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MUTATIONS DU ROMAN FRANAIS DEPUIS LES ANNES QUATRE-VINGT

Le parcours de Jean Echenoz

DOMINIQUE ALMEIDA ROSA DE FARIA Universidade dos Aores dominiquefaria@uac.pt

Rsum Le parcours littraire de Jean Echenoz concide avec les principales mutations du roman franais depuis les annes quatre-vingt. Lorsque cet auteur publie son premier roman, en 1979, les annonces de la mort du roman abondent dans la presse littraire. Laspect formel joue un rle central dans ses premiers textes. Dans une deuxime tape de son travail (aprs Un An,1997), Echenoz construit dans ses ouvrages un quilibre solide entre le travail formel et le soin apport l'organisation de l'intrigue. Cest alors que la qualit de son travail commence tre signale. Depuis Ravel (2006), une troisime tape commence: Echenoz participe cette tendance au retour du sujet que lon remarque chez un grand nombre de ses contemporains, crivant des biographies fictionnelles de personnalits historiques. De nos jours, il est considr comme lun des plus importants auteurs franais contemporains, et la vitalit du roman franais est partout reconnue.

Abstract If we look closely at the different stages of Jean Echenozs work, we will find that they correspond to the most important transformations undergone by the French novel since the eighties. He published his first novel in 1979, when the literary press proclaimed the death of the novel. The formal aspects of the novel played a central role in his work then In a second stage (after Un An, 1997), this author achieves a balance between his rethinking of the formal aspects of the novel and more elaborate plots. Its then that literary critics and readers alike start noticing the quality of his work. In a third stage of his work (since Ravel (2006) Echenoz shares the tendency of the French novel nowadays to deal with biography issues. He is now considered one of the most famous French contemporary authors and the French novel is said to be alive again.

Mots-cls: Jean Echenoz, roman franais contemporain, rception Keywords: Jean Echenoz, contemporary French novel, reception
Dominique Almeida Rosa de Faria, Mutations du roman franais depuis les annes quatre-vingt. Le parcours de Jean Echenoz, Carnets, Dun Nobel lautre..., numro spcial automne-hiver 2010-2011, pp. 19-26. http://carnets.web.ua.pt/ ISSN 1646-7698

Dominique Almeida Rosa de Faria

Depuis les annes cinquante, lavis de critiques littraires, de chercheurs et de lecteurs sur le roman franais a beaucoup chang: on a commenc par annoncer sa mort et par laccuser dexcs de formalisme, et on a fini par clbrer son renouveau, et son got pour le rcit. Ce travail se veut une rflexion sur cette mutation celle des textes et celle de leur rception qui sest intensifie aprs les annes quatre-vingt. Mon parcours sera double: je partirai dune rflexion sur luvre dEchenoz, qui me servira de point de dpart pour saisir trois grands moments dans ce processus. Jean Echenoz publie son premier roman en 1979. Il nest pas le seul. Il appartient avec Jean-Philippe Toussaint, Eric Chevillard, Camille Laurens, Christian Oster, Antoine Volodine, Christian Gailly, entre autres une nouvelle gnration de romanciers. Lhorizon dattente ne leur est pas favorable: aussi bien le grand public que les critiques littraires ragissent encore au Nouveau Roman, dont les textes sont considrs hermtiques; les premires annonces de la mort du roman se font entendre. Tous ces jeunes auteurs commencent par chercher une maison ddition qui accepterait de publier leurs travaux. Echenoz raconte sa qute la premire personne, dans Jrme Lindon, publi en 2001, lors du dcs de ce fameux diteur:
Jai crit un roman, cest le premier, je ne sais pas que cest le premier, je ne sais pas si jen crirai dautres. Tout ce que je sais, cest que jen ai crit un et que si je pouvais trouver un diteur, ce serait bien. Si cet diteur pouvait tre Jrme Lindon, ce serait bien sr encore mieux, mais ne rvons pas. Maison trop srieuse, trop austre et rigoureuse, essence de la vertu littraire, trop bien pour moi, mme pas la peine dessayer. Jenvoie donc mon manuscrit par la poste quelques diteurs qui, tous, le refusent. Mais je continue, jinsiste et, au point o jen suis, dtenteur dune collection presque exhaustive de lettres de refus, je me suis risqu la veille dposer un exemplaire de mon manuscrit au secrtariat des ditions de Minuit [], sans la moindre illusion, juste pour complter ma collection. (Echenoz, 2001: 9-10)

