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LA FAMILIA DEL SOL

Autores: JULIETA FIERRO / MIGUEL NGEL HERRERA COMIT DE SELECCIN EDICIONES DEDICATORIA EPGRAFE PRLOGO I. EL INICIO II. PRIMEROS PASOS III. LA EDAD DE ORO IV. EL SISTEMA SOLAR APNDICE BIBLIOGRAFA GLOSARIO CONTRAPORTADA

COMIT DE SELECCIN
Dr. Antonio Alonso Dr. Gerardo Cabaas Dr. Juan Ramn de la Fuente Dr. Jorge Flores Valds Dr. Leopoldo Garca-Coln Scherer Dr. Toms Garza Dr. Gonzalo Halffter Dr. Ral Herrera Dr. Jaime Martuscelli Dr. Hctor Nava Jaimes Dr. Manuel Peimbert Dr. Juan Jos Rivaud Dr. Julio Rubio Oca Dr. Jos Sarukhn Dr. Guillermo Sobern Coordinadora: Mara del Carmen Faras

EDICIONES
Primera edicin, 1988 Segunda edicin, 1990 Quinta reimpresin, 1996 Tercera edicin, 1997 se prohbe la reproduccin total o parcial de esta obra incluido el diseo tipogrfico y de portada, sea cual fuere el medio electrnico o mecnico, sin el consentimiento por escrito del editor. La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Secretara de Educacin Pblica y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnolgica D.R. 1988 y 1989 FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DE C. V. D.R. 1997 FONDO DE CULTURA ECONMICA Carretera Picacho-Ajusco 227,14200 Mxico, D.F ISBN 968-16-5372-6 Impreso en Mxico

DEDICATORIA
A NUESTROS HIJOS

EPGRAFE
... Y as, el Sol, como sentado en un trono real, rige a la familia de planetas que gira a su alrededor. NICOLS COPRNICO Sobre las rbitas de los cuerpos celestes, captulo X.

PRLOGO
El 4 de octubre de 1957 el mundo entero se conmocion por una noticia sensacional: el primer satlite artificial de nuestro planeta acababa de ser puesto en rbita por la Unin Sovitica. El sueo de conquistar el espacio, un sueo largamente acariciado por el hombre, comenzaba a hacerse realidad. El Sputnik I una esfera metlica de 58 centmetros de dimetro y 84 kilogramos de peso, provista de antenas emita seales de radio desde el espacio mientras giraba en torno a la Tierra a razn de una vuelta cada 96 minutos. Haba nacido la era espacial! El lanzamiento cay como duchazo de agua fra sobre los cientficos estadounidenses, entre cuyos planes se contemplaba, como parte del Ao Geofsico Internacional, un lanzamiento similar en 1958. An no se reponan de la sorpresa cuando el 3 de noviembre, apenas un mes ms tarde, un segundo satlite sovitico era puesto en rbita. El Sputnik II, con sus 540 kilogramos de peso, no slo era mucho mayor que el primero, sino que, adems, llevaba un "pasajero": la clebre perrita Laika, que haba de convertirse seis das ms tarde en la primera vctima de la investigacin espacial, cuando hubo de ser sacrificada ante la imposibilidad de recuperar el artefacto. En principio, la investigacin cientfica no debera mezclarse con consideraciones polticas, pero los espectaculares logros soviticos provocaron una reaccin inmediata en la poltica interna de las potencias occidentales: se recalc la enseanza de las ciencias en todos los niveles, se impuls su difusin y, desde luego, se aceler el desarrollo del programa estadounidense de satlites. Bajo la presin de la opinin pblica, el Congreso brind todo el apoyo necesario; se trabaj a marchas forzadas y, finalmente, el primer satlite artificial estadounidense, el Explorer I, de 14 kilogramos de peso, rbita la Tierra el 31 de enero de 1958.

Figura 1. La nave sovitica Sputnik II transport el primer pasajero espacial puesto en rbita por la humanidad: la perrita Laika. Entre esos primeros pasos y nuestro das han transcurrido slo 30 aos, pero el avance ha sido inmenso. Hasta fines de 1987 se haban puesto en rbita ms de 17 000 satlites, de los cuales ms de 6 200 seguan girando alrededor de nuestro planeta: satlites de comunicaciones, tan de moda en nuestros das en que todo mundo suea con tener su propia antena parablica; satlites dedicados al estudio del clima, cuya importancia y utilidad es innecesario sealar; satlites de prospeccin geolgica, satlites infrarrojos, satlites de rayos X y, desde luego, para recordarnos que el hombre sigue sin aprender de sus errores, satlites espas, con fines puramente militares. Y eso fue slo el principio. A los satlites artificiales siguieron las sondas automticas y los ingenios tripulados que nos han permitido conocer cada da ms y mejor nuestro Sistema Solar. Por razones obvias, los primeros esfuerzos fueron dirigidos hacia la Luna, el astro ms prximo a la Tierra, cuya cara oculta pudimos apreciar por vez primera en fotografas enviadas por la sonda sovitica Luna 3 en octubre de 1959, y que el 21 de julio de 1969 se convirti en el primer astro y nico hasta ahora en el cual seres humanos han puesto pie, cuando la misin estadounidense Apolo II result un xito rotundo. Despus... Slo Neptuno y Plutn han preservado su intimidad. Las sondas automticas han estudiado y fotografiado desde las alturas a Mercurio, Jpiter, Saturno y Urano, han descendido en Venus y en Marte y han llevado a cabo encuentros con los cometas Giacobinni-Zinner y Halley. El enorme caudal de informacin que ha resultado de estas exploraciones ha alterado radicalmente nuestra visin del Sistema Solar. Numerosas dudas han sido aclaradas pero, al mismo tiempo, se nos han revelado hechos y situaciones inesperados que plantean, a su vez, multitud de nuevos interrogantes. Miles de datos estn an siendo analizados e interpretados y nuevas teoras van y vienen con frecuencia inusitada. El progreso ha sido tan rpido que los nuevos conocimientos han rebasado totalmente al hombre comn y, en ocasiones, al mismo especialista. Son estas consideraciones las que nos han impulsado a escribir el presente libro. En l pretendemos presentar un panorama, lo ms completo y conciso posible, de la evolucin de nuestras ideas sobre el Sistema Solar desde la antigedad hasta nuestros das, poniendo especial nfasis en los descubrimientos ms recientes. En lo que se refiere a

estos ltimos, hemos intentado incluir solamente hechos comprobados, pero es justo mencionar que muchos de ellos podran cambiar en el futuro cercano, dado que el campo se halla an en continua evolucin. Pero eso es inevitable: as funciona la ciencia. En ella, nunca es posible afirmar que se ha llegado a la verdad absoluta. Por suerte, como dijo alguna vez un clebre cientfico, "en la ciencia, lo bello no est en la presa, sino en la caza ".

I. EL INICIO
EL DESCENSO DE KUKULKN EN EL sureste de la Repblica Mexicana, a poco ms de 100 km de Mrida, se yerguen las imponentes ruinas de la ciudad prehispnica de Chichn-Itz, la "boca del pozo de los itzaes" en lengua maya. Cientos de turistas las visitan da con da, atrados por su enigmtica belleza; pero al acercarse los equinoccios de primavera (21 de marzo) y de otoo (22 de septiembre) el nmero de visitantes aumenta de manera impresionante, y han llegado a sobrepasar las 60 000 almas en los das precisos de los equinoccios. Qu tienen de especial esas fechas? Qu es lo que atrae a tales multitudes? Se trata del clebre fenmeno conocido como "el descenso de Kukulkn", un maravilloso juego de luces y sombras que arquitectura y naturaleza, unidas, nos ofrecen slo en esas fechas, en la pirmide conocida como "El Castillo". El espectculo es fascinante. Al amanecer la luz del Sol y la sombra de la arista noreste de la pirmide se combinan para producir la imagen de una serpiente (Kukulkn) sobre una de las paredes de la escalinata norte. Y se es slo el principio. Ante el asombro del espectador, la imagen de la "serpiente", que en s misma ya es algo maravilloso, no permanece esttica, sino que va descendiendo lentamente a lo largo de la escalinata conforme avanza el da. Kukulkn desciende a la Tierra!

Figura 2. La pirmide del Castillo, en Chichn-Itz, durante un equinoccio. En el costado de la escalera izquierda aparece una sombra que se mueve a lo largo del da. La parte iluminada y la cabeza de piedra, situada en la parte inferior de la escalera, simula una serpiente. Horas despus, al atardecer, el proceso se invierte y la imagen de Kukulkn asciende majestuosamente por el muro opuesto de la misma escalinata hasta que, finalmente, el espectculo concluye con la puesta del Sol dejando en el afortunado espectador un recuerdo imborrable. Es indudable que "el descenso de Kukulkn" tiene un efecto emotivo directo sobre el espectador. Pero no es el nico. Tambin despierta en l una gran admiracin y un profundo respeto por los astrnomos mayas, cuyos precisos conocimientos de los movimientos de los astros permitieron disear un espectculo tan increble. Esos conocimientos tuvieron que surgir de un cuidadoso estudio del cielo y, segn veremos, no fueron privativos de la cultura maya; los compartieron prcticamente todas las culturas de la antigedad. Son una consecuencia del inters del hombre por el Universo en que vive y por cada una de sus partes: por el Sol, por la Luna, por los planetas y por las estrellas. Son, en fin, los cimientos de esa formidable estructura que hoy llamamos "astronoma". LOS PLANETAS ENTRAN EN ESCENA Es indudable que los primeros hombres tuvieron que dedicar la mayor parte de su tiempo a la lucha por la supervivencia. Y cazando animales o huyendo de ellos, resguardndose de la lluvia, protegindose de los rayos o temblando de miedo ante terremotos, incendios e inundaciones, poco tiempo les debe haber quedado para la contemplacin del cielo. A pesar de ello, no debi de transcurrir mucho tiempo antes de que se dieran cuenta de que haba un objeto en el cielo que jugaba un papel preponderante en sus vidas: el Sol, cuya sola presencia en el firmamento infunda bienestar y seguridad y cuya ausencia, en cambio, provocaba desconfianza y miedo. Es, as, fcil de imaginar la angustia con que deben de haber presenciado cada puesta de Sol, temerosos ante la posibilidad de que su desaparicin fuese definitiva, e igualmente fcil es imaginar la esperanza y la avidez con que habrn contemplado el horizonte a la espera de cada nuevo da. Fue a travs de esta contemplacin como, poco a poco, se

fueron familiarizando con los astros y con sus movimientos, y fue este conocimiento el que habra de conducir, a la larga, al descubrimiento de los planetas. La palabra "planeta" se deriva del griego ( que significa "(cuerpo) errante, ), vagabundo". Por qu se utiliz ese trmino para describir a ciertos astros? Qu tenan de especial? Para comprenderlo veamos primero cules son los movimientos ms evidentes de los astros que aprecia un observador situado en la Tierra. Si se observa el firmamento durante un par de horas, en una noche despejada, es fcil percatarse de que las estrellas se mueven; pero no al azar, cada una por su lado, sino todas exactamente de la misma manera (de este a oeste), de tal forma que sus posiciones y distancias relativas son siempre las mismas. En otras palabras, si un grupo cualquiera de estrellas forma, en un momento dado, cierta figura en algn lugar del cielo, horas ms tarde las mismas estrellas seguirn formando exactamente la misma figura, slo que sta se habr desplazado, como un todo, hacia el oeste. Este hecho ya era bien conocido hace al menos 10 000 aos, e indujo a los hombres primitivos a agrupar a las estrellas en "figuras", segn su conveniencia e imaginacin. Estas figuras invariables se conocen, hoy da, como "constelaciones". En la actualidad sabemos que su lento desplazamiento en el cielo (de este a oeste) es simplemente el reflejo de la rotacin de la Tierra sobre s misma en sentido opuesto (esto es, de oeste a este). Pero los primeros hombres crean que la Tierra estaba inmvil as que, para explicar este comportamiento, se vieron obligados a suponer que las estrellas estaban "incrustadas" en un enorme cascarn esfrico la "bveda celeste" que giraba alrededor de la Tierra. En sntesis, para ellos las estrellas estaban "fijas" y, por ello, las constelaciones eran inmutables. Si parecan moverse era tan slo porque la bveda celeste, en su constante giro alrededor de la Tierra, las acarreaba con ella.

Figura 3. Los persas agrupaban as las estrellas de la constelacin de Acuario, hacia el ao de 1650 Es conveniente notar que, dado que con las estrellas visibles a simple vista se pueden "construir" infinidad de figuras diferentes, lo ms probable es que cada tribu prehistrica haya tenido sus propias constelaciones de acuerdo con su muy particular forma de vivir y de pensar. De hecho, las que usaron las grandes culturas del pasado eran, en general, diferentes de las actuales y diferentes entre s. Pero lo que aqu nos interesa no es la evolucin de las constelaciones, sino el hecho de que, mientras

identificaban a los miles de estrellas "fijas", los hombres primitivos identificaron tambin a unos cuantos objetos celestes que se movan respecto a ellas con desplazamientos caprichosos e impredecibles. Obviamente estos objetos no estaban fijos a la bveda celeste, puesto que se desplazaban entre las estrellas, y estos astros errantes, estos "vagabundos" del cielo, son los planetas. LOS PRIMEROS El descubrimiento de los planetas se pierde en la bruma de la prehistoria. Slo sabemos que cuando las primeras civilizaciones comenzaron a establecerse, hace poco ms de cinco mil aos, ya se haban identificado siete. Estos siete fueron conocidos por todas las grandes culturas del pasado, por lo cual se les suele llamar "los siete planetas de la antigedad". Son, con sus nombres actuales, el Sol, la Luna, Mercurio, Venus, Marte, Jpiter y Saturno.

Figura 4. A diferencia de las estrellas que permanecen en posiciones fijas unas con respecto de otras, los planetas describen trayectorias caprichosas en la bveda celeste, vistas desde la Tierra. Es posible que la inclusin del Sol y la Luna entre los planetas sea vista con extraeza ya que, hoy da, no se les considera como tales. Pero hay que recordar que, en la antigedad, se le llamaba "planeta" a cualquier astro que se desplazara respecto a las estrellas "fijas"; y como este comportamiento lo presentan los siete objetos mencionados, incluyendo al Sol y a la Luna, estos ltimos fueron incluidos en el grupo. Ms adelante veremos que el trmino "planeta" tiene, hoy da, un significado ms restringido, que excluye tanto al Sol como a la Luna. El temprano reconocimiento de estos siete cuerpos se debi, sin duda, a que son fcilmente identificables a simple vista, lo cual queda corroborado por el hecho de que tuvieron que pasar ms de 20 siglos para que, ya con la ayuda del telescopio, se aadiera uno ms a la lista (que fue Urano). Despus se descubrieron dos ms (Neptuno y Plutn, este ltimo ya en nuestro siglo), pero esa parte de la historia la veremos a su debido tiempo.

Es muy probable que nunca logremos averiguar cmo y cundo se descubrieron los primeros planetas. Sin embargo, algo se puede decir al respecto, utilizando tan slo un poco de lgica y de sentido comn. De los siete, el que se desplaza ms rpidamente entre las estrellas es la Luna. Su movimiento es tan veloz que son suficientes unas horas de observacin para detectarlo. Como, adems, su brillo, sus dimensiones y sus cambios de apariencia (las "fases") la convierten en un objeto particularmente conspicuo, es ms que natural atribuirle el honor de haber sido el primer planeta que se identific. El segundo en la lista debe de haber sido el Sol. Aunque, obviamente, se le prestaba ms atencin que a la Luna, su movimiento entre las estrellas es mucho ms difcil de percibir (es 12 veces ms lento), siendo necesarios varios das de observacin para detectarlo. Un momento!, dir el lector. Cmo es posible darse cuenta de que el Sol se mueve respecto a las estrellas, si cuando est en el cielo las estrellas no son visibles? Esto es totalmente cierto, pero a pesar de ello, hay varias maneras de hacerlo. La ms sencilla y, por ende, la que probablemente evidenci por vez primera su movimiento, consiste en observar por varios das consecutivos su salida o su puesta (en el lxico astronmico, a la salida de un astro se le designa como su "orto" y a su puesta como su "ocaso", trminos que usaremos a partir de este momento). Cualquiera puede hacer el experimento. Supongamos, por ejemplo, que observamos un amanecer y que hacia el este, ms o menos por donde va a salir el Sol, conseguimos localizar una estrella muy cercana al horizonte. Unos minutos ms tarde habr amanecido y la estrella en cuestin ya no ser visible. Si al da siguiente (o, mejor dicho al amanecer siguiente) observamos con atencin a la misma estrella, exactamente a la misma hora que el da anterior, notaremos que su posicin respecto al horizonte ha cambiado; se localizar un poco (muy poco) ms "arriba": ms alta en el cielo. Y si seguimos contemplando amaneceres comprobaremos que cada da la estrella se va localizando ms alta en el cielo en el momento del amanecer. De hecho, cada da transcurrirn cuatro minutos ms que en el anterior entre el orto de la estrella y el del Sol. Y como la estrella es "fija", es inevitable concluir que el que se mueve es el Sol, el cual, por lo tanto, fue para los antiguos un "planeta".

Figura 5. Movimiento aparente del Sol respecto de las estrellas. Observando su posicin respecto de las "estrellas fijas" en das sucesivos, se puede comprobar que cada da sale 4 minutos despus que las estrellas junto a las que se encontraba el da anterior.

Cabe aqu mencionar, antes de proseguir, que cuando la salida de un astro cualquiera coincide con la del Sol, los astrnomos dicen que tiene lugar el "orto helaco" de ese astro: "orto" porque se refiere a su salida y "helaco" porque lo hace con el Sol (Helios, entre los griegos). Ms adelante veremos que el orto helaco de Sirio, la estrella ms brillante a simple vista, tuvo un papel muy importante en el antiguo Imperio egipcio LOS VERDADEROS PLANETAS Los cinco objetos restantes son "verdaderos" planetas, esto es, son planetas de acuerdo con la definicin actual, a diferencia del Sol y la Luna que, con el tiempo, cambiaron de categora. De los cinco, Venus fue, sin duda, el primero que se identific como planeta, ya que, por un lado, su movimiento respecto a las estrellas es relativamente rpido (slo Mercurio es ms veloz) y, por el otro, es el objeto ms brillante del cielo despus del Sol y la Luna. Es tan espectacular que en innumerables ocasiones se le ha tomado por un "platillo volador". Es ms, la mayor parte de los reportes de OVNIS que se han recibido y que se siguen recibiendo son simples confusiones con l, lo cual demuestra, de paso, que el hombre actual est muy poco familiarizado con el cielo. En sntesis, Venus es el "objeto volador no identificado" ms comn y ms identificado. Los planetas que se descubrieron en cuarto, quinto y sexto lugar deben haber sido Marte, Jpiter y Saturno, respectivamente. De los tres, Marte es el que llega a ser ms brillante (aunque, en promedio, Jpiter lo supera), el que se mueve ms rpido entre las estrellas y, por si todo esto fuera poco, es de un color rojo intenso que resulta mucho ms notable y atractivo que el blanco "comn y corriente" de Jpiter o el blanco amarillento de Saturno. La lgica indica, por tanto, que fue el cuarto de la lista. Entre Jpiter y Saturno tampoco hay duda. Jpiter es siempre ms brillante y su movimiento respecto a las estrellas es dos veces ms rpido que el de Saturno, as que, en orden de descubrimiento, Jpiter debe haber sido el quinto y Saturno el sexto. De todo lo anterior se desprende que Mercurio tuvo que ser el sptimo y ltimo en descubrirse. Es razonable esta conclusin? La respuesta es un rotundo s. Mercurio es, en efecto, el planeta ms difcil de ver a simple vista. Y no como podra pensarse porque sea muy dbil, ni porque su movimiento entre las estrellas sea muy lento llega a ser diez veces ms brillante que Saturno y es el planeta que se mueve ms rpido, sino porque se mantiene siempre tan cerca del Sol que se ve opacado por su fulgor. De hecho, nunca se le puede ver en un cielo totalmente oscuro. Slo llega a ser visible, a simple vista, poco antes del amanecer (hacia el este) o poco antes del anochecer (hacia el Oeste), pero siempre muy cerca del horizonte e inmerso, por tanto, en el resplandor del Sol. Es tan difcil de observar que lo ms probable es que el lector nunca lo haya visto. El mismo Coprnico, celebrrimo astrnomo del siglo XV de quien nos ocuparemos ms adelante, escribi que una de sus mayores frustraciones era no haberlo visto jams. EN EL PRINCIPIO FUE EL TIEMPO Es alarmante advertir cmo aumenta, da con da, el nmero de personas que valoran las cosas slo en trminos de su utilidad prctica o de su productividad econmica. Ello demuestra, una vez ms, que el hombre no aprende de sus propios errores, ya que la historia registra innumerables casos en los que productos "intiles" del intelecto

humano tales como poesa, msica o descubrimientos cientficos "puros" tuvieron un papel preponderante en el progreso de la humanidad. Un ejemplo de lo anterior, particularmente ilustrativo, es el movimiento de los astros que, estudiado en un principio por mera curiosidad, proporcion a la larga la solucin de un problema de gran trascendencia tanto prctica como filosfica: la medicin del tiempo. El origen de nuestras unidades bsicas de tiempo el da, el mes y el ao es, en efecto, astronmico y se pierde en las brumas de la prehistoria. De hecho, las civilizaciones ms antiguas de las que se conservan registros (la china, la sumeria y la egipcia) ya las conocan y las usaban cotidianamente. La razn es evidente. Los fenmenos astronmicos presentan una notable regularidad y, en consecuencia, debi de transcurrir muy poco tiempo antes de que el hombre se percatara de que poda aprovechar a los astros como indicadores del paso del tiempo. Y, lgicamente, utiliz a los ms ligados a su vida diaria: el Sol y la Luna. La primera unidad de tiempo que se reconoci y se utiliz fue, sin duda, el "da". No slo es la ms obvia, por ser la de menor duracin, sino que adems est ntimamente relacionada con las actividades vitales de hombres, plantas y animales. Para los antiguos, un "da" fue, simplemente, el intervalo de tiempo en el cual el Sol le daba una vuelta completa a la Tierra; o dicho de otra manera, el intervalo de tiempo entre dos pasos sucesivos del Sol por un mismo punto del cielo por encima de sus cabezas, por ejemplo. Actualmente sabemos que lo que ocurre en realidad es que la Tierra gira sobre su eje, como un trompo (movimiento de rotacin), de tal manera que un da es, de hecho, el tiempo en el cual la Tierra da una vuelta completa sobre s misma respecto al Sol. Pero, desde luego, este cambio en nuestro punto de vista no influye en la duracin del "da": un da "mide" lo mismo definindolo de cualquiera de las dos maneras: la antigua o la moderna. Poco a poco se fue haciendo necesario medir intervalos de tiempo con una precisin cada vez mayor, y surgieron as las subdivisiones del da que hoy conocemos: la hora (que, como es bien sabido, es la veinticuatroava parte de un da), el minuto (la sesentava parte de una hora) y el segundo (la sesentava parte de un minuto). Pero estas unidades no son fundamentales, sino derivadas. Otra unidad de tiempo, ms larga, pero tambin muy evidente, se deriv de los cambios de apariencia de la Luna sus "fases", como las llaman los astrnomos: luna llena, luna nueva, cuarto creciente, etc. Al intervalo de tiempo entre dos fases iguales (sucesivas se le llama un "mes lunar". As, por ejemplo, entre dos lunas llenas (sucesivas) o entre dos cuartos menguantes (sucesivos) transcurre exactamente un mes lunar. Esta unidad de tiempo fue ampliamente utilizada en el pasado, sobre todo en relacin con ciertos ritos religiosos, pero en nuestros das prcticamente ya no se usa, por razones que se expondrn ms adelante. Hay, sin embargo, algunas honrosas excepciones, como el caso del calendario musulmn, que sigue siendo lunar, y como su uso por la religin catlica para determinar la fecha del domingo de ramos (por eso hay astrnomos en el Vaticano). Y hay, tambin, "deshonrosas" excepciones, como su aplicacin en pleno siglo XX! en la prctica de ciertas dietas "milagrosas", dietas que, desde luego, funcionaran igual si no existiera la Luna.

De las tres unidades de tiempo fundamentales de origen astronmico, la ltima en descubrirse, por ser la ms larga, debe haber sido el "ao". Para los antiguos, un ao era el intervalo de tiempo entre dos pasos sucesivos del Sol por el mismo punto de la bveda celeste. Ocurre, en efecto, que el movimiento del Sol entre las estrellas (recurdese que por ese movimiento se le consideraba un planeta) no se realiza al azar, sino recorre siempre el mismo camino, y el ao es, precisamente, el tiempo que tarda en recorrerlo por completo. As, por ejemplo, si en un momento dado el Sol coincide con una cierta estrella, volver a coincidir con ella exactamente un ao ms tarde. A la trayectoria del Sol en la bveda celeste se le llama la "eclptica". Hoy en da sabemos que este recorrido del Sol entre las estrellas es slo aparente; es, simplemente, el reflejo del movimiento de la Tierra en torno a l (movimiento de traslacin). En efecto, conforme la Tierra se va trasladando a su alrededor lo vamos viendo proyectado sobre diferentes puntos de la bveda celeste y es este fenmeno el que nos produce la impresin de que se va desplazando entre las estrellas. Como vemos, la eclptica no es otra cosa que la proyeccin de la rbita de la Tierra en la bveda celeste. Vemos, tambin, que otra manera de definir el ao es como el intervalo de tiempo en el cual la Tierra le da una vuelta completa al Sol, que es la definicin que todos conocemos (pero que no es la original).

Figura 6. Durante el ao, el Sol se va viendo, desde la Tierra, proyectado sobre las constelaciones del Zodiaco, llamadas as porque muchas de ellas llevan nombres de animales. Mientras el hombre fue nmada, el ao fue una unidad sin ninguna utilidad prctica. El da y el mes lunar resultaban ser unidades de tiempo ms que suficientes para las necesidades de tribus que dependan por completo de la caza, la pesca y la recoleccin. Pero con el advenimiento de la agricultura esta situacin cambi radicalmente. La necesidad de determinar con precisin la duracin del ciclo de las estaciones adquiri una importancia enorme en la vida de aquellos hombres y no debi de transcurrir mucho tiempo antes de que se dieran cuenta de que el ao reflejaba con una increble exactitud ese ciclo. Y fue por ello que decidieron sacrificar al mes lunar en aras del ao solar, prctica que se ha mantenido hasta nuestros das. Con el tiempo surgi la necesidad de crear un calendario, y ste fue uno de los problemas ms apasionantes que tuvieron que resolver los astrnomos de la antigedad. Por desgracia, exponer aqu las dificultades que este problema plantea y las soluciones

que se le fueron dando a lo largo de la historia nos apartara demasiado del tema central del libro, motivo por el cual no entraremos en ms detalles. NACE LA ASTRONOMA Hace unos cinco mil aos, tuvo lugar un acontecimiento que habra de ser decisivo en la evolucin cultural de la especie humana: se invent la escritura, ese maravilloso medio de comunicacin que nos permite establecer contacto con nuestros semejantes a travs del espacio y del tiempo. No es aqu el lugar ni el momento de analizar su trascendencia en el desarrollo del intelecto, pero s es importante hacer notar que la capacidad de registrar en forma permanente los fenmenos naturales fue fundamental en el desarrollo de todas las ciencias. En la astronoma, en particular, una gran variedad de fenmenos tienen duraciones que sobrepasan, con mucho, la duracin de una vida humana, y slo ha sido posible descubrirlos comparando observaciones separadas por grandes intervalos de tiempo. Los escritos astronmicos ms antiguos que conocemos pertenecen a la llamada cultura mesopotmica, que se desarroll entre los ros Tigris y ufrates, en el Oriente Medio, a lo largo de los 5 000 aos anteriores a nuestra era. Aunque a los mesopotmicos se les suele dar el nombre genrico de "caldeos" o "babilonios" no fueron stos los nicos habitantes de la regin. Se establecieron primero los sumerios, despus los acadios y por ms de 2 000 aos babilonios y asirios se disputaron la supremaca. Durante el auge de uno de los periodos de dominacin asiria, cuando el reino se extenda desde el Nilo hasta el Cucaso, Asurbanipal (668-626 a.C.), el ltimo de los grandes reyes asirios, decidi construir en su palacio, en Nnive, una magna biblioteca. Es muy probable que su motivo principal haya sido el deseo de perpetuar sus conquistas, pero el hecho es que tambin recopil innumerables textos babilonios y, gracias a ello, los historiadores han logrado reconstruir una buena parte de la historia de la regin. No se sabe cuntos textos haba en la biblioteca, pero en sus ruinas se encontraron alrededor de 22 000 tablillas de arcilla, escritas en la curiosa escritura cuneiforme tan caracterstica de esa civilizacin. Las que contienen material de inters astronmico consisten casi siempre en registros de observaciones o predicciones hechas durante el periodo 2800-607 a.C. Su lectura (cuando se ha logrado descifrar, lo cual no siempre ocurre) nos permite darnos cuenta del nivel astronmico que se haba alcanzado. Considrese, por ejemplo, el siguiente texto de una de las tablillas de la biblioteca de Asurbanipal que data de hace unos 2 600 aos: "El 15 del mes de Ululu la Luna fue visible al mismo tiempo que el Sol: el eclipse no ocurri." Se ve inmediatamente que, en esas fechas, la prediccin de eclipses an no era muy de fiar y los mismos astrnomos de la poca reconocan su error con toda honestidad. Esto es muy importante, pues en nuestros das se ha puesto de moda el hablar, sin ningn fundamento, de los "increbles" conocimientos que posean algunas de las civilizaciones ms antiguas, o de los "asombrosos" descubrimientos que hicieron. Estas afirmaciones son totalmente falsas, segn acabamos de ver, y quienes las hacen suelen buscar tan slo notoriedad o algn beneficio personal.

Figura 7. Escultura mesopotmica que muestra algunas de las constelaciones del Zodiaco. Es fcilmente reconocible el Escorpin. Sin embargo, es indudable que los mesopotmicos fueron excelentes observadores para su poca. Establecieron con bastante precisin la duracin del ao y la del mes lunar (de hecho su calendario era lunar, lo cual, dicho sea de paso, es otra prueba de atraso); conocieron la eclptica y desarrollaron un Zodiaco que, en lo bsico, es el que se sigue usando (constelaciones "actuales" como el Toro, el Len y el Escorpin se han identificado en monumentos suyos de hace ms de 30 siglos) e incluso se ha hablado de que descubrieron los "saros", o sea, los ciclos de los eclipses, aunque esto ltimo no es seguro. Pero estos conocimientos revelan tan slo una minuciosa observacin del cielo y son totalmente compatibles con su nivel tecnolgico as que no es necesario invocar ni ayudas ni inspiraciones "misteriosas" para explicarlos. De hecho, el inters que tuvieron en el cielo, que los motiv a estudiarlo, se origin por su creencia en la posibilidad de predecir el futuro a travs de l. El germen de esta idea puede apreciarse en muchas de las tablillas. As, por ejemplo, en otra tablilla de la misma poca que la anterior se lee: "El planeta Mercurio se puede ver. Cuando Mercurio es visible en el mes de Kislou, habr robos en el pas." En sntesis, cada vez que Mercurio estuviera en un cierto lugar del cielo, habra robos. Probablemente, la idea se le ocurri a los sacerdotes (que eran los encargados de observar el cielo para medir el tiempo y anunciar los momentos adecuados para llevar al cabo las festividades religiosas) como consecuencia de que muchos fenmenos naturales s son predecibles a travs de los astros el da y la noche, las estaciones, los eclipses, etc. Sea como fuere, el caso es que decidieron que el acontecer humano est escrito en la bveda celeste. Y fue as como a los caldeos les cupo el dudoso honor de inventar la astrologa, esa falsa "ciencia" que pretende predecir el futuro con base en las posiciones de los astros y que, por desgracia, sigue contando con innumerables adeptos an en nuestros das. PIRAMIDOLOGA La civilizacin egipcia es una de las que ms ha apasionado al hombre a travs de los siglos. La sola mencin de la palabra "Egipto" despierta en nuestra mente imgenes de suntuosas cortes faranicas, de exticas odaliscas o de misteriosos sacerdotes. Sin embargo, pocas culturas han sido ms estudiadas y analizadas; numerosos arquelogos,

antroplogos e historiadores han dedicado su vida a investigarla y sus resultados y conclusiones han generado volmenes que llenaran bibliotecas enteras. A qu se debe, entonces, que siga conservando ese halo de misterio tan especial? Tal vez slo aquellos que han tenido la fortuna de contemplar "en vivo y en directo" las ruinas de sus majestuosas construcciones conozcan la respuesta.

