amontonados residuos de alimentos, consistentes especialmente en conchas de mejillones, huesecillos de aves y alguna tibia o crneo de nutria y huemul. La bsqueda de alimentos constituye la principal preocupacin de estos indgenas, por naturaleza indolentes. La mujer es quien tiene la dura tarea de proveerlos. Y para esto no teme abandonar el confortante calor del fuego y sumergirse en las aguas heladas para recoger los grandes mejillones y erizos de mar. El capitn Formento fue testigo de la habilidad para nadar y de la resistencia de una de estas mujeres, la cual, teniendo entre los dientes un canasto de juncos, se sumergi en las aguas profundas y permaneci un minuto, volviendo luego a la superficie con -115-

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su canasto lleno de grandes mejillones. Por pura curiosidad quiso medir la profundidad y la sonda marc cerca de siete brazas (12 m). Las madres, para lograr que las hijas resulten hbiles en el ejercicio de la pesca bajo el agua, las acostumbran a zambullirse desde los 2 aos de edad. Estos indios tienen una gran predileccin por los alimentos grasos, representados por la carne de foca, delfn* y ballena y con cuya grasa suelen untarse el cuerpo**. Para cazar las aves se valen de curiosas estratagemas. Singular es la que practican para cazar los cormoranes que durante la noche acuden a refugiarse sobre determinados rboles a lo largo de la costa. Individualizado el rbol, el indio construye entre sus ramas un pequeo escondrijo con follaje de la misma planta y luego, al cerrarse una de las noches ms oscuras, se oculta y espera inmvil que acudan las aves. Ya adelantada la noche, cuando los cormoranes estn adormecidos, sale de su escondite, los agarra uno a uno, les retuerce el cuello y los deja caer a tierra. Generalmente son pocas las aves que escapan a las manos del indgena, que se ha asegurado as, por algn tiempo, un excelente alimento. Tienen maravillosa destreza para cazar las aves con una honda, y muchas veces, lanzando simplemente piedras con las manos. Usan el arco y las flechas nicamente para cazar el huemul, el ciervo de los Andes patagnicos, que vive actualmente en exiguo nmero en los valles cordilleranos. Los grandes peces son ensartados por los hombres con el arpn, mientras la canoa avanza movida por las mujeres, que manejan pequeos remos. Tambin se valen de otros medios para capturar los peces. El ms curioso es una empalizada de ramas entrelazadas, que construyen en las pequeas angosturas de las bahas o en las desembocaduras de los ros, dejando una pequea puerta abierta. Cuando la marea crece los peces entran y cuando baja, cerrada ya la puerta por la misma marea, quedan prisioneros y en seco. Las canoas de estos indgenas son construidas con tablones de coihue (Nothofagus dombeyi)*** o bien con la corteza del mismo rbol, unidas con tendones de guanaco, tiras de cuero y mimbre. Sobre estas canoas pasan su vida nmada, vagando por el vasto archipilago, prefiriendo en verano la costa porque encuentran gran cantidad de huevos y pichones de aves, focas y pinginos, mientras que en invierno se internan en los canales en busca de peces y moluscos. Hasta hace pocos decenios su vestimenta consista en una gran piel de nutria que llevaban sobre la espalda y otra pequea en torno a la cintura; ahora, en cambio, se cubren con ropas que adquieren de los loberos u obtienen regalada de los pasajeros de las naves que surcan los canales. Venden pieles de nutria a los loberos a cambio de vveres y licores. Se pintan el rostro y el cuerpo con colores que ob* El delfn es la tonina o tunina, como es conocido en estas regiones. Igual que el nombre de foca se refiere a los lobos marinos, habituales habitantes de los mares del sur (N.E.). ** La prctica de untarse el cuerpo con grasa de lobo marino era acostumbrada tambin entre los ymana Darwin ya lo atestiguaba en su viaje por el canal Beagle y les serva para soportar las bajas temperaturas tpicas de estas regiones. De ah el insoportable olor al que alude el naturalista (N.E.). *** La referencia debe entenderse hecha al coige de Magallanes, actualmente Nothofagus betuloides. N. dombeyi es otra especie presente ms al norte en la Patagonia occidental (N.E.).

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Despus de la comida esperan algn otro regalito. Indio alacaluf.

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tienen de tierras arcillosas o de carbones pulverizados mezclndolos con grasa. Los colores que usan son: el colorado que significa alegra; el blanco, guerra; y el negro, luto. Las mujeres son muy aficionadas a los collares y brazaletes, consistentes en pequeas conchillas y huesecillos ensartados en tendones. Los oficiales de la Vettor Pisani, que tuvieron la oportunidad de encontrarse con algunas familias de estos indgenas en Eden Harbour, relatan un bonito episodio de esta vanidad femenina:
Habiendo una nia como de 14 aos recibido en obsequio un collar de perlas de Venecia, dio seales de una gran alegra, y sin que nadie le ensease, se lo envolvi al cuello con doble vuelta, demostrando as cmo, hasta en las condiciones que parecen ms abyectas, existe la vanidad femenina; al da siguiente, la misma joven, a la que se le haba enseado el nombre del objeto, gritaba con graciosa voz: collar-collar20..

Tratamos de conocer el nmero de individuos de esta tribu alacalufe que vive en la zona norte de los canales patagnicos, pero sin resultado, pues no tienen nocin alguna de los nmeros. nicamente logramos comprender que son muchas las canoas y que el resto de los indgenas est actualmente cazando focas o aves marinas en la costa borrascosa del Pacfico. Por los datos suministrados por el portugus Viera y por Formento, a base del nmero de canoas que ellos mismos haban visto y que pueden contener por trmino medio, cada una, diez indgenas, los alacalufe del norte no deberan ser entonces ms de 180 individuos.

diciemBre 25 En este extremo y remoto rincn de la Creacin, sumergidos en la soledad y en el misterio de las montaas y de los bosques, la fiesta de Navidad despierta en nosotros nostlgicos y lejanos recuerdos de lugares y personas queridos. La maana es discretamente serena y clara; despus de la celebracin de la Santa Misa realizo una magnfica excursin en bote a lo largo del canal, hasta la angostura Inglesa, admirando la encantadora hermosura de este estrecho brazo de mar, que se insina entre islas completamente revestidas de vigorossimas selvas vrgenes. Me pareca haber sido transportado de improviso a los ros y bosques de un pas tropical. La angostura Inglesa (English Narrows), larga e intrincada, pone en comunicacin la parte sur del canal Messier con la parte norte del paso del Indio. Sus aguas, que en algunos puntos se estrechan hasta slo 400 m, hierven y se agitan como un ro en mxima creciente, impulsada por las fortsimas corrientes, que llegan a adquirir una velocidad de 9 km por hora y llevan casi siempre direccin al sur,
Cfr. Relatos de Enrique Serra, teniente de navo, en Revista Martima, fascculo iii, marzo 1886.

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cualquiera sea la marea. A lo largo de su curso algunos escollos a flor de agua hacen difcil y peligrosa la navegacin, como lo atestiguan los numerosos navos que aqu naufragaron por haber chocado contra esos monolitos submarinos. Un plano exacto y detallado de la angostura Inglesa y sus inmediaciones, con numerosos sondajes en brazas, fue levantado en noviembre de 1867 por el comandante y oficiales de la corbeta a vapor italiana Magenta, la cual, en su viaje de circunvalacin del globo, permaneci 12 das (12-24 de noviembre) anclada en Halt Bay antes de disponerse a la travesa. La carta martima que entonces exista, copiada de un esquema ejecutado por el capitn Jenkins, con la medida de pocos ngulos, no ofreca la seguridad requerida por una nave como la Magenta, la ms grande que hasta entonces haba penetrado en los canales patagnicos. Las investigaciones y estudios sobre flora y fauna, realizados por el naturalista Enrique Giglioli en numerosas excursiones por mar y tierra, completaron brillantemente el trabajo efectuado por los oficiales de la Magenta, cuyos nombres aplicados a algunas bahas (Magenta, Arminjon, Libetta) e islas (Giglioli, Candiani, Bassi) quedaron en los mapas de estas regiones como un bien merecido homenaje a sus estudios y fatigas21. Terminado el plano de la Angostura, la Magenta, en la tarde del 24 inici la travesa tan bien descrita por Giglioli:
A las cuatro y media zarpamos de Halt Bay dirigindonos hacia los Narrows. Mientras nos aproximbamos al punto ms angosto, nos sorprendi la aparicin de un humo, ms all de la isleta Mezzo-Canale; en el primer momento pensamos que podan ser los salvajes que intilmente buscbamos desde haca varios das. Habamos pasado los Narrows en su parte ms estrecha, cuando al volver el ngulo meridional de la isleta Mezzo-Canale nos encontramos inesperadamente junto a una caonera francesa que en ese momento doblaba el paso oriental. La Magenta guiada por quien conoca perfectamente esos lugares, corra segura con una velocidad de 8 millas por hora; la Lamothe Piquet (as se llamaba la caonera francesa) se mova a poca velocidad, sondando a diestra y siniestra; poda tener un tercio del tonelaje de la Magenta. La sorpresa recproca fue grande, pero debi ser mayor la de los franceses, quienes vieron aparecer y desaparecer a gran velocidad y en el punto ms peligroso de los canales, una gran corbeta que el movimiento y el paraje deban hacer aparecer ms grande an22.

diciemBre 26 Concluido nuestro programa, con las primeras horas de la maana emprendemos la ruta de regreso a Magallanes, a lo largo de los mismos canales por los cuales hemos venido. La navegacin hacia el sur es siempre fcil y rpida porque todos
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Cfr. Resea Histrica de este tomo. Cfr. Enrico Giglioni, Viaje en torno al Globo de la Corbeta a vapor italiana Magenta, Miln, 1876, p. 940.

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Madre e hijo alacaluf. Una familia alacaluf en su canoa.

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los vientos, con excepcin del este y sureste, bastante raros, se encajonan en aquella direccin, permitiendo el empleo de las velas, por lo que viajando de norte a sur se experimenta la ilusin de navegar a lo largo de un curso de ro en descenso. Llegados a donde termina el paso del Indio dejamos a nuestra izquierda el canal Grappler y penetramos en el Escape, entre las islas Wellington y Saumarez, y de aqu pasamos al canal Chasm, estrecho y profundo, encerrado entre dos altsimos baluartes de montaas a pique, de las que descienden bellsimas cascadas. Poco despus desembocamos en el canal Wide y, favorecidos por un viento fresco del nornoroeste, que nos hace correr con todo el velamen desplegado a 9 millas por hora, atravesamos el canal Concepcin. En las primeras horas de la tarde penetramos en el canal Sarmiento, siempre con viento en popa, pero ahora acompaado a intervalos de fuertes chaparrones. Por momentos la costa desaparece bajo una cortina de niebla y lluvia con peligro de hacernos equivocar la ruta y chocar contra alguna roca. Debemos navegar con gran cautela y permanecer en cubierta bajo la fuerte lluvia y el viento, consultando continuamente la carta para precisar nuestra posicin. Como la tarde se va oscureciendo cada vez ms, para no exponernos al peligro de extraviarnos en las tinieblas, nos acercamos a la costa oriental buscando un refugio para pasar la noche y, con gran satisfaccin, lo encontramos al final de la baha Mayne, cortada en la costa occidental de la isla Evans. Llegamos a tiempo, pues justamente entonces el temporal nornoroeste haba alcanzado el mximo de su violencia y la lluvia caa a cntaros, oscureciendo completamente el horizonte. Habamos navegado sin interrupcin toda la jornada, recorriendo 275 km. Al da siguiente (27 de diciembre) a las 5, levantamos el ancla y proseguimos a lo largo del canal Sarmiento. La lluvia haba cesado y reinaba una calma discreta. A eso de las 8, el viento nornoroeste volvi a soplar con fuerza acompaado de grandes chaparrones, pero a la tarde, cuando ya habamos entrado en el canal Smyth, el cielo se aclar y ces la lluvia mientras el viento cambiaba su direccin hacia el oeste con mayor violencia. El mar estaba encrespado por olas espumosas que se preseguan y enroscaban y bajo las violentas rfagas del viento se transformaban en torbellinos de agua pulverizada. A las 5 de la tarde llegamos al extremo sur del canal Smyth, pero no siendo posible proseguir por la furia del huracn, echamos el ancla en una baha desconocida y segura, que penetra en la costa oriental de la isla Manuel Rodrguez. Delante de nosotros se extienden las aguas del estrecho de Magallanes completamente convulsionadas y cubiertas de blanca espuma. Dos das hubimos de permanecer anclados en esta baha porque el temporal continu con gran violencia y el mar era demasiado grueso para arriesgarnos a atravesarlo con nuestra pequea goleta. Al alba del 28, habindose calmado un poco el viento, logramos trasponer por fin este peligroso trecho de mar y llegar al paso Roda. De aqu en adelante las dificultades disminuyeron y navegando da y noche, en la maana del 1 de enero del -123-

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nuevo ao, 1929, entramos en la rada de Punta Arenas despus de haber pasado 34 das de aventurada navegacin en las borrascosas y desoladas costas de la isla Negra y entre los encantadores canales y fiordos patagnicos.

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Mujeres alacaluf. Nios alacaluf en la canoa.

Cndor andino (Sarcorhamphus gryphus).

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CAPTULO IV
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ltima Esperanza. Puerto Natales. Progreso de esta regin. Sus extraordinarias bellezas naturales. La gruta del Milodn. Primera excursin al monte Balmaceda. Baha Bellavista. Patos y cisnes. Pastor solitario. Un naufragio evitado. La cadena del Paine en el ocaso. Segunda excursin al Balmaceda. Entre leadores. Paciente labor de los bueyes. Floresta magallnica. Tercera excursin al Balmaceda. Espectculo sublime. Lago Azul. Valles y glaciares inexplorados

ntre las regiones andinas de la Patagonia austral, que sobresalen por su grandiosidad, belleza y fertilidad del suelo, debe contarse la de ltima Esperanza, uno de los tres departamentos chilenos que constituyen la provincia de Magallanes23*. Situada al este de la gran cordillera de los Andes, donde sta, al aproximarse al estrecho de Magallanes, va convirtiendo sus picachos y glaciares en modestas colinas y amenas terrazas, hasta transformarse en la inmensa pampa encierra tesoros de arcana belleza, donde toda la poesa del paisaje andino va armonizndose en una grandiosidad de lneas, en una vivacidad de luces y de colores capaces de impresionar vivamente aun a los ms apticos al influjo de la belleza. Semejante encanto de la naturaleza, unido a la fertilidad del suelo, sera ms que suficiente para hacer de esta regin una morada ideal, si los vientos fros y hmedos que soplan casi de continuo del noroeste al suroeste no aminoraran un tanto el mrito de sus bellezas naturales y no impidieran que los cereales llegaran a su completa madurez. Sin embargo, su clima es completamente distinto al de los canales patagnicos a esa misma latitud, notndose menor cantidad de lluvias y una temperatura mucho ms benigna.
Abarca una superficie de 135.418 km2 y cuenta con 48.815 habitantes. * Desde 1974 la antigua provincia de Magallanes pas a ser Regin de Magallanes y Antrtica Chilena, dividida en cuatro provincias, en sustitucin de la anterior organizacin administrativa en departamentos; una de ellas es la de ltima Esperanza (N.E.).
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Hasta el ao 1890, la regin de ltima Esperanza era conocida slo en parte por algunos exploradores que la haban recorrido con fines ms cientficos que comerciales; pero apenas introducida en el territorio de Magallanes la industria del ganado, particularmente ovinos, que se aclimataron y multiplicaron extraordinariamente, el gobernador chileno, Seoret, concedi en 1893 la ocupacin de estas tierras y en 1899 se fundaba oficialmente en Puerto Natales, a la entrada del fiordo ltima Esperanza, un primer ncleo de poblacin24*. Aos despus, entre 1904-1905, el gobierno chileno efectu la subasta de cerca de 400.000 hectreas de terreno que fueron adquiridas, en su mayor parte, por una Sociedad Annima de elevado capital. La industria ganadera progres de tal forma que pronto qued asegurada la riqueza y vitalidad de esta regin. Como natural consecuencia, aument la poblacin formada por colonos de diversas nacionalidades, aunque en su mayora por chilenos de Chilo. Puerto Natales, capital de ltima Esperanza, por ofrecer fcil salida a los productos de la Patagonia austral andina, se convirti pronto en un centro comercial y martimo, destinado a ser, despus del de Magallanes**, el ms importante de la regin. A este rpido crecimiento de la poblacin contribuy en gran manera la instalacin en Puerto Natales y Puerto Bories de dos grandes establecimientos frigorficos, donde la abundante produccin de carne ovina es congelada y exportada a los principales pases europeos, especialmente a Inglaterra. Estos establecimientos ocupan durante el verano unos mil obreros y el nmero de animales faenados asciende a casi medio milln de cabezas. Los habitantes de Natales son unos ocho mil y otros cinco mil estn esparcidos por las estancias de la regin de ltima Esperanza, que abarca una superficie de 14.642 km2. La vida de Puerto Natales est esencialmente ligada a la ciudad de Punta Arenas, de la que se abastece de mercaderas y artculos alimenticios y a la que exporta sus productos lanares El trfico y transporte de los pasajeros viene facilitado por una excelente carretera de 252 km, construida bajo la direccin del ingeniero Fortunato Ciscutti e inaugurada en enero de 1931. Su recorrido es atrayente por la variada y rpida sucesin de los paisajes. Algo montono al principio mientras se atraviesa la inmensa llanura, van hacindose soberbiamente pintorescos cuando se penetra en la
24 El descubrimiento de ltima Esperanza como regin apta para la ganadera se debe al capitn Hermann Eberhard, que en 1892 hizo, en pleno invierno, una expedicin a su interior. Cfr. Resea Histrica al final de este tomo.

* Es un dato equivocado, pues en 1899 se fund Puerto Prat, una veintena de kilmetros al norte de la poblacin citada, como primer centro habitado del distrito de ltima Esperanza. Puerto Natales surgi espontneamente hacia 1904 y fue fundado oficialmente en 1911 (N.E.). ** Se refiere a Punta Arenas. Magallanes es un antiguo nombre que en algn momento recibi la ciudad. Punta Arenas fue fundada en 1848 con ese nombre, que mantuvo hasta 1927, tiempo en que se dispuso su redenominacin, lo que en definitiva no prosper, por lo que a los pocos aos, a comienzos de la dcada de 1930, se retorn al nombre original (N.E.).

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Puerto Natales y Sierra Ballena en el fiordo de ltima Esperanza. Puerto Natales. La plaza y el fiordo de ltima Esperanza con el cerro Balmaceda (a la izquierda), la cordillera Arturo Prat y el cerro Paine.

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zona de los bosques y desde las alturas se divisa a lo lejos la imponente cadena de los Andes que ostenta, en una soberbia gama de colores, sus gigantescas montaas coronadas de nieves y glaciares. El comercio entre las dos poblaciones es tambin muy activo por va martima, pues hay un discreto nmero de vapores de cabotaje, que recorren los canales y el estrecho de Magallanes. Tambin la lnea de navegacin que efecta el servicio mensual entre Valparaso y Punta Arenas, tocando de paso Puerto Montt y algunos puertos de Chilo y Aysn, hace escala en Puerto Natales, dando oportunidad a los turistas para conocer los pintorescos canales de la regin de ltima Esperanza. Natales, como todos los pueblos de la Patagonia que han surgido ex novo en regiones hasta entonces despobladas, ha sido trazado de acuerdo a un plano geomtricamente regular. Sus calles son amplias, y bonitas sus plazas. La mayora de las casas son de un solo piso y de madera, pues sta es abundante y barata en la comarca. Hay tambin algunos edificios de material slido, entre los que sobresale la iglesia de los Padres Salesianos, construida con los planos del arquitecto salesiano, el sacerdote Juan Bernab. Los Salesianos se establecieron en Natales en 1913, edificando una iglesia parroquial y abriendo una escuela para los hijos de los colonos, extendiendo luego de esto su obra de asistencia espiritual a los pobladores esparcidos por las estancias de la vasta regin. El desarrollo experimentado por la industria ganadera y el aumento de las estancias han contribuido eficazmente al mejoramiento de las comunicaciones viales. Actualmente hay en la regin una buena red caminera que permite, en todas las estaciones del ao, el acceso a las principales estancias, aun a las que se encuentran establecidas cerca de la cordillera. Entre estas estancias, la ms importante por su extensin y por lo moderno de sus instalaciones, es la denominada Cerro Castillo, situada algo hacia el este del lago Maravilla*, y que pertenece a la Sociedad Explotadora de Tierra del Fuego25. Las secciones Lazo y Laguna Amarga, que esta estancia posee en las estribaciones del Paine, ofrecen una encantadora vista sobre este importante macizo y constituyen una meta predilecta de los turistas, que pueden llegar a ellas en auto desde Punta Arenas.
* Referencia al actual lago del Toro, denominacin alternativa con que en aquella poca se conoca a dicho depsito y que con el paso de los aos acab por perderse. Hoy se denomina as a un laguito situado entre los lagos del Toro y Porteo. En todo caso, en el texto de esta obra se respeta la toponimia utilizada por el explorador salesiano (N.E.). 25 La Sociedad Explotadora de Tierra del Fuego, cuya fundacin se remonta al ao 1893 por obra del seor Mauricio Braun, posee actualmente con ttulo inamovible de dominio 1.106.402 hectreas, de las cuales, 792.439 estn en Chile (Departamentos de Magallanes 377.471 hectreas, ltima Esperanza 410.675 hectreas y Tierra del Fuego 4.292 hectreas) y 313.961 en territorio argentino. Al lado de estos terrenos propios, la Sociedad trabaja tambin con campos arrendados que suman 707.385 hectreas. En el perodo 1942-1943 los animales esquilados alcanzaron a 1.154.728 y las libras de lana obtenidas eran de 11.490.695, elevando el promedio de rendimiento por animal a la excelente cifra de 9,95 libras. Vase Ferdinando Durn, Sociedad Explotadora de Tierra del Fuego 1893-1943, Chile, 1943.

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La regin de ltima Esperanza ha alcanzado notoriedad entre los estudiosos por los importantsimos hallazgos realizados primeramente (abril de 1896) por Otto Nordenskjld, y luego por otros investigadores (R. Hauthal, S. Roth y Erland Nordenskjld), en la caverna de Eberhard. Esta caverna, generalmente conocida por los lugareos como Gruta o Cueva del Milodn, se abre en la ladera del monte Bentez (550 m) cerca de 17,5 km al nornoroeste de Puerto Natales e inmediatamente al noreste de Puerto Consuelo. La amplia entrada de la caverna, que est excavada en un potente banco conglomerado del Cretceo superior, se halla a 155 m sobre el nivel del mar, y se abre sobre una terraza lacustre de superficie casi llana. Segn recientes observaciones del doctor Feruglio, la gruta se ha formado probablemente por la erosin de las olas del lago que invadiera la cuenca de Natales durante el retiro progresivo del enorme manto de hielo que la rellenaba durante la ltima expansin glacial cuaternaria. Este lago al igual que los que ocuparon el seno Skyring y el seno Otway, situados ms al sur logr finalmente abrirse paso hacia el Pacfico a travs de los estrechos de Kirke, vacindose gradualmente, hasta ser en parte ocupado por las aguas del ocano. El gradual decrecimiento del nivel del lago se encuentra hasta hoy indicado por una serie escalonada de terrazas lacustres que forman las llanuras de Diana y rodean a Puerto Natales. Sobre el piso de la espaciosa caverna que se interna horizontalmente por unos 200 m, con ancho medio de 50 y una altura que puede llegar a los 30 m se encontraron restos momificados (carne, piel provista de largos pelos y de huesecitos drmicos) de un gran desdentado de la familia de los Gravgrados, pertenecientes al gnero Glossotherium (tambin llamado Grypotherium, o Neomylodon)*. Junto con los restos de este extrao animal cuyos parientes prximos poblaron las pampas argentinas durante el Cuaternario se han encontrado sus excrementos, los que prueban que su alimentacin era herbcea. En la misma caverna se exhumaron tambin huesos de un gran tigre hoy desaparecido (Felis listai, quiz idntico al Smilodon), de un cnido, del oso pampeano (Arctotherium o Pararctotherium), de Macrauchenia, de Onohippidium, de guanaco, excrementos de un carnvoro, restos del hombre y de la industria humana. Las condiciones en que fueron hallados los huesos del Glossotherium hicieron suponer que ste habra sido domesticado por el hombre prehistrico. Si bien ello parece muy dudoso, de cualquier forma, es cierto que debi vivir cuando el hombre ya poblaba esta regin. Su extincin es, pues, de fecha relativamente reciente, es decir, de la poca posglacial, la que sigui al retiro de las inmensas masas de hielo que sepultaron la cordillera Patagnica y vastos trechos de las mesetas con* Efectivamente las condiciones de sequedad ambiental en el interior de la caverna contribuyeron a la preservacin de restos orgnicos (fecas, huesos, piel, pelos) del milodn (Mylodon darwinii). Desde su hallazgo en 1895, la Cueva del Milodn pas a ser el sitio paleontolgico ms famoso de la Patagonia. Para una mayor informacin sobre la materia se sugiere ver el artculo de Mateo Martinic B., La cueva del Milodn: historia de los hallazgos y otros sucesos. Relacin de los estudios realizados a lo largo de un siglo (1895-1995), en Anales del Instituto de la Patagonia, Serie Ciencias Humanas, vol. 24, Punta Arenas, 1996, pp. 43-80. (N.E.).

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Natales. Iglesia y colegio de los padres salesianos. Cerro Paine desde la seccin Lazo.

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tiguas. Un poco al este de la caverna de Eberhard hay otra ms pequea, llamada Cueva Chica, cuya boca est a 162 m sobre el nivel del mar y que se bifurca con una leve inclinacin hacia el interior. Sobre esta pintoresca regin de valles frtiles y amenos, poblada por miles de ovejas, irrigada por numerosos y abundantes cursos de agua y sembrada de una infinidad de lagos de variadas dimensiones, dominan, como dos inmensos soberanos, los macizos Balmaceda y Paine. La imponente grandiosidad de estos dos colosos tan diferentes y singulares en sus formas, surcados por inmensos glaciares, adornados de exuberantes selvas vrgenes, lamidos en sus bases por las aguas de amatista y de cobalto de una maravillosa cadena de lagos y canales, constituye una poderosa atraccin para los andinistas y los amantes de las bellezas naturales, que tienen aqu un vastsimo campo para las ms arduas ascensiones y la mejor oportunidad para contemplar de cerca los espectculos ms soberbios que pueda ofrecer la naturaleza virgen y salvaje. El monte Balmaceda se yergue como un gigantesco baluarte en la extremidad meridional de la cordillera Patagnica, la que en esta latitud va perdiendo su forma compacta y elevada para terminar fraccionndose en numerosas y profundas ensenadas, fiordos, canales y bahas. Este macizo se divisa desde Puerto Natales, porque se eleva al final del fiordo ltima Esperanza como un majestuoso teln, erizado de crestas y surcado de glaciares, al que sirven de gigantescos bastidores la cordillera Arturo Prat26 por la izquierda y la sierra de la Ballena a la derecha. La nica manera de llegar al pie del Balmaceda es recorriendo todo el fiordo ltima Esperanza, que mide unos 60 km, en alguna de las pequeas embarcaciones que se encuentran en Puerto Natales o Puerto Bories y que de vez en cuando visitan la costa, en busca de lea o para suministrar vveres a alguna estancia. Mi primera excursin al Balmaceda la efectu en diciembre de 1916, mientras realizaba un viaje de misin y estudio. Me embarqu en un cutter de poco tonelaje, propiedad de los hermanos italianos Crema, quienes posean en la isla Diego Portales una pequea estancia y un aserradero27*. Dejamos Puerto Natales a la cada de la tarde, pues a esa hora los fortsimos vientos del suroeste y noroeste, que soplan todo el da, disminuyen su intensidad.
26 La cordillera Arturo Prat fue objeto, en estos ltimos aos, de estudios y ascensiones por parte de los doctores G.H. Fester y R. Jacob y de los alpinistas Zuck y Teufel. Este grupo de montaas se eleva entre el estero de ltima Esperanza y la recortada cuenca de los lagos Porteo y Maravilla o del Toro, y est formado principalmente por dos cadenas casi paralelas, separadas entre s por el valle de los Perales y unidas al norte por un elevado travesao. Compuesta de capas pizarreas oscuras del Cretceo superior, tiene crestas afiladas y cimas puntiagudas de 1.200 a 1.660 m de altura, a cuyo reparo se conservan campos de nieve y pequeos glaciares. Cfr. Fester, Algunas observaciones de un viaje a la Patagonia, en Revista Minerva, iii, Buenos Aires, 1931; Observaciones en la Cordillera Austral, en Revista Minerva, iX, Buenos Aires, 1938, n. 4; Die sdlichste Kordillere, Zeitschrift des Deutschen Alpenvereins, 1937-1938. 27 Cfr. Cartas de los misioneros, A. De Agostini, Una excursin a ltima Esperanza, en Boletn Salesiano, ao Xli, 1, septiembre 1917. * La versin de esta carta se encuentra publicada en italiano y constituye a su vez la primera y ms antigua publicacin de De Agostini; en ella se describe detalladamente esta pequea excursin (N.E.).

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Tenamos intencin de navegar durante la noche, ya que de otro modo, con el viento de proa nos hubiera sido imposible avanzar, pues conocamos la terrible fama de la que goza este fiordo, por los violentos huracanes que se desencadenan repentinamente y que han hecho zozobrar a tantas embarcaciones. Favorecidos por una calma admirable, navegamos hasta la medianoche a la tenue claridad de una luz crepuscular que, desprendindose de las sombras fantsticas y misteriosas de la montaa, se expanda vaporosamente en el cielo estrellado e iluminaba con resplandores siniestros los foscos* antros y hrridos precipicios envueltos en profundo silencio. Como las tinieblas se iban haciendo cada vez ms densas, decidimos suspender nuestra navegacin y tras prudentes bsquedas, encontramos una pequea rada donde anclamos para pasar la noche. A eso de las 4 de la maana volvimos a zarpar, con calma perfecta, aunque bajo un cielo que de pronto se haba vuelto amenazador, velando con espesas nubes la cima del Balmaceda. En poco ms de una hora llegamos a los pies del gigantesco macizo que levanta su mole verticalmente desde el agua hasta una altura de 2.020 m, deteniendo como seor indmito las aguas del fiordo, las cuales, a su contacto, se abren en dos brazos, uno dirigido hacia el norte y el otro hacia el suroeste, ciendo graciosamente su base por una longitud de 15 millas. Dos colosales glaciares descienden de sus profundas gargantas en rpida cascada de seracs, contrastando la albura de las nieves y el azul turquesa del hielo con la cornisa verde de la selva magallnica, que reviste las laderas del monte. Nos internamos en el brazo que se abre hacia el sur y a eso de las 10 de la maana echamos el ancla en la hermossima baha circundada de bosques. Nuestra llegada puso en fuga una gran cantidad de patos y una bellsima bandada de blancos cisnes de cuello y cabeza completamente negros, que se destacaban graciosamente por su blancura sobre las azules aguas del canal. A poca distancia de la costa divisamos una cabaa hecha con palos toscamente labrados y rodeada de un rstico cerco. Creyndola habitada, descendimos para cerciorarnos, pero la hallamos desierta. bamos a regresar a bordo cuando los ladridos de un perro atrajeron nuestra atencin y minutos despus se dibuj en el lmite de la selva la silueta de un hombre vestido grotescamente, que se acercaba seguido de tres mastines. Calzaba botas burdamente confeccionadas con pieles de ciervo y llevaba un Winchester terciado a la espalda y un largo cuchillo en la cintura. Un chambergo de fieltro, consumido por el uso, ocultaba en parte su bronceado rostro encuadrado por una barba hirsuta y espesa; tena en su porte algo de siniestro, mezcla de contrabandista y bandido. Despus de habernos observado de pies a cabeza, se nos acerc con paso cauto y receloso, pero apenas le dimos a conocer nuestra procedencia y el motivo que all nos llevaba, depuso todo sentimiento de desconfianza, nos salud cortsmente y empez a conversar con afabilidad, dndonos detalles de su vida solitaria. Suizo de nacimiento y amante de la vida aventurera, haba recorrido el mundo en busca de fortuna, hasta llegar a Magallanes.
* En la versin italiana De Agostini usa aqu la palabra foschi, que se traduce como, hosco o lgubre. El trmino fosco no existe en espaol (N.E.).

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Puerto Bories. Cueva del Milodn.

ltima Esperanza. Ro y cerro Paine medio. Depos Fot. A. M. De Agostini

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Ilusionado con la esperanza de enriquecerse ocupando aquellos terrenos desiertos, se haba establecido all haca cerca de dos aos, dedicndose a la cra de ganado vacuno, no s realmente con qu perspectivas, pues toda aquella regin es sumamente pantanosa debido a las continuas lluvias. Haca cuatro meses que no vea seres humanos, y cual nuevo Robinson, pasaba la vida en la soledad, vagando por montes y valles, llevando a pastar al ganado, alimentndose con carne de ciervo (el huemul chileno, que abunda en aquellos valles) hasta que, terminados los vveres, debe volver a Natales a procurrselos, atravesando a caballo los valles del norte del Balmaceda, despus de vadear peligrosos ros. Prosigamos nuestra narracin. Como no tenamos esperanza de que las nubes que cubran el macizo se abrieran de ese lado, decidimos zarpar a la maana siguiente, no sin antes visitar someramente la costa norte, donde desemboca el ro Serrano. Pero esa noche nos esperaba una desagradable sorpresa. El tiempo, que hasta entonces se haba mantenido tranquilo, se convulsion entrada la noche y rfagas impetuosas bajaron desde las gargantas del Balmaceda, rompiendo el silencio con pavorosos aullidos. La seguridad de encontrarnos en buen puerto y con la embarcacin bien asegurada alej de m en un principio todo temor; pero a las 3 de la maana, el inslito movimiento del cutter y los fuertes tirones del ancla me pusieron sobre aviso. Viendo que no vigilaba ninguno de la tripulacin, salt sobre cubierta y con gran sorpresa not que el ancla se haba zafado y nuestro cutter marchaba velozmente a la deriva impulsado por el viento. Despertados los marineros, tratamos rpidamente de ganar la costa ya lejana, logrndolo con bastante dificultad, pues el ancla y parte de la cadena estaban sumergidas bajo el agua y nos cost no poco levantarlas. Izamos las velas y volvimos a nuestro primitivo lugar de anclaje, donde echamos las dos anclas y pasamos en vela el resto de la noche. Al asomar el da, el viento fue amainando gradualmente, hasta que por la tarde reinaba ya completa calma, que enseguida aprovechamos para ganar el otro extremo del fiordo antes que se cerrara la noche. A las cinco dejamos esa preciosa y casi fatal ensenada, y regresando por la misma ruta de haca dos das, desfilamos nuevamente ante la ciclpea masa del Balmaceda, cuya cima, siempre envuelta en densos vapores, estaba iluminada aqu y all por los vivsimos rayos del Sol que los intersticios de las nubes grises y negras dejaban pasar en fantstica lluvia de oro sobre las cumbres y los abismos. A medida que avanzbamos, la gigantesca mole del Balmaceda retroceda hacia el poniente dejando descubierta la ensenada norte y, como si levantara un mgico teln, apareci, ante nuestros ojos asombrados, una visin sublime que arranc de nuestros pechos un grito espontneo de profunda admiracin. A travs de la depresin hidrogrfica del ro Serrano, que separa la cordillera Arturo Prat del Balmaceda, vimos lejos, muy lejos, destacndose sobre el fondo azul terssimo y luminoso del cielo, el majestuoso macizo del Paine, cuyo perfil gigantesco dibujado por sus bermejas torres y sus albas agujas de hielo, se nos presentaba como la fantstica aparicin de un reino ultramundano. -143-

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Ni una tenue nubecilla alteraba la serena grandeza de aquellas cumbres excelsas que, a los rayos del Sol poniente, adquiran una delicada gradacin de tonos y colores, esfumndose desde el rojo prpura hasta el amarillo cromo, desde el azul y violeta de las sombras hasta el verde encendido de la lozana vegetacin magallnica, la que, en cambio, a nuestro lado, sobre las escarpadas laderas del Balmaceda, se apagaba en fras tonalidades de un gris verdoso. Era tan soberbio el contraste con la visin lejana del Paine, lmpida y suave; tan maravilloso el juego de matices y tan grande la viveza del colorido, que hubiera enamorado el alma de un pintor y hecho brotar de todos los labios un himno de agradecimiento al Supremo Hacedor de todo lo creado. El Paine est situado a unos 60 km del Balmaceda y, al igual que ste, es uno de los ms elevados macizos de los Andes Patagnicos. Tiene, sin embargo, caractersticas de configuracin y clima completamente distintas, pues el Balmaceda se encuentra casi permanentemente envuelto en una densa atmsfera de vapores que se transforman en continuas lluvias, mientras que el Paine posee un cielo ms lmpido y sereno, siendo mucho ms raras en l las precipitaciones atmosfricas. A la maana siguiente emprendimos el regreso a Natales, porque varias familias de colonos, establecidas a lo largo de la costa del fiordo, esperaban mi visita. Con todo, ya haba visto del Balmaceda cuanto era necesario para apreciar su extraordinaria belleza y experimentar el vivsimo deseo de retornar para contemplarlo sin velos en un fulgurante da de sol. Volv al ao siguiente en el Fueguino, potente remolcador del establecimiento frigorfico de Puerto Bories, que peridicamente llegaba hasta las cercanas del Balmaceda para proveer de vveres a algunos leadores que talaban rboles en el bosque, y remolcaban al regreso esta madera hasta dicho puerto. El Balmaceda nos recibi con una serie de huracanes de singular violencia, que parecan no tener trmino. Los vientos saltaban sin transicin del noroeste al suroeste, acompaados a veces de lluvias deshechas. Pas as cinco das de penosa expectativa en compaa de leadores que, bajo la lluvia y el viento, trabajaban sin descanso, abatiendo los troncos de la selva, que luego transportaban con bueyes a la playa. Aqu el bosque est formado especialmente, como en la Tierra del Fuego, de hayas* (Nothofagus antarctica y N. betuloides), que crecen vigorosas, sobre todo en los caadones reparados del viento y donde el humus es ms abundante. Mezclados con las hayas crecen el canelo (Drymis winterii), una soberbia magnolicea de hojas siempre verdes, de tallo agudo y elegante; el ciprs (Libocedrus tetragona), la leadura (Maytenus magellanica), cuyas hojas son buscadas vidamente por los vacunos, y unos pocos arbustos ms, entre los que predomina el calafate (Berberis buxifolia
* El padre De Agostini usa comnmente el sustantivo hayas para referirse a las especies forestales fagceas que integran la flora fuego-patagnica. Aunque es un trmino impropio, se le ha respetado en el texto tal como se hace con algunas denominaciones toponmicas vigentes en la poca de las exploraciones y viajes del religioso salesiano. La impropiedad surge de que esas especies son en realidad falsas hayas, concepto que se expresa en la voz genrica del nombre cientfico: Notho (falso) fagus (haya) (N.E.).