Certains de ces romanciers dbutants 1, Echenoz inclus, vont donc publier aux Editions de Minuit, ce qui n'est pas insignifiant. En effet, cette maison d'dition a, comme le montre le commentaire dEchenoz, une rputation trs bien dfinie de rigueur et de qualit. Bourdieu (Bourdieu, 1992: 239-240) va mme plus loin et soutient quelle sadresse un public intellectuel et quelle reprsente plutt lavant-garde. Lorsque Jrme Lindon dcida de publier un si grand nombre de premiers romans, cela a donc attir l'attention de la critique sur ce groupe de jeunes auteurs. S'il est vrai, toutefois, que le fait de publier aux Editions de Minuit a contribu classer, en quelque sorte, ces romanciers, il nest pas moins vrai que
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Notamment, pour reprendre notre liste, Jean-Philippe Toussaint, Christian Gailly, Christian Oster et Eric Chevillard.

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cette nouvelle gnration d'auteurs a, par la finesse de son humour et son got du ludique, transform l'image de srieux gnralement associe cette maison d'dition et surpris de la sorte notamment les critiques littraires, qui ont, plusieurs reprises, comment la situation inoue 2. Ce sont aussi ces critiques littraires qui, pour satisfaire leur besoin de classement de tout nouveau phnomne littraire, crent la premire tiquette que lon ait essay dattribuer ces auteurs les Nouveaux Nouveaux Romanciers. Cela montre comment le Nouveau Roman conditionne la rception de ces travaux dans les annes quatre-vingt. Il est vrai que cette gnration a hrit de ses prdcesseurs le regard critique et mfiant par rapport aux catgories traditionnelles du roman, ainsi que le got de l'exprimentation formelle, quelle dveloppe assez pendant cette premire phase de production littraire Echenoz affirme, dans un entretien, qu'aprs eux [] on ne pouvait plus envisager [] l'criture romanesque de faon nave. (1997: 194). Ceci dit, ils articulent cette mfiance avec le got du ludique (ils sont aussi les hritiers de Georges Perec et des membres de lOuLiPo), avec le plaisir de raconter des histoires et, videment, avec leurs imaginaires et leurs styles personnels. On comprend vite que cette dsignation de Nouveaux Nouveaux Romanciers ne sert pas vraiment les caractriser. Cette premire tape va, chez Echenoz, de 1979 1995 et comprend ses six premiers romans. Ceux-ci partent dun sous-genre romanesque (le roman noir, daventures, despionnage ou policier) dont il samuse, non pas dtruire, mais djouer les rgles. Dans ces premiers projets, cest laspect formel qui dtermine la construction du roman. Lattitude envers les traditions et les conventions littraires est nanmoins beaucoup plus ludique que celle des nouveaux romanciers. Aussi, Echenoz, comme tous ces jeunes crivains, reprend le got du rcit et nous trouvons dans ces romans une histoire cohrente, des pripties, des personnages bien conus et lidentit stable: de quoi sduire le lecteur et linciter poursuivre sa lecture. Petit petit, le plaisir de lire redevient le but du romancier, sans que cela implique une conception nave de la fiction. Au long de ces annes, Echenoz reoit le prix Fnon pour son premier roman Le mridien de Greenwich, en 1979, puis le prix Mdicis pour Cherokee, en 1983, ce qui attire lattention des critiques. Aprs le manque de succs de la dnomination Nouveaux Nouveaux romanciers, lon continue vouloir crer un nouveau groupe dauteurs, et, pour mieux les classer, on cre de nouvelles dsignations. Ainsi, le directeur des ditions de Minuit, dsireux d'exploiter l'intrt port ces jeunes romanciers, cre lexpression