Figura 8. Vista panormica del grupo de pirmides de Giza. La Gran Pirmide fue mandada a construir por el faran Jufu. Desafortunadamente, la misma magnificencia de esas ruinas, que tanta admiracin y respeto despierta en el visitante de mente clara y abierta, ha inducido a algunos individuos de mente dbil y enfermiza a elaborar teoras, a cual ms descabellada, para explicar su origen, dando a entender, de paso, que los antiguos egipcios eran incapaces de semejante labor. La teora ms comn afirma que estos esplndidos monumentos no fueron erigidos con fines comunes y corrientes, sino que fueron diseados para preservar, de forma inteligible slo a ciertos "iniciados", los profundos conocimientos que una raza superior (probablemente extraterrestre) revel a los constructores. Por desgracia, este tipo de ideas no ha sido superado todava. De los monumentos egipcios que han sobrevivido hasta nuestros das, la Gran Pirmide es, con mucho, el que ms ha atrado a los buscadores de "misterios"; de hecho, fue ella la que dio origen a la piramidologa, tan de moda en nuestros das. La Gran Pirmide se encuentra en Giza, cerca de El Cairo, formando parte, junto con otras dos pirmides y la Esfinge, de uno de los grupos arquitectnicos ms famosos de todo el mundo. El rey Jufu (O Khufu, o Cheops) orden la construccin de su tumba la Gran Pirmide hacia el ao 2550 a.C. (aunque, segn algunos libros, fue en el 2560), y sta es, junto con sus dos compaeras y la Esfinge, la nica de las siete maravillas del mundo antiguo que ha sobrevivido hasta nuestros das. No es aqu, desde luego, el lugar ms adecuado para entrar en detalles "piramidolgicos", pero s es interesante mencionar algunos puntos, sobre todo porque ilustran la manera tendenciosa en que se suelen presentar los argumentos que "apoyan" este tipo de teoras. Los primeros intentos por encontrar relaciones numerolgicas en la Gran Pirmide son muy antiguos, pero puede considerarse que el iniciador de la "piramidologa moderna" fue un editor y vendedor de libros londinense llamado John Taylor (por cierto que en su

libro Buscadores de estrellas, Colin Wilson, defensor de la piramidologa, se refiere a l como "el matemtico John Taylor", dndole as un falso status cientfico que sirve para impresionar al lector poco avezado). Taylor, intrigado por el hecho de que ni en los jeroglficos egipcios grabados en piedra ni en los dibujados en los papiros aparecan datos astronmicos, decidi gratuitamente que stos deberan de estar ocultos en algn lado, y dnde mejor que en la Gran Pirmide! Tras comparar pacientemente los datos con que contaba, encontr que la altura de la pirmide era 1/270 000 de la circunferencia de la Tierra. Asombroso descubrimiento! "Los egipcios", concluy, "conocan las dimensiones de nuestro planeta!". Este es un ejemplo tpico de cmo presentan los charlatanes sus resultados. No es que el hecho en s no sea verdadero (lo cual, por cierto, estara por verse, ya que la altura original de la pirmide no se conoce con precisin), sino que la manera de interpretarlo es engaosa. En otras palabras: qu tiene de especial que la altura de la Gran Pirmide sea 1/270 000 de la circunferencia de la Tierra? La envergadura de un Boeing 720 de pasajeros es exactamente una millonsima parte de la circunferencia ecuatorial de la Tierra, y es obvio que la existencia de esta "asombrosa" relacin no demuestra absolutamente nada.

Figura 9. La Gran Pirmide. Ntese que fue construida con enormes bloques de granito, que tuvieron que ser acarreados en barcas, desde grandes distancias, por el ro Nilo. John Taylor encontr ms relaciones de este tipo y con todas ellas public, en 1859, un libro titulado The Great Pyramid, Why it Was Built and Who Built it. Aunque sus ideas son relativamente ingenuas, tuvo la fortuna de impresionar al entonces astrnomo real de Escocia, Charles Piazzi Smyth, quien se arrog la tarea de concluir la labor de su "maestro". Poseedor de un conocimiento astronmico mucho mayor que el de Taylor y con una experiencia tambin mucho mayor en la bsqueda de relaciones matemticas, Smyth no tard en realizar nuevos descubrimientos "asombrosos". El ms famoso (o, al menos, el que se menciona con mayor frecuencia) es que el cociente del semipermetro de la base de la pirmide entre la altura de la misma es igual a (pi). La manera en que lleg a este resultado es sensacional. Como no se conoca la altura de la pirmide, tuvo que deducirla a partir del ngulo que forma cada uno de los lados con la horizontal. Este ngulo es de alrededor de 52 grados, y Smyth postul que debi haber sido de 51 51'14.3". Como consecuencia, la altura debi ser de 148.21 metros y, por tanto, el

cociente del semipermetro a la altura era exactamente . Se necesita mucho descaro para anunciar este resultado como "descubrimiento"! En realidad, l mismo lo forz, ajustando el ngulo al valor adecuado. Y son esta clase de mtodos los que aplic en toda su investigacin. Es ms, aun suponiendo que el cociente hubiera sido, en efecto, 3.14159 (el valor correcto de , que es el que obtuvo Smyth), esto no habra demostrado nada, puesto que, para los egipcios, vala 3.16, segn se especfica claramente en el "Papiro Rhind". Se suele mencionar, tambin, que los lados de la pirmide estn orientados, con gran precisin, en las direcciones norte, sur, este y oeste. Esto es cierto, pero no tiene nada de especial. Abundan las estructuras antiguas orientadas hacia los puntos cardinales (en Mxico, sin ir ms lejos, contamos con varios ejemplos), y en el propio Egipto, en particular, la evolucin de las tcnicas de construccin de pirmides, entre las que se incluye su orientacin, est ampliamente documentada. As, por ejemplo, la pirmide escalonada de Zoser, en Sakkara, que fue edificada un siglo antes que la Gran Pirmide (esto es, alrededor del ao 2650 a. C. ), muestra todava un error muy grande en su orientacin (de 4 grados, aproximadamente). En sntesis, la historia nos ha mostrado que los egipcios estaban perfectamente capacitados para construir sus monumentos y que las pirmides, en particular, eran simplemente tumbas. Es ms, no slo no requirieron de ayuda "extraterrestre" para edificarlas, ni intentaron ocultar en ellas sus "elevados" conocimientos astronmicos, sino que parece ser que ni siquiera tuvieron estos elevados conocimientos. En efecto, hasta la fecha no se ha encontrado ninguna evidencia de que hayan hecho observaciones sistemticas de la Luna, de los planetas o de las estrellas, ni de que hayan contado con la tecnologa adecuada para llevarlas al cabo, aunque sus mitos y su poesa revelan que crean en la existencia de una profunda relacin entre los mundos terrenal y celeste. Como todos los pueblos de la antigedad, agruparon a las estrellas en constelaciones, algunas de las cuales coinciden con las nuestras como la Osa Mayor, que para ellos era el "Toro", mientras que otras como el "Cocodrilo" no parecen tener equivalencia. La nica estrella que parece haber tenido un significado especial es Sirio, la estrella ms brillante del cielo, a la cual llamaban "Sothis". Es probable que su importancia se haya debido a que hubo una poca (hacia el ao 4200 a.C.) en que su orto helaco coincida, aproximadamente, con la crecida del Nilo, el suceso ms trascendental en el antiguo Egipto. Es ms, su contribucin astronmica ms importante se deriv, precisamente, de la crecida del Nilo. Como el fenmeno ocurre a intervalos aproximadamente de 365 das, los egipcios introdujeron una nueva unidad de tiempo (el "ao" de 365 das) que les permita predecir el acontecimiento. Aunque el valor del ao egipcio difiere del nmero exacto del ao actual (que es 365.2422 das), su introduccin constituy un avance considerable en la medicin del tiempo; tan es as que, junto con el da, es la unidad de tiempo ms usada actualmente.

II. PRIMEROS PASOS


ANTECEDENTES DURANTE ms de 2000 aos, la hegemona cultural del mundo civilizado correspondi a Egipto y a Mesopotamia (China y la India tambin haban alcanzado un alto nivel cultural, pero slo ellas lo saban puesto que haban permanecido aisladas del resto del mundo); pero para fines del siglo VII a.C. la situacin haba cambiado apreciablemente. Despus de cumplir gallardamente con su papel en la historia, ambas civilizaciones se enfrentaban a su inminente decadencia: Nnive acababa de sucumbir ante los embates de medos y babilonios aliados temporalmente contra la tirana asiria y en slo 150 aos ms tanto Egipto como Mesopotamia habran de convertirse en simples colonias persas. El escenario estaba listo para que una nueva cultura entrara en accin: la cultura griega. La importancia de la influencia griega en el pensamiento occidental no puede ser menospreciada. A ella debemos, entre otras muchas cosas, el nacimiento de lo que ahora llamamos "pensamiento cientfico". Es cierto, desde luego, que los egipcios fueron excelentes arquitectos, y que fueron particularmente hbiles en el diseo y en la manufactura de herramientas de gran utilidad, y es cierto, tambin, que los caldeos fueron brillantes observadores del cielo y notables recopiladores de datos. Pero en ambos casos, el desarrollo y la recopilacin de conocimientos se hizo con fines esencialmente prcticos (la construccin de tumbas ms seguras para sus reyes o una prediccin ms precisa de los acontecimientos) y adjudicndole adems a esos conocimientos un cierto sentido "mgico" que los haca privativos de unos cuantos "iniciados" (los sacerdotes); nunca hubo, hasta donde sabemos, un intento de sntesis o de unificacin, ni un planteamiento de los "cmos" o los "porqus". Es por ello que, a pesar de haber llegado a constituir un impresionante acervo, sus conocimientos no alcanzaron nunca la jerarqua de Ciencia (con mayscula).

Figura 10. Para los egipcios antiguos, la bveda celeste era la diosa Nut. segn ellos, Nut estaba enamorada de la Tierra, pero el dios del viento se interpona entre ellos. Todos los das, Ra, el dios del Sol, naca y mora, despus de recorrer el cuerpo de su madre en una embarcacin. Los griegos, en cambio, abordaron el estudio de la naturaleza desde una perspectiva totalmente distinta; valoraron el conocimiento por s mismo y desecharon al elemento mgico, mstico o sobrenatural de todos sus intentos por comprender los fenmenos naturales. Desde luego, esto no quiere decir que la interpretacin mstica o esotrica del universo haya desaparecido con los griegos. No slo persisti entre ellos sino que, por desgracia, ha subsistido hasta nuestros das. Pero lo importante es que trazaron, por primera vez, una lnea divisoria entre magia y ciencia; con ellos, la especie humana entra en la edad de la razn. JONIA A fines del siglo VII a.C., Mileto era la ciudad ms prspera del mundo mediterrneo. Fundada unos cuatro siglos antes en las costas del mar Egeo, en lo que hoy es Turqua, haba ido progresando poco a poco hasta convertirse, bajo el mando de Trasbulo, su tirano en turno, en la capital tanto de la industria (textil) y el comercio como de las artes y la filosofa. Y fue all, en medio de esta efervescencia econmica e intelectual, donde naci Tales, fundador de la escuela jonia de pensamiento y padre de la ciencia moderna. La vida y la obra de Tales nos son prcticamente desconocidas y lo poco que sabemos es a travs de terceros (incidentalmente, esto es vlido no slo para Tales sino para todos los filsofos griegos anteriores a Platn). Lo que ha llegado hasta nosotros se reduce a algunas ancdotas relatadas por Platn, Aristteles o Herdoto y a algunas citas que estos autores le atribuyen. Sin embargo, parece no haber duda de que Tales naci en Mileto, aunque si la hay en lo que se refiere al ao de su nacimiento, que algunos citan como 624 a.C. y otros (los ms) como 640 a C. (ste es tan slo un ejemplo de la incertidumbre que priva en todo lo que a l se refiere). Segn Platn, una vez cay en un pozo por caminar contemplando las estrellas, lo que lo convertira en el proverbial "genio distrado" tan popular hasta nuestros das; y , segn Aristteles, en cierta ocasin aprovech sus conocimientos del cielo y, en particular, del clima para hacer dinero, demostrando as a un detractor que el saber y la razn podran tambin servir para ese fin si los sabios se lo propusieran. Pero el hecho ms famoso que se le atribuye, y que, segn cuenta Herdoto, ms contribuy a su fama, es el haber predicho un eclipse total de Sol que ocurri en 584 a.C. Esta sola ancdota sera suficiente para demostrarnos que no hay que confiar demasiado en los testimonios que nos llegan de muy lejos en el tiempo, ya que en la poca de Tales era imposible predecir eclipses de Sol; los de Luna, tal vez, puesto que son visibles en toda la Tierra, pero los de Sol requieren de una comprensin relativamente profunda de los mecanismos involucrados de la que carecan no slo los griegos de la poca de Tales sino hasta culturas mucho ms avanzadas. De hecho, la nica idea astronmica atribuida a Tales que es congruente con su tiempo es que la Tierra (el mundo, para l) es un disco flotando en agua.

En sntesis, si a Tales se le ha llamado el "padre de la ciencia no ha sido por sus conocimientos que, a fin de cuentas, no eran muy superiores a los de egipcios o babilonios (de quienes, por cierto, parece haberlos adquirido) sino por haber introducido una nueva manera de pensar, una nueva actitud ante el Universo en la cual se le presupone inteligible y regido por leyes simples y asequibles al intelecto humano. Fueron la magnitud y la trascendencia de este paso las que le confirieron la inmortalidad. LA MSICA DE LAS ESFERAS Tales haba sembrado la semilla de la ciencia pero, para que diera frutos, era necesario que otros siguieran sus pasos. Los hubo, por fortuna, y en abundancia. A travs de pensadores de la talla de Anaximandro y Anaxmenes, la escuela jnica domin el panorama intelectual de Grecia por ms de cien aos. Pero, sin duda, el filsofo ms importante de la poca fue Pitgoras. Nacido en la isla de Samos, frente a las costas de Jonia, fund una escuela que habra de perdurar por un par de siglos. De hecho, los pitagricos constituan una secta, ms que una escuela, en la que podan ingresar tanto varones como hembras; para ser admitido en ella haba que hacer ciertos votos, cuyo riguroso cumplimiento se exiga so pena de expulsin. As por ejemplo todo pitagrico que se preciara de serlo deba ser casto, deba abstenerse de probar vino, los huevos y las habas (podemos deducir que Pitgoras aborreca las habas... y otras cosas!) y no deba rer. Los estudios no se limitaban a las matemticas ni a las ciencias en general sino que tambin abarcaban la poltica. La secta, incluso, lleg a tener un importante poder poltico que ejerci influyendo en favor de la oligarqua. Pero todo en este mundo se acaba, y los pitagricos no fueron la excepcin: la secta se fue extinguiendo con el paso del tiempo y, simultneamente como suele ocurrir en este tipo de congregaciones, la figura de su fundador se fue exaltando cada vez ms. Un dicho afirmaba: "Entre las criaturas racionales hay dioses y hombres y seres como Pitgoras" y, entre sus discpulos, la frase "lo ha dicho el maestro" daba por terminada cualquier discusin.

Figura 11. Formulacin del teorema de Pitgoras en varios idiomas de la antigedad. Una desafortunada consecuencia de esta mitificacin es que Pitgoras, el hombre, qued oculto para la posteridad, tras Pitgoras, el semidis. Sus mismos discpulos

contribuyeron a ello adjudicndole ideas y descubrimientos hechos por ellos con el fin de realzar su imagen. Pero su genio y su grandeza estn fuera de toda duda. Naci en Samos, segn dijimos, hacia el ao 580 a.C., y durante ms de 30 aos se dedic a viajar y a estudiar. Se llamaba a s mismo "filsofo" (amante del saber), calificativo que posteriormente se aplic a todos los pensadores griegos. Su visin del mundo fue esencialmente unificadora; en palabras de Arthur Koestler, "une religin y ciencia, matemticas y msica, medicina y cosmologa, cuerpo, mente y espritu, en una inspirada y luminosa sntesis". Busc sin cesar la armona y el orden en el Cosmos (se le atribuye haber sido el primero en llamar "Cosmos" a los cielos), y crey encontrarlos en el "nmero", al cual le adjudic un sentido casi mgico. Para l, cuantificar un fenmeno no era empobrecerlo sino enriquecerlo. Su nombre, en nuestros das, se asocia invariablemente con sus descubrimientos matemticos quin no ha odo hablar del "teorema de Pitgoras"?, pero sus contribuciones astronmicas no fueron menos importantes. Fue el primero en sostener la esfericidad de la Tierra, aunque sus razones no eran "cientficas", sino de "belleza geomtrica", y sus especulaciones sobre la "armona de las esferas" inflamaron durante ms de diez siglos la imaginacin de decenas de astrnomos, algunos de ellos tan clebres como el mismo Kepler. Pero... en qu consiste la "armona de las esferas"? Se trata de un ejemplo tpico del pensamiento pitagrico: una idea basada en el principio de la armona universal. Pitgoras haba descubierto que la altura del sonido emitido por una cuerda tensada (el "tono", como le llaman los msicos) dependa de la longitud de cuerda, y que los intervalos entre notas de la escala musical que suenan agradables al odo corresponden a relaciones numricas simples entre las longitudes de las cuerdas. Este descubrimiento lo llen de gozo: haba dado el paso de calidad a cantidad! Haba logrado cuantificar una experiencia humana! De aqu surgi toda su filosofa: si la armona musical se reduca a nmeros y los nmeros, a su vez explicaban el Cosmos, el Cosmos era armona! Decidi, entonces, que los planetas deban de producir sonidos musicales en su lento vagabundeo entre las estrellas, sonidos que, segn l, no percibimos por mera costumbre, ya que, desde que nacemos, estamos inmersos en ellos. No es fcil sustraerse al encanto de las ideas pitagricas; de hecho, todo cientfico las comparte de una u otra manera. Pero, para bien o para mal, la validez de una teora no se determina por su valor esttico: la "armona musical de las esferas" tiene un alto valor potico, pero es falsa El mismo Pitgoras utiliz la frase "armona de las esferas" en un sentido ms amplio; su "armona" no es una armona musical, que es relativamente restringida, sino una armona ms general, una interrelacin entre todas las componentes del Universo: en sntesis, un orden csmico. LA EDAD DE ORO DEL PENSAMIENTO A mediados del siglo VI a.C., Ciro el Grande logr unificar al Imperio persa e inmediatamente se dio a la tarea de ampliar sus dominios. Jonia, en pleno auge econmico y comercial, era una presa de lo ms apetitosa y no tard mucho en caer en sus manos (546 a.C.). Pero los jnicos no haban nacido para ser esclavos; se rebelaron en el ao 499 a.C. y, a pesar de su aparente inferioridad militar, lograron derrotar a los persas en batallas que han pasado a la historia, como la de Maratn y la de Salamina.

Figura 12. Platn consideraba que la astronoma era solamente til para proporcionarle al agricultor y al navegante un conocimiento sobre el tiempo y las estaciones. Los persas no intentaron volver y Grecia, fortalecida y unificada como consecuencia de la guerra, habra de disfrutar de 50 aos de paz. Y cmo los aprovecharon! Las artes, las ciencias, la medicina y la filosofa florecieron a un grado tal que este periodo pas a la historia como "la Edad de Oro". Sin embargo, este florecimiento no habra de darse en Jonia, la cual, ms debilitada por las guerras que sus aliados griegos, no tuvo ms remedio que delegar en ellos su hegemona econmica y cultural. As Atenas se constituy en el nuevo lder. Si bien es cierto que en la Edad de Oro las letras, la filosofa y la medicina alcanzaron niveles nunca antes vistos, no puede decirse lo mismo de la astronoma. Ninguno de los grandes pensadores de la poca Scrates, Platn y Aristteles contribuy a su avance con ideas innovadoras o espectaculares. Scrates, en particular, parece no haberla tenido en gran estima. Aunque no se conserva ninguno de sus escritos, Jenofonte dice en sus Memorabilia que "Scrates recomendaba el estudio de la astronoma, pero slo para saber el tiempo de la noche, de los meses y del ao [ ...] Pero adverta contra la continuacin de estudios astronmicos [...] ya que, segn deca, no vea ningn valor en ello...". Platn, por su parte, no tena una mejor opinin. Conden cualquier estudio cuidadoso de los movimientos de los astros como "degradante" y los consider dignos de estudio slo por su conexin con la geometra y porque los movimientos "reales" de los astros podan sugerir movimientos ideales de mayor belleza e inters. En La Repblica, uno de sus 27 dilogos, insiste en que la astronoma es "til para proporcionarle al agricultor, al navegante, y a otros, un conocimiento de tiempos y estaciones", segn escribe Berry. Sin embargo menciona, tambin en La Repblica, que las ciencias que formarn al rey filsofo (el rey ideal, segn l) sern las matemticas (y, en especial, la geometra), la astronoma y la dialctica (es decir, la filosofa propiamente dicha). En el Timeo, otro de sus dilogos, llama a la Tierra "guardin y artesano del da y la noche", lo cual demuestra, segn algunos, que conoca su movimiento de rotacin. Esta interpretacin ha sido motivo de controversia durante siglos y, hoy en da, son pocos los que la toman en serio. El argumento es que un conocimiento de tal magnitud no se

menciona slo en una corta frase y, adems, "de pasada". En una obra tan considerable como la de Platn, sera de esperarse que apareciera al menos en algn otro lugar. No hay duda, en cambio, en lo que se refiere a sus ideas sobre las rbitas de los planetas. Opinaba igual que Pitgoras que deberan de ser circulares, puesto que el crculo es la figura perfecta. Esta idea, que fue aceptada durante siglos, fue su nica contribucin astronmica para la posteridad; y, por desgracia, es falsa. El ltimo de los grandes filsofos de la Edad de Oro fue Aristteles. Fiel seguidor, durante su juventud, de las ideas de su maestro Platn, termin por apartarse de ellas y por fundar su propia escuela de pensamiento. Su introduccin de la observacin y la deduccin (y hasta un poco de experimentacin) como nicas bases slidas del conocimiento permiten considerarlo, en cierto sentido, como el fundador de la ciencia moderna. Fue (o intent ser) un genio universal, segn puede constatarse en la increble variedad de sus obras que abarcan desde retrica y poltica hasta biologa y metafsica, y contribuy significativamente a casi todas las ramas del saber; pero en astronoma fue ms un recopilador que un innovador. Acept el modelo de esferas para las rbitas planetarias e incluso construy el suyo propio, aadiendo 22 esferas (para hacer un total de 56) a los "mejores" modelos anteriores. Dio varios argumentos para la redondez de la Tierra, explic correctamente las fases de la Luna y, en su Tratado del Cielo, cit (sin decir de dnde lo tomaba) el dato ms antiguo que poseemos sobre las dimensiones de nuestro planeta: 400 000 estadios de circunferencia (que, a 157 metros por estadio, dan casi el doble del valor real). Sin embargo, a pesar de todo lo anterior, se le suele mencionar como una influencia nefasta para el desarrollo de la ciencia porque, para su desgracia, en las fases postreras de la Edad Media se cay en una especie de "culto a Aristteles". Si un hecho no apareca en sus escritos, tena que ser falso, y en algunas universidades europeas se lleg al extremo de hacer jurar a los futuros catedrticos que estaban de acuerdo con sus ideas, "especialmente en lo que concierne a la naturaleza de los cometas". Pero es injusto condenar a Aristteles por ello: Slo podemos juzgarlo como producto de su tiempo. Y, si lo hacemos, no hay duda de que sale absuelto.

Figura 13. La sombra de la Tierra, proyectada sobre la Luna durante un eclipse parcial, muestra que la Tierra tiene forma esfrica. ALEJANDRA Atenas vivi en paz tan slo medio siglo pero, curiosamente, cuando llegaron las guerras y las derrotas, sobre todo, stas no inhibieron ni su actividad artstica ni su creatividad intelectual. Baste sealar que la Edad de Oro, propiamente dicha, termin al iniciarse la guerra con Esparta (431 a.C.) o al morir Pericles (429 a.C.), dependiendo del

historiador, de modo que ni Platn ni Aristteles pertenecieron a ella. Platn, por ejemplo, naci en plena guerra con Esparta y, para cuando fund la "Academia", Atenas ya llevaba ms de diez aos bajo su dominio; y Aristteles, que naci bajo el dominio espartano, fund el "Liceo" bajo el dominio macedonio y muri cuando ste se encontraba en plena decadencia, un ao despus de la muerte de Alejandro Magno. Desde el punto de vista de la astronoma, la muerte de Aristteles marca en cierto sentido, el fin de la hegemona de la Grecia continental. Si bien es cierto que hubo grandes astrnomos tanto en la Edad de Oro como en la "Edad de Plata" que la sigui (Eudoxio, Filolao, Herclito), tambin lo es que sus contribuciones no tuvieron la trascendencia de las de los "gigantes". Los siguientes avances astronmicos realmente significativos habran de seguir proviniendo de la cultura griega pero, curiosamente, ya no habran de originarse en Grecia. Una pequea ciudad, recin fundada en el norte de frica, estaba lista para entrar al relevo: se llamaba Alejandra.

Figura 14. Alejandro Magno no slo fue un gran conquistador, sino que tambin apoy el desarrollo de artes y ciencias, influido, probablemente, por las enseanzas de su maestro Aristteles. Por ello fund la ciudad de Alejandra, en Egipto, a la cual dot con la mejor biblioteca de su tiempo. Cuando se habla de Alejandro de Macedonia, lo primero que viene a la mente es la imagen del guerrero invencible a lomos de su fiel Bucfalo. Sin embargo, no todo fue belicosidad y ansia de poder en la mente del "Magno"; discpulo a fin de cuentas de Aristteles, nunca se olvid por completo de las artes ni de las ciencias. Impuso su cultura a los pueblos conquistados, como cualquier conquistador, pero con la diferencia de que la cultura greco-macednica era, a la sazn, la ms avanzada del mundo. Y para cuando muere en Babilonia (de la manera ms idiota: se bebi 4 litros de licor para romper un "rcord"; lo rompi, pero no sobrevivi), la semilla del helenismo ya haba sido sembrada desde Espaa hasta la India y desde Egipto hasta Persia. Despus de conquistar Egipto, y de hacerse proclamar faran, Alejandro decide fundar en la desembocadura del ro Nilo una ciudad que lleve su nombre y a la cual puedan acudir todos los sabios a estudiar y trabajar. Es as como nace Alejandra, en el ao 332 a.C. Dotada, desde su nacimiento, de una gran biblioteca y un impresionante museo, habr de substituir a Atenas como centro del desarrollo intelectual; en particular,

durante los siguientes 500 aos todos los grandes astrnomos (excepto Hiparco de Nicea), han de vivir y trabajar en ella. MEDICIONES La muerte de Aristteles marca el inicio de un periodo relativamente tranquilo en lo que se refiere al desarrollo de la astronoma. Hubo, desde luego, grandes astrnomos, tanto en la Edad de Oro como en la poca subsecuente (Eudoxio, Filolao, Herclito), pero sus contribuciones no llegaron a tener la trascendencia de las de los "gigantes". Hubo que esperar ms de cien aos para que se produjera un avance realmente importante, y ste no habra de originarse en Grecia sino en Alejandra: all viva y trabajaba Aristarco de Samos. Nacido en la isla de Samos, como Pitgoras, Aristarco fue tambin el ltimo astrnomo de la escuela pitagrica. Poco sabemos de su vida, excepto que ya estaba en Alejandra hacia el ao 281 a.C., donde observ el solsticio de verano. De su obra slo nos ha llegado un corto tratado titulado Sobre las dimensiones y las distancias del Sol y de la Luna, que forma parte de una coleccin de nueve textos astronmicos que, por fortuna se copi con tanta frecuencia que sobrevivi (se le llamaba La pequea composicin). En l, Aristarco describe y aplica un ingenioso mtodo geomtrico para determinar la razn de las distancias Tierra-Sol y Tierra-Luna. La idea bsica, en trminos modernos, es que la Tierra, el Sol y la Luna constituyen los vrtices de un tringulo rectngulo cuando la Luna est en cuarto creciente (o menguante); la relacin mencionada es, entonces, la tangente trigonomtrica del ngulo bajo el cual se ve el Sol en ese momento. El mtodo es perfectamente vlido desde el punto de vista terico, pero en la prctica, el ngulo en cuestin es muy difcil de medir con la precisin requerida, no slo en tiempos de Aristarco sino aun en nuestros das. Aristarco lo estim en 87 grados (siendo que es mayor de 89) y concluy que el Sol est entre 18 y 20 veces ms lejos que la Luna (cuando que el valor correcto es 400). Ms ingenioso an es el mtodo que expone para determinar el tamao de la Luna, utilizando un eclipse lunar; el valor que obtuvo (un tercio del de la Tierra) es, en cambio, excelente para su poca (la Luna mide como la cuarta parte de la Tierra). Sin embargo, la importancia de estos trabajos de Aristarco no radica en sus resultados numricos, que pueden haber sido buenos o malos, sino en el hecho mismo de que se haya planteado la posibilidad de llevar al cabo tales mediciones y que haya desarrollado mtodos para ello. Nos encontramos, por primera vez, ante una nueva perspectiva del Universo, en la cual se le despoja de un carcter mstico para convertirlo en un ente fsico no slo comprensible a travs de la razn, sino provisto de dimensiones fsicas medibles. Curiosamente, la fama actual de Aristarco no se deriva de sus mediciones sino de su modelo del Sistema Solar. En su libro El contador de arena, Arqumedes nos dice, hablando de Aristarco, que "Sus hiptesis son que las estrellas fijas y el Sol permanecen inmviles, que la Tierra gira alrededor del Sol en la circunferencia de un crculo, con el Sol en el centro de la rbita..."; y Plutarco, en su tratado En la faz de la Luna, cuenta que Aristarco fue acusado de impiedad por suponer que "el cielo permanece en reposo, y la Tierra se desplaza en un crculo oblicuo rotando, al mismo tiempo, sobre su propio eje". No se puede ser ms claro: nos encontramos, por primera vez, ante la idea de una Tierra trasladndose alrededor del Sol y rotando sobre su eje. Es por ello que a Aristarco

se le suele llamar, con justa razn, "el Coprnico griego". Sus ideas, sin embargo, fueron impugnadas por sus contemporneos y terminaron por caer en el olvido; la razn es fcil de comprender. Para su desgracia, se haba adelantado a su poca "nada ms" 17 siglos! EL TAMAO DE LA TIERRA El mtodo de Aristarco para determinar la distancia entre la Tierra y la Luna no da como resultado esta distancia en unidades "absolutas" como metros, kilmetros o millas, sino que la da en trminos de las dimensiones de la Tierra. El propio Aristarco obtuvo un valor de 19 radios terrestres, muy apartado del valor real de 60, pero su principal error no se deriv ni del mtodo empleado ni de sus mediciones, sino del valor que le asign al dimetro aparente de la Luna, el cual tom como de 2 grados, siendo que es cuatro veces menor. Lo interesante, sin embargo, es que independientemente de la precisin del clculo, el resultado segua sin darle una idea clara de la distancia a la Luna, ya que en esa poca an se desconocan las dimensiones de la Tierra. La primera mencin conocida de las dimensiones de nuestro planeta se debe ya lo hemos dicho a Aristteles, quien le asigna una circunferencia de 400 000 estadios sin sealar la procedencia del dato. La segunda proviene de Arqumedes: 300 000 estadios, tambin sin mayor informacin. Y la tercera, la ms precisa y la nica exhaustivamente detallada, es la de Eratstenes, el propio autor de la medicin. Nacido en la ciudad africana de Cirene hacia el ao 276 a.C. y llamado por el rey de Alejandra, Tolomeo Evergetes, para hacerse cargo de la direccin de la clebre biblioteca, hacia el 250 a.C., Eratstenes aprovech su inventiva y sus conocimientos del cielo (era gegrafo de profesin) para medir nada menos que la Tierra. Su mtodo fue tan ingenioso como simple. En sus viajes haba visitado la ciudad egipcia de Siene, situada unos 800 kilmetros al sur de Alejandra, en lo que hoy es Asun. Pues bien, en Siene haba un pozo muy profundo, y Eratstenes recordaba que en el da ms largo del ao el da del "solsticio de verano", o sea, el 21 de junio aproximadamente los rayos del Sol iluminaban, a medioda, el fondo del pozo; eso significaba que, en ese momento, los rayos del Sol caan verticalmente o, en otras palabras, que el Sol estaba exactamente sobre la ciudad. Sin embargo, ese fenmeno no se presentaba en Alejandra: el mismo da y a la misma hora los objetos producan sombra, lo cual indicaba que el Sol no se hallaba directamente sobre ella. Atribuyendo este hecho a la esfericidad de la Tierra y comparando la longitud de la sombra con la del objeto que la produca, fue fcil para Eratstenes determinar el ngulo entre el Sol y la vertical result ser de unos 7 grados y medio, que es tambin el ngulo entre Siene y Alejandra visto desde el centro de la Tierra. Ahora bien, 7 grados y medio son, aproximadamente, 1/50 de una "vuelta completa" (que es de 60 grados) y, en consecuencia, la distancia entre Siene y Alejandra es la misma fraccin (1/50) de la circunferencia de la Tierra. Por lo tanto, la circunferencia de la Tierra es de 50 x 800 = 40 000 kilmetros!