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Cascada del ro de las Chinas. Rollizos y tablones de lenga o roble (Nothofagus pumilio) en el aserradero del ro Rubens cerca de Natales.

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y B. ilicifolia). Como arbusto intermedio entre las yerbas y los rboles es digna de mencionar la Philesia buxifolia, vistosa lilicea de flores parecidas a pequeos lirios, pero rojos y carnosos como los de la camelia. Abundan los helechos, y entre stos se destaca por su desarrollo y belleza el Blechnum magellanicum, cuyo tronco, de ms de 30 cm de dimetro, posee bellas hojas radiadas de consistencia coricea y de un verde brillante. En el interior del bosque, en las laderas del macizo y en los valles, se abren algunos claros (vegas) que tienen en lontananza aspecto de prados, pero que no son otra cosa que blandos y hmedos tapetes de juncos, de esfagnos y de otras especies de criptgamas. Son muy escasas las hierbas forrajeras e insuficientes para la alimentacin del ganado vacuno. Contemplo con un dejo de piedad a los pobres bueyes a quienes toca la mproba tarea de arrastrar los troncos del bosque a travs de la picada, pequeo sendero abierto en la selva por los leadores, entre despeaderos y pantanos. Estos infelices animales, obligados a caminar al lado del tronco atado al yugo durante la bajada, se ven sacudidos a diestra y siniestra por el tronco que se adelanta, sesguea o se precipita segn los accidentes del terreno, ocasionndoles golpes y heridas. A las pocas semanas estn tan extenuados que es necesario sustituirlos por otros descansados, y as repetidas veces, hasta que quedan reducidos a huesos y pellejo, si es que no sucumben antes en su ruda labor. La espera del buen tiempo me resulta penosa y desagradable. No haba indicio alguno de que el cielo quisiera aclarar. Por fin, una maana, habindose calmado un tanto el viento, la densa cortina de niebla que envolva el Balmaceda se desgarr de improviso y de la compacta masa de vapores fueron saliendo primero los gigantescos flancos del coloso, tallados a pique sobre las aguas del fiordo, luego el inmenso glaciar, que llena el valle central*, y por ltimo, la cima suprema, todava ligeramente velada por tenues vapores que se obstinaban en ocultarla. El Sol, asomndose entre los claros de las nubes, proyectaba, a intervalos, haces de luz sobre las speras pendientes del monte, revelando entre el contraste de las luces y las sombras, nuevas particularidades de aquel inmenso escenario cordillerano donde se concentraban todas las formas y aspectos que puede asumir la alta montaa, bajo el eterno dominio del hielo. Por este lado, el Balmaceda parece invulnerable a todo intento andinista, tan verticales son sus paredes y tantas insidias presentan las cornisas de hielo suspendidas sobre los abismos. En cambio, la ascensin a la cima por la vertiente boreal parece ofrecer posibilidades de xito, aunque no est posiblemente exenta de dificultades. En este lado se levanta una imponente cresta, toda revestida de hielo, que remata sus extremos en dos cumbres, las ms elevadas del macizo, de aproximada* Desde entonces este glaciar ha retrocedido visiblemente, tanto que su frente dista ya centenares de metros del sitio en que lo observ el padre De Agostini (N.E.).

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mente 2.400 m, y encierra a modo de silln, una gran cuenca glacial de la que sale un glaciar que desagua hacia el ro Serrano. Este gran macizo, clasificado por Hauthal como una intrusin granodiortica de tipo lacoltico, y luego estudiado geolgicamente por Quensel28, est constituido por numerosos picos y crestas internas superiores a los 2.000 m, todava completamente inexplorados, y por numerosos glaciares que llenan las depresiones y descienden en rpidas cascadas de seracs a lo largo de sus laderas. En un tercer viaje, que realic en enero de 1929, deban quedar satisfechos plenamente mis deseos. Para asegurar el xito de mi intento, necesitaba esperar en Puerto Natales la llegada del buen tiempo (lo que sucede generalmente cuando la columna baromtrica alcanza 760 mm y sopla una ligera brisa del sur) y luego, aprovechando la calma de la noche, partir inmediatamente hacia el Balmaceda en alguna embarcacin rpida. Gracias a la exquisita cortesa del Sr. Thomas Dick, director del gran establecimiento frigorfico de Puerto Bories, encontr cuando necesitaba, una rpida embarcacin a motor y un hbil piloto muy prctico de esos lugares. Despus de un largo perodo de vientos y tormentas, llegaron la calma y el buen tiempo. El Balmaceda, en un maravilloso crepsculo, sacudi por fin el denso manto de sus nubes y apareci completamente descubierto sobre el lejano extremo del fiordo. Sin perder un minuto, nos dispusimos a la partida y a medianoche dejaba nuestra lancha Puerto Bories y se lanzaba a toda marcha por el oscuro corredor del fiordo entre dos ciclpeas paredes de montaas severas y misteriosas y bajo una bveda azul-oscura tachonada de estrellas. En seis horas de navegacin sobre unas aguas siempre tranquilas, llegamos casi al final del fiordo; dejamos atrs un estrecho paso donde las montaas alisadas por los antiguos glaciares tienen el aspecto de una bellsima barrera rocosa tallada a pique sobre el canal, y henos aqu en una amplia caleta frente al Balmaceda, que, libre de nubes, ostenta su altsima mole a los primeros rayos del Sol sobre el pedestal cristalino de las aguas. Sublime espectculo que subyuga y conmueve todas las potencias del espritu con la gigantesca forma de las lneas, con todo el conjunto de picos, crestas, peas, precipicios y barrancos; con la majestad de los glaciares suspendidos sobre el abismo, entre el verde marco de la exuberante floresta virgen, con la variedad infinita de colores de tonos tan luminosos y delicados que la vista permanece extasiada y el nimo impregnado de profunda dulzura. Cunta paz, cunta tranquilidad se desprende hoy del Balmaceda! La ira de los vientos, el furor de las tempestades, el trastorno de las nubes han desaparecido como por encanto; se dira que estos fenmenos son aqu totalmente desconocidos.
28 Segn este autor, Geologisch-petrographische Studien in der patagonische Cordillera, Bull. Geol. Inst Upppsala, 1911, las rocas del monte Balamaceda se componen esencialmente de monzonita cuarcfera y sus diferenciaciones bsicas.

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Puerto Natales. Atardecer tempestuoso. Hayas solitarias frente al Balmaceda.

caPtulo iv. ltima esPeranza

Un profundo silencio reina por doquiera, nicamente interrumpido por el estallido cadencioso del motor, mientras la embarcacin avanza lacerando el pursimo espejo de las aguas donde se reflejan en brillantes colores el Balmaceda y las montaas vecinas. Para gozar mejor de aquel encanto de la naturaleza, paramos el motor. Silencio perfecto, solemne. Solamente despus de algunos instantes llega a nuestros odos el meldico rumor de las numerosas cascadas, que descendiendo en guedejas sobre las speras laderas de los montes, entre el verdor de la selva, se precipitan en el mar, o se hunden en los profundos abismos. Llegados a los pies del Balmaceda volvemos la proa al suroeste y nos internamos en el brazo de mar, siempre absortos en la contemplacin de la espectacular montaa, que eleva verticalmente sobre nuestras cabezas sus enormes muros y sus afiladas crestas coronadas de pavorosas cornisas de hielo. Una vez al final del brazo occidental, algo hacia el sur de la baha Bellavista, penetramos en el cauce de un ro sin nombre, que tiene sus fuentes en el lago Azul, situado en el corazn de la cordillera, a 5 km de la costa. Busco empeosamente la cabaa del pastor que encontrara en este lugar en mi primera excursin al Balmaceda, pero no la diviso. Me informa el piloto que aquel caracterstico pastor aventurero, viendo disminuir el ganado por la inclemencia del clima y la insuficiencia de hierbas forrajeras, pocos aos despus se alej para siempre de all, dejando de nuevo solitario aquel remoto y pintoresco ngulo de la cordillera, donde haba acariciado sus sueos de riqueza. Durante ms de una hora navegamos entre dos riberas recubiertas de tupidas florestas y con ambas mrgenes recamadas por graciosos canteros de grandes margaritas (Senecio acanthifolius Hombr. et Jacq), tan artsticamente dispuestos que me parecen ms obra del hombre que de la naturaleza. Ponemos en fuga numerosas bandadas de patos silvestres y nidadas de avutardas, cuyos polluelos ya grandecitos no pueden volar todava, pues tienen las alas cortas. Tratamos de alcanzarlos con la embarcacin, pero sin conseguirlo, pues corren con mucha velocidad, y cuando estamos a punto de apoderarnos de alguno, se zambullen de cabeza en el agua y desaparecen. Hacia el final del ro las riberas son ms abruptas. Despus de doblar una barrera rocosa y escarpada, pulida por los antiguos glaciares, penetramos en el solitario y pintoresco lago Azul, verdadera joya engarzada entre un elevado e imponente cerco de montes y de cumbres nevadas, cuyas laderas estn revestidas de espessimos y verdes bosques. A occidente de este encantador laguito, penetra en la alta cordillera un angosto y tpico valle de origen glacial con pequeas cuencas lacustres y rocas aborregadas, entre las que se encajona y precipita un riachuelo. La selva crece con extraordinaria exuberancia y con formas y aspectos distintos de las dems por el lujuriante desarrollo de la vegetacin criptogmica, favorecida por las lluvias, que son aqu ms frecuentes, y por la cada abundante de las aguas provenientes de los glaciares y neveros que cubren las cimas de las montaas. Los troncos y las ramas estn completamente revestidos de un manto de musgos, lquenes y helechos que forman un gracioso tejido, de un hermoso verde es-151-

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maltado y adornado de finsimos encajes. El suelo es un tapete elstico de musgos esfangneos y otros restos vegetales en putrefaccin, impregnados de agua, que obligan a caminar cuidadosamente para no hundirse hasta la cintura. Desde los montes que cien por el noroeste el lago y el valle, bajan grandes lenguas de hielo como las franjas de un inmenso y blanqusimo manto de nieve y hielo, que se entrev en su interior y que recubre los vastos altiplanos subiendo hasta las cumbres. Es sta, en efecto, la extremidad sur de aquel vasto campo de hielo inexplorado, atravesado por grandes cadenas de montaas y centenares de cumbres, que se extiende ininterrumpidamente desde el estero Caln, en el fiordo Baker, hasta el golfo Unin, al norte de la pennsula Muoz Gamero, por una longitud de 440 km*. En el verano de 1917, en una excursin que efectu al norte del Balmaceda hasta llegar a los orgenes de los ros Tyndall y Geikie, afluentes del Serrano, pude observar la configuracin de este vastsimo campo de hielo y las blancas cadenas de montes que lo rodean, envuelto casi siempre por densos vapores y azotado sin tregua por vientos y tempestades. Poco despus de medioda, la serena belleza de la maana se ocultaba tras una cortina de hmedos vapores que llegaban repentinamente del norte y que se iban haciendo cada vez ms densos y amenazantes. Despus de un breve recorrido alrededor del lago, emprendimos el regreso a Puerto Natales, donde llegamos al anochecer.

* Apreciacin cabal del explorador que se ajusta a la real dimensin geogrfica del Gran Campo de Hielo Sur (N.E.).

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El Balmaceda en un da de viento. Bosque de lenga en el seno Bellavista (fiordo ltima Esperanza).

Ventisquero en la vertiente oriental del cerro Balmaceda. Fiordo ltima Esperanza. Baha Bellavista.

Una cascada de 150 m en el fiordo de ltima Esperanza. Cascada al pie del cerro Balmaceda.

Cerro Balmaceda. Quietud. Depos Fot. A. M. De Agostini

Cerro Balmaceda. Calma. Bosques de ire. (Nothofagus antarctica).

Baha Bellavista. Quietud. Puesta del Sol en el cerro Balmaceda.

caPtulo v. el macizo del Paine

CAPTULO V
el macizo del Paine

Imponente belleza del Paine. En el lago Maravilla. Valle y ro Serrano. La estancia Ro Paine. Un colonizador tenaz. Un paraso terrestre desaparecido. Rebaos y pastores. Excursin al lago Grey. Caza de un len-puma. La sierra de los Baguales.

l macizo del Paine29 es, sin rival, el ms soberbio y caracterstico grupo de picachos que posee la cordillera Patagnica austral. Casi aislado de la cordillera, avanza entre las estribaciones orientales de los Andes como una formidable fortaleza almenada de torres, pinculos, de cuernos monstruosos, audazmente dirigidos hacia el cielo. Por sus formas y colores, parece sin duda uno de los conjuntos arquitectnicos ms fantsticos y espectaculares que la imaginacin humana pudiera concebir. En lontananza, el Paine parece un nido de cumbres sin orden ni trabazn, pero visto y estudiado de cerca se nota que estos picos estn ligados entre s y reunidos circularmente en un solo macizo.

Los primeros exploradores que recorrieron la regin de ltima Esperanza abarcan con la nica denominacin de cordillera de los Baguales el macizo del Paine y la sierra de los Baguales, como se puede constatar en las relaciones de viaje de Juan Toms Rogers y de Carlos M. Moyano, quienes nos dejaron tambin una explicacin sobre el origen del nombre Paine. El teniente Rogers, que penetr en esta zona en noviembre de 1879, escribe lo siguiente: La Cordillera de los Baguales, que slo es una parte o seccin de los Andes, es muy caprichosa por su forma y nevadas cumbres. Se halla cortada en su parte sur dejando un monte escarpado con tres picos notables mirados desde la distancia, al que los campaistas denominan Payne por su semejanza con otro que existe en la Repblica Argentina. Cfr. Expedicin a la parte austral de la Patagonia por el teniente 2 Juan Toms Rogers, en Anuario Hidrogrfico de la Marina de Chile, tomo v, p. 82. El capitn Carlos M. Moyano, en su gira de enero de 1884, por la misma regin, se expresa en estos trminos: La cordillera de los Baguales, que he citado como lmite oeste del Coile, se empieza a distinguir hacia el noroeste, pocas millas despus de subir la meseta del sur, destacndose en primera lnea un curioso pico que los indios designan con los nombres de Paine, Carrn y otros, demostrando cierta confusin al denominarlo, lo que me ha permitido aprovechar con jbilo esta circunstancia para darle el nombre de nuestras glorias patrias, el de Andrade. Cfr. Carlos M. Moyano, Viajes de exploracin a la Patagonia, Buenos Aires 1931, p. 158..
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La cima ms elevada, llamada propiamente Paine*, de 2.734 m de altura30 es la que se eleva en la parte occidental del macizo, en forma de un torren rocoso revestido de caractersticas incrustaciones de hielo. Cubre su base un albo manto de nieve que por el lado sur se despedaza en gigantescas cornisas y lenguas de seracs colgantes sobre las paredes verticales del monte. Al este se abre una cuenca delimitada al norte por un elevado contrafuerte rocoso que une al Paine propiamente dicho con el Paine Medio, de 2.400 m. As se denominan los dos picos fantsticos que desde las bases gigantescas, lamidas por las aguas del lago Norderskjld, alzan verticalmente hacia el cielo sus cimas retorcidas como astas monstruosas. En la extremidad oriental del macizo, cerca de un monte de formas redondeadas de 2.360 m**, se elevan las tres renombradas torres granticas del Paine, teidas de un ligero tinte rosado, las cuales se reflejan en las cristalinas aguas del lago Azul. El Paine est rodeado por todos sus flancos por el ro homnimo, a excepcin del costado este y noroeste en que se une a la alta cordillera por el gran helero Grey. Durante su curso, el ro Paine forma los lagos Dickson, Paine, Nordenskjld y Pehoe. Como por las condiciones climticas y por la fertilidad del suelo, los valles y llanuras colindantes son ricos en excelentes pastos, varios colonos los han poblado con millares de ovejas, estableciendo all sus estancias. Ya desde 1917 consegu realizar giras detenidas por esas cercanas, en compaa del seor Germn Canto, administrador de la estancia La Pennsula. Pas en esa ocasin del lago Maravilla al encantador valle del ro Serrano, bordeando a caballo la orilla occidental del lago, entre precipicios y bosques en gran parte destruidos por los incendios. El lago Maravilla responde perfectamente a su nombre no slo por el encanto de sus aguas azul-celestes encajonadas entre montes y verdes selvas, sino especialmente por la soberbia visin del macizo del Paine que desde ah se goza, sobre todo cuando en los das serenos se recorta sobre el azul pursimo del cielo con sus torres y sus obeliscos rojizos, irisados de suavsimos tonos azul-violeta. Desde las colinas que se alzan en la extremidad noreste del lago Maravilla, dominando el gran valle del ro Serrano, se disfruta de uno de los ms grandes espectculos que pueda ofrecer la regin de ltima Esperanza.
* Se refiere a la conocida actualmente como cima principal del macizo Paine Grande. Los montes Paine se encuentran dentro del parque nacional Torres del Paine en Chile (N.E) 30 En la carta topogrfica de la Comisin argentina de lmites, la altura de este monte [que es de 3.050 m, en vez de los 2.734 m que le asigna el explorador, elevacin que s se corresponde con la de la cima central del Paine Grande (N.E.)], denominado Paine oeste, est fijada en 3.050 m; en la chilena, a escala 1:500.000 figura con 2.670. El ingeniero lvaro Donoso le asigna 2.734. Cfr. lvaro Donoso, Demarcacin de la lnea de frontera en la parte sur del territorio, Santiago de Chile, p. 77, 1906. Tambin sobre la altura de otros montes, entre los ms elevados, existe, como veremos ms adelante, discrepancia de cifras entre las cartas argentinas y chilenas. ** Se refiere al monte ascendido en 1937 por los alpinistas bvaros Zuck y Teufel que denominaron Almirante Nieto, ubicado entre el glaciar Torres y el cerro Paine Chico Sur. Aparece actualmente en algunas cartas con una altura de 2.668 metros (N.E.).

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La Pennsula. Paso de la Guitarra. Ro Serrano y macizo del Paine.

Cerro Paine (2.734 m). Depos Fot. A. M. De Agostini

caPtulo v. el macizo del Paine

Un amplio cerco de montaas blanqueadas por la nieve y los glaciares, corona el lmite extremo de esta vasta llanura donde el ro Serrano desenvuelve sus monstruosas espirales alteradas por pequeas manchas de bosques y con algunos arcos morrnicos, que sealan las varias fases de retroceso de las glaciaciones cuaternarias. Al suroeste domina el macizo Balmaceda, completamente cubierto de glaciares y coronado de nveas cumbres, invisibles desde el fiordo de ltima Esperanza. Hacia el norte se divisan otras cadenas de montes sobre las cuales se extienden vastos campos de hielo. Ms prximos a nosotros y menos elevados, se levantan los montes Donoso (1.450 m) y Ferrier (1.590 m), a cuyos pies brillan las aguas del gran ro Grey, que nace en el lago homnimo y desemboca en el ro Serrano. Tambin al norte se presenta entero el imponente macizo del Paine, poniendo en evidencia su singular configuracin orogrfica. En 3 das viajando a caballo y llevando como gua a un tal Cabello, chileno, pude conocer los valles lejanos, a occidente del ro Serrano, donde l posea algunos centenares de vacas. Atravesamos ros impetuosos y profundos como el Tyndall y el Geikie y ganamos no sin dificultad la pendiente septentrional del Balmaceda. Luego, doblando hacia levante, volvimos al valle del ro Serrano, hasta alcanzar la costa norte del lago Maravilla, donde est establecida la estancia Ro Paine. Esta estancia, as denominada porque se halla cerca del ro Paine, tiene elegantes edificios y est provista de todas las comodidades e instalaciones modernas necesarias para la industria del pastoreo. Las construcciones estn rodeadas de jardines y huertas con plantas frutales: cerezos, manzanos, ciruelos y grandes campos cultivados de centeno, cebada, avena, que a pesar de los cuidados no siempre llegan a la madurez, por lo que generalmente son usadas como forraje*. La posicin de la estancia es verdaderamente privilegiada. La vista se pasea sin obstculos por el vasto horizonte que va desde el ro Paine al Balmaceda, del lago Maravilla al macizo del Paine. Es un lugar ideal para efectuar excursiones a los montes y a los lagos que le hacen corona. No lejos de la estancia, el ro Paine desemboca en el lago, y su curso puede remontarse en bote por unos 10 km hasta llegar a una bellsima cascada. Las aguas del Paine se deslizan aqu plcidas y tranquilas, dilatndose casi en forma de lago, flanqueadas por ambos lados por terrazas y cordones morrnicos, testimonios del gran glaciar que antiguamente deba recubrir toda la llanura. Las riberas estn
* Este establecimiento ganadero fue fundado en 1896 por el pionero britnico Walter S. Ferrier. A su fallecimiento la estancia fue vendida a la Sociedad Braun & Blanchard y sobre su base y otros campos se constituy despus la Sociedad Ganadera Ro Paine, que se mantuvo vigente hasta 1972. La parte en propiedad fue adquirida por el empresario industrial italiano Guido Monzino, miembro de la Expedicin italiana a los Andes Patagnicos 1957-1958, que conquista la cumbre principal del macizo del Paine y la Torre Norte y autor del libro Italia in Patagonia, Spedizione italiana alle Ande Patagoniche 1957-58, Milano, Aldo Martello Editore, 1958, y que posteriormente, en 1977, la don al Estado para su incorporacin al Parque Nacional Torres del Paine. En el casco de la antigua estancia se encuentra la sede administrativa del parque, cuyas construcciones originales fueron destruidas posteriormente por un incendio (N.E.).

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revestidas a su vez, por manchas de arbustos y de troncos de hayas, en parte destruidos por los incendios. Subiendo el manso curso del ro, despus de una rpida curva, se llega a la cascada, cuyo sordo fragor se oye desde lejos. El cuadro que se presenta entonces al espectador es de una grandiosidad impresionante. A la belleza de la cascada, donde el ro se desliza por una cornisa de negros peascos y verde boscaje, se aade la majestad de los picachos del Paine que dominan el fondo del paisaje. El ro desaparece poco ms arriba del salto, dando lugar al lago Pehoe, que se dilata a occidente entre dos colinas aborregadas y terrazas morrnicas. Pero su curso reaparece despus de 5 kilmetros en el costado noreste del lago, al este de una pequea pennsula donde est la estancia Pudeto que visit por primera vez en 1916. Las aguas se presentan aqu espumeantes y revueltas entre dos abruptos muros de rocas, formando, en las cercanas del lago Nordenskjld, otra bellsima cascada, la ms grande de toda la regin*. Es aqu donde el macizo del Paine se muestra en todo su esplendor, donde ostenta toda la majestad de sus pirmides, la hrrida belleza de los inmensos abismos, la pavorosa verticalidad de los glaciares. El lugar es de lo ms salvaje y grandioso. Florestas, lagos, ros, cascadas, sirven de pedestal a este fantstico castillo de muros gigantescos acorazado de glaciares, coronado por torres de terrible aspecto y que tanta seduccin ejercen sobre los andinistas. En este privilegiado rincn de la naturaleza permanec varios das hospedndome en la estancia Pudeto, propiedad del seor Orosimbo Santos, un chileno de Ancud, quien, con la tradicional hospitalidad de su pas, puso a mi disposicin los guas y medios de transporte necesarios para poder realizar mi programa de excursiones hacia el interior de aquellas montaas. Don Orosimbo fue el primero que penetr esta regin, a la cual haba llegado el 8 de julio de 1908. Al recordar esos lejanos tiempos de su vida aventurera se entusiasma y conmueve. En aquella poca me dice toda esta zona era desierta y completamente desconocida. Las costas del ro estaban cubiertas de espesas matas de leadura (Maytenus magellanica) y de otros arbustos, entre los que lucan sus hermosos colores los racimos del ciruelillo (Embothrium coccineum) y las fucsias (Fuchsia coccinea)** esparcidas profusamente. Bandadas de nades, cisnes y flamencos cubran las lagunas; a millares pastaban en el llano y en los montes los guanacos y los huemules; los zorros y los pumas tenan aqu sus guaridas: era un verdadero paraso terrenal. Tanta magnificencia y encanto de la naturaleza movi a Don Orosimbo a establecer all una morada estable. El cruce del ro Paine ofreca serias dificultades, pero siguiendo los senderos de los guanacos, que atravesaban la regin en todas direcciones, descubri un vado que le permiti alcanzar fcilmente la otra orilla.
* De Agostini describe aqu el actualmente llamado Salto Grande, la gran cada de agua que une con estrepitosa belleza los lagos Nordenskjld y Pehoe (N.E.). ** Actualmente Fucsia magellanica (N.E.).

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Baqueanos patagnicos en las orillas del lago Nordenskjld. Estancia Paine y monte Balmaceda.

Lago Maravilla y macizo del Paine. El macizo del Paine con el lago Pehoe desde el cual sale el ro Paine formando una pintoresca cascada.

Una manada de vacunos cruzando el ro Serrano durante una crecida. El ro Paine, despus de una importante cascada se ensancha como un lago, mientras domina, a lo lejos, el gran macizo del Paine.

caPtulo v. el macizo del Paine

Puso de inmediato manos a la obra, construy una tosca choza con troncos de hayas y luego un bote para cruzar el ro y, provisto de unos pocos vveres, decidi pasar all todo el invierno, para cerciorarse de si las condiciones climticas eran favorables para la cra de bovinos incluso durante la estacin invernal. El invierno fue sobremanera benigno, escasa la nieve y la temperatura mucho menos rigurosa que en la regin pampeana. Con tan ptimos auspicios, don Orosimbo no vacil en introducir aquella misma primavera 53 animales vacunos y tres aos despus, un millar de ovejas que se aclimataron y multiplicaron maravillosamente. Una vez ms la tenacidad y el trabajo del hombre haban triunfado sobre los obstculos de la naturaleza virgen, logrando abrir una nueva zona de la cordillera a la prosperidad y a la riqueza. Hoy todos los valles y montes hasta el borde del glaciar*, estn poblados de ovejas, las que, por criarse en estado salvaje, han perdido su natural docilidad y huyen espantadas ante la aparicin del hombre. Su captura se logra nicamente con la ayuda de perros adiestrados, los cuales, azuzados por los silbidos de los pastores se lanzan a su bsqueda a kilmetros de distancia y las conducen a los potreros donde, dos o tres veces por ao, se las rene para la esquila, marca y bao contra las epizootias. Cuando se estableci don Orosimbo, inmensos bosques, jams hollados por seres humanos, cubran esta vasta regin precordillerana, pero en pocos aos, debido a causas fortuitas o intencionadas, fueron enteramente destruidos por colosales incendios que duraron semanas y meses enteros, favorecidos por la extraordinaria y persistente fuerza de los vientos. Tal es la suerte que ha cabido a casi todos los bosques de los valles precordilleranos de la Patagonia en su vertiente oriental. Pero si es de lamentar el dao ocasionado a la belleza natural del paisaje con la destruccin de estas inmensas florestas, cuya madera por otra parte era de escassimo valor, hay que reconocer que el estanciero no tena a su alcance otro medio para valorizar estos terrenos incultos e introducir en ellos la industria del pastoreo, fuente perenne de vitalidad y riqueza. Libre de bosques, el terreno se hace ms seco y asoleado y produce buenos pastos forrajeros, pues estos valles son muy ricos en abonos vegetales. La vigilancia de los rebaos est confiada a los ovejeros, pastores que viven en lugares apartados de la cordillera, en pequeos puestos, y que diariamente recorren los lugares donde pacen las ovejas, para llevarlas a la zona de pastoreo, sacarlas de los pantanos y librarlas de cuanto pueda ocasionarles enfermedades contagiosas. Con algunos de estos ovejeros, rivales de los huasos chilenos del norte por la habilidad con que andan a caballo por barrancos y precipicios, recorr toda esta zona hasta el lago Grey, donde rompe su frente el imponente glaciar homnimo, el ms vasto de la regin de ltima Esperanza, y que tiene su origen en el interior de la cordillera Patagnica**.
* Se refiere al glaciar Grey (N.E.). ** De hecho, este gran glaciar, al cual hoy se tiene un relativamente fcil pero agotador acceso a pie, o ms cmodamente en lanchas que navegan por el lago del mismo nombre transportando turistas,

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andes patagnicos

Puede llegarse hasta sus proximidades a caballo, costeando las riberas del lago Grey, y atravesando casi siempre los bosques de hayas semidestruidas por los incendios. El glaciar tiene su frente partida en dos por una prominencia rocosa que, revestida de un verde y espeso manto boscoso, se levanta en el centro. Los dos brazos del glaciar, de un blanco azulado, se introducen en el lago como dos enormes bastiones flotantes erizados de fantsticos pinculos y agujas. Del frente, tallado a pique sobre las aguas en una altura de 40 a 50 m, caen continuamente con gran estruendo enormes trozos de hielo, que empujados por el viento flotan como grandes veleros sobre las aguas. Esta inmensa corriente de hielo, limitada al este por el Paine y al oeste por inexploradas cadenas de montaas, de donde emergen algunos picos enteramente cubiertos de hielo, se extiende como una gran llanura hacia el norte por unos 20 km. Pero el campo principal de mis excursiones fue el interior inexplorado del Paine, al norte del lago Nordenskjld, donde se encajona un valle entre el Paine medio y el Paine propiamente dicho*. Durante mi primera excursin, realizada en 1917, descubr en el corazn de este valle una tropa de vacunos que se haba alejado de la estancia y que viva tranquila en aquel solitario rincn cordillerano, sin que don Orosimbo sospechase siquiera su existencia. En el verano de 1929 volv otra vez acompaado por dos jvenes chilenos, caminantes infatigables. Permanecimos unas cuantas noches acampados en la entrada del valle, pero debido al malsimo tiempo debimos regresar a la estancia. Para la segunda tentativa contamos con un tiempo esplndido y pudimos llegar al final del valle que se oculta y termina en un vasto anfiteatro detrs de las pirmides del Paine, en una regin donde reina todava el misterio. Para poder realizar tan larga excursin en una sola jornada, partimos a caballo, por la maana temprano. Durante dos horas costeamos las barrancosas riberas del lago Nordenskjld y, llegados a la entrada del valle, donde la floresta se torna tupida y la subida ms dificultosa, abandonamos las cabalgaduras y seguimos a pie. Llevbamos unas horas de camino llenos de entusiasmo, cuando los perros leoneros que iban con nosotros, especialmente adiestrados para la caza de pumas, comenzaron a ladrar furiosamente, y a perseguir a toda velocidad a un len que haban descubierto detrs de un barranco. Emprendimos tambin nosotros la persecucin, pero despus de una endiablada carrera por lo ms espeso del bosque, el len desapareci y los perros no pudieron volver a encontrar la pista. Continuamos nuestro camino y a la salida del bosque penetramos en la zona abierta de los detritos y rocas.

es una de las tantas lenguas accesibles del gigantesco Campo de Hielo Patagnico Sur que se extiende como un gran manto desde el fiordo Baker en la Regin de Aysn (N.E.). * Se refiere aqu al actualmente llamado Valle del Francs (N.E.).

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Por entre el verde marco de las hayas asoman en lontananza los atrevidos picos del Paine. Al salir del lago Nordenskjld, el ro Paine forma la ms imponente cascada de la regin.

caPtulo v. el macizo del Paine

Por ms de tres horas costeamos la vertiente occidental de las pirmides del Paine Medio, avanzando sobre detritos y masas granodiorticas, que se han desprendido de esas gigantescas pirmides cuyas paredes, de hermoso granito blancorosado de varios centenares de metros de altitud, se elevan sobre nuestras cabezas, tan lisa y verticalmente, que hacen intil cualquier intento de ascensin. Cuando a la una de la tarde alcanzamos una loma rocosa de 1.250 m de altura, se present todo entero a nuestras miradas el arco terminal del valle; el misterio que encubra este remoto ngulo del Paine quedaba completamente develado. Nos encontramos en un amplio anfiteatro formado por gigantescas paredes de montaas que, a modo de ciclpeos bastiones y torres de una terrible fortaleza, defienden la cuenca de toda invasin exterior. Slo a levante una espiral de luces nos seala un paso que conduce, entre grandes peascos granticos y manchas de nieve, a otro angosto valle cortado en el gran macizo. En el lado opuesto de este valle se yerguen las gigantescas torres del Paine y el monte Almirante Nieto, escalado por los alpinistas Zuck y Teufel del Club Alpino Bavars en enero de 1937. La forma perfectamente circular de esta cuenca andina, defendida en todo su alrededor por un gigantesco muralln de montaas, hizo suponer errneamente a varios exploradores, comenzando por Moyano31, que se trataba de un volcn apagado; pero all no hay traza alguna de erupciones, como lo demuestran las rocas granodiorticas de que est formada la cadena. El Paine, con sus formas singulares y descollantes, es una tpica masa intrusvta del Terciario Inferior, que poco a poco se fue despojando del manto de pizarras cretceas que la cubran y que hoy todava pueden verse en la placa oscura de rocas sedimentarias que encapuchan las cspides de sus torres. Como a las dos de la tarde emprendemos el regreso, siguiendo el profundo valle, siempre por el interior de la selva, y a eso de las siete estamos junto a las orillas del lago Nordenskjld. Ensillamos los caballos, que impacientes por volver a casa, no necesitan estmulos para largarse a toda carrera entre precipicios y barrancos, con continuos sobresaltos para nosotros. Al caer la noche estamos de nuevo en la estancia.
31 As describe Moyano la configuracin de esta cuenca que l vio desde lejos: Este monte presenta cinco agujas colocadas circularmente dejando adivinar en su centro una depresin que bien pudiera ser la del crter de un volcn, afirmacin sobre la cual me parece aventurado insistir, puesto que no tengo otros datos para ello y que sealo, sin embargo, al estudio de los que vayan despus. Cfr. Moyano, Viajes de exploracin a la Patagonia, p. 158. Ms tarde fue explorado el macizo del Paine por las comisiones topogrficas destacadas por los gobiernos de la Argentina y de Chile, y estudiado geolgicamente por R. Hauthal, quien reconoci su verdadera naturaleza grantica. Aos despus, el gelogo sueco P. Quensel (quien participaba de la expedicin mandada por el botnico C. Skottsberg) hizo a este grupo orogrfico objeto de un meritorio estudio geolgico y petrogrfico. De acuerdo con sus resultados, la masa plutnica del Paine se compone principalmente de granito biottico, con diferenciaciones perifricas de grano fino (aplticas) y otras. Vase Quensel, op. cit.). Ulteriores observaciones fueron realizadas, en 1931 y 1937, por el doctor Gustavo A. Fester, al mismo tiempo que sus compaeros, los alpinistas St. Zuck y H. Teufel, del Club Andino Alemn, efectuaban la primera ascensin del Paine Este, bautizado por ellos con el nombre de monte Almirante Nieto y cuya altura estableceran en 2.670 m. Cfr. G.A. Fester, La cordillera Payne, en Anales de la Sociedad Cientfica Argentina, septiembre de 1938.