Les Editions de Minuit autrefois championnes du nouveau roman donnent l'impression de l'austrit, de la recherche de l'exprience. Jean Echenoz s'inscrit en faux contre cette image. Il a le verbe prcis et le don si rare de l'humour. (Cusin, P., 3 novembre 1999: 34). Dire d'emble d'un livre prsent sous le label ditions de Minuit qu'il est drle et mme trs drle, cela peut passer pour de la provocation. (NURIDSANY, M., 3 septembre 1983: 26).

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romanciers impassibles 3. Plus tard, ils seront plutt appels tout simplement Les crivains de Minuit 4. Ceci dit, le commentaire suivant, paru dans Libration, lors de la publication de Lquipe malaise en 1987 caractrise bien la situation:
Ils ne portent pas duniforme, se dplacent sans bannire [] incognito. Ils nont pas derrire eux une revue, et se mfient des dclarations. Age moyen: 30-40 ans. Peu de livres encore leur actif: ils ont pris leur temps. Ils sont discrets, pars, inclassables, prts djouer tout systme dtiquetage. (Alphant, 1987: 33)

En effet, bien que lon ait tendance identifier les caractristiques que ces auteurs ont en commun, on va vite comprendre quils refusent dtre transforms en un groupe. La multiplicit des dnominations cites ci-dessus notons qu'aucune n'a vraiment t adopte nous semble montrer la fois le besoin de cataloguer et de former des groupes littraires et le dsarroi de la critique devant ces nouvelles formes romanesques, si difficiles classer. La deuxime tape du travail dEchenoz commence avec l'criture d'Un An en 1997. Pendant cette phase, qui comprend la publication de Au piano en 2003, Echenoz construit dans ses ouvrages un quilibre plus solide entre le travail formel et le soin apport l'organisation de l'intrigue. En effet, les intrigues y sont plus soignes et lapproche de laspect formel devient plus subtile et plus complexe: les procds (pastiches, citations caches, renvois intratextuels, commentaires autoriels) envahissent le roman, mais y construisent une sorte de rseau interprtatif sous-terrain, tandis que la musicalit du style cache le travail qui le soutient. Cest pendant cette priode que ces romanciers se font connatre. La critique signale chaque publication dun nouveau roman, faisant, chaque fois, lloge de leur virtuosit stylistique. En effet, cest leur capacit crer de lintrt et du plaisir partir des jeux formels qui semble tonner le plus. Pour ce qui est dEchenoz, il reoit le prix Gouncourt pour Je men vais, en 1999 et ses ouvrages commencent tre tudis dabord au lyce, puis luniversit, et ils sont traduits en une trentaine de langues. Les tudes sur le roman franais du vingtime sicle, parues la fin des annes quatre-vingt-dix, consacrent des sections considrables son uvre et attestent dfinitivement de sa qualit, comme de celle des autres romanciers. On continue cependant avoir du mal classer le travail de ces auteurs, notamment celui dEchenoz. Ainsi, lorsque Rabat (1998: 112) publie, en 1998, son
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Jrme Lindon fait, en effet, paratre une annonce publicitaire prsentant des romans de certains de ces auteurs, sous l'appellation de romans impassibles (La Quinzaine Littraire, n 532, du 16 au 31 mai 1989: 9.) Il expliquera plus tard, la suite de la polmique suscite par cette expression, qu'il entendait par impassible non l'absence de sentiments, mais plutt un certain dtachement, une rserve dans l'expression de ces sentiments. A noter que cette image de l'auteur dgag que Lindon a voulu associer cette nouvelle gnration de romanciers correspond la conception de l'crivain contemporain cre, comme le montre Anne Simonin (1994: 471), par cette maison d'dition, ds les annes cinquante. 4 Une des premires tudes publies sur ces auteurs a dailleurs prcisment le titre Jeunes auteurs de Minuit.