Figura 15. Eratstenes calcul por primera vez la circunferencia terrestre, utilizando un esquema como ste para explicar la ausencia de sombras en Siene y su presencia en Alejandra en el mismo momento. Es obvio que los nmeros que hemos presentado no son los mismos que us Eratstenes; la circunferencia de la Tierra es efectivamente de 40 000 kilmetros, pero el valor que obtuvo Eratstenes fue de 250 000 estadios. Para saber qu tan preciso es este resultado habra que saber qu tipo de "estadio" us, ya que se usaban varios, ligeramente diferentes. Pero con el ms comn, de 157.5 metros, la concordancia resulta sorprendente, aunque ello debe atribuirse ms a la casualidad que a la precisin de las mediciones. Pero eso no demerita en lo ms mnimo de trabajo de Eratstenes. Siempre se le recordar como el primero que midi, cientficamente, nuestro planeta. ESFERAS SOBRE ESFERAS Con la muerte de Aristarco, hacia el ao 230 a.C., el estudio del Sistema Solar entra de lleno en una etapa que Arthur Koestler llama con razn, "el divorcio de la realidad". Por qu se olvidaron las ideas heliocntricas de Aristarco? Por qu se retorn a la idea del crculo como la nica rbita posible? Nadie lo sabe. El hecho es que durante 400 aos astrnomos de jerarqua indiscutible, justamente clebres por sus innovaciones y descubrimientos en diversos campos de la astronoma, se empecinaron, en lo que se refiere al Sistema Solar, en reproducir los movimientos de los planetas con la mayor precisin posible por medio de combinaciones de trayectorias circulares. No slo no les preocupaba el grado de complejidad que alcanzaran sus arreglos, sino que, peor an, no les importaba si stos eran reales. Se haban divorciado de la realidad, y la astronoma planetaria se haba convertido en un simple ejercicio de geometra. La mayor parte de los historiadores de la astronoma coinciden en sealar a Hiparco de Nicea como el astrnomo ms grande de la antigedad. Trabaj en la isla de Rodas entre los aos 160 a.C. y 120 a.C. ya hemos mencionado que fue el nico de los grandes astrnomos de la poca que no vivi en Alejandra y su obra es de una magnitud y diversidad poco comn: entre otras cosas, invent la trigonometra (para facilitar sus clculos), elabor el primer catlogo de estrellas del que se tiene noticia e invent la escala de "magnitudes" que seguimos usando para describir su brillo; descubri la precesin de los equinoccios; determin la distancia a la Luna por el

mtodo de Aristarco (obtuvo un valor de 59 radios terrestres, muy cercano al real, que es de 60) y desarroll una construccin geomtrica para reproducir los movimientos del Sol y de la Luna por medio de "excntricas" y "epiciclos" (curvas engendradas por ciertas combinaciones de movimientos circulares). Cabe sealar, sin embargo, que la nica obra suya que nos ha llegado es un trabajo de juventud, de poco valor cientfico; sus logros importantes los conocemos porque se detallan en la obra de otro gran astrnomo: Tolomeo. Claudio Tolomeo constituye, en cierto sentido, el clmax y el fin de la astronoma griega. Nada sabemos de su vida, excepto que vivi y trabaj en Alejandra entre los aos 127 y 141 (ya de nuestra era). No se distingui ni como observador ni como terico, pero tuvo el mrito indiscutible de recopilar en un extenso tratado todos los conocimientos astronmicos de su poca. Lo llam Megiste Sintaxis, que en griego significa "Gran coleccin", pero nosotros la conocemos como Almagesto, debido a que lo que nos lleg no fue la obra original sino una traduccin al rabe (Al-Magisti: la mayor obra). Su importancia no puede ser menospreciada; por un lado es, con mucho, la fuente de informacin ms rica sobre la astronoma griega y, por otro, fue el "libro sagrado" de la astronoma durante casi 15 siglos, superado slo por las obras de Aristteles. Consta de 13 libros, casi todos recopilaciones de trabajos anteriores. Los primeros seis tratan temas como el movimiento de la bveda celeste, la duracin del ao, la duracin del mes, el funcionamiento de un instrumento llamado "astrolabio" y los eclipses; los dos siguientes contienen un catlogo de estrellas casi idntico al de Hiparco y los cinco ltimos contienen la contribucin astronmica ms importante de Tolomeo: su teora de los movimientos planetarios. Esta es una simple extrapolacin, a todos los planetas, de las construcciones geomtricas que Hiparco haba usado para reproducir los movimientos del Sol y de la Luna. El resultado es un complicadsimo sistema en el cual excntricas, epiciclos y deferentes se entrelazan caticamente en un desesperado intento por reproducir los movimientos planetarios sin violar la rgida norma de trayectorias circulares. Cmo sera el sistema que, segn cuenta Gracin, cuando alguien se lo explic a Alfonso X, el Sabio, ste exclam: "si el Supremo Hacedor me hubiera consultado antes de embarcarse en la Creacin, le hubiese recomendado algo mucho ms simple".

Figura 16. El Partenn, obra maestra de la arquitectura que nos leg la cultura griega.

III. LA EDAD DE ORO


OSCURIDAD CON la declinacin de la civilizacin griega se extiende sobre el pensamiento humano la inmensa noche de la Edad Media. En lo que concierne a la ciencia, el nuevo amo del mundo, el Imperio romano, solamente vino, vio y... se fue. Hubo, desde luego, algunas luces aisladas, unas ms brillantes que otras: Plinio el Viejo, por ejemplo que muri asfixiado por los humos del Vesubio en el ao 79, nos leg, en su Historia natural, un excelente compendio del saber de la poca, y Titius Lucretius Carus, ms conocido como Lucrecio, expuso su visin atomista y evolutiva del Universo en su magno poema De Natura Rerum (Sobre la naturaleza de las cosas). Pero en general, el afn de saber y el gusto por la vida se fueron desmoronando paulatinamente a la par que el Imperio romano. Este proceso se inicia en el ao 284, cuando Diocleciano lo fragmenta en Imperio de Oriente e Imperio de Occidente; despus, los sucesos se precipitan: los hunos invaden Europa en el ao 375 seguidos por godos, visigodos y vndalos. Roma se defiende gallardamente, pero poco a poco sus fuerzas se van mermando; en slo 35 aos es tomada y saqueada dos veces (en el 410 y en el 445), y el inevitable fin llega en el ao 476 con la deposicin de Rmulo Augstulo, ltimo emperador romano de Occidente. La noche ha empezado en Europa y habr que esperar 700 aos para vislumbrar la aurora. Quedaba, sin embargo, el Imperio de Oriente. Mientras Roma luchaba por su vida, Constantinopla su capital, fundada en el ao 324 por el emperador Constantino, se haba ido fortaleciendo hasta convertirse en el centro comercial y econmico ms poderoso de la poca. Por desgracia, sus races mismas iban a constituir un impedimento para el desarrollo cientfico ya que el propio Constantino le haba conferido, al erigirla, un carcter esencialmente religioso. El motivo fue, desde luego, poltico, pero habra de tener consecuencias desastrosas para la ciencia ya que el cristianismo nunca se ha caracterizado y menos en aquella poca, en que luchaba por sobrevivir por mantener una actitud positiva ante la ciencia. As, por ejemplo, un tpico representante de la poca llamado Lactancio, ridiculiza la idea de la esfericidad de la Tierra en su libro Sobre la falsa sabidura de los filsofos, argumentando lo divertido que debe ser ver a los antpodas caminando de cabeza o la lluvia "cayendo" hacia arriba. Y, mucho ms importante por su trascendencia, es la condena que hace Agustn, obispo de Hipona (frica), en su Enchiridion: "Cuando [...] se plantea la pregunta de lo que hemos de creer en cuanto a religin, no es necesario indagar la naturaleza de las cosas como lo hacan aquellos a quienes los griegos llamaban 'physici', tampoco debemos alarmamos porque los cristianos ignoren la fuerza y el nmero de los elementos; el movimiento y el orden y los eclipses de los cuerpos celestes; la forma de los cielos; las especies y la naturaleza de los animales, plantas, piedras, fuentes, ros, montaas; la cronologa y las distancias; las seales de las tormentas en ciernes, y mil cosas ms que esos filsofos han hallado o creen haber descubierto [...] Baste para el cristiano saber que la nica causa de todas las cosas creadas [...] sean celestes o terrenales[ ... ] es la bondad del Creador, nico Dios verdadero".

Ante este tipo de ideas, que son las que prevalecieron durante ms de 1 000 aos, no es de extraar que las ciencias cayeran en un bache sin precedentes. En astronoma, en particular, no hubo un solo descubrimiento de importancia capital desde Tolomeo hasta Coprnico. Y es que el hombre haba perdido la alegra de vivir y, en consecuencia, el afn de saber; por que preocuparse, a fin de cuentas, por este valle de lgrimas, al que slo se viene a sufrir y a pagar el pecado que nos da la vida, si el hombre no fue creado para esta empresa, sino para honrar al Seor? No fue acaso el probar del rbol de la sabidura el primer pecado capital? Ante semejantes estmulos, la ciencia languideci; el hombre haba vuelto los ojos al cielo, pero no miraba las estrellas. En todo el mundo era noche cerrada. EL DESCUBRIMIENTO DE LA TIERRA Mientras tanto, en el Imperio de Oriente, el emperador Justiniano se encarg de aniquilar los ltimos vestigios de pensamiento "libre" clausurando, en el ao 529, la Escuela de Atenas. El golpe fue devastador y por el momento pareci que la ciencia no podra recuperarse; pero, como tantas otras veces, la decadencia de una cultura habra de compensarse con el surgimiento de otra, ms ignorante en un principio, es verdad, pero tambin ms vigorosa y emprendedora: la cultura musulmana, que en slo 100 aos iba a transformar drsticamente esta situacin.

Figura 17. La Mezquita de Santa Sofa en Estambul (antes Constantinopla) es muestra viva de la pasada grandeza de la capital del Imperio Romano de Oriente. Mahoma, gran unificador de los pueblos rabes, naci en La Meca en el ao 570 y comenz a predicar cuando contaba con unos 40 aos de edad. Obligado a huir de su ciudad natal en el 622 episodio conocido como la "Hgira", vuelve como conquistador en el 630. A su muerte, acaecida dos aos ms tarde, sus enseanzas se recopilan en el Corn (en rabe Qur'an: relato), y es hasta entonces que la grandeza de su obra unificadora comienza a manifestarse en todo su esplendor. Convencidos de poseer la nica religin verdadera, los pueblos rabes se lanzan a la conquista del mundo al grito de "Al es el nico dios y Mahoma su profeta". En slo 30 aos el imperio se extiende desde las fronteras de la India, por un lado, hasta frica y el Mediterrneo, por el otro (segn se cuenta, al tomar Alejandra en el 640, el caudillo musulmn Amr ibn al-As exclam, al tiempo que sealaba la famosa

biblioteca: "Si estn de acuerdo con el Corn, sus libros son intiles; si no lo estn, son infieles. Qumenlos."). Felizmente, los conquistadores rabes no intentaron aniquilar la cultura de los pueblos sojuzgados; careciendo de una propia, se dedicaron, ms bien, a recopilar, unificar y asimilar las diversas tradiciones culturales que iban encontrando, con lo que, a la larga, habran de crear una nueva cultura, la suya propia, ms abierta y con un carcter marcadamente cosmopolita. Curiosamente, su religin contribuy al proceso de manera decisiva, ya que el Corn, por un lado, est decididamente orientado hacia este mundo y, por el otro, prcticamente no contiene dogmas cientficos. Con el auge del imperio sobreviene el ansia de saber: hacia el ao 765, el califa de Bagdad, Al-Mansur, decide invitar a su corte a todos los estudiosos del imperio; su sucesor, Harn Al-Rashid el clebre califa de Las mil y una noches ordena la primera traduccin al rabe del Almagesto de Tolomeo (la versin final se origin hasta fines del siglo IX) y el proceso culmina con la creacin, hacia el 835, de la "Casa de la Sabidura" por el califa AlMamn. Bagdad habr de ser la "Nueva Atenas" hasta el fin del milenio y, en particular, en ella habr de preservarse y extenderse el conocimiento astronmico. Fiel reflejo de ello es la multitud de palabras rabes que encontramos en la astronoma actual: nombres de estrellas como Aldebarn, Altair o Mizar, trminos astronmicos como zenit o nadir y hasta el nombre de la Biblia de la astronoma medieval: el Almagesto. Vale la pena mencionar, como simple curiosidad, que los nombres de los astrnomos rabes nos han llegado, en cambio, latinizados. En contra de lo que pudiera pensarse, esto es algo que debemos agradecer a los traductores, ya que, por ejemplo, Muhammad ibn Jabir ibn Sinan abu Abdullah al-Battani lleg a nosotros, simplemente, como Albategnius. Poco a poco, hacia fines del milenio, la situacin comienza a cambiar en Europa: hay paz, nuevos inventos multiplican la productividad agrcola, el comercio se activa y las ciudades adquieren nueva vida; la avidez por el conocimiento crece da con da y las traducciones del rabe al latn comienzan a exigirse (en Toledo, Gerardo de Cremona traduce 70 obras, entre ellas el Almagesto, de 1160 a 1187); se fundan universidades en Bolonia, Oxford y Pars, donde se estudia a los griegos (que se han filtrado a travs de Espaa); Cimabue y el Giotto revolucionan la pintura, preparando el terreno para los Leonardo y Miguel ngel que estn por llegar; y, por ltimo, los viajes de Marco Polo sealan la existencia de horizontes insospechados que inflaman la imaginacin tanto tiempo aletargada, permitiendo vislumbrar la era de exploracin y aventura que se avecina y que habr de culminar con el viaje de Coln. El hombre, en sntesis, vuelve a descubrir la Tierra. La astronoma, desde luego, participa de esta efervescencia, pero para obtener grandes logros habr de esperar otros cien aos. La razn es evidente: un milenio despus de su muerte, Tolomeo sigue siendo el "ltimo grito" y, en consecuencia, el que seala el rumbo. As, por ejemplo, hacia fines del siglo XV Girolamo Fracastoro construye un sistema de 79 esferas! para explicar el comportamiento de los planetas. Pero es slo el canto de agona del cisne; en esos momentos, un cannigo polaco se prepara calladamente en Italia y habr de ser l quien d el siguiente paso Y qu paso !

Figura 18. Astrnomos persas. COPRNICO Nicols Coprnico (versin espaolizada de Copernicus que, a su vez, es la versin latinizada del original Koppernigk) naci el 19 de febrero de 1473 en la ciudad de Torun, a orillas del ro Vstula. Fue, segn lo describi Stephen P. Mizwa, "un eclesistico por el deseo de su to-tutor y, por vocacin, un artista cuando buscaba relajarse, un mdico por su entrenamiento y predileccin, un economista por accidente, un hombre de estado y un soldado por necesidad, y un hombre de ciencia por la gracia de Dios y por amor a la verdad en s misma". Enviado a Italia por su to Lucas Watzelrode para estudiar leyes cannicas, aprovecha para instruirse tambin en medicina y astronoma en Bolonia, Padua y Ferrara. A la edad de 33 aos vuelve a su patria, donde le espera la canonga de Frauenburg que su to le ha tramitado, pero, de hecho, se convierte en mdico y secretario de Lucas. All, en razn de su puesto, se ve obligado a intervenir en infinidad de disputas locales y en guerras contra el invasor (los "caballeros teutnicos"); la paz se firma en 1521 y Coprnico se ve libre, finalmente, para dedicarse de lleno a la astronoma (su to haba muerto en 1512). Unos aos ms tarde (alrededor de 1528) publica su primer tratado astronmico el Commentariolus o Pequeo comentario, escrito probablemente hacia 1512, cuyo impacto fue considerable, y 10 aos ms tarde, en 1539, decide, ante la presin del joven astrnomo Georg Joachm ms conocido como Rheticus publicar su obra magna: De revolutionibus orbium coelestium, cuyo primer ejemplar impreso lleg a sus manos, segn la tradicin, en su lecho de muerte, el 24 de mayo de 1543. La idea fundamental del trabajo de Coprnico, la que habra de asegurarle un lugar entre los inmortales, fue la sustitucin de la Tierra por el Sol como centro del Universo, "degradando" a la primera a la categora de simple planeta. Cabe sealar, sin embargo, que su pretensin no era, ni con mucho, la de originar una revolucin; conservador hasta la mdula de sus huesos, buscaba simplemente una disposicin geomtrica del Sistema Solar que permitiese una explicacin del movimiento observado de los planetas en trminos exclusivamente de movimientos circulares "puros", cuyo abandono en aras de "excntricas" y "deferentes" criticaba acerbamente. l mismo narra cmo tuvo que explorar textos filosficos antiguos y contemporneos a la caza de explicaciones alternativas a la de Tolomeo a quien, por cierto admiraba y cmo las encontr en Filolao, Aristarco e Hicetas, todos los cuales desplazaban a la Tierra de su privilegiada

posicin. Los nuevos principios deben haber estado claros en su mente desde pocas relativamente tempranas, ya que el Commentariolus, en el que expone sus ideas por primera vez, se inicia con una "declaracin de principios" entre los que se cuentan: "2. El centro de la Tierra no es el centro del Universo sino solamente el de la gravedad y el de la rbita de la Luna", y "3. Todas las esferas giran en torno al Sol, como si estuviera en el centro de todo, as que el centro del mundo est cerca del Sol". De hecho, las siete hiptesis del Commentariolus contienen ya todos los principios del sistema copernicano; suenan tan "modernas" que al leer el resto del tratado no se puede evitar una profunda desilusin, pues en su intento por mantenerse dentro de la regla de movimientos circulares, Coprnico introduce, tambin, los omnipresentes epiciclos. Y nunca se librar de ellos, ni siquiera en su obra cumbre. En De revolutionibus orbium coelestium, Coprnico expande y perfecciona su sistema del mundo. Una traduccin fiel de este ttulo no es fcil: se le menciona, indistintamente, como Sobre las revoluciones de las rbitas celestes, El libro de las revoluciones de las esferas celestes o variaciones ligeramente diferentes de las anteriores. La edicin original consta de seis "libros" de los cuales los ms importantes son los ltimos dos, dedicados a los movimientos aparentes de los planetas, sus distancias al Sol y sus tiempos de revolucin y de un prlogo (no autorizado por Coprnico), escrito por un tal Andreas Osiander matemtico y telogo luterano, en el cual se explica que la obra es una mera hiptesis que no debe tomarse muy en serio. El fin de este prlogo era, desde luego, evitar fricciones con la Iglesia para la cual la Tierra era el centro del Universo, puesto que en ella moraban las criaturas del Seor pero no estaba firmado, lo cual invitaba a considerarlo como el punto de vista del autor. Debido a ello, en parte, y debido a que la obra misma es particularmente oscura e ilegible, De revolutionibus no tuvo el impacto que era de esperar. Ms an, la pretendida "simplificacin" del sistema tolemaico no era tal: Coprnico necesitaba de 48 esferas para explicar los movimientos de los planetas, contra slo 40 del modelo tolemaico en boga! Su verdadero valor astronmico y filosfico, el de expulsar a la Tierra de una posicin privilegiada, habra de ser comprendido solamente medio siglo ms tarde; era el turno de Kepler y Galileo.

Figura 19. En el mural de Juan O'Gorman de la Biblioteca Central de Ciudad Universitaria se contemplan el Universo de Tolomeo y el de Coprnico.

KEPLER Y TYCHO Al igual que Coprnico, Kepler estaba destinado a una carrera eclesistica pero desvi sus pasos hacia la astronoma. Nacido en la pequea ciudad de Weilperteneciente al ducado de Wrttemberg en 1571, estudi teologa en Tbingen, donde tuvo la suerte de contar con un excelente maestro de matemticas y astronoma: Michael Maestlin. En una de sus lecciones, Maestlin expona las razones por las que el sistema de Tolomeo era el "bueno" y el de Coprnico el "malo" (probablemente para conservar su puesto), pero esas "razones" no deben haber sido muy convincentes, ya que el joven Kepler fue desde entonces un ferviente copernicano. En 1594 acepta su puesto como maestro de matemticas en una escuela secundaria de Graz, a pesar de que an pensaba en terminar sus estudios y convertirse en un pastor luterano; sin embargo, el trabajo le deja tanto tiempo libre que comienza a elucubrar alrededor del sistema copernicano. La pregunta que le asalta es por qu las distancias de los planetas al Sol son las que son y no otras? Y de pronto, el 19 de julio de 1595 (anot la fecha para no olvidarla), cree encontrar la respuesta: las distancias de los planetas al Sol corresponden a los radios de esferas inscritas o circunscritas en los 5 slidos geomtricos regulares. La idea es fascinante, desde el punto de vista esttico, pero tiene el problema de ser totalmente falsa; de hecho, las distancias a las que conduce dejan mucho que desear. Pero Kepler cree encontrarse ante una "revelacion sin precedentes, y en 1597 publica su teora en un libro con un ttulo largusimo que ha pasado a la historia como el Mysterium Cosmographicum o Prodromus, del cual enva copias a los astrnomos ms famosos de la poca (a Galileo y a Tycho Brahe, entre otros). Un ao ms tarde, sin embargo, se inicia en Graz la persecucin de los protestantes; Kepler es invitado a quedarse pero, lanzado ya de lleno a la astronoma, prefiere aprovechar la oportunidad para emigrar a Praga a trabajar con el gran Tycho Brahe.

Figura 20. Edificio principal de Uraniborg "El Castillo de los Cielos", donde Tycho Brahe vivi y realiz la mayor parte de sus observaciones. Tycho (1546-1601) fue, sin duda, todo un personaje. Fatuo, codicioso y pendenciero perdi la nariz en un pleito por un problema matemtico!, vivi siempre rodeado de lujos, comiendo esplndidamente y realizando las mejores observaciones astronmicas, las ms precisas y detalladas anteriores al telescopio. Con el apoyo de Federico II, rey

de Dinamarca (su pas natal), construy en la isla de Hveen su propio observatorio astronmico, Uraniborg, al cual dot no slo con los mejores instrumentos astronmicos de la poca sino con lujos inconcebibles en sus das, como agua corriente en todas las habitaciones y tubos para intercomunicacin. A la muerte de su benefactor, y como consecuencia de un problema econmico (obviamente), dej Dinamarca y acept el empleo de "matemtico" en la corte de Rodolfo II, archiduque de Austria, rey de Bohemia y Hungra y emperador del Sacro Imperio. Lleg a Praga en 1599 y poco ms de un ao despus, a fines de 1600, Kepler se le uni. Desde el punto de vista de las relaciones humanas, el encuentro fue un desastre: lo nico que los dos genios tenan en comn era la pasin por la astronoma y el mal carcter; pero como colaboracin cientfica, en cambio fue todo un xito: de l habra de surgir el primer modelo "moderno" del Sistema Solar. Tycho, sin embargo, no habra de participar directamente en ese trabajo, ya que su muerte acaeci slo 18 meses ms tarde, el 24 de octubre de 1601. Libre de molestias extraastronmicas y heredero de los copiosos y excelentes datos observacionales de Tycho (as como de su empleo), Kepler reinici el trabajo que el mismo Tycho le haba encomendado desde su llegada a Praga: la determinacin de la rbita de Marte. El trabajo era increblemente tedioso: consista en encontrar una combinacin de movimientos circulares (los omnipresentes crculos!) capaz de reproducir la trayectoria observada del planeta, y Kepler se dedic a ello con admirable tesn durante cinco aos. En una ocasin, obtuvo un esquema geomtrico que reproduca las observaciones con un error mximo de un ngulo de 8 minutos de arco que es un ngulo pequesimo, pero lo desech argumentando que "la Diosa Divina nos dio en Tycho un observador tan fiel que un error de 8 minutos es inaceptable". Finalmente se convenci de la imposibilidad de su tarea dentro de la hiptesis de movimientos circulares, y slo entonces vio la luz: la rbita de Marte era, simplemente, una elipse! A partir de ese momento todo se simplific; es ms, en slo unos cuantos meses ya haba descubierto otra particularidad de la rbita de Marte: la lnea que lo una al Sol "barra" reas iguales en tiempos iguales. Public ambos resultados rbita elptica y regla de las reas en otro libro de ttulo largusimo, que conocemos como Astronoma Nova o Comentarios sobre los movimientos de Marte (aparecido en 1609); pero lo importante, y lo que muestra el genio de Kepler, es que ambos principios conocidos hoy da como las primeras dos leyes de Kepler no se mencionan como vlidos solamente para Marte, sino que se aplican a todos los planetas. Y, en efecto, as ocurre.

Figura 21. Johannes Kepler descubri las leyes fundamentales de los movimientos planetarios utilizando las excelentes observaciones de Tycho Brahe. Un tercer descubrimiento la tercera ley de Kepler habra de aparecer en su libro Harmonices Mundi (La armona del mundo), tambin llamado, por razones obvias, la "ley armnica". sta expresa el hecho de que, al dividir el cuadrado del tiempo que emplea un planeta en dar una vuelta completa alrededor del Sol entre el cubo de su distancia media al mismo, se obtiene siempre el mismo nmero, independientemente de cul sea el planeta (en lenguaje matemtico: el cuadrado de los periodos es proporcional al cubo de las distancias medias al Sol). Es curioso notar que esta ley surge de una de las caractersticas ms criticadas de Kepler: su inclinacin al misticismo y al pensamiento "mgico" (lleg, incluso, a escribir la msica que producen los planetas en su giro en torno al Sol). A decir verdad, todo el contenido del Harmonices Mundi tiene esta particularidad, excepto la tercera ley. El caso es, sin embargo, que sus razonamientos astronmicos son sorprendentemente claros, y que a su muerte, el 15 de noviembre de 1630, nos leg en su ltimo libro, el Eptome, una visin del Sistema Solar fundamentalmente idntica a la que tenemos ahora, incluso en lo que se refiere al tratamiento matemtico. Ms no se puede pedir. GALILEO Cuando Galileo se inscribi en la Universidad de Pisa como estudiante de medicina, en 1581, ni l ni nadie poda prever que su nombre pasara a la posteridad. Contaba a la sazn con 17 aos de edad; era discutidor nunca aceptaba las dogmticas afirmaciones de sus maestros gratuitamente, soberbio, fro y grun, "cualidades" que le granjearon la enemistad de condiscpulos y profesores (sus compaeros le apodaban "el pendenciero"). Como, adems, las clases de medicina le aburran soberanamente, comenz a considerar la posibilidad de cambiar de carrera, actitud que vino a reforzarse con su primer descubrimiento cientfico. Observando una larga lmpara que se balanceaba colgada del techo, en la catedral de Pisa, crey advertir que sus oscilaciones duraban siempre el mismo tiempo, a pesar de que se iban haciendo cada vez ms pequeas. Cuenta la leyenda, que careciendo de reloj (an no se inventaba), us su propio pulso para corroborarlo, y result cierto! A partir de este momento, su decisin qued tomada: estudiara el movimiento; sera un cientfico. En un principio su padre se opuso, pero termin por ceder y Galileo inici

sus estudios de matemticas que, como era de esperarse, le fascinaron. Por desgracia, la situacin financiera de su familia comenz a declinar y, finalmente, tuvo que abandonar los estudios sin llegar a obtener ningn grado. Su capacidad y su habilidad matemtica, sin embargo, le permitieron obtener el puesto de profesor de matemticas en la misma Universidad de Pisa en nuestros das no lo hubieran contratado por no tener ttulo, donde permaneci hasta 1591. Un ao ms tarde lo encontramos en Padua muy cerca de Venecia tambin como profesor de matemticas. A estas alturas ya era relativamente clebre a causa de sus experimentos sobre la cada de los cuerpos realizados, segn un famoso mito, desde lo alto de la Torre de Pisa, de algunos ingeniosos inventos y de sus brillantes ctedras; pero lo mejor an estaba por venir. En uno de sus viajes a Venecia, en 1609, Jacob Badouere, gentilhombre francs, le informa de la existencia de un maravilloso instrumento que permite ver los barcos lejanos como si estuvieran cerca.

Figura 22. Galileo Galilei mostrando a algunos sacerdotes lo que se poda observar con la ayuda del telescopio.

"Odo esto escribe Galileo volv a Padua y me puse a pensar sobre el problema, resolvindolo en la primera noche... Al da siguiente fabriqu el instrumento. Me dediqu enseguida a fabricar otro ms perfecto, que seis das despus llev a Venecia, donde con gran maravilla fue visto por casi todos los principales gentilhombres de la Repblica. "Galileo, en efecto, invit al Senado de Venecia a utilizar su anteojo (el 8 de agosto de 1609), pero no lo hizo por motivos cientficos. El resultado, eso s, fue el que esperaba: tuvo tanto xito que le duplicaron el sueldo a 1 000 florines anuales y lo nombraron profesor vitalicio de la Universidad de Padua. Hay que reconocer, sin embargo, que una vez resuelto su problema econmico se dedic con ahnco a usar su instrumento para fines cientficos y, en particular, para estudiar el cielo. Empez con la Luna, que, segn la descripcin de Dante en el Paraso, es "lucidora, densa, slida y pulida, cual diamante que al Sol brilla", pero oh desilusin! lo que vio fue una superficie irregular cubierta de crteres y montaas; sigui con las estrellas, cientos de las cuales, invisibles hasta entonces, se revelaron a sus ojos. Observ despus la Va Lctea esa banda luminosa que cruza el cielo de lado a lado y descubri que consta, en realidad, de miles de estrellas; y, por ltimo, volvi el aparato hacia Jpiter, al cual le detect 4 satlites! Descubrimientos tan asombrosos tenan que darse a conocer y, para ello, escribi un librito titulado Sidereus Nuncius (Mensajero de las

estrellas), que sali a la luz en marzo de 1610 y tuvo xito inmediato. La barrera que separaba al hombre de los astros, considerada infranqueable hasta entonces, haba sido salvada; ms an, si el pequeo telescopio de Galileo haba producido descubrimientos tan espectaculares en slo unos meses, qu maravillas no esperaran al hombre, con toda la eternidad por delante, una vez que se construyeran telescopios ms grandes! Sin embargo, no todos pensaban as: Cremonini y Libri, profesores de filosofa en la Universidad de Padua, no slo impugnaban los nuevos hallazgos, sino que se negaron siempre a ver a travs del telescopio. "No les bastara escribi Galileo el testimonio de la misma estrella si bajase a la Tierra y hablase de s misma." Y a la muerte de Libri, ocurrida poco tiempo despus, volvi sobre el tema: "Libri no quiso ver mis menudencias celestes cuando estaba en la Tierra; quiz lo haga ahora que ha subido a los cielos." El rechazo de los conservadores era, empero, muy comprensible. La "imperfeccin" de la Luna atacaba los principios mismos del dogma religioso, basado en la perfeccin de los cielos, y lo mismo hacan la existencia de estrellas invisibles a simple vista para qu estn ah, si Dios hizo a las estrellas para deleite del hombre y los satlites de Jpiter "la Tierra es el (nico) centro del Universo", que apoyaban, en cambio, la teora copernicana. En vista de ello, la Iglesia contraatac: en 1616, De revolutionibus fue incluido en el "ndice de libros prohibidos" junto con el Eptome de Kepler, y Galileo fue amonestado y advertido de que no deba ensear que la Tierra se mueve.