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En el lado noroeste del Paine propiamente dicho (2.670 m), que remata en una cumbre empinada revestida de hielo, se levanta otro bellsimo grupo de picachos de altura algo menor, que recibe el nombre de Paine Chico (2.160-2.360 m). A continuacin del Paine Chico y tras una pequea depresin hacia el norte, prolngase una imponente cadena de montes nevados limitada a levante por la cuenca hidrogrfica del lago Paine y al poniente por el gran campo de hielo que desborda el lago Grey. En los mapas chilenos dos cumbres de este grupo llevan los nombres de cerro Ohnet (1.920 m) y cerro Stokes (2.140 m). En la segunda mitad de enero de 1943 pude recorrer toda la cuenca que se extiende al norte del macizo del Paine entre el lago Paine y el lago Dickson, donde se establecieron florecientes estancias. El acceso a este valle se halla facilitado por caminos carreteros que llevan hasta la estancia La Victorina, situada en la cabecera oriental del lago Paine. Desde esta estancia, que es propiedad del seor Bitsh, efectu con tiempo esplndido algunas excursiones hacia el interior del valle, llegando hasta las cercanas del glaciar Dickson. Un buen camino tropero, que fcilmente podra habilitarse para vehculos, costea el lago Paine y conduce a una dependencia de la mencionada estancia, ubicada en el valle surcado por el ro Paine y a pocos kilmetros de su desembocadura en el lago del mismo nombre. La costa oriental de este lago ofrece hermosos paisajes realzados por los picachos nevados del Paine y de la cordillera que descuellan a lo lejos. La costa boreal del lago est formada en gran parte por rocas pizarrosas oscuras en las que me fue dado encontrar diversos ejemplares de grandes bivalvos de ornamentacin concntrica, pertenecientes al gnero Inoceramus y cuya edad se remonta al Cretceo Superior. Muy escasa es la vegetacin arbrea que est constituida en su mayor parte por la lenga (Nothofagus pumilio), la cual se presenta aqu y all en pequeas manchas donde no pudo llegar el fuego con su fuerza destructora. El valle surcado por el ro Paine es una prolongacin del lago homnimo y corre por unos diez kilmetros de este a oeste, limitando en su curso casi toda la vertiente boreal del macizo del Paine. Tiene fondo llano, aluvional, muy frtil, sembrado de lomas redondeadas y cubiertas de bosques quemados casi totalmente por los incendios. El macizo del Paine, visto desde este lado, no presenta igual majestuosidad de formas que en su vertiente austral. Los cerros externos estn constituidos en su mayor parte por pizarras arcillosas y ofrecen con su color negruzco singular contraste con las rocas blanco-rosadas de la masa intrusiva granodiortica de que se componen los picachos interiores, entre los cuales descuellan las grandes torres, sobre todo cuando los ltimos rayos del Sol iluminan el gran macizo. El lago Dickson es la prolongacin y trmino de la cuenca hidrogrfica del Paine. Corre de norte a sur por una extensin de 8 km y uno y medio de ancho, siendo all donde se origina el ro Paine. La cuenca del lago presenta un perfil asimtrico. Un cordn montaoso, de naturaleza esquistosa, que termina en una afilada cresta, cierra como un formidable -186-

Cuenca interior del macizo del Paine encerrada entre altsimos paredones de granito.

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dique rectilneo toda la parte occidental de la cuenca lacustre. Un poco ms abajo de la cumbre, se anidan algunos pequeos glaciares colgantes, y en las escarpadas paredes que se alzan sobre el lago crece un tupido manto boscoso. El flanco oriental es el ms suave y ofrece caractersticas formaciones de rocas aborregadas que encierran pequeos lagos de excavacin glacial. En varios lugares sobre las rocas porfricas redondeadas y alisadas por los antiguos glaciares, se encuentra abundante material detrtico y algunos cantos errticos de granito. El suelo est an cubierto de grandes troncos de hayas derribados por los incendios y que se conservan todava alineados en la direccin en que soplaba el viento cuando se produjo la quemazn. En la cabecera norte del lago Dickson, desborda desde el interior de la cordillera nevada un extenso glaciar, cuya lengua llega hasta las orillas de dicho lago. El frente del glaciar aparece en notable retroceso, producido probablemente desde hace unas pocas decenas de aos, como lo demuestra la faja completamente desnuda que cubre actualmente la ladera de la montaa. Su cuenca de alimentacin es muy extensa y cubre toda la vertiente sureste del monte Gorra, de 1.800 m, y se origina en un amplio altiplano cubierto de hielo y del cual emergen algunas cumbres bellsimas, totalmente blancas, debido a la nieve que las reviste. Por su costado noroeste el glaciar Dickson se comunica por una profunda depresin glaciar, con otra corriente de hielo que desciende de la cordillera hacia la cuenca del brazo Rico del lago Argentino. El relleno de este boquete glaciar de transfluencia, como pude observar en una excursin que realic en el verano de 1916, subiendo desde el lago Argentino, est sujeto a intensa ablacin y se presenta cubierto de un gran manto de morrenas y sembrado de pequeos estanques de deshielo donde se origina el ro Fras que desemboca en el lago del mismo nombre, a pocos kilmetros del brazo Rico (lago Argentino)*. A travs de esta depresin se puede pasar fcilmente desde el valle del Paine al lago Argentino, subiendo unas lomas rocosas que flanquean el lado occidental del monte Agudo (1.810 m). Al norte del macizo del Paine, delimitado por la depresin del ro Paine y de los lagos Dickson y Paine, se desprende de la cordillera un cordn montaoso con cumbres entre los 1.500 a 1.700 m de altura, que se dirige por el noreste hasta la cabecera de los valles del ro Rico y del ro Zamora, tributarios respectivamente del lago Argentino y del lago Maravilla, y all se enlaza con la dentada sierra Baguales, que alza sus cimas baslticas hasta los 1.400-2.000 m y seala en toda su extensin el lmite chileno-argentino entre la regin de ltima Esperanza y el lago Argentino. Las cumbres ms elevadas se caracterizan por su aspecto spero y salvaje, teniendo en muchas partes formas de agujas y minaretes. Su nombre de Baguales (animales salvajes) le fue dado por los primeros exploradores, porque hace pocos decenios se encontraban all, en estado salvaje, algunos centenares de caballos,
* Interesante informacin del explorador que confirma la antigedad del fenmeno de retroceso de este glaciar (N.E.).

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perdidos tal vez por los indios Tehuelche y multiplicados luego rpidamente en aquellos valles solitarios y de difcil acceso. En su vertiente austral, la sierra de los Baguales da origen a cuatro ros: el Zamora, el de las Chinas, el Baguales y el Vizcachas, los cuales ms al sur se juntan en el ro de las Chinas, que desemboca en el lado sureste del lago Maravilla. Los valles surcados por estos ros habitados primitivamente por los indios Tehuelche, como lo demuestran los restos de antiguos campamentos, son relativamente frtiles y abundan en ellos los pastos forrajeros, por lo que numerosos colonos han establecido all sus estancias para la cra de ovejas. Siguiendo el curso de estos valles, es fcil bajar a caballo, en un da, hasta el lago Argentino, cruzando algunas gargantas talladas en la sierra de los Baguales. La huella ms frecuentada, especialmente por el trnsito de ganado, que va desde el lago Argentino a los establecimientos frigorficos de Puerto Natales, es la de los Baguales, donde nace el ro del mismo nombre y donde se encuentra la estancia Los Leones. En febrero de 1929, hice, en siete horas de galope, el viaje desde la estancia Los Leones a La Anita sobre la orilla del lago Argentino. En el trayecto se descubren paisajes nuevos y severos, ofrecidos por los austeros picos baslticos que asumen el aspecto de majestuosos castillos ornados de almenas y torres, o de largas crestas afiladas como hojas de cuchillo. El valle, en su parte final, serpentea entre estrechos desfiladeros donde los montes erguidos como gigantescos murallones se tornan negros y speros, demostrando con mayor evidencia la naturaleza volcnica de sus rocas. Un tapete de hierba verde y fresca cubre la llanura donde pacen numerosos guanacos. No muestran mayor temor ante nuestra presencia y nos observan con curiosidad, pero apenas tratamos de acercarnos huyen velozmente, detenindose luego de improviso a algunos centenares de metros para observarnos nuevamente con ms seguridad. El ltimo tramo es el ms spero, porque los caballos, antes de llegar al boquete, deben subir una empinada cuesta entre escombros morrnicos. Desde el collado, que marca la lnea divisoria entre Argentina y Chile, se desciende siguiendo el curso de otro valle baado por el ro Centinela, el cual se despliega en onduladas colinas y va a morir en las riberas del lago Argentino. A medida que nos alejamos de la regin cordillerana y penetramos en las desiertas mesetas patagnicas, la sierra de los Baguales y el Paine se aproximan hasta parecer una sola cadena, adquiriendo mayor elevacin y grandiosidad. El Sol poniente lanza sus ltimos rayos de oro prpura sobre aquella fantstica arquitectura andina. En el azul del cielo resplandecen las bermejas torres del Paine, rodeadas de centenares de cumbres y glaciares, irisadas de maravillosos tonos amatista y zafiro, salpicadas de rubes y esmeraldas, de formas al parecer tan inmateriales, que lo dejan a uno absorto, como si no fueran las mismas que momentos antes ha contemplado tan de cerca. Pareciera que bajo un mgico conjuro se hubiesen transformado de repente en las agujas y pinculos de una gigantesca catedral gtica, erigida en las puertas de -190-

La estancia Pudeto, a orillas del ro Paine. El majestuoso ventisquero Grey se desborda por la cordillera, formando dos grandes paredones de hielo que se deshacen en el lago homnimo.

Los picachos del Paine en un da de tormenta. Depos Fot. A.M. De Agostini

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la ciclpea cordillera para elevar perenne tributo de honor y gloria a Dios, Autor y Seor del Universo*.

* Esta lrica descripcin, una de las varias dedicadas al esplndido conjunto oro-lacustre del Paine, refleja el parecer unnime de cuantos conocieron y conocen esa maravilla natural y permite entender el porqu de su reservacin como parque nacional. La primera iniciativa vino del profesor Werner Gromsch, de Punta Arenas, quien en los aos de 1930 propuso la creacin del Gran Parque Nacional del Sur, pero no fue sino hasta 1959 cuando, por la preocupacin de varias entidades ligadas a la proteccin de la vida silvestre, el fomento del turismo y a los deportes de montaa, que se hizo efectiva la primera reserva, el parque nacional de turismo Lago Grey (4.332 hectreas). Tras este modesto comienzo, sucesivas ampliaciones durante los aos 1961, 1970, 1975, 1979, se conform el actual parque nacional Torres del Paine, cuya superficie abarca un total de 242.242 hectreas, y que ostenta, adems, la condicin de Reserva de la Biosfera otorgada por la UNESCO (1978). Actualmente se estudia postular los parques nacionales Bernardo OHiggins y Torres del Paine como sitios del Patrimonio Mundial Natural de la Humanidad, junto con otras reservas del gnero creadas en la Patagonia chilena. En cierta medida el padre De Agostini contribuy a este merecido reconocimiento por la difusin que hizo en Chile y el mundo de las bellezas del esplndido sector subandino oriental del pas (N.E.).

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Brazo oriental del glaciar Grey. Dique basltico en la sierra de los Baguales.

Lago Paine. Laguna Azul y Torres del Paine.

Las Torres del Paine. Tmpanos en el lago Grey.

Valle del ro Paine y vertiente boreal del grupo del Paine. Cascada del ro Paine.

Ro Paine. Los cuernos del Paine. Depos Fot. A.M. De Agostini

Cerro Paine y ro homnimo al salir del lago Pehoe.

El macizo del Paine visto de la orilla del lago Sarmiento. Lago Porteo. Claro de luz en la tempestad.

caPtulo vi. en vuelo soBre el Balmaceda y el Paine

CAPTULO VI
en vuelo soBre el Balmaceda y el Paine

Dificultades de la aviacin en la zona de la cordillera austral. El piloto Franco Bianco. Expectativa en Puerto Natales. Sobre el fiordo ltima Esperanza. Cadas en el vaco. Desde el Balmaceda al Paine. Por encima de las cumbres andinas. Gnther Plschow y su trgico fin. En las blancas soledades de hielo. Florestas vrgenes a la luz del ocaso

tra soberbia visin del Balmaceda y del Paine deba tenerla an desde la cabina de un aeroplano, el 13 de abril de 1937. Me ofreci esa oportunidad el aviador puntarenense Franco Bianco, hijo de piamonteses, quien poco antes haba adquirido bien merecida fama con un audaz raid de 6.500 km, recorriendo solo y en un pequeo aeroplano de su propiedad, el largo trecho de la cordillera de los Andes, desde Punta Arenas hasta Santiago de Chile y regresando luego a Punta Arenas pasando por Mendoza y Buenos Aires. Su pasin por el vuelo, nacida con la fundacin del aeroclub en Punta Arenas, le hace olvidar a menudo sus negocios de lanas para hacerle elevarse al majestuoso y fascinante cielo magallnico, donde no pocas veces los fuertes ventarrones han puesto a prueba su valor y su pericia de piloto. La navegacin area es, en este trecho de los Andes meridionales, una de las ms difciles del mundo, por hallarse sometida a frecuentes perturbaciones atmosfricas que fcilmente adquieren carcter de cicln. La considerable altura de la cordillera, que est casi constantemente envuelta en nubes, constituye asimismo un peligro permanente, por no decir insalvable. Las rfagas de viento que se estrellan contra las cumbres de las montaas o que descienden por las sinuosidades de los canales, son terriblemente fuertes y vertiginosas, y producen en su carrera pozos de aire y tan poderosos remolinos que pueden hacer caer el aparato volador en el momento y lugar menos sospechados. El poder y la perfeccin de los aparatos modernos movi al gobierno de Chile a establecer en 1937 una lnea aeropostal y de pasajeros entre Punta Arenas y Puerto Montt, con dos potentes bimotores Sikorski: el Chilo y el Magallanes. -211-

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Pareca as salvada la distancia entre las lejanas regiones de Magallanes y el corazn de la repblica, permitiendo a los habitantes de las fras regiones preantrticas trasladarse en breve tiempo al delicioso clima de Santiago y Valparaso. Pero el proyecto, tan acariciado, estaba destinado a fracasar. El Chilo pocos meses despus desaparecera entre las olas del Pacfico, y el Magallanes quedaba inutilizado despus de un aterrizaje forzoso. Tan graves prdidas provocaron la suspensin de la lnea, cuando contaba apenas un ao de existencia. En junio de 1946 volvi a establecerse el servicio areo entre Punta Arenas y Santiago por medio de la agencia LAN con dos viajes semanales pasando por territorio argentino, al margen oriental de la cordillera, que ofrece mayor seguridad. Desde 1945 funciona tambin un servicio regular areo bisemanal entre Punta Arenas, Porvenir, Baha Felipe, Caleta Josefina y Puerto Natales. Por el contrario, del lado del Atlntico, la Aeroposta Argentina mantiene, desde el ao 1931, un servicio regular a lo largo de la costa patagnica. Los vientos, aunque no menos fuertes y continuados, y a menudo huracanados, son ms uniformes y se puede volar a poca altura sin peligro de que el aparato vaya a estrellarse contra alguna montaa. Para que nuestro vuelo sobre los macizos gigantescos del Balmaceda y del Paine y sobre los dems montes y glaciares de la cordillera, se efectuara en las condiciones atmosfricas ms propicias, determin dirigirme a Puerto Natales. Desde all me sera fcil observar el momento preciso en que la cordillera se hallara completamente despejada y comunicarlo telefnicamente a Bianco, radicado en Punta Arenas. En Puerto Bories, a cinco kilmetros de Natales, sobre la costa norte de ltima Esperanza, hay un campo de aterrizaje que utilizan los aeroplanos militares chilenos cuando llegan en excursin desde Punta Arenas. Desde all emprenderamos nuestro vuelo sobre los picos andinos. En la casa salesiana de Natales comienzo, pues, a esperar pacientemente que la cordillera se despoje del manto de nubes que constantemente la envuelve. Pero el tiempo, en lugar de mejorar, parece empeorar cada da. Con la constancia caracterstica de estas regiones preantrticas se suceden fuertes chaparrones de agua en la llanura y tempestades de nieve en la montaa. Estamos en otoo, pero el fro es tan intenso que nos parece hallarnos en pleno invierno. Consulto con impaciencia el barmetro y cien veces al da escudrio el gran macizo, pero invariablemente lo encuentro oculto entre las nubes. Ya haban transcurrido dos semanas de intil espera y estaba por abandonar el proyecto considerndolo imposible, cuando en la maana del 13 de abril veo que el denso velo de nubes que envuelve la cordillera comienza a rasgarse y aparece en lontananza lleno de luz y colores el Balmaceda. La sensible elevacin del barmetro y la calma reinante me confirman en mi idea de que ha llegado el momento propicio. A las diez envo a Franco un fonograma. Tiempo ptimo. Cordillera descubierta. Respuesta inmediata: Salgo enseguida. Cuando el Saturno, despus de describir una curva sobre Natales a guisa de saludo, aterriza en el campo de Bories, son las doce en punto. Partamos pronto me dice Franco porque se ha levantado -212-

El ventisquero Tyndal visto desde el Saturno. El padre Alberto M. De Agostini y el aviador Franco Bianco antes de emprender vuelo hacia la cordillera.

caPtulo vi. en vuelo soBre el Balmaceda y el Paine

del lado oeste una corriente contraria que ya me ha hecho perder un cuarto de hora. Observo que, efectivamente, el cielo se ha oscurecido algo hacia occidente. Pero no opinan lo mismo el director del establecimiento frigorfico de Puerto Bories, seor Thomas Dickh, escocs, ni su seora, ligur, que nos ha preparado un exquisito almuerzo a base de tallarines y pudding. Aceptamos la amable invitacin y, despus de haberle hecho los honores correspondientes, nos dirigimos apresuradamente al campo de aterrizaje, donde el diminuto Saturno con sus alas plateadas y abastecido de combustible, nos espera para emprender el vuelo. Dos carabineros chilenos cuidan el aparato y nos aguardan para pedirnos las informaciones reglamentarias sobre el itinerario y la duracin del vuelo. Cuando subo a la cabina, uno de ellos me pregunta por qu no llevo el paracadas. Yo pienso para mis adentros que el nico paracadas que llevo siempre conmigo es una reliquia de san Juan Bosco, a la cual acudo en momentos de peligro y dificultad. Me acomodo en el asiento, pero es tan reducido el espacio que apenas encuentro lugar para mi maquinaria fotogrfica. Franco pone sobre mi escafandro un micrfono receptor y lo une al suyo con un hilo telefnico; me sujeta con las correas de seguridad y luego de recomendarme que no toque con los pies las palancas de comando, sube tambin l, acelera el motor y el Saturno despega suavemente en direccin al monte Balmaceda. Es la primera vez que vuelo por encima de la inmensa cordillera Patagnica, meta predilecta desde hace tantos aos de mis estudios e investigaciones. En pocos minutos toma altura el aparato. Las costas del fiordo y las montaas que lo flanquean se hunden rpidamente y en forma plstica muestran todas las sinuosidades y repliegues de los valles, surcados por las venas plateadas de los torrentes y salpicadas de innumerables laguitos. Durante un cuarto de hora volamos siguiendo el curso del fiordo, frente al gigantesco Balmaceda. Estamos en plena cordillera a una altura de 2.000 m y el panorama que se despliega a nuestro alrededor es cada vez ms grandioso. La mquina fotogrfica entra en funcin a breves intervalos. Entretanto, hacia el suroeste se oscurece sensiblemente el horizonte y negros nubarrones van acumulndose con rapidez sobre los montes, e impulsados por un fuerte viento del oeste, se acercan a nosotros. nicamente por el norte el cielo contina sereno. Pareciera que la cordillera no quisiera hoy dejarse subyugar. Las primeras rfagas embisten ya la frgil aeronave y la hacen oscilar fuertemente, uniendo sus silbidos al ruido del motor. Acabamos de entrar en un estrecho corredor, que penetra entre el Balmaceda y el cerro Prat, cuando de pronto siento que el aparato se precipita con impresionante velocidad y cae en vertical como si hubiera perdido las alas. Cincuenta, cien metros... Franco me asegur despus que debimos haber bajado a doscientos. No me haba repuesto an de la sorpresa de aquel salto acrobtico cuando una fuerza invisible nos empuja vertiginosamente hacia arriba en una fantstica picada. El Saturno se estremece y oscila, se hunde y se eleva como si estuviera a merced de una marejada gigantesca. -215-

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Hemos entrado en el curso de una poderosa corriente de aire que baja con mpetu de la cordillera, obligada a pasar por entre estas elevadas paredes de montaas, formando remolinos y grandes pozos de aire. Franco domina el aparato con seguridad y maestra y a mis recelosas preguntas responde que apenas dejemos aquella garganta entraremos en una zona ms tranquila. Avanzamos rpidamente. He interrumpido mi labor fotogrfica y contemplo admirado las cimas ms elevadas del Balmaceda, revestidas de una cndida coraza de nieve, y sus poderosos flancos, sobre cuyas paredes, cortadas a pique, descienden grandes corrientes de hielo. Debajo de nosotros diviso las aguas del fiordo agitadas por el viento, y ms al norte la cinta de plata del ro Serrano, que serpentea en el valle profundo y desemboca formando un hermossimo delta. Cuando despus de diez minutos de trepidacin, dejamos atrs al Balmaceda y enfilamos hacia el macizo del Paine, vuelve a reinar la calma primitiva y puedo continuar fotografiando el paisaje cordillerano, que se hace ahora cada vez ms interesante. Hacia el oeste, bajo los efectos de una luz siniestramente plida, que brota de una capa griscea de vapores, se extiende hasta perderse de vista un inmenso campo de hielo, limitado en su parte interior por inexploradas cadenas de montaas. Este gran manto de hielo desciende por el declive oriental de la cordillera, festoneado con numerosos glaciares que se precipitan en las profundas gargantas o derriten sus frentes sobre los lagos, entre los cuales distingo el Tyndall y el Geikie, ya visitados por m hace algunos aos. Estamos muy cerca del macizo del Paine, que absorbe nuestra atencin por la belleza y majestad de sus innumerables pirmides, torres y pinculos que le dan el aspecto de una gigantesca fortaleza. Ya la conozco en todos sus detalles, pero hoy, desde la altura, puedo escrutar sus ms ocultos repliegues. Poco ms all del Paine, volamos sobre la profunda cuenca lacustre del Dickson, que brilla a la luz del Sol como un trozo de cristal. Al norte del lago, blancos colosos que se elevan al azul del cielo con maciza potencia, taladrando las acolchonadas masas de nubes estancadas en las gargantas, nos muestran las cspides ms altas y dominantes de la cordillera Andina, que marcan el lmite entre Chile y Argentina. Con una ascensin a todo motor, Franco eleva el aparato a 3.200 m. El horizonte se ampla de una manera tan grandiosa que sobrepuja toda imaginacin. A occidente aparece un inmenso caos de montaas centelleantes de nieve, de picos gigantescos y torvos, de hrridos amontonamientos de seracs que se asoman a los abismos, de crestas afiladas, fantsticamente orladas de hielo, de suaves alburas de nieves engarzadas en bastiones rocosos, que se dilatan y se pierden en misteriosas lejanas. Por todas partes hielo y nieves eternas y cadenas de montes, de cuya existencia los mapas no tienen indicacin alguna, dejando solamente un espacio en blanco con la consabida inscripcin: Inexplorado. En pocos minutos sobrepasamos la sierra de los Baguales y penetramos en el brazo sur del lago Argentino, que ya he visitado otras veces, pero que hoy me revela nuevas bellezas y nuevos secretos sobre la configuracin interior de sus cadenas y de los glaciares que descienden hacia l. -216-

Lago y ventisquero Dickson - A occidente se levanta el cerro Stokes.

caPtulo vi. en vuelo soBre el Balmaceda y el Paine

Llevamos una hora de vuelo y el fro comienza a agudizarse, el termmetro marca siete grados bajo cero; pero lo que nos hace sentir ms intensamente el fro son las heladas rfagas de viento. Volamos ahora sobre los tortuosos brazos occidentales del lago Argentino, cuyas aguas penetran sinuosamente paredes de montes abruptos revestidos de florestas vrgenes. Un triste recuerdo acude a mi memoria. En este mismo sitio, en estas mismas aguas, sobre las cuales nos cernimos, el 28 de enero de 1931 caa, sorprendido quizs por alguna fuerte rfaga, el hidroavin Cndor de Plata, pereciendo el piloto alemn Gnther Plschow y su mecnico y fotgrafo Dreblow, mientras se dirigan a la cordillera en vuelo de reconocimiento*. Plschow haba venido directamente de Alemania en 1927-28 con su goleta Feuerland y haba efectuado numerosos vuelos sobre el archipilago de la Tierra del Fuego hasta el cabo de Hornos, obteniendo una magnfica coleccin de vistas fotogrficas y cinematogrficas y publicando sus impresiones de viaje en un libro muy interesante: Ueber Feuerland. Dos aos despus haba regresado a la Patagonia, para reanudar sus vuelos sobre la cordillera, pero el aparato, que sin duda estaba ya resentido por la intemperie y por los esfuerzos hechos, no pudo continuar la lucha, y, mientras se encontraba en pleno vuelo, a nuestra misma altura, al desligarse del timn un cable de acero, se precipit sobre la costa del lago. Plschow se descolg con el paracadas, pero ste no se abri, y muri instantneamente; Dreblow slo logr hacer funcionar parcialmente la sombrilla y se precipit violentamente a tierra golpendose la cabeza contra una piedra; logr dar unos pasos y expir a pocos metros de su compaero. Nuestros ojos se sienten ahora irresistiblemente atrados por una inmensa corriente de hielo horriblemente revuelta que irrumpe de la cordillera y penetra como una dilatada barrera de cristal en el canal de los Tmpanos, donde numerosas masas de hielo, desprendindose de su frente, flotan sobre las aguas azules, como enormes osos blancos. Es el glaciar Moreno, el ms bello de la cordillera Patagnica en su flanco oriental y el ms grande por su amplitud e imponencia**. Del canal de los Tmpanos pasamos rpidamente al brazo norte del lago Argentino, un largusimo seno que se incrusta en el corazn de la cordillera y termina al pie del glaciar Upsala. Aqu reina una calma perfecta. La cadena, completamente descubierta, muestra a los rayos del Sol, prximo al ocaso, sus innumerables picos, entre los cuales reconozco algunos que hemos explorado hace pocos aos. He aqu el puntiagudo
* Los aviadores alemanes venan de dar fin, forzadamente por las precarias condiciones estructurales y mecnicas del avin, a una azarosa campaa de exploracin por sectores de la alta cordillera de los Andes que permiti adelantar en el conocimiento de buena parte del campo de hielo Patagnico Sur (N.E.) ** En realidad el glaciar ms extenso de la vertiente oriental andina es el Upsala, seguido por el Viedma (N.E.).

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obelisco del monte Mayo que se yergue al sur del canal Avellaneda, escalado ya por nosotros en 1932, con los guas Croux y Bron; y ms all del cerro Peineta, los montes Spegazzini y Onelli; con sus imponentes glaciares, explorados tambin todos ellos, que descienden en albas cascadas de hielo, sobre los fiordos del mismo nombre. Hacia el norte distingo entre una ciclpea y nvea aglomeracin de montes y glaciares, el cerro Cono, a cuyo pie hemos vivido durante tres semanas, en pequeas carpas, sometidos al continuo furor de las tormentas, hasta que en un da sereno, despus de haber superado el vasto altiplano Italia, efectuamos la primera travesa de la cordillera, divisando desde la cumbre del monte Torino las aguas del fiordo Falcn, en los canales del Pacfico. Hemos entrado en el reino misterioso de las blancas soledades de hielo, donde el viento y los huracanes reinan soberanos y donde hoy dominan la luz y el silencio profundo, interrumpido nicamente por el ronroneo del motor. Quedo absorto ante el fascinador espectculo y saboreo la alegra de descubrir los ltimos secretos de esos hielos eternos. Pero Franco me llama a la dura realidad. Apenas nos queda combustible para la vuelta me grita por telfono. Llevamos dos horas de vuelo, y nos hacen falta otras tantas para el regreso. Con la mano le indico a Franco que realice todava un giro ms, para darme ocasin de obtener algunas fotografas: son las ltimas placas que me quedan. El aparato efecta un rpido viraje y luego prosigue rumbo al sur, en direccin a Puerto Natales. Durante una hora cruzamos las mismas cadenas de montaas y los anfractuosos brazos del lago Argentino. Con la cada de la tarde se van alargando las sombras acusando hasta el ms mnimo detalle y la ms ligera sinuosidad de la compleja contextura de las montaas. Los bosques de hayas que cubren los valles y se elevan a gran altura, arraigadas en las laderas, al reparo del viento, ofrecen en el otoo adelantado, bajo los ltimos destellos del Sol, una maravillosa gama de colores desde el rojo escarlata al amarillo-oro, desde el verde-esmeralda hasta el violeta-amatista. Dejamos la cordillera glacial y bajamos gradualmente hacia la llanura siguiendo el curso de profundos valles, entre los cuales serpentean en grandes espirales los ros Zamora y Baguales. Poco ms al sur del Paine dejamos a nuestra derecha los lagos Sarmiento y Maravilla, cuyas aguas azuladas se rompen en blancas crestas de espuma. Hemos vuelto a la zona azotada por los vientos del oeste, que hacen oscilar nuevamente el aparato. Volamos a poca altura sobre las llanuras amarillentas del cerro Castillo, salpicadas de blancos rebaos de ovejas que pacen en los campos, y de una que otra mancha de establecimientos ganaderos, hasta que al fin aparece la cinta azul del fiordo ltima Esperanza y sobre una terraza inclinada hacia el mar, las casas de Puerto Natales como un tablero de ajedrez. El aparato describe una espiral sobre la poblacin y se dirige hacia el campo de aterrizaje de Bories. Un imperceptible golpe del tren de aterrizaje, una breve carrera sobre el llano y henos ya parados en tierra. Mi primer vuelo sobre la cordillera ha terminado. -220-

Lago Grey y ventisquero. El lago Dickson con su glaciar que se desborda de la cordillera.

El macizo del Paine, con sus atrevidas torres, picos y neveros, visto desde el Saturno. Torres y simas en el interior del Paine.

El canal de los Tmpanos en el lago Argentino. Entre la maraa de montes y de glaciares descuella imponente la silueta del monte Mayo. Picos y hielos eternos reverberando al Sol poniente.

Lago Argentino. ltimos rayos del Sol en la cordillera. El fiordo Spegazzini y la alta cordillera nevada.

La ensenada y el glaciar Onelli desde el avin.

caPtulo vii. hacia el laGo arGentino

CAPTULO VII
hacia el laGo arGentino

Expedicin exploradora a la cordillera. Ro Gallegos. La estepa patagnica.Umbelferas en flor. Calafates. En la estancia Anita. Diversos aspectos del lago Argentino. En el canal de los Tmpanos. El glaciar Francisco Moreno. Tempestad en el lago. Hielos flotantes. Llegada a la estancia Cristina.

onoc el lago Argentino en febrero de 1928. Haba llegado hasta all desde la regin de ltima Esperanza, a travs de la Sierra de los Baguales, y despus de una breve permanencia en la estancia Anita, tuve la grata oportunidad de recorrer en lancha el brazo septentrional del lago y visitar la estancia Cristina, oculta en la soledad de las montaas. En el escaso tiempo que pas all, favorecido por unos das perfectamente serenos, hice dos excursiones al glaciar Upsala y pude conocer de cerca la configuracin de los macizos centrales y los enormes glaciares que bajan de los mismos. Qued profundamente emocionado y entusiasmado. La insospechada grandiosidad del paisaje andino, los numerosos estudios que poda realizar en esas montaas y glaciares, que ningn pie humano haba pisado an, as como la proximidad de una estancia que me facilitaba el establecimiento y los medios de transporte, me sugirieron inmediatamente la idea de establecer en ese lugar la base de una expedicin, que desde haca algunos aos vena proyectando para explorar el interior de la cordillera. Pero hasta 1930 no pude llevar a cabo mi acariciado proyecto. Pocas personas integraban la comitiva que yo haba organizado en Buenos Aires: el doctor Egidio Feruglio, de Udine, que desde 1925 se encontraba en la Argentina en calidad de gelogo de los yacimientos petrolferos de Comodoro Rivadavia, y los guas alpinos Evaristo Croux y Len Bron de Courmayeur. Los guas llegaron a Buenos Aires el 30 de noviembre; el 5 de diciembre se embarcaban conmigo y con todos los equipajes a bordo del vapor Asturiano, con rumbo a Ro Gallegos, poblacin extrema de la costa patagnica argentina. En Comodoro Rivadavia, importante centro costero de la Patagonia32, de rapidsimo
32 La palabra patagonia deriva de patagones, nombre aplicado por Magallanes en 1520 a los indgenas que encontr en el Puerto de San Julin, como refiere Pigafetta en la relacin del viaje. Con

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desarrollo debido a la creciente explotacin de sus pozos de petrleo, se nos agreg el doctor Egidio Feruglio, dispuesto a abandonar durante algunos meses sus ocupaciones para participar de mi expedicin, y en la maana del 15 de diciembre desembarcamos en Ro Gallegos, capital, desde 1898, del territorio argentino de Santa Cruz. Es una poblacin de 8.000 habitantes, ubicada sobre la orilla derecha del ro homnimo y a siete millas de su desembocadura en el Atlntico. A Ro Gallegos, lo mismo que a todos los puertos de la costa patagnica, convergen, desde un determinado sector, los caminos que vienen de las estancias diseminadas por el interior de la cordillera. Hay tambin caminos que conducen a Punta Arenas (Chile) con la cual est unida por un activo servicio diario de automviles. Por ser la capital del territorio de Santa Cruz y sede de las autoridades del gobierno territorial, Ro Gallegos supera en vitalidad a todos los dems pueblos de la costa. Casi todas las casas son de un solo piso y construidas con madera trada de Tierra del Fuego o de la cordillera (lago Argentino), con techo y paredes revestidas por fuera con chapas de zinc. En estos ltimos aos se ha realizado un rpido y notable progreso que se manifiesta en el gran nmero de elegantes edificios de ladrillo y cemento construidos tanto por las entidades pblicas gubernativas y militares como por particulares y grandes casas comerciales. La violencia y la continuidad del viento impiden tenazmente el crecimiento de la vegetacin arbrea, aunque en las plazas, a lo largo de las avenidas y alrededor de los chalets, algunas manchas verdes o algunas amelgas floridas, sealan cmo, aun bajo los azotes del viento patagnico, pueden crecer y desarrollarse plantas y flores imprimiendo algo de alegra al triste y montono cuadro de la estepa.
esta denominacin, netamente geogrfica, formada progresivamente por tradicin cartogrfica, se denomina la extremidad sur, tanto chilena como argentina, del continente sudamericano, que se introduce como una cua entre el Atlntico y el Pacfico hasta el estrecho de Magallanes. Antiguamente se denominaba Patagonia a toda la zona situada al sur del cabo San Antonio y hasta el estrecho de Magallanes, y por consecuencia al territorio que desde la costa se extiende hasta la cordillera occidental. Posteriormente esta extensin fue reducida, considerndose como Patagonia toda la regin al sur del ro Colorado, incluyendo el territorio del Neuqun, hasta la cordillera, lmite que hasta hoy da parece prevalecer por razones histricas y geogrficas, contra el que algunos autores modernos quisieran fijar en el curso del ro Negro y de su afluente el Limay. Este ltimo lmite norte coincidira con el que fue trazado por el gegrafo Hans Steffen para la Patagonia chilena, el cual est determinado por la gran lnea de depresin de los lagos Llanquihue y Todos los Santos, que cruza la cadena divisoria de la cordillera por el paso Prez Rosales y contina en el brazo occidental del lago Nahuel Huap. Hans Steffen, Viajes de exploracin y de estudio de la Patagonia occidental, p. 10. Desde que fue promulgada la ley del 18 de octubre de 1884, con la cual toda esta porcin austral del territorio argentino fue dividida en gobernaciones o territorios nacionales, el nombre Patagonia qued solamente como testimonio de una tradicin histrica. Actualmente la Patagonia argentina est dividida en 5 territorios nacionales: Neuqun con una superficie de 94.000 km2, una poblacin de 85.000 habitantes y una densidad de 0,90 por km2; Ro Negro con una superficie de 200.000 km2; poblacin, 132.000 y densidad de 0,65; Chubut superficie de 169.000 km2, poblacin 53.000 habitantes y densidad 0,32; Gobernacin militar de Comodoro Rivadavia superficie 97.000 km2, poblacin 51.000 y densidad 0,52; Santa Cruz, superficie 201.651 km2, 24.000 habitantes y densidad de 0,12; administrados cada uno por un gobernador que reside en las capitales: Neuqun, Viedma, Rawson, Comodoro Rivadavia y Ro Gallegos.