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essai, dans la collection Que sais-je?, sur le roman du vingtime sicle, il lintgre dans une partie de son travail qu'il nomme formalisme et invention; tant Flieder (1998: 8) que Viart (1999: 139), le classent dans la partie quils consacrent aux romans Minimalistes; tandis que Blanckeman (2002: 65), considre que ces travaux sont des fictions joueuses. Dans lensemble, les caractristiques mises en valeur dans ces sections sont le got du romanesque, qui coexiste avec une conscience critique des conventions littraires, l'omniprsence du ludique, le recours frquent la parodie, ainsi qu'une certaine contention et un got de l'exprimentation formelle, souvent associs au minimalisme. Ce sont donc des aspects qui relvent tous de l'adoption d'une double position, la fois de reprise de la tradition littraire et de distanciation critique par rapport elle. La dernire tape du travail dEchenoz subit linfluence du got du biographique, qui a men un grand nombre de romanciers franais se consacrer, depuis quelques annes dj, ce nouveau sous-genre hybride, la fiction biographique. Echenoz, qui naime gure parler de lui, na pas adhr lautofiction. Il sest cependant lanc un nouveau dfi pour stimuler sa crativit. Ainsi, il crit, depuis 2006, des romans biographiques. Une comparaison entre les deux livres que lauteur a dj publis permet didentifier des traits communs qui semblent fonctionner comme des rgles que lauteur sest imposes. Ainsi, le point de dpart y est le choix dune personnalit ayant vcu pendant le vingtime sicle et dont les exploits sont connus. Echenoz en fait le rcit dune tape de sa vie: dans le premier, il raconte les dernires annes de la vie du fameux compositeur Ravel, dans le second il fait le rcit des annes de gloire dEmil Zatopek, un fameux coureur de fond tchcoslovaque. Ses commentaires lors dentretiens montrent quil a suivi la mme mthode dans les deux romans: aprs avoir fait une recherche approfondie sur la priode historique dans laquelle laction aura lieu et sur la vie des personnalits, il sest impos des contraintes. Celles-ci consistent dans linterdiction de changer les faits historiques, de prter au personnage des propos quil na pas eu et de dcrire sa psychologie. Cette rigueur contraste avec les liberts de romancier quil a gardes, puisquil sagit bien dune fiction. Un des aspects les plus intressants de ces romans est donc ce caractre double qui rend difficile de dcerner ce qui y appartient la fiction et ce qui y relve du rel. Lentre-deux ayant toujours t bien au got de cet auteur, il est vident quil joue sur cette duplicit pour attirer son lecteur. Echenoz semble aussi stre impos une contrainte spcifique pour chacun de ces romans. En effet, lors de la sortie de Ravel, on a beaucoup critiqu le manque de rfrences explicites la musique du compositeur (fait dautant plus trange que la musique prend toujours une place importante dans les romans de cet auteur, o les rfrences au monde de la musique sont frquentes). De mme, Echenoz a vit de fournir le temps des courses dEmil Zapotek, un fait essentiel lorsque lon veut faire le rcit des exploits dun coureur. Or,