Figura 23. Manuscrito de Galileo mostrando sus observaciones de las lunas de Jpiter. Cabe mencionar que mucho antes, en 1610, haba descubierto que Venus presenta "fases" como la Luna hecho que tambin apoyaba a la teora copernicana y que el Sol tiene "manchas" lo que tambin era "antirreligioso", despus de lo cual se haba mudado a Toscana. De hecho, Galileo no fue el descubridor de las manchas del Sol, pero se autonombr como tal. Ya en Toscana dej pasar unos aos, durante los cuales trabaj en proyectos de fsica pura que habran de tener una gran trascendencia, pero que no tenemos tiempo de mencionar, y despus volvi a la carga: escribi el Dilogo sobre los dos mximos sistemas del mundo, en el que ridiculiza la teora de Tolomeo en favor de la copernicana. El libro apareci en 1630 y dos aos ms tarde la Inquisicin lo llamaba a

juicio. Declarado culpable de desobedecer las rdenes de la Iglesia, despus de tres interrogatorios en los que se mostr humilde y fiel creyente fue obligado a abjurar de las ideas que expona en el Dilogo el 22 de junio de 1633. Se dice que despus de emitir el juramento que se le "solicitaba", murmur por lo bajo: eppur si muove, o sea, "sin embargo, se mueve"; pero esto no pasa de ser tan slo leyenda. Aunque formalmente pas el resto de su vida bajo arresto (en Arcetri, cerca de Florencia), poda recibir los visitantes que quisiera y escribir lo que deseara (pero no publicarlo). A su muerte, acaecida el 8 de enero de 1642, el gran duque de Toscana pidi permiso para elevar un monumento sobre su tumba, pero el papa Urbano VIII no lo permiti. Las heridas en el seno de la santa madre iglesia eran an demasiado recientes. Tanto as, que hubo que esperar casi 350 aos para que un jurado eclesistico, despus de revisar el juicio, le concediera la absolucin, en 1983! NEWTON Uno de los atributos ms fascinantes de la ciencia es la manera en que hechos aparentemente sin conexin entre s se revelan de pronto, gracias a la inspiracin de algn genio, como aspectos diferentes de un mismo fenmeno. Un ejemplo de ello probablemente el ms notable ocurri en Inglaterra en 1666. Los hechos en apariencia independientes fueron el movimiento de los planetas y la cada de los cuerpos, cuyas leyes acababan de ser descubiertas por Kepler y Galileo, y el genio unificador fue Isaac Newton.

Figura 24. Segn una leyenda, la cada de una manzana inspir a Newton su ley de la gravitacin universal. Cuando se habla de Newton, los adjetivos parecen resultar insuficientes: "no est dado a ningn mortal el aproximarse ms a los dioses", dice Edmund Halley (clebre astrnomo, contemporneo suyo, de quien hablaremos ms tarde); "por el poder de su espritu sobrepas al gnero humano", reza la inscripcin de su estatua frente al Trinity College, y as sucesivamente. Nacido en Woolsthorpe, Inglaterra, el 4 de enero de 1643 el 25 de diciembre de 1642, segn el errneo calendario que se segua a la sazn en Inglaterra, abandona sus aburridas obligaciones en la granja familiar a los 18 aos de edad para estudiar matemticas con Isaac Barrow en el Trinity College de Cambridge, donde obtiene el grado de Bachiller en Artes en 1665. Ese mismo ao se declara una

epidemia la peste bubnica que obliga a cerrar la escuela, y Newton vuelve a la casa familiar de Woolsthorpe a disfrutar de sus forzadas vacaciones. As empez uno de los momentos culminantes de la historia de la ciencia. En los dos aos que dur la plaga, Newton iba a crear "nada ms" los cimientos de la fsica clsica, del clculo infinitesimal y de la espectroscopia. Y todo ello antes de cumplir los 25 aos! El mismo Newton, ya anciano, escribi, refirindose a esa poca: "Esto aconteci durante las pestes de 1665 y 1666, pues estaba entonces en el alba de mi inventiva, y me preocupaban las matemticas y la filosofa mucho ms que posteriormente." Entre las cosas que le preocupaban estaba el movimiento de los astros. Y la solucin al problema lleg, segn una clebre ancdota contada a Voltaire por su sobrina Catherine Barton. Una noche de Luna en que Newton dormitaba al pie de un manzano, al caer uno de sus frutos lo mir pensativo; despus mir a la Luna, preguntndose por qu ella no caa. Y, de pronto, se hizo la luz!: la Luna s caa; si no lo hiciera, se alejara cada vez ms de la Tierra. Era el "peso" de la Luna lo que la mantena ligada a la Tierra! La importancia de este descubrimiento no puede ser menospreciada: demostraba, de una vez por todas, que los astros estn regidos por las mismas fuerzas por las mismas leyes naturales, en suma que rigen en la Tierra. Las repercusiones filosficas de este hecho habran de ser tan importantes, o ms, que las cientficas. En un momento de inspiracin, Newton haba sentado las bases de la ciencia moderna. Newton estaba convencido de que el "nuevo" fenmeno, la "gravitacin", era vlido para todos los cuerpos; estaba convencido de que era universal. Pero tena que probarlo y, para ello, necesitaba encontrar una expresin matemtica que le permitiera evaluar la fuerza gravitacional entre dos cuerpos cualesquiera. Y eso es lo que hizo: aprovechando que las leyes de Kepler describan correctamente el movimiento de los planetas, calcul la fuerza que se requera para mantener a la Luna en rbita alrededor de la Tierra. Su resultado ha pasado a la posteridad con el nombre de "Ley de la gravitacin universal". Como muestra de su importancia, baste sealar que an en nuestros das, tres siglos despus de Newton, sigue siendo usada para describir el comportamiento de los cuerpos que componen el Sistema Solar. Como dice Paul Couderc, "despus de Newton, el Sistema Solar adquiri la apariencia de un campo de ejercicios para los matemticos..." La fecundidad intelectual de Newton durante los aos de la plaga no tiene parangn en la historia de las ideas. Adems de descubrir la gravitacin universal, se dio tiempo para inventar el clculo infinitesimal y para realizar un importante descubrimiento concerniente a la naturaleza de la luz. Lo que descubri en este ltimo caso fue que un prisma de vidrio descompona la luz del Sol en un abanico de colores semejante al arco iris (Newton lo llam "espectro", nombre que conserva hasta la fecha); adems, invirtiendo el experimento o sea, mezclando los colores del arco iris, demostr que la luz blanca es la mezcla de rayos luminosos de todos los colores. Ni siquiera un genio de su calibre poda sospechar que, 200 aos ms tarde, este hecho permitira al hombre averiguar la composicin qumica de las estrellas. El resto de su vida es, en cierto sentido, un anticlmax: al extinguirse la plaga vuelve a "Cambridge, donde permanecer hasta el fin de sus das como titular de la ctedra lucasiana de matemticas (a partir de 1669). Pero, a partir de este momento, su actividad cientfica comienza a declinar ostensiblemente, a la par que crece su aficin por la alquimia. Slo una vez habr de volver al "buen camino", pero el resultado ser espectacular: despus de casi 20 aos de silencio, su amigo Edmund Halley logra

convencerlo para que publique sus descubrimientos. Una vez decidido, trabaja incansablemente durante tres aos para dar a luz la obra cumbre de la historia de la fsica: la Philosophiae Naturalis Principia Mathematica, ms conocida como los Principia, donde se exponen los principios que han de regir a la fsica durante los dos siglos siguientes. Halley mismo paga la edicin, que sale al pblico en el otoo de 1687 y que pronto convierte a Newton en el cientfico ms clebre de Europa. Pero ni este resonante triunfo logra apartar a Newton de la alquimia; peor an, a raz de ciertas conversaciones sostenidas con el filsofo John Locke adquiere un profundo inters en los misterios de la Trinidad y en los problemas de la cronologa bblica, y el resto de su vida habr de dividir sus energas entre la Biblia y la alquimia. En razn a sus mritos, sin embargo, es nombrado director de la Casa de Moneda, en 1699, presidente de la Royal Society en 1703 y armado caballero en 1705. A su muerte, el 3 de marzo de 1727, sir Isaac Newton recibe el honor de ser enterrado en la abada de Westminster. Cuarenta aos antes, Halley haba escrito en la oda con que prolog los Principia: .... a travs de su mente Febo ha arrojado en abundancia el resplandor de su propia divinidad...". Y el tiempo le ha dado la razn.

Figura 25. Sir Isaac Newton.

IV. EL SISTEMA SOLAR


INTRODUCCIN EN ESTE captulo hablaremos sobre los distintos cuerpos que forman el Sistema Solar. En los ltimos aos, gracias a la exploracin espacial, nuestros conocimientos han crecido enormemente. Por un lado, se han descubierto nuevos fenmenos que nos han ayudado a resolver problemas, y por otro, han surgido muchas nuevas incgnitas. La exploracin espacial ha confirmado una vez ms la validez del mtodo cientfico y la posibilidad de hacer predicciones astronmicas a grandes distancias. Por ejemplo, cuando el hombre se pos sobre la Luna no se hundi, ni se quem, ni fue devorado por

un hombrecito lila; las predicciones hechas desde la Tierra sobre las condiciones fsicas de la Luna fueron acertadas. El estudio del Sistema Solar es importante para la humanidad porque es lo que tiene cerca, est a su alcance y siente que tiene la posibilidad de conocerlo, de comprenderlo y de utilizarlo para su beneficio. Probablemente al lector le ha llamado la atencin la Luna; habr escuchado desde nio cuentos, como aquel que relata cmo en el pasado la Luna estaba tan cerca de la Tierra que los humanos se embarcaban en pequeas lanchas y cuando suba la marea recortaban trozos de requesn lunar. Los planetas ms cercanos se ven a simple vista como estrellas brillantes. Para los griegos fueron objetos tan importantes que los bautizaron como sus dioses; los das de la semana aun llevan sus nombres romanizados: martes, da de Marte, el dios de la guerra de color rojo como la sangre; o viernes, de Venus, la diosa del amor, el astro de aspecto estelar ms brillante. El Sistema Solar est formado por el Sol, nueve planetas, lunas, planetas menores, cometas, meteoritos, gas y polvo. Parte del polvo est concentrado en anillos, tres cercanos a los asteroides y dos ms all de la rbita de Plutn. En esta seccin discutiremos algunas de las caractersticas sobresalientes de estos cuerpos. Utilizaremos la notacin exponencial para las cifras astronmicas. Por ejemplo 100 = 102, 1 000 = l03, 1 000 000 = 106, 0.1 = 10-1, 0.01 = l0-2etctera.

Figura 26. En este esquema del Sistema Solar se muestran las trayectorias de planetas y cometas alrededor del Sol . Los planetas se suelen dividir en interiores y exteriores. Los interiores son: Mercurio, Venus, la Tierra y Marte, y se encuentran relativamente cerca del Sol; mientras los exteriores son Jpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutn, pues estn en promedio 25 veces ms lejos. La distancia entre Plutn y el Sol es 40 veces la distancia de la Tierra al Sol (150 millones de km). La mayora de los cometas se encuentran miles de veces ms lejos. Puesto que el Sol posee el 99.8% de la masa del Sistema Solar, ste es muy extendido y est casi vaco.

Todos los planetas se trasladan alrededor del Sol en rbitas elpticas y, al mismo tiempo, rotan sobre s mismos. En la mayora de los casos la direccin de la rotacin coincide con la de traslacin. Un hecho interesante es que entre ms cerca estn del Sol se mueven con mayor velocidad: en promedio, Mercurio se mueve a 48 km/seg, la Tierra a 30 km/seg y Plutn a 5 km/seg. Las rbitas de los planetas estn casi en el mismo plano, el de la eclptica,1 todo tipo de inclinaciones. en cambio las rbitas de los cometas suelen tener

El Sistema Solar est inmerso en un flujo de partculas que emana continuamente del Sol, llamado viento solar. Este "viento" resulta de la evaporacin de la superficie del Sol; est compuesto bsicamente por gases de hidrgeno y de helio, y posee un campo magntico. Cuando llega a la Tierra se mueve a 450 km/seg y su interaccin con el campo magntico terrestre produce las auroras australes y boreales. El Sistema Solar es muy pequeo si lo comparamos con el Cosmos. Viajando a la velocidad de la luz (300 000 km/seg) tardaramos 1.5 segundos en llegar a la Luna, 86 minutos en llegar a Saturno y 4 aos en llegar a la estrella ms cercana. Ahora que si quisiramos llegar a algn planeta en la galaxia de Andrmeda, tardaramos varios millones de aos viajando a la misma velocidad; y no se diga de planetas pertenecientes a galaxias ms lejanas, a las que tardaramos miles de millones de aos en llegar. En este captulo haremos una descripcin de los cuerpos del Sistema Solar. Empezaremos por el Sol; despus, describiremos cada planeta y los cuerpos menores y, finalmente, haremos una descripcin sencilla de la cosmogona, que trata de la formacin y evolucin del Sistema Solar. EL SOL

Yo me enamor de noche, y la Luna me enga, otra vez que me enamore ser de da y con Sol. (Copla popular)

Generalidades El Sol es sin duda el componente ms notable del Sistema Solar: no slo provee de la mayor parte de energa al conjunto, sino que adems es dueo de la mayor parte de la masa. La masa del Sol es de 2 X l033 gr = 1 M, mucho mayor que la de la Tierra que es de 5.98 x 1027 gr. El Sol tiene 743 veces ms masa que todo el resto del Sistema Solar. El Sol est en el centro de la masa del Sistema Solar y todos los cuerpos gravitan a su alrededor. El Sol a su vez se mueve, junto con su sistema, en relacin con las estrellas de su vecindad, y tambin alrededor del centro de la Galaxia, a una velocidad de 250

km/seg. El dimetro del Sol es de 1.4 millones de km, casi 100 veces el de la Tierra y 10 veces el del Jpiter. Durante los ltimos 4 600 millones de aos la Tierra ha estado ligada gravitacionalmente al Sol y ste la ha baado de energa. En la actualidad la vida se sostiene sobre todo gracias a que las plantas pueden capturar y almacenar qumicamente la luz visible. Los primeros hombres intuyeron la funcin vital del Sol y le atribuyeron poderes protectores y divinos. El Sol es una estrella bastante comn (una de cada cien estrellas de la Galaxia es como el Sol). Su temperatura superficial es de 5 700K y la interior de 15 X 106 K. El Sol libera cada segundo 3.8 X l033 ergs de energa; y cada cm2 de la Tierra intercepta 1.36 x 106 erg/seg (esta cantidad se conoce como la constante solar). La fuente de energa del Sol proviene de la fusin nuclear que se lleva a cabo en su interior, en la que se estn transformando continuamente dos tomos de deuterio (que es un istopo del hidrgeno) en uno de helio, utilizando como catalizador al carbono. Como la masa de los dos tomos de deuterio es ligeramente mayor que la masa del tomo de helio, el exceso de masa se transforma en energa, de acuerdo con la relacin E = mc2. La masa transformada en energa por reaccin, es tan slo de 0.007 veces la masa original. Cada ao, el Sol transforma un diezmillonsimo de millonsimo de su masa en energa. Debido a que la masa del Sol es casi constante, y por la regularidad de las reacciones nucleares, el Sol se ha mantenido a la misma temperatura desde hace 4.5 X 109 aos, y lo seguir haciendo durante otro tanto. Esto ha permitido en parte que se haya podido desarrollar la vida inteligente en la Tierra. Un planeta cercano a una estrella que vive menos que el Sol tiene menor oportunidad de llevar a cabo el proceso evolutivo de la vida que permite el desarrollo de seres inteligentes. La composicin qumica del Sol es tpica de la composicin qumica del resto del Universo: hidrgeno, helio y trazas de los dems elementos, principalmente carbono, nitrgeno y oxgeno. Desde principios de siglo se ha estudiado la composicin qumica del Sol. El gas helio (que viene de la palabra griega helios, que significa sol) se descubri primero en el Sol y despus en la Tierra. En el Sol se han descubierto 92 de los elementos qumicos que existen en forma natural en la Tierra. La masa del Sol es tan grande que aun los elementos menos abundantes existen en grandes cantidades. Por ejemplo, si comparamos la abundancia de oro en relacin con el hidrgeno solar encontramos que por cada milln de millones de tomos de hidrgeno hay nueve de oro. A pesar de ello el Sol contiene diez cuatrillones de toneladas de oro. El Sol, una esfera de gases muy calientes que est rotando y que posee un campo magntico (entre 1 y 2 gauss), se est evaporando; como resultado de esta evaporacin se produce el llamado "viento solar", que no son ms que partculas cargadas (ncleos de hidrgeno, helio y electrones) que arrastran consigo a las lneas de campo magntico, y que a la distancia de la Tierra se mueven a 450 km seg-1. La masa que pierde el Sol por este proceso es slo de 10-7 M por ao.

En la figura 27 se muestra un corte esquemtico del Sol. En la parte central, que ocupa el 25% de su radio, es donde se llevan a cabo las reacciones nucleares. Slo en la parte central del Sol, en donde la temperatura y la presin son muy elevadas, los choques entre partculas atmicas son lo suficientemente frecuentes y potentes como para lograr fusionarse y liberar fotones muy energticos (rayos gamma). Una vez producida, la radiacin sale en todas direcciones, pero cada fotn es dispersado cientos de veces antes de llegar a la superficie, debido a que el Sol no es transparente. Los astrnomos describen esta situacin diciendo que el material solar tiene un cierto grado de "opacidad".

Figura 27. Corte esquemtico del interior del Sol. (Dibujo de Alberto Garca.) A cierta profundidad, la opacidad se vuelve tan elevada que el modo de transporte de energa por radiacin ya no es posible y aparece una zona "convectiva", esto es, una zona en que hay movimiento de materia de las capas calientes hacia el exterior y de las fras hacia el interior. El transporte de energa por conveccin tambin se da en el interior de la Tierra, en las atmsferas de la Tierra y de otros planetas como Jpiter. La fotsfera del Sol es la capa que observamos cuando lo vemos a simple vista. No logramos ver a travs de ella mayor profundidad debido a que es opaca. Forma parte de su atmsfera y es muy delgada. Una vez que la radiacin ha llegado a la fotsfera puede viajar libremente hasta la Tierra. En la fotsfera del Sol aparecen manchas asociadas a su campo magntico. El nmero de manchas aumenta y disminuye regularmente en ciclos de 22 aos. Las manchas solares son un poco ms fras que el gas circundante y se ven obscuras por contraste. Otras capas, que slo es posible observar a simple vista durante los eclipses totales del Sol, son la cromsfera y la corona. La cromsfera est ms caliente que la fotsfera y se caracteriza por tener "espculas", prominencias de gas caliente, cuya temperatura asciende a millones de grados. La fotsfera es 10 000 veces ms brillante que la corona. La densidad de la fotsfera es equivalente a la de la atmsfera terrestre superior y la corona tiene tantas partculas como una campana de vaco. Si pudiramos soportar la temperatura de la fotsfera y la atraccin gravitacional del Sol, podramos atravesar una prominencia sin darnos cuenta; tendramos que penetrar 1/10 del radio solar para encontrar densidades corno las del aire que respiramos y la mitad del radio para lograr densidades iguales a las del agua...

La vida del Sol no ser eterna; las reacciones nucleares que tienen lugar en su interior continuarn, como en el presente, durante otros 4 500 millones de aos. Despus de ese tiempo, el hidrgeno de su ncleo se habr agotado. En este momento empezar la fusin del helio, los gases solares se expandirn y el Sol se convertir en una estrella "gigante roja". Ser tan grande que la rbita de la Tierra estar dentro de su atmsfera. Unos cuantos miles de aos despus empezar a vibrar, y a fusionar carbono en su ncleo: ser inestable. Finalmente, expulsar su atmsfera al espacio, dejando expuesto su ncleo. Sus restos se vern como una "estrella enana" (una estrella muy pequea y muy caliente) rodeada por una nube esfrica de gas brillante. La atmsfera del viejo Sol se seguir expandiendo hasta mezclarse con el gas interestelar. La estrella enana blanca se enfriar y terminar como enana negra: un cuerpo fro, muy denso y sin luz propia.

Figura 28. Mancha solar. La temperatura en el centro de una mancha solar es unos 1 000 grados menor que la fotsfera circundante. En esta fotografa se aprecia la granulacin de la fotsfera. Una perspectiva histrica del estudio del Sol El estudio cientfico del Sol se inici desde la poca de Galileo y ha venido perfeccionndose desde entonces. Galileo mismo, segn se dice, se volvi ciego por observar el Sol durante los eclipses. Un avance muy importante, ocurrido hace ms de cien aos, fue el descubrimiento de la "espectroscopia". sta consiste en descomponer la luz proveniente de una fuente en sus diferentes frecuencias (o longitudes de onda). En el caso del Sol, gracias a ella hemos deducido: 1) la composicin qumica; 2) la densidad; 3) la temperatura, y 4) la velocidad de los gases que forman su superficie. En sntesis: sus condiciones fsicas. En los aos cincuenta ya se conoca la fsica bsica del Sol: 1) su composicin gaseosa; 2) la temperatura sumamente elevada de la corona; 3) la importancia fundamental de los campos magnticos en la actividad solar, y 4) el ciclo de 22 aos para esta actividad. Sondas solares. Las primeras mediciones de la radiacin solar se hicieron desde globos, el siglo pasado, y continuaron en aviones, dirigibles y globos a principios de siglo. Esto fue necesario para evitar al mximo la absorcin de la atmsfera terrestre, ya que las partculas de polvo y el gas atmosfrico absorben y dispersan la luz.

En 1914, C. Abbot envi un globo lleno de hidrgeno a una altitud de 24.4 km, con un detector para medir la constante solar (que, como vimos, es la cantidad de radiacin proveniente del Sol que llega a la Tierra por centmetro cuadrado por segundo). En 1935, un globo con dos hombres y varios aparatos (el Explorador II) alcanz la misma altitud. Sin embargo no logr captar radiacin solar que no fuera la visible, debido a la absorcin atmosfrica. En 1946, un cohete V-2 con fines militares subi a 55 km; llevaba un espectrgrafo solar en la cola y pudo fotografiar el Sol en longitudes de onda menores que 2 400 , es decir en el ultravioleta. En 1948, diez aos antes de la fundacin de la NASA, se pudo fotografiar al Sol en rayos X con cohetes. Hubo algunos cohetes que fotografiaron rfagas solares en 1956 durante un mximo de actividad. En 1960 se lanz la primera sonda solar: Solrad. Su misin fue monitorear el Sol en rayos X y en el ultravioleta en especial en una longitud de onda de 1 216 , que corresponde a una emisin muy importante del gas hidrgeno que los astrnomos conocen como la "lnea Lyman ". Ms adelante se lanzaron ocho observatorios solares orbitantes alrededor de la Tierra, empezando con el OSO 1 en 1962. Los OSO fueron las primeras sondas que pudieron apuntar continuamente hacia el Sol. Lo monitorearon durante 17 aos y en ellos se experiment con nuevas tcnicas de transmisin hacia la Tierra, como la fotografa.

Figura 29. El Sol en luz ultravioleta mostrando una enorme prominencia. Se muestra tambin el tamao de la Tierra a la misma escala. (NASA) El mayor observatorio solar ha sido el Skylab. Llevaba tripulacin y ocho telescopios solares. Estuvo en rbita durante nueve meses en 1973 y principios de 1974. Observ al Sol en rayos , X, ultravioleta y visible, y obtuvo la mayor cantidad de datos (y los mejor organizados) que hayamos logrado jams para un objeto celeste. En 1974 y 1976 las sondas Helios A y B se acercaron al Sol ms all de la rbita de Mercurio, para medir las condiciones del viento solar. No llevaron cmaras. Desde

luego que otras sondas soviticas y estadounidenses, no especficamente diseadas para estudios solares, lo han observado: Vela, Apolo, Mariner, entre otras. En 1980 se lanz la sonda Solar Max, con el fin de estudiar al Sol en otro de sus mximos de actividad. Cuando surgi una descompostura, los astronautas del Columbia la repararon, viajando por el espacio con pequeos propulsores adaptados a sus trajes espaciales. Fue una empresa muy complicada, ya que Solar Max es del tamao de un automvil Volkswagen, rotaba una vez por minuto sobre su eje, y hubo que efectuar la compostura en el espacio vaco sin gravedad. El Sol en luz ultravioleta. La respuesta del ojo humano a la luz disminuye drsticamente en longitudes de onda menores de 3 500 y mayores de 7 000 . Esto no es casual; la atmsfera terrestre tiene una "ventana" en este intervalo de longitudes de onda; no deja pasar longitudes de onda ni ms cortas, ni ms largas. Como consecuencia, el ojo de los seres vivos ha evolucionado, adaptndose a las longitudes de onda a su disposicin; no le seria til poder observar una longitud de 3 000 , por ejemplo, ya que este tipo de radiacin casi no existe sobre la superficie de la Tierra; aunque Superman tuviera visin de rayos X no vera nada. La luz que se produce en la fotsfera del Sol slo tiene un ligero porcentaje de luz ultravioleta. Este no es el caso de la atmsfera superior del Sol, que por ser ms tenue y ms caliente, la produce en cantidades apreciables. Por ello, el estudio de la radiacin ultravioleta del Sol es til para estudiar rfagas, regiones solares activas, as como los procesos fsicos que gobiernan la estructura externa del Sol.

Figura 30. El Sol en rayos X se ve muy distinto al Sol en luz blanca. El disco desaparece totalmente y aparece la corona brillante y los llamados hoyos coronales
(NASA).

En luz ultravioleta, el Sol no se ve como un crculo con algunas manchas espordicas; ms bien se ve como una nubecilla con arcos que brotan de repente. Se le ven olas y chorros, sobre todo cuando est cerca del mximo de actividad.

Como vimos, la parte visible del Sol est a 6 000C y la corona, ms alejada, a 2 000 000C. Estudiando al Sol en el ultravioleta se lleg a la conclusin de que el calentamiento de la corona se debe a la gran actividad magntica del Sol. El Sol en rayos X. Los rayos X siguen a los ultravioleta en el espectro electromagntico; tienen mayor energa. El estudio del Universo en rayos X es de gran utilidad puesto que los rayos X se producen slo en regiones de temperatura muy alta, como la vecindad de ciertos agujeros negros o la corona del Sol, que est a varios millones de grados. Como la atmsfera terrestre es opaca a los rayos X, los primeros detectores de este tipo de radiacin fueron enviados a estudiar el Cosmos montados en cohetes, en 1948. Pero las primeras fotografas de gran resolucin del Sol en rayos X se obtuvieron hasta 1968. En rayos X, el disco solar se ve negro, ya que slo est a 6 000C y no radia en esas frecuencias, sino en luz visible. En cambio la corona se ve brillante, pero no de manera homognea. Existen zonas muy brillantes que cambian de tamao y de intensidad conforme vara la actividad solar. Tambin existen los llamados hoyos coronales, zonas desprovistas de emisin y de un campo magntico que pueda confinar el material coronal. El viento solar se escapa del Sol a travs de los hoyos coronales. LOS PLANETAS En esta seccin, lo que se pretende es hacer una descripcin somera del cuadro 1, que presenta algunas caractersticas de los planetas. En general, es difcil imaginar al Sistema Solar en su conjunto, ya que no estamos acostumbrados a manejar distancias y masas tan grandes. Es por ello que se invita al lector a que mire con cuidado cada una de las columnas y renglones del cuadro tratando de comparar unas caractersticas con otras. (Si lo desea, puede omitir esta seccin si le parece complicada.) En la primera columna se han enumerado los nombres de los planetas en orden de su distancia respecto al Sol y en la segunda columna se han tabulado esas distancias. El ltimo de la lista resulta ser Plutn, que est 40 UA del Sol, pero eso no quiere decir que con l se termine el Sistema Solar. Se piensa que ms all de la rbita de Plutn existe gas y polvo y adems una nube de bloques de hielo con impurezas de metales, cuyas dimensiones van desde 9 km hasta algunas micras de dimetro. Algunas veces estos bloques, que se mueven en rbitas elpticas muy alargadas alrededor del Sol, se acercan a l lo suficiente como para evaporarse y formar un cometa. CUADRO 1. Los planetas. ____________________________________________________________________
1 2 3 4 5 6 7 8 9

Inclinacin Periodo Periodo de la Distanca Velocidad Inclinacin Dimetro de Excentricidad de rbita Planetas al sol orbital del eje de ecuatorial revolucin de la rbita rotacin respecto (UA)a (km s -1) rotacin (km) (das) (das) a la eclpticac Mercurio 0.38 87.969 47.87 0.2056 58.6462 28 7.004 4 878

Venus Tierra Marte Jpiter Saturno Urano Neptuno Plutn

0.72 1.00 1.52 51 9.52 19.13 30.02 39.42

224.701 365.256 686.98 4 332.71 10 759.50 30 685.00 60 190.00 90 800.00

35.02 29.79 24.13 13.06 9.66 6.80 5.44 4.74

0.0068 0.0167 0.0934 0.0483 0.0560 0.0461 0.0097 0.2482

243.0187b 0.99727 1.025957 0.41354 0.44401 - 0.71833 0.67125 - 6.3872

3 23 27' 23 59' 3 05' 26 44' 82 05' 28 48' 85

3.394 0.000 1.850 1.308 2.488 0.744 1.774 17.148

12 104 12 765 6 794 142 792 120 000 52 400 50 450 2 400

____________________________________________________________________
Contina 10 Masa 11 12 13 14 15
f

16

17

Densidad Temperatura media C 350 480 22 - 23 - 150 - 180 - 210 - 220 - 230

Gravedad Velocidad Campo superficial de escape magntico (G) 0.38 0.91 1.00 0.38 2.53 1.07 0.92 1.08 0.09

(Tierra=1)d (g cm-3)e Mercurio Venus Tierra Marte Jpiter Saturno Urano Neptuno Plutn 0.055 0.815 1.0 0.107 317.8 94.3 14.6 17.2 0.0025 5.43 5.24 5.52 3.9 1.3 0.7 1.3 1.5 0.02

Nmero Nmero de de lunas anillos (km s-1) =105 gauss conocidas detectados 4.3 160 0 ------10.4 4 0 ------11.2 30 000 1 ------5.0 60 2 ------60 400 000 17 1 36 20 000 25 ~1 000 21 23 000 15 15 24 20 000 8 9 1.0 ------1 -------

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Una unidad astrmica (UA) es la distancia media de la tierra al sol, o sea, 150 millones de kilmetros. b El signo menos significa rotacin retrgrada. c La eclptica es la trayectoria aparente de la Tierra en el cielo. d La masa de la tierra es de 5.98 x 1027 g=1M. e La densidad del agua es de 1 g cm. f Campo magntico del Sol 1-2 gauss.

Las distancias interplanetarias son enormes. Las naves Viajero, por ejemplo, tardaron 2.5 aos en llegar a Jpiter, viajando a una velocidad de 11 km/seg. Para comprender el

significado de estos nmeros, suele ser til el siguiente modelo a escala del Sistema Solar. Si el Sol fuera del tamao de una canica, la Tierra sera una mota de polvo a un metro de distancia y Plutn una bacteria a 40 metros de la canica. El lector podr imaginar la dificultad que represent el descubrimiento de este planeta. Es como pedirle que descubra un microbio a 40 metros de distancia. En la columna 3 se muestran los periodos de revolucin de los planetas, o sea la duracin de sus "aos". Se observa un aumento en estos perodos del centro del Sistema Solar hacia afuera. Esto es precisamente lo que descubri Kepler en su tercera ley: el cuadrado del periodo de traslacin de los planetas es igual al cubo del semieje mayor de su rbita, multiplicado por una constante. Como se ve, el ao marciano es 2 veces mayor que el terrestre y el plutoniano 248 veces mayor. En la columna 4 observamos que la velocidad de traslacin de los planetas disminuye en relacin con su distancia del centro del Sistema Solar. La Tierra, por ejemplo, se mueve a 30 km/seg alrededor del Sol, lo cual parece ser una velocidad muy elevada si la comparamos con las que encontramos en la vida diaria. En efecto, si viajramos a 30 km/seg, tardaramos slo 13 segundos en recorrer la distancia que hay entre el Distrito Federal y Acapulco; pero tardaramos 10 000 aos! en llegar a la estrella ms cercana al Sistema Solar. En la columna 5 se presentan las excentricidades de las rbitas, o sea el grado de elipticidad que tienen (una circunferencia tiene excentricidad cero y una elipse infinitamente elongada tiene excentricidad 1). Se puede apreciar que muchas de las rbitas son casi circulares, como las de Venus, Neptuno y la Tierra. En cambio, Plutn y Mercurio tienen rbitas mucho ms elongadas. La columna 6 muestra el periodo de rotacin (o sea, la duracin del "da") de los diferentes planetas. Es interesante notar que Venus y Urano tienen direcciones de rotacin distintas a las del resto de los planetas. Esto es ms asombroso si se considera que el Sol, todos los dems planetas y casi todas las Lunas rotan y se trasladan en la misma direccin. Cualquier teora de formacin del Sistema Solar tendr que explicar estas peculiaridades. La duracin del da es muy semejante en la Tierra y en Marte. En Jpiter, en cambio, el da y la noche son muy cortos (duran menos de cinco horas cada uno), mientras que en Venus duran 121 das cada uno. En la columna 7 se muestra la inclinacin del eje de rotacin respecto al plano de la rbita. En la Tierra, esta inclinacin es de 23 y a ella se deben las estaciones. Los ejes de rotacin de Mercurio, Marte, Saturno y Neptuno tambin estn inclinados y, por consiguiente, tambin ellos tienen estaciones. La inclinacin del eje de Marte es muy parecida a la de la Tierra; en cambio la del eje de Urano es de 82, lo que nos indica que los polos de este planeta apuntan prcticamente hacia el Sol en invierno y verano. En la columna 8 se muestran las inclinaciones de los planos de las rbitas respecto al "plano de la eclptica", que es el plano que pasa por la rbita de la Tierra. Como se aprecia, todas las rbitas estn prcticamente en el mismo plano, o sea que el Sistema Solar en su conjunto es aplanado.