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Ro Gallegos. Calle Roca. Ro Gallegos. Colegio de los Padres Salesianos.

caPtulo vii. hacia el laGo arGentino

A lo largo de la calles, trazadas con prdiga amplitud sobre un plano geomtricamente regular, como un tablero de ajedrez, estn alineadas las casas y los almacenes donde los colonos, los estancieros y las amas de casa pueden encontrar todo lo necesario para vestirse, alimentarse y adornar su hogar. En casi todas las esquinas se levanta un bar o un hotel, a los que concurren generalmente los estancieros que vienen del interior para hacer sus compras y contratar la venta de los productos lanares. La prosperidad de los habitantes de estos pequeos centros costeros est en directa relacin con el alza y baja de las lanas y las carnes, sujetas a constantes alternativas, de acuerdo a las cotizaciones del mercado internacional. Cuando el precio de la lana est alto, el dinero afluye en mayor cantidad a esos centros, porque todo lo que se consume en el campo, con excepcin de la carne de oveja, hay que ir a buscarlo a los pueblos de la costa. En las cercanas de Gallegos hay un establecimiento frigorfico (el Swift de Ro Gallegos), donde se sacrifican, en la temporada de verano, cerca de 200.000 ovinos, cuyas carnes son embarcadas, en su mayor parte hacia Gran Bretaa33. Aqu, como en todos los dems pueblos de la costa, predomina entre la poblacin el elemento extranjero. La mayora son espaoles; un buen nmero ingleses, yugoeslavos, alemanes, escandinavos y sirio-libaneses; escasean los italianos, que han poblado, en cambio, los frtiles valles de ro Negro. Hay un fuerte ncleo de chilenos o, ms bien, de chilotes (habitantes de Chilo) emigrados de Punta Arenas o infiltrados en la Patagonia a travs de los valles cordilleranos de ms al norte, viviendo, en parte, de los productos agrcolas o pastoriles, o trabajando en los establecimientos frigorficos o en las estancias, como ovejeros, esquiladores o peones. Son muy apreciados por sus capacidades para trabajar y su resistencia al clima. Los salesianos se establecieron en Ro Gallegos tiempo despus de su fundacin (1885), cuando slo haba all unas pocas viviendas, gracias al misionero turins don Jos Beauvoir y al incansable monseor Jos Fagnano. Cuentan ahora con una hermosa iglesia y un grandioso colegio para la educacin de la juventud. En Gallegos estuvimos dos das para completar las vituallas y buscar los medios de transporte con que proseguir el viaje hasta el lago Argentino. El da 17, por la maana, salimos muy temprano en automvil, con la esperanza de poder recorrer ese mismo da los 350 km que nos separaban de la estancia Anita, sobre la costa del lago Argentino. Todos nuestros vveres y equipajes cerca de 1.000 kilos fueron cargados en un camin de alquiler, que haca el servicio de transporte de productos lanares desde la cordillera a la costa. Aqu el automotor ha reemplazado rpidamente al caballo, tanto en la vialidad como en el transporte de productos lanares, acortando las distancias, de modo que en un solo da es posible llegar de la costa a la cordillera*, al pie de los glaciares, con una rpida carrera de 400 km,
33 Tambin en Deseado, San Julin y Santa Cruz existe un establecimiento frigorfico para industrializar la abundante produccin ovina de las zonas respectivas.

* Actualmente en autobs, el tramo que va desde Ro Gallegos en la costa Atlntica hasta El Calafate, sobre la costa del lago Argentino y desde donde es posible alcanzar los glaciares Moreno, Upsala,

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a travs de las inmensas altiplanicies. Las comunicaciones viales, que hasta hace pocos aos eran dificultosas, y debido a las lluvias y deshielos poco menos que impracticables, pues se hacan sobre las viejas y tortuosas huellas de las carretas, hoy han mejorado mucho con la construccin de caminos nuevos, rectos como un hilo, tendido por leguas enteras y puentes de cemento, tanto en el interior, hasta la cordillera, como a lo largo de la costa atlntica, de acuerdo con los planes de la Direccin de Vialidad. A medida que se avanza hacia el interior es fcil observar cmo el terreno va elevndose gradualmente en forma de largas mesetas escalonadas, que en las cercanas del lago Argentino (Pampa Alta), donde estn revestidas con depsitos glaciales, llegan casi a los mil metros de altura. El examen estratigrfico del subsuelo de estas mesetas, constituidas por bancos y capas de areniscas, conglomerados y especialmente tobas, en que se encuentran con frecuencia y abundantemente fsiles marinos y terrestres, permite reconocer con claridad los diversos avances y retrocesos del mar, verificados en esta regin desde el Cretcico Inferior hasta el Plioceno Superior. El gradual ascenso de la cubierta sedimentaria desde el Atlntico hacia la cordillera es el resultado de movimientos epirognicos, intermitentes, acaecidos durante el Terciario Superior y el Cuaternario. Sobre la superficie de estas mesetas se extiende un manto de varios metros de cascajos y guijarros dursimos y redondos (los rodados Tehuelche) de origen fluvioglacial, o sea, transportados desde los Andes por las corrientes de deshielo de los glaciares cuaternarios. Mientras tanto, nuestro auto avanza rpidamente por el interior de las inmensas llanuras, ridas y pedregosas, onduladas a veces e interrumpidas otras, por pequeas depresiones (caadones) que sealan el lveo de antiguos cursos de agua que bajaban de la cordillera en la poca glacial, o se han formado posteriormente en el mismo altiplano. La gran llanura de un color amarillo verde plido presenta slo algunas hierbas rgidas y punzantes, en matas ms o menos aisladas, formada por escasas gramneas, entre las que predominan la Festuca y la Stipa, conocidas vulgarmente con el nombre de coirn. Estos pastos y algunos ms constituyen el nico alimento de los rebaos ovinos y caballares que viven en las praderas patagnicas. Es la tpica vegetacin xerfila y raqutica de la estepa, caracterizada por plantas bajas en forma de cojines, que crecen en un suelo pedregoso y permeable, sobre el cual influye sensiblemente la accin de los vientos, que soplan durante meses enteros, haciendo evaporar rpidamente la humedad producida por las escasas lluvias. Estamos en primavera y casi no lo advertiramos, tan pobre es la floracin, si no nos lo revelaran los cojinetes verdes y aterciopelados de algunas umbelferas y verbenceas, tupidamente pespunteadas de delicadas y pequesimas flores de
Spegazzini, Onelli, entre otros, en el parque nacional argentino Los Glaciares, que adems incluye por el norte la cadena montaosa del Fitz Roy, a cuyos pies se encuentra la localidad de El Chaltn fundada recin en la dcada de 1980 originalmente como asentamiento de soberana andina argentina y transformada luego en centro de turismo en la base de la cadena del Fitz Roy, se cubre en cerca de cuatro horas por un camino totalmente asfaltado a travs de la inmensa pampa patagnica. Casi lo mismo se tarda desde El Calafate a Puerto Natales, en Chile (N.E.).

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Ro Gallegos visto desde el avin. Caminos patagnicos.

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tintes vivaces, que van del blanco cndido al rojo y al lila. Una de stas, la Lea de Piedra (Azorella trifoliata, A. monantha), de la familia de las umbelferas, se desarrolla en lugares secos en forma de un gran cojn, a veces de ms de un metro de dimetro, y es muy buscada por los pobladores de la estepa porque despus de hecha secar proporciona un buen combustible parecido a la turba. Entre las verbenceas merece especial mencin el tomillo (Lippia trifida), del cual se obtiene una excelente infusin, de un gusto parecido a la menta. Otra bebida para infusin, muy usada y apreciada por los habitantes, es la que se obtiene del t pampa (Satureja darwinii), una labiada que abunda en todas partes, desde la costa hasta la cordillera. Sobre la extensin rida y montona de la pampa se destacan de vez en cuando los manchones verdinegro de la mata negra (Verbena tridens)*, una verbencea que crece en tupidas gramas de 60 cm y que brinda un pobre, pero til combustible a los habitantes. Menos tupidos son los arbustos de la mata verde (Lepidophyllum cupressiforme), que prefiere los terrenos salados y que, por ser resinosa, arde tambin verde. Otro arbusto, la mata amarilla (Anarthrophyllum desideratum), de ms de un metro de alto, se caracteriza por sus flores amarillas y se utiliza para formar cercos de proteccin contra el viento, alrededor de las casas y a lo largo de las huertas. Algo ms elevados y leosos son los arbustos espinosos de los calafates (Berberis heterophylla y B. buxifolia), que producen unas bayas dulces con un dejo amargo y que en el verano sirven de alimento a muchas aves. Muy raro resulta hoy el Incienso Schinus dependens, un arbusto espinoso que puede llegar a los dos metros de altura. Tanto el tronco como sus races dan una lea muy buena, que arde fcilmente, y a eso se debe que haya desaparecido con rapidez. Mientras continuamos avanzando, nuestra mirada se extiende a lo largo de la planicie amarillenta de la pampa, donde resaltan los numerosos puntos blancos de las ovejas y, mezclados con ellas, los guanacos y avestruces que pastan tranquilamente y huyen despavoridos al or el zumbido de nuestro coche. De vez en cuando salen repentinamente de los matorrales y de las cuevas numerosas liebres (Lepus europaeus) que huyen despavoridas ocultndose en pocos instantes a la vista. Otros roedores parecidos ya existan, aunque en cantidades limitadas en la Patagonia septentrional y central con el nombre de liebre patagnica (Dolichotis australis o patagonica), pero en la actualidad aqullas se multiplicaron extraordinariamente desde la costa hasta la cordillera ocasionando serios daos a los cultivos y consumiendo las pocas yerbas destinadas a las ovejas.
* En Gli Ultimi Patagonici, Cacciatori di Guanachi, un artculo del 21 de abril 1939, aparecido en el diario italiano Corriere de la Sera, De Agostini afirma que entre los aonikenk o tehuelche este arbusto es usado para confeccionar un peine de unos treinta centmetros de largo, hecho con sus races y atado con ligamentos de guanaco. Esta informacin se confirma en Mateo Martinic, Los aonikenk, historia y cultura, de Punta Arenas, Ediciones Universidad de Magallanes, 1995, p. 247. El mismo Martinic proporciona all mayor informacin acerca de la confeccin y caractersticas de dicho peine, incluyendo una fotografa gentileza del Museum fr Vlkerkunde de Berln. Tanto el ejemplar original del artculo de De Agostini, as como su borrador mecanografiado y su traduccin al espaol, se encuentran actualmente en los archivos del Museo Maggiorino Borgatello de la ciudad de Punta Arenas (N.E.).

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No hay posibilidad alguna de poder eliminarla, pues su cantidad es enorme. Aunque desde hace algunos aos se activ la caza, porque su piel adquiri valor en el mercado. Pocas son las viviendas que encontramos a lo largo del camino. Se trata por lo general de estancias, puestos de polica y pequeas fondas y boliches, que constituyen una parada casi obligatoria, ya sea para tomar un bocado, ya para interrumpir en algo la monotona del viaje y defenderse del fro con una copita de licor. El invierno ltimo fue extraordinariamente crudo y nos dicen que el termmetro descendi hasta los 26 grados bajo cero y, en zonas ms elevadas, hasta los 32. La abundante nieve, endurecida por el fro constante, provoc la muerte de miles de ovejas, cuyos restos pudimos ver, en efecto, ac y all en la llanura, amontonados por los ovejeros, listos para ser quemados. La temperatura es mucho ms rgida en el interior que sobre la costa, pues el terreno es ms elevado y ms expuesto a los vientos dominantes y fros de la cordillera. Por la tarde subimos la ladera de una elevada meseta (pampa alta), desde donde podemos vislumbrar, a lo lejos, las altsimas y blancas cadenas de la cordillera, semiocultas por la neblina y ms cerca de nosotros la mancha azulada del lago Argentino. Una vez traspuestos los cordones morrnicos de la pampa alta, bajamos, por empinadas pendientes, a la profunda depresin del ro Santa Cruz, emisario del lago Argentino. Era nuestra intencin llegar durante el da a la estancia Anita, propiedad de la sociedad Menndez Behety, que est sobre la vertiente meridional del lago, pero un desperfecto del motor nos oblig a pasar la noche en un hotel de El Calafate, nico centro poblado de esta regin precordillerana. A la maana siguiente reanudamos viaje hacia la estancia Anita, donde ya nos esperaban, por habrselo avisado con anticipacin desde Santa Cruz nuestro compatriota, el seor Menotti Bianchi, activo e inteligente administrador general de la sociedad ganadera Menndez Behety. La Anita, trazada segn los planos del seor Bianchi, es una de las ms bellas e importantes estancias de la regin. Sus grandiosas construcciones destinadas a la industria ganadera, y hechas de acuerdo a las exigencias de la tcnica moderna; los elegantes chalets destinados al personal de administracin, rodeados de anchas avenidas de lamos y de hermosos jardines; sus campos frutales, hortalizas y forrajes, le dan un aspecto de oasis verdeante entre el paisaje desnudo y montono que la circunda. Mientras nosotros nos quedamos en calidad de huspedes en la estancia Anita, el camin prosigue hasta Punta Bandera, sobre la orilla del lago, donde el vaporcito Csar, de la estancia Cristina, comienza de inmediato a cargar los equipajes, a fin de poder salir al da siguiente. La maana del 19 sal de la estancia Anita acompaado por el gua Bron, para Punta Bandera, donde me embarqu, prosiguiendo hacia la estancia Cristina. Los dems compaeros que se haban quedado en la estancia Anita nos seguiran al regresar la lancha, trayendo consigo todos los equipajes y vveres que faltaban. La espera no result intil para el doctor Feruglio, ya que puede dedicarse ventajosamente al estudio geolgico de aquel lugar. En el tramo de camino entre la estancia Anita y Punta Bandera casi 50 km comienzan a asomar los primeros paisajes cordilleranos llenos de vida y de sal-242-

Los fardos de lana son llevados a la costa por medio de camiones. Rebao de ovejas pastando en las mesetas patagnicas.

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vaje grandiosidad. Hacia occidente se elevan las cadenas Buenos Aires y Cattle, revestidas hasta casi la cumbre de verdes bosques de hayas. Un poco ms lejos se destacan, sobre el pedestal de las aguas del lago, los blancos colosos de la elevada cordillera, entre jirones de nubes que los envuelven casi perennemente. Por el sur, a lo largo de un camino que costea el seno Rico, profunda articulacin del lago Argentino, el paisaje adquiere la forma de un verdadero parque, con una hermosa sucesin de manchas de bosques y de vivaces praderas donde se encuentran numerosas estancias, siendo La Jernima la ms importante y pintoresca. Punta Bandera, que da el nombre a la pequea rada que sirve de refugio a las pocas embarcaciones que navegan por el lago, seala netamente la divisin del lago Argentino en dos porciones de caracteres morfolgicos totalmente distintos. La parte oriental tiene la forma tpica de los lagos terminales andinos, extendindose en una amplia cuenca de contornos costeros regulares, circundada por terrazas bajas morrnicas y glacio-lacustres y, a mayor distancia, por las empinadas laderas de las mesetas subandinas. La parte occidental, en cambio, est profundamente articulada y se interna en la elevada cadena andina a modo de dos brazos extensos, en direcciones opuestas: el ms vasto hacia el noroeste y el otro hacia el sur. Cada uno de stos se subdivide, a su vez, en canales y profundas ensenadas que, encerradas entre altas y escarpadas paredes rocosas, tienen todo el aspecto de los fiordos noruegos. El brazo sur es el ms ancho y tortuoso y tambin el ms pintoresco. Desde Punta Bandera penetra en un pequeo tramo hacia el poniente, entre las pennsulas Avellaneda, al norte, y Magallanes, al sur. Luego, dejando hacia el oeste la profunda ensenada Mayo, que termina en las bases mismas de la montaa homnima, dobla hacia el sur, con el nombre de canal de los Tmpanos. El propio nombre explica la enorme cantidad de tmpanos que flotan en sus aguas y que tienen origen en el glaciar Francisco Moreno, el cual desborda de la cordillera y penetra en el lago en forma de un gigantesco baluarte hasta alcanzar la orilla opuesta. El seno Mayo, muy poco conocido y visitado hasta ahora, posee bellezas naturales tan fascinantes que constituira bien pronto, junto con el glaciar Moreno, una de las metas predilectas de los turistas que visitan el lago Argentino*. Penetra en los contrafuertes de la cordillera en direccin al oeste y est limitado al norte por la pennsula Avellaneda y al sur por el cordn Ameghino. A 20 km de la entrada, al doblar la punta Maravilla, tuerce hacia el sur, para seguir en una extensin de

* Lo cierto es que el glaciar ms visitado actualmente es el Moreno, conocido ms bien como Perito Moreno, al cual se accede ya por tierra o bien navegando desde Punta Bandera por el canal de los Tmpanos. Luego le siguen entre los ms visitados los glaciares Spegazzini, en el brazo sur; Onelli, Bolados, Agazzis, los tres alrededor de la pequea laguna Onelli; y el Upsala en el brazo norte, el ms extenso de todos. A stos se accede nicamente navegando en modernos catamaranes por el brazo norte del lago, siendo posible visitarlos todos en una jornada. Para ambos servicios, durante el verano se ofrecen salidas diarias desde El Calafate o Punta Bandera (N.E.).

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10 km ms, ofreciendo el aspecto de un grandioso fiordo. Contemplamos all uno de los espectculos ms imponentes y variados que pueda presentar la cordillera, encontrndose reunido, en poco espacio, cuanto de ms hermoso puede poseer la naturaleza virgen y salvaje. El monte Mayo, el gigante andino cuya cumbre escalamos el 5 de enero de 1931, levanta casi verticalmente su pirmide, por ms de dos mil metros, sobre las aguas del lago. Por su ladera norte desciende casi hasta el lago una bellsima cascada de hielo engarzada en el severo marco de la floresta. Frente al monte Mayo, por el lado sureste, el elevado cordn Ameghino parece, con sus fantsticos y atrevidos picachos, un formidable baluarte puesto all por la naturaleza para ocultar esta rara joya andina a los ojos profanos. En el extremo austral se asoma, como un blanco fantasma, la cspide del monte Pietrobelli, reconocido en nuestra ascensin al monte Mayo, enteramente revestido de hielo, sin que la menor mancha empae el candor de sus nieves eternas. A ambos lados del fiordo, tupidos bosques de hayas cubren con su verde manto las laderas de los montes, formando un sublime contraste con el blanco de las nieves perpetuas y con los glaciares que cuelgan de aquellas empinadas murallas sus enormes collares de zafiros y esmeraldas. Al trmino del fiordo desborda desde el interior de la cordillera el glaciar Mayo, que cie el flanco suroeste del monte homnimo. Su lengua de hielo, que en una poca no muy lejana deba llegar hasta el lago, se encuentra ahora a casi un kilmetro del mismo. El trecho de terreno que separa al glaciar del lago est formado por depsitos morrnicos entre los cuales corre un torrente glacial que sale del propio glaciar. Litolgicamente, si exceptuamos algunos pocos elementos de rocas pizarrosas, el detrito morrnico se compone de granodioritas. Siguiendo el canal de los Tmpanos hacia el sur, se abre, a pocos kilmetros de la entrada del fiordo Mayo, una profunda depresin surcada por un glaciar de tipo alpino que llega hasta pocos kilmetros del lago, formando un delta muy extenso34. El canal de los Tmpanos se encuentra cortado en su extremo austral por la gran corriente de hielo del glaciar Moreno, el cual, por su mole e imponencia y por la exuberancia de los bosques que lo rodean a modo de cornisa, es el ms hermoso de los que bajan por la vertiente oriental de la cordillera. Esta imponente masa de cristal, deslumbrante en su nveo candor, de perlceos reflejos verdeazulados, desciende majestuosamente de la cordillera como un inmenso ro de hielo, com34 En enero de 1944 realic varias excursiones al interior de este valle y una ascensin a los montes que flanquean el glaciar por el lado sur, logrando reconocer en todo su curso dicho glaciar, que denominamos Ameghino, en memoria del gran sabio argentino Carlos Ameghino, autor de renombradas obras de paleontologa sobre la Patagonia y la Pampa. Efectuamos entonces una interesante excursin a caballo hasta el glaciar Moreno y siguiendo, parte por la costa del lago, parte por el interior del bosque, tuvimos el placer de contemplar de cerca y bajo otro de sus aspectos, la frente de este maravilloso glaciar por su flanco occidental. Dicha estada nos fue posible gracias a las atenciones del colono Salvador Martn, quien posee all una pequea hacienda vacuna y se dedica adems, con halagadores resultados, a las plantaciones de conferas y a la siembra de pastos.

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Avestruz (Rhea darwinii). Cspedes de coirn (Stipa).

Lago Argentino. Ventisquero Francisco Moreno. Depos Fot. A.M. De Agostini

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pletamente dentellado por gigantescos seracs comparables a las agujas y pinculos de una catedral gtica, que causan en el viajero una profunda sensacin de estupor y asombro. De su frente, de ms de 50 m, cortada a pique sobre las aguas y minada por grietas profundas, se desprenden a breves intervalos grandes bloques de hielo, que se precipitan al agua produciendo un ruido sordo y retumbante, como el tronar de poderosa artillera. En el lento movimiento del glaciar, la gran mole de hielo, como empujada por una mano poderosa e invisible, se quiebra con sordo estruendo y descarga sobre el lago sus pirmides de alabastro, provocando en su cada gigantescas oleadas que van a romper sobre la costa. Los bloques de hielo desprendidos del glaciar, son arrastrados caprichosamente por el viento y forman un pintoresco contraste con el azul de las aguas y con el verde oscuro del bosque. El glaciar Moreno presenta la ventaja de ser fcilmente accesible, cosa que no sucede con ningn otro de la cordillera, pudiendo llegarse hasta l a caballo, bordeando unos 35 km de la costa norte del brazo Rico, que desde el ro Mitre lleva hasta la frente misma del glaciar35. Al contrario de lo que ocurre con los otros glaciares, que revelan claros indicios de reciente retroceso, el glaciar Moreno se encuentra en pleno avance. Ya en el verano de 1917 se vio obstruido el canal por la lengua del glaciar que haba avanzado hasta alcanzar la orilla opuesta con un ancho de pocas decenas de metros, pero al cabo de pocas semanas volvi a abrirse otra vez. En cambio en diciembre de 1939, debido a la mayor cantidad de precipitaciones habidas en la alta cordillera, el glaciar aument extraordinariamente de volumen y avanz su frente hasta la otra orilla, con un ancho de casi 300 metros, obstruyendo por completo el canal, motivo por el cual las aguas del brazo sur del lago (el brazo Rico) crecieron unos nueve metros, inundando los terrenos adyacentes y perjudicando las chacras prximas al ro Mitre. Pero en febrero de 1940, ya sea por efectos de los calores estivales, que ocasionaron el desmoronamiento lateral y frontal del glaciar con mayor intensidad; ya sea por la intensa presin que el aumento del peso produjo en el brazo Rico; ya quizs por la presin tangencial del glaciar sobre la tierra, se form, a travs de las resquebrajaduras de hielo, una galera por la cual las aguas del mencionado brazo se vaciaron en el canal de los Tmpanos, volviendo a su nivel normal36.
35 Por decreto N 105.433 del 11 de mayo de 1937, la zona austral de la cordillera comprendida entre el lago Argentino y el lago San Martn fue declarada parque nacional Los Glaciares. La determinacin de este nuevo parque ha sido confiada al autor por encargo de la Direccin de Parques Nacionales. Cfr. Pbro. Alberto M. De Agostini S.S., Nuevos parques nacionales - Informe de la cuarta comisin exploradora, Buenos Aires, 1937, pp. 121-144). 36 Un interesante estudio con levantamiento topogrfico del glaciar Moreno fue realizado por los ingenieros C. Volpi y A. Grandi del C.A.I., quienes visitaron el glaciar en la poca de su avance en noviembre de 1939, formulando acertadas hiptesis sobre las causas que habran de provocar la abertura del glaciar. Cfr. C.A.I., El ventisquero Moreno, por los ingenieros Carlos A. Volpi y Alberto L. Grandi, en revista La Ingeniera, Buenos Aires, Centro Argentino de Ingenieros, enero de 1940.

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Al sur del glaciar Moreno* el canal vuelve a adquirir su primitiva amplitud y despus de algunos kilmetros se divide en dos brazos: uno de ellos con direccin este, con el nombre de brazo Rico, y el otro, ms extenso y profundo, brazo Sur, que se dirige hacia el sur y viene a terminar bajo una elevada cadena cubierta de nieve y glaciares. El brazo Norte, hacia el cual nos dirigimos, se interna por unos 50 km en los contrafuertes orientales de la cordillera y termina a los pies del glaciar Upsala. Son las 9, y antes de que hayamos arreglado a bordo nuestros equipajes, el viento ha levantado en el canal una violenta marejada que preocupa a Wildig, piloto y maquinista de la lancha y experto conocedor del lago y de todas las insidias que en el mismo se ocultan. La entrada al brazo Norte del lago est sealada por un angosto canal encerrado entre dos despeaderos que los marineros suelen llamar Puertas del Infierno, debido a que cuando sopla el viento fuerte del noroeste, la marejada, proveniente del interior, adquiere en este punto una violencia y una amplitud extraordinarias. Cruzamos el paso con relativa facilidad, porque el viento viene del suroeste, y despus de dos horas de navegacin alcanzamos la baha del Quemado, donde se encuentra la estancia La Unin. All desembarcan dos pasajeros que haban subido con nosotros y, poco despus, reanudamos la navegacin con la esperanza de llegar antes del anochecer a la estancia Cristina. Es ste el tramo ms difcil, porque al penetrar hacia el interior, los vientos, que soplan constantemente desde el tercer o cuarto cuadrante, son siempre contrarios y la embarcacin debe luchar contra una poderosa marejada que, aprisionada entre las altas montaas, se torna an ms violenta azotada por las impetuosas rfagas que bajan de la cordillera y que pasan con vehemencia ciclnica por aquellas angosturas. Enseguida, y tras haber doblado un baluarte rocoso que protege la baha del Quemado, entramos en plena marejada. El viento, que pocas horas antes no era tan fuerte, se ha hecho ahora extremadamente violento, llegando hasta nosotros acompaado, a breves intervalos, por descargas de lluvia, de nieve y de granizo, que oscurecen el horizonte. Las olas, lvidas y espumosas, se siguen veloces y espesas, abriendo profundas simas entre las cuales se sumerge la embarcacin como un submarino. Wildig, que est acostumbrado a esa furia y desenfreno de los elementos, le controla la ruta al timonero con vigilante cuidado, y baja a la sala de mquinas para regular la marcha y avivar los hornos. Transcurren as dos horas de danza infernal, avanzando muy lentamente, hasta que al llegar a la embocadura de la ensenada que lleva a la estancia Cristina amaina el viento, y las aguas, como por encanto, se tranquilizan. Las corrientes areas desviadas por las cadenas de montaas hacia el curso de los valles, dan origen a estos extraos fenmenos por los cuales es dado observar, simultneamente, que mientras en un canal las aguas estn agitadas por una ma* El glaciar Perito Moreno es un glaciar compartido con Chile, donde recibe el nombre de Vidal Gormaz (N.E.).

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Umbelferas en flor. Guanacos (Lama guanicae).

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rejada enfurecida, en otro cercano reina la calma ms completa, o bien soplan en ambos canales los vientos en direcciones opuestas. Las laderas de las montaas que bordean el lago, escarpadas y redondeadas, muestran claramente los efectos de la extraordinaria potencia erosiva de los extensos glaciares que antiguamente las recubran. Muy escasa es la flora boscosa, que apenas se vislumbra en algunos puntos de la costa hacia el poniente. Los grandes bosques, que antes cubran la vertiente oriental del lago, fueron destruidos, hace unos veinte aos, por un colosal incendio que, activado por un fuerte viento huracanado, se propag en un solo da, desde la extremidad norte del lago hasta el Quemado, en una extensin de 30 kilmetros. La intensidad del calor de las llamas fue tal, que no slo destruy los rboles sino tambin el estrato de mantillo vegetal que cubra las rocas. El humo inund las llanuras patagnicas y, arrastrado por el viento, lleg hasta las costas del Atlntico, a 300 km de distancia. Un espectculo nuevo y atrayente ofrecen las masas de hielo que, desprendidas de los glaciares, o flotan sobre las aguas azules del lago como blancos veleros, yendo a la deriva empujadas por el viento, hasta vararse luego en las ensenadas, o se amontonan como una manada de osos. Hemos llegado casi al extremo del lago y comienza a dibujarse en el horizonte, bajo una capa de nubes grisceas y ttricas, una inmensa llanura de nieve y de hielo, que se pierde en la lejana entre gigantescas paredes de montaas en gran parte veladas por las nubes. Es el glaciar Upsala, que baja majestuosamente de la cordillera y derrite su frente sobre las aguas del lago. Nadie podra imaginar que en las inmediaciones de esta inmensa extensin de hielo pueda haber valles donde pastan miles de ovejas y se desarrolla la industria ganadera. Nos internamos an por un buen trecho en una profunda ensenada flanqueada hacia el poniente por la pennsula Herminita, larga y estrecha lengua de tierra rica en pastos, y, hacia levante, por un cordn de cumbres rocosas redondeadas y alisadas por la antigua accin glacial. Aproximndonos al trmino de la ensenada se descubre a nuestra vista la estancia Cristina, que est ubicada sobre un llano en la desembocadura de un valle que corre paralelo al glaciar Upsala, del cual lo separa nicamente una loma rocosa revestida por manchones de hayas. Es un lugar solitario y hermoso, donde Percival Masters, que conoce el lago Argentino desde 1904, emplea con amor todas sus actividades y todos sus ahorros en el desarrollo de la ganadera, edificando casas, jardines, huertas, y donde vive desde 1913 con su familia, en un oasis de paz y de tranquilidad. El hecho de encontrarse alejado de todo centro habitado y la necesidad de proveer personalmente a las muchas exigencias de la estancia, han transformado a Masters y a su hijo Alberto en mecnicos, carpinteros, electricistas, capataces. Un aserradero accionado por fuerza hidroelctrica corta los troncos del bosque cercano y provee la madera para la construccin de viviendas, muebles, puentes para el cruce de ros y botes para navegar sobre el lago. Alberto es tambin un excelente deportista, gran conocedor de aquella zona montaosa, que ha recorrido en diversas excursiones organizadas para la caza del -257-

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puma o para los acostumbrados rodeos de las ovejas. Sus consejos nos resultaron sumamente tiles para el cumplimiento de nuestro programa de exploracin de la cordillera. Al seor Masters debemos especial agradecimiento por la gentil hospitalidad y por los numerosos servicios que prest a nuestra expedicin. Mientras esperamos que lleguen los compaeros, yo efecto, en compaa del gua Bron, algunas excursiones a los alrededores a fin de tomar algunas vistas fotogrficas. Cuando el tiempo es malo, nos dedicamos a preparar los materiales del campamento y a subdividir los vveres para las distintas metas sealadas. Teniendo en cuenta las dificultades que podamos encontrar por causa de las condiciones atmosfricas adversas, tan caractersticas de estas altas zonas cordilleranas, que casi constantemente estn veladas por las nubes, limit mi programa a explorar primero el sector montaoso que se extiende a occidente de la pennsula Avellaneda, y luego a los macizos centrales de la cordillera, desde donde esperbamos alcanzar el fiordo Falcn en los canales patagnicos del Pacfico. El 27 de diciembre llegaron a la estancia Cristina el doctor Feruglio y el gua Croux y, terminados los preparativos para el viaje, nos embarcamos, tres das despus, en el Csar, para dar comienzo a nuestras excursiones.

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Lago Argentino. Casero de Calafate. Canal de los Tmpanos. Lago Argentino.

Lago Argentino. Frente del glaciar Moreno en enero de 1928. Lago Argentino. Frente del glaciar Moreno en diciembre de 1939.

Panorama de los canales meridionales del lago Argentino y de la estancia La Jernima.

Lago Argentino. Canal de los Tmpanos. Lago Argentino. Fiordo y monte Mayo.

Lago Argentino - Fiordo y monte Mayo. Reproduccin prohibida Fot. Alberto M. de Agostini

Lago Argentino. Frente del glaciar Moreno visto desde el oeste. Lago Argentino. Fiordo y glaciar Mayo.

Paredn de hielo de 50 m del glaciar Moreno.

Glaciar Mayo y montes inexplorados en el interior de la cordillera. Interior del glaciar Mayo.

Lago Argentino. La cordillera nevada en el brazo Norte.

Brazo norte del lago Argentino y pennsula Herminita. Una picada en el bosque.

Lago Argentino. Seno y glaciar Spegazzini. Lago Argentino. Tmpano a la deriva.

caPtulo viii. en el seno sPeGazzini

CAPTULO VIII
en el seno sPeGazzini

Magnificencia del paisaje andino. Bosques y glaciares. Primeras ascensiones. Vivac bajo la lluvia. Vuelta del buen tiempo. Ascensin al monte Mayo. Grandioso panorama. El regreso al campamento base. Vientos huracanados. Lago y glaciar Onelli. El regreso a la estancia Cristina

n la maana del 30 de diciembre el vaporcito Csar, con todos nosotros a bordo, deja la baha de la estancia Cristina y se dirige hacia el seno ms occidental del lago, desde donde daremos comienzo a nuestras primeras excursiones de exploracin por el interior de aquella zona de la cordillera. Enderezamos con rumbo al sur, costeando la pennsula Herminita y, despus de doblar su extremidad meridional, cruzamos el brazo central del lago que termina al pie del glaciar Upsala, cuyo frente vemos flotar sobre las aguas. Llegados a la extremidad norte de la pennsula Avellaneda, penetramos en el seno que constituye nuestra meta, obstruido en sus comienzos por algunos islotes. A medida que adelantamos, van hacindose ms numerosos los hielos flotantes empujados por el viento, lo que vuelve algo peligrosa la navegacin. Las montaas son cada vez ms elevadas y escarpadas y entre ellas atrae especialmente nuestra admiracin el monte Heim, que ostenta en su vertiente suroeste una hermossima cascada de hielo, cuya lengua baja hacia un valle, detenindose festoneada a poca distancia del bosque, donde una faja de rocas oscuras, desnudas de vegetacin, indica el reciente retroceso del glaciar. Doblamos una punta cubierta de bosques y he aqu que descubrimos en toda su grandeza espectacular la parte final del seno, en cuyo fondo campea, como un teln blanco, un majestuoso glaciar cuyo frente da sobre las aguas del seno. Alrededor de la ensenada se elevan nevados picos entre los cuales domina cerca de nosotros el Peineta, con su dentellada cspide de ms de 2.000 m, y el gigantesco monte Heim de 2.450 m que cierra el fiordo por el norte. Las formidables paredes de esta montaa estn revestidas, en su parte ms alta, por un cndido manto de hielo, franjeado en sus extremidades y surcado por innumerables arroyitos de aguas cristalinas, que penetran como hilitos plateados en el manto verdeante de -283-

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la exuberante floresta virgen, que cubre las bases de la montaa. Las aguas intensamente azules del lago reflejan el arco pursimo del cielo y forman el pedestal de este ciclpeo y policromo monumento de la naturaleza virgen y salvaje. Tanto al seno como al glaciar y al monte que obstruyen el fondo, yo les di, ms tarde, el nombre de Spegazzini, para honrar la memoria del eminente botnico italiano Carlos Spegazzini, que en 1883 particip de la expedicin Bove a la Tierra del Fuego y que en sus 47 aos de laboriosa actividad pasados en Argentina logr echar, con sus numerosos estudios y escritos, las bases cientficas de la botnica argentina. Los hielos flotantes se van espesando e, impulsados por el viento, ponen en guardia a nuestro piloto Wildig que, en peligro de ver aplastada por ellos la lancha Csar, prefiere efectuar el desembarco a algunos kilmetros del glaciar, frente a un herboso y abrigado rellano del bosque, donde encontraremos un sitio magnfico para acampar. Son las 13:30. En poco ms de media hora, todos nuestros equipajes y vveres son desembarcados en la playa y la lancha reanuda el viaje no sin antes ponernos de acuerdo en que volver a buscarnos dentro de 10 das. Toda la tarde la dedicamos a preparar el campamento, talando rboles, limpiando el terreno, siempre bajo el asalto y la molestia de un enjambre de tbanos a los que el desacostumbrado calor ha despertado de su letargo, tornndolos voraces y sedientos de sangre. Estos dpteros salen de sus refugios en los das hermosos y tranquilos, ya por desgracia tan escasos, cuando reinan el calor y la calma; pero apenas sopla un poco de viento y hace fro, desaparecen y transcurren semanas y hasta meses enteros sin que vuelvan a dejarse ver.