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lauteur comble ce vide quil a cr, en y soignant encore plus son criture pour reproduire, partir de son style, les rythmes de la musique de Ravel et ceux de la course dEmile. Ces deux romans biographiques reprennent aussi des traits typiques du travail prcdent dEchenoz. En effet, si nous y regardons de plus prs, les hros y sont toujours des hommes, des tres solitaires, qui voyagent beaucoup, sans que rien ne change vraiment dans leur vie. Nous y trouvons aussi, bien quutiliss de faon discrte, des procds ludiques et formels. Ainsi, dans ses romans prcdents, lauteur avait lhabitude dintroduire dans son texte des citations caches dauteurs connus, quil dnonait ensuite dans ses entretiens, invitant de la sorte le lecteur les dcouvrir dans une attitude nettement ludique. Or, dans Ravel, Echenoz cre un jeu semblable avec lusage quil y fait de la photographie. En effet, bien que le procd nait pas encore t mentionn dans des entretiens, une lecture plus approfondie du texte nous permet dy reprer des descriptions de photographies de Ravel (Cf. pp. 70-71; 81; 92). Aucune indication ne signale le statut diffrent de ces passages, sauf le caractre un peu statique et dtaill de la description. Ainsi, les lecteurs qui, comme nous, feront suivre leur lecture dune petite recherche pour satisfaire leur curiosit et confirmer leur suspicion, dcouvriront avec plaisir et tonnement les photos authentiques de Ravel que la description dEchenoz permet didentifier de faon catgorique. Pour ce qui est de son dernier roman, Courir, Echenoz y inclut des citations darticles de journaux sur Emil Zatopek, un procd quil trahit, cette fois-ci, lors dun entretien 5. Echenoz russit ainsi varier suffisamment ses projets pour ne pas se lasser et ne pas lasser ses lecteurs, tout en reprenant, rinventant, perfectionnant, les principaux traits de son criture, auxquels ses lecteurs sont habitus. Si nous nous arrtons sur quelques expressions utilises par les critiques littraires pour caractriser lauteur et son uvre dans les articles de journaux et revues qui portent sur son dernier roman 6, Courir, paru en 2008, nous constatons quil est envisag comme un des auteurs franais contemporains les plus connus. En effet, ses romans sont, comme nous lavons mentionn, traduits dans prs de trente langues et son uvre est tudi au lyce et luniversit (et fait notamment lobjet de plusieurs projets de thse). Les tudes critiques 7

A la Bibliothque nationale, j'ai dpouill 3 000 exemplaires du quotidien L'Equipe de 1946 1957, des premiers entrefilets consacrs ce coureur tchcoslovaque tonnant aux Unes o il devient une figure mythique. Je recopiais sur un cahier et, rentr chez moi, je tapais tout a. Certains de ces articles avaient des qualits littraires formidables. Parfois il fallait ngocier avec a, parfois j'ai rutilis des images. 6 Prix Mdicis, prix Goncourt (entre autres), Jean Echenoz fait partie de clbrits de la littrature contemporaine. (Yves Loisel (Le Tlgramme.com, 26/04/2009); Il faut dire que Jean Echenoz, prix Goncourt, prix Mdicis et l'on en passe, est l'un des crivains franais les plus connus et traduits dans le monde: l'uvre est rpandue dans une trentaine de langues [] (Jean-Louis Ezine (bibliobs.nouvelobs.com, 09/10/2008); Portrait d'un crivain en haut du podium. (Baptiste Liger (In: Lire, octobre 2008: 60) 7 Dont les plus rcentes sont: Jerusalem, C., (2005). Le roman gographique de Jean Echenoz. Paris: Publications de l'Universit de Saint-Etienne; Houppermans, Sjef (2008). Jean Echenoz. Paris: Bordas; Vray, J.B., Jrusalem, C. (dir.) (2006). Jean Echenoz: une tentative modeste de description du monde. Paris: Publications de l'Universit de Saint-Etienne; Dytrt, Petr, (2007). Le (post)moderne des romans de Jean Echenoz: de l'anamnse du moderne vers une criture du postmoderne. Brno: Masarykova universita.

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ainsi que les colloques 8 portant sur son uvre deviennent de plus en plus nombreux et il a depuis longtemps une place assure dans les histoires de la littrature franaise au XXme sicle. La qualit du travail dEchenoz est donc reconnue aujourdhui, en France comme ailleurs, ainsi que celle du roman franais contemporain. Celui-ci a fait preuve d'une grande capacit de se mtamorphoser et dune grande vitalit.

Deux de ces colloques ont mme eu pour seul sujet luvre dEchenoz: Jean Echenoz. Premier colloque international, tenu lUniversit Jean Monnet Saint-Etienne, en 2004 et Jean Echenoz, Jeux de fictions et e fictions de je, Les 4 rencontres de Chaminadour qui a eu lieu au Guret, en 2009.

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Bibliographie
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