En la columna 9 se presentan los dimetros ecuatoriales de los planetas. Venus y la Tierra tienen tamaos parecidos, Saturno tiene un dimetro 10 veces mayor que el de Venus, y Plutn de la mitad de este ltimo. En la columna 10 se muestran las masas planetarias. Como se mencion anteriormente, las masas de los planetas son una parte muy pequea de la masa total del Sistema Solar, siendo la mayor la de Jpiter, que es de 318 M. En la columna 11 se han tabulado las densidades de los planetas. La densidad del agua es igual a 1 g/cm. Mercurio y Venus tienen densidades muy parecidas a la de la Tierra, y Marte un poco menor. En cambio las densidades de los planetas exteriores son mucho menores, siendo las de Saturno y la de Plutn menores que las del agua. Si hubiera un mar lo suficientemente grande, Saturno y Plutn flotaran en l.

Figura 31. El Sistema Planetario. En la parte inferior se muestran a escala los tamaos relativos de los planetas. Ntese que los cometas resultan ser los cuerpos ms extendidos del Sistema Planetario. En la columna 12 se muestra la temperatura superficial promedio de los planetas. Es interesante notar que la temperatura de Venus es sumamente elevada, mayor que la de Mercurio, que est ms cerca del Sol. Ms all de Marte la temperatura superficial que tienen los planetas es siempre inferior a 0C. El simple hecho de conocer las masas, los dimetros y las temperaturas superficiales de los planetas nos permite estimar cul es la composicin qumica de sus atmsferas (cuando las tienen), ya que la posibilidad que tiene un gas de escapar est en funcin de la temperatura y de la gravedad superficial. As, por ejemplo, las masas de Jpiter y de Saturno son lo suficientemente elevadas como para retener el hidrgeno y el helio, a diferencia de Venus y de la Tierra que, aunque tienen atmsfera, han perdido el hidrgeno y el helio. Mercurio est tan caliente y tiene tan poca masa que no puede retener una atmsfera. En las columnas 13 y 14 se ha tabulado la gravedad superficial y la velocidad de escape de los distintos planetas. Ntese que aunque Saturno, Urano y Neptuno tienen masas

mucho mayores que la terrestre, su gravedad superficial es casi igual a la terrestre debido a sus enormes dimetros. En la columna 15 se ha tabulado el campo magntico de los planetas en los cuales se ha podido medir. Cuando un planeta posee un campo magntico, el viento solar no incide directamente sobre su superficie, sino que es deflectado por las lneas de campo, dando as lugar a una "cavidad magntica". La Luna no tiene campo magntico ni atmsfera y el viento solar incide directamente sobre la superficie. Venus tampoco tiene campo magntico, pero el viento solar es deflectado por su ionsfera. En la columna 16 se presenta el nmero de lunas conocidas de cada planeta. Los planetas jovianos tienen ms lunas que los terrestres. En la columna 17 se muestran los anillos detectados alrededor de los planetas. El anillo de Jpiter es muy tenue, formado probablemente por polvos de silicatos de micras de dimetro. Tiene 6 000 km de ancho y 30 km de espesor. Adems, tiene un halo de 10 000 km (mucho ms tenue) que llega hasta las nubes ms externas del planeta. Saturno, por su parte, tiene ms de 900 anillos, tanto de polvo como de rocas y hielos. LOS PLANETAS TERRESTRES Los planetas terrestres, tambin llamados interiores, son los ms cercanos al Sol: Mercurio, Venus, la Tierra y Marte. Como su nombre lo indica, se parecen a la Tierra: tienen pocas lunas, son ricos en elementos pesados y su temperatura promedio es de 200C. A continuacin haremos una descripcin de los planetas terrestres y de las caractersticas que los hacen nicos. Mercurio Mercurio es el planeta ms cercano al Sol. Hasta hace muy poco tiempo se saba muy poco sobre l. Su rbita es sumamente elptica. La diferencia entre sus acercamientos mximo y mnimo (al Sol) es de 40%, mientras que, en el caso de la Tierra, esta diferencia es tan slo del 4%. Puesto que la rbita de la Tierra est ms alejada que la de Mercurio, ste siempre se ve, desde la Tierra, muy cercano al Sol. Por ello, slo se puede observar al anochecer o al amanecer, nunca cuando el cielo est muy oscuro. Su mximo alejamiento del Sol es de 28, por lo que, como mximo, se le ve dos horas antes de salir el Sol o dos horas despus de ponerse. Es tan difcil observarlo desde la Tierra, que aun las mejores fotografas lo muestran como una pelota fuera de foco. El mismo Coprnico se lament de que nunca lo pudo observar. Se ve borroso porque su luz tiene que atravesar la atmsfera de la Tierra oblicuamente, a travs de una capa gruesa de aire turbulento. La rotacin de Mercurio. Debido a las dificultades de observacin, los dibujos y las fotografas de Mercurio no muestran rasgos bien definidos sobre su superficie que pudieran ser utilizados para medir su periodo de rotacin. Basndose en algunas estructuras superficiales indefinidas los astrnomos llegaron a la conclusin de que su periodo de rotacin era igual a su periodo de traslacin: 88 das. De ser esto cierto, Mercurio siempre le dara la misma cara al Sol, de la misma manera como la Luna siempre nos da la misma cara. Esto lo convertira, simultneamente, en el planeta ms

fro y ms caliente del Sistema Solar. Su lado "da", siempre apuntando al Sol, alcanzara temperaturas muy altas, recibiendo seis veces ms energa solar que la Tierra, mientras que el lado "noche" estara sumergido en el fro del medio interplanetario. En 1960 se termin la construccin de un radiotelescopio para estudios planetarios, y cul sera la sorpresa de los radioastrnomos al observar que el lado noche de Mercurio no era tan fro como se haba supuesto originalmente! Si Mercurio no rotaba, la nica posible explicacin para la temperatura elevada del lado noche era la presencia de una atmsfera. (Las atmsferas y las masas de agua son fundamentales en el clima. Por eso en la Tierra, la temperatura no baja a -250C aunque sea de noche.)

Figura 32. Mercurio. A primera vista es muy parecido a la Luna, con la superficie cubierta de crteres de impacto. Esta fotografa fue tomada por la nave estadounidense Mariner 10. (NASA). Es muy difcil imaginar que Mercurio pueda tener una atmsfera. Por un lado, su gravedad superficial es baja (2/5 de la terrestre: una persona de 100 kg pesara 40 kg en Mercurio, y si diera un salto de 40 cm en la Tierra dara uno de 100 cm en Mercurio). Por otro lado, como Mercurio est muy cerca del Sol, sus partculas gaseosas se moveran muy rpidamente (porque estaran a temperaturas muy altas), y el posible "aire de Mercurio" se escapara fcilmente al espacio. En resumen, era poco probable que el planeta tuviera atmsfera. Con el mismo radiotelescopio, usando tcnicas de radar, se encontr que, efectivamente, Mercurio rota muy despacio, descartndose as la explicacin atmosfrica para explicar la temperatura alta de su lado nocturno. Su periodo de rotacin es de 56 das, y el de traslacin de 88, as que cada vez que el planeta da tres vueltas sobre su eje se mueve dos veces alrededor del Sol, vindose en la misma posicin y dndole en apariencia la misma cara. Lo increble es que se ha encontrado que Mercurio en realidad s posee una atmsfera. Es sumamente tenue: mil billones de veces menos densa que la de la Tierra. No es una atmsfera que provenga del planeta, lo que se deduce de su composicin qumica: helio e hidrgeno. La atmsfera de Mercurio viene del Sol: como el viento solar incide directamente sobre su superficie, las rocas lo absorben y ms tarde se degasifican, produciendo la incipiente atmsfera.

La superficie de Mercurio. En 1974 se observ ntidamente por primera vez la superficie de Mercurio, cuando la nave Mariner 10 se acerc y pudo fotografiarla. A simple vista Mercurio es muy parecido a la Luna: de color gris blancuzco y con miles de crteres de todos tamaos. Esta ltima es una caracterstica muy comn en los cuerpos del Sistema Solar y se piensa que se remonta a los primeros tiempos de su formacin. Como los cuerpos ms masivos atraen gravitacionalmente a los menos masivos, los meteoritos que pasan cerca de la Tierra son atrapados por sta y al caer sobre su superficie forman un crter. El resto de los cuerpos del Sistema Solar se comporta de la misma manera, y lo ha venido haciendo durante toda su historia.

Figura 33. En estas figuras se muestra la formacin de un crter de impacto. Una vez que cae el proyectil, pulveriza la superficie del blanco y la arroja al exterior. Por eso se dice que los impactos meteorticos frecuentes muelen la superficcie de los cuerpos expuestos. (National Geographic). Los crteres de Mercurio se deben a impactos de meteoritos; uno de los crteres, que se utiliza para medir posiciones sobre su superficie (el "Greenwich" de Mercurio), se llama Hun Kal, nombre que significa, en maya, nmero 20. Este crter mide 1.5 km de dimetro. Muchos otros crteres tienen nombres de artistas. Los rayos brillantes que surgen de algunos crteres se formaron cuando brot materia eyectada despus del impacto de algn meteorito; dichos rayos estn compuestos de polvo muy fino de alta reflectividad. Probablemente han chocado millones de meteoritos contra Mercurio, sobre todo cuando estaba recin formado. Se piensa que, en sus orgenes, Mercurio estaba compuesto de roca y metal fundidos. El interior permaneci fundido durante mucho tiempo (tal vez siga estndolo en el presente) mientras que las regiones externas se enfriaron y se solidificaron para formar la corteza. Conforme se enfri el interior, se contrajo, y la corteza se arrug; algunas

porciones de la corteza se encimaron sobre otras, y en los puntos de contacto se aprecian las escarpaduras. Las arrugas produjeron las montaas. El interior de Mercurio se fundi como resultado del decaimiento de los elementos radioactivos presentes en el interior del planeta. Puesto que los elementos radioactivos producen calor cuando decaen, es probable que este calentamiento se haya producido en todos los planetas y en los satlites mayores, que tuvieron gran concentracin de elementos radioactivos. Este proceso de fundicin es importante, puesto que hace que los cuerpos de tamaos planetarios se diferencien, es decir que se separen en ellos los elementos ms densos de los menos densos. Los materiales ms densos se hunden, mientras que los elementos ms ligeros se elevan. Por consiguiente, se forma un ncleo planetario central de hierro y nquel, un manto compuesto por rocas densas, y una corteza exterior formada por rocas de baja densidad. Como en otros cuerpos, encontramos regiones de Mercurio que estn tan pobladas por crteres que se cubren unos a otros en algunos lugares. En cambio, en otras regiones hay menor densidad de crteres. Probablemente un proceso como el vulcanismo rellen algunas de las regiones entre los crteres antes de que terminara el intenso bombardeo de meteoritos al inicio de la formacin del Sistema Solar. Algunos planetas como la Tierra an estn parcialmente fundidos cerca de la superficie, de tal forma que el magma fro ocasionalmente emerge en forma de lava volcnica. Los campos de lava que se observan en Mercurio son muy viejos, puesto que se ven innumerables crteres de meteoritos sobrepuestos, lo que implica que su interior se ha enfriado y que cerca de la superficie no ha habido material fundido durante mucho tiempo. La exploracin de Mercurio apenas ha empezado. No se ha fotografiado ms que uno de sus hemisferios, y se ha encontrado nicamente una probable caldera volcnica, pero se piensa que tal vez existan ms.

Figura 34. Venus visto desde el espacio. Se observan las nubes altas del planeta, que tienen velocidades de unos 400 km por hora. Sin embargo, la atmsfera es tan densa

que cerca de la superficie los vientos apenas alcanzan velocidades de unos cuantos kilmetros por hora (NASA).

Venus A simple vista Venus se ve como una estrella nocturna ms brillante que la dems. Por su hermoso aspecto algunos pueblos de la antigedad le dieron un lugar privilegiado en el cielo. Los mesoamericanos hicieron un calendario con base en el periodo de traslacin del planeta; los griegos lo bautizaron con el nombre de la diosa de la belleza y el amor. Galileo fue el primer hombre que realiz observaciones de Venus con un telescopio; encontr que es un cuerpo esfrico y que presenta fases como la Luna. Si nos pudiramos acercar a Venus veramos que est siempre nublado, y que estas nubes de alta reflectividad son las que lo hacen tan brillante. Venus tiene casi el mismo tamao y masa que la Tierra. Si Venus, la diosa del amor y la belleza, tuviera caractersticas humanas, estara incmoda bajo estas nubes compuestas de cido sulfrico con velocidades dos veces ms altas que la de los vientos huracanados terrestres, que le dan la vuelta al planeta en 90 horas. Y la superficie de Venus? Tiene temperaturas de casi 500C cuando es de da. Esto significa que, si hubiera plomo en la superficie, estara fundido. Debido a la presin atmosfrica, equivalente a la que soportaramos bajo un kilmetro de agua en la Tierra, las rocas toman formas extraas. Caen rayos continuamente y hay lluvias espordicas de cido sulfrico. Las temperaturas superficiales tan elevadas se deben a la presencia de una gran cantidad de bixido de carbono en la atmsfera. Esto hace que en Venus haya lo que se conoce como el efecto invernadero: la luz del Sol penetra hasta la superficie, sta la absorbe e irradia fotones infrarrojos, los cuales no logran escapar debido al bixido de carbono atmosfrico. As, la superficie se mantiene muy caliente ms que en Mercurio a pesar de que Venus est 1.4 veces ms lejos del Sol. Para las ciencias de la Tierra, es de vital importancia estudiar las caractersticas de la atmsfera de Venus. Puesto que no hay vida en Venus, su densa atmsfera no tiene O2, y por ello no es transparente a la radiacin infrarroja. La radiacin solar penetra y, como en el caso de la Tierra, se queda atrapada como en un invernadero. Probablemente, si la humanidad sigue depredando y contaminando su ambiente, logre alterar la composicin qumica de la atmsfera hasta modificar seriamente el clima terrestre. Hasta hace muy poco tiempo se tuvieron noticias de la estructura superficial del planeta gemelo de la Tierra. Por un lado, Estados Unidos construy un telescopio de radar que manda seales a todos los puntos accesibles de la superficie de Venus y estima la estructura de la superficie midiendo el tiempo de rebote. El mapeo de la superficie tard tres aos en efectuarse y mostr que en Venus hay una montaa, el monte Maxwell, de 14 km de altura (recordemos que el monte Everest tiene 9 km). Sin embargo, en trminos generales, la superficie de Venus es mucho ms homognea que la de la

Tierra. En la figura 35 se muestran mapas comparativos, obtenidos con radar, de las superficies de Venus, de la Tierra y de Marte, hechos con la misma resolucin y como si los tres planetas fueran del mismo tamao. Se puede apreciar, en estos mapas, que en Venus, y sobre todo en Marte, los continentes son mucho ms masivos y estn ms agrupados que en la Tierra. La Tierra surgi como un solo continente, pero la tectnica de placas ha ido modificando su superficie, fragmentndola y desplazando los pedazos. En cambio, en Marte no existen movimientos continentales.

Figura 35. Fotografa de radar de Venus, la Tierra y Marte, a la misma escala. En Venus los continentes tienen aspecto ms granuloso y en Marte ms masivos que en la Tierra, Los soviticos han construido radares ms poderosos que se han puesto en rbita alrededor de Venus y en breve se tendrn mejores fotografas de este planeta. La Unin Sovitica ha enviado varias sondas a Venus. Las primeras expediciones tomaron fotografas de las nubes, midieron campos magnticos y determinaron la intensidad del viento solar. Recientemente varias sondas se han posado en la superficie, y han logrado sobrevivir algunos minutos en las condiciones ambientales existentes. Gracias a ello se han podido fotografiar las rocas superficiales y el cielo (que es de color naranja), as como realizar el anlisis qumico de algunas rocas. Resulta interesante detenerse a considerar el esfuerzo que implica colocar una nave en la superficie de un planeta tan inhspito como Venus. La nave Vega 1 tard un mes en llegar al planeta. Era una nave nodriza que transportaba varios mdulos de exploracin y de descenso. Los mdulos descendieron con un paracadas, rodeados de rayos y cido sulfrico, e hicieron los primeros anlisis de los aerosoles de la atmsfera venusina. Al mismo tiempo que descendan, enviaban la informacin por medio de ondas de radio a la Tierra. Una vez sobre la superficie del planeta, el mdulo tena que soportar una temperatura de 600C y una presin de 100 atmsferas. Los cientficos soviticos construyeron una copia del mdulo que colocaron dentro de un horno a alta presin, con la esperanza de que la temperatura interior se mantuviera debajo de 20C durante los tres minutos necesarios para hacer el anlisis qumico de la superficie (con un espectrgrafo de masas) y mandar los resultados a la Tierra. Desde luego que el mdulo experimental se fundi y se oxid totalmente en menos de una hora.

Una vez sobre la superficie, que no es lisa (no se disponan de fotografas de antemano para estimar en qu posicin iba a quedar el mdulo), se procedi al anlisis qumico. El mdulo contaba con un brazo dotado de un taladro y de una aspiradora. El taladro no saba con qu tipo de suelo se iba a enfrentar. Tuvo que taladrar roca dura y aspirarla, una vez dentro del mdulo fue necesario bajar la presin de la muestra, ya que esta ltima estaba a una presin cien veces mayor que el interior del mdulo (hubiera sido como abrir una olla express con 50 veces la presin usual). Hubo que analizar la muestra y enviar los resultados en forma de ondas de radio a la Tierra. Simultneamente el mdulo fotografi el paisaje venusino. Todo esto en menos de trece minutos! La nave Venera 13 se pos sobre la regin Phoebe; cerca del ecuador, y sac varias fotografas. El cielo, las nubes y la superficie de Venus son de color naranja. Las rocas tienen aristas agudas, lo que parece indicar que hubo flujos de lava sobrepuestos que ms tarde fueron erosionados por el viento (los vientos en la atmsfera de Venus son de 200 m/seg en la parte alta y de 2 m/seg cerca de la superficie). En el cuadro 2 se muestra la composicin qumica obtenida en el estudio de rocas superficiales a 3 cm de profundidad por la naves Venera. CUADRO 2. Composicin qumica del suelo de Venus obtenida por las naves Venera Mineral MgO Al2O3 SiO2 (cuarzo) K2O CaO TiO2 MnO FeO Venera 13 10 % 6 16 0.6 45 3 43 7 1.5 1.5 0.6 0.2 0.1 93 Venera 14 8%4 18 4 49 4 0.2 0.1 10 1.5 1.2 0.4 0.16 0.08 92

La Tierra La Tierra presenta una estructura superficial de gran diversidad: tiene agua gaseosa, lquida y slida, alberga vida, y normalmente, el 50% de su atmsfera est opacada por nubes. Si furamos un astrnomo de Titn, una de las lunas de Saturno, podramos hacer el siguiente reporte acerca de la Tierra:

INFORME DE LA ACADEMIA TITANIANA DE CIENCIAS


Desde hace siglos nuestros antepasados han estudiado la Tierra. Nuestros primeros habitantes suponan que trataba de una estrella vagabunda, que aparece al atardecer o al anochecer: puesto que es un planeta interior slo se observa cerca del Sol. Desde que el gran Galilixto utiliz el primer telescopio (que en realidad era un anteojo de pirata) para estudiar los cuerpos celestes, descubri que la Tierra es redonda presenta fases, como nuestro hermoso planeta Saturno sus 23 lunas, de las que formamos parte. a se

y y

Figura 36. Fotografa de la Tierra tomada desde el espacio. Se vislumbra la parte noroeste del territorio mexicano a travs de las nubes.

Slo se conoce un satlite de la Tierra y no se le han detectado anillos, aunque suponemos que debe tenerlos. Resulta difcil estudiar a la Tierra ya que, como nosotros, posee una atmsfera y est cubierta de nubes la mayor parte del tiempo; pero sus nubes no son de metano como las nuestras, sino de agua, lo que hace difcil que albergue vida (aunado a su alta temperatura). Se conoce muy poco sobre ella ya que la gran distancia a la que se encuentra nos ha hecho muy difcil estudiarla.

El estudio de la Tierra es importante para poder compararla con el resto de los planetas del Sistema Solar, y se ha podido realizar cuidadosamente dado que la conocemos con mucho ms detalle y desde hace mucho ms tiempo. La geologa de la Tierra es tan compleja que resulta necesario el estudio del resto de los planetas, que presentan actividades geolgicas ms sencillas, para ayudarnos a entenderla.

La corteza terrestre est dividida en nueve grandes pedazos o placas que flotan parcialmente sobre el manto viscoso. Estas placas estn en movimiento, impulsadas por un flujo de magma que surge del manto a travs de las cuarteaduras de la corteza que las originaron. Cuando dos placas se alejan, el espacio entre ellas se llena de agua, dando lugar a mares u ocanos, en el fondo de los cuales encontramos cordilleras formadas por el magma solidificado. Cuando se juntan dos placas, una de ellas se hunde, dando lugar a grandes caones submarinos. Tambin pueden surgir montaas y ocurrir temblores en los sitios en que estn chocando. En resumen, la superficie de la Tierra es dinmica: la corteza vieja desaparece continuamente, a la par que se forma la nueva. Las placas se mueven centmetros o milmetros por ao. No se ven muchos crteres de impacto por meteorito sobre la Tierra porque su superficie es geolgicamente joven. Estas ideas forman parte de la teora de la deriva continental. El interior de la Tierra. La primera informacin sobre el interior de la Tierra proviene de comparar la densidad de las rocas superficiales (~3 gr/cm3) con la densidad promedio del planeta: 5.5 gr/cm3. Esta comparacin nos indica que en el interior de la Tierra debe haber material ms denso. Probablemente cuando se form la Tierra y estaba todava muy caliente y viscosa, sucedi la diferenciacin: los elementos ms densos se fueron al interior y los livianos quedaron en la superficie. La siguiente informacin proviene de los temblores. Cuando se produce un movimiento violento en la superficie de la Tierra se producen dos tipos de ondas: las P o primarias, que son ondas de compresin y viajan a unos 7 km/seg, y las S o secundarias, que son transversales y viajan a 5 km/seg. Esta diferencia de velocidades permite conocer con precisin el epicentro del temblor, ya que llegan primero las ondas P que las S. Existen cientos de estaciones sismolgicas sobre la superficie terrestre con las cuales se pueden hacer las interpolaciones adecuadas. Las ondas P no atraviesan lquidos. Midiendo la llegada o no de estas ondas a las distintas estaciones sismolgicas se ha encontrado que la Tierra posee un ncleo lquido. Dado que las ondas ssmicas se refractan al pasar de un medio a otro (como la luz: por eso una cuchara se ve doblada en un vaso de agua), por su desviacin de una trayectoria rectilnea se pueden conocer las distintas sustancias de las que est compuesto el interior de la Tierra. ste no es un trabajo sencillo; ha tomado decenas de aos empezar a conocer el manto y el ncleo terrestre. Se han colocado sismgrafos en la Luna y en Marte, y en 1998 se piensa colocar uno en Venus. Probablemente el interior de la Tierra est formado por nquel y hierro. El ncleo central es slido, pero est rodeado de lquido. La fuente de calor del interior de la Tierra es la radiactividad. La atmsfera. La atmsfera que tiene la Tierra no es la que tuvo originalmente. sa se perdi, y la actual surgi de los gases emitidos por los volcanes, aunque ha sufrido modificaciones (principalmente debido a las plantas). La composicin qumica de la atmsfera terrestre es de 78% N2, 28% O2, 2.2% CO2 y cantidades variables de vapor de agua. En el cuadro 3 se da una relacin ms completa, junto con la de las atmsferas de Venus y Marte.

La atmsfera de la Tierra se divide en diferentes capas que varan en temperatura, principalmente debido a su composicin qumica. La luz visible que nos llega del Sol atraviesa la atmsfera y calienta la superficie. La temperatura promedio de la superficie terrestre es de 20C. La primera capa se llama la tropsfera; tiene composicin qumica homognea, mide unos 16 km de altura y se calienta por emisin de luz infrarroja, que remite a la superficie, y por conveccin (es decir, por masas de gas caliente que se elevan y masas de gas fro que descienden). La temperatura de la tropsfera disminuye hasta llegar a -50C.

Figura 37. Estructura vertical de la atmsfera de la Tierra como funcin de la temperatura. (dibujo de Alberto Garca). A unos 50 km de altura existe una capa de ozono. El ozono (03) es un gas formado por tres molculas de oxgeno, que absorbe eficientemente la luz ultravioleta del Sol y se calienta; as que a partir de los 16 km de altura, en donde termina la tropsfera, aumenta nuevamente la temperatura hasta llegar a la capa de ozono, que est a unos 0C. Debajo de la capa de ozono est la estratsfera, y encima la messfera. En la estratsfera los gases estn en capas, con los de mayor densidad en las capas inferiores. En la messfera la temperatura atmosfrica vuelve a disminuir hasta -90 C. Despus se calienta nuevamente ms y ms en la termsfera. En esta ltima capa, los gases atmosfricos atrapan los rayos X del Sol, se ionizan y, como consecuencia, la capa se calienta. As se forma la ionsfera, que aumenta su tamao de da y disminuye durante la noche, cuando ya no le llegan los rayos X del Sol. Las ondas de radio rebotan en ella, haciendo posibles las comunicaciones radiales entre lugares alejados. Esto explica la razn por la cual cuando hay actividad solar intensa se alteran las comunicaciones: porque se modifican o cambian bruscamente las capas ionosfricas. La capa de ozono es fundamental para frenar los rayos ultravioletas provenientes del Sol, pues si stos lograran penetrar destruiran la vida. Algunos desechos de aviones, de refrigeradores viejos y de aerosoles (los fluorocarbonos) destruyen la capa de ozono. Un efecto a corto plazo es un aumento posible en la incidencia del cncer de la piel; a largo plazo, las consecuencias podran ser terribles. Comparemos las atmsferas de Venus, la Tierra y Marte, tres planetas pequeos con atmsferas primitivas similares. Los tres tenan agua y bixido de carbn, pero evolucionaron de acuerdo a sus diferentes masas y a sus distancias distintas al Sol.

Venus, el ms cercano al Sol, recibe mayor cantidad de radiacin. Probablemente Venus tena vastos ocanos cuando estaba recin formado y el Sol era menos brillante; pero al aumentar la luminosidad del Sol, los ocanos se evaporaron. Mientras tanto, los volcanes venusinos arrojaron bixido de carbono a la atmsfera. En la Tierra, el C02 se disolvi en el agua y se reincorpor a las rocas, carbonndolas; pero esto no pudo suceder en Venus, porque el agua estaba gasificada. Conforme aument el C02 en la atmsfera de Venus, aumentaron el efecto invernadero y la temperatura, de tal manera que Venus es incapaz de albergar aun las formas ms primitivas de vida. La Tierra est lo suficientemente lejos del Sol como para retener agua lquida. Su presencia prolongada permiti el desarrollo de microorganismos que cambian parte del C02 en 02 y azcares. Los volcanes y la tectnica de placas siguen proporcionando C02 a la atmsfera. Probablemente Marte tena ocanos y un clima moderado; incluso pudo haber albergado vida. Como es ms pequeo que la Tierra, es menos activo tectnicamente. No tiene una renovacin constante de C02, el efecto invernadero ha disminuido y el agua se ha congelado, as que Marte se qued seco y fro. Frecuentemente, las tormentas de polvo hacen que disminuya drsticamente la temperatura en la superficie de Marte. A diferencia del C02, que atrapa la radiacin infrarroja y no la deja escapar, produciendo calentamiento, el polvo impide la entrada de la radiacin solar y hace que la temperatura disminuya. Si hubiera una guerra nuclear se levantara tanto polvo en la Tierra como en las tormentas marcianas y disminuira tanto la temperatura que se extinguira la vida en la Tierra (seran suficientes 5 000 megatones para que esto sucediera). Un compuesto interesante de la atmsfera terrestre es el carbono catorce (14C). Se trata de un istopo radioactivo del carbono cuya vida media es de 5 760 aos. El 14C se produce por bombardeo de rayos csmicos sobre el 14N. Se ha encontrado que la cantidad de 14C atmosfrico ha permanecido casi constante durante los ltimos miles de aos. Cuando las plantas incorporan a sus hojas bixido de carbono, una fraccin del carbono es del istopo catorce. Los mamferos consumimos vegetales o animales vegetarianos e ingerimos 14C. Durante nuestras vidas, la cantidad de este istopo en nuestro organismo permanece relativamente constante, porque lo renovamos en forma continua. Pero al morir dejamos de renovarlo, y como el 14C decae radiactivamente, midiendo la cantidad de 14C en restos humanos se puede determinar con precisin el ao en que muri la persona. El llamado mtodo del carbono catorce es ampliamente utilizado por los antroplogos para datar restos arqueolgicos de origen biolgico. El 80% de la masa de la atmsfera se encuentra en los primeros 10 km de altura. La densidad del aire disminuye rpidamente conforme nos alejamos de la superficie de la Tierra. Esto lo podemos experimentar midiendo la temperatura de ebullicin del agua. Para que el agua hierva, las burbujas de aire que se forman en el fondo del recipiente tienen que vencer la presin atmosfrica para poderse elevar. Al nivel del mar, el agua hierve a 100C. En la ciudad de Mxico lo hace a 87C, ya que las burbujas necesitan menos energa para vencer una presin atmosfrica menor. En la cima del Monte Everest (8 880 m) el agua hierve a 30C, pues las burbujas del fondo del recipiente tienen muy poca presin que vencer. De hecho, el ama de casa utiliza este fenmeno en la "olla express": al aumentar la presin dentro de la olla, el agua se calienta a ms de 100C y se cuecen ms rpidamente los alimentos. A 100 km de altura la presin atmosfrica ha disminuido 100 000 veces; ya casi no hay aire. Aunque se encuentran

partculas atmosfricas a decenas de miles de kilmetros de la Tierra, su densidad es tan slo de unas cuantas partculas por cm3;. En el cuadro 3 se han presentado algunas caractersticas de las atmsferas de los planetas terrestres. La presin atmosfrica en Venus es 90 veces la terrestre, mientras que la de Marte es 150 veces menor y Mercurio prcticamente no posee atmsfera. CUADRO 3. Composicin qumica de las atmsferas de los planetas terrestres

Planeta

Presin Compuestos atmosfrica principales (en bars) (porcentaje) He (98) H (2)

compuestos secundarios (partes por milln)

Mercurio 10 -15

Venus

90

CO2 (96) N2 (35)

H2O (~100), SO2 (~ 150) Ar (70), CO (40), HCL (0.4) CO2 (330), Ne (18), He (70) Kr (1.1), Xe (.087), CH4 (1.5) H2 (.5), N2O (.3), CO (.12) NH3 (0.1), NO2 (.001) SO2 (.0002), H2S (.0002), O3 (4)

Tierra

N2 (77) O2 (21) H2O (1) Ar (0.93)

Marte

0.007

CO2 (95) N2 (2.7) Ar (1.6)

O2 (1 300), CO (700), H2O (300) Ne (2.5), Kr (.3), Xe (.08), O3 (.1)

Los cinturones de radiacin. En enero de 1958 el satlite estadounidense Explorador descubri los Cinturones Van Allen de Radiacin, llamados as en honor del director del proyecto. Se conocen dos de estos cinturones que contienen partculas energticas y elctricamente cargadas. Las partculas cargadas emiten la radiacin. Los lmites de los cinturones no son muy definidos: el interior se extiende desde unos 1 000 km sobre la superficie terrestre hasta 5 000 km, mientras que el exterior va desde unos 15 000 km hasta 25 000 km.