31 de diciemBre Por la maana llovizna, y las montaas aparecen veladas por las nubes, pero a eso del medioda el cielo se aclara y un Sol magnfico inunda de luz aquel rincn silvestre y grandioso de la naturaleza, que nosotros, realmente entusiasmados, no nos cansamos de admirar. Cuanto de ms impresionante y espectacular pueden ofrecer la montaa y el mar, parece aqu concentrado en tan poco espacio; cumbres, glaciares, cascadas, bosques exuberantes, aguas de cobalto, se funden en admirable armona, vivificados por el aliento misterioso de la soledad y por el arcano que los envuelve. Nuestras carpas se levantan, al abrigo del viento, entre un verdeante manchn de hayas y lea dura (Maytenus magellanica) y sobre un denso y mrbido tapiz de murtilla (Pernettya mucronata), a corta distancia de la playa. El gua Croux, que hace de cocinero, ha preparado ya la cocina, puesto en orden los utensilios y los vveres, y ha colocado la mesa y los asientos para las comidas. Gozamos de una hermosa vista del lago y, si no fuese por los hielos que flotan sobre las aguas y desfilan como blancos veleros, podramos pensar que nos encontramos en las amenas orillas de alguno de nuestros pintorescos lagos alpinos.

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Tmpano en el fiordo Spegazzini. Ventisquero Spegazzini y monte Peineta.

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1 de enero de 1931 Amanece una maana lmpida, llena de sol, que despierta en nosotros ansias febriles de trepar hacia lo alto y de contemplar y conocer todo ese mundo de rocas y de glaciares que nos rodea. Mientras el doctor Feruglio y el gua Croux salen para una excursin geolgica hacia la costa occidental, yo, acompaado por el gua Bron, me dirijo hacia una montaa que se yergue al sureste del seno. Subimos las pendientes cubiertas de hayas, magnolias (Drymis winterii) y tupidas malezas de calafates (Berberis), entre las cuales brillan graciosos claros cubiertos por altos y verdeantes pastos. De vez en cuando cruzan nuestro camino algunos senderos abiertos por los ciervos (huemules) que aqu son an numerosos y de los cuales encontramos algunas huellas recientes. El huemul (Hippocamelus bisulcus) es el ms hermoso y simptico de los pocos mamferos que viven en la cordillera Patagnica, pero que est ahora prximo a extinguirse por la caza despiadada que de l se ha hecho. Vive nicamente en las regiones elevadas de la cordillera, preferentemente en los lugares ms apartados y solitarios de los altiplanos y de los valles andinos, donde abundan las hierbas tiernas y frescas, regadas por las aguas cristalinas de las nieves. Es un animal fuerte y gil, de costumbres pacficas, muy parecido al ciervo europeo, a excepcin de los cuernos, que son ms pequeos y tienen dos ramificaciones. Algunos aos atrs eran muy numerosos y se los vea reunidos en grandes rebaos, pero debido a su mansedumbre y a la confianza con que permitan acercarse a ellos, se convirtieron en blanco fcil de los peones, que los mataban de puro gusto para dar la carne a los perros. Hacia los mil metros de altura la vegetacin se va volviendo raqutica, arrastrndose por el suelo, con las caractersticas hayas enanas (Nothofagus pumilio), que forman verdaderos laberintos vegetales, difciles de atravesar, hasta que desaparece al llegar a los 1.050 o 1.100 m. Caminando siempre en direccin al sur, llegamos, a travs de un collado, hasta la cumbre de una montaa que se prolonga en forma de un largo y aplanado espinazo en direccin de oeste a este, cortada por una multitud de surcos en los que se estancan las aguas de numerosos laguitos y crecen diminutos manchones de hayas enanas. Desde un cerro ms elevado y prominente podemos divisar, sobre la vertiente opuesta, una parte del brazo del lago que termina al pie del monte Mayo, que es el pico ms elevado de esta zona, y se levanta separado y aislado de la alta cordillera y asoma por un instante la cabeza entre las nubes que lo cubren. Tambin las montaas internas ms altas estn veladas por las nubes y slo se divisan los grandes glaciares que se precipitan en cascadas de seracs sobre las paredes. Proseguimos nuestro camino hacia el oeste, siguiendo la cresta del monte con el fin de acercarnos lo ms que podamos al glaciar Spegazzini, del cual consigo tomar, en las primeras horas de la tarde, algunas interesantes fotografas. Bajamos luego al seno, entre resquebrajamientos y despeaderos obstruidos por una serie de rocas aborregadas y por las barricadas de troncos de hayas cadas de puro viejas o derribadas por los aludes. Llegamos al campamento al anochecer, cuando -287-

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comenzaba a soplar un fuerte viento del sur. El barmetro va subiendo sensiblemente.

2 de enero Tiempo esplndido, montes despejados. Solamente hacia el norte se divisan algunas nubes sobre las cumbres ms elevadas, pero no nos causan preocupacin. No hay duda de que las condiciones atmosfricas van mejorando y parecen anunciar algunos das de buen tiempo. Tambin el viento va calmndose gradualmente. Decidimos salir al da siguiente hacia el interior de la cordillera. Para no perder un tiempo tan precioso en la bsqueda del camino, Croux se adelanta para explorar el tramo de costa por donde deberemos pasar, abriendo con el hacha un sendero a travs de la tupida y espinosa barrera de los calafates y tratando de evitar, en la costa abrupta, los pasos ms largos y difciles. Por la tarde aprovecho la excepcional luminosidad y tersura del cielo para tomar algunas vistas panormicas del seno y de los montes y glaciares circundantes. El Sol desaparece entre una suavsima y transparente gama de colores que imprimen al paisaje silvestre el aspecto ms atrayente de su imponente grandiosidad. Al caer las sombras, a la entrada del seno se asoma el disco luminoso de la luna, que irradia sus efluvios plateados sobre el grandioso cuadro de la naturaleza, sumergida ahora en el silencio y en la quietud ms profundos. Slo a intervalos llega hasta nosotros, con ritmo ya creciente, ya apagado, el canto melodioso y tenue de las innumerables cascadas y torrentes, que bajan de los glaciares en la vertiente opuesta del seno y se precipitan por las gargantas de las montaas.

3 de enero A las 4 suena el despertador, a las 5 partimos. Llevamos con nosotros, adems de los equipos habituales para trepar las montaas, las mquinas fotogrficas, el saco de pelo, y vveres para 4 das. Estamos decididos a penetrar lo ms que podamos en el interior inexplorado de la cordillera y a escalar alguna cumbre de importancia, para conseguir mayor campo de visin. Vamos orillando la costa del seno, llevando cada uno nuestro pesado fardo por el borde rocoso y abrupto del lago o en el corazn de la floresta y comprobamos con cunta oportunidad el gua Croux ha abierto el camino a travs de la tupida barrera vegetal, que, de otra manera, nos hubiera ocasionado mucho trabajo y gran prdida de tiempo. Pasado el primer valle, abandonamos la costa y trepamos las faldas del cordn montaoso que rodea la ensenada hacia el sur entre matorrales de hayas y desnudas peas rocallosas. En otras 3 horas dejamos atrs la empinada cuesta y alcanzamos la margen de una primera plataforma rocosa, desde donde gozamos -288-

Nuestro campamento a orillas del lago. El gua Croux fungiendo de cocinero.

Lago Argentino. Cerro Heim (2.450 m). Depos Fot. A.M. De Agostini

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con una soberbia visin de toda la ensenada Spegazzini y de los glaciares que a ella descienden. El monte sobre el cual nos hallamos seala el comienzo de un largo y articulado contrafuerte que, bajo el nombre de pennsula Avellaneda, se desprende de la cordillera y penetra en la gran depresin lacustre, limitada al sur por la ensenada Mayo y al norte por la ensenada Spegazzini. La cima casi llana y los flancos conservan en toda su integridad y esplendor un magnfico paisaje de erosin glacial, modelado por la accin del gran manto de hielo que cubra anteriormente el alto relieve andino y descenda con toda su potencia en los valles de la periferia, en numerosos lbulos, que ahora ocupan las diversas ensenadas del lago. Las rocas formadas por dursimos esquistos arcillosos, que en su mayor parte constituyen estas montaas, han sido admirablemente corrodas y pulidas, y presentan numerosas cuencas lacustres, largas cuestas redondeadas y profundas hondonadas que aqu y all, en los lugares resguardados del viento, se revisten de una tupida y enmaraada vegetacin de hayas enanas. Continuamos ascendiendo hacia el oeste sobre ondulaciones morrnicas salpicadas de laguitos y matorrales achaparrados de hayas, entre los que se abren pequeos claros revestidos de verdes pastizales. En uno de estos matorrales, junto a un pequeo torrente de aguas cristalinas, establecemos un vivac para la noche. Nos encontramos a unos mil metros y algo ms arriba comienzan las primeras manchas de nieve. Son apenas las 2 de la tarde y despus de un breve almuerzo, dejamos los vveres y los equipos y subimos todava algunos centenares de metros hasta alcanzar la cspide de una cresta rocallosa desde donde podemos otear mejor el interior de las montaas y glaciares que descienden hacia la ensenada. Nuestra excursin fue coronada con un xito insospechado, pues descubrimos que nos era posible efectuar en el da la ascensin a la cumbre del monte Mayo, que se ergua imponente en la margen meridional de un vasto glaciar de superficie inclinada y resquebrajada. Regresamos a nuestro vivac con las ms placenteras esperanzas para el da siguiente, pero ya a la puesta del Sol, el cielo, antes sereno, se cubre con una densa capa de vapores que avanzan rpidamente desde el norte; poco despus empieza a llover. Lisonjeados por el promisor aspecto del tiempo y por la presin baromtrica muy elevada, no habamos trado ninguna carpa, mas, quin puede hacer previsiones seguras sobre el tiempo en estas regiones tan repentinamente sujetas a perturbaciones atmosfricas? Procuramos suplir esta omisin construyendo dos pequeas chozas al estilo indgena, con un techo formado por una gruesa capa de ramas de haya, y all abajo, acurrucados en dos grupos, tratamos de pasar la noche. Pero para disgusto nuestro la lluvia contina cayendo ininterrumpidamente hasta la maana. En poco tiempo el techo improvisado se llena de agua, y de las hojas desbordan sobre nosotros copiosas duchas. Tambin el suelo est inundado y uno que otro arroyuelo se filtra taimadamente entre las cobijas, llegando con ingrata sorpresa a mojar nuestros cuerpos.

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andes patagnicos

4 de enero Con las primeras luces del alba salimos de nuestras chozas y encendemos, para defendernos del fro y secar nuestras ropas, una gran hoguera con troncos secos del bosque que por todas partes cubren el suelo. As pasamos todo el da junto al fuego sin que la lluvia cesara de caer. Esperamos hasta el da siguiente. El doctor Feruglio y yo abandonamos la poco abrigada choza de ramas de haya y buscamos resguardo durante la noche bajo la saliente de una roca, donde el gua Croux ha trabajado pacientemente para prepararnos un refugio ms confortable*. Cuando me despierto, algo despus de medianoche, la lluvia ha cesado, y el disco plateado de la luna llena asoma a intervalos entre las nubes, inundndonos de blanca luz. Siento que renacen mis ya casi perdidas esperanzas de prximo buen tiempo, y con esta agradable perspectiva paso lo que falta de la noche, pero cuando me levanto alrededor de las 5, una espesa neblina envuelve completamente el horizonte. Sin embargo, fue pasajera. Al aparecer los primeros rayos del Sol, las nubes desaparecen, como por encanto, dejando enteramente descubierta la bveda del cielo. Ya no hay lugar a dudas: tendremos uno de esos raros das serenos, que suelen seguir a los aguaceros, mientras el barmetro se mantiene elevado y reina una calma completa. A las 6 de las maana dejamos nuestro vivac reanimados con la alegra de aquellos primeros rayos solares que se abren paso entre las pocas nubes estancadas en el valle, mientras las cimas de coral hienden con cristalina limpidez el azul pursimo del cielo. En una hora logramos la cumbre del contrafuerte, que ya habamos visitado la vspera, y, despus de pasar por algunas ondulaciones morrnicas, habiendo ya alcanzado los 1.200 m de altura, llegamos al glaciar, en cuya extremidad sur domina majestuoso y solitario, en forma de pirmide, el monte Mayo. Tres horas empleamos para cruzar la extensa pendiente de hielo que mide unos 9 km, resquebrajada al principio, mas luego lisa, y enseguida, a los 1.700 m de altura iniciamos la subida por la empinada ladera del monte Mayo, formada de negros esquistos pizarreos, que en esa primera parte forman un manto pedregoso suelto y desmoronadizo, muy molesto y fatigoso para la ascensin. Dejando atrs la escarpada pared, alcanzamos la cresta norte del monte, tallada a pique sobre un profundo valle, donde est suspendido verticalmente un glaciar que baja desde la cspide, partido en muchas partes por colosales hendiduras. Seguimos el camino a lo largo de la cresta, que se hace cada vez ms delgada y que parece llevarnos seguramente hasta la cima entre dos espantosos precipicios. El gua Croux, que marcha a la cabeza de la caravana, atado a la cuerda que nos une, avanza sin vacilaciones y, despus de pasar con precaucin algunas planchas de hielo revestidas de nieve fresca, a las 13:15 llegamos al vrtice de una cpula de hielo y nieve en forma de cspide. Un panorama soberbio e indescriptible, tanto por la profunda extensin del horizonte como por la sublime grandeza de aquellos centenares de cumbres y de
* Cabe recordar aqu que De Agostini, para enero de 1931, contaba ya 48 aos de edad (N.E.).

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El lago Onelli lleno de tmpanos que se desprenden del ventisquero homnimo.

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glaciares que fulguran bajo los tersos rayos del Sol, se presenta ante nuestras miradas, los primeros ojos humanos que contemplan esas misteriosas soledades de hielo, mientras nos estremecemos de alegra y quedamos atnitos por el recogimiento. La particular situacin de esta montaa, que se levanta en la margen oriental de la cordillera en forma aislada y dominadora, hace que desde su cspide, de 2.380 m de altura, se pueda divisar un horizonte extenssimo, tanto en la zona interior como en la zona exterior preandina. Hacia el sur se desploma a pique por ms de dos mil metros sobre las aguas de la ensenada Mayo, y, contemplada desde ese lado, presenta la forma de un cuerno, ligeramente doblado hacia el sur. Su nombre actual le fue puesto por el perito argentino Francisco Moreno, quien la observ en 1877 desde Punta Bandera, llamndole la atencin la forma angosta y retorcida de su cspide, cuya altura sobrepujaba a todas las montaas vecinas. Justamente debido a su elevacin y visibilidad desde la regin preandina oriental, el monte Mayo fue elegido como punto de referencia para establecer sobre l mismo la lnea limtrofe entre Argentina y Chile*. Dos horas permanecimos sobre la cumbre gozando de una calma perfecta, que nos permiti dedicarnos con tranquilidad a nuestros trabajos. No soplaba la menor brisa y el termmetro marcaba al Sol un grado y medio sobre cero. Mientras los guas levantan sobre el borde norte de la cspide un montn de piedras, donde se halla una pared rocosa, el doctor Feruglio se dedica a efectuar triangulaciones con la brjula y observaciones sobre los glaciares, al tiempo que yo obtengo un panorama fotogrfico de todo el vasto horizonte. La mirada trata de atravesar vidamente a travs de esa inmensa extensin de nieve, glaciares y cordilleras, realzadas an ms por la fulgurante luz del Sol y la cristalina transparencia de la atmsfera, ansiosa de escudriar sus secretos. Cerca de nosotros domina al este la pennsula Avellaneda, que penetra en el lago Argentino como un gigantesco y aserrado baluarte montaoso, limitada al sur por la ensenada Mayo, cuyas azuladas aguas vemos penetrar hasta nuestros pies, y al norte por la punta septentrional del lago, que lame el frente del glaciar Upsala. La inmensa superficie ondulada de este glaciar se dilata por el norte hasta donde se pierde la vista entre blancas cadenas de montaas, donde domina, a una distancia de ms de 100 km, la torre rojiza y majestuosa del Fitz Roy. Hacia el noroeste, ms all de la planicie de hielo y nieve que acabamos de cruzar, se eleva la zona central de la cordillera, formada por un complejo sistema de montes, glaciares y vastos campos de nieve, cuya configuracin constituye el objeto de nuestras observaciones y estudios. Los montes Spegazzini y Peineta (2.450 m), que ahora se han vuelto muy bajos, ocupan los dos extremos de un vasto crculo de montaas, que encierra una cuenca glaciar de donde brota una de las principales corrientes de hielo, tributaria del glaciar Spegazzini. Al oeste de este grupo montaoso, que se alza en forma de anfiteatro, se distingue una ltima cadena de montaas enteramente cubiertas de nieve y hielo cuya vertiente oriental baja hacia el
* Como se ha dicho, el monte Mayo tiene aproximadamente 2.380 m de altura, y se encuentra en territorio argentino prximo al lmite internacional acordado en 1998 (N.E.).

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andes patagnicos

Pacfico. Esta elevada cadena, denominada por nosotros Malaspina37, est cortada por algunos boquetes, alcanzando su mayor altura (de aproximadamente 3.000 m) en un macizo que se encuentra en el extremo norte. Entre esta cadena y el crculo de montes Spegazzini y Peineta, se prolonga en semicrculo una vasta cuenca glacial, donde nace la corriente principal de hielo que baja a la ensenada Spegazzini. Al sur del monte Mayo y del cordn Malaspina, la cordillera queda interrumpida por un profundo y estrecho valle que representa la continuacin occidental de la ensenada Mayo. En la margen oriental de esta depresin se encuentran dos pequeas cuencas lacustres sobre las que mojan sus frentes algunos pequeos glaciares*. Ms hacia el interior, la depresin se acenta en forma de un collado glacial que no alcanzamos a ver enteramente, porque lo oculta una capa de nubes estancadas. La distancia entre estos pequeos lagos y los canales del Pacfico debe ser muy corta. Al sur de este collado la cordillera vuelve a elevarse con un monte imponente, de tal vez 3.000 m, revestido de hielo hasta la cumbre, y que surge aislado al margen de los canales patagnicos. Lo denominamos Aguilera en homenaje al primer obispo salesiano chileno de Magallanes, que tanto hizo para el progreso espiritual y cultural de aquel lejano territorio. Por las paredes escarpadas de los montes que estn frente a nosotros, donde la cordillera se vuelve otra vez compacta y elevada, bajan al valle dos glaciares entrecortados por profundas hendiduras, cuyos frentes aparecen ennegrecidos por detritos morrnicos flotantes. Al sur de esta depresin el relieve andino se presenta como una vastsima altiplanicie helada de 2.000 m de altura, donde faltan absolutamente las cimas agudas y se descubren solamente lomos redondeados y algunas crestas rocallosas. Desde esta extensa altiplanicie de hielo descienden hacia el brazo sur del lago Argentino algunos glaciares encajonados entre cadenas de montaas. Uno de los montes sobresalientes de este trecho cordillerano fue denominado Pietrobelli, en memoria del fundador de Comodoro Rivadavia. Despus de haber ultimado nuestros trabajos y observaciones, a las 15:10 iniciamos el descenso. El cruce de hielo fue algo ms fatigoso pues la nieve se haba ablandado bajo los rayos del Sol, y a las 19:45 llegamos cansados y satisfechos a nuestro vivac. A la maana siguiente volvimos hasta el borde del glaciar, donde el doctor Feruglio complet los relevamientos del mismo y yo tom algunas fotografas panormicas. A las 11 estbamos nuevamente en el vivac, y a las 13 bajamos hasta nuestro campamento base, mientras las montaas se cubran de nubes y empezaba a soplar el viento. Cuando llegamos al campamento, ya al anochecer, una oveja que habamos dejado atada en un pastizal cercano se asust al vernos aparecer, y rompiendo la soga escap al bosque, sin que nos fuera ya posible dar con ella.
37 En memoria del ilustre almirante italiano Alejandro Malaspina, que explor las costas patagnicas en 1789. Cfr. Resea histrica al final de este libro. * Referencia a la laguna Escondida, accidente altoandino que De Agostini fue el primero en registrar para el conocimiento geogrfico (N.E.).

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rboles seculares en los caadones al abrigo del viento.

caPtulo viii. en el seno sPeGazzini

7 de enero El barmetro ha bajado sensiblemente, indicio seguro de que el tiempo empeorar. Cielo nublado y calma perfecta. El calor de los das precedentes ha resquebrajado an ms la parte terminal del ventisquero, y desde su frente se han despegado numerosos tmpanos que ahora llenan la baha. Al atardecer empieza a soplar un fuerte viento del suroeste, cuya intensidad aumenta durante la noche.

8 de enero El doctor Feruglio sale muy temprano con el gua Croux hacia el glaciar Spegazzini con la intencin de cruzarlo y llegar hasta las bases del monte Peineta, cuya constitucin desea conocer. El viento contina soplando con fuerza. Los hielos flotantes que obstruan literalmente la baha han desaparecido, arrastrados a la deriva por el viento, que ahora levanta furiosamente las olas con sordo fragor.

9 de enero El viento ha soplado durante la noche con mucha vehemencia, acompaado por breves momentos de lluvia, y sigue a la maana con la misma intensidad. La tormenta envuelve todas las cumbres. Por el cielo pasan velozmente densos nubarrones dejando ver a intervalos algunos jirones de un pursimo cielo azul. De vez en cuando se desatan en lo alto de las montaas rfagas de viento tan violentas que pulverizan las aguas de la baha y forman remolinos que rebotan a lo largo de la misma. Cuando las rfagas de viento llegan hasta nosotros, las copas de los rboles se doblan y se inclinan con gran fragor, como oprimidas por un enorme peso. Poco despus de medioda vuelven los compaeros. No han podido cruzar el glaciar porque el fuerte viento haca muy peligrosa la travesa de los colosales seracs, pero con todo, han recogido un buen material litolgico y tambin hallaron algunos fsiles en las duras capas pizarreas que bordean, a mano derecha, la vasta lengua de hielo. Los diez das fijados a la lancha para que vuelva a buscarnos han transcurrido ya, y a la espera de que llegue esta tarde, preparamos los equipajes para podernos embarcar sin tardanza. Al caer el Sol el viento disminuye en intensidad, sobreviniendo al anochecer una calma perfecta. De pronto, un agudo silbido resuena a lo lejos y poco despus, por detrs de una punta rocallosa, asoma la Csar que haba dejado la estancia Cristina apenas unas horas antes, cuando el viento comenz a amainar. Muy pronto todos los equipajes se encuentran a bordo, pero como ya la noche estaba avanzada, la Csar ancla en la baha ms segura al pie del monte Heim. A la maana, no bien aclara, salimos de nuestro refugio y dirigimos la proa hacia otra ensenada ms al norte, separada de la ensenada Spegazzini por las estribaciones orientales del monte Heim. Hemos decidido pasar algunos das en esta -301-

andes patagnicos

otra vertiente de la cordillera para estudiar la configuracin de algunos glaciares que por all descienden, e intentar alguna ascensin a las montaas vecinas. A las 11 llegamos al interior de la ensenada y desembarcamos con todos nuestros equipos en una atrayente playa embellecida por la verde vegetacin de las hayas, estableciendo en su ribera nuestro campamento. La Csar zarpa poco despus; volver a buscarnos dentro de una semana. Por la tarde efectuamos una excursin por el interior del bosque, y despus de unos veinte minutos nos hallamos frente a un hermoso laguito de excavacin glaciar, casi repleto de hielos flotantes, cuyo cauce seala la continuacin del brazo del lago. La barrera que separa el lago de esta pequea cuenca lacustre, de casi 2 km de largo, est formada por depsitos morrnicos y aluvionales de pocos metros de altura, entre los cuales sale un torrente glaciar, emisario del lago. Una tupida vegetacin de hayas y arbustos, entre los cuales predomina el Maytenus magellanica, la golosina de los bovinos, crece sobre estos depsitos morrnicos acumulados por el glaciar que ahora ocupa el fondo del valle. Este glaciar, cuyo frente se derrite sobre las aguas del laguito, est formado por otras dos corrientes de hielo que se alimentan en vastas cuencas encerradas en la alta cordillera inexplorada. En memoria del ingeniero Clemente Onelli, apasionado estudioso de la cordillera Patagnica que visit y estudi en largos viajes, incorporado a la comisin de lmites, se le dio su nombre tanto al laguito como al glaciar y al monte. En el lado austral del lago Onelli baja un glaciar originado en una amplia cavidad socavada en la ladera noreste del monte Heim; un torrente sale del glaciar y se precipita en fragorosa cascada entre escarpadas paredes, desnudadas por la accin del glaciar, el cual seala una reciente fase de retirada. Al norte del lago los declives de los montes son ms suaves y se prolongan por algunas decenas de kilmetros formando planicies y ondulaciones, en parte morrnicas, revestidas de tupidos bosques de hayas. Desgraciadamente las condiciones atmosfricas nos fueron adversas durante los seis das que permanecimos en esta ensenada. El viento y la lluvia se sucedieron sin interrupcin, impidindonos efectuar las proyectadas excursiones al interior de la cordillera y de los glaciares. A pesar de todo, atravesamos el valle en todas direcciones y tanto de l como de los glaciares limtrofes pudimos ejecutar un ligero levantamiento topogrfico. El doctor Feruglio y el gua Croux realizaron tambin una excursin algo ms profunda, remontando la margen occidental del glaciar Onelli, y recogieron un buen acopio de observaciones geolgicas y morfolgicas, cumpliendo a la vez con un relevamiento expeditivo de la parte terminal del glaciar.

17 de enero Poco despus del medioda, lleg la Csar para embarcarnos y llevarnos a la estancia Cristina, donde llegamos el 19, cerrando as felizmente y con satisfactorios resultados la primera parte del programa de estudios y de exploracin que nos habamos fijado. -302-

El monte Peineta y el cordn Malaspina vistos desde la cumbre del monte Mayo. Cruzando el ventisquero antes de trepar el monte Mayo.

Sobre la cumbre del monte Mayo. Montaas y glaciares inexplorados vistos desde la cumbre del monte Mayo.

El monte Heim visto desde la baha Onelli. Lago Onelli.

caPtulo iX. Primera travesa de la cordillera PataGnica austral

CAPTULO IX
Primera travesa de la cordillera PataGnica austral

Al margen de la cordillera. Entre los seracs del glaciar Upsala. Campamento al pie del cerro Cono. Diez das bajo la tormenta. Noche de luna llena. La travesa. Descubrimiento del altiplano Italia. En la cspide del monte Turn. La meta lograda. En las bases del cerro Muralln. Regreso.

o bien regresamos a la estancia Cristina, empezamos los preparativos para el viaje de exploracin a los macizos centrales y para la travesa de la cordillera hasta el fiordo Falcn. El tiempo se haba estabilizado bastante y en esos primeros das efectu con los guas una gira hasta el glaciar Upsala, con el objeto de buscar el punto ms fcil para atravesarlo y elegir el lugar del campamento base, desde donde emprender nuestras excursiones hacia el interior. El glaciar Upsala dista unos 10 km de la Cristina, y se puede llegar a l muy fcilmente, remontando la ladera occidental del valle, casi siempre a travs del bosque, donde el continuo trnsito de ovejas y caballos ha abierto numerosos senderos. En tiempos no muy lejanos, cuando tena mayores dimensiones, el glaciar Upsala debi descender hasta este valle, como lo demuestran las rocas aborregadas, las laderas redondeadas y pulimentadas, los depsitos glaciales y la gran cantidad de cuencas lacustres bien conservadas, la mayor de la cuales, la Pearson o Anita, se encuentra cavada entre las estribaciones meridionales del monte Norte, bellsimo picacho porfrico de 2.950 m, que domina el fondo del valle. Desde el lago Pearson sale un gran torrente, que recorre el valle y desemboca en la extremidad del lago, junto a la estancia. La prominencia rocosa que separa el valle del glaciar Upsala, adelantndose por largo trecho en el lago con el nombre de pennsula Herminita, est formada en gran parte de pizarras arcillosas levemente metamorfoseadas, en las que se encuentra gran cantidad de amonites y belemnites, que pertenecen a sedimentos marinos del Jursico Superior y Cretcico Inferior. El camino a lo largo del valle se desarrolla entre continuas formaciones morrnicas revestidas de boscajes, hasta que, ms arriba, concluye la vegetacin y em-313-

andes patagnicos

pieza la zona de los detritos y de las rocas rodas y estriadas, abandonadas, hace poco, por el glaciar. Desde lo alto de este cordn morrnico el glaciar se nos presenta en toda su majestuosa extensin, como una inmensa llanura de hielo, limitada hacia el oeste por una elevada cadena de montes nevados entre los cuales destacan el Cono y el Muralln. La enorme capa de material detrtico all acumulada, sin el menor rastro de vegetacin, y que en pronunciada pendiente se levanta por ms de cien metros sobre el glaciar, indica claramente el rpido retroceso de ste, acentuado notablemente en estos ltimos aos. El glaciar Upsala es el mayor de los que hay del lado oriental de la cordillera Patagnica. Su longitud desde el lago, en que extiende su frente, hasta la cuenca de origen, es de unos 30 km y su ancho, de 9 a 12 km. A ambos lados numerosas corrientes de hielo alimentan este gran ro de hielo, siendo las mayores las que descienden del cordn central de la cordillera. Hace poco tiempo debi ser mucho ms elevado y amplio, como lo demuestran claramente las morrenas recin abandonadas que se levantan en sus mrgenes a alturas variables entre los 100 y 140 m. Un problema que nos preocupaba era el transporte de vveres y de los equipos a travs del glaciar para poder llegar a la margen opuesta donde se encuentra la cadena central, en la cual tenamos la intencin de establecer un segundo campamento, antes de intentar la travesa definitiva de la cordillera hasta el fiordo Falcn. Despus de haber efectuado una corta exploracin por el interior del glaciar, nos convencimos de que no era posible usar el trineo que llevbamos para el transporte de los equipos, porque tras un corto trecho el glaciar se converta en un verdadero mar de crestas; era menester, pues, transportarlo todo a hombro. La bsqueda de un lugar apto para establecer el campamento base, a la orilla de ese mar de hielo, donde el viento, libre de obstculos, llega con todo el mpetu desde la cadena central, no fue tan fcil como creamos; pero por fin y tras mucho buscar, hallamos en una pequea depresin morrnica cubierta de pasto, a 774 m de altura sobre el nivel del mar, un lugar discretamente abrigado y prximo a algunos matorrales de hayas enanas que podan proporcionarnos el combustible necesario. De regreso a la Cristina, aclaradas las dificultades de movilidad para el cruce del glaciar y establecido el lugar del campamento, empezamos al da siguiente el transporte de los equipos y de los vveres con caballos avezados a la montaa. La noche del 23 habamos concluido de transportar los equipos y vveres al campamento base; nos faltaba ahora estudiar el camino ms fcil para cruzar el glaciar y determinar luego el lugar de nuestro segundo campamento al interior de la cordillera, donde, a causa de las habituales condiciones atmosfricas adversas, era prudente prever una permanencia de por lo menos una semana, antes de conseguir nuestro propsito. Por lo tanto, resolv efectuar con los guas un primer cruce del glaciar para explorar el camino y elegir el sitio del campamento en la base del monte Cono, pico cuneiforme que se levanta en la cabecera de un contra-314-

Frente del glaciar Upsala. El valle, al final del lago Argentino, donde se asienta la estancia Cristina.

caPtulo iX. Primera travesa de la cordillera PataGnica austral

fuerte de la alta cordillera y forma la vertiente divisoria de las aguas de dos valles tributarios del glaciar Upsala.

24 de enero Por la maana temprano inicio con los guas la travesa del Upsala. El tiempo, que en la noche anterior era amenazador, se ha vuelto esplndido; reina la calma y las cadenas interiores se despojan lentamente de las nubes. Caminamos rpidamente sobre el hielo, cuya superficie se presenta levemente ondulada, con amplios surcos por donde corren algunos torrentes glaciales. Despus de un recorrido de unos cuatro kilmetros, el glaciar se contrae repentinamente y forma una barrera de seracs colosales de 20 a 30 m de alto, separados por profundas hendiduras. La primera parte del glaciar que acabamos de cruzar es llana y casi inmvil, porque se encajona y concluye como en uas sobre las morrenas de la pennsula Herminita; aqu, en cambio, la gran extensin de hielo se nos presenta terriblemente revuelta y resquebrajada, porque su frente, cortada a pique sobre las aguas del lago, avanza a mayor velocidad bajo la presin de las masas que la forman y que descienden desde lo alto. A poco de pasada la mitad del glaciar, cruzamos una morrena flotante, que se origina en el monte Muralln, compuesta en su mayor parte de rocas granticas y diorticas que sealan claramente la constitucin de esa montaa. Alcanzamos por fin el borde occidental del glaciar surcado por otra morrena, que desciende desde el monte Cono e indica la confluencia del Upsala con una corriente de hielo tributaria, de unos 3 a 4 km de ancho y casi 10 de profundidad, que desborda por el interior inexplorado de la cordillera a la que denominamos Bertacchi. En el lugar por donde nosotros cruzamos el glaciar Upsala mide casi nueve kilmetros. Llegados a la base del monte Cono, en una hora subimos una pronunciada pendiente morrnica, formada por grandes piedras granodiorticas y varias rocas esquistoso-cristalinas, abandonadas en tres fases sobre las laderas meridionales del monte Cono, cuando el glaciar Bertacchi tena mayores dimensiones. Una vez en la cumbre de esta escombrera (940 m), se nos presenta inesperadamente un ameno rellano herboso, encerrado entre las hondonadas morrnicas, regado por unas fuentes cristalinas, junto a las cuales est comiendo tranquilamente una pareja de avutardas con sus polluelos, que huyen asustados al vernos aparecer. Un poco ms arriba se alinean algunos matorrales de hayas enanas, secas en gran parte, las cuales nos proporcionan excelente combustible, ahorrndonos el transporte de la cocina Primus y del petrleo. Es un pequeo oasis verde y florecido entre la desolacin de los glaciares y de las rocas, y un esplndido lugar para establecer nuestro campamento. Subimos todava algunos centenares de metros por las laderas orientales del Cono y desde esas elevaciones podemos admirar en toda su magnificencia la inmensa extensin del glaciar Upsala y las cadenas preandinas limtrofes del lago Argentino. -317-

andes patagnicos

Cuando, a eso de las 6 de la tarde, regresamos a nuestro campamento, encontramos al doctor Feruglio que en aquel intervalo haba podido efectuar algunas excursiones geolgicas por los alrededores de la estancia Cristina y una ascensin al monte Cuchillo (1.941 m), recogiendo importante material paleontolgico.

25 de enero Esta maana los guas han salido hacia el monte Cono cargados con vituallas para unos 10 das. Les result pesado el atravesar durante 6 horas con 35 kilos sobre los hombros, las barricadas de seracs en un continuo subir y bajar, agravado con el cruce del fastidioso amontonamiento morrnico del monte Cono, pero lo realizaron sin mayor esfuerzo, demostrando una resistencia poco comn y suma habilidad para superar estas inmensas barreras de hielo. Tambin hoy el tiempo contina sereno y calmo, y ya va una semana en que las condiciones atmosfricas se mantienen excelentes; es una lstima que todava no nos encontremos acampados en el interior para poderlas aprovechar en las proyectadas excursiones, ya que naturalmente es lgico suponer que despus del buen tiempo vendr el malo, y como suele acontecer en estas regiones, ste ser ms largo.

26 de enero Muy de madrugada nos preparamos para abandonar definitivamente el campamento base y transportar lo ms indispensable hasta el monte Cono, donde estableceremos nuestro segundo campamento. Llevamos dos pequeas carpas que pesan 15 kilos cada una, el saco de dormir, unas pocas ropas, las mquinas fotogrficas y algunos instrumentos meteorolgicos. Poco antes de la partida llega al campamento Alberto Masters, quien desea acompaarnos un breve trecho y nos deja luego, augurndonos xito en nuestra empresa. Cada uno lleva su carga al hombro: el doctor Feruglio y yo, de 15 a 20 kilos; los guas, de 30 a 35. A pesar de que la carga que llevamos no es liviana, caminamos expeditamente, cruzando en una hora y media la primera parte del glaciar, que no ofrece mayores dificultades; pero en cuanto llegamos a los seracs de la zona central nuestra marcha se hace ms lenta y fatigosa. Sumergidos en ese horrendo caos de hielo, debemos avanzar cuidadosamente, ya sobre el vrtice de afiladas crestas, ya escalones, ya descendiendo a simas profundas, de las que no podemos salir sino rozando por las lisas y fras paredes, siempre bajo nuestra pesada carga. Durante dos horas caminamos lentamente por ese fantstico laberinto de pirmides de hielo, que ponen a dura prueba la elasticidad y firmeza de nuestras piernas, hasta que por fin alcanzamos la morrena. Ya desde la maana, al partir, el cielo se haba encapotado; pero, por suerte, reina ahora una calma perfecta, ya que de otro modo, con las rfagas del viento no -318-

Los montes Norte y Moyano vistos desde la margen izquierda del glaciar Upsala. Entre las pirmides de hielo del ventisquero Upsala.

caPtulo iX. Primera travesa de la cordillera PataGnica austral

podramos mantenernos en equilibrio sobre las delgadas crestas de hielo puro. En las primeras horas de la tarde alcanzamos la cumbre de las morrenas adosadas a la falda oriental del Cono, en el lugar establecido para nuestro campamento.