Las partculas cargadas se mantienen dentro de los anillos porque el campo magntico de la Tierra las atrapa cuando llegan con el viento solar y no las deja escapar. Cuando una partcula cargada se mueve dentro de un campo magntico, describe una trayectoria espiral a lo largo de las lneas del campo y emite radiacin. Las botellas magnticas que se utilizan en la Tierra para contener plasmas muy calientes, pretenden hacerlo, imitando la forma en que el campo magntico terrestre mantiene atrapadas a las partculas cargadas provenientes del viento solar. Marte Marte ha sido siempre uno de los cuerpos celestes ms interesantes, tanto para astrnomos como para legos. Su aspecto nocturno es el de una estrella roja muy brillante. Los griegos lo bautizaron con el nombre del dios de la guerra. Se ha especulado durante siglos sobre la probabilidad de que haya vida en ese planeta. Marte es un planeta pequeo: tiene 6 800 km de dimetro, es decir, la mitad del de la Tierra o Venus, y una vez y media el de Mercurio. Como est casi cuatro veces ms lejos del Sol que Mercurio, recibe mucho menos radiacin y es capaz de retener una atmsfera. La atmsfera marciana es tan tenue que se puede mirar a travs de ella y estudiar estructuras superficiales hasta de 60 km de dimetro; las ms pequeas se borran debido a la turbulencia atmosfrica. Se pueden distinguir casquetes polares y medir su periodo de rotacin: 24 horas, 37 minutos y 22.6 segundos. Hay vida en Marte? Con un telescopio, Marte se observa como un disco naranja que cambia de coloracin; algunas veces aparecen grandes extensiones verdes o rojizas. Sus casquetes polares cambian sensiblemente de tamao con las estaciones.

Figura 38. Marte visto desde la Tierra con un buen telescopio. Sus estructuras superficiales cambian de color y forma durante su periodo de traslacin alrededor del Sol, y lo mismo ocurre con sus casquetes polares. Marte es difcil de fotografiar porque posee atmsfera, y cuando se realizan exposiciones muy prolongadas se obtienen fotografas borrosas. Por esta razn en el

pasado muchos observadores prefirieron dibujar a Marte que fotografiarlo, argumentando que se observaban mejor los detalles superficiales empleando la vista. En 1877 el astrnomo italiano Schiaparelli describi unas estructuras que bautiz "canales". Son estructuras alargadas que recorren la superficie de Marte. Hizo observaciones muy cuidadosas con un telescopio pequeo, y dibuj la faz cambiante del planeta rojo. Ms adelante, Sir Percivall Lowell consider que los "canales" de Marte podan haber sido construidos por seres inteligentes; tabul ms de 400 canales: "algunos de los cuales intersectaban los 'oasis' y otros traan agua directamente de los polos a este planeta semidesrtico". Consider Lowell que las manchas verdosas eran extensiones de tierras cultivadas que cambiaban segn fueran irrigadas por los marcianos. Cuando se descubrieron los satlites de este planeta, Fobos y Deimos, algunas personas sugirieron que eran artificiales y, segn esto, los marcianos nos haban adelantado en mucho desde el punto de vista cientfico. En 1965, cuando Mariner 4 mand las primeras fotografas cercanas de Marte y se afin el anlisis espectroscpico de la superficie, se lleg a la triste conclusin de que era imposible que un planeta sin agua y cubierto de polvo albergara algn tipo de vida. Adems, su atmsfera est bsicamente compuesta de C02 y tiene una presin 150 veces menor que la terrestre.

Figura 39. Mosaico fotogrfico de la superficie de Marte, en el que se pueden observar regiones viejas ricas en crteres de impacto y regiones jvenes, de aspecto ms terso, que fueron rellenadas por lavas volcnicas. En la parte superior izquierda se ve una regin en la que parece haber corrido algn lquido, que podra haber sido agua. Tambin se pueden observar estras debidas a fracturas por tectonismo (NASA). Estas ideas tomaron un nuevo giro en 1970, cuando fotografas ms veladas mostraron que en Marte existen depresiones que parecen ser lechos de ros secos; adems, el anlisis qumico de los casquetes polares mostraba que stos tienen una gran cantidad de hielo de agua y no slo de hielo seco (C02), como se pens en la dcada de los aos sesenta. Una vez ms la comunidad cientfica supuso que si Marte no albergaba vida en el presente, seguramente esto s haba ocurrido en el pasado, pues todo pareca indicar que alguna vez fluy el agua sobre su superficie. As que se plane una misin no

tripulada para que aterrizara en algn lugar propicio e intentara buscar alguna forma latente de vida, como esporas, por ejemplo. Los resultados de las misiones fueron negativos. Las misiones Vikingo pudieron realizar un anlisis de las rocas superficiales de Marte, que estaban esparcidas aqu y all y que, por tener aristas agudas, parecan haber sido eyectadas por impactos de meteoritos. CUADRO 4. Misiones no tripuladas a Marte
Pas de Origen Fecha de despegue

Sonda

Comentario

Mariner 4 EUA Mariner 6 EUA Mariner 7 EUA Mariner 9 EUA Marte 2 Marte 3 Marte 4 Marte 5 Marte 6 Marte 7 EUA URSS URSS URSS URSS URSS

julio de 1965 julio de 1969 agosto de 1969 noviembre de 1971 noviembre de 1971

sobrevol el planeta sobrevol el planeta sobrevol el planeta puesto en rbita

Vikingo 1 EUA Vikingo 2 EUA

puesto en rbita y se perdi el mdulo de amartizaje diciembre de puesto en rbita y 1971 amartizaje febrero de sobrevol el planeta 1974 febrero de puesto en rbita 1974 marzo de puesto en rbita y 1974 amartizaje fallido marzo de puesto en rbita y 1974 amartizaje fallido puesto en rbita y julio de 1976 amartizaje fallido agosto de puesto en rbita y 1974 amartizaje sin fallido

La composicin qumica de la superficie de Marte es distinta que la de la Tierra y tiene un alto contenido de hierro (el xido de hierro es el que le da la coloracin rojiza). El alto contenido de este metal sugiere que en Marte no hubo diferenciacin como en la Tierra, Venus y Mercurio. La ausencia de un campo magntico marciano y las mediciones de su densidad (3.9 gr/cm), comparada con el promedio de los otros tres planetas terrestres, 5.4 gr/cm3), sugieren que Marte no tiene ncleo de hierro; es decir, que los materiales ms densos no estn en el interior del planeta y los livianos en la superficie, sino que estn bien mezclados. La superficie de Marte presenta gran cantidad de crteres de impacto y conos volcnicos. Frecuentemente la apariencia del planeta cambia cuando hay tormentas de polvo, que duran varios meses y pueden cubrir vastas zonas.

Algunas reas de Marte estn cubiertas por dunas de arena, frecuentemente alineadas en la misma direccin, que muestran que los vientos siempre soplan en el mismo sentido. Tambin se observan montculos de polvo amontonados detrs de los crteres en el lado en el que no sopla el viento.

Figura 40. El volcn apagado ms grande que se conoce en el Sistema Solar es el Monte Olimpo. Se localiza en Marte y tiene casi 700 km de dimetro y 27 km de altura (NASA). Las naves Vikingo, adems de buscar vida, pudieron fotografiar la superficie marciana. El aspecto de la superficie muestra un paisaje desrtico con rocas de aristas agudas. El suelo marciano es naranja, as como su cielo. Las fotografas tomadas por la nave Vikingo 2, que amartiz en una zona ms cercana al polo, muestran escarcha cubriendo finamente a las rocas en el amanecer marciano. Estudios recientes detallados de las fotografas tomadas por las naves Vikingo muestran que hace dos o tres miles de millones de aos hubo lagos o mares en Marte. En la regin llamada Deuteronilus Mensae existen vestigios de depresiones lacustres. El personal de la NASA piensa enviar una nueva misin exploradora a Marte en 1992, la cual tomar mejores fotografas de la superficie marciana. Dicha misin constar de un robot plstico en forma de rueda de 5 m de dimetro, que explorar directamente la superficie movindose a un kilmetro por da. El cono volcnico ms grande de Marte, y de todo el resto del Sistema Solar explorado, es el Monte Olimpo. Tiene 600 km de base y unos 25 km de altura. Como comparacin, el mayor volcn terrestre es Mauna Kea, en Hawaii, que tiene 9 km de altura si se mide comenzando en las profundidades submarinas. El crter del Monte Olimpo es de 65 km, y la ciudad de Mxico cabra fcilmente en su interior. Adems de volcanes, la superficie de Marte muestra caones. Uno, inmenso, tiene 5 000 km de longitud: es ms largo que Mxico. Se cree que Marte no tiene tectnica de placas porque no existen grandes cordilleras montaosas.

LOS PLANETAS EXTERIORES Los planetas gigantes o jovianos se encuentran ms all del cinturn de asteroides y su temperatura promedio es de -200C, ya que a las distancias a las que se encuentran interceptan muy poca radiacin solar: Plutn, por ejemplo, recibe 1 600 veces menos luz por cm2 que la Tierra. Debido a la debilidad de la luz que reflejan, estos planetas, sus satlites y anillos son muy difciles de estudiar, sobre todo ms all de Urano.

Figura 41. Tamaos comparativos de Jpiter, la Tierra y Saturno. El primer contacto con los planetas gigantes fue en 1973, cuando el Pionero 10 vol cerca de Jpiter; en 1981 y 1982 lo secundaron las misiones Viajero, ofrecindonos el panorama de un mundo maravilloso. Los planetas gigantes son mucho mayores que los terrestres. A diferencia de stos, estn hechos de materia voltil: Jpiter, Saturno y Neptuno son gaseosos, salvo por un pequeo ncleo slido; tienen muchas lunas y anillos y son mundos fros; Urano es principalmente lquido. A continuacin describiremos algunas de las caractersticas de los planetas gigantes. Jpiter Jpiter es el mayor de los planetas del Sistema Solar. Se ve frecuentemente como un objeto brillante en el cielo nocturno. Observaciones realizadas con un telescopio pequeo muestran su sistema de nubes en forma de bandas que cubren su superficie y cuatro de sus muchas lunas, que hacen que Jpiter parezca un sistema solar en miniatura. Tiene una densidad de 1.3 gr/cm3, de lo que se infiere que su composicin qumica debe ser ms parecida a la del Sol que a la de otros planetas (adems se tiene evidencia espectroscpica al respecto). Est compuesto casi totalmente de hidrgeno y helio. Como la masa de Jpiter es 318 veces la terrestre y su radio 11.2 el terrestre, la gravedad superficial es 2.5 veces mayor que en la Tierra. Una joven de 60 kg pesara unos 150 kg en Jpiter. La gravedad es tan alta que los gases ms livianos no logran escapar de su superficie. (Si alguna vez la Tierra tuvo hidrgeno gaseoso, ste se escap, pues la Tierra slo retiene gases ms densos, como el oxgeno y el bixido de carbono.) Probablemente Jpiter ha retenido los gases de los que se form originalmente; el estudio de su composicin qumica nos hablar de su origen.

Jpiter es casi totalmente gaseoso, salvo por un ncleo rocoso en el interior (ms o menos del tamao de la Tierra y 15 veces ms masivo). Tiene una estructura de bandas y huracanes en su superficie visible, producidas por la conveccin interior aunada a la rotacin. Las bandas que cubren su superficie tienen tonalidades naranja, caf, gris, amarillo, crema y azul. Estn en continuo movimiento y en ellas se pueden apreciar cambios en cuestin de das. Las bandas de color claro son 10C ms calientes que las de color oscuro; las bandas claras se mueven hacia afuera del planeta y las oscuras hacia adentro. Las bandas oscuras estn 20 km por debajo de las claras.

Figura 42. La superficie de Jpiter, totalmente gaseosa, es muy turbulenta. Se distinguen claramente manchas huracanadas (NASA).

Figura 43. Tamao comparativo de la Tierra y los huracanes de Jpiter. La Gran Mancha Roja, que se eleva 8 km por encima del material circundante, esta tiene 26 000 km de dimetro y cabran dos Tierras en su interior. Es una tormenta atmosfrica con vientos huracanados de 360 km/h de velocidad. Se ha observado desde hace ms de trescientos aos y aparentemente no se ha destruido por la ausencia de estructuras slidas en la superficie de Jpiter (los huracanes terrestres se destruyen al chocar contra los continentes). Se han observado ms manchas de este estilo en Jpiter y en la atmsfera de Saturno.

Jpiter rota muy rpido una vez cada 10 horas y esta rotacin tambin influye en el aspecto de las bandas que, segn dijimos, son nubes paralelas al ecuador. No todas las bandas rotan con la misma velocidad: las ecuatoriales rotan un poco ms rpido que las cercanas a los polos, completando su rotacin cinco minutos antes. En consecuencia, cada 50 das jovianos las bandas ecuatoriales han dado un giro ms que las polares. Las regiones internas de Jpiter tambin giran a distintas velocidades. Los gases de Jpiter se van haciendo ms y ms espesos hacia el ncleo del planeta, en el que la densidad es tan alta que el hidrgeno se vuelve metlico. La rpida rotacin del planeta hace que Jpiter est achatado, siendo su radio ecuatorial 7% mayor que el polar. Por medio de la espectroscopia se ha encontrado amoniaco (NH3) y metano (CH4) en la atmsfera de Jpiter; estos compuestos forman menos del 1% de la totalidad del planeta (el 85% es hidrgeno y el 15% helio). Los colores de las nubes provienen de hielos suspendidos en la atmsfera. Jpiter radia dos veces ms energa que la que recibe del Sol, de donde se infiere que, de alguna manera, est generando energa en su interior. Esto no sucede en los dems planetas, con excepcin de Saturno y Neptuno, segn veremos ms adelante. Se piensa que la fuente de energa de Jpiter es la contraccin gravitacional del planeta. Es ms, si Jpiter hubiera sido 75 veces ms masivo lo ms probable es que hubiera sido una estrella comn y corriente; as, viviramos en un sistema con dos soles. Por medio de observaciones en el infrarrojo, hechas desde la Tierra, se ha logrado deducir que las temperaturas de las nubes de Jpiter van de -173 a -73C. Otro grupo de observaciones, efectuadas por el Pionero 11, mostraron que a una profundidad en la que la presin equivale a media atmsfera terrestre, la temperatura es de +127C. El Pionero 10 tom fotografas orientadas al ecuador de Jpiter y el Pionero 11 hacia la regin polar, invisible desde la Tierra. Cerca de los polos ya no se observan las estructuras de bandas, pero s se aprecia una gran turbulencia. En 1955 se descubrieron emisiones de radio provenientes de Jpiter parecidas a las que se producen cuando hay tormentas elctricas en la Tierra. Estas emisiones provienen de descargas elctricas entre el planeta e lo, uno de sus satlites, y revelan que Jpiter tiene un campo magntico intenso. Las primeras fotografas cercanas de Jpiter fueron tomadas por las naves Pionero 10 y Pionero 11, en 1973 y 1974. Estas sondas no quedaron orbitando alrededor de Jpiter, sino que prosiguieron su viaje, alejndose cada vez ms del Sol. Como viajan a suficiente velocidad para escapar del Sistema Solar (en unos 80 000 aos habrn recorrido la distancia correspondiente a 3 aos luz), a la larga lo abandonarn. De hecho, a partir de 1979 ya no tuvieron suficiente potencia para seguir mandando seales a la Tierra; pero llevan a bordo una placa con informacin acerca de su planeta de origen: la Tierra.

Saturno Saturno es el segundo planeta del Sistema Solar en cuanto a masa y dimensiones. Es muy parecido a Jpiter, probablemente debido a que tuvieron un origen similar. El dimetro de Saturno es 80% del de Jpiter.

Figura 44. Saturno, observado por el Viajero 2. (NASA) Debido a su enorme distancia al Sol (9.5 veces ms que la Tierra) y a su baja velocidad de traslacin, Saturno parece moverse muy despacio a lo largo de la bveda celeste. A simple vista se ve ms amarillento y dbil que Jpiter. Su nombre viene del dios griego del tiempo. Para el observador aficionado Saturno resulta ser el objeto ms hermoso del Sistema Solar por sus anillos. Los anillos de Saturno estn inclinados 27 respecto de su rbita, por lo que, vistos desde la Tierra, presentan diversas orientaciones; cuando estn de canto, casi desaparecen por completo. Galileo fue el primero en observar que Saturno tena una forma curiosa (en 1610), y en 1959 Huyghens escribi: "Saturno tiene un anillo plano que en ningn punto toca al planeta." El aspecto exterior de Saturno es parecido al de Jpiter aunque tiene franjas menos pronunciadas debido a su menor temperatura. Su composicin qumica tambin es muy parecida: en la atmsfera hay molculas de hidrgeno, amoniaco y metano, aunque este ltimo se cristaliza y se precipita en forma de nieve. La magnetsfera de Saturno est mucho menos extendida que la de Jpiter, debido a la menor intensidad de su campo magntico -35 veces menor. Esto nos hace pensar que el ncleo de hidrgeno metlico de Saturno es menor que el de Jpiter. El eje del campo magntico de Saturno slo est inclinado 1 respecto de su eje de rotacin. Como Jpiter, Saturno es una fuente de emisin de radio. Parte de la emisin se produce en los cinturones de radiacin, en donde el campo magntico planetario ha capturado una nube de electrones y de iones. Saturno tambin emite radiacin proveniente del interior, ya que todava se est diferenciando (emite 2.2 veces ms energa de la que recibe del Sol).

Los vientos en el ecuador de Saturno se mueven a 1 800 km/h, mientras que en Jpiter esta velocidad es de "slo" 360 km/h. La diferencia se puede deber a que en Saturno hay estaciones (que duran 30 aos) que modifican la temperatura de las nubes. Saturno tiene un ncleo slido, rodeado por una capa de hidrgeno lquido metlico; afuera tiene una capa de hidrgeno y de helio y, finalmente, las nubes que se observan.

Figura 45. La superficie de Saturno es muy parecida a la de Jpiter, con bandas alternas claras y oscuras y con manchas de huracanes (NASA). Urano La nave Viajero 2 lanzada por Estados Unidos pas por las cercanas de Urano en febrero de 1986, despus de haber estudiado a Jpiter en 1979 y a Saturno en 1981; es decir, tard 5 aos en viajar los 1 500 millones de kilmetros que separan a Urano de Saturno. Antes de esa fecha se conoca muy poco acerca de este planeta; incluso su dimetro era incierto. Adems de hidrgeno y helio, Urano y Neptuno tienen oxgeno, nitrgeno, carbono, silicio y hierro en su interior. Tienen, tambin, un ncleo denso y un interior convectivo. Para medir los dimetros de los planetas lejanos y para estimar las condiciones de sus atmsferas, tradicionalmente se ha empleado el mtodo de las ocultaciones. En la figura 46 se muestra la ocultacin de una estrella por un planeta. En la parte a se muestra cmo el planeta que tiene mayor velocidad aparente que la estrella la oculta (la eclipsa). En la parte b se muestra la curva de luz (la variacin de la luz recibida con el tiempo) que se obtendra al observar la ocultacin. Primero se observaran la luz de la estrella y del planeta, despus slo la luz proveniente del planeta y, mas adelante, la luz del planeta y de la estrella, una vez que la estrella hubiese

emergido. Conociendo la velocidad relativa del planeta y de la estrella y midiendo el tiempo de ocultacin, se puede conocer el dimetro del planeta. Si el planeta tuviera una atmsfera que no fuera totalmente opaca a la luz de la estrella, la curva de la luz se vera como se muestra en la parte c de la figura. En la parte d se muestra lo que sucedera si la ocultacin no fuera precisamente en la direccin del dimetro del planeta; en este caso se obtendra un lmite inferior para el dimetro (es por esta razn que durante mucho tiempo no se tuvo la certeza de los dimetros planetarios). En la parte e de la figura se muestra lo que sucedera cuando se tiene un planeta con anillos y con eje de rotacin que apunta hacia el observador, y en la parte f se muestra la curva de luz de este planeta; las depresiones simtricas a ambos lados de la ocultacin por el cuerpo del planeta muestran los lugares de los anillos. Cuando la estrella SAO 158 687 fue ocultada por Urano, en 1977, se estudi la curva de la luz para tratar de conocer la opacidad de la atmsfera. Se observ una curva de luz similar a la que se muestra en la parte f o sea, se descubri que Urano tiene anillos. Por fotografa directa y ocultaciones subsecuentes se le han encontrado 10 anillos.

Figura 46. Ocultacin de una estrella por un planeta. Ver texto para una explicacin detallada. (Dibujo de Alberto Garca).

Se calcula el periodo de rotacin de los planetas estudiando la reaparicin de alguna estructura brillante en su superficie. Como Urano tiene atmsfera opaca y vientos, haba sido difcil calcular su periodo de rotacin. La nave Viajero 2 encontr que Urano tiene un campo magntico tan intenso como el terrestre, y midiendo su periodo de rotacin se encontr que era de 17 horas. Otra caracterstica interesante del campo magntico de Urano es que no est alineado con los polos de rotacin, como en la Tierra, en donde el polo sur magntico y el norte geogrfico estn en direcciones similares (y por eso es tan til la brjula que, aunque seala la direccin del campo magntico, nos da direccin geogrfica). En Urano el Polo Sur magntico est a 55 del Polo Norte geogrfico. En la Tierra la direccin de los polos magnticos cambia con el tiempo, es decir, el Polo Sur magntico algunas veces esta dirigido hacia el Polo Norte geogrfico y otras hacia el Polo Sur geogrfico. Cuando se endurecen sustancias, como ciertas arcillas, sus partculas quedan alineadas con el campo magntico presente en ese momento. As, estudiando arcillas antiguas se ha comprobado que el campo magntico terrestre se ha invertido varias veces: la ltima fue hace unos setecientos mil aos. Probablemente el campo magntico de Urano est cambiando de direccin y los aparatos de la nave Viajero lo midieron durante la transicin. La nave Viajero encontr que Urano tiene vientos que se mueven a 375 kilmetros por hora (un avin comercial viaja a 1 000 km/hora). La atmsfera de Urano tiene 8 500 km de espesor y est compuesta principalmente por hidrgeno; adems tiene helio y trazas de metano y otros gases. Debajo de esta atmsfera hay un mar con amoniaco disuelto en el agua y ms adentro un ncleo rocoso. La nave Viajero 2 tambin estudi los anillos de Urano. Descubri que tiene 10 en lugar de los 9 que se haban encontrado por medio de ocultaciones. Utilizando ondas de radio que rebotan sobre los anillos descubri que estn constituidos por miles de rocas de aproximadamente un metro de dimetro que rotan alrededor del planeta ms o menos cada ocho horas. Estas rocas podran ser fragmentos de algn cuerpo mayor que se rompi; incluso podra haber sido parte de un gran satlite de tamao terrestre que choc contra Urano, provocando con ello la anormal inclinacin de su eje (como vimos, el eje de Urano est casi paralelo a su plano de traslacin). Finalmente, durante su recorrido la nave Viajero encontr 10 satlites menores que no haban sido detectados por los telescopios terrestres.

Figura 47. Urano visto desde su satlite Miranda. Se observa el disco liso de Urano rodeado de un anillo muy delgado y la superficie rugosa de Miranda.

Figura 48. Los anillos de Urano fotografiados por la nave Vikingo 2. Son sumamente delgados (NASA). Los 10 anillos de Urano son delgados, oscuros y bien definidos. Estn compuestos por rocas grandes, que miden varios metros de dimetro y casi no tienen piedras pequeas ni polvo. Esto es sorprendente, ya que se esperara que las rocas que forman los anillos de Urano estuvieran chocando unas contra otras, produciendo piedras y polvo como en el caso de Saturno. Lo que se piensa es que el polvo de los anillos de Urano se carga electrostticamente por el viento solar y es atrapado por el campo magntico del planeta, dejando "limpios" a los anillos de desechos pequeos. An no existe ninguna teora para explicar por qu son tan delgados los anillos de Urano. El planetlogo Brahic dice que los anillos son como el perfume: "poseen muy poca sustancia pero producen mucha emocin". Neptuno Ms all de Jpiter, Saturno y Urano, estn Neptuno y Plutn. Se sabe muy poco acerca de estos planetas remotos debido a su gran distancia y a que todava no han sido visitados por sondas, excepto Neptuno, en 1989, del que se ha podido observar que tiene dos o tres satlites y nueve anillos. El descubrimiento de Neptuno fue un triunfo de la astronoma newtoniana. Neptuno era desconocido hasta el momento en que se encontr que la rbita de Urano difera ligeramente de una elipse. Esta pequea diferencia se atribuy a su interaccin gravitacional con un planeta an no descubierto. El ingls John C. Adams predijo la posicin del planeta desconocido en 1845, pero su profesor de astronoma en Cambridge no se molest en revisar los clculos del joven. Adams llev sus clculos al astrnomo real, pero su mayordomo no le permiti verlo, pues estaba cenando. Sin embargo Adams dej una copia de sus clculos. Ms tarde, el

astrnomo real le pidi a Adams ms informacin, para probar sus habilidades, pero ste no contest a la peticin y sus clculos fueron archivados. Un ao despus, en Francia, Urbain Leverrier repiti, independientemente, los clculos de Adams, y con base en sus datos, el nuevo planeta fue descubierto en Berln. La rbita de Neptuno es tan grande que no le ha dado tiempo de dar una vuelta completa al Sol desde que fue descubierto, aun cuando se mueve a 19 800 kilmetros por hora. Est tan lejos que es muy difcil de observar. En 1968, Neptuno ocult una estrella casi tan brillante como l (BD-17 4 388). Observaciones hechas desde Australia permitieron determinar un dimetro de 49 200 km para el planeta. El clculo preciso de un dimetro planetario es importante para conocer su densidad y, por consiguiente, su composicin qumica. Las observaciones infrarrojas de Neptuno muestran que su temperatura es de -210 C; 17C mayor que la que producir la escasa radiacin solar que recibe. Como consecuencia, Neptuno radia tres veces ms energa de la que recibe, as que tiene una fuente interna de energa como Jpiter y Saturno. Curiosamente Urano no la tiene. Esto era casi todo lo que sabamos sobre Neptuno a mediados de 1989, pero en agosto tuvo lugar uno de los acontecimientos cientficos ms espectaculares de la dcada: el encuentro de la sonda espacial Viajero 2 con este misterioso planeta y con su an ms misterioso satlite Tritn. En efecto, el 24 de agosto de 1989, despus de un viaje de 12 aos de duracin y de ms de 4 000 millones de km de recorrido, el Viajero 2 culmin exitosamente su misin de explorar los planetas exteriores del Sistema Solar (excepto Plutn) pasando a slo 500 km de la superficie de Neptuno ante la espectante mirada del mundo entero y, en particular, de los especialistas en astronoma planetaria.

Neptuno fotografiado por el Viajero 2 Para que una misin de esta envergadura haya llegado a feliz trmino, hubo que resolver una gran cantidad de problemas cientficos y tecnolgicos. Por ejemplo, las seales provenientes del Viajero 2 tardaban ms de 4 horas en llegar a la Tierra, por lo que la sonda tuvo que llevar un sistema propio de pilotaje que la guiaba, apuntando a una estrella. Adems, Neptuno est tan lejos del Sol que se ve 30 veces menos brillante que Jpiter, por lo que fue sumamente difcil fotografiarlo. Todas las imgenes que llegaron

estuvieron "movidas" y hubo que utilizar tcnicas complejas basadas en el procesamiento de imgenes, va computadora, para "enderezarlas". Como hemos dicho, el Viajero 2 sobrevol Neptuno a slo 500 km de su superficie, acercamiento mucho mayor que el que tuvo con los dems planetas que visit (Jpiter, Saturno y Urano). Obviamente, esto trajo consigo un incremento espectacular de nuestros conocimientos sobre este planeta. A continuacin presentamos los hechos ms importantes que hoy sabemos acerca de l. Neptuno es un planeta gigante, gaseoso, como Jpiter y Saturno. En el centro tiene una parte slida ms o menos del mismo tamao que nuestra Tierra. Su color azul se debe a la presencia de metano, un gas combustible, en su atmsfera extendida. El Viajero 2 pudo fotografiar su helada y gruesa capa atmosfrica en la que se descubri un cicln bautizado como "la gran mancha azul" por su similitud con la "gran mancha roja" de Jpiter. En la atmsfera existen bandas horizontales, claras y oscuras, que se deben a los movimientos de las nubes que bajan a la superficie y que suben de ella, rotando al mismo tiempo con el planeta. Esta turbulencia es producida por una fuente de calor interna, como la de Jpiter y Saturno (curiosamente, Urano no la tiene). Un descubrimiento muy interesante fue que el planeta tiene cinco anillos (tres de los cuales ya haban sido detectados parcialmente desde la Tierra) que estn formados por polvo de hielo y rocas opacas, lo cual los hace muy tenues y, por ende, muy difciles de detectar. Tambin se descubrieron seis nuevas lunas se conocan slo Nereida y Tritn todas las cuales resultaron ser muy pequeas y estar cubiertas de hielo (sus temperaturas superficiales son de -200C).

Trayectoria del Viajero 2. El misterioso Tritn result ser un satlite "de colores": tiene mares de nitrgeno lquido. Unos son color de rosa y otros, de metano, del mismo color "azul agua" que caracteriza a Neptuno. En su superficie se descubrieron conos volcnicos apagados que se deben sumergir en ella cuando pasan de una cierta altura crtica ya que el suelo de Tritn es de hielo, y la resistencia mecnica de ste es mucho menor que la de la roca. Pero lo ms impresionante ocurri al estudiar fotografas estereoscpicas de la superficie, pues de pronto apareci, ante los asombrados ojos de los investigadores, un volcn activo! (al que an no se le ha puesto nombre). Este volcn arroja lo que parecen ser nubes de nitrgeno con cristales de carbono provenientes de las entraas de esta gran luna (es mayor en tamao que Mercurio, aun cuando su masa es menor). La erupcin llega a una altura de 8 kilmetros. Las nubes de nitrgeno son arrastradas por el viento,

rico en metano, hasta una distancia de ciento cincuenta kilmetros. Tritn tambin presenta rasgaduras superficiales producidas probablemente por glaciares. Despus de haber visitado Neptuno, la sonda Viajero 2 se alej del planeta en direccin perpendicular al plano del Sistema Solar. Se piensa que seguir mandando seales durante unos 13 aos ms, bsicamente referentes a la composicin qumica y condiciones del viento solar y del medio interplanetario. Despus... se perder en el espacio interestelar.
PORQUE no conocemos los gestos de tu historia ni tu desierta materia que colinda con el principio y el fin de los planetas, espectral territorio de la nada: a ti, a tus ocultas sombras, a tus solitarios eclipses para nadie, al no inventado nombre de tus mares; a ti, luna no cantada, supuesta luna que desde la imposible lejana ya proyecta su luz sobre la Tierra. "Luna de Plutn", BLANCA LUZ PULIDO

Plutn Plutn es el nico planeta que no ha sido visitado por alguna sonda. Tiene una rbita muy elongada, como se aprecia en el cuadro 1. Est, en promedio, 70 % ms lejos del Sol que Neptuno, pero a veces se mueve dentro de la rbita de Neptuno. De hecho, eso est ocurriendo actualmente, y ahora Plutn es el octavo planeta a partir del Sol: entr en la rbita de Neptuno en 1978 y emerger de ella en 1998. Dado que Plutn tiene una masa y un tamao muy pequeos comparados con el resto de los planetas exteriores, y que su rbita intersecta a la de Neptuno, alguna vez se pens que haba sido satlite de ste y que se haba escapado al chocar con otro satlite gigante (Tritn) de Neptuno. Sin embargo, recientemente se descubri la enorme luna de Plutn, Caronte, y as la teora de que Plutn fue alguna vez una luna resulta difcil de sostener. El periodo orbital de Caronte es de 6.39 das, precisamente igual al periodo de rotacin de Plutn, y su rbita est inclinada 650 respecto a la rbita de Plutn.

Aparentemente el periodo de traslacin y de rotacin de Caronte coinciden porque, a causa de las enormes fuerzas de manera que ejerce Plutn sobre l, se ha ido frenando. La Tierra tambin ha frenado a la Luna por fuerzas de manera y por eso siempre nos da la misma cara.