27 de enero Hemos levantado nuestras tiendas en un rellano herboso, al abrigo de una muralla de grandes cantos que forma el borde superior de una antigua morrena. Croux ha encontrado ya entre estos peascos un rinconcito al abrigo del viento donde encender el fuego, cocinar y alojarnos tambin nosotros para comer. En las excursiones de exploracin que realizamos por los alrededores, nos ha sorprendido la presencia de algunos arbustos, entre los que notamos la bella flor compuesta Chiliotrichum amelloides, formada por una constelacin de graciosas y minsculas margaritas blancas; los Berberis, la murtilla (Pernettya mucronata), una ericcea de hojas espinosas y de bayas rojas, dulzonas, y otras flores delicadas que contrastan con la desolacin del paisaje. Los hermosos das anteriores, tan tranquilos y serenos, han desparecido. El cielo se ha vuelto plomizo y cargado de nubarrones que velan completamente las montaas. El viento ha despertado de su breve letargo y nos hace or sus terribles silbidos y aullidos que llegan a nosotros acompaados de violentsimas rfagas. No nos queda ms remedio que ponerle al mal tiempo buena cara y esperar pacientemente.

28 de enero al 4 de FeBrero El viento y la lluvia se suceden con verdadera terquedad de da y de noche y con increble constancia; sin embargo, con todo, no me impiden efectuar algunas excursiones por los alrededores, ni al doctor Feruglio dedicarse apasionadamente a sus investigaciones geolgicas, ya en las laderas del monte Cono, ya en las morrenas vecinas. A nuestro alrededor no alcanzamos a vislumbrar ms que la extensin del glaciar, gris y montona, que resulta an ms siniestra y lgubre por las nubes que cubren constantemente el cielo y las montaas. El tiempo no ofrece ningn indicio de mejorar, y los vveres, que disminuyen sensiblemente, constituyen una alarmante preocupacin. Por eso, ante la casi seguridad de tener que esperar an un largo perodo, y aprovechando que el viento y la lluvia calman un tanto, la tarde del 31 los guas se dirigen al campamento base, regresando al da siguiente con provisiones para 8 das ms. Mientras tanto, la lluvia que caa abundantemente a breves intervalos se ha transformado en nieve. La temperatura ha descendido considerablemente y, para abrigarnos contra el fro y el viento, debemos permanecer durante largas horas acurrucados bajo la carpa. Aun con mal tiempo, el gua Croux, que est siempre en movimiento, efecta algunos paseos por las laderas del monte Cono para cazar aves, que llegan hasta -323-

andes patagnicos

aqu nicamente durante el verano atradas por el pasto tierno que crece sobre las morrenas. Son casi exclusivamente avutardas con las alas de color pardo herrumbrado y cabeza y cuello cenicientos; algunos ejemplares de conirrostros y una que otra perdiz. Durante una de estas excursiones ha descubierto en un laguito sobre las morrenas, una bandada de avutardas, logrando voltear cuatro de las ms grandes. Tenemos carne fresca y sabrosa por algunos das. Despus de la nevada, el viento vuelve a soplar con ms vehemencia y en la noche del 3 al 4 la violencia de las rfagas hace temer que las carpas lleguen a ser arrancadas de cuajo y hechas jirones. Al da siguiente, los guas levantan, del lado donde el viento sopla con mayor furia, un muro de proteccin con piedras de las morrenas.

5 de FeBrero Despus de una noche con vientos huracanados como las anteriores, el cielo comienza a limpiarse lentamente de las nubes, y el Sol muestra entre jirones de lmpido azul, sus rayos luminosos, trayendo algo de alegra a nuestros abatidos espritus. Los densos vapores que desde haca dos semanas envolvan tenazmente las cadenas internas de las montaas, se van disipando, y hacia el suroeste se asoman unas cspides y cpulas gigantescas, completamente blancas de nieve, que hasta entonces no habamos visto. La naturaleza parece despertar de un profundo sueo y adornar su faz de sonrisa y alegra. Por la tarde, a medida que disminuye la fuerza del viento, las montaas se despojan de las nubes, y el barmetro sube; por fin tenemos un anuncio esperanzador de buen tiempo. Como an estamos en duda sobre el camino que vamos a seguir, aprovechamos las pocas horas de la tarde para realizar una excursin a lo largo de las morrenas del glaciar Bertacchi, a cuyo lado nos hallamos acampados, y comprobar si por la extremidad del valle se puede penetrar fcilmente al interior de la cordillera. Despus de recorrer 4 kilmetros, desembocamos en un valle circular, cavado en la ladera sur del monte Cono, sobre el que est suspendido un pequeo glaciar. El fondo del valle, excavado y aluvionado, encierra algunas cuencas lacustres rodeadas de paredes rocallosas recubiertas de detrito morrnico. Continuamos an por 2 km a lo largo de las morrenas, hasta que en una vuelta del valle se nos presenta casi entera la cuenca terminal del glaciar, cuyo cruce no parece ofrecer grandes dificultades. Al anochecer, cuando regresamos al campamento, el viento ha cesado por completo; sobre el cielo de pursimo azul se perfilan con extraordinaria nitidez las blanqusimas cspides de los contrafuertes montaosos an desconocidos que se levantan en el interior de la cordillera. La naturaleza se ha recogido en profundo silencio. Ya entrada la noche, desde la gran llanura helada del Upsala, se levanta el reluciente disco lunar que derrama suavemente sus rayos sobre el inmenso anfiteatro de cumbres y glaciares, armonizado con la soberana quietud que ha -324-

Travesa del ventisquero Upsala llevando vveres y equipos. Itinerario seguido en la primera travesa de la cordillera desde el glaciar Upsala hasta el fiordo Falcn.

Los grandes seracs del ventisquero Upsala. Reproduccin prohibida Fot. Alberto M. de Agostini

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inundado de golpe este tormentoso reino. Es ste un caso particular que podra parecer vulgar en cualquier otra parte, pero que para nosotros, que tenemos la cabeza dolorida con los continuos alaridos del viento, y los nervios de punta con la atormentadora y larga espera, constituye un acontecimiento importante. En efecto, el reposo nocturno sobre el duro piso de la carpa nos resulta, como muy pocas veces, dulce y reparador. La aurora del 6 de febrero surge luminosa y serena, infundindonos confianza y valor para la ardua caminata que vamos a emprender. A las 5 abandonamos el campamento y marchando rpidamente seguimos durante una hora a lo largo de las morrenas recorridas la vspera, hasta que, al separarse stas de nuestra ruta, las abandonamos para descender por una pronunciada barranca de escombros morrnicos hasta el glaciar, y continuar por all durante otra hora, paralelamente a su margen izquierda. A las 7 nos vemos obligados a entrar en el glaciar, festoneado en esta ltima parte por grandes crestas heladas, que disminuyen en algo nuestra marcha. A medida que avanzamos, la vasta cuenca superior del glaciar Bertacchi adquiere mayores proporciones y nos descubre gradualmente en sus laderas, poderosas cascadas de hielo que desbordan los altiplanos. El camino ms corto para alcanzar el fiordo Falcn, meta de nuestras aspiraciones, habra sido remontar la cresta occidental del monte Cono, pero como la ladera de acceso a la misma est cubierta por un glaciar muy resquebrajado, torcemos un tanto nuestra ruta hacia el oeste, donde aparece, tallado en la cadena nevada que rodea hacia arriba el glaciar Bertacchi, un boquete ms fcil de alcanzar. Ms all est lo desconocido, lo inexplorado, aquello que nos tiene ansiosos y trepidantes. Al llegar al trmino del valle, cruzamos una llanura helada, y a las 9 empezamos la ascensin de una empinada corriente de hielo, que desborda desde el boquete. Superamos fcilmente algunas hendiduras transversales que cortan el glaciar en su parte central, y alcanzamos la parte superior del boquete tras una hora y media de fatigoso ascenso. Nos recibe una helada brisa del noroeste, pero eso no nos preocupa, ya que el cielo contina en su diamantina pureza y el Sol fulgura entre el candor de los glaciares y de las nieves. Mientras tanto, nuestras miradas penetran con intensa avidez ms all del collado, en el misterioso reino de los eternos hielos, donde imperan permanentemente los huracanes y los vientos. Con gran sorpresa nuestra, en vez de montaas como suponamos se extiende ante nosotros una vastsima altiplanicie de hielo, orientada de norte a sur, limitada al este por el cordn del lmite y al sur por una elevada cadena de montaas, que bautizamos con el nombre de cordn Roma. A lo lejos, hacia el oeste, se elevan algunas cndidas cimas: son los baluartes occidentales de la cordillera, que extienden sus bases en las aguas del Pacfico. El descubrimiento de esta inmensa altiplanicie helada, que hemos denominado Italia, nos llena de alegra, tanto ms que nos sonre con mayor seguridad la esperanza de alcanzar los canales patagnicos del Pacfico, cuyas depresiones nos parece entrever en el lejano horizonte. Hacemos una breve parada para comer y registrar algunas observaciones. Estamos a una altura de 1.960 metros y el termmetro seala un grado y medio sobre cero. -329-

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A las 10:30 reanudamos con buen nimo el camino a travs de la gran altiplanicie, conservando la direccin nornoroeste, en la que presumo se encuentra el fiordo Falcn. El violentsimo viento de los das anteriores ha trazado profundos surcos sobre la nieve fresca, que ahora recubre una delgada capa de hielo que cede a nuestro paso. A medida que nos internamos, el paisaje se hace cada vez ms severo, asumiendo el aspecto de una regin netamente polar. Mientras tanto, hacia el norte, empiezan a perfilarse inmensas cadenas de montaas, inexploradas y completamente cubiertas de nieve, entre las cuales hay algunas de formas descollantes; al este, el monte Muralln ha perdido toda su terrible majestuosidad y aparece sojuzgado por una poderosa capa de hielo que se eleva suavemente hasta la cspide. Hacia el noroeste, ms cerca de nosotros, se ve una serie de cndidos picachos helados, que supongo no han de encontrarse lejos de los canales; elijo como meta el que se encuentra en la cabecera norte, totalmente aislado y de forma cnica, por parecerme ms prximo al fiordo Falcn. La notable distancia que an nos separa de l nos induce a continuar con paso rpido a travs de la refulgente y uniforme extensin de la altiplanicie. Despus de 2 horas de marcha continua y rpida, alcanzamos la base del monte y en media hora trepamos una pronunciada barranca helada donde el gua Croux, que abre la marcha, va cortando con la picota numerosos escalones. Pasada la barranca, nos encontramos al pie de la cima, la cual, como si quisiera impedirnos el acceso, cae sobre nuestras cabezas como una enorme cornisa de hielo; pero un angosto rellano abierto en el paredn, al oeste de la cpula, completamente recubierto de cristales de nieve y aristas de hielo, nos permite superar aquella dificultad; y henos aqu, despus de pocos minutos, sobre el vrtice. Repentinamente nos aparece en el horizonte toda la vertiente opuesta, y nuestros ojos, auscultando con ansiedad el horizonte, contemplan las tortuosas aguas del fiordo Falcn, encerradas entre gigantescas paredes montaosas. Una explosin de alegra invade nuestra alma, que hasta hace poco luchaba contra la incertidumbre de la victoria. Me satisface sobre todo el itinerario que he trazado y que nos ha conducido sin vacilaciones a la ansiada meta. Reconozco inmediatamente la caracterstica configuracin del fiordo, que dos aos antes haba visitado en la goleta Renato de Punta Arenas, y donde haba permanecido una semana efectuando varias ascensiones. Bajo una helada brisa del noroeste contemplamos con profunda admiracin el vasto horizonte e iniciamos nuestras observaciones y trabajos. El termmetro marca solamente 2,5 grados bajo cero, pero nosotros, azotados por esas rfagas glaciales, tenemos la ilusin de que ha descendido hasta los 20. El barmetro nos marca una altura de 2.256 m. El grandioso panorama que se extiende a nuestro alrededor nos impresiona por el resplandor enceguecedor de las nieves y glaciares, que recubren montaas y valles con un fulgor de luz, dejando ver nicamente algunas pequeas salpicaduras negras, por donde asoman las rocas. Todo es blanqusimo, inmaculado. La misma montaa en la que nos encontramos no deja descubierta una sola roca que nos permita conocer su constitucin; slo nieve y hielo por doquier. La gran altiplanicie Italia, que hemos cruzado oblicuamente, se prolonga hacia el norte por una decena de kilmetros todava, con leves ondulaciones y salientes. -330-

Una hermosa flor (Chiliotrichum amelloides) que crece lozana en el limo glacial, cerca de los hielos. Subiendo la cuenca terminal del glaciar Bertacchi.

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Aunque quebrado por cadenas de montaas, el gran manto de hielo y nieve contina ininterrumpidamente su curso subiendo las cimas, dilatndose en otras extensas planicies, para luego volcarse en todas direcciones y descender hasta los valles perifricos y los fiordos en forma de grandes corrientes de hielo. Las abundantes precipitaciones de nieve, la gran nubosidad, la baja temperatura del verano, son los principales factores de esta enorme acumulacin de nieve que brinda caracteres morfolgicos tan peculiares a la formacin glacial patagnica. Los contrafuertes que dominan el fiordo Falcn tienen forma cnica y estn revestidos por un gran manto de nieve y hielo que se desfleca en numerosas y empinadas cadas de hielo sobre l. Ms abajo, sobre el pedestal de sus aguas, se advierten las manchas verdeoscuras de vegetacin de las hayas, de los cipreses y de las magnolias. La travesa de la cordillera ha sido cumplida; ningn obstculo se nos impone ya, y en dos o tres horas a lo mucho, podramos descender por la ladera del monte hasta la zona desnuda de las rocas y llegar al bosque y pasar la noche; pero esto carece para nosotros de objetivo, y despus de haber realizado observaciones y documentado el cruce con fotografas, emprendemos el regreso. Mientras tanto la hermosa serenidad de hace pocas horas se enturbia hacia el norte; los vapores se hacen ms densos y se acercan velozmente hacia nosotros. En tres horas hemos rehecho el montono e interminable camino a travs del altiplano Italia y, al llegar al collado, todo el cielo est cubierto de nubes y amenaza llover. La noche nos sorprende en la parte inferior del glaciar, cuando nuestras fuerzas, puestas a dura prueba por el largo y fatigoso camino, estn casi agotadas; con todo, a la dbil claridad de la linterna, pasamos en otras tres horas los resquebrajados bordes del glaciar y las piedras revueltas de las morrenas con un continuo esfuerzo de voluntad, hasta que a las 23:45, despus de casi 19 horas de ausencia, penetramos, bajo una lluvia torrencial, en nuestro campamento, exhaustos, pero plenamente satisfechos. Durante la jornada habamos recorrido no menos de 50 km, casi enteramente a travs del hielo y de la nieve. La cordillera nos ha confiado por fin gran parte de sus misterios y por primera vez se ha realizado su travesa, llegando desde la precordillera patagnica argentina hasta el borde de los canales patagnicos chilenos*.

7 al 12 de FeBrero Nos place haber sabido aprovechar la hermosa y corta jornada del 6; ahora el tiempo se ha puesto nuevamente borrascoso y nos aprisiona desde hace das en nuestro campamento, quitndonos toda posibilidad de realizar las excursiones proyectadas, entre ellas la ascensin del monte Muralln, una de las cimas ms elevadas y dominantes y que se encuentra relativamente cerca de nosotros. Con todo, en la maana de 12, habindose serenado en algo el cielo, logramos recorrer
* Efectivamente, fue un gran logro exploratorio del padre De Agostini que la posteridad le ha acreditado, como tantos otros; no obstante, algunos han relativizado su importancia por el hecho de que el salesiano no alcanz hasta el borde mismo de las aguas marinas interiores patagnicas (N.E.).

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casi todo el valle que se extiende entre el Cono y el Muralln, surcado por un glaciar de unos 10 km de largo, tributario del Upsala, que se origina en el altiplano Italia. En esta excursin podemos observar de cerca el gigantesco macizo del Muralln, de casi 3.000 m de altitud y de formas cuadradas y macizas, que eleva hacia el este sus formidables paredes granticas, cortadas a pique sobre el glaciar por unos 1.500 m38*. Con esta excursin se cerraba nuestro perodo de permanencia en el monte Cono y el da 13, muy temprano, cargados con nuestros equipos, iniciamos el regreso. El cruce del glaciar Upsala requiri a la vuelta mayor fatiga y precaucin que a la ida, pues a causa del calor estival, las crestas de los seracs sobre las que debamos pasar con nuestras cargas se haban hecho ms angostas y peligrosas39.
No habiendo sido an objeto la cordillera Patagnica de una triangulacin regular, las alturas que figuran en los mapas de la Comisin Argentina de Lmites y en las cartas 1:500.000 de la Oficina de Mensuras de Tierras de Chile, son todas aproximadas, especialmente las de los cerros situados en el interior de la cordillera, que fueron medidos desde bases muy lejanas. [De Agostini se refiere a la Carta Nacional de Chile, escala 1:500.000, del Instituto Geogrfico Militar, ao 1945 (N.E.)]. Por comparacin con nuestras mediciones baromtricas, podemos asegurar que las alturas de 3.600 m asignadas al monte Muralln y a otros, pecan de excesivas y que probablemente no alcancen o apenas superen los 3.000. La misma altura del espejo de los lagos Argentino y Viedma es dudosa. La carta argentina les asigna 200 y 250 m y la chilena 187 y 254, respectivamente. El nivel del lago Argentino presenta una variacin de cerca de 3 metros segn la mayor o menor afluencia de las aguas de deshielo. Las cotas de nuestros campamentos, de los cerros ascendidos y otros puntos visitados por nosotros, fueron medidas con un barmetro altimtrico, tomando por base al espejo del lago cuya altura se acept en 200 m.
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* El monte Muralln tiene una altura aproximada de 2.656 m y fue escalado por primera vez en 1961 por Eric Shipton y Jack Ewer, ingleses, y por Cedomir Marangunic y Eduardo Garca, chilenos (N.E.). 39 Con el objeto de completar el conocimiento de la cuenca de origen del ventisquero Upsala y del trecho de cordillera que se levanta entre el lago Viedma y el seno Eyre, en el verano 1937-1938 organic un nuevo viaje a esta regin en compaa del gua Oberto Jos de Macugnaga, del seor Carlos Cassera y de un pen portador chileno conchabado en el lugar. Para alcanzar ms fcilmente nuestro objetivo nos trasladamos a la estancia Cristina y de all, subiendo el valle por unos 20 km, establecimos el campamento base en la margen izquierda del glaciar Upsala. Era nuestra intencin cruzar el glaciar Upsala y establecer un segundo campamento en el cordn interior ms elevado, y para este fin llevamos parte de los vveres y dos carpas hasta las morrenas de la izquierda, 10 km ms al norte (1.200 m), donde el glaciar, poco o casi nada resquebrajado, ofreca mayor facilidad para ser cruzado en un trineo cargado con nuestros equipos y vveres. El tiempo nos fue constantemente adverso y en los 42 das que permanecimos en este lugar, result imposible efectuar la proyectada travesa, y solamente llevamos a cabo alguna que otra excursin al glaciar y a los montes cercanos, en las cuales conseguimos precisar nuestro conocimiento sobre la configuracin de esta zona interior de la cordillera. Al norte del monte Muralln, separado por un boquete glacial, se eleva otro imponente monte, algo menos elevado y que nosotros denominamos Don Bosco. Este monte, cuyos flancos gigantescos estn cubiertos de glaciares profundamente resquebrajados, termina en una cndida y fantstica cima de hielo. Al norte de este monte el relieve central de la cordillera baja y, despus de dos pequeos y aislados montes, desaparece debajo de una capa de hielo y nieve, la cual sube en declive suave hacia el oeste, unindose al vasto altiplano Italia por su extremo septentrional.

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Travesa del altiplano Italia. La cndida cadena del monte Roma se levanta imponente hacia el sur. Pared de hielo del monte Torino.

Ventisquero Bertacchi y monte Roma (3.000 m). Al borde de la morrena (lado derecho) se divisan nuestras dos pequeas carpas.

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En las primeras horas de la tarde llegamos a nuestro campamento base y poco despus yo prosegu el viaje a la estancia Cristina. Los compaeros se quedaron all todava, pues los guas deban volver al da siguiente al monte Cono para transportar el resto de los equipos, y el doctor Feruglio continuar sus investigaciones geolgicas y sus relevamientos del glaciar y de las cadenas limtrofes. Tres das despus tambin ellos bajaron a la estancia Cristina. Nos encontrbamos ya en la segunda mitad de febrero, y deseando efectuar una rpida excursin al monte Fitz Roy, que an no conoca, el 18 abandonaba definitivamente la estancia Cristina e iniciaba a caballo la travesa del cordn montaoso que separa el lago Argentino del lago Viedma. Me acompaaban los dos guas y dos peones chilenos con ocho caballos*. El doctor Feruglio se quedaba an en la estancia para ultimar los relevamientos topogrficos en el frente del glaciar Upsala y el estudio geolgico y morfolgico de la cuenca del lago, trabajos que lo mantuvieron ocupado hasta abril. La travesa de esas montaas nos llev tres das muy fatigosos para los caballos, que debieron llevar nuestros pesados equipajes a una altura de 1.520 m sobre escarpadas laderas de montes cubiertos de nieve, sin rastro alguno de camino. Por suerte algunos incidentes del viaje no tuvieron consecuencias fatales y a la tarde de la tercera jornada bajbamos en las mrgenes meridionales del gran lago Viedma, donde fuimos huspedes de nuestro compatriota Jos Schinco, administrador de la estancia Segunda Viedma de la Sociedad Menndez Behety. All permanecimos tres das y luego seguimos hacia el monte Fitz Roy, donde nos detuvimos alrededor de 15 das, realizando algunas excursiones cuya descripcin ser el tema de los siguientes captulos.

* La recurrente mencin a los peones chilenos debe explicarse tanto por la copiosa inmigracin de gente originaria de Chile (especialmente de la antigua provincia de Chilo) a la Patagonia argentina, como por sus proverbiales cualidades de reciedumbre, resistencia y voluntad para el trabajo (N.E.).

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El monte Muralln visto desde el altiplano Italia. El altiplano Italia y la cabecera oriental del cordn Roma vistos desde el monte Torino. A la izquierda est el boquete por donde hemos subido.

Croquis de orientacin de la regin cordillerana explorada, trazado sobre la carta chilena a escala 1:500.000, modificado y completado luego con nuestras observaciones y descubrimientos. La posicin del fiordo Falcn con respecto al extremo norte del lago Argentino es diferente de la que resulta del mapa chileno, como lo comprueban las mediciones que efectuamos durante nuestra travesa.

El monte Torino desde el camino de regreso. Blancas soledades de hielo vistas desde la cumbre del monte Torino. En primer trmino se extiende el altiplano Italia, y ms lejos, en el horizonte, el cordn Roma con otros montes inexplorados.

Altiplano Italia. Bajo la pared helada del monte Torino. Depos Fot. A.M. De Agostini

Sobre la cumbre del monte Torino (2.256 m) desde donde se divisan las aguas del fiordo Falcn. Parte superior del ventisquero Upsala y monte Don Bosco.

Monte Muralln (3.060 m). Depos Fot. A.M. De Agostini

Conos de hielo cubiertos de morrena, en la margen oriental del glaciar Upsala. A lo lejos sobresalen en el horizonte los montes Muralln y Don Bosco. Pan fresco en la cordillera.

El ventisquero Upsala y el cordn fronterizo vistos desde la vertiente occidental del cordn Moyano.

El monte Don Bosco visto desde el ventisquero Upsala. Depos Fot. A.M. De Agostini

caPtulo X. en el laGo viedma

CAPTULO X
en el laGo viedma

En la estancia Helsingfors. Florestas vrgenes. Primavera en flor. El cordn Moyano. El glaciar Viedma. Primer encuentro con un huemul. Rfagas ciclonales. Brujas en la floresta. Un cndor herido. Efectos de un alud sobre el lago. En el fiordo Moyano. El leonero Paredes y la caza del puma. Nubes de agua pulverizada por el viento. En el corazn de los glaciares patagnicos.

l lago Viedma, con los soberbios picachos e inmensos glaciares que espectacularmente rodean su extremidad poniente, es el lago andino que ms inmediatamente ofrece una visin grandiosa de la cordillera y ms poderosamente impresiona al viajero que llega de las desoladas y montonas estepas patagnicas. El glaciar Viedma, que baja de las cndidas cadenas interiores como un inmenso ro de cristales blanquiazulados, y, ms al norte, la torre gigantesca del Fitz Roy, que domina con la majestad de un emperador todas las cumbres andinas y las vastas llanuras de la pampa, constituyen, ya de por s, espectculos tan imponentes que suscitan la ms profunda admiracin y dan bien merecida fama a las bellezas naturales de esta regin andina. A diferencia de los otros lagos, el San Martn al norte y el Argentino al sur, ste no posee articulaciones de importancia que penetren en la cordillera y slo por el lado suroeste existe un estrecho brazo, el que nosotros denominamos Moyano, que, en forma de fiordo, se interna por unos veinte kilmetros entre cadenas de montaas40. El largo del lago alcanza 70 km y su ancho oscila entre los diez y los veinte. Los contornos de la ribera son regulares, y estn limitados al este por tierras bajas, escalonadas a modo de terrazas de distintos niveles, y formadas por depsitos glaciolacustres y por las acumulaciones morrnicas de la ltima glaciacin cuaternaria. Hacia occidente, las orillas del lago corren casi inmediatas a altos cordones de montaas, que culminan en mesetas de una altitud media de 1.500 m.

40 El capitn Carlos Moyano, de la Armada argentina, fue el primer gobernador del Territorio de Santa Cruz (1884-1887) y uno de los ms ilustres y benemritos exploradores de la Patagonia preandina. Cfr. Resea histrica al final de este libro.

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andes patagnicos

El inters que despertaba en m el conocimiento y la exploracin de las cadenas de montaas que se elevan al sur del lago, desde donde abrigaba la esperanza de poder divisar la parte superior del glaciar Upsala, que el verano anterior habamos dejado inexplorada, revivi en el verano 1931-32 al regresar a sus orillas, con el fin de realizar tan acariciados proyectos. El 29 de noviembre de 1931 desembarqu en Santa Cruz con el gua Mario Derriard de Courmayeur y el 5 de diciembre llegaba a la estancia Segunda Viedma, donde el administrador Jos Schinco, avisado por m con anterioridad, tena listos para que me acompaaran a dos robustos jvenes chilenos escogidos entre el personal de la estancia. El 7 de diciembre seguimos hacia la estancia Helsingfors en el extremo suroeste del lago, donde se encuentra establecido el finlands Alfredo Ramston, que desde hace ya unos veinte aos ha poblado de ovejas aquellos solitarios valles preandinos. Todos nuestros equipos y vituallas se transportaron contemporneamente en un camin que nos ofreci gentilmente el noruego Juan Jorgensen, quien posee cerca de all una estancia y quiso acompaarnos personalmente hasta el lugar de destino. El camino que lleva a la estancia flanquea la costa del lago, entre cordones y valles morrnicos cubiertos de guijarros y cantos errticos, interrumpidos en algunas partes por incisiones fluviales de excavacin posterior. El da es hermoso; el Sol brilla en todo su esplendor y da vida y luminosidad al paisaje cordillerano que podemos admirar desde el vrtice de algunas lomas cuando se asoman imponentes las lejanas y cndidas cadenas de nieve de la alta cordillera, veladas en parte por las nubes que les dan un aspecto casi inmaterial. De aqullas baja el glaciar Viedma, que se dilata como una extensa llanura entre bastidores alternos de montaas y luego hunde su frente cubierta de agujas y pinculos en las aguas del lago, de un magnfico verde verons, plido y delicado. Mientras el auto penetra por el camino trazado por los carros, cruzando fosos y piedras, mis ojos escudrian vidamente las cadenas de montaas del sur del lago, que pronto debern ser la meta de nuestras excursiones. Cuando despus de una hora llegamos a la cumbre de uno de aquellos cordones morrnicos, vemos abrirse hacia el sur el seno Moyano, semejante a un hermossimo fiordo, que se introduce entre montes escarpados, algo entristecidos por los residuos de bosques destruidos por incendios. Arriba se descubren manchas de nieve y cuelgan lenguas de hielo, que se originan en vastos glaciares situados en el interior desconocido. Hemos llegado a la estancia Helsingfors, pequea agrupacin de casitas sobre la ribera del lago, que por dos meses formar la base de nuestras excursiones. Cuando en 1910 Alfredo Ramston lleg al lago Viedma, no encontr caminos, ni casas, ni habitantes, sino nicamente guanacos y ciervos, que pastaban tranquilamente en la potica soledad de estos valles andinos, cubiertos de bosques ricos en pastos, regados por cristalinos manantiales, fulgurantes de nieve y de hielos eternos. Con tenacidad y no pequeos sacrificios, el esforzado finlands edific la primera casa, import las primeras ovejas, construy los primeros alambrados, y -360-

0475m

Lago Viedma. Fiordo Moyano. Ro y monte Mascarello.

caPtulo X. en el laGo viedma

as surgi la pequea estancia que valoriz esos valles andinos, incultos y desiertos, y llev un nuevo soplo de vida y civilizacin a la soledad de la cordillera. Las cualidades de experto marino que Ramston haba adquirido en largos aos de navegacin por los mares de su patria, le permitieron afrontar con serenidad y destreza, en su pequea lancha, las furiosas y continuas tempestades del lago. Como nuestro principal objetivo era alcanzar el glaciar Upsala a travs del cordn de montaas que rodean el lago por el suroeste, dirigimos nuestras primeras exploraciones hacia un valle que corta aquel cordn, y que al parecer conduca a la meta. El seor Ramston pone gentilmente la lancha a nuestra disposicin, y al da siguiente, despus de embarcar equipajes y vveres para un mes, zarpamos rumbo a la opuesta ribera del lago. El canal, tan terrible por su marejada, se encuentra hoy en relativa calma, y lo cruzamos fcilmente; luego rumbeamos hacia el norte siguiendo la ribera occidental del lago, y despus de 3 horas bajamos a una pequea rada, prxima a la embocadura del valle que deseamos remontar. Desembarcamos all nuestros equipos y armamos las carpas sobre un rellano cubierto de hierba, junto a un rancho deshabitado, construido con troncos de hayas y que sirve de refugio a un ovejero de Ramston que viene de cuando en cuando hasta aqu para vigilar unos rebaos de vacas y caballos. A la maana siguiente Ramston parte con su lancha prometiendo regresar dentro de unos diez das.

10 de diciemBre Hemos realizado una primera excursin por el valle atravesando espesos bosques de hayas, ya en parte destruidos por incendios. Surca el fondo del valle un impetuoso torrente glacial, alimentado por el derretimiento de las nieves y glaciares. El fragor de sus aguas, que se precipitan en grandes peascos, repercute misteriosamente en el valle como un canto armonioso, ora fuerte y sonoro, ora delicado como una plegaria. Despus de 8 kilmetros, el valle dobla hacia el sur, limitado hacia el poniente por una bellsima cadena de montaas, cubierta de pequeos glaciares suspendidos, a la que llamamos Mascarello, en homenaje al teniente de navo argentino Jos Mara Mascarello, infatigable y benemrito marino de las costas patagnicas41. Proseguimos por el valle, unos 2 o 3 km ms, atravesando bosques que se hacen cada vez ms sombros y tupidos, para concluir en la cumbre de un gran lomo aborregado por la erosin glacial, que se levanta en la cabecera del valle. Desde all vislumbramos la cuenca terminal del valle, pudiendo de esa manera trazar el itinerario de la ascensin a uno de estos montes que realizaremos en cuanto el tiempo nos lo permita, y formarnos as una idea exacta de la estructura de aquellas cadenas a travs de las cuales queremos llegar al glaciar Upsala.

41

Cfr. Resea histrica al final del presente libro.

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andes patagnicos

Poco despus de medioda el cielo se ha oscurecido y mientras nos preparamos para el regreso, comienza una lluvia torrencial, que nos acompaa hasta el campamento, a donde llegamos despus de tres horas, calados hasta los huesos.

11 al 17 de diciemBre No hay esperanza de que el tiempo mejore. Ha empezado un tormentoso perodo de viento y lluvia que no sabemos cundo terminar. Nos hemos resignado a pasar largas horas bajo la carpa o en el rancho, transformado en cocina, para protegernos contra la lluvia y el viento, que da y noche sopla iracundo. Cuando reina un poco de calma efectuamos por los alrededores algunas cortas excursiones. Nuestro trabajo se reduce a colecciones botnicas, a relevamientos con la brjula y a observaciones meteorolgicas. La lluvia, que en los ltimos das ha sido sobremanera copiosa, ahora se ha convertido en nieve, y las montaas aparecen completamente blancas, como si nos encontrramos en pleno invierno. Estamos sin embargo en primavera avanzada y el despertar de la flora apenas se aprecia en las numerosas y tupidas matas de violetas amarillas (Viola maculata), en las graciosas anmonas amarillas (Anemone multifida) y en algunas elegantes orqudeas, entre las cuales destaca la Codonorchis lessonii, de flores blancas con pequeas manchas rosas. No faltan tampoco aves canoras, aunque su canto, que se oye con breves intervalos en las horas de la maana y de la tardecita, cuando reina un poco de calma, es montono y casi silbico. Entre estas aves se destaca la calandria (Mimus triurus), el tordo americano que imita perfectamente el canto de los dems pjaros. Se encuentra con mayor abundancia en el norte de Argentina, pero se aventura hasta los valles andinos del sur patagnico. Ms frecuente es el zorzal (Turdus falcklandii), pjaro gris del tamao de un mirlo, cuyo canto es menos melodioso, y el chingolo, ms pequeo y que se acerca a las carpas a picotear los residuos de nuestras comidas. En estos valles precordilleranos se encuentran tambin las hermosas trtolas (Zenoida auriculata). Nos sorprendi el gran nmero que haba en los bosques cercanos a nuestro campamento, y su carne exquisita vino, no pocas veces, a alegrar nuestra mesa.

18 de diciemBre Debido a un viento del sur, excesivamente fro, el cielo se ha despojado enteramente de nubes. A las 6 de la maana abandonamos el campamento y nos internamos en el valle por el mismo camino seguido hace 8 das, hasta llegar al cono morrnico. Desde aqu nos dirigimos hacia el suroeste y trepamos sobre las empinadas laderas de una montaa, que forman las crestas divisorias entre el valle que acabamos de cruzar y el fiordo Moyano. Poco despus de medioda alcanzamos la cumbre de la -366-

Cordn de montaas que cierra por el sur el fiordo Moyano. Torrente glacial entre despeaderos.

Lago Viedma. Ventisquero Viedma. Depos Fot. A.M. De Agostini

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montaa, a 1.824 metros de altura, donde gozamos de la vista de un extenso panorama sobre el fiordo Moyano y sobre toda la cadena de montaas que se eleva entre el glaciar Viedma y el glaciar Upsala. Este grupo de montaas atravesadas por estrechos valles al que denominamos cordn Moyano culmina al suroeste en un bellsimo pico, en forma de torren, completamente revestido de hielo y nieve, indicado en los mapas chilenos y argentinos con el nombre de Campana y con una altura de 2.570 m. Una rpida mirada a las montaas de occidente nos convence de que sobre ellas no existe ningn paso de fcil acceso para el glaciar Upsala. El valle en el que fundbamos nuestras esperanzas concluye a los pies de un glaciar, que desciende por la vertiente boreal del cerro Campana. Habr que buscar por lo tanto el ansiado paso ms hacia el norte, por la margen derecha del glaciar Viedma, y si no, como parece ms probable, hacia el sur, a travs de una llanura de hielo que vemos elevarse y extenderse en la extremidad del fiordo Moyano. Eran las 7 de la tarde cuando nos encontramos de vuelta en nuestro campamento. El cielo se ha oscurecido nuevamente y vuelve a soplar un fuerte viento del suroeste. Nuestro cometido en este valle ha terminado; esperamos la lancha para dirigirnos a las cercanas del glaciar Viedma, unos 15 km ms al norte de la misma costa en que estamos acampados.

20 de diciemBre En las primeras horas de la maana llega a la baha la lancha con Ramston y un marinero. Deban haber llegado la noche anterior, pero el viento sur, levantando una fuerte marejada, los oblig a refugiarse en una baha, a mitad de camino, donde pasaron la noche como pudieron. Por la maana el viento se ha calmado por completo. Embarcamos rpidamente nuestros equipajes y zarpamos hacia el glaciar Viedma. Sobre el cielo de un azul terso, se destacan las montaas con desacostumbrada nitidez y esplendor; el lago es una lmina de cristal verde-esmeralda con reflejos perlceos. Costeamos durante una hora, y al doblar la punta rocallosa se descubre poco a poco el majestuoso frente del glaciar Viedma, fulgurante de nveo candor. Queremos contemplarlo ms de cerca y la lancha se arrima a esa gigantesca pared de cristal, erizada de agujas y pinculos, que se yergue vertical y amenazadora sobre nosotros, mostrando sus gigantescas placas lisas y tersas, minadas debajo por profundas rasgaduras, por donde la luz del Sol irradia las ms maravillosas tonalidades del azul y del turquesa. Tras un breve recorrido a lo largo del frente buscamos en la costa rocallosa, que rodea la margen derecha, un lugar donde fijar nuestro campamento, pero es sta tan abrupta que a duras penas encontramos un sitio para desembarcar y transportar a tierra nuestros equipajes. La lancha se marcha y vuelve otra vez a dejarnos solos por unos quince das. Hemos acampado a corta distancia de la costa sobre la lomita herbosa de una -371-

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elevada barrera montaosa, que obstruye parcialmente el frente del glaciar por el lado sur. El lugar es de los ms amenos y soleados. Tenemos frente a nosotros la extensin verdeazulada del lago, limitado por tierras bajas, de un color gris amarillo, que en lo alto, sobre los rellanos, se hace ms sombro y severo al contacto de las rocas porfricas. Desde la primera excursin hacia el interior, con el gua Derriard, conocemos la variedad y hermosura de este pequeo oasis engarzado entre la llanura verdeesmeralda del lago y la correntada verdeazulada del glaciar Viedma. Despus de habernos elevado algunos centenares de metros sobre el lago, avanzamos entre hondonadas morrnicas y pintorescas lagunas diseminadas en unos casquetes hemisfricos de rocas aborregadas. Alrededor de las lagunas y en las depresiones, al abrigo del viento, crece con vigor la vegetacin boscosa constituida nicamente por hayas parcialmente retorcidas por el viento. Mientras cruzamos una de estas graciosas cuencas lacustres, he aqu que se nos asoma sobre una loma, a un centenar de metros, un huemul, que desde lo alto de una roca nos mira con curiosidad. Derriard lamenta no haber trado su Winchester, deseoso de apoderarse de los hermosos cuernos que adornan su cabeza, mientras yo en cambio trato de obtener una buena fotografa, pero en cuanto me le acerco y estoy por hacer funcionar el disparador, el huemul pega un salto y en un santiamn desaparece de mi vista. Los numerosos senderos que observamos en el interior del bosque, donde suelen esconderse y buscar abrigo del viento, as como algunas sendas que atraviesan las lomas, y los abundantes residuos, nos indican que los huemules deben ser numerosos en este oasis de paz.

22 de diciemBre El barmetro contina mantenindose elevado y, despus de un da nublado, vuelve el tiempo hermoso y sereno y la calma que esperbamos ansiosamente para poder obtener una vista panormica del glaciar y de las cadenas interiores. En las primeras horas de la maana, despus de dos horas, llegamos a la cumbre de una roca aborregada (920 m), desde la que se nos presenta en toda su magnificencia y grandiosidad la inmensa extensin del glaciar, horrendamente resquebrajado, limitado hacia el oeste por un elevado crculo de montaas, cubiertas de nieve y glaciares, que se recortan sobre el azul pursimo del cielo. El interminable mar de hielo, dentellado por enormes cubos, por gigantescas pirmides, comprimido e impulsado por fuerzas ciclpeas, baja desde lo alto con el mpetu de una marejada solidificada y va a sumergir su frente de cristal blancoazulado sobre la superficie dulcemente verde del lago. El glaciar Viedma, despus del Upsala, es el mayor de la cordillera Patagnica en su vertiente oriental. Su curso, aproximadamente de 30 km, se orienta, en la parte superior, de norte a sur, paralelamente al cordn central Mariano Moreno divisorio de las aguas, pero hacia la mitad de su curso, en la confluencia con una cuenca glacial, prxima a la altiplanicie Italia, de la que recibe otra poderosa co-372-

Laguito en las cercanas del ventisquero Viedma. Bloques de hielo arrojados a diez metros de altura sobre la costa por las olas provocadas por el derrumbe del ventisquero.

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rriente de hielo, dobla hacia el este y baja hasta el lago Viedma, apresado entre la extremidad boreal del cordn Moyano y la ladera austral del monte Huemul. Tambin este glaciar muestra seales evidentes de un reciente retroceso, indicado por la desnudez de las rocas inmediatas, an desprovistas de vegetacin. En la superficie interna del glaciar se descubren detritos morrnicos flotantes, que continan la amplia curva del glaciar, y se originan en los contrafuertes occidentales del monte Huemul. El ancho de su frente, que desciende sobre el lago, es de 3 km, pero otros 3 km del mismo glaciar quedan encerrados por la elevacin rocosa, sobre la que nosotros nos encontramos, redondeada y alisada por el glaciar cuando teniendo mayor extensin y amplitud descenda hasta el lago. En la extremidad sur de esta loma rocosa, formada en su mayor parte por prfidro cuarcfero, el glaciar rompe su frente en un laguito de donde sale un gran torrente que corre encajonado entre simas profundas de erosin fluvioglacial y se precipita en el lago despus de 2 km de recorrido, formando una hermosa cascada. Saco una vista panormica del grandioso paisaje y luego bajamos del monte y penetramos en el glaciar para conocer las dificultades que presenta su travesa. Pero apenas hemos hecho unos centenares de metros, cuando nos vemos perdidos en un caos de crestas, tan altas y revueltas, separadas por profundas grietas, que nos obligan muy pronto a desandar lo recorrido, abandonando el proyecto que tenamos de llegar por ese lado al glaciar Upsala.

23 de diciemBre Por la maana hemos realizado una excursin hasta el frente del glaciar Viedma, que dista solamente 2 km del campamento, y al que se puede llegar fcilmente siguiendo la orilla del lago, por entre las habituales ondulaciones morrnicas y los laguitos. Vista as de cerca la gigantesca pared de hielo, que se eleva verticalmente sobre el lago a unos 60 m de altura, ofrece uno de los espectculos ms sublimes e impresionantes. Pero todo este ciclpeo edificio de cristal lleva consigo el sino de lo inconsistente. La inmensa corriente de hielos se desliza resbalando lentamente hacia el abismo como empujada por una fuerza misteriosa, y con breves intervalos descarga en el lago sus torres y minaretes de alabastro, ya con detonaciones secas y potentes como la explosin de una mina, ya prolongadas, como el tronar de bateras enteras de caones. Seguimos el desmoronamiento de ese fantstico castillo con el ms vivo inters. Una leve crepitacin, que sale de las entraas del glaciar, seguida por un ruido metlico, cortado como tiro de fusil, no es sino el grito de alarma de un centinela; luego, de improviso, empieza el tableteo de las ametralladoras y el tronar del can; una verdadera y furiosa batalla, mientras desde las formidables paredes se precipitan sobre las aguas masas pequeas y grandes de hielo levantando olas gigantescas que van a quebrarse sobre las escolleras vecinas, arrastrando enormes bloques de hielo. -377-

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El castillo de hielo ha cambiado ahora de forma y aspecto. Otras torres, otras agujas asoman por encima del gigantesco muralln, que muestra en sus bases las roturas y las profundas heridas recin recibidas y que ya atentan contra su estabilidad.

25 de diciemBre Maana de sol y de viento. Como de costumbre, celebro la Santa Misa bajo la carpa, y durante todo el da permanecemos en el campamento tratando de pasar lo ms agradablemente posible la gran solemnidad de la Navidad.

26 al 31 de diciemBre El buen tiempo, que a nuestra llegada haba despertado en nuestro nimo las mejores esperanzas, cerr inexorablemente sus puertas, y el viento, como un implacable enemigo, empez terrible, feroz, deslizndose por debajo de la espesa capa de vapores, que envuelve tenazmente los glaciares y las montaas. De cuando en cuando parece disminuir su fuerza y entonces tratamos de alcanzar alguna loma, pero ni bien tocamos su cumbre nos rechazan rfagas fulmneas que nos arrojan al suelo. Bajo la violencia de estas impetuosas rachas que llegan desde el interior, encajonados en el valle, la superficie del lago se transforma en una blanca llanura de agua pulverizada que el viento arrastra y levanta en remolinos. De los propios labios de Ramston recog un ameno episodio sobre las extraordinarias rfagas, acaecido justamente en esas inmediaciones. Cuando por cuenta de la estancia Primera Viedma se empez a extraer madera del bosque de hayas en la ribera norte del lago, prxima al glaciar, algunos trabajadores chilotes haban dejado su bote algo internado en la playa, asegurndolo a un rbol junto al campamento. Al volver despus de algunas horas, mientras arreciaba uno de esos ciclones, no vieron ms el bote. Despus de intiles bsquedas, uno de los leadores, alzando la mirada, lo vio suspendido sobre las ramas de los rboles. En vez de sentir admiracin, los chilotes fueron presa de supersticioso terror. Eso no poda ser sino el maleficio de alguna bruja habitante del bosque, y por temor a algn nuevo infortunio, regresaron a la estancia, abandonando definitivamente el trabajo. Un hecho parecido le aconteci al propio Ramston, mientras, en compaa del dans Madsen, extraa troncos del bosque en ese mismo lugar. Tambin ellos haban amarrado su bote a un rbol y, para estar ms seguros de que las rfagas de viento no lo desataran y arrastraran hasta el lago, lo llenaron de agua hasta la mitad; pero en lo ms recio del temporal, una rfaga, delante de ellos mismos, levant algunos metros la embarcacin y luego la tir al suelo destrozndola.

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Laguito en la margen izquierda del ventisquero Viedma. Navegando en la lancha de Ramston a lo largo de la costa del lago Viedma.

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28 de diciemBre En la tarde de hoy el viento ha cesado y, habindose serenado un tanto el cielo, efectuamos una excursin al borde suroeste del glaciar, donde una gran cascada de hielo se separa de su frente y baja hasta un laguito cuya superficie est en parte cubierta de tmpanos. Mientras desde el borde de un barranco fotografo el lago y el glaciar, cuatro cndores efectan amplios crculos sobre nosotros, despertando viva admiracin con el soberbio planear que efectan sin el menor movimiento de las alas, tanto en el descenso como en el ascenso. Derriard, que acechaba con su Winchester, logra herir con un certero tiro a uno de ellos que se cierne 50 m sobre nuestras cabezas. El ave, que en ese instante se encontraba sobre nosotros, herida en pleno cuerpo, se precipita al suelo y cae a mis pies, salpicndome de sangre la ropa. An no me haba repuesto de mi sorpresa, cuando el cndor, tocando apenas el suelo, se levanta y, tras unos breves pasos, alza nuevamente el vuelo picando hacia abajo en lo profundo del valle, donde desaparece de nuestra vista. Estaba gravemente herido y seguramente habr muerto poco despus, pero es tal la vitalidad de estas aves que, aun heridas en sus partes vitales, conservan por algn tiempo toda su fuerza.

30 al 31 de diciemBre Da y noche contina el viento del suroeste con ritmo de huracn. En la tarde del 30, encontrndonos junto a la playa, donde yo haba instalado un pequeo observatorio meteorolgico compuesto por un bargrafo, un termmetro, un higrgrafo, un pluvimetro y dos termmetros de mxima y mnima, vemos que repentinamente las aguas del lago se retiran, dejando al descubierto un buen trecho de la playa. Observbamos sorprendidos el raro fenmeno, cuando de repente una ola formidable se abalanza sobre la orilla sin darnos tiempo de poner a salvo los instrumentos. La ola se haba elevado un metro y medio sobre el nivel normal, y haba arrojado al suelo los instrumentos sin daarlos, con excepcin de un termmetro de mnima que se hizo aicos. Pasada la confusin del momento y reflexionando sobre las causas que habran podido producir tan singular y violento movimiento de las olas, argimos que se deba al desprendimiento de un gran alud de hielo del frente del glaciar. A la maana siguiente obtuvimos la plena confirmacin de nuestra hiptesis, pues al dirigirnos al frente del glaciar, vimos amontonados sobre las costas rocallosas, junto al mismo, a 10 m sobre el nivel de las aguas, varios bloques de hielo, algunos de los cuales medan hasta 2 m3. La pared de hielo que de improviso se haba desprendido del glaciar debi haber sido de dimensiones colosales, ya que la ola levantada por el mismo, haba lanzado a la distancia de doscientos metros esos grandes bloques de hielo.

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3 de enero de 1932 Ramston ha vuelto nuevamente. Por la tarde nos embarcamos en la lancha y abandonamos nuestro pintoresco refugio, en donde habamos pasado dos semanas entre el tronar de los aludes de hielo y el silbido del viento. En el lago soplaba un fuerte viento del suroeste, y al embocar el canal Moyano para cruzarlo, nos hallamos a merced de gruesas olas, que rompan furiosas contra la lanchita. Mientras nos vemos sacudidos de arriba abajo, toda nuestra confianza descansa en un viejo motor de automvil Ford, que jadea terriblemente, y en la habilidad de Ramston, que timonea y vigila pacientemente su motor, inyectndole de tanto en tanto aceite con no s qu imprecaciones, mientras nosotros, armados de latas de petrleo vacas, sacamos agua del lago para echarla en el radiador, que tiene las venas rotas y desangradas. Despus de una hora de baile infernal, empapados y transidos de fro, llegamos alegres y contentos a la casa de Ramston, donde su buena seora nos ha preparado una suculenta cena que nosotros sazonamos con alegra, despus de casi un mes de vida solitaria y aventurera en las soledades de las montaas y los glaciares.

4 de enero Una parte importante de nuestro programa de estudio queda an sin cumplir: se trata del reconocimiento de la zona superior del glaciar Upsala y de las zonas limtrofes. No dilatamos por lo tanto la partida y, a la maana siguiente, embarcadas nuestras provisiones, volvemos a salir con la lancha hacia el extremo sur del fiordo Moyano. Este estrecho brazo del lago que se interna como un fiordo por unos 15 kilmetros, est flanqueado por abruptas y ridas montaas de casi dos mil metros de altura. En su trmino se elevan los dos majestuosos picos, Moyano y Norte, de casi 3.000 m de altura y encapuchados por nieves eternas. En dos horas de navegacin realizamos el trayecto y desembarcamos en la embocadura de un estrecho valle encajonado entre altas montaas cubiertas de nieve, en cuyo fondo corre un gran torrente que tiene sus orgenes en glaciares que obstruyen el valle. A poca distancia de la playa advertimos un rancho de troncos, donde vive un ovejero que cuida el rebao desparramado por el valle y a lo largo de la costa de la ensenada. Por la tarde transportamos los equipos e instalamos el campamento al abrigo de un matorral de hayas que crece a lo largo de un arroyuelo de puras y cristalinas aguas. Al anochecer conocemos al pastor que regresa de su inspeccin cotidiana del rebao en las montaas vecinas. Es un viejo chilote, gil y lleno de bros, llamado Paredes, a quien todos conocen aqu con el nombre de el Leonero, porque es uno de los ms famosos cazadores de pumas de toda la regin. Ha recorrido en todas direcciones los diferentes valles preandinos, desde ltima Esperanza hasta el lago San Martn, y ahora se ha retirado a este remoto rincn de la cordillera, no slo para cuidar el rebao por cuenta de Ramston, sino especialmente -382-

Cascada de un ro que baja del ventisquero Viedma. Cuenca terminal del fiordo Moyano.

Panorama del ventisquero Viedma y el cordn fronterizo Mariano Moreno.

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para cazar leones, que an son muy numerosos y causan estragos en el ganado. Durante las largas noches que pas con l en su ranchito, mientras afuera la tormenta arreciaba, recog de su boca interesantes narraciones referidas a sus caceras. Los pumas muertos por l fueron ms de 200. Recuerda una a una a sus vctimas y sabe citar su nmero, el lugar y los ms mnimos detalles de la cacera. Donde mat ms fue en la estancia Punta del Lago, propiedad de Tefilo Wynand, cuyo nmero llega a los 70. Tambin en la vecina estancia Mara Antonia, de los Biggeri: 49. Toda esa regin andina estaba hasta hace pocos aos infestada de pumas que se ocultaban en las anfractuosidades de las montaas y hacan verdaderos estragos entre las ovejas importadas con tanto sacrificio por los estancieros. La mayora de las veces la caza deba efectuarse en el interior de profundas y oscuras grutas, donde haba que avanzar gateando con una luz en la mano, listo para disparar cuando se enfrentaba al felino. Justamente fue en una de esas caceras, al interior de una gruta, que Paredes pas un mal rato, cuando, habindosele apagado la antorcha, tuvo la poco grata impresin de sentir deslizarse sobre su cuerpo al len que hua, aunque sin ocasionarle ningn dao. El puma (Puma concolor), llamado tambin len americano, carece de melena; mide, comprendida la cola, 2 m de largo, a veces ms, y tiene 70 cm de alto. El animal adulto es gris amarillento, con tendencia a veces al rojo aleonado. Es tmido y huye del hombre. Pero la hembra, cuando tiene cachorros y est hambrienta, lo asalta tambin, como lo prueban algunos casos, entre ellos el acontecido al mismo Perito Moreno, quien, junto al emisario del lago Viedma, que ahora se llama ro Leona, fue asaltado por una hembra hambrienta. El puma causa muchos daos en las estancias, pues no solamente diezma los rebaos, sino que mata tambin terneros y potrillos. Cuando captura a alguno de estos animales, le abre las venas del pescuezo y absorbe con placer la sangre, y luego devora las carnes. A veces es tan goloso por la sangre, que llega a despreciar la carne y entonces mata a un gran nmero de ovejas hasta 50 e incluso ms solamente para saciar tan sanguinario apetito. Otras veces la matanza en masa de rebaos se debe a la hembra, que junta las ovejas en un lugar determinado y luego lanza sobre ellas a los cachorros para que las maten por entretenimiento y se adiestren en la cacera. Debido a los grandes daos que ocasionan a los rebaos, los estancieros los persiguen encarnizadamente, pagando una libra esterlina por cada cuero de puma muerto. La caza ms fcil y provechosa es la que se realiza durante el invierno, porque los perros pueden seguir fcilmente sobre la nieve las huellas de los pumas. Al verse perseguido, el puma huye, en los primeros 200 m con suma velocidad, pero luego da seales de cansancio y busca salvarse trepando a un rbol o arrimndose a alguna roca, ante la que permanece inmvil, defendindose de los ataques de los perros con las patas delanteras; la jaura ladra furiosamente a su alrededor quedando a veces varios perros descuartizados por los zarpazos del felino. Mientras el puma se encuentra luchando as con los perros, le resulta fcil al cazador acercarse y matarlo*.
* De Agostini se hace eco aqu de las conocidas quejas de los estancieros respecto del puma patagnico, en lo que ha habido, como lo hay, no poco de exageracin y mito, pues como todos los carnvoros

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5 de enero Por la tarde, con Derriard y dos peones chilenos, hice una excursin hasta la cumbre de una montaa en forma de cpula, que limita por el norte el fiordo Moyano, pudiendo conocer la configuracin de la cuenca terminal del valle y de las montaas circundantes y sacar buenas fotografas. El cielo era luminoso y las montaas suficientemente descubiertas, pero soplaba un viento fuerte y fro del suroeste que nos permiti permanecer muy poco tiempo en la cumbre (720 m), regresando prestamente al campamento. Una columna de humo, que se levanta al final del valle, nos alarma hacindonos pensar que se trataba de un incendio en el bosque, pero luego, observando con los prismticos, nos damos cuenta de que slo era el efecto de violentsimas rfagas de viento, que embestan furiosamente la cascada de un torrente pulverizndolas y arrastrndolas hacia lo alto en forma de nubes. La intensidad del viento en ese desfiladero era de una fuerza desacostumbrada, porque al llegar desde el interior, quedaba encajonado como en un gigantesco embudo. Poco despus del crepsculo, el viento adquiri la fuerza de un cicln. Las rfagas se acercaban precedidas por un rugido aterrador, que creca constantemente en intensidad, tronando sordamente en el valle, hasta que llegando a nosotros, se abatan con un fuerte chasquido sobre los rboles y las carpas tan violentamente, que ms de una vez tem por la resistencia de stas. Y en efecto, en las primeras horas de la noche, un golpe de viento fortsimo embisti mi carpa voltendola, rompiendo el sostn. Sigui un momento de confusin, pero luego, ayudado por los compaeros, volvimos a levantarla, asegurndola de la mejor manera posible. Pasamos la noche insomnes y temerosos; el viento truena ininterrumpidamente en el valle y cae vertiginosamente sobre nosotros con la fuerza de una cachiporra.

6 de enero Ha menguado la fuerza del viento. La temperatura ha bajado y el cielo va aclarndose lentamente. Despus de medioda trepamos por la ladera de una montaa hasta casi 800 m de altura, y desde all se nos presenta un estrecho y profundo valle, cubierto de bosques, que lleva a la estancia Cristina, sobre el lago Argentino, limitado al oeste por el cerro Norte, de 2.950 m, y por otro majestuoso picacho de igual altura prximo a nosotros, cuya cspide cupular se encuentra revestida por un espeso manto de hielo en forma de capuchn. No hallndolo indicado en los mapas, lo denomino Moyano, por elevarse al sur de la ensenada homnima. Hacia el oeste, al trmino del valle Moyano, descubrimos un boquete no muy elevado, desde donde baja una empinada cascada de hielo, que se origina en el glaciar Upsala, del cual alcanzamos a distinguir un sector de su llanura helada. Este descubrimiento
en la naturaleza este animal caza slo lo necesario para su alimentacin. As lo prueban, asimismo, algunos estudios cientficos recientes realizados en el parque nacional Torres del Paine (N.E.).

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Cerros Norte y Moyano, vistos desde el valle Moyano. rboles seculares derribados por rfagas ciclnicas.

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despierta en nosotros un vivo deseo de internarnos en la cordillera y de escalar algunas cumbres desde donde nos sea posible develar el misterio que all se oculta.

9 de enero Hemos debido esperar hasta hoy a que amainara el viento para efectuar el transporte de los equipos hasta las proximidades del glaciar que baja del boquete a 8 km de distancia, donde he decidido levantar un segundo campamento. El Leonero Paredes viene a ayudarnos y gracias a sus caballos, en tres viajes sucesivos, todos nuestros equipajes son transportados junto a un cordn morrnico que limita la vertiente terminal del valle prximo al glaciar. Hemos levantado las carpas entre un matorral de hayas, que nos ofrece proteccin segura contra el viento, y hemos construido una choza con troncos de hayas, al modo indgena, decididos a esperar pacientemente a que el tiempo nos regale algn da hermoso para trepar el cordn que nos separa del glaciar Upsala. A poca distancia de nosotros baja rumoreando un gran torrente glacial que nace del ventisquero.

10 al 19 de enero Tambin aqu nos persiguen vientos y lluvias interminables. Cuando nos asomamos al estrecho corredor del valle por donde baja el torrente, nos rechazan las rfagas poderosas que con gran fragor bajan por la garganta interna, levantando en el torrente remolinos de agua pulverizada. A pesar de todo, tambin con viento, efectuamos pequeas excursiones por los alrededores para tomar fotografas y trazar el itinerario de la prxima ascensin. Nuestra meta preferida es un estrecho valle que se interna hacia el sur unos 4 kilmetros ms, y termina en la base del monte Moyano, del que pende un pequeo glaciar. Gran parte del valle est revestida de tupidos bosques de hayas en los que el viento casi no se siente, porque lo desvan las montaas vecinas. A lo largo del valle se abren graciosos claros con laguitos, asomndose, imponente, la gran y escarpada mole del cerro Moyano. De cuando en cuando, el silencio del bosque se interrumpe con el ruidoso clamoreo de las cotorras (Conurus magellanicus), que revolotean en grandes bandadas y traen un poco de vida a esta soledad adusta y salvaje.

20 de enero Anoche nos pareci que tendramos un hermoso da y por eso Derriard ha vigilado toda la noche, impaciente, listo para dar la seal de diana. Nos levantamos muy temprano; el cielo est sereno, y aunque unas rfagas de viento del oeste dan poca seguridad sobre la estabilidad del tiempo, dejamos, con todo, el campamento y -391-

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nos encaminamos a lo largo del valle, al principio sobre las morrenas y luego remontando la empinada ladera de un monte revestido de tupidos bosques de hayas, que domina el fondo del valle y cuya travesa resulta muy fatigosa. Tras dos horas y media de dura ascensin, hemos subido ms de mil metros sobre el plano del valle, y desde una loma dominante, que forma el borde extremo noreste del monte, contemplamos con sumo inters un gran glaciar, que desde el monte Campana baja en empinada cascada de crestas hasta el fondo del valle, recibiendo por la derecha una pequea corriente de hielo que se desborda del glaciar Upsala. Durante una hora continuamos a lo largo de la cresta del monte en direccin suroeste, mientras hacia occidente aparecen las primeras nubes mensajeras del mal tiempo y nos azotan fras rfagas de viento del noroeste, silbando sordamente entre las rocas. A las nueve abandonamos la cresta rocallosa y penetramos en una vasta planicie de hielo, que sube suavemente hacia el poniente, culminando en una roca puntiaguda. A las 11 alcanzamos la cumbre, y nuestros ojos, vidos de lo desconocido, contemplan uno de los ms imponentes espectculos que pueden ofrecer los picos andinos. A nuestros pies, limitada por negras y abruptas paredes de esquistos, se dilata una inmensa llanura de hielo y nieve de aspecto intensamente polar, limitada hacia el poniente por blancas cadenas de montaas, prximas a los canales patagnicos. Sobre esta vasta cuenca glacial viene a concluir el altiplano Italia que hemos descubierto el verano anterior, en nuestra primera travesa de la cordillera hasta el fiordo Falcn. Ms hacia el sur, limitada por los montes Muralln y Cono, baja la enorme corriente del glaciar Upsala hasta el lago Argentino, donde vuelca su frente. Al norte se extiende la cadena Moyano, sobre la que domina la cumbre helada del monte Campana. Hacia el sureste, cerca de nosotros, se elevan los dos majestuosos montes Norte y Moyano, que por este lado, azotados por las corrientes hmedas del noroeste, muestran al desnudo sus paredes rocosas y negruzcas. Es singular la cspide del monte Moyano, que aparece recubierta por una blanca y gigantesca cofia de hielo. Algo ms lejos, hacia levante, se alza tambin otra montaa, cuya cima porfrica est truncada como una mesa, la que se observa tambin desde la estancia Cristina. Bajo las rfagas heladas de un viento noroeste, me apresuro a ejecutar un panorama de todo el horizonte y a cumplir algunas observaciones, ya que las montaas amenazan cubrirse. El barmetro indica una altitud de 2.087 m y el termmetro, 3 grados bajo cero. En algo ms de una hora sobre el hielo, antes radiante de luz, se han acumulado densos nubarrones que se amontonan cada vez ms y empiezan a velar las montaas. Apenas he terminado mis trabajos cuando la tormenta nos atropella furiosamente y levanta a nuestro alrededor remolinos de nieve. Dejamos apresuradamente la cumbre y, pocas horas despus, volvemos a entrar en nuestro campamento, satisfechos de haber podido conocer esta vastsima zona cordillerana, ignorada hasta entonces, donde se acumulan las ms formidables masas heladas de los Andes y en donde parece que se han dado cita las fuerzas ms feroces de la naturaleza. -392-

Len puma (Puma concolor). Transporte de nuestros equipos hasta el extremo del valle Moyano.

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El 13 volvemos a la estancia Helsingfors, donde permanecemos dos das ms efectuando breves excursiones por los montes vecinos. Desde la estancia Helsingfors pasamos nuevamente a la Segunda Viedma, y de aqu seguimos hacia la Cerro Fitz Roy, de Andreas Madsen, para continuar nuestros reconocimientos sobre el gigantesco y atrayente macizo del Fitz Roy.

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Cerro Moyano. Soledad. Depos Fot. A.M. De Agostini

Ventisquero en la cuenca terminal del valle Moyano. Corriente de hielo que baja del ventisquero Upsala.

Cuenca de alimentacin del ventisquero Upsala y montes inexplorados del exterior. Vertiente occidental del cordn Moyano y el campo de hielo que se extiende en el interior de la cordillera.

El valle y el fiordo Moyano vistos desde el oeste. Cruzando un ventisquero en el cordn Moyano.

Cordn Moyano y cerro Campana. Cerro y glaciar Campana.

Los cerros Moyano y Norte vistos desde el noroeste.

caPtulo Xi. del Puerto de santa cruz al monte Fitz roy

CAPTULO XI
del Puerto de santa cruz al monte Fitz roy

En los puertos patagnicos. Los pozos de petrleo de Comodoro Rivadavia. Santa Cruz. Violencia del viento patagnico. Prodigios del trabajo italiano en la dilatada estepa. Poesa de la pampa. Mata Amarilla. El ro de las Vueltas en crecida. Navidad a los pies del Fitz Roy

espus de tres aos de ausencia vuelvo a ver la costa patagnica y sus esculidas y atormentadas llanuras, que se extienden y pierden en misteriosas lejanas; vuelvo a or el viento, el terrible viento patagnico, que silba en mis odos como el canto de una diana, despertando en mi mente recuerdos lejanos y adormecidos de luchas y batallas libradas para arrancar a las soberbias cumbres andinas sus secretos, sus ms recnditas bellezas*. Desciendo en el puerto de Santa Cruz en un hermoso da de sol (12 de diciembre de 1935), penltimo pueblo de la costa patagnica, con sus casitas dispuestas en forma de tablero a lo largo de la desembocadura del ro homnimo, el ms grande de la Patagonia austral. Conmigo vienen dos guas del valle de Aosta, Luis Carrel y Jos Pellicier, que traje expresamente de Italia para que me acompaaran en estas nuevas y aventuradas peregrinaciones por los montes y glaciares andinos cercanos al Fitz Roy. Hemos empleado once das de viaje en vapor para recorrer la distancia de Buenos Aires a Santa Cruz, viaje que si fuera directo, podra realizarse en 4 o 5 das. En todos los puertos permanecimos uno o dos das, a veces tres o cuatro segn la cantidad de mercaderas, el estado de la marea y el humor del tiempo, casi siempre borrascoso, ya que el viento no parece tener un da de descanso en la Pa* Segn se lee en el lamentablemente inconcluso, pero igualmente interesante y ameno libro de Germn Sopea, Monseor Patagonia. Vida y viajes de Alberto De Agostini, el sacerdote salesiano y explorador, Buenos Aires, Ediciones El Elefante Blanco, p. 122, entre 1933 y 1935, los tres aos de ausencia a los que aqu se alude, De Agostini permaneci en Italia dictando una serie de conferencias. El libro de Sopea, que recoge los viajes de De Agostini por Patagonia y Tierra del Fuego, no pudo ser terminado por el propio autor, pues ste muri en un accidente de avin en las inmediaciones del lago Argentino el 28 de abril de 2001, cuando se diriga a Punta Bandera (N.E.).

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tagonia para descargar cereales, frutas, automviles y mercaderas de toda clase, y cargar luego productos de la regin, casi exclusivamente lanas y pieles ovinas. A los pasajeros no les queda otra distraccin que la de contemplar durante das enteros las maniobras de carga y descarga, acompaadas por el ruido ensordecedor de las gras, que trabajan da y noche. A veces, cuando el mar est calmo, se puede bajar a tierra para desperezar los miembros y conocer algo de la vida y el ambiente de estos solitarios pueblos costaneros, los cuales, debido a la aridez de las tierras que los circundan, ofrecen al viajero muy pocas atracciones. El primero de estos pueblos costeros al que se llega, despus de tres das de navegacin, es puerto Madryn, que se levanta en el extremo occidental del golfo Nuevo, enorme baha circular, abierta al sur de la pennsula Valds. Por su particular configuracin y por la seguridad de su puerto, Madryn se ha convertido en un importante centro martimo y comercial y representa la salida natural de los productos del valle del Chubut y de los principales centros de la zona, como Trelew, Rawson, Gaiman y Dolavon, con los cuales est unido por medio de una va frrea de trocha angosta. Despus del puerto Madryn, hacemos escala en Comodoro Rivadavia, la ciudad del petrleo, situada en el extremo del golfo San Jorge. Entre todas las localidades de la Patagonia, Comodoro Rivadavia se destaca netamente por su actividad comercial, su riqueza y vitalidad propias. La prosperidad de esta pequea ciudad, que se extiende unos 5 km por una meseta rida y chata, hasta la costa castigada por las olas enfurecidas del mar, se debe al descubrimiento del petrleo, ocurrido casualmente el 13 de diciembre de 1907, al efectuarse una perforacin en busca de agua potable. Desde una profundidad de 540 m, en vez del agua potable brot, en gran abundancia, un lquido negro mezclado con gas: era el oro negro de la Patagonia. El hallazgo del petrleo convirti a Comodoro Rivadavia, la incipiente aldea, fundada en 1900 por el italiano Francisco Pietrobelli, en un gran centro de actividad y comercio, influyendo poderosamente en el progreso econmico de la Patagonia. La industria pastoril, que antes de este descubrimiento era la principal fuente de riqueza de la regin, pas a segundo plano. Los 16 millones de ovejas que se cuentan actualmente en la Patagonia, no proporcionan, sumando su lana y su carne, la mitad de la ganancia que se obtiene con el petrleo de Comodoro Rivadavia y de Plaza Huincul. En efecto, mientras la produccin anual de lana y carne rinde unos 70 millones de pesos, la del petrleo puede valuarse en 150 millones42.
42 Los casi 16 millones de ovejas que posee la Patagonia producen anualmente 50 millones de kilos de lana (3 kilos por oveja). Fijando en 10 pesos el precio medio de 10 kilos, sobre la base del promedio de ventas del producto en estos ltimos decenios en los cuales oscil entre un mximo de $32, durante la guerra europea, y un mnimo de 7 en la inmediata posguerra resultara una entrada de 50 millones de pesos. A esta cantidad habra que agregar an lo que se gana con la carne para los frigorficos y con los cueros, que alcanza a los 20 millones de pesos. Difcilmente se podr obtener en la Patagonia un aumento de animales ovinos, porque tanto las mesetas como los valles precordilleranos estn ya totalmente ocupados por colonos y cargados de rebaos. El nico progreso posible en la produccin pastoril ser el de la seleccin de las razas para lograr un mayor rendimiento de lana y de carnes.

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Embarque y desembarque de productos y mercaderas en puerto Madryn. YPF, en Comodoro Rivadavia. Vista del campamento central.

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Despus de Comodoro Rivadavia vienen los puertos Deseado y San Julin, pueblos de gran actividad, a donde afluyen los productos lanares del norte del territorio de Santa Cruz, desde la costa hasta los lagos Belgrano y Buenos Aires, que estn a 500 y ms kilmetros en el interior, al pie de la cordillera. En estos ltimos puertos de la costa patagnica, desde Deseado a Gallegos, la entrada y salida de los barcos est supeditada al estado de la marea. Para poder entrar y salir, el capitn debe llevar un clculo escrupuloso de la altura de la marea, del tiempo de puerto y de la fuerza y direccin de las corrientes, para no varar el vapor en los bancos de arena. Las mareas de la costa patagnica son excepcionalmente elevadas, alcanzando una amplitud de hasta 14 metros en los puertos de Ro Gallegos y Santa Cruz, originando grandes corrientes, cuya velocidad en las mareas de las sicigias, alcanza hasta las siete millas por hora. Santa Cruz, situada a 522 latitud sur, fue hasta 1898 la capital del territorio. Es el pueblo de la costa que tiene menos poblacin, poco ms de mil habitantes, debido a que gran parte de la actividad y del comercio se los sustrae Piedra Buena, floreciente localidad que se encuentra 35 km ms adentro, en la orilla izquierda del mismo ro. A Santa Cruz convergen los caminos que conducen a los lagos Argentino, Viedma y San Martn, a los pies de la cordillera. Es notable, entre los escasos edificios de material, la iglesia de los salesianos, quienes se radicaron all desde 1885, a la llegada de los misioneros padre ngel Savio y padre Jos Beauvoir. En las cercanas de Santa Cruz, a lo largo de la costa atlntica, abundan las focas, los pinginos y cormoranes. En Punta Len, unos 50 km al sur de Santa Cruz, en un islote, vive un nmero infinito de estas aves (Stercolarius magellanicus). El guano depositado por los mismos, durante quin sabe cuntos aos, forma una espesa capa de un metro, y recin ahora comenz a recogerse por una sociedad comercial que lo transporta a Santa Cruz y de all a Buenos Aires. En algunos tramos de esta costa, de cincuenta y a veces cien metros de altura cortados a pique sobre el mar, se observan curiosos e interesantes fenmenos de erosin en forma de grutas y portales, de los cuales tom las fotografas que aqu se reproducen. En Santa Cruz permanecimos tres das para completar nuestras provisiones, hasta que una maana, a eso de las 8, despus de cargar nuestros equipajes y vveres en un camin, dimos comienzo a la travesa de las inmensas y esculidas mesetas patagnicas, que se extienden por casi 400 km antes de llegar a la cordillera. En ese primer da tenamos como nica meta llegar a la estancia La Julia, distante 100 km, donde Menotti Bianchi, un toscano de Siena que desde hace ms de 30 aos tiene dedicadas sus energas y altas dotes de experto administrador al
La produccin de petrleo en la Patagonia, en cambio, da mucho mayor rendimiento y aumenta constantemente. En 1943 la produccin argentina de petrleo en toda la repblica alcanz 3.952.000 m3, representando la de Comodoro Rivadavia el 80% aproximadamente del total producido en el pas. A los yacimientos de Comodoro Rivadavia siguen en la actualidad, en orden de produccin, los de Mendoza, con unos 500.000 m3 anuales; los de Salta y Jujuy, con unos 340.000 y los de Plaza Huincul (Neuqun), con unos 270.000.