Figura 49. Fotografa en la que se descubri el satlite de Plutn, Caronte. LUNAS Los planetas del Sistema Solar poseen gran cantidad de lunas (o satlites). Las hay de muchos tamaos en comparacin con el planeta madre. Tritn, el mayor satlite de Neptuno (y, probablemente, del Sistema Solar), es tan grande que su dimetro es mayor que el de Marte. El dimetro de Caronte, en cambio, es slo 1/3 del de Plutn, su planeta madre, y algunas lunas de Jpiter y Saturno slo tienen algunos kilmetros de dimetro. Los satlites presentan un a gran heterogeneidad en lo que se refiere a su composicin qumica. Algunos son ms bien rocosos, como las lunas de Marte, y otros estn compuestos de hielos como Enclado, una luna de Saturno. En la figura 50 hemos graficado algunos de los satlites del Sistema Solar con sus tamaos relativos. Tambin se han dibujado a escala los dimetros de los planetas como comparacin. Las distancias a los planetas no estn a escala. No se han incluido los nombres de todos los satlites para no sobrecargar la figura. Se han graficado en orden de distancia al planeta. Mercurio y Venus no tienen lunas. Fobos y Deimos son dos satlites irregulares de Marte que estn cubiertos de crteres. Jpiter y Saturno tienen muchas lunas. Los satlites mayores de Jpiter son los galileanos lo, Europa, Ganimedes y Calisto. Los tres ltimos son ricos en compuestos de hielos; los dems son ms rocosos, mucho ms pequeos, y algunos de los exteriores son asteroides atrapados por Jpiter.

Figura 50 Tamaos relativos de algunos satlites. Se han delineado los discos de algunos planetas como comparacin. (Dibujo de Alberto Garca). En el cuadro 5 hemos resumido las caractersticas ms importantes de los satlites del Sistema Solar de los cuales tenemos algunos datos. A continuacin describiremos con mayor detalle los satlites ms sobresalientes. CUADRO 5 Principales satlites
Semieje Nombre del mayor Periodo satlite y rbita sideral del planeta (miles (das) de km) De la Tierra Luna 384 500 27.322 De Marte Fobos Dedimos De Jpiter 16 Metis 14 Adrastea 127 000 0.295 128 000 0.297 0.000 0.000 0.003 0.000 0.000V 0.000V 0.001V 0 0 0.4 0 0 0 0.2 20 20 ------------Synnott (1979) Jewitt et al. (1979) Barnard (1892) Synnott (1979) Galileo (1610) Galileo (1610) Galileo (1610) 17 17 4.1 16 5 5.3 4.6 9 380 0.318 23 500 1.262 0.018 0.002 1.0 1.3 14 x 10 8x6 1.5 x 10-6 Hall (1877) 3 x 10-7 Hall (1877) 11.6 12.7 Masa Inclinacin Excentricidad respecto Descubridor orbital Radio (km) Magnitud de la rbita (y ao) al (%)* planeta

0.055

18 - 29 V

1 738

0.0123

- 12.27

5 Amaltea 181 000 0.489 15 Tebe 1 Io 2 Europa 221 000 0.670 422 000 1.769 671 000 3.551 7.155

135x82x76 18 x 10-10 40 1 816 1 563 2 638 ------4.70x10-6 2.56x10-6 7.84x10-6

3 1 070 Ganimedes 000

4 Calisto 13 Leda 6 Himalia 10 Lisitea 7 Elara 12 Anamkae 11 Carm 8 Pasifae 9 Sinope De Saturno 18 Pan 17 Atlas 16 Prometeo

1 880 000 11 110 000 11 500 000 11 710 000 11 740 000 20 700 000 22 350 000 23 300 000 23 700 000

16.69 240 251 260 260.1 617 R 692 R 735 R 758 R

0.01 0.146V 0.158V 0.13V 0.207V 0.169V 0.21V 0.38V 0.28V

0.2 26.7 27.6 29.0 24.8 147 164 145 153

2 410 ~5 90 ~10 40 ~10 ~15 ~20 ~15

Galileo (1610) Kowal 5x10-10 (1974) Perrine 8.5x10-10 (1904) 0.01x10- Nicholson 10 (1938) 0.35x10 Perrine 10 (1905) 0.007x10- Nicholson 10 (1951) 0.02x10 Nicholson 10 (1938) 0.077x10- Mellote 10 (1908) 0.015x10 Nicholson 10 (1914) 5.6x10-6

5.6 20 14.7 18.6 16 18.8 18.1 18.8 18.3

133.583 0.5750 137.64 0.6019 139.35 0.6130

0.00 0.00 0.003 0.004 0.009 0.007

0.00 0.00 0.00 0.00 0.34 0.14 1.53 0.002 1.09 0.00 0.00 0.2 0.2 0.35 0.33 0.43 14.72 175.3

9.655 20 72.5 57 72 98 196 250 530 17 17 560 18 765 2 575 205 730 110 4.4x10-6 2.4x10-4 3.1x10-8 3.3x10-6 7.0x10-9 1.8x10-6 4.7x10-10 3.9x10-10 9.8x10-10 3.5x10-9 6.7x10-8 1.5x10-7 1.3x10-6 Terrile (1980) Collins (1980) Collins (1980) Dollfus (1966) Dollfus (1966) Herchel (1789) Herchel (1789) Cassini (1684) Smith (1980) Smith (1980) Cassini (1684) Laques (1980) Cassini (1672) Huygens (1665) Bond (1848) Cassini (1671) Pickering 18.0 15.8 16.5 15.7 14.5 12.9 11.7 10.2 18.7 18.0 10.4 18.5 9.7 8.28 14.19 11.05 16.45

15 Pandora 141.70 0.6285 10 Epimeteo 11 Jano 1 Mimas 151.42 0.6942 151.472 0.6945

185.52 0.942422 0.0202

2 Enclado 238.02 1.370218 0.0045 3 Tetis 294.66 1.887802 0.00 0.00 0.00

13 Telesto 294.66 1.8878 14 Calipso 294.66 1.8878 4 Dione

377.40 2.736915 0.0022 0.005 0.0010

12 Helene 377.40 2.7369 5 Rea 6 Titn 527.04 4.5175

1 15.94542 0.0292 221.85

7 Hiperin 1 481.0 21.27661 0.1042 8 Japeto 9 Febe 3 561.3 79.33018 0.0283 12 952 550.48 R 0.1633

(1898) De Urano Cordelia Ofelia Blanca Crsida 4 900 0.335033 0.000 0.14 0.09 0.16 0.04 0.16 0.06 0.09 0.28 0.03 0.31 13 16 22 33 29 42 54 27 34 77 Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Voyager 2 (1986) Stephen Synnott (1985) Gerard Kuiper (1948) William Lassell (1851) William Lassell (1851) William Herschel (1787) William Herschel (1787) Voyager 2 (1989) Voyager 2 (1989) Voyager 2 (1989) Voyager 2 (1989) Stephen Synnot (1989) Stephen Synnot (1989) 24.1 23.8 23 22.2 22.5 21.5 21 22.5 22.1 20

53 300 0.376409 0.001 59 100 0.4345577 0.001 61 750 0.46357 0.000

Desdmona 62 700 0.473651 0.000 Julieta Porcia Rosalinda Belinda Puck 64 350 0.493066 0.000 66 090 0.513196 0.000 69 920 0.558479 0.000 75 100 0.623525 0.000 85 890 0.791832 0.000

Miranda

129 400 1.413479 0.0027

0.42

235.8

7.3x10-7

16.3

Ariel

191 000 2.520379 0.0034

0.31

578.9

1.5x10-5

14.16

Umbriel

266 000 4.144177 0.005

0.36

265.97

1.5x10-5

18.81

Titania

435 900 8.705872 0.002

0.14

435.84

4x10-5

13.73

Obern De Neptuno Nyade Talasa Despina Galatea Larisa

583 500 13.46324 0.0008

0.10

582.60

3.5x10-5

13.94

4 800

0.2943396 0.0003

4.74 0.21 0.07 0.05 0.20

48 50 52.50 62 73.60

24.7 23.8 22.6 22.3 22

50 000 0.311485 0.0002 52 500 0.334655 0.0001 62 000 0.428745 0.0001 73 600 0.554654 0.0014

Proteo

117 600 1.122315 0.0004

0.04

117.60

20.3

Tritn

354 800 5.87685 R 0.0000 5 513 000

157.35

354.80

2.1 x 10 4

Nereida De Plutn Caronte

360.362

0.7512

27.6

5 513.40

William Lassell (1846) Gerard Kuiper (1949) Christy (1978)

13.47

18.7

19.8

6.387

98.8

63.5

0.14

16.8

* La inclinacin de la rbita se mide respecto al plano ecuatorial del planeta. La letra "R" indica que el movimientoes retrgrado, esto es, que es en sentido opuesto a la rotacin del planeta. La letra "V" indice la cantidad a la que se refiere esa variable. La inclinacin de la rbita se mide respecto al plano ecuatorial del planeta. La Luna La Luna es el cuerpo celeste ms cercano a la Tierra. Est a 380 000 km de ella, tan cerca que se le ve forma esfrica y domina al cielo nocturno. El dimetro de la Luna mide 3 476 km, una cuarta parte del dimetro de la Tierra. Ningn otro planeta tiene un satlite tan grande en comparacin con su tamao. Debido a la gran abundancia de crteres que presenta se ha especulado que su corteza debe ser vieja. En la Tierra, por ejemplo, debido a la tectnica de placas, la corteza se renueva constantemente y la superficie es ms joven; la tectnica de placas, junto con la erosin, ha borrado la mayor parte de las trazas dejadas por los impactos de meteoritos. Muchos otros satlites presentan aspectos parecidos al de la Luna: Ganimedes y Calisto de Jpiter; Dione, Mimas y Tetis de Saturno. La Luna presenta zonas oscuras, bautizadas "mares" por Galileo, que se pueden ver a simple vista o con binoculares. En realidad la Luna no tiene agua. Tampoco tiene atmsfera. Como la atraccin gravitacional de la Luna es 1/6 de la que ejerce la Tierra, si hubiera tenido atmsfera o agua stas se habran evaporado hace mucho tiempo. Adems de crteres y mares, la Luna presenta montaas y caones. Los crteres pueden medir hasta 295 km de ancho por 3 km de alto. Hay tantos que incluso se observan algunos crteres dentro de otros, y muchos de ellos estn sumamente desgastados. Cuando la Luna est llena es tan brillante que se puede leer con la luz que refleja. Sin embargo, las mejores fotografas de la Luna se han tomado cuando hay 'media Luna"; entonces, las sombras que producen las montaas y los crteres son ms alargadas y se observan mejor las estructuras superficiales. Se toman fotografas de las dos mitades de la Luna por separado y despus se pegan. El periodo de rotacin de la Luna es igual a su periodo de traslacin alrededor de la Tierra: 29.5 das. As que, en promedio, la mitad de la Luna est en la oscuridad durante 15 das y en claridad durante otros 15. La temperatura superficial de la Luna vara entre

120C y -110C, dependiendo de la cantidad de radiacin solar a la que ha sido expuesta. La Luna siempre da la misma cara a la Tierra debido a que sta la ha ido frenando por fuerzas de marea. El centro de gravedad de la Luna no est en su centro geomtrico, sino que se est desplazando hacia la Tierra. La Luna tambin est frenando a la Tierra a causa de las mareas: cada siglo los das se vuelven 0.001 segundos ms largos. Las grandes depresiones ms obscuras de la Luna (los mares) se formaron en su historia temprana, cerca del final del gran bombardeo meteortico. Como el interior de la Luna todava estaba fundido, sali lava por las fisuras, produciendo estas regiones extendidas planas que vemos ahora. Sabemos que esto ocurri despus del periodo de gran bombardeo porque la densidad de crteres es menor en los mares. La edad de la superficie de la Luna. Como vimos en la seccin de la Tierra, la corteza terrestre se renueva constantemente debido a la tectnica de placas; por consiguiente, las edades de las rocas de la Tierra son, en general, jvenes. Uno de los problemas astronmicos an no resueltos es la edad precisa de la formacin del Sistema Solar y de cada uno de sus componentes individuales. Sera oportuno conocer si el Sol y los planetas se formaron simultneamente, si el Sistema Tierra-Luna fue un solo objeto que se parti o si se formaron independientemente. Los meteoritos tambin son fuentes indicadoras de la edad del Sistema Solar. En la Tierra se han obtenido muestras de hasta 3 500 millones de aos. Cuando se produce un impacto de meteorito, se funden las rocas cercanas al impacto, y estudiando estas rocas alteradas, llamadas brecchias, se puede estimar la fecha aproximada del impacto. Una roca que se funde y ms tarde se solidifica, atrapa gas en su interior, por lo tanto, una forma de medir su edad es contabilizar la cantidad de gas radioactivo residual que contiene. Uno de los objetivos prioritarios de los viajes a la Luna fue obtener la edad de su superficie. En el cuadro 6 se presentan las edades de algunas muestras lunares. La exploracin de la Luna. En 1969, ms de quinientos millones de personas observaron en sus pantallas de televisin la aventura del hombre en la Luna. Durante tres aos, 12 astronautas visitaron nuestro satlite gracias al apoyo tcnico de miles de cientficos e ingenieros. CUADRO 6. Edades de los mares de la Luna en miles de millones de aos Maar Serenitatis (Serenidad) Nectaris (Nctar o dulzura) Fecunditatis (Fecundidad) Tranquilitatis (Tranquilidad) Brecchias asociadas 4.3 4.3 4.2 4.2 Basaltos 3.8 __ 3.5 3.7

Humorum (Humedades) Crisium (Crisis) Imbrium (Lluvias) Orientale (Oriental)

4.2 4.1 3.9 3.8

__ __ 3.3 __

La historia de la exploracin lunar desde el espacio comenz en 1959. La Unin Sovitica envi tres ondas Luna 3 que pasaron detrs de la Luna, por su lado oculto, y enviaron las primeras fotografas. Fue sorprendente constatar que el lado oculto de la Luna casi no tiene mares; probablemente se debe a que est ms expuesto al bombardeo meteortico. En 1961 la NASA comenz su proyecto de exploracin lunar. Envi sondas Ranger de estudio a la Luna y, simultneamente, puso en prctica el envo de un astronauta (en las naves Mercurio) y de dos de ellos (en las naves Gemini). En 1966, una nave sovitica (Luna) y una norteamericana (Surveyor) lograron posarse suavemente sobre la superficie lunar, comprobando que era de materia slida; las sondas slo se sumieron unos cuantos centmetros. Adems, se obtuvieron las primeras fotografas. En la Navidad de 1968 la sonda Apolo 8 circund a la Luna y regres a la Tierra por primera vez. El ao siguiente, la nave Apolo 11 llev a los primeros hombres a la Luna. Les tom tres das llegar en el mdulo de comando, y mientras ste orbitaba la Luna, de l se separ el mdulo lunar con Neil Armstrong y Buzz Aldrin a bordo, dejando a Michael Collins en rbita. El 20 de julio de 1969 Armstrong pronunci las siguientes palabras al pisar la Luna: "Esto es un paso pequeo para un hombre y un gran salto para la Humanidad." Siguieron los Apolo 12 y 14, de adaptacin para el hombre a las condiciones lunares, y los 15, 16 y 17, de gran envergadura cientfica (la nave Apolo 13 sufri un desperfecto y tuvo que regresar). Los astronautas estaban protegidos en contra de las condiciones letales de la Luna (ausencia de aire, calor intenso) por trajes espaciales y equipo que pesaba 300 kg en la Tierra (50 en la Luna). Los trajes necesitaban estar a presin y permitirles realizar movimientos y comunicarse. Los astronautas permanecieron en la Luna varios das. Algunos de ellos viajaron en transportes motorizados para explorar regiones interesantes. Colocaron varios aparatos para medir el viento solar y un sismgrafo para explorar las condiciones interiores de la Luna. Trajeron cientos de muestras rocosas para tratar de entender la evolucin geolgica de la Luna. A veinte aos de los viajes Apolo, se siguen analizando las muestras lunares que provienen de nueve sitios distintos. Las misiones Apolo trajeron 2 000 muestras que

pesaron en total 382 kg. Las ondas soviticas Luna 16, 20 y 24 trajeron 310, incluyendo una muestra de 160 mm de longitud obtenida taladrando la corteza lunar. Los instrumentos que fueron dejados en la Luna funcionaron durante ocho aos. Detectaron sismos, impactos de meteoritos y midieron la energa radiada por el interior de la Luna. Se sacaron miles de fotografas del satlite, algunas en rayos X, que han permitido conocer en detalle la composicin qumica superficial. Se suspendieron las misiones Apolo 18, 19 y 20. El nico cientfico que ha ido a la Luna es Harrison Schmidt, a bordo del Apolo 17. En 1977 se dejaron de monitorear las seales provenientes de la Luna, debido a los enormes recortes de presupuesto sufridos por la NASA. Fobos y Deimos Fobos y Deimos son los dos satlites conocidos de Marte. Sus nombres vienen del griego y significan miedo y pnico; justos acompaantes de Marte, el dios de la guerra. Estos satlites son bsicamente trozos de piedra.

Figura 51. Fobos y Deimos, los dos satlites irregulares de Marte (NASA). Fobos y Deimos son muy pequeos. Se mueven relativamente rpido debido a su cercana al planeta (si no fuera as caeran sobre Marte). Estn a 6 000 y 20 000 km sobre la superficie del planeta, respectivamente. Fobos le da una vuelta a Marte en 7 horas 40 minutos; como el da en Marte es de 24 horas 37 minutos, Fobos tarda menos de un da marciano en dar una vuelta al planeta. Deimos tarda un poco ms: 30 horas. Un observador marciano vera que Fobos se "mueve al revs", comparado con Deimos, los dems planetas, el Sol y las estrellas; es decir, se mueve de oeste a este. Fobos y Deimos siempre le dan la misma cara a Marte; su periodo de rotacin es igual a su periodo de traslacin. No son esfricos y estn cubiertos por fracturas y crteres debidos a impactos de meteoritos. Fobos tiene un crter de 8 km de dimetro, inmenso si se compara con las dimensiones mxima y mnima del satlite (27 y 19 km). La dimensin mxima de Deimos es de 15 km y la mnima de 11 km.

Las densidades de estos satlites son iguales: 2 gr/cm3, que es la misma que tienen los asteroides rocosos. Por ello se piensa que podran ser antiguos asteroides atrapados por Marte. o Probablemente la Luna ms espectacular del Sistema Solar es o. Este satlite de Jpiter es el nico cuerpo en el que se han observado volcanes en erupcin, aparte de la Tierra. Desde un punto de vista geolgico, la superficie de o es la ms activa de todo el Sistema Solar. Se encontr que en un solo hemisferio tena ocho volcanes haciendo erupcin simultneamente, con velocidades de salida de las columnas eruptivas de .3 a .7 km/seg (muy semejantes a las terrestres, que son de 0.5-0.6 km/seg), por lo cual alcanzan alturas de hasta 280 km. El principal componente voltil de las columnas eruptivas de los volcanes de o parece estar constituido por una concentracin muy grande de azufre y bixido de azufre, mientras que en las columnas terrestres este componente es bsicamente el agua.

Figura 52. o, satlite de Jpiter, presenta vulcanismo activo. Aqu se observa la pluma volcnica que se eleva a grandes distancias sobre su superficie (NASA).

Figura 53. Composicin fotogrfica que muestra a Jpiter con sus lunas galileanas: o, Europa, Ganimedes y Calisto (NASA). Se piensa que la principal fuente de calor causante del vulcanismo en o es la deformacin peridica a la que est sujeto, debido a la atraccin gravitacional de Jpiter y a las dems lunas, que crean grandes tensiones en su interior por fuerzas de marea. Europa Europa es otro ejemplar extraordinario. Est completamente cubierto de hielo y no presenta ni montaas ni valles. Es como una inmensa pista de patinar. Se observan en su superficie marcas filamentosas que son, probablemente, grietas que se formaron por impactos de meteoritos, que fundieron la superficie; estos lquidos as producidos se resolidificaron ms tarde, rellenando los huecos y grietas producidos por los impactos. Algunos investigadores piensan que debajo de la corteza slida de Europa existe agua lquida, as como en la Tierra hay un mar debajo del hielo del Polo Norte. Y van ms lejos todava: argumentan que si en el pasado la temperatura de Europa fue ms elevada, bien se pudo haber generado vida. Se ha observado que en la Tierra la vida aparece incluso en condiciones muy adversas: hay peces que viven en las profundidades del mar a temperaturas muy bajas, presiones muy altas, y donde hay muy poca luz. Estos investigadores argumentan que de la misma manera podra haber vida en estos mares bajo los hielos de Europa. Titn Titn es la segunda luna ms grande del Sistema Solar. Es casi del mismo tamao que Mercurio y pertenece al minisistema de Saturno. En Titn siempre est nublado, con nubes de color naranja, Titn tiene montes nevados, lagos y lluvia. Pero as como en la Tierra estos lagos son de agua, en Titn estn compuestos de metano. En otras palabras, en Titn llueve gas natural. Miranda Miranda es un satlite de Urano. Antes de que lo fotografiara la nave Viajero en 1986, se pensaba que sera un mundo de hielo, cubierto de crteres como algunas de las lunas de Jpiter o de Saturno. El mismo hecho de fotografiarlo plante problemas difciles, pues la sonda pas a una velocidad de 60 kilmetros por segundo por su vecindad. Como a Miranda le llega muy poca luz del Sol, por estar tan lejos, las fotografas se vean distorsionadas. Una vez que se resolvieron los detalles tcnicos, se observ que este satlite tiene algunas peculiaridades nicas. Posee vastas regiones de forma rectangular, que no se parecen a ninguna estructura geolgica (montaa, valle, mar, volcn, crter, etc.) de ningn otro planeta ni luna. Adems de tener esta forma rectangular, dichas regiones estn levantadas sobre la superficie.

Figura 54. Composicin fotogrfica que muestra a Saturno con algunos de sus satlites: Dione, Mimas, Tetis, Enclado, Rea y Titn (NASA).

Figura 55. Miranda, mundo maravilloso que, segn algunos astrnomos, se parti y se volvi a unir (NASA). La explicacin que han dado los especialistas es que Miranda choc violentamente con un meteorito gigantesco. Despus del choque los fragmentos se volvieron a juntar, pero no se fundieron lo suficiente para formar una luna tan esfrica como muchas otras. ANILLOS Conocemos cuatro planetas con anillos, que son los ms grandes del Sistema Solar: Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Galileo fue el primer cientfico en mencionar un aspecto extrao en Saturno, aspecto que, segn sabemos ahora, se debe a la presencia de anillos: "Al contemplar a Saturno not que, curiosamente, parece cambiar de forma; a veces se ve ms redondo, y en otras ocasiones se observa achatado". Observadores posteriores, con mejores telescopios, les dieron el nombre de anillos a las estructuras delgadsimas que rodean a Saturno.

En 1857 Maxwell concluy que los anillos no podan estar formados por un disco slido de materia, sino que deban estar constituidos por gran cantidad de partculas discretas. Pero el conocimiento actual que sobre ellos tenemos se debe principalmente a las sondas espaciales.

Figura 56. El anillo de Jpiter visto desde el lado noche del planeta. Se observa con claridad que es sumamente delgado (NASA). Cada sistema de anillos tiene sus caractersticas peculiares. As, el anillo de Jpiter, por ejemplo, est concentrado en un plano de 30 km de espesor. El resto forma un halo de 5 000 km por encima y por debajo de este plano. Est formado principalmente por partculas de polvo de 0.001 mm de dimetro. Probablemente el anillo de Jpiter est formado por materia volcnica que se origin en su satlite o. El anillo de Jpiter se dispersa constantemente en el espacio formando el halo: sin embargo, los volcanes de o, que continuamente hacen erupcin, arrojan nuevas partculas al espacio y vuelven a poblar la parte densa del anillo. La luna Enclado, de Saturno, tambin parece presentar un vulcanismo activo y puede estar poblando de partculas a algunos de sus anillos. Los anillos de Saturno estn formados tanto por fragmentos rocosos de hielos de varios metros de dimetro como por pequesimas partculas de polvo. Sus dimensiones son: 800 m de espesor y 5 000 km de ancho. Es decir que si una sonda espacial los atravesara a una velocidad de 11 km/seg no tendra tiempo de fotografiarlos. Cuando vemos a Saturno desde la Tierra, con el ecuador alineado a nuestra lnea de visin, los anillos desaparecen por completo. En cambio, cuando lo observamos de canto con un buen telescopio, se distinguen tres anillos y unas zonas oscuras llamadas divisiones de Cassini y de Encke. Sin embargo, las naves Vikingo 1 y 2, que los estudiaron de cerca, observaron que son cientos de anillos compuestos de partculas de distintos tamaos y composicin qumica. Dentro de la zona de los anillos existen zonas sin partculas (anillos vacos) y algunas lunas pequeas. Como veremos ms adelante, en la seccin de cosmogona, Saturno parece un sistema solar primitivo. Aparentemente, hace 10 millones de aos las partculas que forman los anillos de este planeta estaban distribuidas en un halo a su alrededor. Como resultado de su movimiento de rotacin y de colisiones sucesivas la mayor parte se fue acomodando

en el plano ecuatorial de Saturno, aunque muchas de ellas se escaparon al espacio interplanetario. En las zonas alejadas del planeta las partculas se aglutinaron para formar lunas, pero en las regiones cercanas las enormes fuerzas de marea impidieron la cohesin de las partculas y no se pudieron formar satlites de gran tamao.

Figura 57. Las estras oscuras que se ven en los anillos de Saturno parecen consistir en partculas suspendidas sobre el plano de los anillos por su carga elctrica (NASA). La composicin qumica de los anillos de Saturno es bsicamente de hielos: hielo de agua, hielo seco y hielo de amoniaco. Unos son de rocas de color oscuro y otros son materia volcnica polvosa. Algunos de los "anillos vacos" estn poblados por pequeas lunas que capturan a las partculas que encuentran en su camino. Otros sufren efecto de resonancia entre la velocidad de las partculas y los grandes satlites. El anillo F de Saturno es muy delgado y en algunos lugares parece estar trenzado. Se cree que dos pequeas lunas lo estn "pastoreando", esto es, evitando que se desintegre. La razn por la cual se piensa esto es que las lunas se mueven a ambos lados del anillo, muy cerca una de la otra, y al moverse atraen a las partculas del anillo haciendo que se tuerza. El campo magntico de Saturno tambin acta sobre los anillos produciendo unas estras de color oscuro sobre ellos, que se desplazan con el mismo periodo de rotacin del planeta, y no con velocidades que disminuyen al alejarse del planeta como los dems componentes anulares. El polvo que forma a estas estras est cargado electrostticamente y por eso sigue la misma velocidad de rotacin que el campo magntico de Saturno. LOS COMETAS Morfologa Los cometas pasan la mayor parte de su vida lejos del Sol, son slidos, fros, oscuros y muy pequeos; son tan diminutos que no se pueden observar ni siquiera a travs de los telescopios ms poderosos. Estos cuerpos se encuentran en promedio a 100 000 unidades astronmicas del Sol (una unidad astronmica equivale a la distancia entre la

Tierra y el Sol, es decir, 150 millones de kilmetros). Estos cuerpos, llamados "ncleos" de cometa, son bloques de sustancias congeladas cuyas dimensiones fluctan entre cientos de metros hasta varios kilmetros. Esas sustancias, entre ellas agua, bixido de carbono (hielo seco), amoniaco y metano (gas natural), estn mezcladas con polvo interplanetario y con ciertos compuestos de hierro y magnesio, por lo que es comn decir que "el ncleo de un cometa es un pedazo de hielo sucio". Al hallarse a unas tres unidades astronmicas (U.A.) de distancia del Sol, las masas de hielo comienzan a evaporarse debido a la radiacin solar, y alrededor del ncleo se forma una capa gaseosa llamada "coma". El vapor puede salir a travs de fisuras de la corteza del ncleo, en forma de chorros; ms tarde el gas se dispersa y se forma la coma. Esta capa es muy tenue (las estrellas pueden verse a travs de ella), pero sus dimensiones a menudo son enormes, mayores, que las del Sol. A medida que se acercan ms al Sol (a menos de dos unidades astronmicas de distancia), los cometas comienzan a desarrollar su cola. De hecho, la palabra "cometa" proviene del griego kometes, que significa "de cabellos largos". La interaccin de la coma del cometa con el viento solar y la radiacin del Sol es la causa de la formacin de la cola. Por una parte, la intensa radiacin solar ultravioleta "ioniza" los gases que forman la coma (esto es, provoca que adquieran carga elctrica), hacindolos brillar: por otra, el viento solar los arrastra, alejndolos del ncleo, hasta originar as la cola del cometa. Por esta razn, las caras de los cometas apuntan siempre en direccin opuesta al astro solar.

Figura 58. La cola de los cometas se debe a la interaccin del viento solar con los gases producidos por la evaporacin del ncleo. Algunos cometas desarrollan una cola de polvo, adems de la cola ionizada. Este polvo tambin se desprende del ncleo por efecto de la incandescencia solar. Como la masa de las partculas de polvo es mayor que la de los iones, el viento solar las desva menos de su recorrido, de manera que la cola de polvo se aparta un poco menos de la trayectoria del cometa. Es factible observar esta cola debido a que refleja la luz del Sol y, por ello, su color (rosado) es diferente al de la cola de iones (blanco azulado).

Las colas de los cometas alcanzan dimensiones increbles, hasta de dos unidades astronmicas. Por esta razn se dice que los cometas son los cuerpos ms extendidos del Sistema Solar. rbitas La mayor parte de los cometas se desplaza en rbitas elpticas alrededor del Sol, es decir, forman parte del Sistema Solar. Estas rbitas estn orientadas en todas direcciones respecto de la eclptica y hay igual nmero de cometas prgrados y retrgrados. Hasta la fecha se han identificado alrededor de 700 cometas. La mayor parte de ellos tarda ms de 500 aos en darle una vuelta al Sol. El cometa con menor periodo detectado es el Encke (3.3 aos). Al aproximarse al Sol, un cometa puede pasar relativamente cerca de un planeta (en especial de Jpiter o Saturno, que son los mayores) y ser atrados por ste. Si la interaccin es muy intensa, la rbita del cometa se modifica de modo considerable. La velocidad de un cometa vara a lo largo de su rbita, y llega a alcanzar unos 30 km por segundo en la proximidad del Sol. Otros datos Nombres de los cometas. Suelen aparecer unos 15 cometas al ao, pero rara vez pueden observarse a simple vista. De ellos, un tercio son nuevos descubrimientos, y los restantes son reapariciones de cometas conocidos. Al aparecer un cometa, se le asigna como nombre provisional el ao del descubrimiento, seguido por una letra que indica el orden en que fue identificado. As, por ejemplo, el primer cometa descubierto en 1974 se llam 1974a, el segundo 1974b, etc. Algunos cometas llevan, ms tarde, el nombre del astrnomo que los estudi. Fracturas. Como los ncleos de los cometas se hallan sometidos a ciclos de calentamiento y enfriamiento posterior muy intensos, pueden sufrir fracturas ocasionales. Por ejemplo, cuando el cometa West se aproxim al Sol en 1976, su ncleo se dividi en cinco fragmentos diferentes. Cuanto mayor nmero de veces pase un cometa cerca del Sol, tanto ms se desgastar e ir dejando pequeos fragmentos a lo largo de su trayectoria. Cuando la Tierra atraviesa la trayectoria de algn cometa viejo, esos fragmentos caen en la atmsfera, fenmeno que se conoce como estrella fugaz. Cuando penetran muchos fragmentos en poco tiempo, se produce una lluvia de estrellas. En mayo y octubre pueden observarse lluvias de estrellas llamadas Acuridas y Orinidas, producidas por desechos del cometa Halley.