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servicio de la Sociedad Menndez Behety, la ms grande compaa comercial de la Patagonia. Menotti ha realizado un milagro de tenacidad y de trabajo, convirtiendo en ubrrimas campias de alfalfa, legumbres, hortalizas, cereales y plantas frutales, unas tierras antes arenosas y desiertas. Manejaba el camin un joven uruguayo que desde hace algunos aos se dedicaba al transporte de lanas de la cordillera a la costa. Al salir de Santa Cruz, el camin se dirigi hacia el poniente por un estrecho caadn, tajado tortuosamente por la inmensa meseta y, despus de algunos kilmetros, alcanzamos su punto culminante. Empezbamos a cruzar una de esas inmensas mesetas, que se van escalonando gradualmente hasta la cordillera, cortada en su comienzo, cerca del ocano, por el ancho estuario de Santa Cruz, el cual se prolonga tierra adentro en el tortuoso valle del ro homnimo, flanqueado por altos y abruptos barrancos tobceos. A 35 km de Santa Cruz, el camino deja la meseta y desciende rpidamente hacia el fondo del valle, surcado por el ro Santa Cruz, en cuya orilla izquierda surge el pueblo Luis Piedrabuena, antes Paso Ibez. El valle, gracias al influjo benfico de las aguas del ro, adquiere un aspecto alegre y fresco, con sus campos de pastos verdeantes y algunos manchones de rboles. A falta del puente, que est en proyecto desde hace muchos aos, el cruce del ro se hace sobre una balsa, el caracterstico ferry-boat patagnico, que consiste en una chata sujeta por roldanas a un largo cable de acero que avanza empujada por las mismas aguas que corren en bajada. Cuando el ro est crecido por los deshielos, su ancho alcanza los 800 m, aunque normalmente no pasa de los 450*. Cruzando el valle del ro Santa Cruz, la vista puede espaciarse sobre horizontes vastsimos, llanuras interminables que se extienden hacia occidente, alteradas solamente por escasas depresiones (caadones). Mientras tanto, el viento, que por la maana soplaba moderadamente, adquiere poco despus una intensidad impresionante. El horizonte aparece de pronto velado por las nubes de polvo y arena que corren locamente por la llanura empujadas por el viento, hacindose cada vez ms densas y cayendo luego con extremada violencia sobre nosotros. El automvil, vencido por el mpetu de las rfagas, parece detenerse, mientras con su crepitar violento los granos de arena y las piedrecillas golpean furiosamente contra el cristal del parabrisa, que en pocos instantes se empaa como si se hubiera sometido a la accin limadora de un esmeril.
Hace poco tiempo me dice el conductor he tenido que cambiar el parabrisa de un automvil porque se haba vuelto opaco a causa de estas descargas de piedritas. Cont el hecho en Buenos Aires, pero no queran creerlo; y sin embargo, la verdad es que el viento de la Patagonia sabe hacer esa y otras muchas maravillas!.

* Desde los aos de 1960 un esplndido puente de mampostera une las riberas del ro en el mismo lugar donde antao se realizaba el balseo. En los aos de 1980 se agreg un segundo puente, aguas arriba, en el paraje denominado Charles Fuhr (N.E.).

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Pozo petrolfero YPF. Colegio salesiano Den Funes, en Comodoro Rivadavia.

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Dos horas lleva el coche avanzando fatigosamente en medio de la tormenta hasta llegar a otra importante depresin hidrogrfica por donde corre el ro Chico, que nace en la cordillera, cerca del lago Belgrano. All el camino se adentra serpenteando algunos kilmetros sobre una tierra insidiosa, entre charcos y pantanos, residuo de recientes inundaciones, pues el ro desborda en las crecidas primaverales. Superado este difcil y molesto trecho de camino, llegamos en las primeras horas de la tarde a la estancia Julia. Saliendo de la esculida y arenosa estepa, entramos de sbito en un verde oasis de pastos y sembrados, entre avenidas sombreadas por hileras de lamos y sauces, que gimen martirizados por el viento. Un penetrante y agradable olor a hierba proviene del reciente corte de una extensa rea de alfalfa, difundindose por todo el derredor; me parece haber llegado en plena cosecha a un frtil valle de clima templado. A medida que el auto penetra en las elegantes y amplias avenidas, bordeadas de setos de flores, aparecen por ambos lados extensos cultivos de hortalizas, legumbres y farinceas de una exuberancia y desarrollo maravillosos; perales, manzanos y otros rboles frutales nos muestran sus ramas cargadas de fruta43. La sorpresa es tanto mayor cuanto que mis ojos, irritados por el viento y enceguecidos por el polvo, conservan an, en toda su escualidez, la visin de las inmensas pampas arenosas cubiertas por escasas y espinosas hierbas amarillentas. El mrito de esta transformacin se debe a Menotti Bianchi. La estancia Julia, privada de toda proteccin natural y expuesta a los fuertes vientos patagnicos, estaba hasta hace algunos aos invadida por la arena, que aumentaba constantemente, formando mdanos y amenazando sepultar los edificios e instalaciones. El nico medio para salvar de la ruina aquella tierra era inundarla de agua, pero sta se encontraba distante y su conduccin resultaba sumamente difcil por la naturaleza insidiosa del terreno. A pesar de estas dificultades, Bianchi puso manos a la obra con escasos medios mecnicos y con la ayuda de algunos trabajadores italianos. A 8 km de la estancia construy un dique sobre la orilla del ro Chico, dio comienzo a la construccin de un canal y, despus de vencer numerosos obstculos, el peor de los cuales era la naturaleza arenosa del suelo, que ceda fcilmente a los golpes del viento, provocando la prdida en pocos momentos del trabajo de varias semanas, el agua llegaba a destino y se comenzaba con el saneamiento de los terrenos prximos a la estancia. Fueron emparejadas verdaderas montaas de
43 Entre los productos de la estancia Julia, que dan hoy, despus de los muchos y cuidadosos experimentos de seleccin realizados por el seor Bianchi, y por sus buenas calidades de sabor y conservacin, seguro y provechoso resultado comercial, estn las papas, de inmejorable calidad y rendimiento, y con un ndice de produccin que puede extenderse hasta llenar las necesidades del mercado regional. Lo mismo puede afirmarse de las cebollas, ajos, tubrculos forrajeros, farinceas, tomates y legumbres de toda especie. La fruta, especialmente las manzanas, peras, ciruelas y duraznos de diverso tipo, compiten en calidad con los mejores del pas y se cosechan en una cantidad susceptible de aumento, con respecto al consumo local y de otras zonas. El ms importante de estos trabajos, sin embargo, es sin duda la transformacin de tierras arenosas e improductivas en vigorosos alfalfares que permiten el pastoreo y engorde de millares de corderos. La cosecha de este precioso forraje alcanza a varios miles de toneladas anuales y constituye un valioso recurso para aquellas estriles regiones.

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arena acumuladas por el viento; se hicieron canales de desage y de irrigacin; se nivel el terreno; se ar y se sembraron hierbas destinadas a fijar las arenas. Cientos de miles de plantas forestales fueron distribuyndose en una superficie de 500 hectreas de terreno para protegerlo contra la furia de los vientos. La constancia y tenacidad del hombre triunfaron al fin sobre la adversa naturaleza, y Bianchi vio en pocos aos coronados sus esfuerzos por el xito ms halageo. Este trabajo de saneamiento en forma tan racional, desconocido hasta entonces en la Patagonia austral, seala el comienzo de una nueva fase de explotacin de estas tierras: la del cultivo de productos agrcolas, que hasta ayer se crea imposible conseguir en amplia escala y con fines comerciales. En la Patagonia austral oriental (territorio de Santa Cruz), el rea apta para el cultivo se limita a los valles precordilleranos, a las depresiones hidrogrficas, caadones irrigables por los escasos ros perennes que bajan de la cordillera, ya que en las mesetas, que constituyen el 80% de la superficie total, la escasez de las lluvias, la fuerza del viento y la aridez del suelo pedregoso impiden por completo toda clase del cultivos. En cambio, las zonas apropiadas para la verdadera agricultura son las del valle del ro Negro y las del tramo inferior del ro Chubut donde, por ser el clima ms suave, se produce trigo, maz, alfalfa, vino y fruta en abundancia. Pero la Patagonia austral oriental ser siempre una zona esencialmente pastoril; la produccin agrcola podr desarrollarse y aumentar slo relativamente a las necesidades de la poblacin local. En la estancia Julia pude conocer a los humildes artesanos de este arduo trabajo: el capataz ngel Francia, romano; los hermanos Silvio y Luis Gasparini, venecianos; Juan Ferrando, piamonts, y algunos otros robustos trabajadores italianos que, bajo la direccin de Bianchi, contribuyeron con sus vigorosos brazos y su tcnica agrcola al feliz cumplimiento de la obra. La Sociedad Ganadera Menndez Behety, a la cual pertenece la estancia Julia, sin mirar en gastos, ha realizado una obra de cultivo y saneamiento digna de los mayores elogios, que podr servir de modelo para el futuro agrcola de la Patagonia austral44. Volvemos a partir a la maana siguiente con la esperanza de recorrer el camino que an nos queda para llegar a la estancia Primera Viedma. El viento casi ha
44 La Sociedad Menndez Behety debe su fundacin al gran iniciador y propulsor del progreso de la Patagonia, don Jos Menndez. La prodigiosa actividad de este asturiano inteligente y tenaz, llegado a Punta Arenas en 1875 y muerto en Buenos Aires en 1918, se manifest en la fundacin de las ms diversas empresas comerciales con visin clara y segura del prspero porvenir de la Patagonia. Tambin a l se debe la fundacin de la importante Sociedad Annima Importadora y Exportadora de la Patagonia, la cual posee casas sucursales y bancarias en todas las poblaciones costeras e internas de la Patagonia y una flota de barcos de cabotaje, que hacen servicio regular para todos los puertos de la costa patagnica y la Tierra del Fuego, desde Ushuaia a Buenos Aires. Actualmente las varias ramas comerciales de la Sociedad Menndez Behety estn dirigidas por los hijos, quienes constituyen las slidas columnas de la vasta organizacin comercial que representa un factor innegable de progreso para la Patagonia.

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Fardos de lana listos para el embarque. Panorama de Puerto Deseado.

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cesado; en el cielo, de un azul clarsimo, vagan unas pocas nubes y la inmensa extensin de la pampa, bajo los rayos luminosos del Sol, es una lmina interminable de plata salpicada en oro. El auto corre velozmente horas y horas por la inmensa meseta, cubierta con la alfombra amarillo plida de las hierbas erizadas del coirn, y nos parece que vamos caminando lejos, lejos, hacia lo desconocido, hacia lo infinito. Ningn rbol rompe la monotona del paisaje; slo encontramos algunas manchas de calafate y mata negra, que en la lejana adquieren proporciones extraordinarias y que, a lo largo del camino, nos parecen vehculos que van marchando por nuestro mismo camino hasta que, al acercarnos y comprobar su inmovilidad, descubrimos el engao en el que hemos cado. Particularmente al amanecer y al anochecer, las grandes sombras, proyectadas oblicuamente, imprimen formas gigantescas al ms pequeo animal que pasta en la pampa; una oveja se vuelve un elefante; un caballo parece un monstruo antediluviano, las ms leves ondulaciones del terreno se nos antojan colinas. La interminable sucesin de estas mesetas infinitas, esculidas, desoladas, causa en el viajero una impresin de soledad y de tristeza tan grande como la que debi haber experimentado el naturalista Darwin cuando les dio la injusta denominacin de tierra maldita. Pero a pesar de la desnudez, la monotona y la falta de relieves del chato paisaje de la pampa patagnica, emana de ah una inmensa y sublime poesa. La sabidura creadora de Dios, que lo ha dispuesto todo maravillosamente, ha distribuido tambin aqu, con generosa mano, tesoros de belleza y encanto, que vamos descubriendo poco a poco en la variedad de los cuadros que la luz solar, la sombra, la calma y la tempestad van produciendo con maravillosa fecundidad, a cada hora y a cada instante. La misma extensin interminable de la pampa, vasta como un ocano, produce en el nimo un sentido vago y agradable de lo infinito y parece aquietar los innatos anhelos del espritu humano hacia los espacios inconmensurables de horizontes sin lmites. Sus cielos majestuosos, ya cubiertos de nubes oscuras y tempestuosas que se agolpan en el horizonte y huyen en furioso galope arrastradas por el viento, ya teidos con las ms delicadas tonalidades de rojo y amarillo, de verde o violeta, que se difunden en sus atardeceres de fuego; sus tardes de calma, llenas de luz y calor flotando sobre un celeste tenue y pursimo, transportan el pensamiento a visiones paradisacas y ofrecen espectculos tan profundamente sugestivos que nunca se podrn olvidar. A 3 horas de la estancia Julia se encuentra la Laguna Grande, asiento de una comisara y de un boliche donde el viajero puede encontrar abrigo y descanso en su largo y montono viaje por la pampa. De Laguna Grande sale hacia el norte el camino que lleva al lago Cardiel, nombre que recuerda al misionero jesuita Jos Cardiel, que visit la Patagonia en 1745. La vasta cuenca de este lago, con sus aguas salobres de un color verde oscuro, est encerrada entre esculidas y solitarias mesetas, pobladas ac y all por estancias. En su orilla oriental se levanta un picacho de roca volcnica, hosco y oscuro, llamado cerro Negro. A lo largo del camino que lleva al Cardiel, hacia levante, domina majestuosamente la pampa otra cumbre basltica, el cerro de la Ventana, que en su aguda -421-

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cima ostenta un gran boquete, parecido a una ventana, lo que precisamente dio origen a su nombre. Desde la cumbre, que sub en otra de mis excursiones, se admira un grandioso panorama sobre el frtil valle del ro Chico que serpentea a sus pies en gigantescas espirales. Hacia el medioda tocamos Mata Amarilla, formada por un hotel y la estancia La Soriana, que posee extensos cultivos de forraje y toda clase de rboles frutales. Proseguimos a lo largo del valle del ro Chala, que aqu se vuelve ms angosto y describe repetidas curvas, serpenteando en una verde llanura de pastos, pespunteada por las manchas blancas de las ovejas. A 10 km de Mata Amarilla fue fundada hace pocos aos una pequea aldea, Tres Lagos, donde viven algunas familias de colonos. Hay algunas elegantes casitas de cemento, dos hotelitos, la escuela, la comisara y una pequea capilla. Este paraje es conocido tambin con el nombre de Piedra Clavada, debido a una rara y gigantesca piedra de arenisca compacta que, corroda en su base por efecto de la degradacin meterica, se levanta de su delicada base como una gigantesca hacha, de efecto magnfico. En dos horas cruzamos el valle del ro Chala, entre guijarros y malezas, y luego volvemos a subir por los largos cordones morrnicos, que limitan hacia levante el lago Viedma, cuyas aguas podemos divisar finalmente en las cercanas de Punta del Lago, donde existe una pequea casa comercial y otro hotel. Bordeamos todava durante una hora las orillas septentrionales del lago, y he aqu que llegamos a la estancia Primera Viedma, perteneciente a la Sociedad Menndez Behety, donde cerramos otra etapa antes de penetrar en la cordillera. Noticias recin llegadas de la cordillera, de las proximidades del Fitz Roy, aseguran que los ros estn en crecida por causa del deshielo y no permiten su cruce. En el ro de las Vueltas, que nosotros debemos atravesar, fue arrastrado hace pocos das por la corriente un carro cargado de vveres y utensilios, perteneciente al estanciero Albertsen, pereciendo tres yuntas de bueyes y logrando salvarse a duras penas los hombres montados a caballo. Ya veremos la manera de proseguir. La elevada cadena de montaas, que hacia poniente sirve de fondo espectacular a este lago, se nos presenta al atardecer resplandeciente de nieves y glaciares, con las cumbres veladas en parte por las nubes, entre las cuales el Sol, prximo a ponerse, proyecta sus fantsticas luces. De tanto en tanto, un soplo de viento desgarra ese velo misterioso y aparecen en toda su soberbia belleza, picachos afilados, paredes acantiladas, pinculos y torres de aspecto terrible, entre las cuales domina la gigantesca pirmide del Fitz Roy. Nos encontramos por fin en el reino de nuestros ensueos. Los guas contemplan largamente el grandioso espectculo mientras en la expresin de sus rostros y sus palabras se manifiesta su estupefacta admiracin. En la estancia se trabaja activamente en la marca de las ovejas y todos los das llegan rebaos de varios millares de cabezas que los ovejeros, a caballo y ayudados por los perros, van a reunir en los valles prximos. Son 60.000 las ovejas pertenecientes a esta estancia que deben ser llevadas, poco a poco, a las varias secciones -422-

El guano de un metro de espesor es extrado y embolsado.

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de la misma, para poder separar las madres de los corderos, los cuales son sealados con la marca de la estancia. Hacia fines de diciembre se dar comienzo a la esquila y entonces habr que repetir nuevamente el rodeo de todas las ovejas, lo que mantendr en un trabajo agotador, durante un mes, a unos 60 hombres. Estos terrenos preandinos reciben mayor cantidad de lluvias que los de la regin costera y, por lo tanto, sus pastos son mejores y pueden alimentar mayor nmero de ovinos. Tambin la avifauna est representada por una mayor cantidad de pjaros, que en otros pases ms poblados constituira el paraso de los cazadores; aqu, en cambio, nadie les hace caso, porque las ovejas ofrecen carne excelente y son ms que suficientes para las necesidades de los habitantes. Las aves que ms abundan son las avutardas (Chloephaga magellanica), grandes como gansos. Sus plumas son negro-grisceas con manchitas blancas, y viven en bandadas de 20 a 50. Prefieren los pastos tiernos y comen mucha hierba en perjuicio del ganado. Son tambin numerosos y de varias especies y tamaos los ansares. Los ms pequeos se renen en bandadas de ms de 100. En los pequeos lagos y pantanos, junto a la mancha negruzca de los ansares, se destacan los elegantes cisnes (Cygnus melanocoryphus), cuyo cuerpo es de un candor nveo y el cuello y la cabeza negros; y junto a ellos, los flamencos (Phoenicopterus chilensis) con sus plumas de color rojo escarlata, que forman un contraste extrao y bellsimo con las aguas azules del lago. Despus de 4 das de espera lleg finalmente la noticia de que las aguas del ro haban disminuido algo y as pude disponer que el carro de la estancia, tirado por tres pares de bueyes y cargado con nuestros equipos y vveres, saliera con rumbo a la estancia Cerro Fitz Roy, distante unos 70 km. Desde este ltimo centro habitado, muy prximo a la alta cordillera, podremos penetrar con facilidad en los valles interiores, prximos al Fitz Roy, donde pensamos establecer nuestro campamento. Me preocupa el temor de que en los cruces que ser preciso efectuar a travs del ro de las Vueltas, nuestros equipajes y vveres puedan ser arrastrados o daados, pero llega oportunamente el dans Andreas Madsen, propietario de la estancia Cerro Fitz Roy, viejo colono y profundo conocedor de la regin, quien ya en viajes precedentes me haba prestado su valiosa ayuda. Advertido por m, vino a esperarnos en la margen del ro con un carro tirado por caballos. Era Nochebuena y se haca necesario apurar el viaje para llegar esa misma noche a su estancia, donde la familia nos esperaba para pasar juntos la gran solemnidad. Nuestro carrero, acompaado por un joven chileno a quien yo haba contratado como changador en la Primera Viedma, haba llegado muy de madrugada al ro, pero, sin atreverse a cruzarlo con la carga completa, pues estaba todava crecido, haba seguido el viaje a lo largo de sus accidentadas orillas, sin camino de ninguna clase, para llegar, 5 km ms al norte, a un puentecito suspendido con cables sobre el ro, que en ese lugar se encajona entre dos pronunciadas barrancas. All hubiera sido posible efectuar a hombros el transporte de todo el equipaje, sin daarlo, para cargarlo luego sobre el carro que haba cruzado vaco el ro. -425-

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Poco antes del medioda nos encontramos cerca del puente y en dos horas de pesado trabajo todo nuestro equipaje quedaba depositado en la cumbre de una meseta en la orilla opuesta. Mientras el carro deshaca su camino, dando una gran vuelta para cruzar el ro y volver luego al mismo punto, nosotros proseguimos el viaje hacia la estancia Cerro Fitz Roy, dejando al gua Carrel para que custodiara los vveres. Abandonando la orilla del ro de las Vueltas, enfilamos un caadn que serpentea entre antiguos cordones morrnicos, donde Madsen ya tiene listos tres caballos, fuertes y dciles, los mejores que posee y de los cuales se sirve cuando debe efectuar viajes largos y cruces peligrosos, con un singular vehculo que llama nuestra atencin.
No se extrae, Padre dice Madsen, ste es un coche, si as quiere llamarlo, de mi construccin; una especialidad cordillerana. Aqu se dispone de medios escasos y hay que arreglarse como mejor se puede. Ajust sobre las ruedas de un carro, la carrocera de un viejo automvil y de esa forma ha salido un vehculo hbrido, entre carro y auto, en el cual puedo viajar cmodamente con mi familia.

Presento mis felicitaciones al genial constructor y tomo asiento en el coche con el gua Pellicier. Siento fuertes sacudidas de las ruedas, que rebotan sobre las irregularidades del terreno, apenas los caballos han tomado el trote; advierto que al extrao vehculo le faltan los neumticos y amortiguadores. Vamos penetrando en un amplio valle, que se eleva gradualmente entre mesetas morrnicas y termina a los pies del monte Fitz Roy que, completamente descubierto, domina con toda su hilera de agujas el fondo del valle. Los ltimos rayos del Sol que est ya por ponerse, bullen con luz oblicua detrs de la misteriosa cadena de los Andes, e imprimen a las paredes granticas del Fitz Roy y de sus satlites, el aspecto de bloques incandescentes, envueltos en un fuego devorador que parece brotar de las entraas mismas de la Tierra. Las nubes que surgen detrs de las montaas impulsadas por el viento suroeste, henchidas de vapores de un color azulado intenso, se vuelven de pronto difanas y luminosas, se encienden de prpura y oro, y se despliegan con areos arabescos sobre el fondo del cielo de un celeste tan puro y delicado que hipnotiza los sentidos. Son breves instantes; el incendio se va apagando gradualmente, las tintas se amortiguan, el rojo escarlata se destempla en un rojo plido y finalmente se apaga todo en un violeta sombro*. El Fitz Roy aparece entonces como un desmesurado bloque de diaspro fro, que desgarra el cielo con sus agujas e impera majestuoso en la soledad misteriosa de aquellos montes, mientras que por mucho tiempo an, en el poniente, se refleja un abanico de luz plida y vaporosa.

* En este atractivo lugar, el gobernador de Santa Cruz, Arturo Puricelli, fund en 1985 el pueblo de El Chaltn, como asentamiento de soberana argentina. La accin debe ser entendida en el contexto de tensin chileno-argentina por la denominada Cuestin de la Laguna del Desierto y por las posiciones encontradas en lo referido al curso del lmite en el sector del campo de hielo Patagnico Sur (N.E.).

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La balsa en el ro Santa Cruz. Monte Len. Miles de cormoranes durante la empolladura.

caPtulo Xi. del Puerto de santa cruz al monte Fitz roy

A medida que avanzamos, el valle se hace cada vez ms angosto y accidentado, mientras los primeros contrafuertes del Fitz Roy bajan a cerrar el curso del ro de las Vueltas que, impetuoso y lleno de agua, se abre paso a travs de dos barreras rocosas, erguidas verticalmente centenares de metros sobre las aguas, como bastiones formidables. Mientras tanto, hemos llegado casi al trmino de nuestro viaje. El torrente del Fitz Roy, que nace cerca de las faldas meridionales del monte homnimo, lleva ahora escasa agua y lo cruzamos fcilmente. Un breve trecho ms, en el valle estrecho y llano, y luego llegaremos a la estancia, que se oculta detrs de una mancha de bosque. Pero antes de llegar debemos atravesar el ro de las Vueltas, un cruce de unos 60 m de ancho, difcil y peligroso para quien no lo conozca, aunque no para Madsen, que lleva grabadas en la memoria todas las desviaciones de los bancos y los desplazamientos ocurridos durante las crecidas; sigue diariamente la subida y la bajada de las aguas, y tiene en la orilla infalibles puntos de referencia que le saben decir claramente si el ro puede cruzarse o no. Unos metros ms a la izquierda o a la derecha significa caer en profundos zanjones, donde el caballo debe nadar forzosamente, con riesgo de ser arrastrado por la corriente. Casi todos los aos hay que lamentar vctimas en los cruces de estos traicioneros ros, especialmente entre los trabajadores de las estancias, quienes, por falta de puentes, se ven obligados muchas veces a intentar el cruce arriesgando la vida. Apenas tocamos la orilla opuesta, escuchamos el fuerte ladrido de los perros de la estancia, que han advertido ya nuestra llegada. Despus de unos centenares de metros, divisamos, detrs de una mancha de hayas, las hermosas casitas de la estancia, que se levantan en la ladera de una meseta lacustre rodeada por cultivos de hortalizas y unos pocos rboles frutales. Con sumo placer vuelvo a contemplar este oasis de paz escondido en la soledad de estos pintorescos valles andinos, ya visitados por m otras dos veces, y que fue el punto de partida para mis excursiones hacia el interior de la cordillera. En el umbral de la casa nos espera la familia: la seora, una nia y dos varoncitos que acaban de llegar a caballo de una estancia cercana, para pasar con la familia la fiesta de Navidad. Para estos colonos, que pasan meses enteros sin ver a una persona extraa, constituye siempre un pequeo acontecimiento la llegada de un forastero, al cual acostumbran prodigar la ms cordial hospitalidad. Entramos en la modesta casita de madera pasando por la cocina, donde la seora est atareada en preparar masas, tortas y otras golosinas para la festividad de maana, y luego, henos ya en la sala de recibo, en cuyo centro se levanta el rbol de Navidad, una pequea haya magallnica con sus hojas coriceas de hermoso verde reluciente, alrededor del cual la hija de Madsen coloca cintas, premios y velas que debern ser encendidas durante la fiestita. Las paredes de la sala estn cubiertas de trofeos de caza; cabezas de pumas embalsamadas, cuernos de huemul, y sobre los muebles, pieles de guanaco y de zorro, y otras curiosidades de la regin. Numerosas fotografas, sobre las cuales domina siempre la silueta gigantesca del Fitz Roy, aparecen distribuidas por las paredes. Algunas, ya amarillas por el tiempo, recuerdan a parientes y amigos de aos lejanos, cuando Madsen y su familia acababan de establecerse en el valle. -429-

andes patagnicos

Madsen recuerda con placer y emocin aquellos primeros aos, y su palabra se anima y su rostro se ilumina de repentina alegra. Recuerda cmo lleg por primera vez a este paraje, en 1901, y regres en 1902 y 1903, acompaando a la comisin argentina que deba determinar los lmites con Chile y que estaba presidida por el topgrafo Ludovico von Platten y el capitn Hugberg. Relata cmo el encanto de aquellos valles, su fertilidad y, especialmente la fascinacin que sobre l ejerca el Fitz Roy, lo movieron a establecerse en ellos con la familia, cosa que solamente consigui llevar a cabo en 1906, edificando la primera casita e importando las primeras ovejas. En aquel tiempo todos estos valles solitarios eran completamente deshabitados y desconocidos. Por doquiera se divisaban rebaos interminables de guanacos y de ciervos que, sin atemorizarse, permitan aproximarse a ellos. Hasta los zorros seguan a sus perros cuando se internaba en el valle. La noche transcurre alegremente tocando algunos discos y escuchando los interesantes relatos de Madsen, quien nos cuenta sus aventuras de caza y sus viajes, concluyndose con la tradicional fiestita del rbol de Navidad. Toda la familia se rene en la sala y se dispone alrededor del rbol, mientras la nia enciende los cirios, sobre las ramas filigranadas de oro y plata. Luego, la seora entona en voz alta un himno al Nio Jess en el idioma de su pas natal, y todos los presentes se unen al coro. Un cantar rtmico y melanclico, robustecido por la voz de los hombres y dulcificado por las voces de los nios y de las mujeres, resuena poderosamente en la sala iluminada por la luz de los cirios. Despus de una breve pausa, los familiares reanudan con mayor nimo el canto y, asidos de las manos, giran lentamente alrededor del rbol de Navidad. Al terminar el canto, la seora extrae del cajn un viejo libro de oraciones y lee en voz alta el pasaje del Evangelio en que el evangelista San Lucas describe el nacimiento del Nio Jess en la cabaa de Beln, y narra cmo los pastores, avisados por los ngeles, acuden a adorar al Mesas recin nacido. Por la maana celebro la Santa Misa, a la cual asiste toda la familia, feliz de ver tan bien coronada la hermosa fiesta de la Natividad. Poco antes de medioda los perros anuncian la llegada del carro. Carrel lo precede con paso gil y viene a relatarnos alegremente sus aventuras.
Y por qu no regresaron anoche? le pregunto. El carro lleg demasiado tarde me contesta, los bueyes estaban cansados y el carrero crey oportuno darles un poco de descanso para reanudar el viaje a la madrugada. Y cmo pasaron la noche? Magnficamente. No haca fro y nos pusimos a dormir sin levantar siquiera la carpa. Dorm perfectamente, pero al amanecer comenz a llover y a soplar el viento, lo que nos oblig a levantarnos temprano. Sin embargo, antes de que el carrero hubiese encontrado a los bueyes, que pastaban en la pradera, y los uniera al yugo, se nos hizo tarde. Y la cena? Excelente. Los compaeros encendieron fuego con lea de las cercanas y prepararon un asado con cuero, un plato que yo jams haba probado, pero que es exquisito.

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Un ejrcito de pinginos en un islote cercano a Santa Cruz. Una imponente pared de la isla Monte Len esculpida por el mar.

caPtulo Xi. del Puerto de santa cruz al monte Fitz roy

Y pasaron la noche sin tomar nada? Eh, no... Sacamos un poco de vino de la bordalesa para festejar Nochebuena... Charlamos y cantamos. Ellos hablaban espaol y yo italiano, pero nos comprendamos lo mismo... en parte con ademanes, en parte con palabras... una noche realmente pintoresca... no la olvidar nunca.

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Monte Len. Una puerta de mar excavada en los acantilados marnosos de la costa. Poblacin de Santa Cruz y su puerto.

Iglesia y colegio de los padres Salesianos en Santa Cruz. Cosecha de alfalfa en la estancia Julia.

Cultivo de cebollas en la estancia Julia. El milagro del agua en la estancia Julia. Canal de riego.

Cultivo de alfalfa en la estancia Julia. Poesa de la pampa. Cmulos.

Rodeo en la Pampa. Atardecer. Valle del ro Chico visto desde el cerro de la Ventana.

Rebao de corderos pastando. La Piedra Clavada (Tres Lagos).

La torre del Fitz Roy (3.375 m) Depos Fot. A.M. De Agostini

Puente colgante sobre el Ro de las Vueltas. Ovejas y corderos en un corral.

Fardos de lana en la estancia Primera Viedma. El Fitz Roy al ponerse el Sol.

La estancia Fitz Roy de A. Madsen, en el valle homnimo. Lea dura (Maytenus magellanica).

Monte Grande (empezando por el lado izquierdo), cerro Solo, cordn Adela y cerro Torre vistos desde el levante. Puesta de Sol en la Primera Viedma.

caPtulo Xii. en los dominios del Fitz roy

NDICE

Presentacin alBerto m. de aGostini. Centenario de su llegada a Magallanes, por Mateo Martinic B. PrloGo caPtulo i. AsPectos de la cordillera PataGnica austral: Situacin y subdivisin. Extensin de los glaciares. Particularidades morfolgicas de la glaciacin patagnica. Condiciones climticas. Estructura orogrfica. Constitucin geolgica. El Fitz Roy y la actividad volcnica de la cordillera. Efectos de la erosin glacial durante el Cuaternario. Fiordos y canales patagnicos. caPtulo ii. estrecho de maGallanes y canal smyth: Canales y fiordos patagnicos. Crock Reack y Long Reack. Entre tempestades y huracanes. Una semana bloqueados en el cabo Upright. Vientos y lluvias interminables. La oca antrtica. Particularidades meteorolgicas de los canales occidentales. Islas pintorescas. En el paso Tamar. A la deriva sobre los arrecifes Stragglers. La Macrocystis pyrifera. En el canal Smyth. Monte Burney. Encuentro con un viejo lobero. Orga entre loberos e indios alacaluf. La cordillera Sarmiento. caPtulo iii. canales PataGnicos y Fiordos eyre y Falcn: El canal Sarmiento. La isla Piazzi. Descubrimiento de mrmoles en la isla Cambridge. Tempestad del sur. El canal Concepcin. Magnfica puesta del Sol. Canal Wide. En el fiordo Falcn. Entre los tmpanos. Ascensin llena de obstculos. En el fiordo Eyre. Una fracasada tentativa de colonizacin. El glaciar Po XI. Indian Reach. Encuentro con una tribu alacaluf. Vida y costumbres de estos indgenas. Angostura Inglesa. Trabajos hidrogrficos de la corbeta Magenta. Regreso a Punta Arenas. caPtulo iv. ltima esPeranza: ltima Esperanza. Puerto Natales. Progreso de esta regin. Sus extraordinarias bellezas naturales. -457-

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andes patagnicos

La gruta del Milodn. Primera excursin al monte Balmaceda. Baha Bellavista. Patos y cisnes. Pastor solitario. Un naufragio evitado. La cadena del Paine en el ocaso. Segunda excursin al Balmaceda. Entre leadores. Paciente labor de los bueyes. Floresta magallnica. Tercera excursin al Balmaceda. Espectculo sublime. Lago Azul. Valles y glaciares inexplorados. caPtulo v. el macizo del Paine: Imponente belleza del Paine. En el lago Maravilla. Valle y ro Serrano. La estancia Ro Paine. Un colonizador tenaz. Un paraso terrestre desaparecido. Rebaos y pastores. Excursin al lago Grey. Caza de un len-puma. La sierra de los Baguales. caPtulo vi. en vuelo soBre el Balmaceda y el Paine: Dificultades de la aviacin en la zona de la cordillera austral. El piloto Franco Bianco. Expectativa en Puerto Natales. Sobre el fiordo ltima Esperanza. Cadas en el vaco. Desde el Balmaceda al Paine. Por encima de las cumbres andinas. Gnther Plschow y su trgico fin. En las blancas soledades de hielo. Florestas vrgenes a la luz del ocaso. caPtulo vii. hacia el laGo arGentino: Expedicin exploradora a la cordillera. Ro Gallegos. La estepa paagnica. Umbelferas en flor. Calafates. En la estancia Anita. Diversos aspectos del lago Argentino. En el canal de los Tmpanos. El glaciar Francisco Moreno. Tempestad en el lago. Hielos flotantes. Llegada a la estancia Cristina. caPtulo viii. en el seno sPeGazzini: Magnificencia del paisaje andino. Bosques y glaciares. Primeras ascensiones. Vivac bajo la lluvia. Vuelta del buen tiempo. Ascensin al monte Mayo. Grandioso panorama. El regreso al campamento base. Vientos huracanados. Lago y glaciar Onelli. El regreso a la estancia Cristina. caPtulo iX. Primera travesa de la cordillera PataGnica austral: Al margen de la cordillera. Entre los seracs del glaciar Upsala. Campamento al pie del cerro Cono. Diez das bajo la tormenta. Noche de luna llena. La travesa. Descubrimiento del altiplano Italia. En la cspide del monte Turn. La meta lograda. En las bases del cerro Muralln. Regreso. caPtulo X. en el laGo viedma: En la estancia Helsingfors. Florestas vrgenes. Primavera en flor. El cordn Moyano. El glaciar Viedma. Primer encuentro con un huemul. Rfagas ciclonales. Brujas en la floresta. Un cndor herido. Efectos de un alud sobre el lago. En el fiordo Moyano. El leonero Paredes y la caza del puma. Nubes de agua pulverizada por el viento. En el corazn de los glaciares patagnicos.

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caPtulo Xii. en los dominios del Fitz roy

caPtulo Xi. del Puerto de santa cruz al monte Fitz roy: En los puertos patagnicos. Los pozos de petrleo de Comodoro Rivadavia. Santa Cruz. Violencia del viento patagnico. Prodigios del trabajo italiano en la dilatada estepa. Poesa de la pampa. Mata Amarilla. El ro de las Vueltas en crecida. Navidad a los pies del Fitz Roy.

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