Figura 59. Las lluvias de estrellas se producen cuando pequeos fragmentos de cometa entran en la atmsfera y se incendian por friccin. Colisiones. A veces los cometas chocan contra algn otro cuerpo del Sistema Solar. Por ejemplo, se piensa que en 1908 un cometa choc contra la Tierra en un lugar llamado Tunguska, en la Unin Sovitica, localizado en Siberia, en una regin pantanosa y helada. Al caer, el cometa derrib todos los rboles distribuidos en un rea de 3 000 km2. No quedaron residuos, ya que al estar compuesto en esencia de hielo, se evapor totalmente. Algunos autores piensan que la extincin masiva de los dinosaurios y otras especies se debi a numerosas colisiones de cometas con la Tierra, que levantaron una capa de polvo haciendo disminuir as la temperatura superficial de la Tierra, lo que provoc la muerte de plantas y animales. La teora ms aceptada sobre el origen de los cometas seala que son restos de la formacin del conjunto del Sistema Solar. Se considera que el Sol y los planetas se formaron por contraccin gravitacional de una nube de gas y polvo y que casi toda la materia fue absorbida por ellos. La materia restante, distribuida muy lejos del Sol, la constituyen los cometas, el polvo y el gas interestelar. Las primeras fotografas del ncleo de un cometa A principios de 1987 cuatro sondas espaciales se acercaron al ncleo del cometa Halley, enviadas por Japn, la URSS y los pases socios de la Agencia Espacial Europea. Entre los objetos comunes de las misiones pueden mencionarse los siguientes: determinar la naturaleza del ncleo y la cantidad de materia que lo compone; calcular su contenido de polvo y el tamao de las partculas y estudiar ciertos procesos fsicos como la interaccin de la coma con el viento solar. La nave que envi la Agencia Espacial Europea se llam Giotto, en honor del clebre pintor que inmortaliz la aparicin del Halley en 1301 en un fresco titulado La adoracin de los Reyes Magos. Esta nave pudo tomar la primera fotografa del ncleo del cometa. En estas fotografas se observa que el ncleo del cometa tiene forma de cacahuate, es de 15 km de largo y posee un color oscuro, debido a su corteza de tierra. Se observ que

sala gas y polvo a gran velocidad por las fisuras. El ncleo del cometa Halley liberaba 60 toneladas de vapor de agua cada segundo durante su perihelio. Los chorros de gas apuntaban hacia el Sol, ya que la zona ms caliente del cometa apunta hacia l.

Figura 60. El ncleo del cometa Halley fue fotografiado por vez primera por la nave Giotto. Tiene forma de papa, es muy oscuro y del lado da emanan chorros de material gasificado (Agencia Espacial Europea). Las futuras misiones a los cometas son las llamadas Magallanes y Roseta a cargo de la NASA y la Agencia Espacial Europea. LOS PLANETAS MENORES Los planetas menores o asteroides son inmensas rocas que se encuentran en rbitas elpticas rotando alrededor del Sol, principalmente entre las rbitas de Marte y Jpiter, aunque existen asteroides cuyas rbitas intersectan a las de la Tierra y Saturno. Se estima que su nmero aproximado es de 100 000, aunque slo se han estudiado con detalle unos 2 000. Sus dimensiones son en promedio de 100 a 200 km. El dimetro del mayor, Ceres, es de 1 000 km. Este asteroide tiene el 30% de la masa de todos los dems asteroides conocidos juntos. Le siguen en tamao Vesta y Palas, que tienen unos 500 km de dimetro. La composicin qumica de los asteroides es muy variada: algunos contienen, esencialmente, compuestos de carbono o compuestos ricos en silicio y el 5% son ricos en metales. Se piensa que en un principio haba varios asteroides que sufrieron diferenciacin, es decir, que en ellos los metales se fueron al centro y las rocas a la superficie, por el calentamiento que produjo el decaimiento de materiales radioactivos. Debido a los choques frecuentes de unos con otros, con una velocidad de impacto tpica de 5 km/seg, estos asteroides se fragmentaron, formando "familias" de asteroides ms pequeos. Los asteroides de aspecto metlico surgieron del interior de los asteroides primitivos y los rocosos de la superficie. Cuando los choques entre asteroides son menos violentos, los fragmentos se pueden "quedar pegados", dando origen a asteroides de composicin qumica mixta. Un astrnomo japons busc (y encontr) "familias" de asteroides con rbitas muy parecidas. Se llaman "familias Hirayama" en su honor.

Existen asteroides dobles, que giran uno alrededor de otro, o que tienen forma de "mancuerna", como Hctor. Los tres anillos de polvo que se encontraron con el satlite infrarrojo IRAS, entre la rbita de Marte y Jpiter, se pudieron haber formado por la molienda continua que resulta del impacto de los asteroides. Existen algunos planetas menores, como Quirn, cuya rbita est entre la de Jpiter y Saturno. Su dimetro es de slo 300 km y podra ser el ncleo de un cometa desviado gravitacionalmente por los planetas gigantes. Otro planeta menor interesante es Hidalgo. Su rbita es la ms elongada de todos los asteroides estudiados; llega ms all que la de Jpiter y est inclinada 60 respecto de la eclptica. La Unin Astronmica Internacional agrupa a los astrnomos profesionales de todo el mundo. Tiene una serie de comisiones encargadas de funciones diversas, entre las cuales se encuentra la de dar nombres a los cuerpos celestes.

Figura 61. Los 33 asteroides con dimetros mayores que 200 km. El arco grande a la izquierda representa a Marte. La Comisin de nombres de planetas menores de la Unin Astronmica Internacional decidi bautizar a siete asteroides en honor a los astronautas que perecieron durante el despegue del Challenger el 28 de enero de 1986. Los nombres son 3350 Scobe, 3351 Smith, 3352 McAuliffe, 3353 Jarvis, 3354 McNair, 3355 Onizuka y 3356 Resnik. Estos asteroides fueron descubiertos entre 1980 y 1984 por los astrnomos Bowell y Thomas del Observatorio de Lowell en Estados Unidos. Los nmeros de los asteroides corresponden a su nmero de descubrimiento. Las rbitas de los asteroides suelen ser muy elpticas y desorganizadas. Tal vez algunos cuerpos masivos pasaron por el cinturn de asteroides y desorganizaron sus rbitas, volvindolas caticas e impidiendo que los asteroides se aglutinaran en un planeta, produciendo en cambio sus choques frecuentes.

Existen dos familias de asteroides, troyanos y griegos, llamados as porque llevan nombres de hroes de la Ilada, que se mueven en una rbita muy cercana a la de Jpiter. Los "griegos se mueven por delante de Jpiter y los "troyanos" por detrs, en los llamados puntos lagrangianos (las regiones en donde la atraccin gravitacional ejercida por Jpiter es igual a la del Sol). METEORITOS Los meteoritos son cuerpos menores que caen sobre la Tierra y otros cuerpos del Sistema Solar. Algunas veces al caer forman crteres, pero casi siempre se volatilizan antes de caer en los cuerpos con atmsfera, y al hacerlo producen trayectorias luminosas conocidas como estrellas fugaces. Todo los das caen aproximadamente 19 toneladas de materia del espacio sobre la Tierra. Se dispone de muy poca materia extraterrestre. Slo se tienen algunas muestras lunares y meteoritos, aunque ya se ha hecho un anlisis directo de las superficies de Marte y de Venus. Uno de los meteoritos ms importantes que se ha analizado es el meteorito Allende, que cay en 1969 cerca de Toluca, cuya masa se estima en cuatro toneladas de materia slida. Este meteorito tiene muchas peculiaridades. Su composicin qumica es muy similar a la del Sol, lo que viene a mostrar que probablemente ambos se formaron de la misma nube. Sus diferencias (en composicin qumica) se deben a que el Sol quema rpidamente elementos como el litio y a que Allende no puede tener gases muy voltiles y gases nobles. Se ha podido determinar con mucha precisin la edad de Allende que es de 4.67 X 109 aos, que dentro de la incertidumbre, se piensa que es la edad del Sol y del Sistema Solar. El estudio de la composicin qumica de los meteoritos es fundamental para entender la evolucin y el origen del Sistema Solar. Esto se debe a que muchos meteoritos provienen de regiones muy alejadas del Sistema Solar en donde no fueron contaminados por la presencia de vida ni por los intensos vientos solares que produca el Sol en su etapa de protoestrella. La composicin de los minerales de un meteorito depende de la presin y de la temperatura del medio en que se formaron.

Figura 62. Fragmento del meteorito Allende, muy apreciado por su edad (cuatro mil seiscientos millones de aos) y por sus inclusiones vidriosas ricas en aminocidos. Existe una clase peculiar de meteoritos llamados tectitas. Tienen aspecto vidrioso y formas circulares, alargadas y de mancuerna; las mayores tienen 8 cm de dimetro. Se han encontrado principalmente en Indonesia y Australia. Las tectitas son muy pobres en agua, lo que ha hecho suponer a algunos investigadores que pueden ser de origen lunar. Es posible que en el pasado, cuando hubo vulcanismo activo en la Luna, algunos fragmentos volcnicos hayan logrado escapar de ella y hayan cado en la Tierra. Esta hiptesis se confirma por el hecho de que las tectitas parecen haber estado fundidas a alta presin y haberse solidificado rpidamente. Otros investigadores piensan que se formaron por el impacto de un enorme meteorito sobre la Tierra que lanz pequeos fragmentos fundidos a la atmsfera, que al caer por el aire tomaron esas formas curiosas. Se ha encontrado que algunos meteoritos tienen inclusiones con aminocidos. Este descubrimiento es importante para los estudios sobre el origen de la vida, puesto que muestra que se puede formar compuestos orgnicos complejos en el medio interestelar. Allende muestra sobreabundancia de algunos istopos del oxgeno y del magnesio; esto parece indicar que poco antes de la formacin del Sistema Solar hubo una explosin de supernova en su vecindad, lo cual, por un lado, enriqueci a la nube de la cual se form el Sistema Solar con elementos qumicos recin procesados y, por otro, ayud a generar una onda de choque que propici su colapso. Hoy en da se est realizando una bsqueda intensa de meteoritos en el Polo Sur. En esas regiones, los meteoritos se conservan muy bien enterrados en los hielos, prcticamente sin contaminacin orgnica. NOMBRES DE LOS CRTERES Los nombres de los objetos celestes son muy variados: incluyen desde nombres de sus posiciones en catlogos, como NGC 2403 (el astro nmero 2403 del New General Catalog de objetos difusos), hasta nombres poticos o mitolgicos, como la constelacin de Perseo, llamada as en honor del hroe griego que le cort la cabeza a Medusa. Otros nombres son morfolgicos, como la nebulosa del Cangrejo o la de la Tarntula. No slo los objetos llevan nombres sino tambin algunas de sus estructuras. Los crteres de Mercurio conmemoran a artistas y poetas, como por ejemplo el crter Sor Juana, ubicado en el hemisferio norte del planeta. A raz de los descubrimientos de los nuevos satlites del Sistema Solar y de las fotografas cercanas de algunos de los ya conocidos, la cantidad de estructuras por bautizar ha aumentado enormemente. La nave Viajero II, por ejemplo, fotografi las lunas de Urano y habr que darles nombre. En la actualidad los nombres de los objetos astronmicos son asignados por el pleno de los astrnomos profesionales. stos estn agrupados en la Unin Astronmica Internacional que se rene cada tres aos. Est subdividida en comisiones dedicadas a

varios aspectos de la astronoma, por ejemplo, la Comisin de Galaxias, la de Supernovas y la de Nomenclatura. La prxima reunin ser en agosto en la ciudad de Baltimore, Estados Unidos. Durante la reunin de Patras, Grecia, en 1983, se les dio nombre a las estructuras de las lunas de Jpiter y Saturno. Por ejemplo, las estructuras superficiales de la luna Enclado de Saturno llevan nombres de los personajes de Las mil y una noches. Un crter se llama Al Bab, otro Aladino y otro ms Simbad. Ahora, en Baltimore, las recientemente descubiertas lunas de Urano sern bautizadas. Algunas estructuras llevarn nombres de las personas que las descubrieron y de cientficos e ingenieros que ayudaron a construir las naves Viajero; otras tendrn nombres tomados de libros y leyendas. OTROS PLANETAS La existencia de otros planetas ms all de la rbita de Plutn es factible. Pero, de haberlos, seran muy difciles de detectar. Se han hecho bsquedas con telescopio de planetas del tamao de Neptuno o mayores, en el plano de la eclptica, hasta una distancia de 270 unidades astronmicas (siete veces la distancia de Plutn al Sol), y no se han encontrado. Sin embargo, con el satlite infrarrojo IRAS se han encontrado estrellas enanas cafs: cuerpos mayores que Jpiter, que podran estar asociados al Sistema Solar. COSMOGONA Se ha observado que, en la galaxia, las estrellas se forman por condensacin de nubes de gas y de polvo. Para que se d la contraccin, la energa potencial gravitacional de la nube deber ser mayor que la energa que tiende a disiparla: la energa cintica ms la energa magntica.

Figura 63. Una nube interestelar de gas y polvo semejante, probablemente, a la que dio origen al Sistema Solar. A rasgos muy generales, se piensa que el Sistema Solar se form de la siguiente manera: Exista, en el medio interestelar, una "nube molecular" con temperatura de unos

10K y densidad de 1 000 partculas por cm3. Esta nube protosolar estaba en equilibrio con el medio; tena campo magntico y rotacin. Estaba compuesta por gas (H, H2, He, N, O, C) y polvo (polvos metlicos refractarios y polvos voltiles o hielos). En la vecindad de esta nube protosolar ocurri una explosin muy violenta, la explosin de una estrella supernova (en la que una sola estrella libera ms energa que toda una galaxia). La onda de choque producida por la supernova oblig a la nube protosolar a contraerse hasta el punto en que las fuerzas de contraccin vencieron a las de expansin, y se produjo el colapso. Como la nube estaba rotando, se colaps en un disco, ya que en la direccin del eje de rotacin no haba fuerza centrfuga que se opusiera a la contraccin. La densidad tendi a ser mayor en la parte central de la nube. Las partculas de polvo ms densas se incorporaron ms rpidamente que el gas al plano del protosistema solar. En la parte central de la nube protosolar se form el protosol, dentro del cual qued congelado el campo magntico de la nube protosolar. El Sol se condens con gran parte del material disponible. La energa gravitacional que tenan el gas y el polvo originales se transform en energa cintica cuando se contrajo la nube, y por lo tanto, el protosol se calent. Una vez que la temperatura central en el interior del Sol fue lo suficientemente elevada, se llevaron a cabo reacciones nucleares en su centro y esta nube de gas se convirti en una estrella con luz propia. De manera simultnea a la formacin protosolar se empezaron a aglutinar tambin los polvos del resto de la nube. Cuando el Sol empez a radiar, evapor los polvos de hielos no refractarios que estaban en su vecindad, pero los polvos metlicos refractarios sobrevivieron al calentamiento (los polvos de hielo alejados del Sol no se evaporaron). Despus, los polvos se aglutinaron en partculas y stas, ms tarde, en piedras de tamao cada vez mayores, hasta formar planetesimales, que siguieron creciendo conforme atrapaban ms y ms materia del medio y conforme chocaban unos con otros.

Figura 64. Remanente de la explosin de una supernova, que podra ser parecida a la que caus la formacin del Sistema Solar. En otras palabras, los planetas se formaron por aglomeracin de partculas de polvo que fueron creciendo para crear cuerpos cada vez ms grandes. Los planetas cercanos al Sol

son ricos en elementos pesados porque provienen de polvos refractarios que no se evaporaron cuando naci el Sol. En cambio, los planetas exteriores tienen una composicin qumica ms representativa de la nube original, ya que se formaron de polvos refractarios y de hielos. Los planetas exteriores son mayores y tienen ms lunas porque dispusieron de mayor cantidad de materia para su formacin. Si los planetas se formaron por la agregacin de planetesimales y partculas menores que rotaban alrededor del Sol como un disco plano, se pueden explicar a grandes rasgos muchas propiedades observadas del Sistema Solar, como la direccin de la rotacin y de la traslacin de la mayora de los planetas y sus satlites. En el caso de Urano, cuyo eje de rotacin est muy inclinado y cuya rotacin es retrgrada, se ha tenido que recurrir a la explicacin de que se podra haber formado por la colisin de dos protoplanetas muy masivos, ya que uno solo formado por agregados de gran cantidad de partculas con movimiento al azar en pequea escala habra dado lugar a un planeta con el eje de rotacin perpendicular al plano ecuatorial, como Jpiter. La rotacin retrgrada de Venus sugiere desaceleracin fuerte por efecto de mareas. Al observar el cinturn de asteroides nos podemos dar una idea de cmo se vea el plano del Sistema Solar antes de la formacin de los grandes cuerpos. Los asteroides nunca se aglutinaron, probablemente por la fuerza de marea que ejerce Jpiter sobre ellos. En el Sistema Planetario se observa una traslacin gradual en cuanto a composicin qumica: ms cerca del Sol encontramos materia refractaria, rocas y metales; y lejos del Sol, materia voltil y hielos, adems de la anterior. La formacin del Sistema Solar es, pues, resultado de una secuencia de eventos fsicos normales. Tendrn otras estrellas sistemas de planetas tambin?

Figura 65. Los astrnomos creen que la mayor parte de las estrellas tienen planetas o los tuvieron alguna vez. Por consiguiente, es muy probable que exista vida inteligente en el Universo adems de la que conocemos. Aunque se ha avanzado enormemente en los ltimos aos, en cuanto a datos y teoras, todava no se explican todas las caractersticas del Sol, de los planetas y sus lunas. Conforme aumentan las observaciones surgen ms dudas que siguen haciendo misteriosos a nuestros vecinos ms cercanos.

APNDICE

Sondas espaciales planetarias Mercurio Cometas 1974: Mariner l0 1985: ISSE l0 (Giaccobini-Zinner) 1986: Vega I y IIb (Halley) 1986: Planeta Ac (Halley) 1986: Giottod (Halley) 1961, Venera 1b; 1962, Mariner 2a; 1964, Zond 1b; 1966, Venera 2 y 3b; 1967, Venera 4b; 1967, Mariner 5a; 1969, Venera 5 y 6b; 1970, Venera 7b; 1972, Venera 8b; 1974, Mariner l0; 1975, Venera 9 y l0b; 1978, Pionero Venus 1 y 2a ; 1978, Venera 15 y 16b; 1985, Vega 1 y 2b; 1988, Venera 17 y 18b; 1988, Mapeador de Venusa. 1957: La primera nave sovitica fue Luna 1, y este pas ha enviado 22 misiones exitosas desde entonces. Los estadounidenses han enviado 45 misiones a la Luna a partir del Pionero 4 en 1959, incluyendo seis misiones Apolo con hombres entre 1969 y 1972. 1963, Marte 1b; 1965 Mariner 4a; 1965, Zond 2b y 3b; 1969, Mariner 6 y 7a; 1971, Marte 2 y 3a; 1971, Mariner 9a 1973, Marte 4, 5, 6 y 7b; 1976, Vikingo 1 y 2a 1973 Pionero l0a; 1974, Pionero 11a; 1979, Viajero 1 y 2a; 1988, Galileoa.

Venus

La Luna

Marte

Jpiter

Saturno Urano Neptuno

1979, Pionero 11a; 1980, Viajero 1a; 1981, Viajero 2a 1986, Viajero 2a. 1989, Viajero 2a

NOTA: a Misiones norteamericanas b Misiones soviticas c Misiones japonesas d Misin de la Agencia Espacial Europea

BIBLIOGRAFA
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GLOSARIO
ao luz. La distancia que recorre la luz en un ao, 9.5 x 1017cm. asteroide. "Planeta menor"; un fragmento no luminoso de materia de tamao menor que un planeta, pero mayor que un meteorito, que est en rbita alrededor de una estrella. asteroides troyanos. Grupo de asteroides que preceden o siguen a Jpiter en su rbita a 60 grados medidos respecto del Sol. astrologa. Sistema no cientfico, basado en la supersticin, que supone que se pueden explicar o predecir las actitudes humanas a partir del estudio de las posiciones de los astros. tomo. La menor unidad de un elemento qumico. Cuando se subdivide, un tomo pierde las propiedades qumicas de cualquier elemento qumico. El tomo est formado por un ncleo de protones y neutrones rodeado por una nube de electrones. aurora (austral y boreal). Luces brillantes vistas en el cielo, debido al resultado de la interaccin del viento solar con las capas altas de la atmsfera. basalto. Roca que tiene como origen lava endurecida. campo magntico. Un campo de fuerzas que afecta a los imanes, atrayendo una parte del imn y repeliendo otra. ciclo del carbono. Cadena de reacciones nucleares que involucra al carbono en uno de sus estadios intermedios y que transforma cuatro tomos de hidrgeno en uno de helio y libera energa. El carbono funciona como catalizador. El ciclo del carbono es importante en las estrellas ms masivas que el Sol. cinturn de asteroides. Regin del Sistema Solar, entre las rbitas de Marte y Jpiter, en donde orbitan la mayor parte de los asteroides. cinturones de Van Allen. Regiones de partculas de alta energa atrapadas en el campo magntico terrestre. condrita. Tipo de meteorito rocoso que contiene partculas esfricas pequeas llamadas cndrulos. corona. Regin ms exterior de la atmsfera solar (o de otras estrellas) que se caracteriza por tener temperaturas muy elevadas, de millones de grados. cometa. Objeto del Sistema Solar, con una rbita muy elongada alrededor del Sol, que tiene una cola gaseosa.

constelacin. Una de las 88 secciones en las que se ha dividido el cielo con el fin de localizar las estrellas u otros objetos. Muchas de las constelaciones llevan nombres tomados de la mitologa griega. conveccin. Modo de transporte de energa en el cual los movimientos macroscpicos de masas transportan el calor. La ebullicin es un ejemplo de conveccin. cosmogona. El estudio del origen del Universo; sin embargo se suele emplear este trmino al estudio del origen del Sistema Solar. cromsfera. La parte de la atmsfera del Sol (y de otras estrellas) que se encuentra entre la fotsfera y la corona. Est compuesta bsicamente por estructuras de aspecto alargado llamadas espculas, y probablemente sirve de vehculo para transportar energa mecnica desde el interior del Sol hasta la corona. densidad. Masa contenida en una unidad volumen. deriva continental. Nombre informal que se le da a la tectnica de placas, que describe la superficie de la Tierra como un conjunto de secciones mviles llamadas placas. diferenciacin. En el caso de un planeta se dice que tiene diferenciacin cuando las sustancias ms densas estn en las regiones centrales y las ms livianas en la superficie. divisin de Cassini. Regin de los anillos de Saturno que se ve oscura desde la Tierra. eclipse. Paso de un cuerpo celeste por la sombra de otro. eclipse de Luna. Paso de la Luna por la sombra de la Tierra. eclipse de Sol. Paso de la Tierra por la sombra de la Luna. eclptica. Camino aparente seguido por el Sol en la bveda celeste durante un ao. ecuador. Plano de la Tierra equidistante de los polos geogrficos. electrn. Partcula de carga negativa, que tiene masa igual a 1/1 830 veces la del protn. En el esquema ms sencillo del tomo el electrn est en rbita alrededor del ncleo. elemento qumico. tomo caracterizado por el nmero de protones que tiene en el ncleo. Todos los tomos de un mismo elemento tienen caractersticas qumicas iguales. elipse. Curva que tiene la propiedad de que la suma de las distancias de cualquier punto a otros dos, llamados focos, permanece constante. energa. Una cantidad fundamental que se define usualmente como la capacidad de un sistema para desarrollar un trabajo, por ejemplo la capacidad de desplazar un objeto por medio de una fuerza.

epiciclo. En el sistema de Tolomeo, un crculo pequeo, que se desplaza sobre un crculo mayor, llamado deferente, sobre el que se mueve un planeta. Tolomeo recurri a los epiciclos para explicar el movimiento aparente de los planetas. equinoccio. Da en el cual el centro del Sol permanece tiempos iguales por encima y por debajo del horizonte; da en el cual el da y la noche tienen igual duracin. efecto de invernadero. Efecto por el cual la atmsfera de un planeta se calienta por encima de su temperatura de equilibrio porque es transparente para la radiacin visible que le llega del Sol pero opaca a la radiacin infrarroja remitida por la superficie del planeta. estratsfera. Una de las capas superiores de la atmsfera de un planeta. La estratsfera de la Tierra va de 20 a 50 km sobre la superficie. fotn. Paquete de energa que se puede imaginar como una partcula de luz que viaja a la velocidad de la luz (300 000 km por segundo). fotsfera. Regin de una estrella de la que se radia la mayor parte de la luz. En el caso del Sol es la atmsfera que vemos a simple vista. fuerza de marea. Fuerza producida por la gravedad sobre cuerpos extendidos; se debe a que la fuerza gravitacional es mayor sobre el lado cercano al cuerpo atractor que sobre el lejano. gravitacin. Una de las cuatro fuerzas fundamentales de la naturaleza; es la fuerza responsable de la atraccin de las masas. infrarrojo. Radiacin electromagntica con longitud de onda de micras. lser. Aparato que produce un rayo de luz monocromtica y coherente. Su nombre es un acrnimo de las palabras en ingls: "light amplification by stimulated emission of radiation" (amplificacin de la luz por emisin estimulada de radiacin). lmite de Roche. Esferas dentro de las cuales las masas de gas no se pueden aglomerar por atraccin gravitacional sin romperse por fuerzas de marea. longitud de onda. Distancia que recorre una onda al llevar a cabo una oscilacin completa. luna llena. La fase de la Luna en la cual la cara que da a la Tierra est completamente iluminada por la luz del Sol. luna nueva. La fase de la Luna cuando la cara de la Luna que da hacia la Tierra no est iluminada por la luz del Sol. luz. Radiacin electromagntica con longitud de onda entre .0003 y .0007 mm. luz zodiacal. Brillo en el cielo nocturno, cerca de la eclptica, debido a luz solar reflejada por el polvo interplanetario.

mancha solar. Regin relativamente oscura de la superficie del Sol donde existen campos magnticos intensos. masa. Medida de la cantidad inherente de materia de un cuerpo. magnetsfera. Regin alrededor de un planeta con un campo magntico. medio interplanetario. Gas y polvo que se encuentra entre los planetas. meteorito. Fragmento de roca interplanetario una vez que ha sufrido una colisin con un planeta o una luna. meteoro. Estra luminosa en el cielo producida por la evaporacin de un meteorito al ingresar a la atmsfera. movimiento retrgrado. Movimiento aparente de los planetas en direccin contraria a sus movimientos usuales. nucleosntesis. Proceso mediante el cual se forman nuevos elementos qumicos a partir de reacciones atmicas. nube de Oort. Cientos de millones de ncleos de cometas que rodean al Sistema Solar a una distancia de unas 50 000 unidades astronmicas. ocultacin. El encubrimiento de un cuerpo astronmico por otro, como la ocultacin de una estrella por la Luna. ondas de radio. Radiacin electromagntica con longitudes de onda mayores que 1 mm. ozono. Molcula formada por tres tomos de oxgeno que se encuentra en la alta atmsfera y que absorbe la radiacin ultravioleta. perihelio. El punto ms cercano al Sol al que llega un cuerpo que lo rbita. peso. La fuerza resultante de la atraccin gravitacional de una masa por la accin de otra. planeta. Cuerpo celeste de tamao considerable (ms de unos 1 000 km de dimetro), que no radia luz propia, y que no tiene suficiente masa para provocar reacciones nucleares en su interior y convertirse en estrella. Los planetas, en general, estn en rbitas alrededor de estrellas. planetesimal. Uno de los cuerpos pequeos en los que se condens la nube de la cual se form el Sistema Solar y que ms adelante se aglutin con otros planetesimales para formar a los planetas. planetas gigantes. Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno. planetas jovianos. Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

planetas terrestres. Mercurio, Venus, Tierra y Marte. prominencia. Gas solar que sobresale por encima del disco del Sol; se observa a simple vista slo durante un eclipse total de Sol. protn. Partcula elemental masiva con carga positiva, uno de los constituyentes fundamentales de los tomos. radar. Acrnimo de las palabras en ingls: "Radio Detection and Raging" (deteccin e inspeccin por radio). Tcnica de estudio en la cual se transmiten seales de radio y se estudian sus reflexiones. rfaga. Erupcin rpida de material de la superficie del Sol o de otra estrella. rayos X. Radiacin electromagntica de longitud de onda de milsimas de micra. reaccin protn protn. Un conjunto de reacciones nucleares, en las cuales cuatro ncleos de tomos de hidrgeno se combinan para formar uno de helio desprendiendo gran cantidad de energa. rotacin diferencial. Rotacin de un cuerpo en el que partes distintas tienen diferentes velocidades angulares y por consiguiente diferentes periodos de rotacin. rotacin retrgrada. Rotacin de un planeta o de una luna en direccin contraria a la mayora. satlites galileanos. Los cuatro satlites ms grandes y brillantes de Jpiter. sismologa. El estudio de las ondas que se propagan dentro de un cuerpo y la deduccin por medio de su anlisis de las propiedades internas del cuerpo. semieje mayor. La mitad del dimetro mayor de una elipse. sideral. Con referencia a las estrellas. tectitas. Objetos vidriosos pequeos que se encuentran dispersos en el hemisferio sur terrestre. Son meteoritos de formas extraas y simtricas. tectnica de placas. Nombre que se le da a un modelo de superficie de la Tierra en el cual sta se divide en secciones mviles llamadas placas. trnsito. El paso de un cuerpo celeste por delante de otro mucho mayor. Cuando se dice que un planeta est en trnsito se entiende que est pasando por delante del Sol. Tambin se le llama trnsito al paso de un cuerpo celeste por el meridiano de un observador. viento solar. Flujo de partculas del Sol debido a la expansin de la corona. ultravioleta. Radiacin electromagntica de longitud de onda entre .00001 y .00004 mm.

unidad astronmica. Distancia media entre la Tierra y el Sol: ciento cincuenta millones de kilmetros. zodiaco. Banda de constelaciones a travs de las cuales la Luna, el Sol y los planetas se mueven a lo largo del ao.

CONTRAPORTADA
Si los autores de La familia del Sol hubieran publicado este libro digamos hacia 1620, sus problemas con la Inquisicin habran empezado desde su mismo ttulo: "Cmo que la familia del Sol? Es que no saben que todo el Universo gira alrededor de la Tierra?", les habran cuestionado los inquisidores. El castigo mnimo que se les podra haber impuesto sera prohibir su libro por hertico y la orden perentoria de no publicar nada ms en lo futuro. Tal fue el caso de Galileo. En nuestros ms ilustrados tiempos la ciencia, si bien sigue enfrentando algunos prejuicios, avanza a grandes pasos, frenada casi exclusivamente por la escasez de recursos destinados a la investigacin. As, cuando en estas pginas se afirma que el Sistema Solar est formado por el Sol, que constituye casi el total de su masa, un complejo conjunto de cuerpos (planetas, satlites, asteroides, cometas, meteoritos, polvo y gas), nadie se siente ofendido; al contrario, se demanda explicaciones y definiciones. El inters por conocer nuestro Sistema Solar; as como la estrella ms prxima, el Sol, es grande, como puede deducirse de las cantidades estratosfricas que se gastan en satlites artificiales, investigacin espacial, etctera. Es mucho lo que se ha avanzado en los ltimos aos en la comprensin del Sistema Solar; la tecnologa espacial ha desempeado un papel importante en este campo; pero, como ocurre en la ciencia, cada descubrimiento abre nuevas interrogantes. Se ha hecho descender naves en la superficie de Venus, Marte y la Luna, que han analizado el suelo y tomado fotografas. En el satlite de la Tierra tambin ha puesto el hombre sus plantas, y naves provistas de complejos aparatos han fotografiado a corta distancia las lunas y la superficie de Jpiter y los anillos de Saturno; en 1986 una nave fotografi el ncleo del cometa Halley, abriendo paso a nuevos misterios sobre el origen y formacin del Sistema Solar. Todo esto es expuesto en detalle y en forma clara en el presente volumen, lectura indispensable para los muchos interesados en conocer la familia del Sol. Miguel ngel Herrera se doctor en fsica en la Facultad de ciencias de la UNAM, con la especialidad en astrofsica terica. Su bibliografa en revistas y libros de investigacin y divulgacin cientfica es muy amplia. Es investigador asociado del Instituto de Astronoma de la UNAM y secretario tcnico de difusin, docencia y comunicacin en el Programa Universitario de Investigacin y Desarrollo Espacial (PUIDE). Julieta Fierro, maestra en ciencias por la Facultad de ciencias de la UNAM, de la que es profesora, pertenece al Sistema Nacional de Investigadores, nivel 1. Su labor ha versado sobre la materia interestelar, y sus ms recientes trabajos acerca del Sistema Solar. Ha dedicado buena parte de su quehacer a la divulgacin de la astronoma, por lo que recibi sendos premios en 1992 y en 1995. En la portada: Los anillos de Saturno. La variacin en los colores indica diferentes composiciones. Diseo: Carlos Haces / Fotografa: NASA.